Гомонов С., Шахов В.: другие произведения.

Изгнанник вечности

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Для лучшего понимания, кто есть кто, рекомендую Глоссарий.
    Роман-криптоистория о цивилизации, на руинах которой вырос наш нынешний мир.
    Аннотация:
    "Не вращайте глобус: вы не найдете"...
    В далеком прошлом, о событиях которого не прочесть ни в учебниках, ни в исторических книгах, на третьей планете Солнечной системы случился глобальный катаклизм. Унеся множество жизней, он оставил почти в руинах прежнюю великую цивилизацию. Но страшнее всего были не материальные потери - разрушенные города постепенно восстановили. Страшным было другое. Не всем удалось сохранить цельность своих личностей, переходящих из воплощения в воплощение и обретавших опыт для итогового Восхождения на новую ступень развития. Произошел Раскол. Люди утрачивали память о себе самих, разобщались, потеряли способность слышать не только друг друга, но и себя самих. Расколотых людей стали называть Падшими, а цельных почти не осталось. Осколки одной и той же души воплощались сразу в нескольких людях, которые при этом могли ненавидеть друг друга лютой ненавистью.
    И вот через пятьсот лет после катастрофы один из жителей Оритана - бывшего оплота земной цивилизации тех времен - Падший Ал пытается восстановить собственную личность.
    Однако по мере того, как он собирает осколки прошлого, перед ним открываются все более жуткие тайны. И тем ужаснее они, что являются его собственными "скелетами в лабиринте Минотавра" - темных закоулках Мира за Вратами.


Книги из цикла "Оритан. В память о забытом..." лучше читать в следующем порядке:
  
   1) "Возвращение на Алу" (мини-повесть, "вбоквел" к основной истории, но важный);
   2) "Изгнанник вечности" (роман-приквел);
   3) "Душехранитель"(роман, наше время);
   4) "Тень Уробороса. Лицедеи"(3 тома романа, будущее);
   5) "Режим бога" (заключительный (?) роман, будущее).
  
ИЗГНАННИК ВЕЧНОСТИ
  
   Сайд-стори, лучше поясняющая события этой книги, - здесь.
  
   Тут можно открыть или сохранить этот текст в формате PDF, а тут - скачать текст романа в архиве (PDF корректно открывается в Google Chrome)
  
От автора
  
   Где-то в 90-х мне попалась занимательная книга одного британского журналиста-археолога. Она носила лаконичное название - "Следы богов". Этим журналистом был Грэм Хэнкок, и работа его в точном переводе с английского называлась бы "Отпечатки пальцев богов" (Fingerprints of the Gods).
   Отойдя от расхожей версии об Атлантиде, Хэнкок в то же время не мог просто взять и отвернуться от разбросанных по всей планете свидетельств существования и гибели цивилизации, которая по развитию была не только не слабее, но и как бы не сильнее нынешней. Другой вопрос - обязательно ли она должна была кучковаться на каком-то островке - или ей было под силу занять огромные территории Земли? Последнее, если смотреть на нас, нынешних, больше походит на правду - разве не расселились мы повсюду всего за несколько известных истории тысячелетий? Не изобрели за пару-тройку столетий столько всего, сколько не под силу было нашим предкам из "официально признанной" древности?
   Режиссер Роланд Эммерих признается, что создать фильм "2012" его вдохновила именно эта книга. Что ж, это неудивительно. Нас с соавтором она вдохновила еще в прошлом веке на роман "Душехранитель", где потомки тех цивилизаторов, о которых упоминает Хэнкок, встречаются в наше время. Однако в рамках большого романа та часть непосредственно о великой працивилизации получилась несколько скомканной и пунктирной. По прошествии многих лет мы созрели для того, чтобы сбросить с ее тайн то самое "покрывало Исиды" и развить сюжет в отдельный, более четко проработанный роман.
   Если идея працивилизации вам не претит, то, думается, этот новый роман может получить отклик в вашем сердце. Это только художественный вымысел, построенный под впечатлением от великолепной публицистической работы Грэма Хэнкока.
  
Сергей Гомонов
 []
  
   soundtrack
   "Может быть, они просто фиксировали, как с лица Земли постепенно исчезает их родина? И, может быть, их непреодолимое желание передать в будущее свое послание при помощи столь разнообразных способов (мифы, карты, сооружения, календари, математические гармонии) связаны с тоской по этой потере, которую породили катаклизмы и перемены на Земле?" (Грэм Хэнкок "Следы богов").
  
 []
Тот, кто знает ее полный цикл,
не станет ее чернить, а поклонится
ее величию и усвоит ее уроки...
К.Эстес "Бегущая с волками"
Глава 5 "Охота: когда
сердце - одинокий охотник"
ЧАСТЬ ПЕРВАЯ
  
ЗАГЛЯДЫВАЯ В БЕЗДНУ
  
  
Пролог
  
   Стража у дверей расступилась, пропуская советника в покои вдовы Правителя. Паском вошел и увидел ее - синеокую красавицу Танэ-Ра. Но не по убитому супругу скорбит она, из-за иных дум хмурится высокое юное чело.
   - Это вы... - промолвила она и, отвернувшись, продолжила разглядывать что-то на лезвии меча.
   В голосе ее не было ни разочарования, ни надежды. Только усталость, только непомерная усталость.
   - Что вы видите там, моя царица? - спросил советник, узнавая меч преступника.
   Зеркальный клинок, в который сейчас смотрелась задумчивая Танэ-Ра, снес голову с плеч ее вельможного супруга. Она ответила вопросом на вопрос:
   - Это вас мне нужно благодарить за то, что я могу сохранить у себя его оружие, советник Паском?
   - Если у нас все получится, то это я буду благодарен вам, прекрасная, за то, что вы сберегли и сей меч, и душу его хозяина.
   - Душу его хозяина? - искусанные от горя губы Танэ-Ра презрительно покривились. - Душу его хозяина собираются загубить, и вы, советник, примете в том непосредственное участие!
   Паском подумал, что никогда ему не разгадать всех ребусов, таящихся в закоулках женского сознания. Во всяком случае, никогда, покуда воплощен: телесное чересчур мешает беспристрастно познавать взаимосвязи этого мира. Он всегда знал, что царица не любит своего мужа-правителя, выданная за него насильно, однако и помыслить не мог, что все закончится таким образом!
   - Он мой ученик, Танэ-Ра! Хозяин этого меча, Тассатио, - мой ученик.
   Она изумленно уставилась на советника, позабыв кутаться в свою накидку, под которой наивно надеялась скрыть от него то, что скоро заметят и все остальные.
   - Да, я только что пытался поговорить с ним в темнице, но он не пожелал слушать меня и прогнал. Осталась последняя надежда - вы, Танэ-Ра. А теперь послушайте, царица, что нужно будет сделать вам ради вашего попутчика Тассатио, жизнь которого спасти уже нельзя, но дух которого должен возродиться...
  
  
Глава первая, в которой всё чуть было не закончилось, едва начавшись
  
   Бывают сны, после которых, проснувшись, ты чувствуешь себя сказочно богатым и невероятно счастливым. Такой сон время от времени снился другу хозяина, Тессетену.
   Вот и сейчас Нат, навострив уши, замер при входе в зимний сад, где все по-прежнему зеленело и цвело, порхали бабочки, а между стволов двух тропических деревьев покачивался большой гамак. Волк знал, что видится сейчас в грезах дремлющему там молодому мужчине - "второму после хозяина"...
   Прекрасный, сотканный из света звезд, будто зеркало самой природы - ледяное и чистое - обоюдоострый клинок скользил в черной пустоте. В нем отражалась вспышка Изначального. И острейшее лезвие, способное рассечь на лету пушинку из оперения гагары, изгибалось подобно языкам ритуального пламени. Это было так чудесно, что слезы поневоле капали из глаз юного Сетена - во сне он всегда оставался юным! - и тоже сверкали, стоило им отразиться в волшебном зеркале меча, передаваемого по наследству от отца к сыну в соответствии с древней традицией жителей Оритана.
   Нату не хотелось будить хозяйского друга, он чуял необыкновенную важность этого сна. Но вот-вот случится беда.
   Седой старый волк толкнул прохладным носом руку Тессетена. Минувшей ночью тот наплясался на свадьбе до упада и оттого теперь лишь что-то проворчал и отмахнулся. Но кому, как не другу, спасать хозяина? Натаути зашел с другой стороны, поднялся на задние лапы и так надавил на край гамака, что только чудом не перевернул Сетена. Тот удачно приземлился на ноги и ошалело уставился на волка, соображая, что происходит.
   - Нат? Ты что? - спросил молодой человек, утирая заспанное лицо ладонью. - Какая блоха тебя цапнула?!
   "За мной, за мной!" - пес замотал пушистым хвостом, быстро пятясь к воротам - туда, в осеннюю слякоть Эйсетти.
   "Второй после хозяина" не стал тратить времени попусту: он понял, что Нат просто так не придет и не разбудит. Тессетен на бегу набросил осенний плащ, и оба - зверь и человек - выскочили на улицу, оба жадно глотнули свежего, кристально-звонкого воздуха города. Так пахло только в Эйсетти, когда, четко очерчиваясь в пасмурном небе, свисали с мокрых ветвей умирающие листья, а последняя пригожая травка вздрагивала под ударами дождевых капель, унизанная бриллиантами утренних росинок. Больше так не будет пахнуть ни одна осень на этой планете!
   Волк мчал первым, останавливался, поджидая человека, и снова срывался с места. Их путь уже вполне очевидно лежал в горы.
   - Стой, Нат! Стой! - запросил пощады Тессетен, когда перед ними расстелилось бесконечное полотно моста над ущельем, по дну которого вилась полноводная, изобилующая порогами Асурриа, разделяя город и Самьенские Отроги.
   Там, среди холмов, белели постройки пригородных поселений, но еще чуть дальше - и начинались труднопроходимые косогоры.
   - У тебя вон сколько ног, а у меня всего две, понимать надо!
   Ну так и понимай, ты же человек, тебе и действовать!
   Они остановили первую же въехавшую на мост машину, что едва не обдала их веером брызг из скопившейся у бордюра лужи. Поначалу недовольно взглянувший на лохматого северянина, водитель узнал в нем сокурсника младшего сына, и лицо его прояснилось.
   - Пусть о тебе думают только хорошее! - с охотой ответил он на приветствие Сетена. - Куда тебе нужно?
   Тот покосился на пса, а Нат вытянул морду, словно указывая на высившуюся вдали Скалу Отчаянных. Тессетен откинулся в кресле:
   - На ту сторону, господин Корэй.
   - Слышал, ты нашел попутчицу? - как бы невзначай спросил пожилой ори, когда они проехали добрую треть пути.
   - Да. У нас сегодня свадьба.
   - Это хорошо!
   - Я вас приглашаю... и ваших жену и сыновей...
   Водитель рассмеялся:
   - Благодарствую. Говорят, попутчица твоя безмерно красива...
   Нат скрыл ухмылку, выпустив длинный розовый язык и тряхнув ушами. Обычный пес, ему ведь просто тяжело дышать в жарком салоне машины, вы не подумайте чего!
   А он-то чувствовал, какой усталостью ноет сейчас все тело хозяйского друга, не знавшего покоя уже вторые сутки. На Оритане принято справлять веселые свадьбы, и только на третий день ехать в дом утанцевавшейся со своими гостями супруги. После чего, объединенные в семью, молодые должны провести со всеми, кого пригласили на праздник, еще два восхода и два заката - лишь тогда их оставят в покое и дадут насладиться обществом друг друга... если у них останется для этого хоть капля сил.
   - Так почему же ты сбежал с собственного праздника? - продолжал беззаботно болтать пожилой ори, служивший духовным советником в Объединенном Ведомстве. - Случилось что-то?
   - Думаю, тут дело в Але, - Тессетен взглянул на волка и, вероятно, счел вид последнего красноречивым подтверждением своей догадки. - Он исчез утром со свадьбы. Наверное, его понесло в горы... Он всю ночь препарировал мне мозги рассказами о каком-то новом радаре, а с утра сбежал. Теперь, полагаю, вляпался в приключение, и Натаути тащит меня к нему на подмогу. Всё как всегда...
   Ну кто же на Оритане не знает Ала-из-Эйсетти? И неважно, что сейчас знаменитости всего шестнадцать - ровно столько же, сколько новоиспеченной жене Сетена - но все помнили его прошлые заслуги и ждали чудес. Вот мальчишка и лезет из шкуры вон, подумал Нат, привычно скрывая от людей не-волчьи мысли и прикидываясь обыкновенным старым псом-флегматиком, у которого своя жизнь и свои интересы, приземленные и незамысловатые. Взять любого волка - много ли ему надо? Вот и кое-кому не стоит отличаться.
   Советник Корэй пообещал подождать их на выезде из Лесного поселка, за которым начиналось бездорожье и вырастали скалы.
   - Вы могли бы привезти кулаптра*? - на всякий случай попросил Сетен. - Лучше Паскома... Надеюсь, не пригодится, но все же...
   ________________________________
   * Кулаптр - (др.-орийск.) врач, целитель, причем работающий как с физическим телом пациента, так и с "тонкими" энергиями.
  
   Волк согласно чихнул, кивнув головой. Господин Корэй озабоченно покачал головой, наконец поняв, что дело серьезное, развернулся и поехал обратно в город. Ради Ала любой житель Эйсетти нарушит свои планы. Даже если он духовный советник.
   И тут Нат ощутил ослепительную вспышку боли, не выдержал и вскрикнул, как человек. Едва не свалившись с ног, волк перевел дух и взглянул на Тессетена. Тот все понял, отчего и стал злым, раздражительным и резким.
   Задыхаясь, они ползли, лезли, перепрыгивали через валуны, бежали к Скале Отчаянных, одиноко торчавшей над каменистой долиной. Тут в прореху туч заглянуло солнце, и возле вершины скалы что-то сверкнуло.
   - Что там? - задыхаясь, прохрипел измотанный человек. - Что это?
   А волк уже знал, что они увидят, когда доберутся к месту. Он словно своими глазами видел, как стремительно приближается земля, будто собственным телом чувствовал сокрушительный удар о камни, и нахлынувшая темнота вытесняла боль и агонию. Но хозяин был еще жив.
   Тессетен из последних сил нагнал зверя. Нат словил нужный ветерок, и запах безошибочно вел его к Алу.
   Сухостой на дне расщелины смягчил падение юноши, однако Сетен и Нат нашли Ала безжалостно изломанным, лежащим между камней в нелепой позе, без сознания.
  
* * *
    []
   Тем временем духовный советник Корэй, вернувшись из Лесного поселка в город, стремительно мчал к зданию Объединенного Ведомства, где сейчас должен был находиться Учитель юного Ала, целитель Паском.
   Красный шарик-вагончик мигом доставил Корэя на нужный ярус постройки - именно там располагалось духовное крыло правительства страны.
   Советник поспешил к кабинету коллеги: Учитель Ала тоже был советником Ведомства и, пожалуй, занимал свой пост уже гораздо больше времени, чем любой из действующих чиновников.
   - Да будет "куарт"* твой един! - входя в комнату, обратился Корэй к целителю.
   - Пусть о тебе думают только хорошее, Корэй! Как твои сыновья? Как твои внуки - не родился ли еще младший? - отозвался хозяин кабинета, выходя навстречу из-за стола и вглядываясь в лицо качавшего головою гостя: - Что-то случилось?
   _______________________________
   * "Куарт" - высшее проявление души. Идеальный дух, единый с сердцем и сознанием, сохраняющий память обо всех воплощениях существа, им обладающего. Проще говоря - "душа-личность".
  
   Паском был высоким пожилым, но не дряхлеющим мужчиной, смуглокожим, с гладко зачесанными ото лба к затылку прямыми и темными, без малейших признаков седины и залысин волосами. В раскосых черных глазах, обычно безмятежных, сейчас засветилась тревога. Одевался кулаптр, соотносясь исключительно с собственным вкусом, а не с новыми веяниями: его камзол вышел из моды уже, наверное, лет сто назад.
   - Кажется, господин Паском, ученик ваш пострадал в Самьенских Отрогах, на Скале Отчаянных. К нему сейчас побежал Тессетен, а я приехал за вами.
   - Вы говорите об Але?
   - Да, о нем самом!
   Кулаптр слегка изменился в лице, но промедление было совсем не долгим. Бросив в переговорник пару распоряжений насчет машины из лечебницы и уточнив у Корэя место, куда необходимо было прибыть помощи, Паском заспешил на посадочную площадку к спусковому вагончику.
   - Что у них случилось? - бросил он на ходу.
   Корэй растерянно развел руками:
   - Откуда мне знать? Я успел понять, что Ал с утра ушел со свадьбы друга и зачем-то отправился в Самьенские Отроги. Что его туда понесло - неизвестно. Сетен почуял неладное, взял волка Ала, и тот повел его к вашему ученику...
   Серый безрадостный день был будто предназначен для фона к печальным событиям. Осень подступала к Оритану. Дороги стали скользкими и опасными для передвижения, клочки тумана опускались на целые районы столицы.
   - Это просто удача, что я оказался в городе, Корэй, - сказал целитель, садясь в его машину. - Я ведь должен был ехать в Рэйодэн по делам Ведомства, но всего пару часов назад узнал, что поездка отложена...
   К Скале Отчаянных они прибыли позже медиков из лечебницы: те избрали воздушный путь и уже суетились вокруг уложенного на носилки юноши. "Паском!" - послышался шепот среди расступавшихся перед ним кулаптров.
   Корэй наконец-то увидел Ала. Мальчишка был забинтован с головы до пят, примотан к выпрямляющим шинам и не подавал признаков жизни.
   - Да не иссякнет солнце в твоем сердце, - пробормотали возле них, и советники обернулись.
   Тессетен смятенно взглянул в глаза Учителю друга, надеясь услышать ободряющие слова и одновременно страшась роковой вести. Корэй очень редко видел сокурсника сына, он помнил Тессетена еще совсем мальчонкой, страшненьким одиночкой, каждую секунду готовым к агрессии окружающих и отпору. Надо сказать, возраст не сделал парня хоть немного краше, совсем наоборот. А сейчас, взволнованный, он и подавно выглядел устрашающе.
   Но ничего оптимистического, осмотрев Ала, кулаптр Паском не сказал, только посмотрел на старого волка, с которым прибежал сюда Тессетен и о котором в суматохе все забыли. Серебристый зверь, обессилев, лежал поодаль и, почувствовав внимание Паскома, в знак приветствия с трудом поднял большую голову.
   - Волка не бросай! - приказал кулаптр Сетену. - Вези следом!
   Винт орэмашины из лечебницы завертелся. Паском запрыгнул вслед за носилками, а Тессетену и Нату в перелете отказали из-за возможности перегрузки, и те, смятенные, остались на земле.
   - Ничего, ничего, - чтобы приободрить юношу, Корэй слегка похлопал его по плечу. - Обойдется. С ним ведь теперь Паском, а тот за здорово живешь воплощению ученика прерваться не позволит! А ты все сделал правильно, тебе не в чем укорить себя.
   - Да не возьму я в толк, что его туда понесло! - досадливо выпалил молодой человек. - Нат? Что это с тобой, старина? Ты подняться не можешь, что ли?
   Лапы волка в самом деле подгибались, словно он был тяжело ранен. Корэй ощутил, что зверь близок к смерти.
   - Давай перетащим его ко мне в машину, - сказал советник. - Паском ведь велел забрать его в город...
   - Эй, бродяга, чего это тебе приспичило занедужить? Кто сейчас станет с тобой возиться? Ну, крепись!
   Сетен подобрал волка с камней и на руках перетащил в машину. Он был крепким парнем, а вот Корэю такую тяжесть уже и с места не сдвинуть, не надорвавшись.
   По пути они молчали, а Сетен часто оглядывался и смотрел, жив ли Нат, уложенный на заднем сидении. Тот, как чувствовал, всякий раз приподнимал веко и косился на хозяйского друга мутнеющим зрачком.
   По приезде они хотели оставить волка в машине, но тот из последних сил выкарабкался вслед за ними, и тем пришлось взять его вместе с собой в лечебницу, уговаривая персонал пропустить их в нарушение правил. Однако медики будто были предупреждены и не возражали против присутствия зверя.
   Понимая, что опоздал уже повсюду, Корэй решил остаться с сокурсником младшего сына, чтобы узнать, чем все закончится.
   Сетен сидел в кресле напротив и машинально поглаживал Ната. Парень по привычке прятал свой зловещий взгляд под густой гривой светло-русых волос и, сжимая непропорционально большие челюсти, катал под скулами бугры желваков. Да уж, подумалось Корэю, мало того, что приятель сына заполучил все приметы северянина - на современном Оритане это ему жизнь отнюдь не облегчит - так еще и уродился с такой внешностью, бедолага, что при первой встрече люди с непривычки шарахаются от его жуткого взгляда исподлобья.
   - Когда ты его хватился? - прикинув, сколько могло пройти времени с момента падения и каковы шансы Ала выжить, спросил советник.
   - Я? - будто очнувшись, тихо переспросил Сетен. - Я даже не знал, что он сбежал со свадьбы. Там такая кутерьма была... Ненавижу свадьбы! Расскажи мне кто заранее, что это такое, так мы с Ормоной удрали бы к дикарям и жили там, где никаких свадеб не нужно... А утром меня Нат разбудил... Если бы не он... - молодой человек смолк и покачал головой, а волк только дернул ухом.
   - Господин Тессетен? - появившись из-за поворота в конце коридора, спросила женщина в целительской мантии с эмблемой кулаптория на груди - кристаллом, символизирующим чистоту родниковой воды. - А, советник Корэй! Пусть о тебе думают только хорошее.
   - Да будет твой "куарт" един, - отозвался тот.
   - Тессетен - это вы? - она снова перевела взгляд на юношу, и тот кивнул. - Вами интересуется господин, он представился вашим отцом и желает вас увидеть, - она слегка поклонилась Корэю как старшему и ушла.
   Волк снова попробовал подняться, но уже не смог, только поглядел вслед другу хозяина и снова опустил голову на лапы.
   Советник Корэй поглядывал на часы. Нет, пожалуй, он не сможет досидеть тут до развязки: дела не ждут, он не может отложить ведомственные обязанности.
   - Что ж, пес... пойду я... не взыщи, - сказал он Нату. - Держись, свидимся еще.
   Нат вздохнул. Советник скрылся за поворотом.
  
* * *
  
   Паском один за другим просматривал снимки переломов, и с каждым разом лицо целителя становилось все мрачнее, хотя экран, куда вставлялись пленки, светился с прежней яркостью.
   Ассистенты собрались вокруг него в молчаливом ожидании, а позади на операционном столе лежал, безжизненно вытянувшись, юный Ал.
   - Кому и что ты хотел доказать, мой мальчик? - пробормотал кулаптр.
   Так же, как Тессетен и советник Корэй, он не понимал, что загнало ученика на кручу, да еще и с утра пораньше.
   Ополоснув руки, Паском промокнул их салфеткой, поднесенной одним из медиков, и погрузил в тонкие резиновые перчатки. На роду ученика значилась страшная насильственная смерть, и рисковать с такой судьбой ему было глупо. Алу просто повезло, что после падения он не повредил позвоночник и отделался лишь ушибом головного мозга - сильным, но не смертельным. Однако руки и ноги он поломал сразу в нескольких местах, и заживать все это будет долго, особенно открытый перелом у локтя...
   - Приступим же, - негромко велел Паском помощникам, и все подошли к столу, а кулаптр первым делом склонился над выступившим обломком кости руки. - Анестезия ...
  
* * *
  
   Учитель хозяина выглянул из комнаты, откуда сильно несло какими-то резкими и отвратительными запахами. Волк уже не верил, что доживет и дождется его.
   - Теперь все решит только время, - сказал Паском, присаживаясь возле вернувшегося из приемной Тессетена. - Ты не знаешь, для чего он полез туда?
   - Не поверите, господин Паском - для меня самого это загадка... - судорожно сглотнув после первой фразы кулаптра, ответил Сетен. - Он ведь никогда не увлекался альпинизмом, да и в горах мы бывали только на пикничках...
   - Но что-то же его сманило? Или - что хуже - кто-то... А где была ночью твоя невеста?
   - Причем же тут моя невеста?
   - И всё-таки?..
   - Со своими гостями у себя дома. Все в соответствии с этой глупой традицией...
   Паском хмыкнул и зашел с другого бока:
   - Неужели Ал не поделился с тобой своими планами? По-моему, он доверяет тебе, как самому себе... Был ли кто-нибудь в его окружении, чьим мнением он дорожил и кому подчинился бы в подобной затее - забраться на гору без специальных приспособлений?
   Сетен поджал губы в попытке вспомнить и, поведя плечами, отрицательно мотнул косматой головой.
   - Да н-нет... пожалуй... Во всяком случае, я таких не знаю... Он всю ночь забивал мне голову своей астрофизикой, какими-то терминами, экзаменационными делами... Мне пришлось попросить его заткнуться: право, я же не доканываю его словечками из области экономики! Только я сомневаюсь, что это моя просьба повергла его в самоубийственный шок и погнала на Скалу... Может, это его от учебы переклинило, а?
   Паском озабоченно вперил взгляд раскосых черных глаз в волка.
   - Очень плохо...
   - Что именно?
   - Что Нат умирает - плохо.
   - Да уж... хорошего мало...
   Но Нат ощутил легкое удивление друга хозяина: как может Паском сетовать о звере, когда неизвестно, выживет ли человек? Да это и понятно: Тессетен же не знает всего, в отличие от кулаптра...
   - Сейчас же поезжай домой, Сетен, - Паском поднялся с корточек и положил руки на плечи Тессетену, - и неси сюда оставшегося в живых щенка своей псицы.
   - Которого?
   - Оставшегося в живых, я сказал! - жестко повторил кулаптр, не любивший непонятливых и тугодумов.
   Значит, Бэалиа, подружка и сестра Ната, ощенилась. При воспоминании о ней волку стало тоскливо.
   - Хорошо, - кивнул Сетен. - А вы уверены, что она... уже? С утра, кажется, не собиралась...
   - Уверен. Его нужно выходить во что бы то ни стало - торопись, ты можешь опоздать! Бегом!
   И, когда друг хозяина покинул лечебницу, Паском наклонился к умирающему волку:
   - Ну что, Натаути, вот пришел и твой час... А помнишь, атмереро*, как я привез вас сюда от северян, из Аст-Гару - твоего хозяина, тебя, твоих брата и сестрицу?.. Вспоминай, тебе сейчас это очень нужно, чтобы ничего не забыть, Нат...
   _______________
   * Атмереро (др.-орийск.) - душа.
  
* * *
  
   Одряхлевшая от старости волчица Бэалиа тоскливо выла в зимнем саду, покинутая всеми - хозяином, его свадебными гостями, преданным Натом. Прошедшей весной волчат у нее не было. Всё пошло не так, как всегда, и Бэалиа собралась щениться ранней осенью, загадочным волчьим чутьем ведая, что это будет в последний раз. Она уже знала, что ее Нат сейчас умирает, а умирая, зовет ее к себе. Значит, и ей осталось недолго. Волкам трудно привыкнуть к жизни друг без друга.
   Она легла в теплую траву возле цветника. Еще вчера всюду было лето, а с первым же днем сезона умирания в эти края пришел серый дождь и холод. Но тут, в саду, тепло сохранялось круглый год.
   Бэалиа застонала, когда напряглось тугое брюхо, отдавая мучительную боль каждой частичке тела. У нее едва хватило сил облизать единственного родившегося живым - точную копию ее Ната, с такой же темной тропинкой в шерсти вдоль хребта.
   Волчица дождалась хозяина. Псовый век короток. Она чуяла, что Нат испустил дух в тот же миг, как на свет появился этот слепыш, и что теперь ей тоже пора. Страха не было - хотелось только напоследок лизнуть руку Тессетена.
  
* * *
  
   "Принеси в палату оставшегося в живых щенка", - эти слова Паскома не шли из памяти молодого человека.
   Сетен давно позабыл и о своей свадьбе, и о необходимости сообщить Ормоне, новоиспеченной жене, что веселье откладывается, и еще много о чем. Ормона поймет, ей передадут, а остальные... неважно.
   Он завернул в плащ слепого волчонка, взял лопату, вырыл яму прямо посреди лужайки, где когда-то увидел волчицу в первый раз, и, коротко простившись, закопал остывающий труп Бэалиа и заодно ее погибший приплод.
   Маленький слепыш тихонько повизгивал всю дорогу к кулапторию. Паском велел выходить этого щеночка во что бы то ни стало. Откуда он знал о щенке? Пустое, - на полумысли оборвал сам себя Тессетен, - Паском знает больше, чем мы можем даже подозревать... И если ему зачем-то понадобился этот щен, значит, так тому и быть. Сетен сейчас сбегал бы даже в жерло вулкана, скажи ему кулаптр, что это поможет троюродному братишке выздороветь.
   - Принес? - Паском встретил его в вестибюле кулаптория.
   Вместо ответа молодой человек приподнял край плаща, и женщина за стойкой регистратора вздрогнула от неожиданности, услышав резкий писк крошечного животного.
   - Да, да, это он! Иди к Алу в палату и скорее. Положишь щенка ему на грудь, понял? Вот сюда, на сердце!
   - Он проснулся?
   - Не знаю. Это не имеет значения. Просто сделай то, что тебе сказано.
   - А где Нат?
   - У тебя в свертке.
   - Я про...
   - Да пойдешь ли ты, куда велено?! - нахмурился кулаптр, и, не желая сердить Учителя Ала, Сетен прибавил шагу.
   На лестнице он встретил нескольких младших целителей, которые тащили что-то тяжелое, уложенное в простыню, как в гамак. Молодой человек проводил их пристальным взглядом и на повороте заметил, как с края "гамака" высунулся серебристый волчий хвост. Щенок снова пискнул, будто поторапливая.
   Тессетен тихонько вошел в палату.
   - Узнаешь меня, Ал? - спросил он, едва раненый приятель пришел в себя.
   Бледно-серый, вокруг глаз синяки, лицо вспухшее, веки запали - но Ал внимательно глядел на посетителя. Он узнал Сетена, несмотря на сильное сотрясение мозга, и слегка улыбнулся ему мертвенно-бескровными губами.
   Тессетен отбросил плащ и протянул ему на ладони новорожденного волчонка:
   - Братишка, это Нат. Сын твоего Ната, который только что ушел...
   - Ушел? - шепотом переспросил Ал.
   - Этот щенок будет твоим, когда ты выздоровеешь...
   Украдкою он взглянул на повязки, стягивавшие Ала с головы до пят. Если бедняга и выздоровеет, то на всю жизнь останется калекой. За что ему, мальчишке, такое испытание? Если бы Тессетен мог, он забрал бы у брата эту напасть - ему казалось, что старшему, взрослому, будет проще справиться и пережить, чем юнцу.
   А губы тем временем продолжали что-то говорить через маску-усмешку, через нарочито-отстраненный тон:
   - Бэалиа только что ощенилась, просила передать...
   Лицо Ала расцвело улыбкой, едва щенок завозился на его перебинтованной груди. А Сетен подсел к постели:
   - Как ты, братец? Живой?
  
* * *
  
   Жена - так непривычно было называть эту красивую девочку женой! - ждала его возле лечебницы, кутаясь в длинный сине-зеленый плащ с оторочкой из чернобурки. Под плащом на ней, кажется, было праздничное платье, подол которого она уже безнадежно испачкала грязью, добираясь сюда по осенней слякоти.
   Ормона взглянула на слепого щенка и кривовато улыбнулась:
   - Преемственность поколений?
   - Не обижайся, я не успел тебя предупредить... - он еще неловко, неуверенно ткнулся губами в ее щеку.
   - Жив твой друг? - не ответив ничего насчет обид, спросила девушка. Она выпростала руку из меховой муфты и ласково провела узкой ладонью по его некрасивому лицу. - Он не умрет. Поверь мне.
   - Паском наказал вынянчить этого щенка, а я понятия не имею, как это делается... Обычно этим занималась сама Бэалиа...
   Они медленно побрели к шоссе. Ормона спрятала слепыша в свою муфту, а Сетен обнял ее за плечи, чтобы согреть.
   - Я тоже не нянчила щенков, но подозреваю, что его можно кормить молоком из пипетки.
   Звереныш согласно пискнул. Наверное, он уже основательно проголодался во время долгого путешествия. Люди засмеялись.
  
* * *
  
   - Никогда не прикасайся к моим волосам! - велела Ормона во время их первой же ночи вдвоем.
   - А что у тебя там? - попытался пошутить Тессетен и, потянувшись к ее прическе, вполне серьезно получил по рукам.
   - Это моя просьба, - мягко объяснила девушка. - Маленькая, но ультимативная. Потому что хоть ты и познакомился с моей тетей, хоть и женился после этого на мне, убить тебя я все еще могу.
   Это была их старая шуточка, смысл которой понимали только они двое... ну и, пожалуй, старый Нат, чей новорожденный щенок сейчас дремал на мягкой подстилке в коробке у печи и сквозь сон, сытый, слушал голоса людей. Малыш вспоминал перипетии всех прошлых своих жизней, поскольку так уж получилось, что был он не обычным волком...
   - И все-таки - почему я не могу прикасаться к твоим волосам?
   Тессетен не мог понять, как могут не нравиться прикосновения к голове, это ведь так приятно!
   - Нервный бзик такой! - огрызнулась жена и самозабвенно соврала, выдумав на ходу: - Не терплю, когда их пачкают руками.
   - А если я не трону их руками? Если, скажем... - он показал на свои губы.
   - А это - сколько угодно, моя любовь!
   И свою резкость она тут же утопила и растворила в страсти, с которой словно родилась. Сетен понял, что запрет на прикосновение к волосам - совсем ничтожная плата за те часы, когда они могли отныне быть друг с другом, забывая об остальном мире. Хотя сам по себе этот запрет был странен и подозрителен, она имела право на маленькие секреты. В конце концов, он мог целовать ее блестящие душистые пряди, вдыхать аромат каких-то духов или цветов, и она не была против!
   - Ты такая странная... - сказал Сетен, любуясь ее лицом, юным и безупречным, любуясь мягкой тенью от пушистых ресниц, любуясь приоткрытыми, припухшими от горячих поцелуев губами и гибким налитым телом, которое будто бы так и просилось быть выточенным в мраморе. - Ты ведь хотела увидеть Ала, так почему теперь...
   Ормона растворила черные глаза, быстро, словно ящерка, облизнула губы, провела тонким пальцем по его плечу, забавляясь тем, как бугрятся под кожей крепкие мышцы:
   - Ну... я небольшой поклонник знакомств при таких обстоятельствах... Пусть твой друг сначала встанет на ноги. А до тех пор нечего мне там делать...
   Еще секунду назад этому созданию было шестнадцать - и вот она заговорила, а в голосе ее послышалась рассудительность взрослой женщины. В этом была вся она, со дня их знакомства...
   - Ты боишься ран, что ли? Так он же забинтован по уши и выше!
   Девушка посмотрела на него с ленивым снисхождением:
   - Я просто опасаюсь подходить к нему, когда он не то там, не то здесь.
   - Что это значит?
   Она лишь махнула рукой и, собираясь заснуть, слегка зевнула:
   - Твой друг - счастливчик, каких не рождала доселе земля, и я покоряюсь судьбе. У него свой путь.
   Тессетену показалось, что за сонливой бессвязностью ее слов таится что-то более глубокое, чем он способен осознать и о чем она не желает говорить. Во всяком случае, теперь. А еще отчего-то пришел на память Паском. Учитель Ала сегодня утром что-то сказал о его жене, но что именно - вылетело из головы. Она умела отнимать память... Запросто!
   Сон пришел мгновенно: только что Сетен смотрел на Ормону, и вот перед его взором уже падает в звездную бездну выкованный древними аллийцами наследный меч. А издалека звучит настойчиво чей-то голос: "Помнишь меня, полководец? Помнишь меня, полководец?.."
   Вначале невнятная, фраза пробилась к Тессетену сквозь чудесную картинку с мечом и разрушила наваждение. И теперь это уже не сон. Молодой человек не мог бы сказать, чем это было, но точно знал, что не сон.
   Он ощутил за спиной у себя странное присутствие, и не глазами, а сердцем увидел возникшую позади фигуру, с головы до пят укутанную во что-то желтое. Ужас сковал его тело, он не мог пошевелиться, был не в силах повернуться и посмотреть в лицо неведомому - Сетен знал, что во сне ли, наяву ли, но опасности всегда следует смотреть в глаза, ибо в этом случае она утрачивает большую часть силы.
   - Не доискивайся правды! - угрожающе прошептал голос.
   - Какой правды?
   - Не ищи, кто заставил твоего друга лезть на скалу.
   - Почему это? - возмущение сжало горло Тессетена.
   - Это лишь конец ниточки, полководец. И сохрани тебя Природа размотать клубок до конца! В день, когда ты познаешь истину, страшной смертью умрешь!
   И, задыхаясь, очнулся Сетен. Вытаращился в темноту готовыми лопнуть глазами, сжал пятерней ребра, о которые в самом центре груди лесной дикой птицей колотилось сердце.
   "Не ищи!" - тающим эхом проводил его голос из сна.
   И молодой человек понял, что теперь-то он точно отыщет причину, толкнувшую друга на безумный поступок.
  
  
Глава вторая, где речь пойдет об изобретенном приборе на Скале Отчаянных
  
   - Да не иссякнет солнце в сердце твоем, - весело сказал советник Корэй, покинув палату Ала и едва не натолкнувшись на Сетена, который, наоборот, только-только пришел в лечебницу. - Как раз зашел проведать твоего друга.
   Тессетен поклонился отцу сокурсника, еще раз про себя поблагодарив его за ту неожиданную помощь, которую советник оказал им по спасению Ала почти четыре солнечных месяца назад. Пожилой ори так и светился, и Сетен с любопытством заглянул ему в глаза. Господин Корэй слегка коснулся ладонями его плеч:
   - Не удивляйся моему настроению, Тессетен! Просто у меня недавно родился второй внук, а он такой славный мальчишка, что я теперь каждый день спешу посмотреть на него!
   Через приятеля-сокурсника Сетен знал, что старшему внуку Корэя уже десять лет и зовут его Дрэяном. Но поскольку они с Ормоной учились уже на другом факультете, то с прежними друзьями Тессетен виделся редко и новости их жизни обходили его стороной.
   - Поздравляю вас, господин Корэй. Каким именем нарекли?
   - Фирэ. И не пытайся вспоминать это имя на скрижалях памяти аллийцев! - тут же со смехом вставил Корэй, очевидно уловив некоторую растерянность в лице молодого человека. - Его там нет, оно новое. Кулаптр Паском так и не удосужился заглянуть в глаза* моему младшему внуку, и кто его "куарт", мы покуда не знаем.
   _________________________________
   * заглянуть в глаза - так древний Помнящий узнавал новые инкарнации знакомых ему душ, а поскольку Учитель Ала жил на этой земле уже очень долго, помнил он практически всех, кто когда-либо населял Оритан, чьи имена были внесены в списки аллийцев еще со времен Великого Переселения и хранились в Храме столицы.
  
   - Откуда же берутся все новые души? - задумчиво проговорил Сетен, сторонясь и пропуская собеседника к выходу, а тот лишь пожал плечами:
   - Знаешь, этот вопрос интересует и меня. Может быть, из-за активного прироста населения здесь, у нас, души из миров Нижних Ступеней формируют "куарт" быстрее, чем бывало прежде? Ну ступай, ступай: Ал тебя уже заждался. Дважды просил меня поглядеть в окно - не идешь ли ты!
   Значит, Фирэ. Отчего-то имя младшего внука советника Корэя отпечаталось в памяти Тессетена. Странное имя. Ничего не означающее. Не бывало таких имен прежде...
  
* * *
  
   - Зачем все-таки, братишка, ты полез на эту дурацкую скалу? - в сердцах выпалил Сетен, наблюдая, как его выздоравливающий друг после долгой неподвижности заново учится держать голову.
   Ал посмотрел на него своим неподражаемым волооким взглядом и с насмешкой сверкнул глазом:
   - Тебе не понять...
   - А ты хотя бы начни.
   Юноша посопел, попыхтел, побубнил себе под нос - наверное, его уже многие, в первую очередь родители, пытали этим вопросом... Какой контраст с Ормоной, его ровесницей: против нее он всего лишь глупый и неуравновешенный подросток, баловень судьбы! Особенно если вспомнить ее самообладание во многих жизненных коллизиях, которые уже успели случиться и в которых этот сопляк запросто потерял бы голову.
   И наконец Ал сформулировал мысль, давно гложущую его самолюбие:
   - Пойми ты, Сетен, тяжко жить, когда все от тебя чего-то дожидаются, заглядывая в рот. "Ал то", "Ал сё"! Куда ни поедешь на Оритане - везде успел отметиться этот Ал. Каким-нибудь "великим деянием", зима его заморозь вместе с деяниями! А я... а для меня он чужой! Не помню я его, ну вот ни на полфаланги не помню!
   Ал с трудом согнул непослушные пальцы едва-едва разработанной руки; выстраданное и наболевшее теперь, когда прорвалось, било из его сердца ключом, словно обвиняя старшего приятеля в чьих-то ожиданиях, словно Тессетен был самым главным специально обученным вдохновителем обидчиков Ала, которые собирались в кланы и тыкали в несчастное юное дарование пальцем: "А ты когда потрясешь мир великим открытием, "куарт" Ала?"
   - Может быть, Паском вообще ошибся, приняв меня за того Ала? Ведь мы даже не похожи!
   Юноша повертел головой в доказательство того, что они совершенно разные с тем Алом и в профиль, и в фас (а еще оттого, что мышцы шеи были слабы после болезни и работали плохо).
   Он прав, подумал Тессетен, вспоминая известную, запечатленную многими, внешность великого соотечественника и его не менее знаменитой попутчицы, Танрэй.
   Последние двадцать воплощений, не меньше, как свидетельствуют хроники, писавшиеся мудрецами еще до Потрясения, Ал приходил в этот мир в одном и том же облике с приметами обеих великих рас былой цивилизации аллийцев: он был среднего роста, благообразен, сероглаз - вернее, как описывали Ала очевидцы, "глаза его были цвета сумеречного неба", - всегда носил длинные пепельно-русые волосы и голос имел тихий, но приятный, умея завладеть вниманием людей, не повышая тона. Его слушались, его любили. Все, чем он занимался в своих жизнях, тот Ал за десятки лет доводил до абсолютного совершенства.
   Но больше всего нынешних трепетных девиц вдохновляла его преданная любовь к своей попутчице, синеглазой красавице со смоляными волосами, дочери ори и аринорца. Так было всегда, они приходили в мир по собственной воле, когда и где желали, у своих постоянных родителей, заранее договариваясь о будущей встрече. Их смерти от старости были лишь недолгим расставанием, как необходимая поездка, после которой чувства лишь расцветают с новой силой.
   Ничего этого не было теперь, после того жуткого дня, когда безвременно погибшая Танрэй взывала к нему, а он не смог смириться с судьбой Коорэ, их сына, и нарушил законы мироздания, вмешавшись... Все они были наказаны и растеряли друг друга...
   Тессетен тряхнул головой, чувствуя в ней тяжесть, точно был объят своим мороком. К чему его так занимает чужая судьба? Ведь он даже не ведает своей собственной, но притом отчетливо воображает себе какие-то эпизоды из прошлых жизней друга! Зачем ему забивать мысли размышлениями об этом эгоистичном мальчишке, пусть даже "куарт" того - Ал, а сам он доводится Сетену хоть и дальним, но родственником? Приятель и без того привык, что все носятся с ним, как с наследной реликвией, вон какое самомнение раздул, самому уже плохо!
   - И что же теперь? Я вообще никто, но ведь не иду прыгать со Скалы Отчаянных...
   - Лучше уж быть никем, чем Алом! - саркастически усмехнулся Ал. - Живая, пропади она пропадом, легенда!
   Сетен перевел дух, гася невольное раздражение. Тяжело с этими подростками!
   - Ну что ж, братишка, когда вздумаешь сводить счеты в следующий раз, ты не мелочись - прыгай сразу с Самьенского моста в пороги. Если и выловят, то не ближе бухты. Мне пора.
   - Да не хотел я сводить никакие счеты! - возмутился юноша. - Я наконец придумал, как можно вычислять приближение малых космических тел к Земле и заодно высчитывать сейсмическую активность в ее коре! Но для этого мне надо было установить радар на высокой точке, в открытой местности, чтобы нигде не фонило! Я тебе всю ночь говорил об этом устройстве, объяснял принцип его работы, а ты только патлами мотал! И вроде же трезвый был, почему ничего не помнишь?!
   В глазах Тессетена блеснул интерес:
   - Так вот что тогда сверкнуло у вершины!
   - Да! Я уже почти спустился, когда наступил на заледенелый камень... Не заметил. Нога поехала и... - Ал поморщился. - Паском говорит, мне повезло, что я не переломал позвоночник.
   - А еще тебе повезло, что ты не оставил свои гениальные мозги на камнях в ущелье, - буркнул Сетен. - Будто нельзя было подождать и установить эту штуку вместе с профессиональными скалолазами! Так работает это твое изобретение или нет?
   - А когда бы я об этом узнал? Если бы был уверен, то дождался бы этих твоих... скалолазов!
   - Тщеславие тебя погубит, мальчишка. Погубит тебя тщеславие! Ладно, выздоравливай. Зайду завтра...
   - Сетен! Постой! Почему ты до сих пор не познакомишь меня со своей Ормоной?
   - Успеется, - буркнул тот, не зная, как переводить фразы с языка жены на общедоступный и не навлечь на свою голову водопад уточняющих вопросов Ала. Тем более он и сам не понимал мотивов ее нежелания проведать троюродного братца. - Отдыхай, альпинист доморощенный!
   Однако, выходя из палаты, Тессетен испытывал какую-то необъяснимую гордость за младшего приятеля. Да, мальчишка. Да, самонадеянный. Зато вон чего изобрел!
  
* * *
  
   - А что это за люди? - с подозрительностью спросила Ормона, едва они после экзаменов на факультете вернулись к себе домой и вошли в зимний сад. - Я после утреннего нашего погрома и убрать ничего не успела...
   - Не привыкать! - засмеялся Тессетен: ментальные поединки тешили Ормону ничуть не меньше, чем его самого - правда, после этого оставались заметные следы по всему жилищу и саду...
   Несколько ребят в походных костюмах дожидались их, и один нагло развалился в гамаке, а Сетен знал, что жена такого не потерпит. По ее глубокому убеждению, занимать это место могли только они с мужем. Но непривычность происходящего отвлекла ее от праведного гнева.
   - Это скалолазы, - сказал он, здороваясь с ними по очереди. - Они помогут нам подняться на Скалу Отчаянных, кое-что посмотреть...
   - Что?! - Ормона выглядела так, словно не поверила собственным ушам.
   - Но тебе, наверное, лучше бы остаться внизу, поберечься...
   Заслышав такое, она с возмущением уперла руки в бока:
   - С какой это стати?!
   Сетен пожал плечами. Скрыть от нее эту вылазку все равно бы не получилось: она привыкла быть рядом с ним. Ему это нравилось, но в таких вот случаях немного пугало. Особенно теперь.
   - Вы уверены в безопасности? - осторожно указав глазами в сторону Ормоны, на всякий случай спросил он альпинистов, когда сани вылетели на дорогу Лесного поселка, и Скала Отчаянных проступила во всем своем зимнем великолепии, красуясь на фоне черного неба погруженной в полярную ночь столицы.
   Ормона стояла у самого передка саней и весело покрикивала на буранные завихрения, разлетавшиеся из-под полозьев. Сейчас ей снова можно было дать ее истинный возраст - девчонка и девчонка.
   - Все будет как надо! - заверили его. - Поднимемся и спустимся!
   Тут и летом не самое лучшее место для прогулок, а они сунулись в самый разгар зимы. Но что поделать - до сих пор Ал со своим ушибом и себя-то с трудом помнил, а уж рассказать, что и зачем он делал перед падением, сумел только вчера. Паском не стал мелочиться и сразу же нашел подмогу троюродному брату своего ученика. С виду похожие на каких-то бродяг, в деле эти парни были незаменимы.
   Пока Тессетен разглядывал свою "сбрую", скалолазы живо экипировали Ормону, и та стояла, нетерпеливо притопывая меховым сапожком и крутя в руке сложенную в десяток витков страховочную веревку.
   - Проклятые силы! - шепнул он жене, запрокидывая голову и разглядывая роковую скалу прямо с подножья. - Высокая, зараза!
   - Что, струхнул? - поддразнила она.
   - Есть немного. Может быть, подождешь тут?
   Вместо этого Ормона пристегнулась к нему карабином:
   - Топай!
   Они долго карабкались в связке по заледеневшим камням, сбивая вниз комья снега, и Сетен старался не смотреть вслед улетающим в пропасть кускам. Скала и снизу-то выглядела жутко, а при подъеме сердце сжималось через каждые десять ликов, особенно если нога ползущей следом жены срывалась со скользкого уступа, и Ормона со смехом повисала на страховке, протягивая ему руку. А ведущий все лез и лез вверх, уверенно вбивая скобы в камень.
   - Неужели этот дурачок забрался сюда без снаряжения?! - никак не могла поверить она.
   От них так и валил пар, а ее темные брови покрылись сединой инея.
   - Представь себе.
   - У-у-у! - усевшись на камень и сложив руки рупором, крикнула вниз Ормона. - Там елки как игрушечные! Вот бы полететь - вон туда, к бухте! Смотри!
   - Ох, не надо! - хмуро отмахнулся Сетен, которому тошно было и думать об этой высоте, а еще хуже - представить, что она и в самом деле куда-то там летит.
   - Дохляк!
   - Отдохнули? - окликнули их.
   И связка продолжила путь.
   Прибор, закрепленный на почти плоской вершине скалы... работал. В нем покачивался какой-то серебристый рычажок, похожий на метроном, а внизу что-то гудело.
   Сетен раскрыл запись и проделал все, что велел ему Ал, не задумываясь, что для чего нужно. Он знал только, что это необходимо для активизации приемников в городе: отсюда на них будет идти сигнал о сейсмической активности.
   - Всё, - сказал он.
   Ормона была разочарована. Она тащила сюда камеру и кучу съемных кристаллов, чтобы запечатлеть великолепную панораму Эйсетти и окрестностей, а ее уже торопили вниз...
   Дома они грелись у камина, завернувшись в плед и глотая горячий травяной отвар. Повзрослевший Нат вдруг выкарабкался из-под ног Ормоны и потрусил к дверям: он почуял приближение гостя.
   Волчонок не ошибся: к ним нагрянул с визитом сам Паском.
   - Сиди, сиди, ничего не нужно, отдохни! - сказал кулаптр Ормоне, которая уже хотела встать с ковра ему навстречу. - Как все прошло?
   Хозяева дома наперебой рассказали ему о недавнем приключении. Оба были оживлены и радостны, а на лицах еще алел румянец от мороза, глаза - темные и ярко-голубые - сияли, и древний целитель невольно любовался ими, счастливыми, не замечая - по своей привычке - некрасивости Тессетена.
   - Превосходно, вы молодцы. Сумасшедшие, но молодцы, - Паском взглянул на Ормону, и Сетену показалось, что взгляд этот был немного озабоченным и странным: целитель то смотрел на нее, то что-то выискивал в воздухе у нее над головой и плечом: - Как ты, красавица?
   Она развела руками, показывая, что иначе, чем отлично, быть и не может. Ормона и в самом деле была ослепительно хороша и женственна в последнее время. Иногда Сетен боялся вспугнуть прекрасный сон - ведь этого не могло происходить с ним на самом деле, столько чуда не дается в одни руки!
   Паском не спешил и расслабленно уселся на ковре напротив ребят.
   - Ну, спрашивайте, что хотели, спрашивайте, - добродушно улыбнувшись, дозволил кулаптр.
   Видимо, это была награда за хорошо выполненную службу. Но Сетен был рад и малости.
   - Объясните мне, почему вы тогда так настаивали, чтобы я принес волчонка в лечебницу? - Тессетен уютно обнял жену, закутываясь вместе с нею в теплую накидку, и Ормона тоже села поудобнее, опираясь на него спиной.
   - О, это длинная и запутанная история, - Паском покачал головой. - И очень старая. Во всяком случае, старая для вашего понимания... Ну что ж, слушайте. Я поехал тогда в Аринору: стало известно, что в столице северян вот-вот должен родиться мальчик, в котором поселился "куарт" Ала и которого необходимо было привезти на Оритан...
  
  
Глава третья, где в качестве предыстории всех описанных ранее событий Паском вспоминает таинственные подробности рождения Ала
  
   Зима. Аринора. За шестнадцать лет до падения Ала со Скалы Отчаянных
  
   Молодой северянин у выхода из орэ-вокзала молча проверил документы целителя и указал крыло сектора, куда нужно было пройти для отправки в Аст-Гару, столицу страны.
   Паском огляделся. Как давно он здесь не был! Столько светловолосых, белокожих людей и как мало женщин! Да, на Ариноре остались, по большей части, лишь ортодоксы. Половина, если не более, северян переселилась на Юг, в города Оритана, и произошло это в результате катаклизма. После падения расплавленных камней с небес прошло всего чуть больше четырехсот лет, сменив несколько поколений - а люди уже совсем иные... Дело идет к войне, но здравый рассудок древних "куарт" - личностей, сохраняющих себя после смерти в новом воплощении, - пока одерживает верх.
   Как всё это шатко, о, Природа! Так же и человек: с виду бывает силен, словно тур, и живуч, а наколол занозой палец, пошло заражение - и вот нет человека...
   - С какой целью вы к нам, господин советник? - с холодной приветливостью уточнил администратор у стойки регистрации.
   - По предписанию Объединенного Ведомства, - не менее любезно и ничуть не теплее отозвался целитель, забирая карточку и опуская на панель для досмотра свой саквояж.
   На самом деле у кулаптра Паскома была своя, очень определенная цель в Аст-Гару. Но не будет же он посвящать в нее посторонних!
   Он уже очень долго не покидал родину, однако сейчас ситуация сложилась так, что его присутствие потребовалось здесь, у враждебно настроенных северян. Его последний, тринадцатый, ученик не успел "взойти" в День Великого Раскола - так называли день катаклизма, перевернувшего мир.
   Ал... Самый близкий, самый лучший ученик. Его судьба оказалась очень тяжелой. Падший Ал... Падшими становились те, кем тысячелетиями гордились Оритан и Аринора, тысячи славных "куарт", но больнее всего Паскому было терять любимого ученика, да еще и всего в шаге от того, чтобы Взойти...
   С тех пор кулаптру приходилось длить и длить свое земное существование...
   - У вас есть разрешение на провоз в нашу страну колюще-режущих предметов? - нарочно усиливая диалектную раскатистость звуков (в аринорском наречии они звучали грубее и резче, нежели у южан), уточнил администратор.
   - Если вы имеете в виду шприцы и скальпель, - усмехнулся Паском, - то разрешение находится в моем удостоверении личности.
   Северянин непонимающе двинул бесцветной бровью и пошире открыл кроличьи глазки с невидимыми ресницами:
   - Где именно, господин советник?
   Кулаптр провел пальцем по графе, где указывалась специальность. Совершенно понятно, что аринорцу просто очень хочется найти какую-нибудь зацепку, чтобы потрепать нервы "политическому врагу".
   - Я узнаю у начальства. Стойте, пожалуйста, за вот этой чертой!
   И, подхватив карточку, администратор куда-то удалился. Паском взглянул на часы. Так-так, пожалуй, схватки у нее, у будущей матери нового воплощения Ала, уже начались...
   Вся беда в том, что таков закон Природы: "взошедший" учитель ответственен за каждого из тринадцати своих последователей. Те, в свою очередь, в ответе за каждого из своих будущих учеников. И так - до бесконечности. Учитель и ученики - единое целое. Это больше, чем привязанность, взаимозависимость, дружба, любовь. Это данность. Это судьба. На Оритане и на Ариноре с древних времен говорили: "Человек волен в выборе всего, кроме своего "куарт", учеников и родителей".
   И все-таки этот ученик был Паскому чуть ближе, чуть любимее тех двенадцати, которым удалось "взойти" еще четыреста лет назад, накануне катаклизма. Возможно, любимее оттого, что он сильнее похож на самого Паскома, нежели те, другие...
   - Вы можете пройти, - прервал его раздумья вернувшийся администратор и был неприятно изумлен спокойствием южанина, который, по его расчетам, должен был все это время грызть костяшки на кулаках и метать громы и молнии с обещаниями жалоб во все инстанции. - Добро пожаловать в Аринору!
   - Благодарю вас, - улыбнулся кулаптр. - Вы сегодня отлично выглядите, господин... - Он прочел его имя на значке, прикрепленном к отвороту камзола. - Господин Аррау-Турель. Да будет "куарт" ваш един!
   Тому ничего не оставалось, как вежливо поклониться. Доброе слово и северянину приятно.
   Паском ехал в большой просторной машине, в точности такой же, какие перевозили пассажиров на Оритане, смотрел в окно на сумрачные поля, покоящиеся под белоснежными крыльями зимы, и думал о неотвратимости войны. А она будет. Причем - уже на веку этого воплощения ученика.
   Если бы можно было пройти чужую дорогу самому - со своими знаниями, со своими умениями! Ирония в том, что "туда" уже не вернешься. Пока ты чего-то хочешь, пока ты горишь и алчешь, ты не получишь этого. А посему - как заменить горящего и алчущего, который еще не готов? Ему даже и помогать нельзя... Лишь направлять, отслеживая событийную путаницу, выверяя возможные дороги и подталкивая к нужной тропинке - не рукой, не волею своей, но его, ученика, собственной энергией.
   - Господа, с прибытием в столицу нашей страны! Просьба не забывать ваши вещи! И да продлятся дни нашего правителя!
   Сонные пассажиры ответили нестройным хором и стали покидать салон, зябко сжимаясь на ледяном ветру.
   "Куарт" был уже рядом. Он звал Паскома, как звал всегда. И не было теснее той связи.
   Крупными хлопьями валил снег, усиливался ветер. Ночью будет вьюга...
   Аст-Гару и в теплое время года не был самым красивым городом Земли. Нет, Паском оценивал его вовсе не с патриотическим чувством превосходства. Он давно уже видел этот мир совсем иначе. Но так получилось, что столица Оритана, Эйсетти, была красивее всех нынешних городов. В том числе - столицы Северной Ариноры...
   Паском чувствовал направление, но все же дорогу к аст-гарской лечебнице ему пришлось узнать у припозднившегося прохожего. Тот оказался человеком лояльным, даже, насколько успел разглядеть целитель, наполовину южанином, и показал ему путь.
   - Я по предписанию Объединенного Ведомства, - коротко повторил Паском при входе в кулапторий, на ходу снимая и перебрасывая через руку свой широкий черный плащ-накидку.
   Теперь его уже никто не остановит. Она здесь, и зов Ала, тринадцатого ученика, совсем близко. Но кулаптр понимал, что это будет совсем не та женщина, у воплощений которой из жизни в жизнь рождались воплощения "куарт" Ала. Он теперь знал имя той, что вот-вот должна была стать матерью Ала ныне, однако не имел ни малейшего представления, как она выглядит. Все перепуталось за эти четыреста с небольшим лет... Все изменилось...
   - Постойте, господин кулаптр! Подождите! - раскатисто окликнули его сзади.
   Паскому не хотелось слишком долго объясняться с низшим персоналом, но ведь и младшие кулаптры имели свои амбиции и национальные предрассудки. Сейчас Объединенное Ведомство было чем-то вроде фикции. Департамент, номинально существующий, но мало кого способный напугать громким названием...
   - Вы с Оритана? - тут же вопросил молодой целитель, дежурящий в холле и наконец его догнавший.
   Целитель остановился, плавно развернулся на каблуках, нарочно окинул юношу взглядом с головы до пят, хотя и без того знал о нем уже все. Молодого кулаптра это смутило, и он слегка подался назад, чтобы сесть на место.
   Паском улыбнулся. В раскосых черных глазах мелькнула хитринка, но обманчива была та хитринка, обманчиво было приветливое выражение.
   - Неужели не видно? - поинтересовался он в результате долгой паузы.
   Северянин сильно смутился. Все-таки, законы этики предусматривали хотя бы внешнее проявление гостеприимства, а он успел показать себя перед приезжим излишне резким. А южанин - о, Природа! - был такой силы и такого возраста, что молодому человеку даже и в грезах привидеться не могло.
   - Простите, но... ваше имя, место проживания и, если можно, звание в иерархии Ведомства... Для отметки. Так принято... - забормотал юноша. - У нас... здесь...
   - Духовный советник, кулаптр Паском. Эйсетти, Оритан. А теперь - тоже если вас не затруднит - сообщите обо мне вашему начальству. Как, кстати, зовут ответственного?
   - Кулаптр Тэс-Нител.
   - Кулаптр Тэс-Нител... - повторил Паском и, снова развернувшись, направился к движущемуся наверх спиральному эскалатору.
   У аринорцев все настолько автоматизировано, что, как шутили остряки на Оритане, даже самостоятельно сходить в уборную им не удается, за них все делают умные механизмы.
   Юноша-северянин проводил его растерянным взглядом, а затем связался с главным начальником кулаптория.
   Тэс-Нител был ужасно раздосадован. И не стал скрывать этого перед незваным гостем:
   - Что у вас?!
   Паском протянул ему приготовленную для этого бумагу.
   В кабинете Тэс-Нитела было тихо и хорошо. На стенах переливались громадные панно с изображением пейзажей Ариноры. Комнату, как водится, разделяла стеклянная "радуга": в одной части - рабочее место, в другой - место для отдыха. Там стоял низенький столик, а из стенной панели в любой момент можно было трансформировать небольшой диван.
   Целитель-северянин носил длинные волосы, но, несмотря на то, что они были густыми и ухоженными, к его полноте такая прическа не шла.
   Паском спокойно ждал, когда Тэс-Нител ознакомится с содержанием документа. Все-таки, плохо ли, хорошо ли, но Объединенное Ведомство еще заботится о гражданах обоих континентов и позволяет себе вмешиваться в дела государственных учреждений. Особенно когда речь идет о столь древних "куарт".
   - Вы присаживайтесь, господин Паском...
   - Благодарю, но некогда. Где я могу отыскать госпожу Туну-Мин?
   Северянин, чуть смягчившись после прочтения, отложил свиток, подошел к пустой раме, что висела в нише прямо за его спиной, и нажал какую-то кнопку.
   На прозрачной пленке высветилась схема помещения. Тэс-Нител проделал еще какие-то манипуляции, и одна из комнат высветилась ярко-синим полукругом:
   - Это здесь, господин Паском. Четвертый этаж, второй сектор.
   Отыскав нужное помещение, Паском увидел перед собой не очень молодую женщину. Если учесть, что северянки и ори прекрасно сохраняются до глубокой старости, то Туне-Мин было около пятидесяти.
   Кулаптр, ничего не говоря, осмотрел пациентку. Судя по всему, схватки начались не так давно.
   - Вашей старшей дочери двадцать три года, не так ли? - спросил он, строя свой вопрос на основании обследования.
   - Двадцать два, - отозвалась женщина, недоуменно разглядывая Паскома.
   Конечно, ее удивляло, что здесь хозяйничает южанин. Но злости и отторжения в ней не было: ее муж был ори, и национализмом она не страдала.
   - Очень хорошо. Вы разрешитесь через два с половиной часа. Мальчика приму я.
   Туна-Мин кивнула. У нее и в мыслях не появилось спросить, откуда же такая точность: уж о долгожителе Паскоме в ее народе, равно как и в народе ори не знал только младенец.
   Случилось так, как сказал кулаптр.
   Когда женщина увидела новорожденного сына, то тяжело вздохнула. В нем не было ничего от северянина. Типичный ори, как и его отец. Черноволосый, темноглазый младенец. Тяжело ему придется в Аст-Гару...
   Паском тоже вздохнул, но про себя и по другому поводу. Ибо шесть лет назад на противоположном континенте с такими же нерадостными думами смотрела на своего сына другая мать - южанка, роскошная брюнетка, дальняя родственница Туны-Мин. Мальчик ее, получивший имя Тессетен, родился светленьким, да еще и настолько безобразным, что женщине было неприятно прикладывать его к своей груди. Да что там: временами она испытывала необъяснимый страх перед родным сыном!
   Но кому, как не Паскому, было знать, что все это внешнее безобразие Сетена - не более чем иллюзия: ведь это он был акушером при рождении мальчика, его позвал такой знакомый "куарт" мятежного тринадцатого ученика, не показывавшегося на этом плане бытия уже много лет. Но увидел он тогда совсем не того Ала, какого ожидал увидеть, привыкший к неизменному облику, диктуемому душой.
   Кулаптр первым заглянул в ярко-голубые глаза красивого, как сама Природа, младенца - ни прежде, ни потом ему не доведется увидеть таких безупречно прекрасных новорожденных - и угадал в этих глазах бездну боли. Это были глаза существа, знавшего свою страшную судьбу. И первый же взгляд, брошенный на Сетена ассистенткой кулаптра, предрешил его Путь. "Проклятый северянин! - горело в антрацитовых зрачках женщины, и эта ненависть способна была испепелить. - Они преследуют, они убивают ори, а я должна помогать рождаться таким, как он!"
   Паском вздрогнул тогда, посмотрел на нее, но тут лицо озлобленной ори прояснилось, исчезли злые складки вокруг скорбных губ, черные глаза засияли.
   А мать, едва увидев сына, едва не вскрикнула от горя и омерзения. И кулаптр догадался, что узрела она в облике того, кто родился совершенством, а в мановение злого ока стал...
   Случилось бы такое еще пятьсот лет назад? Да никто и помыслить не мог, что подобное может произойти! Смешанные браки даже приветствовались. Дети, рожденные такими парами, были умнее, сильнее, выносливее своих сверстников-"чистокровок". Они были цветом, гордостью, но не какой-то отдельной нации, а всего человечества - тот же Ал и его синеглазая попутчица Танрэй. Оба они кровно являлись детьми того и другого народа, ори и аринорцев. А ныне... Эх, что и говорить - Раскол...
   Закончив помогать матери новорожденного Ала, Паском вернулся в реальность из событий шестилетней давности. Смесь двух рас... Этот, нынешний, Ал по меркам ори будет красавцем-брюнетом, но... лишь по меркам ори. Только атмереро избирает свою оболочку и влияет на ее формирование. Здесь и крылась трагедия ученика.
   Паском замер. В этот раз дело обстоит еще хуже. Гораздо хуже. И он понял это сейчас, когда заглянул в черные глаза плачущего, еще помятого, отечного и некрасивого младенца.
   - Как я должна назвать сына? - спросила Туна-Мин.
   - "Куарт" твоего сына - Ал... - медленно проговорил Паском, уже твердо зная, что это не совсем так.
   - Ал?! Тот самый Ал из Эйсетти? У меня?
   - Да, Туна-Мин, у тебя.
   У ребенка не было души. Совсем.
   Даже Паском не знал, что такое возможно. Понять атмереро трудно. Иногда она выбирает такие пути, что даже Учитель не способен сразу распознать ее намерения... Вот и теперь. Был это результат неуправляемого дробления некогда единого "куарт" или же волеизъявление самой атмереро - пока неясно. Понятно другое: кулаптр искал не там. Точнее, не совсем там. Природа снова напомнила о былом проклятии тринадцатого ученика...
   - Подробнее я смогу сказать тебе только через десять-семнадцать дней. За какое там время у волчат открываются глаза?..
   - Что? - не поняла последней его фразы родильница.
   - Не обращайте внимания, это я не вам.
   - Мне подождать с именем? - Туна-Мин приложила ребенка к груди, и тот, ведомый инстинктом, тут же замолчал и приник маленьким ротиком к темному соску, хотя в груди ее еще ничего не было.
   - Почему? - промывая и собирая в коробку свои инструменты, немного удивился Паском. - Называйте Алом. Не волчонка же так называть, в самом деле...
   Она встревожилась:
   - Какого волчонка? О чем вы говорите, господин Паском?
   - Я говорю о волчонке, родившемся сейчас неподалеку отсюда. Минута в минуту с вашим сыном - иначе и быть не могло. Вам придется взять его себе. И вообще я расскажу, как вам с мужем поступить дальше. Но не ранее, чем в интервале между десятым и семнадцатым днем.
   - Кулаптр... понимаете, мы очень ждали этого мальчика... - заговорила женщина. - Нам совсем не безразличен его удел... И если вы знаете, какова его дальнейшая судьба, то скажите мне. Вы ведь явились, чтобы уберечь его, я правильно вас поняла?
   - Туна-Мин, я сказал всё, что нужно было сказать и что я имею право говорить. Да будет твой "куарт" един.
   - Пусть твоему "куарт" всегда желают только хорошего...
   В древней формуле обмена "приветствием - прощанием - благодарностью" принято употреблять архаичное "ты", независимо от возраста и социального положения собеседников.
   Кулаптр шел по длинному белому коридору.
   Душа радуется, когда играет зверь, сердце замирает в восхищении. Кто не знает этого? Только зверя невозможно подкупить. Только зверь не предает - ни себя, ни тех, кого любит. Только зверь таков, каков он есть, - везде и всюду!
   Кажется, умозаключения верны... И еще. Значит, война будет. Случится это очень скоро.
   Происходит расстановка фигур для этой большой игры. Шесть лет назад родился первый. Это был Тессетен. Только что появились на свет еще двое - человек, Ал, и... странный человек. Мир еще не знал того, кто просидел бы в утробе десять лунных циклов, не имея души, и оказался живым после рождения. Значит, странный человек - хранитель, звать его будут не Алом и вообще не человеческим именем. Тогда это хотя бы как-то объяснимо. А он думал, что хранитель будет всего один - девочка, которую родит в Эйсетти через три месяца одинокая южанка. Об этой нелюдимой женщине ходят упорные слухи, будто она читает будущее, как обычную книгу, и видит смерти всех, кто является к ней узнавать судьбу. Ее дочь будет наречена Ормоной. И наконец последняя - златовласая девочка-попутчица по имени Танрэй - появится в семье эмигрантов-северян, в Эйсетти, но произойдет это еще через шесть лет.
   Должен пройти весь двенадцатилетний цикл - что на небесах, то и под ногами, как говорят в их народе.
   И начнется Игра. А если это будет Игра, однажды порожденная сознанием Ала и его попутчицы Танрэй, то скучать не придется никому...
   - Да, атмереро, любишь ты пошутить! - проговорил Паском, взглядывая на часы.
   Пожалуй, поздновато для визита, но его не избежать. Иначе может быть поздно, и ученик погибнет, хотя родился вопреки всем законам природы живым.
   Кулаптр вышел на улицу. Его дыхание слегка осеклось от порыва леденящего ветра. Вьюги на Ариноре и на Оритане стали жестокими. А ведь Паском помнил времена, когда в некоторых поясах этих земель росли тропические деревья и жили разноцветные птицы, а солнце по вечерам ныряло за горизонт, будто веселый дельфин. Ныне и там, и там теплокровные способны выжить лишь в случае, если они защищены густым мехом или толстым слоем жира. Видимо, поэтому у северян появилась традиция приручать волков - хищников, способных, не замерзая, спать на снегу в лютые морозы.
   В дом одной из таких аст-гарских семей и направлялся этой ночью кулаптр Паском. Судя по виду приусадебного участка, семья эта была далеко не бедной. Разговор может принять нежелательный оборот. Кулаптр хорошо осознавал это, но выхода у него не было.
   На звонок Паскома откликнулся мужской бас:
   - Кто вы?
   - Да будет твой "куарт" един, хозяин! - произнес целитель.
   После такого приветствия даже враг должен был опустить оружие. Но законы предков сейчас уже не имеют прежней силы, и случиться может все.
   Однако мужчина открыл. Это был высокий широкоплечий северянин. Они почти все отличаются могучим телосложением, в отличие от стройных и изящных южан.
   - Не иссякнет солнце в сердце твоем, путник. Проходите.
   Паском скинул капюшон. Хозяин тут же насторожился, увидев перед собой пожилого ори.
   - Какой Путь привел вас в мой дом? - не слишком дружелюбно спросил он.
   - Мой Путь, уважаемый господин.
   - О! - аст-гарец не спешил пропустить гостя в дом, и Паском прикрыл за собой дверь, дабы не выстудить помещение. - Ваш Путь? Не понимаю!
   - Только что ощенилась ваша волчица, не так ли?
   Северянин удивился еще больше:
   - Как вам стало известно?! - и только потом по желанию самого кулаптра мужчине удалось рассмотреть его. - Хм-м-м! Понимаю. Но почему вас интересует моя волчица?
   - Я могу увидеть щенков?
   Паском чувствовал легкое волнение: отбракованных волчат могли уже убить. И все же он еще чувствовал тихий призыв ученика.
   - Пойдемте, - пробормотал северянин и повел кулаптра в подвал.
   В полутьме нижней комнатушки Паском различил темный клубок. Зарычав, этот клубок дернулся и обратился огромной волчицей, подскочившей с набитого сеном тюфяка.
   Паском не сделал и не сказал ничего. Он слегка показал ей истинного себя, а вернее, своего покровителя, обликом которого мог закрываться, как мороком. Псица взвизгнула и, поджав хвост, метнулась к слепышам-волчатам. Она уже не рычала, только жалобно поскуливала, моля о пощаде.
   - Тихо, тихо, девочка, - кулаптр неторопливо подошел к ней и погладил за ухом. - Уважаемый господин, все щенки сейчас здесь?
   Волчица опустила голову и лизнула самого настырного щенка - черненького, уже карабкающегося на ее опустевшее брюхо с отвислыми сосцами. Она?
   - Нет, не все, - ответил хозяин. - Альбиноса и двух слишком светлых я вынес на улицу. Завтра, если не подохнут, хотел утопить, - и со злостью шикнул на самку: - Нашла время, с-сука! Среди ночи...
   Паском вытащил из кармана кошелек и протянул ему деньги:
   - Этого достаточно, чтобы оплатить жизни всех щенков?
   - Кого вы ищете, кулаптр? - принимая купюры, спросил хозяин.
   - Принесите волчат, и немедленно! - распорядился Паском.
   Мужчина подчинился. Через несколько минут он поставил у ног гостя небольшую коробку, в которой лежало три светлых, припорошенных снегом, тельца щенят. Кулаптр сел на скамейку и, поочередно доставая, выложил полумертвых малышей на свои колени. Они были отняты от матери слишком рано: волчица не успела даже толком обгрызть и вылизать им пуповины. Альбинос и подавно был опутан последом. Он уже не двигался. Паском снял с него натальную пленочку, спрятал щенка в теплых ладонях, подышал на него. Псенок шевельнулся. Волчица подняла голову.
   - На, - сказал ей кулаптр.
   Она благодарно взглянула, тут же вылизала щенка. Альбинос задергал лапками, перевернулся вверх животом. Девочка.
   Двое серебристых и тоже умирающих были кобельками. Тот, у которого пуповина была короче, с темной полоской вдоль хребта, живо отозвался на тепло рук человека, запищал и радостно вцепился беззубым ртом в палец Паскома. Кулаптр слегка пощекотал бархатистую мордочку волчонка.
   - Когда они все откроют глаза, сообщите мне. Волчицу кормите хорошо, вот вам еще деньги на это. Постарайтесь, чтобы все девятеро выжили. Я буду в главной гостинице вашего города.
   Оказавшись в своем номере, Паском связался с Тэс-Нителом и узнал от него, что Туна-Мин и ее сын чувствуют себя хорошо. Значит, все правильно, атмереро - один из этой девятки. Лишь после этого древний ори смог заснуть.
  
* * *
  
   Через четырнадцать дней владелец волчицы послал к Паскому своего сына сообщить, что глаза открылись у всех волчат. Кулаптр оглядел восьмерых. Самочка-альбиноска оказалась не той, кто был нужен старому целителю. Но, словно узнав своего спасителя, она радостно тыкалась носом в его руки и повизгивала.
   Серебристого с темно-серой полоской на хребте отловили в дальнем углу подвала. Разъехавшись на непослушных лапках, щенок молча лежал у прогрызенного мышами льняного мешка с кукурузой.
   - У-у-у! А это кто у нас? - Паском поднял последнего, девятого, волчонка на ладони.
   Тот чихнул и поднял мордочку, обмотанную пыльной паутиной. Малыш был не самым крупным и не самым сильным из помета. Зато, похоже, самым отчаянным.
   - Ну, здравствуй, шутник! - улыбнулся кулаптр, глядя в затуманенные темно-серые глазки волчонка. - Уважаемый господин, этого красавца я забираю у вас сейчас.
   - А с остальными что делать? - недовольно буркнул северянин. - Топить - поздно. Кому эти уроды нужны? Лопатой их теперь, разве что...
   - Ну и альбиноску с сереньким я тоже прихвачу. Симпатичные малыши. На Оритане еще не так интересуются породой, был бы волк храбрым...
   Хозяин равнодушно поджал губы и дернул плечом. Чудак ори... Они все сумасшедшие.
   - Бэалиа! - Паском погладил животик альбиноски. - Прекрасная! Ты будешь в хороших руках. Ну а тебе, серый, придется послужить старому кулаптру...
   Забрав троих забракованных щенков, южанин ушел. Аст-гарец подивился и повертел пальцем вокруг своей головы. Привадить таких ублюдков...
  
* * *
  
   Поговорив с мужем Туны-Мин, Паском привез их семейство в Эйсетти. Пока они продавали дом и улаживали прочие дела, волчата кулаптра подросли. Паскому уже не нужно было кормить их из соски: щенки научились есть самостоятельно. Серебристый с темной полоской на спинке быстро перегнал в росте брата и сестру. И стало понятно, что это будет самый крупный волк из всех его братьев и сестренок. Подаренный маленькому Алу, он постоянно находился рядом с ним в кроватке. Он получил кличку Нат. Натаути. Хранитель.
   Первыми, кого навестил кулаптр на Оритане, были родители шестилетнего Тессетена, того самого безобразного мальчишки, который уродился с внешностью северянина-аринорца. Первого из пяти игроков.
   ...Худощавый, высокорослый мальчик стоял перед кулаптром и смотрел на маленькую белую волчицу, рыскающую по заснеженной лужайке перед домом. Мать не стригла его, чтобы под длинными волнистыми волосами спрятать ужасающее лицо. И эта привычка - прятаться под их завесой - останется с Тессетеном навсегда, хотя, став старше, он научит себя презрительно относиться к чужому мнению и противостоять издевательствам соседских отпрысков. Их насмешки постепенно иссякнут, а взрослые соседи даже полюбят его и прекратят распри друг с другом. Никто не заподозрит ничего странного, все будет идти своим чередом, медленно и постепенно.
   Только Паском понимал, что все это неспроста, как неспроста и Сетен с каждым годом становится все безобразнее на лицо. Расплата.
   - Это тебе подарок от твоего друга Ала, Сетен.
   - Ала? - переспросил мальчик, со смехом поглаживая щенка.
   - Ал - твой дальний родственник, троюродный брат. Я привез его из Ариноры. Позаботься о нем, пока он не станет самостоятельным, ведь ты и старше, и сильнее...
   Вышколенный Сетен вежливо поклонился кулаптру, как его учили поступать в таких случаях, и важно ответил:
   - Как скажете, господин кулаптр. А как ее зовут? - он кивнул на щенка, тут же вернувшись в мальчишеский облик.
   - Ее зовут Бэалиа.
   - Вы обещали рассказать мне о том, как было на Оритане до Дня Раскола, - взяв маленькую псицу на руки, попросил мальчик.
   Паском взглянул на часы, посмотрел в сторону дома, где Тессетен жил со своими родителями, и решительно кивнул.
   - Что ж, хорошо. Тебе и в самом деле пора узнать, как начиналась легенда...
   Велик и прекрасен был Оритан!
   Берега его, омываемые лазурным Южным океаном, утопали в буйной зелени тропических лесов. Реки его, извилистые и полноводные, орошали благодатную землю. Горы его, стремящиеся к высокому небу, препятствием были для пронзительных ветров и стужи.
   Богат и славен был Оритан!
   Города его, белостенные, жемчужными ожерельями обвивали склоны холмов, спускаясь к плодородным равнинам. Поля его из года в год кормили жителей всей земли. Легкие и стремительные корабли его, груженные зерном и тканями, покидали многочисленные порты и возвращались, привозя невиданные диковины заморских стран.
   Щедр и вечен был Оритан!
   Гениальные созидатели рождались на землях его и творили жизнь. С их легкой руки возводились чудесные храмы столицы Оритана, в соответствии с их чертежами пламенели красным гранитом постройки города-порта. Сама заря улыбалась, целуя гладкие круглые щеки белоснежных домов-сфер, где жили, любили и процветали ори, народ Оритана. Из века в век помнили люди свои прежние воплощения, не теряя ни капли знаний своих былых жизней, и лишь мудрее становились они с каждым новым рождением. Их дух был целостен и бессмертен, и не ведали они войн и распрей. Любили и уважали они другого как себя, жили в едином пульсе с матерью-Природой...
   Но...
   - Господин Паском! - послышался голос отца мальчика. - Вы здесь?
   Целитель оглянулся и поворошил светлые волосы Сетена, как будто выхваченного из волшебного сна. Тот всегда был благодарным слушателем и очень расстроился, что историю пришлось прервать.
   - Мы еще поговорим, мальчик! Мы еще о многом поговорим с тобой!
   Пообещав это, Паском вошел в зимний сад, чтобы побеседовать о чем-то с отцом и матерью Тессетена.
   Мальчик же снова присел на корточки, подозвал к себе сбежавшего гулять волчонка и протянул ему руку. Бэалиа подбежала ближе. Обнюхав его пальцы и узнав запах, который отныне стал частью ее самой на всю жизнь, она дружелюбно вильнула тоненьким хвостиком, фыркнула и припала на передние лапы. Ей хотелось поиграть.
   - Ты и правда Прекрасная! - выдохнул Сетен.
  
* * *
  
   Они с Ормоной очнулись, неохотно прощаясь с очарованием былых времен в рассказе кулаптра.
   - Я хорошо помню тот день! - сказал Сетен, которому нынче шел двадцать третий год и с грустью улыбнулся. - Бэалиа бегала вон там! - он указал в окно на снежную лужайку. - Там я и похоронил ее осенью, - со вздохом добавил молодой человек, вспомнив, сколько пролетело лет.
   Щенок Нат тут же забрался к ним, будто все понимая.
   Нет, Паском опустил многое в своем повествовании. Он не стал рассказывать парочке о проклятии черноглазой акушерки-ори, навсегда лишившей Сетена его истинного облика - к чему теперь бередить раны? Он не раскрыл ход своих мыслей и догадок насчет того, кем являлся Нат по сути своей. И об Игре он тоже не сказал ничего: однажды Ал отказался принимать ее условия, отказался также подвергать испытанию собственных учеников, одним из которых был их с Танрэй родной сын. И теперь эта Игра перестала быть игрой - она превратилась в реальность...
   Старый целитель смотрел на этих двоих и снова не мог понять, куда и с какой целью влечет их общий Путь. Минуло пять лунных циклов, а серебристая бабочка, не видимая простому глазу, так и не появилась за плечом Ормоны - и Паском уже догадывался, почему: советник Корэй с месяц назад второй раз стал дедом, и "куарт" его второго внука был...
   Но, быть может, рано тревожиться, и эту пару выберет кто-нибудь другой? Паском посмотрел в умные глаза волчонка, однако плохой из Ната советчик.
   - Я пришел к вам по другому делу, - сказал кулаптр, переводя взгляд на хозяев дома и подавляя в себе комок жалости, возникавший всегда, стоило ему подумать об их незавидной судьбе. - Я уже организовал одну экспедицию на континент Осат*, мы даже успели сдружиться с вождем тамошнего племени - Оганга зовут его. Но одной экспедиции мало. Я давно уже подумываю, что необходимо обосноваться и на южной оконечности материка Рэйсатру**, недалеко от гор. С северной стороны горного массива Рэйсатру облюбовали северяне, но терять из-за этого возможность переселения на столь удобные земли неразумно.
   ________________________________
   * Осат - нынешняя Африка. Племя упомянутого Паскомом Оганги обитает в северо-западной части материка.
   ** Рэйсатру - нынешняя Евразия. Кулаптр намекает на территорию гор нынешних Тибета и Гималаев.
  
   Ормона оглянулась на Сетена. Девчонка проверяет: не говорил ли ему Паском обо всем этом еще до нее. Она ревнива к таким вещам, очень ревнива и жадна до всего нового, считая всякое знание полезным, а уж знание, переданное устами самого Учителя Ала... Парни - те проще, а она словно чует, она из высших сфер черпает, да и неудивительно, коли вспомнить, кто она такая...
   Кулаптр скрестил ноги и сел прямо-прямо. Невольно подтянулись и ребята, и даже Нат, который навострил уши.
   - На Оритане скоро начнется война. Необходимы новые города для эмигрантов. Вы двое, с вашими возможностями, вашей специальностью, сможете возглавить экспедицию на Рэйсатру...
   Они сначала растерялись, а потом почти одновременно возмутились:
   - Вы шутите, господин Паском?! - воскликнула Ормона. - Нехорошо дразнить перспективами, когда...
   Паском сделал успокаивающий жест:
   - Но это же будет не завтра! Сначала надо все хорошо прозондировать, как это было с племенем на Осат. Ехать в неизвестность никто не захочет. На изучение у нас уйдет не меньше пяти лет, а скорее всего - больше. За это время вы успеете всё. Наберетесь опыта...
   Он и вида не подал насчет своих опасений. Паутинка-"бабочка" может появиться даже в самом конце, перед рождением - были на веку кулаптра Паскома и такие случаи, если не считать феномена Ала. Но все-таки ее отсутствие возле Ормоны сильно тревожило его как целителя.
   - Ко всему прочему интересует меня еще одна вещь, связанная с возможным повторением катаклизма. Это устройство сможет спасти нашу цивилизацию. Но только в том случае, если мы его найдем, - Паском провел рукой по голове волчонка. - Вы помните? Оно упоминается в главной аллийской легенде!
   - Вы о "куламоэно"* - месте вечной жизни? - спросил Сетен. - Разве это не миф?
   ________________________
   * "Куламоэно" - (орийск) "исцеляющий смерть". Как и большинство слов в грамматике ори, это понятие состояло из двух частей, являющихся по отдельности самостоятельными лексемами: "кула"- "исцелять", "моэна" - "смерть". По тому же точно принципу организовались составные названия и имена ори: Танрэй (Вечно Возрождающаяся), Кронрэй (Возродивший Время), Тессетен (Черный Горизонт), Теснауто (Черная Ночь) и т. д. Построенный на той же основе язык аринорцев поэтому мало чем, кроме произношения, отличался от языка южан, только в написании они используют разбивки понятий на два слова, например, Тес-Сетен, Танэ-Ра, Ко-Этл и проч.
  
   - Нам предстоит это проверить. Примерное местонахождение устройства можно было вычислить по некоторым приметам и сохранившимся от предков записям. Но узнать точнее предстоит тем, кто окажется там и кто будет обладать сильной связью с "тонким"... Да, я о тебе, - Паском кивнул выстрелившей в него взглядом Ормоне. - Ты будешь способна его почувствовать, если окажешься рядом. Поэтому готовьтесь - я рассчитываю на вашу, именно вашу поддержку. Об остальном поговорим позднее. Да будет "куарт" ваш един!
   С этими словами Паском поднялся и покинул их дом.
  
  
Глава четвертая о необычном поединке Тессетена с человеком, которого не было
  
   Нат отлично понял, о какой "главной аллийской легенде" говорил Учитель хозяина. Именно туда, на остров, где по преданию впервые встретились Тассатио и Танэ-Ра, герои этой легенды, нынешним летом ездили Ормона и Сетен, взяв в собой того, первого, Ната, чью жизнь до мелочей теперь помнит его щенок. Остров Трех Пещер на географической карте носил название Комтаналэ, и его облюбовали все попутчики - считалось, что статуя Покровителя ветров благословляет будущих супругов, несмотря на то, что после катаклизма от изваяния остались жалкие руины.
   Легенда была незамысловата по сюжету, и уже никто не знает, отчего именно ее выбрали потомки древних аллийцев в качестве ключевой, избрав Танэ-Ра и Тассатио олицетворениями идеи вечного возрождения.
   Танэ-Ра была женой Правителя народа, бежавшего с родной Алы на планету, которую они называли Убежищем или Пристанищем.
   Прежде Тассатио служил при Храме, созданном в незапамятные времена в центре Гатанаравеллы - их с Танэ-Ра родного города на Але, четвертой планете от Солнца. Считалось, что он был одним из архитекторов этого Храма и обладал невероятными силами, однако со своим бунтарским характером мешал сам себе. Что произошло с ним при переселении, легенда умалчивает, но в чужом мире он стал преступником. Скрываясь в очередной раз от преследования, Тассатио встретил на Острове Трех Пещер жену Правителя, и та вместо того чтобы поднять тревогу, помогла ему скрыться. Уже тогда какая-то искра промелькнула между ними, а через некоторое время Тассатио, бахвалясь дерзостью своей, заявился прямо в покои Танэ-Ра во дворце. Он не был изгнан ею, однако этого бунтовщику оказалось мало: Тассатио желал, чтобы возлюбленная осталась с ним и была только его попутчицей. Он дождался возвращения Правителя и вызвал его на Поединок, невзирая на то, что по древнему обычаю бросать такой вызов нельзя ни главе государства, ни целителям. Закаленному в боях вояке ничего не стоило покончить с вельможей в два счета и скрыться, но Тассатио отчего-то не сбежал. Стража схватила его.
   Дознание шло долго, а позже его отправили на родную планету в космическом челноке - один из судей в приговоре озвучил, что в системе "куламоэно" на Але из-за чудовищного удара астероида произошла какая-то неполадка, и многие тысячелетия, а то и всегда, пользоваться устройством там будет нельзя. Тассатио полетел туда на челноке, и это означало одно: обратного пути у него не будет. Он останется на погибшей родине, совершив деяние, за которое может быть прощен согражданами. Преступник не слишком-то стремился выполнять указания тюремщиков, однако вид погибшей Гатанаравеллы размягчил даже его суровое сердце. И прямо в скале он воссоздал лик своей попутчицы, и каменный лик этот неотрывно глядел в черноту космоса как предупреждение потомкам о том, что небо может быть безжалостнее людей. После этого он сорвал свой шлем и умер, а все аллийцы-эмигранты, наблюдая трансляцию, поднялась с мест в знак почтения к его мужеству. Рожденный вскоре сын Танэ-Ра был наречен Алэ и внесен в аллийские списки, а имя Тассатио затерялось в веках.
   Так гласила легенда*, ставшая основой для праздника Черной Ночи (Теснауто), именно так упоминался в ней "куламоэно" - место вечной жизни, о котором только что говорил кулаптр Паском.
   _________________________
   * Полный текст главной аллийской легенды находится здесь
  
   Нат подумал, что неспроста Паском хочет, чтобы именно Сетен и Ормона стали во главе той миссии, которую кулаптр предполагает на Рэйсатру. Волчонку и самому давно уже мерещился головокружительный запах нездешних ветров и просторы бескрайней водной сини - он хотел туда хоть сейчас! Но понять всю глубину замысла Паскома своим ограниченным звериным мозгом он пока не умел.
  
* * *
  
   Тот день накануне праздника Восхода Саэто стал для Сетена одним из самых жутких дней в его молодости. Об этом дне они с женой не посмеют заговорить никогда.
   Хотя еще случались морозы, подходил к концу первый месяц весны и ничего не предвещало беды. Но это случилось, и даже гениальный целитель Паском не знал, выживет ли Ормона после такого испытания.
   Тессетен не смог покориться велению кулаптра и покинуть дом. Но слышать все это и не рехнуться было невозможно. Зажмурившись и стиснув зубы, он сам не замечал, что до боли сжимает пальцами шкуру терпеливого Ната. Тот тихонько поскуливал, но не уходил. И оба они вспоминали, как впервые увидели Ормону.
   Всего лишь за год до того, как Ал полез на Скалу Отчаянных и разбился, они - тот, прежний, Нат и волчица Бэалиа - гуляли с Тессетеном в котловане осушенного пруда городского парка. Все жители Эйсетти называли это местечко кратером, а когда-то пруд был наполнен, по воде скользили прогулочные лодочки со смеющимися пассажирами.
   При особой погоде, в особое время суток всё вокруг в этом "кратере" вдруг начинало напоминать призрачные пейзажи Селенио, мертвого спутника планеты. Тогда друг хозяина становился глубоко задумчив и переставал присутствовать в этом мире. В другое же время он был бодр, полон энергии и гонял обоих волков так, что те вскоре выпускали языки до самой земли и едва не валились с ног. Но именно погода напускала на Тессетена меланхолию, когда он словно бы силился что-то вспомнить, что-то разрешить внутри себя - и не мог, как ни старался.
   Однажды - именно тогда, год назад - во время прогулки Нат почувствовал беспричинную тревогу, столь сильную, что захотелось взобраться на один из островков посреди кратера, где когда-то красовалась уютная беседка, и запеть одну из своих печальных песен.
   На берегу мелькнула фигура чужой женщины... девушки... нет, совсем еще девочки. И Бэалиа, словно завороженная, бросилась ей навстречу.
   - Бэалиа! - вскрикнул друг хозяина, испугавшись за девчонку, ведь душа зверя - тайна.
   Но они с Натом настигли старую псицу тогда, когда та уже вертелась у ног незнакомки, а девушка смеялась и трепала белоснежную шерсть. Ограничившись быстрым взглядом в сторону Сетена, незнакомка выпалила:
   - Что хозяин, что его пес!
   - Это псица... - не сводя с нее глаз, пробормотал тот, как во сне.
   Девчонка безразлично махнула рукой:
   - Пустяки, это неважно! Главное, что вас с нею - обоих - можно показывать за деньги на площадях.
   - Вот как?
   Нат понял, что друг хозяина не услышал ее слов, да они ничего и не значили. Она и потом частенько любила подколоть собеседника внезапной шуточкой.
   Сетен смотрел на незваную гостью, словно та была безумно красива. Что-то застило ему глаза, что-то очень сильное и бесповоротное, потому что волк видел и неподвижность ее лица, сравнимую лишь с покойницким окоченением, и неприязненность взора, и искажение черт, и сутулость, и худобу. Ее громадные угольно-черные глаза блестели, вытаращенные, точно она была в постоянном ужасе или же попросту страдала от какой-то опасной болезни. Густые черные брови почти сходились над тонким длинным и хрящеватым носом, который нелепо торчал крючком. Да и в целом было в ней что-то неженственное, грубое, настырное.
   Вскоре все они узнали, что зовут ее Ормоной и что живет она в западной части Эйсетти со старой теткой, без родителей, о судьбе которых она избегала говорить и тогда, и впредь. Только Нат знал из ее мыслей, что мать Ормоны когда-то была провидицей, но после рождения дочери отчего-то утратила память и никого не узнавала: каждый день для нее начинался с того, что ей рассказывали обо всем, в том числе и о ней самой. Это так походило на нынешних Падших, которые не ведали своих прошлых воплощений!
   В интернат, как всех остальных в ее возрасте, девочку отчего-то не отправили, она так и осталась жить с теткой - Ормонины мысли о матери странным образом путались: провидица вроде и была, а вроде ее и не было. И Нату казалось это странным.
   Тессетен и волки проводили новую знакомую почти до самого ее дома - быстро темнело, а в темное время по городу любят шастать нехорошие люди, которых прежде на Оритане не водилось.
   - Ты знаешь самого Паскома? - удивилась она, когда Сетен упомянул имя хозяйского Учителя. - Ну надо же! А я его лишь помню...
   - Ты Помнящая?
   - Не стоит бросаться громкими словами, - как рассудительная взрослая женщина, промолвила пятнадцатилетняя девчонка. - Я просто помню... кое-что. И... ты ведь тоже из Падших, да?
   - Таких на Оритане сейчас абсолютное большинство, - усмехнулся молодой человек, похлопав по шее прибежавшую к нему Бэалиа, а вот Нат шел рядом с ними, как приклеенный, и слушал, слушал, слушал. - Кто не стал Падшим, тот успел Взойти еще полтысячелетия назад. Но моего имени, как и многих, нет на скрижалях Храма...
   - Это тебе Паском сказал?
   - Да.
   - Но Паском не стал Падшим, а он здесь.
   - Он здесь из-за Ала.
   Она странно посмотрела на него, словно вглядываясь внутрь, сквозь телесную оболочку:
   - Угу, из-за Ала... Тетка говорила, что по рассказам наших соседей я родилась при помощи Паскома, но после он ни разу не приходил в наш дом. А я хотела бы его увидеть, поговорить.
   - Если он захочет, я познакомлю вас.
   Лицо Ормоны покривила легкая улыбочка:
   - Какие у вас высокие отношения! А что, он так строг и неприступен?
   - Нет-нет, он просто очень занят, я сам редко вижу его.
   - Он по-прежнему ходит в своем пингвинском черном камзоле с поднятым воротником и выглядит так, будто проглотил длинный шест? - она собрала пальцы в щепотку и сделала ими движение от носа вперед, будто дорисовывая воображаемый клюв.
   Тессетен не выдержал и рассмеялся. Она так точно передала главные черты образа Учителя Ала, что Паском сразу же возник перед его мысленным взором.
   Может быть, настроение друга хозяина передалось и Нату, но когда Сетен и его новая знакомая прощались, та уже не показалась волку такой некрасивой. У нее ожило лицо, нос стал изящнее, спина прямее, а взгляд - мягче.
   - Мы еще встретимся? - спросил он, явно боясь отказа: хоть Тессетен и пользовался некоторым вниманием девушек, то было больше интересом к его характеру и необычному строю мысли, воспитанному в процессе ежечасной борьбы за выживание. Однако Нат хорошо знал, что эти девушки не вызывали у хозяйского друга и тени тех чувств, которые так легко, походя, одним своим появлением разбудила эта странная девица, а оттого их отповедь не огорчила бы Сетена настолько, насколько могла бы огорчить отповедь Ормоны.
   - Знаешь, если бы я не хотела, чтобы мы встретились еще, ты не прошел бы со мной и половины пути. А вот мой дом. Но вот войдешь ли ты в него, я обещать не могу.
   Она была очень уверенной в себе и прямолинейной. Казалось, она понравилась другу хозяина тем, что совершенно не хотела нравиться ни ему, ни кому бы то ни было еще.
   Тессетен посуровел и ушел в себя на все время возвращения домой и остаток вечера, пока Ал не вернулся после учебы и не забрал своего пса. Конечно же, его думами теперь завладела эта девчонка, и он проходит таким до следующего свидания. Он не хочет ее потерять, но мысль о том, что их отношения могут не сложиться, подтачивает его. Словом, налицо была юношеская трепетная и столь же смешная для окружающих, сколь драматичная для главного персонажа, влюбленность. Однако знал об этом лишь волк, другие ни о чем не подозревали: Сетен умел скрывать всё, кроме гнева.
   - Созидатели рождаются, чтобы сделать этот мир прекраснее, а людей - лучше, - однажды услышал Натаути слова кулаптра Паскома, и они отчего-то запомнились ему, этому странному северному волку, понимавшему человеческую речь.
   В настоящее, крепкое чувство эта влюбленность переросла очень быстро. Было еще немало встреч Тессетена с той девушкой, и вот однажды Нат просто не узнал Ормону. Прелестное юное создание стояло перед ними, улыбаясь. А для Тессетена она была все той же, он и при первой встрече видел ее такой.
   В ней поменялось все - даже голос и запах, а изменить запах нарочно не может никто, кроме самой Природы. Но это случилось, и Нат видел перед собой неразгаданную тайну. Шерсть так и поднялась дыбом у него на затылке от соприкосновения с чем-то, от чего бегут даже льстивые кошки. Сначала ему захотелось выть, рычать и гнать хозяйского друга прочь от нее. Однако Бэалиа тоже любила Ормону, словно бы та завладела сердцем Тессетена через сердце его собаки. Нат остался в одиночестве и смирился, видя, как все люди очаровываются новой Ормоной - красавицей, каких редко видит белый свет. А вскоре волк понял, что она - такая же, как он сам. Только с другим знаком. И даже Сетен воспрянул духом и перестал сомневаться, когда она вдруг ответила ему пылкой взаимностью и согласилась стать женой. Это было минувшим летом, незадолго до празднования Теснауто*...
   _____________________________
   * Теснауто - (др.-орийск.) праздник Черной Ночи. Это самая короткая ночь в году.
  
   ...Да, да, Тессетен помнил тот счастливый день. Помнил не хуже Ната.
   Они пришли тогда к Храму на площади Танэ-Ра. Гигантская статуя древнеаллийской правительницы как всегда стояла спиною к пирамиде-пятиграннику в самом начале длинного прямого, как струна, канала. Канал вел к площади Тассатио, разделяя две трассы. С противоположной стороны, опираясь на аллийский наследный меч, неустанно глядел на ее статую Тассатио, вечный попутчик Танэ-Ра, вечно с нею разлученный. А за ним высился комплекс Объединенного Ведомства - целый город внутри города!
   - Мне нужно кое о чем тебя спросить, - касаясь руки Ормоны, шепнул Тессетен, хотя вокруг было немноголюдно - площадь готовили к скорому торжеству. - Не здесь.
   Она указала глазами на пирамиду-Храм. Верхушка пятигранника была расколота, и страшная трещина, сквозь которую было видно небо, разделяла две передние грани - розоватую и темную. Казалось, творение созидателя Кронрэя умирало, не перенеся того катаклизма.
   - Сможешь провести меня туда?
   Сетен и поныне не знал, почему она не захотела сама провести туда их обоих. Женщинам это всегда удавалось лучше. Но она как-то странно посмотрела на грани Жизни и Смерти, разделенные трещиной, и спрятала кисть в его ладони. Он провел их через грань Сердца, и там их закрутило в хороводе вечной весны, осыпало лепестками цветущих фруктовых деревьев, затуманило разум трелями влюбленных птиц.
   Тогда он и предложил ей быть вместе.
   - Я должна согласиться уже хотя бы только потому, что ты познакомил меня с Паскомом, - насмешливо сказала она в ответ. - Я твой должник.
   Они еще не набрались друг от друга того особого чувства юмора, которое придет к ним с годами и будет непонятно никому из окружающих, а оттого, услыхав ее ответ, Тессетен слегка отпрянул, не зная, как это расценить. И тогда Ормона расхохоталась и обвила его шею изящными руками:
   - О, Природа! Ну почему ты такой недалекий? Ты уже не только был в моем доме, но и знаком с моей тетушкой. Одного знакомства с моей теткой достаточно для того, чтобы мужчина был обязан жениться на мне и сохранить в тайне то, что он увидел! В страшной семейной тайне! - она вздохнула и, смиренно потупившись, добавила: - Иначе мне придется его убить...
   Тетушка Ормоны тоже была женщиной не без сумасшедшинки, однако Тессетен ей понравился, несмотря на отталкивающую внешность. Она будто бы глядела внутрь, не видя оболочки. Как Паском.
   - Так ты согласна или нет? - придерживая ее за талию, Сетен внимательно заглянул в лицо будущей жены.
   Ормона надула губы, завела глаза к ясному небу внутри Храма, а потом сама поцеловала его и спросила:
   - И на этом, быть может, прекратим глупые вопросы?..
   ...Нат прекрасно знал, что выйдут они оттуда разрешившими все сомнения. Он терпеливо ждал их у постамента Танэ-Ра, а Бэалиа прибежала, едва учуяв хозяина и его попутчицу.
   Это была невероятная пара. Но самое странное, что они были безумно привязаны друг к другу в этой своей любви-страсти-дружбе, то и дело проявлявшейся то одной, то другой, то третьей гранью в их бурных отношениях.
   Несмотря на юность, Ормона казалась очень рассудительной и даже мудрой женщиной. Цепкий ум соседствовал с невероятным житейским опытом, и Сетен считал это памятью прошлых воплощений, памятью Помнящей, а она не отрицала. Она вообще никогда не выпячивала своих заслуг и умений, всегда оставаясь немного в тени, чуть-чуть в стороне. Очень многие достижения Ормоны оказались открытием даже для близкого ей человека, а что уж говорить об остальных?
   Расставаться с мужем надолго она не любила, хотя в ней, кажется, было мало истинного человеческого тепла. Поначалу они частенько лениво соревновались друг с другом в ментальном мастерстве, сходясь для этого на шутливые поединки в зимнем саду. Ормона даже не пользовалась наваждением, чтобы сбить его с толку и оставить в дураках, а он, растерянный, не сразу сбрасывал облик морока-покровителя, смешно сидя на земле и встряхивая тяжелорогой головой громадного тура.
   - Ты совсем не умеешь пользоваться тем, что тебе дано, Сетен! А тебе дано так много!
   Красавица заливисто хохотала и в утешение азартно дарила ему самые головокружительные поцелуи - а может, ее просто заводил его анималистический образ? Ормону было трудно понять даже тогда, когда она пыталась объяснить свои действия...
   А сейчас... Сейчас они с Натом будто прощались с нею, вспоминая то, что не вернется уже никогда. И словно сквозь туман услышали слова Паскома:
   - Она проспит теперь долго, до самого утра. Это не ее стезя, у вас с нею на роду писано иное, примите это как данность - и все решится само собой. Тебе не нужно тут оставаться сейчас - иди, развейся, Сетен. Все наладится, она поправится, но пока нужно взять себя в руки...
   Нат убежал первым. Ничего не различая перед собой, Тессетен машинально поплелся в лечебницу - проведать выздоравливающего троюродного братца.
  
* * *
  
   Впервые Ал переступил на костылях по палате перед самым появлением мрачного Тессетена.
   - Что с тобой? - спросил юноша своего пригорюнившегося приятеля.
   Тот крепился, но едва сдерживал отчаяние. Однако так и не поделился бедой, посчитав, что незачем ему это знать. И Ал в самом деле никогда не узнает, что случилось у того дома.
   - Ты говори чего-нибудь, братишка. Просто говори.
   И, не слушая его, Тессетен уселся полубоком на подоконнике, провожая взглядом садившееся за горы весеннее солнце.
   - Паском рассказывал мне о планах создать экспедицию на материк Рэйсатру. Вот повезет кому-то! А я был так мал, что даже не помню Аринору и с тех пор не ездил дальше озера Комтаналэ и Можжевеловой Низменности...
   - Что говоришь? - переспросил Сетен, краем уха услышав название далекого континента, на который имел виды кулаптр Паском.
   - Говорю, что жалко: вряд ли мне доведется побывать в этой поездке, - пояснил Ал. - А хочется!
   Тессетен ощутил, что ему сейчас невыносимо сидеть здесь и слушать трепотню приятеля. Будто чья-то шерстяная лапа, забивая чем-то удушливо пушистым рот и нос, не давала вздохнуть и все теснее сжимала горло.
   - Знаешь что, братишка... Мне идти нужно. Я завтра загляну.
   Ал растерялся - это был самый короткий визит Сетена, во время которого тот откровенно маялся и не находил себе места, - но возражать не стал. Набросив плащ и капюшон, старший приятель покинул лечебницу.
  
* * *
  
   Тессетен не заметил, как в темноте из-за сугроба возле кулаптория в его сторону сверкнули зеленоватые волчьи глаза.
   Ноги сами вывели в городской парк. Здесь было глухо, темно, безжизненно зависли аттракционы, остановленные в конце лета. Сетен любил приходить сюда в любое время года, только раньше все происходило куда веселее - с Натом и Бэалиа, его молчаливыми, но верными спутниками, а потом с Ормоной, когда Ал еще был здоров, а старые волки живы.
   Он нашел кусок тонкой фанерки и съехал на ней в котлован, как на санях. Снега - почти по пояс. Давно, видать, не резвились тут зимой дети... Да уже и не зима - первый месяц весны на исходе, а мороз такой трескучий, как будто разгар зимы. Даже климат меняется на Оритане в худшую сторону!
   Тессетен потратил некоторое время, чтобы расчистить площадку шагов пятнадцати в диаметре. В небе - черном, готовом просеяться новой порцией снега - мигая, пролетела орэмашина. Он проводил ее огоньки долгим взглядом, пока она не скрылась за вершинами дальних гор.
   Ни с того ни с сего вспомнился сон о волшебном мече. Разумеется, у этого клинка существовал реальный прототип - меч, полученный Тессетеном от отца на шестнадцатилетие и когда-то в точности так же доставшийся тому от своего отца. В нем, в этом мече, не было ничего сверхъестественного, если не считать тайны сплава, из которого он был выкован. Секрет древних оружейников-аллийцев крылся в том, что и спустя еще множество поколений узнать возраст меча будет невозможно - он будто бы только что извлечен из плавильной печи и прошел пытку на наковальне. Не было на нем ни декоративных примет, по которым вычислялись бы эпоха изготовления и этнос, ни выгравированного имени мастера.
   Иногда Тессетен подходил к стене, на которой был закреплен отцовский дар, и долго рассматривал молчаливую, отполированную до зеркального блеска сталь.
   Что-то подкатило к горлу, и, вообразив, будто держит в руках тот самый - волшебный - меч, Сетен сделал выпад и с силой махнул воображаемым клинком в сторону такого же воображаемого противника. Он помнил, что все мечи ори и аринорцев, доставшиеся им от предков - древних аллийцев, расы невольных переселенцев, утративших родину - столь же легки, сколь и прочны, и их без труда можно удержать в одной руке, как стилет или кинжал. Однако Тессетену отчего-то захотелось сделать именно так, как сделал он теперь: ухватиться за длинную рукоять обеими ладонями, поднять его над головой и с силой, сверху и наискось, справа налево, ударить по врагу.
   С неба, недоверчиво перемигиваясь, на него посматривали звезды, вокруг же стояла невообразимая тишина, и в ней погасал любой звук. "Бой" ожесточился, и молодой человек совсем забыл о своем одиночестве, о том, что все это понарошку. Он словно вернулся в детство, полное стычек с соседскими мальчишками. Отец или же Паском в свободное время обучали его премудростям поединков, и он был очень талантлив, не забывая ничего из их уроков, а оттого к двадцати годам плечи его стали широкими, некогда долговязая и нескладная фигура обросла мышцами и по-мужски потяжелела, а движения стали уверенно-стремительными. О былых поражениях напоминал только не единожды сломанный нос да шрам у рта.
   Что-то мощно толкнуло Тессетена под колени, и он от неожиданности кувыркнулся в сугроб. Руку ожег лед сверкающей стали. Не веря глазам, он поднял свой меч, бережно скинул рукой налипший на лезвие снег. Зеркало слегка замутилось от тепла его ладони, а затем на клинке отразилась еще одна человеческая фигура. Или же он сам пропал, а фигура появилась? Он не успел разобраться и понять.
   Сетен резко развернулся, выставив перед собой оружие. За спиной, поджидая, стоял незнакомый мужчина лет тридцати в темном зимнем плаще с меховой оторочкой. В руке незнакомца поблескивал в точности такой же клинок.
   - Да будет "куарт" твой един! - поприветствовал недоумевающий Тессетен, не в силах понять, как удалось незнакомцу подойти к нему незамеченным.
   Тот не ответил на древнее приветствие - невероятный проступок для ори или аринорца! С улыбкою качнув головой, он освободился от плаща, а затем сбил на снег пушистую шапку. Под плащом на нем оказалась одежда старинного покроя, какую не носили уже добрых пятьсот, а то и все тысячу лет.
   Ряженый ловко подкинул в руке свой меч и напал на Тессетена без лишних фраз. Тот отпрыгнул в сторону, и раздумья его тут же смело яростным напором загадочного чужака.
   Выпутавшись из плаща, Сетен на равных вступил в бой, даже не чувствуя озлобленных щипков ночного морозца.
   - Кто ты? - запыхавшись, спросил он, когда незнакомец позволил ему короткую передышку между атаками.
   Тот не ответил, лишь перебросил меч из одной руки в другую, любуясь сталью. Помедлив еще немного, он снова пошел в наступление.
   - Довольно! Довольно! - едва ли не взвыл Тессетен после очередной схватки, чувствуя себя измотанным до предела и понимая, что это не настоящий смертоубийственный Поединок, а только неведомая прихоть неизвестного и очень опытного дуэлянта, который спустя, кажется, час после начала боя выглядел по-прежнему бодрым и даже не запыхался.
   Сетен рухнул на колени и умылся пригоршней снега. Комья мигом растаяли на разгоряченном взмокшем лице.
   - Кто ты такой? - повторил молодой человек и явственно ощутил, что рядом уже никого нет.
   Испуг был сильнее усталости. Тессетен вскочил на ноги и огляделся, убеждая себя, что он не сошел с ума и все это не было наваждением. Но ни его меча, ни незнакомца, ни незнакомцевой одежды поблизости не наблюдалось. Только плащ Сетена темнел на том же месте, где он его скинул с плеч. И только его собственные следы на затоптанной площадке...
   - Зимы и вьюги... - пробормотал он. - Кто это водит меня?
   В ответ прозвучало прежнее молчание - впрочем, это немногим отличалось от тех минут, когда немой незнакомец был здесь. Оно красноречиво объяснило Тессетену, что с головой у него что-то не так и, дабы не заработать разжижения мозга, пора выбираться отсюда и идти домой.
   На самом краю, у крутого спуска в котлован, в звездном небе возник силуэт зверя. Тессетен узнал в нем молодого волка Ала. Пока хозяин болел, пес бесцельно болтался по окрестностям, скучая и радуясь любой встрече со знакомыми людьми - других волков он гордо сторонился, и они не смели с ним связываться, покорно предоставляя свою территорию для его прогулок.
   - Нат! Ко мне, Нат! - крикнул Тессетен и хлопнул себя по ляжкам.
   Меся снег, пес буром понесся к нему. От светлой шерсти его шел пар, щенячьи глаза лукаво отсвечивали зеленцой. Получив порцию ласковой трепки, волчок запрыгал возле человека.
   - Какой ты стал здоровый, весь в своего отца! - Сетен завернулся в плащ и начал подниматься наверх по пологому откосу, а Натаути принялся нарезать сходящиеся и расходящиеся круги, центром которых неизменно оставался друг хозяина.
  
  
Глава пятая о нескольких годах из жизни на материке Рэйсатру участников экспедиции под руководством Тессетена и Ормоны
  
   Огромный континент с горами, равнинами, внутренними морями и широченными реками занимал больше половины северного полушария их планеты. Прежде чем посадить орэмашину в районе полуострова Экоэро, Зейтори - пилот и старый знакомец советника Паскома - нарочно облетел часть материка, чтобы показать Тессетену и его жене горы, куда вскоре должна была направиться экспедиция. Это были сплошные заснеженные вершины красоты невероятной, но такие чужие и неприступные, что от них веяло холодом просто при взгляде из иллюминатора. Вот где чувствуешь себя полностью свободным - и... никому не нужным. Горы словно чурались любого, кто вторгался в их загадочную неподвижную жизнь.
   На Рэйсатру одновременно могло быть сразу четыре сезона: часть пребывала под снегом, часть - плавилась от жары.
   Вместе с экономистами сюда прилетели инженеры и группа военных - гвардейцы, служившие охраной. Кроме них, был еще спелеолог (и остальные недоумевали, зачем он нужен), а Тессетен и Ормона не спешили объяснять. Все они - днем и ночью - думали только о выживании на диких землях южной части гигантской суши, чуждой и опасной. Здесь были непролазные джунгли, таившие в себе хищников и вредоносных насекомых, а поселения местных жителей отстояли друг от друга так далеко, что птице пришлось бы затратить день полета, чтобы добраться из одной деревни в другую. Вот примерно посередине прилетевшие ори и решили разбить лагерь.
   - И что, нам придется тут жить? - то и дело брезгливо спрашивала Ормона, морщась при виде грязной одежды соотечественников и тучи москитов, слетавшихся на запах пота.
   - Чтобы тут жить, надо сначала тут поработать, - и Тессетен, работавший вместе с инженерами над строительством первых - еще совсем примитивных - зданий, отмахивался от насекомых.
   - Да пропади оно... к зимам и вьюгам! Я вернусь при первом же удобном случае. Слышишь, Сетен?
   - Слушай, родная, ты уже столько раз говоришь мне об этом, что смогла бы устелить своими обещаниями всю дорогу домой.
   И он широко поводил рукой, словно освобождая ей путь. Но Ормона упрямо работала наравне с мужчинами-соотечественниками, вызывая в них тайное восхищение. Сколько бы они ни брюзжала сквозь стиснутые зубы, ею не переставали любоваться. Со дня их свадьбы с Сетеном минуло уже почти девять лет, она стала взрослой сильной женщиной с железным - как казалось всем, даже ее мужу - характером.
   Вскоре ее стали раздражать местные человекообразные, как она называла жителей деревень. Эти некрасивые коротконогие, смуглые и неулыбчивые люди и впрямь походили на обезьян. Они все время таскались за приезжими, как будто им нечем было заняться, и с тихим благоговением взирали на "чудеса", творимые техникой ори.
   Изредка Сетен, Ормона или Зейтори "одушевляли неживое", как называли аборигены этот процесс, видя сходящие со своих платформ существа, диппендеоре*, плоть которых была человеческой, нутро - металлом, а то, что делает живым, приходило и уходило по желанию "богов". Ведомый хозяином, полужелезный кадавр выполнял все, что от него требовалось, но с силой, превосходящей мужскую пятикратно. Если такая тварь калечилась, ее заменяли, а покалеченную чинили. Правда, дикари видели, что при этом боль испытывает и "проснувшийся" чужестранец, будто поранился сам. Что-то разумея, они ухали друг с другом на своем лающем и харкающем языке, пытаясь подогнать увиденное под свои мерки. Ори их не стеснялись, тем более что скоро выяснилась причина неулыбчивости племени: мимика, связанная с улыбкой или смехом, здесь была не принята. Если кто-то скалил зубы, это считали угрозой, а не изъявлением радости. На него начинали рычать, он невольно отзывался на провокацию, и чаще всего перебранка заканчивалась грандиозной дракой.
   ______________________________
   * Диппендеоре - (орийск., см. Глоссарий) неодушевленный работник, полуробот, существо наполовину механическое, наполовину биологическое. Ори для краткости называли их диппами.
  
   - Смотри-ка, ну прямо ори и аринорцы! - любуясь очередной потасовкой, восхитилась Ормона. - Просто вылитые, только у этих еще из пасти воняет...
   Потом заметили, что за Ормоной стал ходить один из дикарей, Ишвар. Он первым постиг искусство улыбки "как у белых" и попытался даже освоить трудный язык ори. Тессетен подсмеивался над женой, называя Ишвара ее новым поклонником и обожателем, ее же это поначалу злило, а потом она стала использовать дикаря в качестве слуги. Принеси-подай - так она переназвала его, и он беспрекословно слушался ее приказов.
   В племени кхаркхи - так называли свой род аборигены - была странная мода на короткие ноги. Красивым считался тот, у кого короче и кривее нижние конечности. Конечно, если кривизна не была следствием заболевания и не мешала ему передвигаться с обезьяньей ловкостью. Кхаркхи надевали на себя одежду, еще сильнее укорачивающую нижнюю часть тела, желая выделить то, что приезжим казалось безобразием. Здесь было жарко, можно было бы ходить и вовсе без одежды, но кхаркхи были уже не совсем дикими, а кроме того одежда немного защищала их от насекомых.
   По меркам сородичей, Ишвар был уродлив, как и чужестранцы. В глазах ори он был коротконог, в глазах кхаркхи - чересчур долговяз, а когда начал подражать улыбкам ори, то и совсем настроил против себя всех аборигенов, его едва не выгнали из племени, но потом пожалели. Он был толковым парнем, а это ценили даже дикари. Как ни плохо он говорил на ори, но в отличие от остальных кхаркхи его глотка оказалась более приспособленной выговаривать сложнейшие трифтонги древнего языка, доставшегося жителям Оритана и Ариноры от предков-аллийцев. Ишвар мог даже объясняться на ори, хотя понимали его только Ормона и Тессетен, сами же ради смеха и обучавшие его говорить.
  
* * *
  
   Поначалу в джунглях приезжих подстерегали жуткие хищники. Они были крупнее человека, весили в два-три раза больше, их нападение ломало жертву, словно глиняного кукленка, а клыки и когти их рвали плоть, нанося смертельные раны. За год, проведенный на Рэйсатру, от хищников пострадали два инженера-ори, один из которых скончался от увечий, а второй остался калекой.
   Останки убитого нашли после первого же полнолуния. Мужчины не хотели, чтобы это увидела Ормона, однако она почуяла неладное и пришла на место гибели.
   - Полосатая бестия, - сказал пилот Зейтори, хмуро глядя на изуродованного до неузнаваемости мертвеца. - Так их называют аборигены. Жуткая тварь...
   Ормона поджала губы и присела возле того, кто еще вчера смеялся вместе с ними у костра. Она положила ладонь ему на грудь, но не смогла поймать последних всполохов уходящего "куарт": смерть наступила давно и была ужасной. Тогда она переместила руку выше, на холодный лоб покойника, и там, чуть выше переносицы, смогла снять последнюю весть из жизни ушедшего.
   Полосатая тварь прыгнула подло, исподтишка. Она не была голодной - ей просто нравилось убивать. И убила его она не сразу.
   - Что ж, ты начал первым, - прошипел покровитель внутри Ормоны, наваждением которого она всегда закрывалась в минуты опасности. - Теперь мой ход, тварь из джунглей. И не думаю, что тебе это будет по нраву!
   - Ты что-то говоришь? - наклонился к ней Тессетен.
   Тогда Ормона сказала, что она разберется с этой напастью, и стала пропадать в джунглях. Сетен пытался ее удержать и страшно злился, когда она, перехитрив его, сбегала. Но нападения полосатых тварей и в самом деле почти прекратились. Однако все эти походы Ормоны стоили Тессетену многих седых волос - он даже не представлял, каким образом она выполняет свое обещание.
   Молодые парни-гвардейцы обнаружили, что много восточнее будущего города, на равнинной территории континента, водятся удивительные копытные, каких отродясь не видали на Оритане. У этих животных была гладкая рыжеватая шерсть, волосатые шея и хвост, а костные наросты на ногах не раздваивались, как у туров, а были цельными. И выглядело это гораздо красивее, да и бегали они много быстрее неповоротливых быков. Гайны - что означало "тонконогие" - издавали визжаще-булькающие звуки, предупреждая друг друга о приближении врага, и ори долго не могли изловить их. Но однажды гвардейцам повезло: в их руках оказался молодой жеребчик с бешеными глазами. Он фыркал и раздувал ноздри, противясь попыткам приручения. К нему нельзя было и подойти: он тотчас поворачивался крупом и пробовал лягнуть смельчака задними копытами. В конце концов это представление военным надоело. Один из гвардейцев запрыгнул к нему на спину, чудом удержался, пока гайна скакала и бесновалась, и довел ее до того, что в какое-то мгновение в голове у животного что-то переключилось. Оно прекратило метаться и пошло той спокойной рысью, какой привыкло бегать на воле в своем табуне - так, словно на спине у него и в помине не было никакого наездника.
   Прирученную и объезженную скотинку привели в качестве подарка руководителям экспедиции. Сетен посмотрел на нее с подозрением, летчик-конструктор Зейтори отказался наотрез, но Ормона опередила раздумья мужа:
   - Я беру ее себе!
   И она бесстрашно хлопнула гайну по мощной груди. Жеребчик покорно кивнул косматой головой.
   - Родная, в последнее время я стал подозревать, что ты доводишься сестрой Алу, - приблизившись к ней, проговорил Тессетен, а гвардейцы тем временем привязывали к спине гайны толстую попону.
   - Что? - не поняла Ормона.
   - Вы с одинаковым рвением ищете своей погибели - так, может, вы с ним попросту брат и сестра? Или хотя бы кузен и кузина?
   Женщина рассмеялась:
   - Иногда ты как скажешь! Впрочем, ход твоих мыслей мне нравится! Так, и кто мне покажет, как управляться с этой безрогой коровой?
   Гвардейцы весело зашумели, а тот, который укротил гайну, вскочил верхом и прогарцевал перед Ормоной по кругу, ловко управляясь с удилами, когда ему нужно было повернуть.
   - Я поняла, где вы пропадали целыми днями, бездельники, - беззлобно сказала та и, нимало не страшась, подала ногу спрыгнувшему на землю всаднику, чтобы тот подсадил ее на попону.
   Привыкнуть к верховой езде ей удалось в очень короткий срок, и вскоре она держалась на спине своей гайны так, словно проделывала это всю прошлую жизнь. Ормона галопировала по окрестностям, стремительная, неуловимая, с азартным огнем в черных очах. И Тессетену казалось, что супруга напитывается от скакуна таинственной первобытной силой. Она становилась все ненасытнее и ненасытнее - и в работе, и в любви, и в развлечениях. Ормона обожала игры любой степени риска, они лишь раззадоривали ее опасностью.
   Она завела привычку пропадать на много часов, садясь верхом незадолго до заката и уезжая в деревню, а возвращалась глубокой ночью. В первый раз Сетен поднял на ноги весь лагерь, и все кинулись искать ее по джунглям с Ишваром в роли проводника. Эмигранты кричали в темноту, размахивали факелами и стреляли в воздух, распугивая всю живность окрестностей. Но все тщетно. Вымотавшись, ори вернулись назад, и зоркий Ишвар первым разглядел полосатую тушу зверя, валявшуюся у порога дома Тессетена и Ормоны. Абориген радостно завопил, показывая на добычу и на привязанную к бревну взмыленную гайну. И тогда в дверях возникла недовольная Ормона.
   - Где вы все шляетесь в такое время? - буркнула она.
   Все онемели, даже Тессетен. Жена принесла с собой запах крови и страха, он пропитал все - ее волосы, кожу, одежду. Глаза ее сверкали в темноте.
   - Пусть Рэйкоор узнает, что отомщен, - сказала Ормона, презрительно пнув дохлого хищника.
   Рэйкоором звали покалеченного инженера. Несколько гвардейцев, оправившись от изумления, зааплодировали.
   - Позаботьтесь о моей гайне, я устала, - она махнула в сторону привязанного скакуна и взглянула на мужа. - Теперь ты спокоен?
   Спокоен?! Он был взбешен! За эти несколько часов он пережил тысячу ее смертей! Тысячу, покарай всё зимы и вьюги!
   Она первой вошла в дом, порывисто раздеваясь на ходу и падая на постель.
   - Иди сюда, Сетен!
   И он не смог устоять, это было сильнее него многократно. Никогда еще Ормона не была такой безумной в страсти и никогда не порождала такую животную страсть в нем. Они не успели поговорить - рухнули и заснули под утро в глубоком изнеможении, сплетенные друг с другом, точно две влюбленные кобры.
   И с тех пор ее увлекла ночная охота и все, что следовало за этим. Красавица возвращалась, сбрасывала у порога хижины свои трофеи и одежду, а затем набрасывалась на мужа с неукротимым желанием плоти. И с каждым днем ее тренированное тело, приученное к захватывающим дух скачкам, становилось все совершеннее и притягивало вожделенные взгляды всех мужчин лагеря. Однако в глазах всех ори Ормона была неприкосновенна столь же, сколь велик был авторитет ее мужа.
   Но Тессетен испытывал какую-то необъяснимую, тупую тревогу, напоминающую гнойник, что зрел под кожей зарубцевавшейся раны. Ормона делала что-то запретное. Она не просто охотилась, ей надо было убивать в опасной схватке один на один, и она получала удовольствие, отнимая жизнь у своей жертвы. Когда, поднимаясь с ложа после бурного соития, Ормона потягивалась сильным загорелым телом, очистившаяся и довольная, словно самка хищника, у Тессетена появлялось чувство, будто убивала не она, а он. Ее взгляд туманился, она не отвечала на вопросы, лишь смеялась и, удовлетворенная тем, как прошел очередной день, крепко засыпала, оставляя мужу бессонницу и тяжкие раздумья.
   - Зачем тебе все это надо? - улучив момент, спросил он однажды утром, когда она полоскалась во дворе под душем. - Ты ведь не употребляешь в пищу дичь, как и все мы...
   Единственное, что она оставила себе в напоминание о той, первой, охоте - это чернополосатую шкуру гигантского зверя с торчащими клыками и приплюснутой головой. Теперь это был меховой ковер на полу в спальне.
   - Когда они умирают, я пью их дымящуюся кровь, - со смехом пошутила Ормона, обрушивая на себя целый водопад. Кожа ее покрылась зябкими пупырышками, и для полноты эффекта она расширила глаза, устрашающе перебирая в воздухе скрюченными пальцами.
   - Кажется, ты делаешь с ними что-то другое, - пробормотал Тессетен и побрел прочь: понял, что правду она не скажет, как ни уговаривай.
   Он не единожды видел дикий ужас в открытых мертвых глазах животных, которых жена бросала ночью у порога.
   Утренний разговор дал Ормоне повод впоследствии иногда, забавы ради, перед входом в хижину мазать губы и подбородок свежей кровью очередной жертвы, дабы подразнить мужа. Ему это и нравилось, и отталкивало. Но притяжение неизменно побеждало. Во всяком случае, с ее затеями не было скучно никому, и вскоре примеру Ормоны последовали гвардейцы, хотя без нее: красавица охотилась в одиночку, никогда не позволяя им увидеть, как наносит последний удар.
  
* * *
  
   Перед началом второго лета на Рэйсатру Сетен решил отправиться на разведку в горы, ради которых Паском направил экспедицию в эти края. Ормона подхватила его идею с воодушевлением и самостоятельно занялась набором группы для вылазки. Ишвар смело вызвался путешествовать в компании ори, не напуганный даже рассказами о плохом климате гор Виэлоро. Как выяснилось позже, он не имел представления о том, что такое холод. Впрочем, Сетен заметил, что все переселенцы стали болезненно переносить низкую температуру. К хорошему привыкаешь быстро, привыкнуть же к плохому невозможно...
   В конце весны в Виэлоро еще лежал снег. На вершинах скал он не сходил никогда - в точности как в высокогорьях Оритана - а в низинах держался до самого лета. Здесь было сухо и очень ветрено, а срывавшийся с неба крупяной снежок неприятно сек лицо и норовил забиться за шиворот.
   - Прилетели! - сообщил помощник Зейтори, выглядывая в салон.
   Тессетен с большой неохотой покинул уютное и теплое нутро приземлившейся на плато орэмашины. Зябко кутаясь в зимние плащи, о которых совсем забыли в южной части материка, отряд направился по намеченному маршруту.
   Это был край ущелий. Изредка ори даже теряли связь со временем, и многим как в полусне мерещилось, будто бы это Оритан. Однако странный пронзительный ветер напоминал им, что родина очень далеко, что вокруг суровая чужбина, такая же коварная, как болотистые земли полуострова Экоэро и джунгли будущего Кула-Ори. Здесь не селился никто в здравом уме. Аборигены считали: скакать по заснеженным уступам должны только горные бараны. И спустя несколько дней перехода Тессетен уже готов был с ними согласиться. Ишвар, как назло, простудился, и отряду пришлось тащить его по снегу на санях с провизией и техникой. Ормоне было проще - она "одушевляла неживое", и диппендеоре помогал людям волочить тяжести. Иногда ее подменял муж, но у него ориентироваться в горах получалось хуже. Когда полуметаллическая махина в третий раз едва не сорвалась в пропасть, Ормона твердо сообщила, что отныне и впредь делать это будет только она, и почти перестала выходить из транса. Время от времени Сетен забирался к ней в сани и разминал затекшие от неподвижности конечности супруги, проверял ее самочувствие - не стоит ли сделать привал.
   Она казалась двужильной: искусственный исполин жрал неимоверное количество сил кукловода, тем более что львиная доля энергии уходила на то, чтобы ни на мгновение не потерять концентрацию.
   Но как же здесь было красиво! Один и тот же пейзаж в течение дня менялся, путая краски, примеряя новые оттенки и избавляясь от прежних. И потрясающие закаты, и младенчески-нежные рассветы - всё видели путешественники в своем продвижении звериными тропами среди скал.
   - И все же что мы ищем, атме Ормона? - спросил однажды на отдыхе у костра один из гвардейцев.
   С легкой руки Ишвара ори сначала в шутку, а потом, привыкнув, и всерьез стали обращаться друг к другу с этой нелепой приставкой "душенька". И такое обращение не коробило уже никого: чем принципиально отличаются в этих дебрях "господа" от "атме"?
   Потирая иззябшие руки над пламенем и слегка морща обветренное, но нисколько не подурневшее лицо, Ормона взглянула на мужа. Сетен молчал, крепко сжав губы и размыкая их лишь для того, чтобы забросить в рот наскоро разогретую пищу.
   - Космический корабль пришельцев, - не дрогнув и тенью улыбки, ответила она спросившему.
   Тессетен наклонил голову, пряча подбородок в шарф, и тихо затрясся от смеха. Глаза спутников округлились, а Ишвар радостно заулыбался, хотя слово "космический" так и осталось за пределами его понимания.
   - Ч-чего? Атме, вы, может быть, шутите? - подавившись и откашлявшись, взмолился гвардеец.
   Она выдержала длинную паузу и только потом громко фыркнула и расхохоталась. Когда приступ веселья покинул ее, Ормона признала, что никто, даже советник Объединенного Ведомства Паском, не знает, как выглядит то, что они ищут.
   - Он сказал: "Вы сами почувствуете это, если окажетесь вблизи"...
   Гвардейцы были разочарованы, но не конструктор Зейтори, который уже немало слышал о "куламоэно" - то, что исцеляет саму смерть.
   - Забудьте вы об этой штуке, - поморщился Тессетен, поглубже нахлобучивая капюшон на лоб и своим словом прерывая скептическое брюзжание соотечественников. - Считайте, что мы с вами просто ищем подходящие места укрытия на случай широкомасштабной войны с Аринорой. Она ведь все равно будет, дело времени. Здесь тысячи пещер, как эта и гораздо больше. Из них получатся отличные ангары для техники и бункеры для людей. Те, что встретятся нам по пути, мы будем отмечать на карте, а по возможности даже исследуем.
   Парни сочли этот довод вполне убедительным, сменили тему беседы, а потом и вовсе разбрелись по своим походным шатрам. Полусферические палатки внутри пещеры могли бы показаться странной прихотью отряда, но лишь человеку, никогда не пробовавшему ледяного ветра гор Виэлоро.
   Сетен и Ормона остались у костра вдвоем. Огонь слабел, и супруги сидели, накрывшись просторной мохнатой шубой из горного козла или барана - Тессетен плохо разбирался в здешней фауне, чтобы знать вернее.
   - Что с тобой происходит, родная? - мягко спросил он сонно мигающую в отсветах огня жену.
   - Со мной? То же, что с любым, кто водит диппендеоре, - несколько устала...
   - Я не о том. Меня радует, что ты привыкла к Рэйсатру и нашла себе развлечение по душе - верховую езду и охоту. Но зачем так часто?
   - Так часто - что? - она чуть надменно взглянула на него, а в тоне промелькнуло раздражение.
   - Так часто убивать диких тварей? Они уже признали твое превосходство. Гвардейцы говорят, что теперь приходится уходить далеко от поселения, чтобы найти хоть одну... Зачем тебе это нужно каждую ночь?
   В отличие от него Ормона открываться не собиралась.
   - Наверное, чего-то не хватает в организме, - жена хмыкнула и беспечно взмахнула рукой. - Может быть, совести?
   Сетен тяжко вздохнул. Ему невыносимо было осознавать, что они так стремительно отдаляются друг от друга. В вопросах взаимоотношений между истинными попутчиками, частичками двуполярного "куарт", он был слишком консервативен.
   Но они же с Ормоной умели узнавать желания друг друга без слов и общаться на расстоянии! Разве это не показатель той самой близости? Однако теперь в сердце Сетена закралось сомнение. Он был наблюдателен, и мимо него не прошло ее неравнодушие к Алу. Много лет назад это открытие больно резануло его чувства, но Тессетен сумел скрыть горечь под обычной маской самоиронии - кажется, обманув не только людей, но и проницательного Ната.
   Может ли настоящий попутчик испытывать тягу еще к кому-либо, кроме полярного "куарт"? Это ведь неестественно! Не "дурно" или "хорошо", а неестественно и неправдоподобно.
   - Я страшно скучаю по Оритану, - признался он. - Наверное, в это Теснауто мы с тобой съездим туда, чтобы побывать на празднике...
   - Видимо, ты поедешь один, - отозвалась Ормона, зевнув и подвинув поближе к ним его наследный меч.
   Вот как, значит... Но она не слишком удивила его своей отстраненностью.
  
* * *
  
   Когда Сетен заснул в своем меховом мешке, Ормона, прислушавшись к его дыханию, осторожно приподнялась, а потом выскользнула из палатки.
   Горы встретили ее протяжным воем ветра, но женщина, легко перепрыгивая с камня на камень, забралась на высокую каменную площадку над их лагерем. Поземка осталась там, внизу, а здесь было удивительно тихо и звездно.
   - Покажи! - прошептала она и прогнулась навстречу вселенной, распахивая руки.
   Веки задрожали, будто у спящей, которая видит бурный сон. Пронеслись мимо миллионы ликов, разделяющих водной гладью Рэйсатру и Оритан.
   Ормона увидела их с Сетеном дом, где они оставили жить Ала. Он должен был жениться сразу после их отъезда и переехать с супругой в покинутое жилище троюродного брата. Его невесту звали Танрэй. Как больно резанул звук этого имени слух Ормоны! А все подумали, что это из ревности к Алу... глупцы! Они считали, что она тайно влюблена в приятеля мужа...
   Возле дома стоял отряд из нескольких молодых парней. Их возглавлял тот самый Дрэян - старший внук советника Корэя, она узнала его по некоторому сходству с Алом. Это были гвардейцы из военного блока Ведомства, но что они делали ночью у дома гражданских жителей Эйсетти?
   Ормона силой воли погрузила свое сознание глубже. Сегодня ее ночь, сегодня новолуние. Мать тоже видела наперед только в особые дни, но она тут же и забывала, едва успев рассказать, что видит.
   А, так это местные националисты, габ-шостеры, выселяющие семьи северян с Оритана! И Ведомство давно уже смотрело на все это сквозь пальцы, даже потворствовало, иначе разве могли бы заниматься такими делами служители закона и армии?
   Дрэян о чем-то говорит с вышедшим из дома Алом. Кажется, Ал пристыдил юнцов, потревоживших их с Танрэй сон. Рядом сидит и наблюдает за происходящим второй хранитель, Нат, но на него не обращают внимания, он ведь всего лишь волк. Но это не помешает волку упредить Тессетена, который прибудет к ним на следующее утро, о запланированном Поединке: везунчик Ал сочтет возможным вызвать на бой внука господина Корэя за оскорбление, нанесенное друзьям. Националисты ведь явились туда не к нему, а к светловолосому северянину Тессетену с требованием убираться на свою Аринору. Не обладая почти никакими ментальными силами, Ал и представить себе не может, что способен сделать с ним Дрэян во время Поединка второго - "тонкого" - уровня. Зато это представляют Нат и Тессетен.
   Тут дверь дома открылась, и Ормона стала вглядываться во тьму зимнего сада, чтобы увидеть жену Ала. Однако любопытство, равно как и любые другие страсти - помеха для предвидения. И картинка тут же пропала.
   Ормона пришла в себя. Горы высились кругом безмолвными черными грядами. Запах родных краев растворился вместе с картинкой. Она устала, но что-то подсказывало ей, что надо смотреть еще, что там решится не только ее судьба, там определится путь всех пятерых.
   Она глотнула из фляги теплого травяного взвара, и кровь снова прытко побежала по коченеющим жилам.
   - Дальше! - прошептала-простонала Ормона. - Покажи дальше!
   Природа ее подчинялась велению мысли.
   Теперь она будто бы стоит на ступенях портала Новой Волны, напротив нее - Тессетен, и вокруг них студенты, а рядом с Сетеном - Ал. И Тессетен так странно, исподлобья, глядит на нее. Так, как глядел в первую их встречу... Ормона переводит взгляд на себя - незаметно осматривает руки, одежду - легкое цветастое платье, подхваченное на плече брошью. Порыв ветра вдруг вскидывает прядь волос и перебрасывает со спины ей на грудь. И тут она видит, что волосы ее медно-рыжего цвета, густые и волнистые!
   Она даже вскрикнула:
   - Так вот какой ты пришла ныне на эту землю, виэталэа*! И он почувствовал тебя...
   Картинка снова пропала...
   ...Наутро, едва успев открыть глаза, Тессетен услышал над собой голос жены:
   - Я поеду с тобой на Оритан. Соскучилась по празднику Теснауто.
   _______________________________
   * Виэталэа - (др.-орийск.) жизнь.
  
  
Глава шестая о праздновании Теснауто на Оритане, а также немного о судьбах Ала и Коорэ
  
   Ал уверенно шагал по коридорам Ведомства, полный решимости вызвать на Поединок Дрэяна, внука советника Корэя. С отрядом других гвардейцев этой ночью мальчишка наведался к дому Тессетена, где в отсутствие хозяев жили Ал с женой, и потревожил всех его обитателей. Танрэй - так звали жену Ала - сильно перепугалась и долго не могла прийти в себя. Разгневанный, он решил, что оставлять такое безнаказанным нельзя. И хотя наглее всех в этой компании вел себя какой-то молокосос лет шестнадцати - кажется, один из сослуживцев назвал его по имени, Саткроном, - ответить за эту выходку должен был старший офицер.
   И с утра Ал отправился на поиски господина Корэя, чтобы узнать о его внуке. Молодого человека даже не остановило предупреждение Паскома, к которому он заглянул сначала: вызовами на Поединок не разбрасываются, да и вообще это жестокий пережиток древности. Конечно, Учитель отказался быть наблюдателем, поскольку кулаптрам издревле запрещено участвовать в дуэлях в каком бы то ни было качестве.
   - Братишка! - вдруг послышался в коридоре за спиной знакомый тенор.
   Ал круто обернулся. В арке главной галереи сектора стоял Тессетен, закутанный в осенний плащ, как будто снаружи были холода.
   - Да ты никак ищешь приключений, братишка? Я не ошибся?
   Ал обрадовано вскрикнул, побежал к нему навстречу, и они обнялись.
   - Откуда ты, Сетен? Какими судьбами?
   Сетен был загорел, и оттого его въедливые голубые глаза на грубом лице смотрелись еще ярче. Но что-то в нем неуловимо изменилось.
   - Разве же мог я пропустить праздник Теснауто? Ну так что ты затеял, братишка? Какого гвардейца ты ищешь и зачем?
   - Нам с Дрэяном надо поговорить, - и, подумав, что это удачный случай и что Сетен, коли уж Учитель дал отказ, как нельзя лучше подойдет на роль наблюдателя в этом Поединке, молодой человек ухватил друга за рукав: - Идем, идем! Слушай-ка, а что ты так закутался?
   - Да холодно здесь что-то... - поморщился Сетен, увлекаемый Алом по коридору. - Мерзну.
   - Холодно?! Да это самое теплое лето за последние лет десять!
   Сетен не стал с ним спорить, но угрюмо насупился и ускорил шаг.
   Какой-то чиновник, узнав Ала, счел своей обязанностью проводить гостей до кабинета господина Корэя и услужливо предупредить того о визите.
   Советник поднялся из-за стола, а стоявший перед ним юноша оборотился, и все замерли в безмолвии. Этим юношей был Дрэян.
   - Как раз о вас мы и говорили, - объявил господин Корэй, кивая посетителям. - Да будут "куарт" ваши едины, господа... Я хотел бы... э-э-э... принести вам...
   - Дрэян! - вдруг выходя из-за спины Ала, вскричал Тессетен и бросился навстречу Дрэяну, лицо которого вытянулось от недоумения. - Зима тебя заморозь! Я же сообщил, что приеду не раньше Теснауто - так чего ты поперся ко мне заранее?
   - Я?! - изумился Дрэян. - Э... я...
   - О чем вы? - озадаченно уточнил господин Корэй, переводя взгляд с внука на Сетена и обратно.
   Не менее растерянным чувствовал себя и Ал.
   Тессетен повернулся к деду Дрэяна:
   - Господин Корэй, ваш внук изъявил желание войти в состав исследовательской группы на Рэйсатру. В качестве военизированной охраны, вестимо, - он лучезарно улыбнулся гвардейцу, выставив свои крупные белые зубы, которым тесновато было во рту, и они налезали друг на друга, как гагары у кормушки. К тому времени Дрэян уже опомнился и подобрал отвисшую челюсть. - Но, похоже, у Дрэяна плохо с математикой, и он ошибся на день, без предупреждения нагрянув сотоварищи к моему дому, где временно живет семья господина Ала. Между прочим, своей мужланской выходкой они переполошили моих друзей, в связи с чем я требую, чтобы гвардеец сейчас же принес извинения.
   Дрэян соорудил некое подобие покаянной речи и смолк, уже перестав понимать хоть что-либо.
   - На Рэйсатру? - улыбнулся дед. - Ну что ж, похвальное намерение. Во всяком случае, это отвлечет тебя от дурных дружков с их уродливыми убеждениями...
   Юноша беспрекословно кивнул.
   Раскланявшись с господином Корэем, Ал и Тессетен покинули его огромный - раза в полтора больший, чем у Паскома - кабинет.
   - Что за спектакль? - отойдя подальше от дверей, дал волю удивлению Ал. - К чему ты кинулся выгораживать этого парня?
   - Этот парень, идиот ты этакий, сделал бы из тебя фарш через пару мгновений после начала Поединка, - с неподдельной злобой прошипел вдруг Сетен. - Когда-нибудь ты все-таки нарвешься со своей самонадеянностью!
   - Разве не ты учил меня...
   Но договорить он не успел. Приятель взревел и, яростно бросившись на него в своем обычном мороке, прижал Ала к стене лобастой головой тура. Молодой человек так и замер между огромными прямыми рогами быка, с трудом пытаясь схватить ртом воздуха и вздохнуть, подвешенный над полом.
   Морок стёк, словно растаявшая наледь, а на его месте остался Тессетен, одной рукой держа друга за горло мертвой хваткой. Кровь ушла из его глаз, но зрачки его теперь стали темны, и словно сама погибель смотрела теперь на Ала. В один миг из старого и проверенного приятеля Сетен превратился вдруг в кого-то чужого и до жути опасного.
   - Я учил тебя обычному бою, бою с холодным оружием я тебя учил! А к Поединку второго уровня ты не приспособлен от рождения. Ты и замахнуться бы не успел своей ковырялкой, как его зверь располосовал тебя своими когтями...
   - Зверь? - пролепетал, слабо подергивая ногами, висящий Ал.
   - Да. У него огромная кошка, которая растерзает такого, как ты, двумя ударами.
   Прорычав тираду ему в лицо, Сетен отстранился, ослабил хватку и небрежно убрал руку. Грузно приземлившись на ноги, Ал сполз по стене и закашлял.
   - Не иначе как в твоих джунглях тебя настиг малярийный москит! - просипел он, растирая горло. - Сдурел?
   - Это ты сдурел, расшвыриваясь вызовами. Не нарывался еще.
   - Господа, господа!
   К ним со всех ног спешил Дрэян. Придерживая рукоять стилета у бедра, он почти бежал, позабыв про солидность учреждения.
   - Я хотел поблагодарить вас за... - юноша взглянул на Тессетена. - В общем, я просто хотел поблагодарить вас. Я и в самом деле хочу извиниться перед вами обоими. А я действительно мог бы оказаться вам полезен на Рэйсатру? - он посмотрел на встающего Ала.
   - Не сейчас, - сухо ответил мальчишке Сетен.
   Он не хотел говорить с Дрэяном. Он стал высокомерен и до странности напомнил Алу Ормону, о которой тот даже забыл спросить в суматохе.
   - Там сейчас нет никаких условий, - чуть смягчившись, продолжил Тессетен. - Через несколько лет там будет все обустроено, появится новый город, и тогда можно будет подумать о полной эмиграции... Вот тогда вы и ваши подчиненные окажетесь очень кстати. А до тех пор можете продолжать громить дома ори со светлыми волосами: они же северяне.
   - Поверьте, я...
   - Послушайте, Дрэян, я не настроен на Поединок, но если вы скажете еще хоть слово, мы сойдемся в любом удобном для вас месте! - рыкнул тот, и глаза его снова начали обретать нехороший темный отлив.
   Дрэян, явно раскаявшись в своих поступках, покорно отступил, не желая ссориться с другом Ала. Сетен махнул рукой и зашагал к выходу из сектора, где их поджидал электровагон, спускавший посетителей Ведомства к шоссе. Юноша еще долго провожал взглядом алый шарик, что умчал по спирали, увозя в себе друзей. Покусав губы, Дрэян вернулся в кабинет деда.
  
* * *
  
   Нат давно уже вертелся возле университета Новой Волны. Солнце разошлось не на шутку, и не спасала даже глубокая тень под большой и пушистой елью с жесткими синеватыми иглами. Пес терпеливо ждал, когда наконец на аллее появятся хозяин и его друг. Язык бедняги-волка свисал до усыпанной хвоей земли, а светло-серые бока ходили ходуном. И это он еще полинял к лету!
   На Сетене, когда он вместе с Алом возник вдалеке, развевался длинный плащ до пят. Нат подивился этому чудачеству и решил показаться позже, по укоренившейся привычке наблюдая за приятелями издалека. Правда, то, что проходило с Алом, Тессетен почувствовал сразу и оглянулся в поисках волчьей морды, которую уже видел нынче утром. Натаути дернул губами в короткой улыбке и выпустил язык еще сильнее. Сетен подмигнул в ответ.
   Из сфероида - здания университета - выехал прозрачный лифт и выпустил целый курс студентов на ступени портала, живописно обрамленного витыми колоннами.
   Нат поднял вострые уши и стал ловить каждый звук. Он предчувствовал, что будет дальше. Увы, он ведал больше, чем Учитель Ала, но не смел и не умел сказать об этом. Всё, всё неспроста...
   От группы студентов отошла хозяйка, легкая и подвижная в своем цветастом летнем платье, перехваченном на тонюсенькой талии атласной тесьмой, а у плеча скрепленного маленькой брошью. Увидев мужа, она помахала ему рукой и остановилась в растерянности. Не всякий мог спокойно выдержать чудовищный взгляд Тессетена.
   - Это моя жена, Танрэй, - сказал Ал. - А это мой друг, тот самый Тессетен.
   Она замерла, не сводя глаз с высокого и широкоплечего северянина, чей лик убедил ее в несправедливости Природы к некоторым людям, которые достойны большего. Сетен тоже задержался чуть дольше, чем приличествует в таких случаях, но в итоге отвесил невозмутимый поклон и обронил повседневную формулу приветствия. О, да! Он обманул бы любого! Любого человека...
   Нат чихнул и помотал ушастой головой. Наконец-то и тебя бросило в жар, великий путешественник, который привез с собой одуряюще прекрасные запахи чужих земель и дальних морских странствий...
   Сетен снял и перекинул через руку свой плащ, пока Танрэй и Ал шептались о планах в сторонке. Волк понял, что пора прийти на помощь другу хозяина, выскочил из-под ели, прибежал к порталу и начал бурно ластиться к Алу и Сетену.
   - Если не возражаете, мы с женой побудем у вас несколько дней, - пересилив волнение, сказал северянин.
   - О чем ты говоришь! Это твой дом - живи сколько нужно! - рассмеялся Ал и хлопнул его по плечу.
   По неказистому лицу Тессетена пробежала тень горькой усмешки.
   - Нет у меня больше дома, Ал.
   Танрэй исподтишка взглянула на нового знакомца, и Нат понял: с этой минуты все в их жизни изменилось безвозвратно...
  
* * *
  
   Ал и Сетен вышли на балкончик, нависавший над круглым залом-гостиной. Ормона растерянно озиралась по сторонам в доме, который два года назад еще считала собственным:
   - А где же моя любимая танцующая пара? Она стояла вон там, в нише... Сетен, где они?
   - Ты о чем, да будет "куарт" твой един?! - удивился Ал.
   - Я о статуе танцующих влюбленных, да не иссякнет солнце в сердце твоем, Ал. Разве ты не помнишь?
   Сетен вмешался чересчур поспешно:
   - Это я еще тогда, в суматохе перед отъездом, их уронил и расколотил... Два года назад.
   Ее глаза широко распахнулись:
   - Как?! И ты ничего мне не сказал?!
   - Не хотел расстраивать...
   - А! Помню! - вскричал Ал. - Помню я эту скульптуру! Это же были...
   - Ну, довольно, нашли о чем поговорить! - перебил Тессетен, незаметно скользнув взглядом по комнате, будто боясь, что их услышат. - Поднимайся к нам, родная, мы тут готовимся к Теснауто...
   Ормона сбросила плащ прямо под ноги и, роскошная даже в дорожном костюме мужского кроя, взбежала по лестнице. Она прекрасно знала, кто наблюдает за нею из маленького окошка напротив балкона, и ей тоже было любопытно посмотреть на ту, что смогла завладеть сердцем и помыслами Ала. И уже не только Ала...
   Мужчины ждали ее в кабинете нового хозяина дома - Тессетен уже перестал считать родное жилище своим. По их мнению, то, чем они занимались, означало "готовиться к празднику". Ормона самостоятельно плеснула и себе, а затем, вскинув черную бровь во время пития, изучающее взглянула на Ала поверх края своего бокала.
   - Отличное эйсеттское вино! - сказала она. - Я почти забыла этот вкус! Да, Ал! Когда же ты наконец познакомишь меня со своей попутчицей?
   - А что ты так спешишь? - усмехнулся Тессетен.
   - Кто, кроме нее, в этом доме осведомит меня, что принято нынче носить на Оритане? - она слегка подмигнула мужу, откровенно забавляясь тем тайным напряжением, которое он не смог вовремя стереть со своего лица во время ее обращения к приятелю. - Вижу, вас с нею он уже познакомил, - добавила она после ухода Ала.
   - Откуда такая уверенность?
   - Откуда такая заботливость... Ладно, неважно. Ты поговорил с Паскомом?
   - О том, что мы нашли "куламоэно"? Нет, не успел.
   - Мне казалось, это главнее, чем расшаркиваться с габ-шостерами и оберегать глупых дружков от неравного Поединка...
   Еще тогда, в горах Виэлоро, она поняла, что Сетен ни за что не позволит другу детства этот самоубийственный Поединок с Дрэяном. Так и получилось: опередив Ала, ее муж вступил в разговор и пригласил гвардейца принять участие в их экспедиции. Он изобразил, будто они с Дрэяном давно знакомы, хотя видел его лицом к лицу впервые в жизни. Советник Корэй, присутствовавший при этом, благословил внука на поездку, и молодому габ-шостеру ничего не оставалось, как подыграть Тессетену.
   - С габ-шостерами? - удивился Сетен. - Почему ты решила, что...
   Ормона резко оборвала его вопрос:
   - Потому что только габ-шостеры, а вернее сказать, самые радикальные из них - тес-габы* - сейчас развлекают себя преследованием северян на Оритане.
   _____________________________
   * Тес-габы - (орийск) черные мстители, националистическое антиаринорское течение на Оритане. Если менее радикальные габ-шостеры просто провоцировали северян покинуть страну, то тес-габы не гнушались и погромами.
  
   - Он гвардеец, Ормона!
   - Что не мешает ему облизываться с черными мстителями, - задиристо дернулась она. - Да к вьюге и стуже твоего националиста, не о том речь! В машине у меня снимки и отчет, их надо передать советнику. Пусть решают в Ведомстве, выделят ли нам технику для расчистки пещеры с "куламоэно".
   - Хорошо, сегодня после Теснауто я буду говорить с кулаптром...
   Ормона смилостивилась и присела с повторно наполненным бокалом в просторное кресло под панно с изображением нежного рассвета в Эйсетти. Сетену померещилось, что он когда-то, не то в грезах, не то в иной жизни, уже видел ее, освещенную утренним солнцем, овеваемую теплым ветром, смотревшую на него ярко-синими глазами, и во взгляде том, чарующем и незабываемом, было столько любви, сколько он не видел от жены за всю их совместную жизнь. Она хотела, чтобы ему это померещилось, и она немало сил отдала сейчас ради этого. Все переворачивалось у нее в душе от воспоминания о том, как в ее "видении" в горах он смотрел на рыжеволосую жену Ала, которую Ормоне до сих пор так и не удалось разглядеть.
   - Сетен...
   - Да?
   - Ты тоже мерзнешь на Оритане?
   Не успел он ответить, как двери открылись, и Ал пропустил вперед себя невысокую молоденькую северяночку с пышными рыжими волосами и девчачьими конопушками по всему лицу.
   - Танрэй, - представил ее Ал.
   Та смиренно потупилась, чуть присела в приветственном поклоне и, здороваясь, произнесла традиционную фразу.
   - И о тебе пусть думают только хорошее, сестричка, - беззастенчиво ее разглядывая, сказала Ормона.
   Так вот ты какая нынче, виэталэа... Ничего не ускользало от внимательного взора - ни того, что веснушки у Танрэй не только на лице, но и на руках, на плечах, груди, ни того, что при складном телосложении она как жена Ала могла бы быть изящнее, выше, не мешало бы и обрести стать, уверенность, самолюбие. Впрочем, сойдет и так. Зато, наверное, умная и готовить умеет.
   Не зная мыслей Ормоны, Танрэй улыбнулась и стала чуть раскованнее. Здесь все были много старше нее, и она чувствовала себя ученицей, попавшей в компанию взрослых и мудрых преподавателей. Да еще этот жутковатый друг мужа... Не таким она представляла себе Тессетена из многочисленных рассказов Ала! Реальность, на которую она налетела, в очередной раз ее разочаровала.
   Ормона усмехнулась. Да, детка, реальность - штука жестокая, если ты еще этого не поняла.
   - Ну что ж, мы едем? - воодушевленно потирая руки, спросил Ал, распаленный хорошим вином и предвкушением праздника.
   Но поднявшаяся с места Ормона сделала протестующий жест:
   - Сначала Танрэй устроит мне прогулку по одежным лавкам. За эти два года я потеряла всякие представления о том, что с чем носят в цивилизованных краях.
   Девчонка радостно кивнула, вызвав у той кривоватую, но заметную лишь Тессетену усмешку, и обе они унеслись из дому. Ал с досадой хлопнул себя по бокам, догадываясь, что это надолго.
   - Сдается мне, они подружатся... Разговоры о тряпках так сближают женщин, что не разлить водой.
   Сетен нахохлился и, глотнув вина, чуть отвернулся на вращающемся стуле в сторону окна и пробормотал под нос:
   - Да, да... Водой не разлить...
  
* * *
  
   Пятигранный Храм возвышался в небе островерхой горой. Сумерки наступали на город, последние лучи закатного солнца касались граней Духа и Разума. Грань Воли (Сердца) уже уходила в тень, отливая багрецом.
   Сегодня в Эйсетти съезжались со всего Оритана: заканчивался последний год эры под сенью созвездия Всадницы Земли, и на смену ей приходило созвездие Белого Зверя Пустыни. Помнящие говорили, что это великие времена, но что чреваты они переменами и потрясениями, когда сама планета "становится с ног на голову". Поскольку в таком состоянии она пребывала без малого последние пятьсот лет, все давно уже привыкли ходить вверх тормашками и ничему не удивлялись.
   Паском явился в обществе странного (и столь же странно одетого) человека. Тот был необычайно высок, тощ, как палка, черная кожа его отливала синевой, а волосы походили на съежившуюся от огня закопченную паклю. От многоцветья его костюма у окружающих рябило в глазах, и южане, больше привычные к приглушенным тонам, провожали советника с его спутником озадаченными взглядами.
   - Это мой друг Оганга с материка Осат, - сказал кулаптр, подводя своего пестрого приятеля к стоявшим у статуи Танэ-Ра Тессетену и Алу с неизменным волком. - Это еще одна экспедиция в поисках "куламоэно", я говорил вам с Ормоной о ней лет десять назад, если помнишь, - добавил он, значительно поглядев на Сетена. - Однако устройство там так и не обнаружили...
   Чернокожий друг советника вымолвил что-то маловразумительное и размашисто поклонился, на мгновение спустившись до того уровня, до которого дорастали нормальные мужчины-ори. Голос его был трубным, словно говорил Оганга в рупор, сильно растягивая слоги. Нат с любопытством разглядывал незнакомца, который даже пах иначе, нежели пахнут люди на Оритане.
   Учитель Ала продолжал:
   - В их народе до сих пор бытует легенда о каком-то там острове в океане, что между их материком и Олумэару. На нем жили воплощенные боги, они все умели. А потом на тот круглый остров, по легенде, упал небесный камень и потопил сушу в волнах.
   - А что ж боги? - ехидновато уточнил Тессетен.
   - Боги сели на свои повозки и улетели.
   - Оу! Ха-ха! Интересная версия. Интересно, это кто же у них до нее додумался?
   Но Ал взмахнул указательным перстом и авторитетно заметил:
   - Возможно, это была колония аринорцев. Это же на их Атлиэру-Сэо упал тот метеорит пятьсот лет назад...
   Оганга закивал невпопад, несколько проходивших мимо женщин шарахнулись от него в сторону, одна схватилась за сердце, другие стали смеяться и приветствовать Паскома. Тот слегка поклонился в ответ и продолжил:
   - Оганга быстро освоился у нас. Только на ори говорит плохо.
   - Знакомая картина, - кивнул Тессетен. - У них у всех что-то творится с глотками: сколько ни учи, выговорить не могут. Прямо не знаю, что бы такое выдумать, чтобы они хотя бы понимали нас. А что, племя Оганги тоже мнит себя детьми звезд?
   - Безусловно. Каждый уважающий себя этнос должен считать именно так. Теперь Оганга думает, что в незапамятные времена его народ просто откололся от нас и ушел на континент Осат, а там почернел от жары.
   - И что с "куламоэно" на Осат? Вы ведь для того и направили туда другую экспедицию, верно?
   Паском покачал головой:
   - На той территории, где сейчас живут сородичи Оганги, телепорта* нет и никогда не было. Вот если бы продвинуться на северо-восток материка да поискать там, в скалистой части... Ближе к морю происходят подозрительные изменения климата. Саванна стремительно становится пустыней. Может быть, это следствие катаклизма, а может, воздействие устройства. Когда им долгое время не пользуются, оно опустошает все вокруг себя - так говорится в записях древних аллийцев. На нем время от времени должна происходить транспортировка, иначе собранная энергия начинает искажать пространство, а как следствие - и климат...
   _________________________
   * Телепорт "куламоэно" - подробно принцип его работы будет описан в романе "Тень Уробороса (Лицедеи)" (второй роман цикла после "Душехранителя").
  
   Тем временем Оганга с любопытством разглядывал наводненную людьми храмовую площадь и сам Храм с его ужасной раной. Теперь, на закате, трещина от вершины до середины пирамиды между гранями Жизни и Смерти, была видна особенно отчетливо. А Нат, сидя у ноги Ала, пристально изучал Огангу.
   - Учитель! - послышался радостный голос Танрэй, и она с трудом пробилась сквозь толпу поприветствовать Паскома.
   Оганге она пришлась чуть выше пояса и, приняв его, как и те женщины, за праздничную разряженную куклу на ходулях, отпрянула, когда он пошевелился.
   - О, Природа! - Танрэй рассмеялась. - Простите покорно! Я не ожидала!
   Паском пожал ее маленькие руки, но взгляд его сосредоточился на Ормоне, которая неторопливо следовала мимо расступавшихся перед нею горожан. Нат почуял двигавшийся много впереди нее невидимый щит вроде того, что остановил смерч во время их прогулки к острову Трех Пещер два года назад. Только, конечно, многократно слабее.
   - Рада вас видеть, советник!
   На черноглазой красавице были тонкие обтягивающие штаны и широкий черный лиф, обрисовывающий прекрасные формы. И взгляды мужчин невольно останавливались на ней, а она даже не утомляла себя тем, чтобы их замечать: суровые условия джунглей и заснеженных гор Рэйсатру сделали ее невосприимчивой к подобной чепухе. Нат подумал, что если бы это были взгляды настоящих хищников, то...
   - Теперь я вижу, что путешествие пошло тебе на пользу, - признал кулаптр, но избежал рукопожатия. - Не знаю, как другие, но ты, кажется, уже разыскала свой личный "куламоэно"...
   - Кому и любовь - "куламоэно", - даже не моргнув, серьезно откликнулась Ормона, в то время как глаза Танрэй округлились от неожиданности и откровенности сказанного.
   - Но тебе - не любовь, - подхватил старый кулаптр.
   - Да, мой источник не в этом, - признала она, готовая длить состязание в красноречивых намеках до бесконечности.
   На этот раз Оганга ни с того ни с сего засмеялся. Даже смех его звучал с осатским акцентом - наверное, в точности так океанские кашалоты призывают своих подружек из глубин на брачные игрища.
   - Отойдем, - вдруг сказал Ормоне Паском, и сколько ни прислушивался Нат к их словам и мыслям, пробиться сквозь хаотичный фон разноголосой толпы не смог.
   Вернулись кулаптр и она порознь: сначала невозмутимый Паском, а за ним, отставая, шла задумчивая Ормона и покусывала нижнюю губу, будто решая непосильную задачу.
   И вот солнце окончательно покинуло горизонт. С востока на небо поползла звездная чернота. А это означало, что час Теснауто с его знаменитым спектаклем о Танэ-Ра и Тассатио вот-вот начнется...
* * *
  
   ...С последним всполохом легенды-трансляции о возвращении Тассатио на Алу наступила и самая темная минута праздничной ночи.
   Помнящие, менталы - словом, все, кто имел доступ к "тонкому" миру, - оставляли свои телесные оболочки внутри Храма, и "куарт" их переносились в пространство Перекрестка, в это чистилище у корней Мирового Древа. И здесь они узнавали друг друга без искажений, свойственных физической вселенной.
   Невероятно изумлен был советник Корэй, увидев издалека своего младшего внука Фирэ среди тех, кто явился приветствовать давно Взошедших соотечественников. Корэй узнал душу мальчика, и тревога пронзила все его существо. Любимый внук являлся "куарт" Коорэ, а тот всегда рождался у одной и той же пары - у Ала и Танрэй, которые притом были и его Учителями. Редкое и нехорошее совпадение: родитель и Учитель в одном лице... Роковое.
   Едва вернувшись в физическое тело, старый советник бросился на поиски кулаптра Паскома за разъяснениями.
   - Вот вы, кулаптр, говорите, что Коорэ всегда был сыном пары ваших учеников - Ала и Танрэй...
   Догнав Паскома и его спутника, дикаря Огангу, с которым сложно было бы затеряться и в более многолюдной толпе, господин Корэй слегка поклонился на ходу.
   Кулаптр кивнул в ответ:
   - Да. Всегда...
   - Но я только что выяснил, что мой младший внук, Фирэ - воплощение "куарт" Коорэ!
   - Да, вы не обознались, - печально улыбнулся учитель Ала. - Ваш внук Фирэ - воплощение сына Ала и Танрэй, их тринадцатого ученика...
   - Но... как?..
   - Хаос и раскол, советник Корэй. Не те "куарт" рождаются не в тех семьях...
   Господин Корэй ужаснулся и даже приотстал от спутников:
   - Я... не знал, что все настолько удручающе, Паском... - надтреснутым голосом выговорил он, придя в себя. - Что же теперь - когда у ваших учеников появится сын, мой внук должен будет погибнуть для перенесения?
   - Оставьте! - досадливо поморщился Паском, вышагивая рядом с мелко семенившим великаном Огангой, который, мало что понимая, предпочитал широко улыбаться окружающим. - Думаете, все так просто? Думаете, Ал - это Ал, а Танрэй - это Танрэй? Фирэ должен был стать сыном Ормоны и Тессетена, но его забросило в вашу семью, а их постигло большое горе, о котором они не забыли по сей день...
   Советник Корэй недопонял этой странной оговорки:
   - Ормоны и Тессетена? Но почему их, а не...
   - Я же говорю: не верьте глазам, не верьте, что нынешний Ал - это истинный Ал. Истинность проверяется аллийским мечом - тот сам выбирает хозяина.
   - Вы хотите сказать... - озаренный запоздалой догадкой вымолвил Корэй, - вы хотите сказать, что истинный Ал - это...
   Паском лишь дернул подбородком:
   - Мы не ведаем заранее всех возможных путей, господин Корэй. Они открываются нам лишь после свершения событий. Я не знаю судьбу вашего младшего внука, но на вашем месте очень заинтересовался бы судьбой старшего. Дрэян тоже их ученик, если вы не знали. В прежние времена его звали Артаарэ. Вот, двое из тринадцати учеников Ала и Танрэй - уже налицо. И Дрэян вызывает у меня отчетливое беспокойство. Не те мысли ухватил и присвоил его разум, советник Корэй. Я сказал бы, что он заразился национализмом габ-шостеров...
   - Значит, у Фирэ есть шанс выжить в этом воплощении? - пропустив мимо ушей предупреждение Паскома, задумчиво вымолвил советник. - Поймите, я люблю этого малыша. Стыжусь признаться, но я привязан к нему больше, чем к Дрэяну.
   - Сколько ему уже?
   - Скоро десять. Он еще мал, но потрясающе...
   - Я знаю, Корэй, я знаю. Наблюдаю за учениками моего ученика, а потому и знаю. Ал - последний из моих тринадцати, он не успел тогда Взойти, и моя задача - во что бы то ни стало помочь ему сделать это теперь... Из-за него я и длю это свое воплощение вот уже пять веков, со времен Раскола...
   Старый Корэй изумленно покачал головой. Он знал, что Паском живет уже очень долго, но что он задержался в этом мире настолько, даже не подозревал - тем более, годы никак не отражались на лице и теле кулаптра. Недаром говорили, что Паском давно мог бы уйти к Взошедшим, на следующую ступень развития, но живет здесь, задержавшись, по каким-то личным соображениям. Значит, личным соображением кулаптра был его тринадцатый, которого он не мог оставить без помощи, но не имеет и права вмешиваться в его отношения с собственными учениками, пусть даже один из них - родной сын Ала. Это было обременяющее условие "игры": уже однажды, в шаге от Восхождения, Ал не смог отпустить судьбу своего сына, Коорэ. Он погиб сам, из-за него погибли тогда Танрэй, их сын и еще один ученик Ала - созидатель Атембизе, пытавшийся им помочь в тот страшный день. Так и произошел тот роковой раскол.
   - И что, есть надежда, что на этот раз Ал исполнит предначертание? - спросил господин Корэй, вытирая пот с висков.
   - Пока есть. Но это последнее воплощение, когда она есть. Если не сейчас, то ждать дальше не будет смысла и нужно будет уходить. Слишком много времени займет тогда его обратный Путь... И это еще в лучшем случае. В худшем... В худшем, господин Корэй, мой тринадцатый ученик уже однажды побывал на грани, за которой - небытие, за которой "куарт" прекращает свое существование на всех уровнях мироздания... И велика опасность, что Падший Ал дойдет до этой грани опять...
   Они с Огангой направились дальше, а остановившийся Корэй пораженно пробормотал:
   - Полудуши, полуумы... - и, ужаснувшись своим мыслям, шепнул: - Полутрупы...
  
* * *
  
   Небо совсем уже прояснилось, и на горизонте разлила свои румяна теплая летняя заря, предвещая скорый восход солнца.
   Однако Фирэ, младший внук господина Корэя, не видел этого: его глаза были закрыты плотной повязкой, а ноги безошибочно переступали по стволу дерева, опрокинувшегося через пропасть. И пусть шарф не давал смотреть глазами - мальчик видел всё внутренним взором. Он видел не только то, что впереди, но и сбоку, и даже позади него. Вот вскочили с мест, заметив его, брат с друзьями, вот замерли в ужасе, не смея отвлечь вскриком.
   Фирэ улыбнулся: нет, Дрэяна учить бесполезно: он не только не увидит сам, но и никогда не поверит, что это умеют другие. Брат полагается только на зрение глаз, а они беспомощны в темноте или в дыму - и тогда человек подобен калеке-слепцу.
   Фирэ шел неторопливо и уверенно, ствол покачивался под ним, и время от времени мальчику приходилось восстанавливать равновесие, выставляя перед грудью длинный шест.
   Дрэян выдохнул только после того, как ступня младшего братишки коснулась противоположного берега.
   - Что ты делаешь? - заорал он тогда, швыряясь обломками кварца. - Вот вернешься ты, я проучу тебя, безумный мальчишка!
   Фирэ сел и принялся со спокойной деловитостью затачивать конец своего шеста на манер кола. Вдохновленному полетом к Перекрестку после праздника Теснауто, ему захотелось в горы, потянуло в причудливую красоту пещер Самьенских Отрогов. Жаль, Дрэян совсем разучился покидать свое тело, а то он понял бы...
   - Зачем ты это сделал? - бушевал брат на противоположном берегу. - Я к тебе обращаюсь!!!
   Фирэ повернулся, развел руками и ответил:
   - Я проверить хотел...
   - Кого проверить? Нас, что ли, проверить? Ну так мы чуть не обгадились из-за этой твоей "проверки"!
   - Себя проверить, - мальчик воткнул палку в землю, подтянулся на ней и влез в пещеру.
   - Стой! А ну-ка вернись! Вон там нормальный мост - вернись по нему! Фирэ! Вот я доберусь до тебя!
   Фирэ помахал ему рукой и скрылся в пещере. Дрэяну не оставалось ничего, кроме как вернуться к расположившимся на поляне дружкам-гвардейцам.
   - Да что ты с ним носишься? Он же взрослый парень! - беззаботно бросил Саткрон, наливая приятелю темно-бордового вина из огромной бутыли. - Без тебя разберется, что ему делать.
   - Да ему еще десяти нет! - буркнул Дрэян.
   - Ну и что? Зато как его нахваливают! Диву дашься, весь из себя!
   Саткрон был тем самым шестнадцатилетним юнцом со шныряющими глазами, который прошлой ночью прятался у Дрэяна за спиной во время неприятного разговора с Алом возле дома Тессетена. Ух и пугнул их ори Ал! Все в отряде даже подумали, что дело закончится Поединком, однако приехавший нынче Тессетен хитростью свел их конфликт на нет. "Они перепутали день, я велел им прийти ко мне в ночь Теснауто", - сказал тогда этот безобразный аринорец в присутствии дрэянова деда и Ала прямо в Ведомстве. Выгородил парня и одновременно сделал своим должником: уж очень не хотелось Дрэяну становиться врагом такого уважаемого в Эйсетти человека, как ори Ал.
   В отличие от Дрэяна, Саткрон был по-прежнему уверен в собственной правоте, но когда тот сказал, что в ближайшие годы их ждет путешествие на Рэйсатру, протестовать юнец не стал. С одинаковым вожделением шестнадцатилетки он грезил о приключениях, голых девицах, роскошной машине и Оритане без северян. Остальное его пока интересовало постольку поскольку.
   - Правду говорят, что твой Фирэ помнит, каким был Оритан до Сдвига полюсов? - спросил развалившийся на траве курсант постарше Саткрона.
   - Да, - утираясь рукавом, отозвался Дрэян. - Помнит. Говорит, что люди тогда уважали друг друга, как самих себя, невзирая на цвет волос и оттенок кожи. И не потому что так было предписано этикетом, а именно потому что уважали самих себя...
   - Ха! - каркнул Саткрон, опустошая свой стакан. - Это что ж значит - если я не уважаю этих бесцветных выродков человеческого племени, то не уважаю себя?
   - Выходит, так, - подтрунивая над ним, согласился Дрэян, заранее зная, как взовьется сейчас этот сопляк.
   - А вот я тебе сейчас как смажу по морде, ты!
   - Курсант! Ты с кем сейчас разговариваешь?
   - Прости, командир. Но ты не прав!
   - Задай этот вопрос Фирэ. Но предупреждаю: посмеешь его обидеть - будешь иметь дело со мной.
   - Я своих не обижаю. Он же не какой-нибудь поганый аринорец! Да, кстати о поганых аринорцах! Слушай, а что, этот патлатый - он так и сказал, что желал бы нас видеть там в качестве охраны?
   - Да. Они строят город в южной части Рэйсатру, недалеко от гор Виэлоро... Относительно недалеко, конечно. Это только на карте они рядом, а так - лететь и лететь. Мне дед рассказал. Там будут нужны военные - следить за порядком, обеспечивать безопасность. Но ты рано радуешься, мы понадобимся там еще нескоро, через несколько лет.
   Саткрон прищелкнул языком и мечтательно протянул:
   - Эх! А неплохо мы там развернемся!
   - Ты доживи еще! - подал голос все тот же лежащий в траве курсант. - С твоим характером оторвут тебе башку в какой-нибудь заварухе и даже имени не спросят.
   - Так он и потери не заметит! - вставил кто-то еще, и вся компания за исключением самого Саткрона грохнула раскатистым хохотом, подхваченным эхом гор.
   - Он что-то сказал про сиськи? - медленно опуская руку на свои ножны, спросил Саткрон Дрэяна.
   - А что, уже растут? - разошелся все тот же курсант и, привстав, сделал вид, что внимательно разглядывает мундир приятеля. - Да вроде пока не видно.
   Последовавший за тем хохот наверняка устроил обвал в горах.
   - Убью! - взревел Саткрон и, обнажив стилет, рванулся вперед, на обидчика, который тоже вскочил на ноги.
   Дрэян успел повалить его на землю, пережать запястье и вышибить оружие из руки.
   - Всё! Довольно! Заткнитесь оба!
   - Ладно, извини, Сат.
   - Не извиню! Поединок!
   - Ты молод еще для Поединков! - вставил Дрэян.
   - Я гвардеец!
   - Ты курсант! И все, остановимся на этом! Прими извинения и заткнись!
   С грехом и вином пополам Саткрона удалось усмирить. Дрэян перевел разговор на другую тему, и вскоре все наперебой вспоминали курьезные случаи, случавшиеся с ними на других праздниках.
   - Помню, на Восход Саэто* я застрял в лифте, - похохатывая, рассказал гвардеец-забияка. - Выпустили к вечеру, замерз как драная кошка на заборе.
   - А у меня что-то подобное было на Прощание с Саэто**, - вставил Дрэян, чей язык уже изрядно заплетался. - Только машина сломалась, а до города было еще три часа езды... Я вот почему-то больше люблю Прощание, а не Восход. Он затейливее, что ли...
   ____________________________
   * Восход Саэто - день перехода на лето, когда светлая часть суток по времени равна темной, и Саэто (Солнце) вступает в свои весенние права.
   ** Прощание с Саэто - день перехода на зиму, день осеннего равноденствия, прощание с Солнцем и теплом, умащивание злых сил зимы с тем, чтобы та была не слишком сурова ко всему живому.
  
   Саткрон тут же воспользовался случаем перевести все в любимое русло:
   - А эти белесые выродки на своей Ариноре отказались от Прощания и празднуют только весной - лишь бы не как у людей!
   На Ариноре и в самом деле уже лет двести как отказались от осеннего праздника перехода к зиме, будто не желая замечать подступающих холодов и притворяясь, что все прекрасно, как в той шутливой народной песенке.
   Так, за пустыми разговорами, гвардейцы набрались и после бессонной ночи заснули там, где кто сидел...
   ...Дрэян приоткрыл глаз, осознав, что спать ему мешает отчаянное солнце и чьи-то назойливые тычки в бок. Светило жарило из зенита, а над следами ночного пира стоял Фирэ и, насмешливо кривя губы, щекотал своим шестом брата.
   - Сгорите, пьяницы! - сказал он. - Ну и что нынче интересного во сне?
   - Умник, - подсевшим голосом, садясь, буркнул Дрэян и стал поправлять на себе одежду. Лицо его горело, словно в кожу впилась тысяча тонких иголок. Летнее солнце на Оритане было кусачим.
   - Ты как будто физиономией в костре лежал, - потешался братишка.
   Тут один из дрэяновых дружков зашевелился, полупроснулся и, подскочив с безумным взором, выкрикнул:
   - Что, Тассатио уже высадился на Алу?
   - Летит еще. Спи, - посоветовали братья.
   Он тут же рухнул обратно в траву.
   - Ты зачем через пропасть полез? - вспомнил причину своего плохого настроения Дрэян.
   Фирэ присел перед ним на корточки. Он был усталым и чумазым.
   - Ты не доверяешь своему сердцу, о чем нам с тобой спорить? Ты все равно не поймешь. Идем домой?
   Все тот же гвардеец подпрыгнул снова:
   - Что, высадку показывают?
   - Ты спи, мы разбудим, когда прилетит, - пообещал Дрэян, и они с Фирэ тихонько убрались с поляны.
  
* * *
  
   После разговора с Паскомом, уже совсем засветло Сетен отправился домой, гадая, для чего кулаптру понадобился этот высоченный житель Осата. Оганга казался одновременно и дикарем, и мудрецом. Возможно, в своем племени он занимал высокое положение, если уж Паском обратил на него внимание. Они говорили прямо при Оганге - гость с Осата совсем плохо понимал язык ори.
   Сильно хотелось спать, усталость, накопившаяся во время долгого перелета, да еще и празднование Теснауто утомили Сетена до изнеможения. Однако при входе в зимний сад он увидел картину, отогнавшую сон бесповоротно.
   Возле старого колодца, заглядывая вниз, на карачках стояли новые хозяева дома, их пес и Ормона. Живописности сюжету добавляло то, что их можно было узнать только по местам пониже спины: остальное было погружено в колодец. Над композицией из четырех задов победно реял пушистый волчий хвост. Все были так увлечены созерцанием дна ямы, что возвращения Сетена никто не заметил. Он встал у дерева, к которому крепилась одна сторона гамака, и продолжил наблюдение. Наконец Нат отвлекся и, почуяв друга хозяина, выпрыгнул ему навстречу.
   - Вода ушла, - выкарабкиваясь из ямы, вставая и отряхивая руки, сообщил Ал.
   - Куда? - Тессетен стоически вытерпел бурное приветствие хорошо выспавшегося волка.
   - А кто ее знает! - вставила Ормона. - Колодец пустой!
   Последней распрямилась Танрэй с фонариком в зубах. Тессетен не выдержал последнего испытания и фыркнул от приступа хохота. Юная жена Ала приняла его смех на свой счет и, кажется, не только смутилась, но и слегка обиделась. Она вообще очень настороженно отнеслась к гостям. Всё верно - это от разочарования. Она рассчитывала увидеть другого человека на месте приятеля мужа - такого, каким придумала его богатая фантазия трепетной ученицы Новой Волны, под стать красавцу-Алу.
   - Позавчера снова было землетрясение, а сегодня я обнаружил, что там сухо. Наверняка это связано.
   Танрэй с уважением взглянула на супруга, ничего не понимая в его научных изысканиях, но безоговорочно уверенная в авторитете Ала. Сетен на всякий случай припрятал снова проступившую улыбочку: ему не хотелось смущать эту девочку. И тут она опомнилась, всплеснула руками:
   - Завтракать пора, мы все вас ждали! Идемте на ассендо, там всё готово!
   Она повернулась идти, но Тессетен ловко поймал ее за рукав:
   - Танрэй!
   Она опустила ресницы, не в силах выдерживать ироничности его тяжелого взгляда.
   - А "вас" - это кого?
   Девочка округлила глаза, нерешительно указала пальцем в его сторону, а потом оглянулась за поддержкой к смеющемуся мужу и совсем смутилась, наткнувшись на улыбочку Ормоны.
   - "Тебя", - подсказал Сетен. - Хорошо? Договорились?
   Танрэй кивнула, вздохнув с облегчением, когда он ее оставил в покое.
   По дороге к дому Тессетен мимоходом тоже заглянул в пересохший колодец. Да... Жаль... Родители говорят, что на протяжении многих столетий здесь была самая вкусная и чистая вода в Эйсетти. Всё меняется, всё исчезает - и, вроде, как-то по мелочам, но до того досадно!
   Они поднялись на самый верхний этаж дома, где был выход на ассендо - неширокую плоскую площадку, закрепленную на высшей точке сфероида. Когда-то давно они с Ормоной любили здесь болтать, встречая зарю, провожая Саэто или наблюдая ночью за звездами. Тогда Сетен еще не устал убеждать себя, будто счастлив и радуется жизни - и в те минуты всё было так, как ему казалось. Или так, как он хотел чтобы казалось.
   Волк пошел с ними и улегся в тенек под круглым столом. Эйсетти был как на ладони, от озера до гор, стеной окруживших часть столицы и по сей день охранявших приполярные зоны от слишком сильных ветров. Только благодаря горам и множеству горячих гейзеров Оритан еще жил, и в положенный срок сюда являлись весна и лето.
   - Красиво, - спокойно и серьезно произнесла Ормона, подходя к тонким перильцам по окружности ассендо.
   Ее взгляд скользил по белоснежным постройкам города, но сквозила в нем прощальная тоска и затаенная боль скорой ностальгии. На миловидном личике Танрэй отобразилось сочувствие. Нашла кому сочувствовать, юная глупышка, подумал Сетен.
   Он отвернулся, сел за стол и принялся заглядывать под крышки, спасавшие еду от птиц и насекомых:
   - Так что это у нас - поздний ужин или ранний завтрак?
   - Несвоевременный обед, - сказал Ал, деловито беря приборы.
   Ормона услышала и рассмеялась не бог весть какой остроте. Но это ведь сказал сам Ал! Сетен снова сдержал ухмылку.
   - Ну и как твои аграрные увлечения? Не надоело? - продолжала она, садясь рядом с мужем, в точности напротив Ала.
   Тот повертел рукой - мол, так-сяк.
   - И что тебя в ботанику понесло... - подивился Тессетен.
   - Я же не стал спрашивать, что тебя понесло в экономисты!
   - Ну ты сравнил! То ли дело - в наше время безделушки ваять или заниматься тем, что необходимо всем. А чем астрофизика тебе не угодила?
   - Когда это я говорил, что она мне не угодила? Одно другому не мешает. Сам же знаешь древнюю мудрость: все, что на земле, - это отражение небес.
   Танрэй молча слушала их спор, но беспокойная Ормона так и не позволила ей отсидеться в сторонке.
   - А что же наша Танрэй? - спросила она, переводя смеющийся взгляд на жену Ала. - Чем на Рэйсатру будут полезны студентки школы Новой Волны? Ты изучаешь естественные науки? Кулаптрия?
   Та покачала головой:
   - Нет, я специализируюсь на языках, литературе, истории. Конечно, это не слишком-то практичные...
   - Это совсем не практичные дисциплины! - перебила ее Ормона. - Тебе бы, голубушка, пока не поздно, перейти на более полезный курс...
   - Но...
   - Что "но"? Кому будут нужны твои языки и книжки о розовых бабочках, когда рухнет вся система ценностей? Если все займутся бабочками, как будет выживать цивилизация?
   - Но у меня нет ни малейшей склонности к математическим наукам, чтобы обучаться в "Орисфереро"!
   - Ясно, языковедение - последнее пристанище для тех, у кого отсутствуют малейшие способности и таланты. На экономике именно так о вас и говорят, а теперь я убедилась в справедливости этого наблюдения, - Ормона удовлетворенно откинулась на спинку стула.
   Тессетен не мог понять, что происходит у него на душе. Ему хотелось одернуть жену, но в то же время она была так убедительна и так тонко язвительна, что вроде бы и не за что пресекать эту "милую пикировку". Мало ли какая ерунда происходит между женщинами, их подводных течений не поймешь - обычно лучше оставить это им. Но тут какая-то мысль все время мелькала на задворках сознания, и связана она была с дикарем кхаркхи, Ишваром.
   - Я думаю... - медленно заговорил он, не сводя глаз с лица Танрэй и совсем не замечая этого в лихорадочном отлове ускользающей идеи, - что Танрэй... могла бы... нам... помочь.
   Жена Ала изумленно захлопала ресницами, смаргивая выступившие слезы. Ормона вскинула бровь.
   - Наши соседи, кхаркхи, совершенно неспособны выговаривать звуки языка ори. А мне лично не хочется драть глотку, изучая их примитивную лингву, это дикость.
   - Ты и не пытался, - подсказала Ормона.
   - Да. Не пытался. Неохота. И вот как бы сделать так, чтобы и нашим, и вашим?
   Танрэй после бессонной ночи начала впадать в какое-то заторможенное состояние и совсем перестала понимать, чего от нее хотят.
   - Что? - удивленно спросила она, заметив, что от нее ждут какого-то ответа.
   - Я говорю, что если придумать синтетический язык на основе ори, но упростить его так, чтобы он стал доступен и дикарям, с которыми нам хочешь не хочешь, а придется сосуществовать?
   - Я... Не знаю, я подумаю...
   - Ладно, пока забудем, - согласился Сетен, махнув рукой. - Сегодня нет резона говорить о делах. Всем надо выспаться. Что, собственно, мы и намереваемся сделать - правда, родная?
   Ормона ослепительно улыбнулась:
   - Безусловно, дорогой!
   Ал и Танрэй остались наверху, а гости спустились в зимний сад и расположились в гамаке - мол, привыкли спать на свежем воздухе.
   - Что скажешь о Танрэй? - укладываясь поудобнее и пристраивая голову на плече мужа, спросила Ормона.
   Подобных вопросов о других женщинах она не задавала никогда, и Сетен даже слегка удивился.
   - Девушка как девушка. Жена моего друга. Как она может быть мне?
   - Хах! Она попутчица твоего друга, - Ормона нарочно подчеркнула слово "попутчица", - а это накладывает на нее определенные обязательства. Но, по-моему, она не слишком-то старается...
   - А по-моему, это не твое и не мое дело.
   - Будь проще. Если нам придется жить с ними бок о бок на Рэйсатру, все должно быть так, что не придерешься.
   - Вот и не лезь в их жизнь.
   - Я расскажу тебе об этой девочке. Она закрывалась от меня все время, пока мы были с нею вместе, но ее видно, как на ладони. В их семье всем заправляют женщины. И так было всегда. Но не потому что женщины такие сильные, а из-за того, что мужчины там еще слабее. Женщины их капризны и прихотливы. Чуть что - хватаются за виски и жалуются на нездоровье, и тогда мужья начинают прыгать вокруг, пытаясь им угодить...
   Ормона так вошла в роль, что сама не заметила, как подскочила и стала показывать все в лицах под хохот мужа, оставшегося на месте, в гамаке.
   - А когда в их семье рождается девочка, они носятся и с ней, пока она малышка. Уси-пуси, Танрэй, какой у тебя великий... "куарт"! Какая ты вся... избранная! В итоге Танрэй настолько проникается идеей о своей предназначенности в попутчицы величайшему из великих - Алу, что перестает чего-то добиваться сама. И когда из милого цыпленочка выросла такая же милая квочка, выясняется, что она ничего не умеет...
   - Подожди, ты это серьезно?
   - Что?
   - Ты серьезно считаешь ее профессию никчемной?
   Ормона отвернулась, закатила глаза к небу, изучая кроны тропических деревьев, и раздраженно присела возле него в гамак:
   - Нет. Не считаю. Но в ее исполнении эта профессия никчемна.
   Тут и Тессетен привстал с подушки, облокотившись на руку:
   - А давай заключим с тобой пари, что эта девочка сделает многое при помощи только собственных знаний и сердца?
   Жена снисходительно покосилась на него, чуть поколебалась и наконец кивнула.
  
  
Глава седьмая, в которой Фирэ находит свою попутчицу Саэти и утверждается в мысли о том, что он в самом деле тот самый Коорэ, ученик Ала и Танрэй
  
   Дрэян понуро стоял перед отцом и выслушивал его разгромную речь, что длилась уже минут десять. Он давно все уяснил, но повернуться и уйти было нельзя. Если отца потянуло на чтение нотаций, нужно готовиться к длительному монологу, прервать который вправе только мать. Но, увы, как раз сейчас мамы не было, а брат работал в соседней комнате, дожидаясь Дрэяна: оба они приехали из своих интернатов, чтобы переговорить об отъезде на Рэйсатру, и оба уже отчаянно хотели обратно в интернаты. Фирэ все время сбивался и никак не мог решить длинное математическое уравнение: резкий голос отца не позволял ему сосредоточиться и сообразить.
   - Ты можешь ехать, - подытожил господин Кронодан, хлопнув ладонью по столу. - С твоей стороны это будет выглядеть как дезертирство, учитывая полувоенное положение Оритана, но твой дед прав: лучше бегство на Рэйсатру, чем этот ваш... габ-шостерский патриотизм! А Фирэ останется здесь.
   В соседней комнате что-то стукнуло. Наверное, брат выронил книгу, решил Дрэян. Фирэ признавался, что чрезвычайно хочет уехать отсюда - что-то тянуло его к людям на Рэйсатру. Сейчас подростка постигло жестокое разочарование.
   - Отец, но дело не только в габ-шостерах, - подняв голову, заговорил молодой человек. - Это сознательный выбор. Мы с Фирэ в самом деле хотим уехать в Кула-Ори. Господин Тессетен приедет сюда этой весной и хочет видеть окончательный список пассажиров...
   - Об этом не стоит и говорить, - поморщился мужчина, чопорно поправляя воротник наглухо застегнутого камзола. - Фирэ остается: ему необходимо учиться. Я давно уже считаю, что сын у меня один.
   - Отец! - в отчаянии воскликнул Фирэ в другой комнате. - Ну что вы говорите?!
   Дрэян молча развернулся и вышел вон. В глазах его стояли слезы обиды. Он ожидал услышать от отца что угодно, только не это.
   Фирэ выскочил в кабинет, закрыл дверь и горячо заговорил о старшем брате, но Дрэяну это было уже не интересно, и он направился в зимний сад. Снаружи стоял трескучий мороз, а здесь было всего лишь чуть прохладнее, чем в доме, все зеленело и цвело, а птицы, бабочки и стрекозы летали поближе к осветителям, принимая их за подарки солнца. Кто-то говорил, что если некоторое время стоять на свету, имитирующем солнечные лучи, настроение улучшается. Но Дрэяну не помогло и это.
   Пусть бы для начала пришли к согласию в Объединенном Ведомстве, а потом пеняли на исполнителей! Неужели гвардейцу след решать, выполнять ли ему приказ начальства?! Ведь нелепица! Его назначили командовать отрядом курсантов, порекомендовали установить надзор над домами северян Эйсетти. Дрэян не испытывал к ним ни симпатии, ни вражды. Настоящие аринорцы - те да, раздражали своими амбициями. А здесь - люди как люди. Видал он таких южан, что лучше бы не видеть. Да вот хотя бы взять Саткрона и его семейку. Там и мать, и отец откровенные габ-шостеры, так и рвутся в Ведомство.
   Вот потому Дрэян и хочет обрубить концы, освободиться от жестокой повинности и полностью изменить свою жизнь. Пока он на Оритане, ему никуда не скрыться от вышестоящих властителей его судьбы и судеб тысяч людей. А на Рэйсатру действуют совсем иные правила. Там за главного - светловолосый ори Тессетен, мужчина невероятной воли и бесстрашия, недаром его мороком служит образ громадного золотистого тура. Вскоре к нему присоединится знаменитый ори Ал и даже - возможно (как говорил дед) - сам кулаптр Паском. Там не будет всех этих эстетствующих болванов, занятых вопросами наций и войны. Там все силы направлены на жизнь, а не на приближение смерти, запрятанной в глубокие шахты под землей. Там все по-честному. Во всяком случае, на это надеялся Дрэян.
   Фирэ выбежал через несколько минут с горящим взором и раскрасневшимися щеками.
   - Я остаюсь, - буркнул он подростково ломающимся голосом.
   - Но ведь мы можем уехать, братик! - почти умоляюще сказал Дрэян.
   Тот шмыгнул и, пряча глаза, коротко мазнул рукой под носом:
   - Слово отца - закон. Я не пойду ему наперекор. Нельзя так делать.
   - Ты губишь себя, Фирэ.
   - Ничего, - тот зло улыбнулся, - как-нибудь выдюжу.
   - Кому и что ты докажешь? Ты пойми, он просто самодур, от него страдает даже мама. Послушай дядю и деда!
   - Я не нарушу его запрет. Ты разве не понимаешь, что если он не отпустит меня, то нам не будет пути?
   - Это суеверия, братик!
   - Только не с нашим отцом. Или ты забыл?
   Дрэян ничего не забыл. Он даже слишком хорошо помнил, как едва не погибла мама и как сломалась машина, в которой перед Прощанием с Саэто Дрэян хотел сбежать на полуостров Рэйодэн к родственникам, лишь бы быть подальше от этого деспота.
   Не так давно дед сказал им двоим, что родителями Фирэ по закону воплощения древних "куарт" должны были стать северянин Сетен и его жена. Но все случилось неправильно. Дрэян и сам иногда задумывался о том, как было бы хорошо, родись он у других, хотя насчет него дедушка ничего не говорил.
   Фирэ был ужасно расстроен и готов по-мальчишески разреветься, хотя крепился, напоминая себе, что уже слишком великовозрастен для слез и жалоб. Дрэяну стало жаль братишку, и идея родилась сама собой.
   - Поехали отвлечемся! - сказал он, хлопнув Фирэ по плечу. - А потом - по интернатам.
   Тот снова шмыгнул носом, застегнулся, надел шапку, капюшон - и оба они вывалились в заснеженное ледяное пространство. Пар окутал их, как двух медведей, ресницы сразу слиплись от инея, из глаз и носа потекло ручьем. Братья прикрыли лица меховыми варежками и помчались к саням. Мотор завелся не сразу, но вскоре они неслись по Эйсетти в сторону лётного поля, и неприятная беседа с отцом, забываясь, осталась где-то за спиной.
   Какое-то время рядом с ними бежал крупный серебристый волк, и Дрэян узнал его: это был пес Ала. Разбивая широкой грудью сугробы, Нат летел почти вровень с санями и отстал только на выезде из города.
   Аэродром казался вымершим, только вдалеке медленно разворачивалась небольшая спортивная орэмашина.
   - Идем, познакомлю тебя кое с кем! - сказал Дрэян, выкарабкиваясь из саней.
   Фирэ с любопытством пошел за ним. Он всегда больше интересовался Самьенскими Отрогами, а Можжевеловую Низменность созерцал разве что с вершины Скалы Отчаянных, откуда было видно всю округу до самого озера. За всю свою жизнь он летал в орэмашине два раза, да и то из городского воздухопорта.
   Два светлых часа истекли, и Оритан опять погрузился в суровую полярную ночь. Лишь полная Селенио грустно разглядывала Землю, окруженная свитой мерцающих звездочек, да над горизонтом лениво переливалось слабое сияние. Но этого было достаточно, чтобы видеть друг друга, дорогу и постройки.
   Дрэян завел брата в небольшое помещение без окон и с единственной дверью. Казалось, этот дом на две трети врос под землю и завален снегом, так он был мал. Внутри люди в рабочей одежде сидели за большим столом и, переговариваясь, пили горячий чай. Здесь пахло машинным маслом, керосином и... мятой.
   - Пусть о вас обо всех думают только хорошее, - поздоровался Дрэян и представил: - Это мой брат.
   В ответ им помахал рукой сидящий у стены кудрявый мужчина лет под сорок.
   - Да будет "куарт" твой един, - сказал он, а потом добавил для Фирэ: - Да не иссякнет солнце в сердце твоем, Фирэ! Дрэян часто рассказывал о тебе.
   Тут дверь у братьев за спиной открылась и захлопнулась - торопливо, вошедший боялся выстудить комнатушку. На пороге стояла румяная девочка, с головы до ног завернутая в толстенные зимние вещи: поверх комбинезона была надета необъятная куртка с капюшоном, а лицо до самых глаз было завязано пуховым шарфом. Зато сами глаза - серо-голубые, миндалевидные - лучились, словно два солнышка.
   - Там все в порядке, пап! - сказала она кудрявому, а потом удивленно (или то было совсем другое чувство?) воззрилась на Фирэ, который при виде сверстницы замер на месте, как зачарованный. - Коорэ?!
   - Фирэ, - тактично ввинтился Дрэян. - То имя вправе носить лишь рожденный в семье Ала и Танрэй.
   - А в чьей семье он рожден?
   - Он мой брат, наш отец - господин Кронодан.
   - Но... ведь ты Коорэ? Да? - она не могла отвести взгляд от Фирэ, а тот смотрел ей в глаза, беззвучно двигая губами.
   - Это Саэти. Она тут помогает своему отцу, - шепнул Дрэян, чуть подтолкнув брата локтем. - Да очнись уже! Это и был мой сюрприз для тебя!
   - Это моя попутчица... - тихо ответил Помнящий. - И она тоже знает...
   Девчушка тем временем сняла куртку, оставшись, как и все в помещении, в рабочем комбинезоне. Черные волосы ее подпрыгивали в хвосте, собранном на самой макушке, и падали на плечи густыми прядями. Летчики с механики, переговариваясь между собой, с улыбкой посматривали на ребят.
   - Саэти, - Дрэян подмигнул ей, - а может, устроим моему братишке небольшую встряску? У нас неприятности, и ему не мешало бы развеяться...
   - Ты сумасшедший, что ли? - она постучала пальцем по лбу. - На улице ночь и мороз, и если мы там развеемся, то разве что по ветру.
   - Что ты, в самом деле? Как будто мы с тобой в такую погоду ни разу не прыгали. А забыла, как вообще метель началась, а мы с тобой уже прыгнули?
   Она шикнула, прошла мимо них, слегка отодвинув с дороги Фирэ, открыла шкаф над печкой и вытащила оттуда небольшую жестяную коробку. Сняла крышку, с отвращением отвернулась и, подавая коробку братьям, строго велела:
   - Мажьте давайте физиономии!
   Из коробки несло неприятным запахом. Это был растопленный животный жир, которым пользовались, чтобы не обморозить кожу. Знакомый с этой хитростью, Дрэян снял шапку и безропотно намазался желтоватой гадостью. Лицо его заблестело, как залитый на морозе каток.
   - И ты тоже! - девочка передала коробку Фирэ. - Мажь живо, не то нос отмерзнет!
   Тот откровенно не понимал, что они собираются с ним сделать, но подчинился приказу и заблестел не хуже брата. Последней намазалась Саэти.
   - Вы ненормальные, - сказала она с уверенностью, сгребая какие-то рюкзаки и ремни с карабинами. Рюкзаки она тут же по одному кинула братьям, а напоследок добавила: - Идем, братья-самоубийцы.
   - Вы куда? - окликнул всех ее отец.
   - Пап, мы сейчас к Артэну, у него машина на ходу, потом я угроблю вот этих двоих сумасшедших и вернусь.
   - Вы это серьезно?
   - Ну а почему бы нет? Они сами попросили.
   Он лишь покачал головой, но больше не вымолвил ни слова, да Саэти и не собиралась его спрашивать. Судя по всему, у них были удивительные взаимоотношения, подумалось Фирэ.
   Девочка провела братьев мимо выстроившихся рядами орэмашин, указала на дальние ангары, пояснив, что там стоят грузоперевозчики, и наконец втроем они вошли в такой же домишко, как тот, где только что побывали.
   - Артэн! Надо поднять клиентов! - звонко крикнула Саэти, открыв внутреннюю дверь. - Иди, заводись!
   - Ты их хотя бы сфотографируй на память, - мрачно отозвались изнутри.
   - Они хотят с тобой за компанию.
   Саэти завела их в какую-то полутемную комнатку, раскрыла шкафы и побросала на пол несколько тюков.
   - Переодевайтесь живо и застегивайте все ремни. Дрэян тебе покажет, - добавила она для Фирэ. - На голову - маску, потом шапку, сверху шлем - в таком порядке. Заслонку опустить, чтобы не остаться без глаз. Крепления проверю... Фирэ, а ты сам-то хочешь?
   - Да что будет-то? - спросил тот из-под маски.
   - Ты ему не сказал?!
   - Я его сам вытолкну, - пообещал Дрэян.
   - Вы рехнулись. Оба.
   На поле затарахтел мотор. Проверив надежность экипировки братьев, Саэти махнула им рукой. Все трое были смешны, неуклюжи и различались только по росту.
   К взлетной полосе выворачивала небольшая летательная машинка с красной полосой на борту, заметной в световых отблесках сигнальных огней. За штурвалом сидел Артэн, оказавшийся совсем молодым летчиком с веселым прищуром темных глаз. Он узнал Дрэяна по голосу и еще долго потешался над их дурацким видом.
   - Поднимай! - потребовала Саэти. - Хватит зубоскалить!
   Салон этой орэмашины выглядел странно: напротив люка вдоль стены тянулось несколько кресел с широкими, сильно выдающимися вперед сидениями.
   Уже задыхаясь в своей маске, Фирэ взмолился:
   - Можно это снять?
   - А как ты собираешься прыгать без нее?
   - Прыгать?! Куда прыгать?!
   - Братик, братик, тебе понравится! Это развлечение такое, страшновато только сначала. Тебе понравится.
   - Я не хочу никуда прыгать!
   - Да когда ты в своих горах ползаешь, в сто раз больше рискуешь, чем тут!
   Машина тем временем набрала высоту. Саэти подошла к люку и отодвинула дверцу, а потом с удовольствием заглянула вниз.
   - Обожаю ночной Эйсетти, да еще и зимой! Заснять бы! Иди, посмотри! - крикнула она Фирэ, в ужасе вцепившемуся в кресло.
   - Еще успею...
   - Что, живот подвело? - хмыкнул Дрэян. - А помнишь, как ты нам однажды после Теснауто показал представление над пропастью, эквилибрист доморощенный! То-то же!
   Над входом моргнул зеленым значок "тэо".
   - Всё, мы уже на нужной высоте! - крикнула девочка, а потом, что-то надумав, подошла к Фирэ. - Вставай!
   Он поднялся.
   - В первый раз я все тебе покажу.
   - Тебе понравится, - повторил Дрэян.
   Фирэ молча ждал, пока Саэти пристегивалась к нему сзади страховкой с мощным карабином:
   - Эта штука выдержала бы полсотни таких, как ты!
   Его это не очень-то обнадежило. В салон задувал ледяной ветер, ощутимый даже под маской.
   - Я пошел, - сообщил Дрэян и запросто выпрыгнул в ночь.
   - И мы пошли, - чуть выждав, Саэти с силой подалась вперед, напирая на спину онемевшему от ужаса Фирэ.
   Он обеими руками ухватился за края люка и сбивающимся от ветра голосом взмолился:
   - Может, не надо, Саэти?
   - Ты же Коорэ! Ты самый лучший ученик Ала, - проговорила девочка, погладив его по плечам. - В первый раз все боятся прыгать, но я же с тобой. Ты ведь помнишь, на какие подвиги мы отчаивались, когда были вместе... раньше!
   И Фирэ сделал этот безумный шаг. Он сделает их еще много, очень много в своей жизни, но уже не с орэмашины и не в зимнее небо Оритана...
   Он чувствовал за спиной свою попутчицу. Она что-то показывала ему, но Фирэ не запомнил - только разглядывал, как во сне, далекую стылую землю, усыпанную огоньками, и думал о том, что над ними сейчас нет ничего, совсем ничего, лишь черный и равнодушный вакуум вселенной, а они беззащитны перед ним и перед тем миром, что раскинулся внизу, куда они возвращаются с невероятной скоростью. Всё, что взлетело, на этой земле обязано когда-нибудь снова упасть...
   И только когда над их головами что-то хлопнуло, а затем последовал рывок, Фирэ очнулся от сна наяву. Ветер ослабел, одежда хорошо защищала от мороза, сзади, обнимая его ради тепла, летела вновь обретенная Саэти. И юноша вдруг понял, что счастлив, как никогда. Нельзя быть таким счастливым! Для слишком счастливых постылый закон равновесия готовит тяжелые испытания, подчас строя коварные козни.
   Сели они удачно - в какой-то сугроб. Перед посадкой по команде Саэти он поджал ноги, и первой земли коснулась она, но ребята все равно не удержались, упали в снег и еще долго барахтались, хохоча от нежданно подкатившей радости и высвобождаясь из путаницы строп парашюта. Это был триумф! И яркость ощущений усилилась из-за только что пережитой опасности.
   Дрэян нашел их швыряющимися друг в друга снегом. Он нес на плече с грехом пополам сложенный парашют и очень удивился, увидев, что их купол по-прежнему валяется поверх кустов, покачиваемый ветром, а они гоняют друг друга по полянке, забыв про трескучий мороз.
   - В общем, тебе понравилось, - засмеялся старший брат. - А я знал!
   И, пока не окоченели, братья и Саэти собрали второй парашют, ухватились за руки и поплелись по дороге, ведущей в город.
  
Глава восьмая, где каждый выбирает свой путь
  
   - На целителя?! - Дрэян не скрыл удивления, услышав о планах младшего брата.
   Фирэ сидел на подоконнике своей комнаты в интернате и любовался предвесенним закатом над озером. Вода все еще была скована льдом, острова - завалены снегами, но солнечный румянец намекал, что Саэто скоро возьмется за них в полную силу.
   - Ты же, сколько тебя знаю, мечтал заниматься спелеологией, ползать по своим любимым пещерам, а потом поехать в горы на Рэйсатру и сделать там великое открытие!
   Юноша пожал плечами:
   - Сдается мне, Саэти права. Она смотрела-смотрела меня, ощупала руки и вдруг как выдаст: "А ты знаешь, что у тебя склонность к целительству?" Я поговорил и с Паскомом - тот подтвердил ее слова. И для меня как будто солнцем высветило дорогу, которую я раньше даже не замечал...
   Дрэян сел в кресло, закинул ногу на ногу. Недаром Помнящие твердят, что, будучи вместе, настоящие попутчик и попутчица обретают невероятную силу и прозрение. Полезная вещь, оказывается! Вот бы и ему найти полярный "куарт", чтобы вот так же начать разбираться в своей жизни... А то всё болтает, как щепку в море, за что ни возьмешься - с другого бока оказывается плохо...
   - Знаешь, а я к тебе попрощаться зашел, братик. Завтра отбываем на Рэйсатру, поэтому сегодня вечером едем в Коорэалатану*...
   _________________________
   * Коорэалатана - город-порт Оритана (название переводится как "вечно горящее сердце"), выстроенный созидателем Атембизе, учеником Ала. Именно в этом городе во время наводнения пятисотлетней давности погибли Ал, его сын Коорэ и сам Атембизе, пытавшийся им помочь.
  
   Фирэ спрыгнул с подоконника на пол. Глаза его стали огромными и наполнились растерянностью. Он словно хотел по-детски спросить: "Как?! Уже?!", но по-взрослому сдерживался от проявления излишней сентиментальности. Мысли о недавнем разговоре про выбор Пути улетучились, как не бывало.
   - У тебя есть немножко времени подумать, - продолжал Дрэян. - Я поговорил бы с Тессетеном, и он нашел бы место для тебя и твоей попутчицы на корабле, не так уж много вам его требуется... А отцу мы сообщили бы потом, по приезде в Кула-Ори...
   Дрэяну было неприятно даже вспоминать о суровом родителе. Несмотря на просьбу деда тот не пожелал передать старшему сыну семейную реликвию - аллийский меч. А ведь этот меч был где-то рядом, в доме. Он снился ночами Дрэяну, и молодой человек мечтал взять его в руки, ощутить живительную энергию своих прошлых воплощений. Это было несправедливо! Но он, конечно, ничего не стал говорить деду, чтобы не расстраивать: у того и без него было плохо со здоровьем.
   Фирэ хмурился. Противоречивые желания и доводы боролись в нем.
   - Нет, Дрэян... - вздохнул он наконец. - Мы с Саэти приедем к тебе позже, когда я по возрасту буду иметь полное право самостоятельного выбора Пути... и она тоже...
   - Ну, гляди сам.
   Дрэян поднялся и крепко обнял брата. Он уже приучил себя к мысли, что их нынешний отец - просто случайный выбор судьбы, сбой в программе Природы, а Фирэ так подчинен его воле всего лишь по старой памяти: как ученик Учителю. Ко всему прочему братик не раз говорил, что в былых воплощениях очень любил и почитал своего настоящего отца-Учителя, Ала. Теперь, видимо, он поневоле переносит эти чувства на недостойного. Но ничего не поделаешь, таков уж он, Фирэ-Коорэ.
   Через несколько часов Дрэян со своим отрядом высадился в предместьях Коорэалатаны. С тех пор, как случился катаклизм и Ал с двоими своими учениками утонули здесь во время страшного наводнения, Атембизе, архитектор этого города, исчез. За минувшие пятьсот лет его новые воплощения не были обнаружены ни в Ариноре - его первоначальной родине - ни на Оритане. Помнящие предполагали, что после жестокого потрясения "куарт" ученика попросту не желает обретать плоть и возвращаться в этот коварный, полный страха и боли мир...
   Гвардейцы болтались по городу, пламенеющему красным пламенем построек. Коорэалатана была спокойным малолюдным местечком, не чета другим городам-портам. С самой верхней ее точки открывался поразительный вид на бухту, куда спускались все дороги города. Легкие суденышки стояли на зимнем приколе, а громадные корабли, силовой защите которых были нипочем льдины, айсберги и каменные рифы, ждали своего часа у причалов. Поле отражения было отключено, и выглядели они обычными и даже незатейливыми. Во всяком случае, издалека.
   Повзрослевший, но отнюдь не помудревший за эти годы Саткрон уговорил всех на поход в кабак, и, полностью забив отрядом одно из питейных заведений города, гвардейцы устроили знатную попойку в честь своего прибытия. Это едва не закончилось грандиозным скандалом.
   Основательно опьянев, Саткрон сунулся с оскорблениями к кабатчику-северянину. Тот оказался не из слабых, да еще и кликнул подмогу. Дрэян кинулся их разнимать, но дело дошло до драки. Курсанты схватились было за оружие, но тут на пороге кабака возник кулаптр Паском, расторопно вызванный кем-то из гостиницы. Советник хмуро оглядел побоище и бесстрастно протрезвил всех пьяных в заведении. Из-за стократно ускорившегося метаболизма токсины тотчас же поступили в кровь и отравили организм каждого разбушевавшегося вояки, хотя ощутить все прелести похмелья те должны были только к утру. Хуже всех пришлось перепившему Саткрону. Он повалился под стол с воплями: "А-а-а, моя голова!!!" Дрэяна мутило и трясло, однако он нашел в себе силы подняться и принести извинения сначала кулаптру, а потом хозяину кабака и его помощникам.
   - Это был последний раз, - тихо, но значительно осведомил его Паском, затем повернулся и вышел на улицу.
   Помощники кабатчика быстро выкинули вон беспокойных клиентов и заперли пивнушку на ночь, не обращая внимания на визг и проклятия со стороны Саткрона.
   - Слушай, ты! - подняв его за шиворот, рявкнул униженный и обозленный Дрэян. - Если ты, курсантская сволочь, еще раз попытаешься меня опозорить, я лично утоплю тебя в первой же луже!
   - Положи меня, - неожиданно смиренно попросил тот. - Не тряси! Я сейчас сдохну...
   - Это было бы лучшим поступком в твоей жизни.
   Остальные расползлись по своим гостиницам, кто куда. Паском нарочно распорядился поселить их в разных местах, чтобы те не попробовали учинить очередной дебош, собравшись снова вместе.
  
* * *
  
   Ал еще никогда не видел Учителя таким недовольным. Похоже, кто-то особенно постарался, если терпение закончилось даже у мудреца-советника.
   Они с Танрэй только что прибыли в Коорэалатану и поселились в первой же приглянувшейся гостинице, и тут от Паскома пришло уведомление. Алу пришлось отправляться к Учителю.
   - Это экспедиция? - сухо спросил кулаптр, как будто в чем-то обвиняя ученика.
   - Что случилось?
   - Это я должен знать, что случилось? Я? Не вы с Тессетеном, руководители всего этого мероприятия? Я не знаю, какую дисциплину должен будет поддерживать этот сброд на Рэйсатру, если они неспособны поддержать ее даже здесь, внутри своего так называемого отряда...
   Ал потупился. На самом деле гвардейцами занимался Тессетен. Впрочем, скорее всего, приятель просто отдал прошение откомандировать на Рэйсатру отряд такого-то - и занялся более важными вещами. Необходимости в дополнительной охране, тем более в охране отрядом Дрэяна, не было. По сути, Сетен, затеяв тогда эту нелепую игру перед дедом Дрэяна, теперь просто не хотел поступаться принципами и шел до конца.
   - Вы же можете отменить решение Тессетена, Учитель. И пусть они возвращаются в Эйсетти с позором.
   Паском потер лоб между бровями. Заметно успокоившись, он махнул рукой:
   - Посмотрим. Пока не стоит... Что там с учеными и всем этим вашим научным скарбом?
   - Вещи из лаборатории погрузили на "Сэхо", люди в гостиницах. Сетен должен приехать завтра... Может быть, утром... У него что-то изменилось в планах, его задерживают какие-то чиновники Ведомства, а подробнее не знаю: он не говорил.
   - И отныне будет в жизни все прекрасно... - мрачновато пробубнил Паском слова известной песенки, всем своим видом выражая несогласие с нею. - Что ж, тогда до его приезда ты заменяешь Сетена по всем вопросам.
   Ал покорно поклонился.
   - И в конце концов - решите уже что-нибудь с этим сбродом, ради самой Природы! - поморщившись, бросил советник. - Можешь идти. Добрых снов.
   Пожелал так пожелал...
  
* * *
  
   Саэти вдруг прервала начатую фразу и вгляделась в лицо Фирэ.
   - Ты почему такой? - спросила она встревоженно.
   Тот опустил глаза на затоптанный снег подтаявшего тротуара.
   - Сегодня Дрэян уплывает на Рэйсатру...
   Девушка вздохнула, потом ласково тронула его за руку и проговорила:
   - Но мы же приедем к нему, когда станем взрослее! Ты сам сколько раз говорил...
   - Одно дело - говорить это, когда он еще здесь, а совсем другое - если человека уже нет рядом.
   - Ох, ты так говоришь, как будто с ним что-то случилось. Это нехорошо!
   - Знаешь, я ведь никогда не расставался с Дрэяном больше, чем на месяц. И всегда знал, что он вернется, куда бы ни уезжал. А сейчас - не знаю, сможем ли мы увидеться еще...
   - Сможете, не сомневайся.
   Они достигли набережной реки Ассуриа, давно уже сбросившей лед зимы. Внезапно Саэти вздрогнула, развернулась к собеседнику и замерла. Глаза ее стали стеклянными, а на лице проступил ужас. Фирэ оглянулся, подумав, что она увидела что-то страшное в небе над городом, но все было по-прежнему, а взгляд девушки устремлялся в никуда.
   - Саэти? Что с тобой? - он ухватил ее за руку, чувствуя, как волны неведомой опасности вырываются из ее груди, едва не разрывая агонизирующее сердце.
   - Нет, нет... - прошептала она посиневшими губами, и вот маска смерти сползла с ее лица.
   Саэти словно очнулась и потрясла головой.
   - Что я делала? - встревоженная его смятенным взглядом, девушка нахмурила лоб.
   - Ты куда-то исчезала...
   - И только? Тогда ничего...
   - Как ничего?
   - Со мной так бывает. Я вижу что-то и ума не приложу: было это уже... или предстоит... или это вообще игра воображения...
   - Что ты видела? - не отпуская ее руку, выспрашивал Фирэ.
   Он помнил, что прежде его попутчица умела заглядывать в будущее, но не тогда, когда ей этого хотелось. Будущее приходило к ней само, если в нем содержалось важное послание. Но это всегда была лишь картинка, а интерпретировала увиденное сама Саэти. Сейчас она была слишком юна, чтобы уметь объяснить увиденное, и ее парализовал страх. Девушка расплакалась:
   - Я боюсь говорить. Боюсь, что если расскажу, то это сбудется...
   - Расскажи. Если этому суждено быть, оно сбудется, скажешь ты или промолчишь.
   Саэти закрыла глаза.
   - Небеса в огне. Ты смотришь в небо, и глаза твои пусты. Ты будто в двух местах сразу, ты - взрослый и одновременно ты - только что родившийся младенец. Позади тебя горы, их вершины уходят под черные тучи, принесенные ураганом с Севера, а с Юга на сушу несется гора воды, ломая деревья, дома, сметая все... Само море стало выше исказившейся земли, вспучилось и желает смыть все, что натворили люди. А на земле лежат десятки, сотни убитых ори... И пылают небеса. И только смерть и страх кругом...
   - А ты? Где при этом ты?
   - Я не знаю, где я... Я везде... Я с тобой... Я в тебе... Я вне тебя... Я всюду...
   Фирэ не выдержал и накрыл ее губы ладонью:
   - Все, не нужно больше.
   - Я видела! Ты сам хотел слышать! - оттолкнув его руку, возмутилась Саэти.
   - Идем! Мне тоже надо кое-что сказать тебе!
   Он схватил ее за рукав, и они добежали до Самьенского моста. Фирэ сдернул с шеи шарф, повязал им глаза, а сам легко вскочил на парапет.
   - Иди рядом. Просто иди рядом и слушай! - попросил он, уверенно шагая над пропастью. - Когда-нибудь ты сделаешь то же самое на любом другом мосту... на том, что когда-то было мостом... где угодно - лишь бы это соединяло берега! Когда-нибудь, когда тебе станет невмоготу терпеть, ты позовешь меня и вот так же пойдешь по мосту в никуда, чтобы заставить меня опомниться, чтобы заставить меня действовать. Это будет наш с тобой знак друг другу, Саэти! Пообещай, что ты дашь мне этот знак!
   - Я обещаю... - глухо проговорила девочка, забыв о промоченных слезами глазах.
   - Я обращаюсь к атмереро, я обращаюсь к душе Саэти, а не к ее "куарт", который к тому времени будет расколот! - Фирэ твердо шагал по парапету. - Ты услышала меня, атмереро?
   Саэти медленно кивнула, похожая на сомнамбулу.
   - Если кого-то из нас не станет прежде времени, - продолжал юноша, изумляя своим безрассудством водителей проезжавших машин, - то мы должны обещать друг другу, мы должны поклясться здесь и сейчас, что вернемся, во что бы то ни стало! Вернемся так, чтобы второй смог отыскать!
   - Я клянусь именем небес и плотью Земли! - прошептала она; высоко в небе зарокотало, а мост дрогнул. - Если я уйду, то отыщу способ вернуться к тебе в этом же твоем воплощении!
   - И я клянусь в том же - именем небес и плотью Земли!
   Фирэ спрыгнул к ней, срывая с глаз повязку. Шум в ушах стихал, и Саэти огляделась в недоумении.
   - Как мы сюда попали?
   - Мост соединяет то, что разъединила стихия, - проговорил юноша, снова наматывая шарф на шею, и что-то, едва уловимое краем глаза, все еще клубилось вокруг него. - Да сбудется сказанное ори в присутствии ори на языке ори!
   В небе блеснула молния и тут же грохнуло. Горы вернули эхо таинственного грома, а по мосту пробежало семицветие полярного сияния, растворяясь на другом берегу, среди Самьенских Отрогов.
   - Ты слишком зациклен на чем-то... - окончательно очнувшись. - Так нельзя. Нужно расслабиться и не думать все время об этом...
   - Я просто хочу скорее попасть Домой, - Фирэ взял ее холодную ладонь в свои руки, - со своей попутчицей. Потому что только так попадают Домой и могут выбирать дальнейший Путь...
   - Я сделаю, как ты хочешь. Я сделаю все. Но давай будем жить, пока живется?
   Он развернул ее к себе, заглянул в лучистые глаза девушки по имени "Мечта"* и нежно, едва коснувшись губ, поцеловал:
   - Так и будет. Все, что нужно, уже сказано...
   _____________________
   * ...по имени "Мечта" - корень орийского слова "саэт" имел сразу несколько значений: в мужском роде к нему добавлялось окончание "о", и тогда "саэто" становилось понятием "светило", "солнце"; в женском роде, "саэти", слово обозначало "мечту"... Присоединялись еще и окончания-дифтонги, и трифтонги, то есть сочетания гласных наподобие "оэ", "эо", "оуэ". В таком случае слово превращалось в глагол или наречие и носило совершенно иной смысл: "тосковать" или "грустно". У предков-аллийцев была поговорка, дошедшая до конца эпохи Всадницы Земли (нынешн. - Дева): "Трудна судьба у девушки по имени Мечта, но если найдет она в себе силы преодолеть препятствия, то светел будет ее удел, как Солнце".
  
  
Глава девятая, где герои прощаются с Оританом, а Тессетен узнает кое-что для себя новое
  
   В гостиничном номере было слишком натоплено, чтобы пушистый бедняга-Нат мог это перенести. Волк перевернулся брюхом кверху, разглядывая комнату в опрокинутом виде и мечтая погрузиться в ледяную воду бухты Коорэалатаны. Скорей бы уж объявили отбытие! Оритан уже распрощался с ними, и теперь его дети остались будто бы в пустоте: уже не здесь, но еще не там...
   Пес встал и вышел на веранду. Здесь куда прохладнее, но гостиничная обслуга, если увидит, прогонит его обратно в номер.
   В небе кружилась орэмашина. Нат знал, что это Фирэ со своей попутчицей прилетели сюда прощаться с Дрэяном. Это их с братом он провожал той зимой к Можжевеловой Низменности, радуясь, что наконец-то тринадцатый ученик Ала встретит Саэти.
   Без полярного "куарт" Восхождение невозможно, это интуитивно чувствуют даже те, кто уже ничего не помнит, а оттого и тянутся друг к другу за спасением. Ученые зовут это игрой гормонов, химическими реакциями мозга, животным инстинктом, стремлением продлить себя в потомках, поэты воспевают романтику любви - но мало кто действительно понимает, как все есть на самом деле и зачем это нужно. Какой интерес "куарт" от физиологического клонирования плоти с заданными параметрами на уровне молекул? То же самое можно сделать на станке - было бы желание, знания есть. "Куарт" ищут не этого, им нужно иное. Но мало кто понимает истину после Раскола...
   А Учитель должен содействовать ученикам - но лишь так, чтобы им казалось, будто бы они всего достигают сами, страдая и перешагивая через собственные страхи. Да так оно и есть: они всего достигают сами. Дело Учителя - не нарушить ход событий неверным поступком. Он может лишь направлять. Как кулаптр Паском. Только Паском успел сохранить свой "куарт" целостным, и теперь ему гораздо легче. На пороге Дома кулаптра сейчас держит только судьба последнего из учеников - остальные Взошли. Несчастная, трудная судьба Ала и его попутчицы. Иначе Паском уже давно ушел бы на следующую ступень.
   Фирэ фотографировал землю с высоты птичьего полета, Саэти что-то показывала ему в иллюминатор. Волк видел все это, закрывая глаза, и улыбался про себя, боясь вспугнуть их, чувствительных к постороннему присутствию, тем более что предстал бы он им совсем уж в неожиданном обличии. Но пока они так увлечены друг другом и своим занятием, что можно полюбоваться еще. Но кто же, кто же виноват в том, что тринадцатый ученик Ала одновременно был его родным сыном на протяжении всей истории, знакомой Помнящим? Не аллиец ли Тассатио и царица Танэ-Ра, изменившие привычное течение событий в незапамятные времена? Теперь не узнать...
   Кажется, в гостиницу вернулись хозяева. Надо встретить: уж так это заведено у прирученных волков. И Нат снова оказался в душной и жаркой комнате.
   Хозяева упаковывали остатки вещей. Танрэй вытащила ножны и разглядывала наследный меч мужа. Она не знала, как выглядят подлинно аллийское изделие, и эта поздняя копия казалась ей верхом совершенства.
   - Почему я никогда не видела, чтобы ты упражнялся с ним? - спросила хозяйка.
   - Солнышко, я тебя прошу: ты собирайся поскорее, - не оборачиваясь, бросил ей Ал. - У нас не так много времени.
   Танрэй насупилась, немного обидевшись. Хозяин понял это, оставил свои коробки и сел возле жены. Та молча убрала меч в ножны, но Ал взял оружие из ее рук и обнажил клинок. Взгляд его пробежался по острию туда и обратно.
   - Настоящий аллийский меч одним своим присутствием будоражит кровь в жилах хозяина, - сказал он, рассматривая зеркальную поверхность лезвия и слегка поворачивая его то вправо, то влево, чтобы отразившееся солнце скакало по комнате желтыми зайчиками. - Это не столько оружие, сколько средоточие сил всех "куарт", когда-либо им владевших. Он безудержно притягивает к себе владельца, дарит ему волшебные сны, говорит с ним на своем особом языке...
   Ал полностью выхватил меч и отбросил в сторону пустые ножны. Несколько движений по комнате были им сделаны красиво, но технично и заученно. Их вбивал в него старший друг на протяжении многих лет, пока не понял, что без настоящего клинка воинский дух ори не разбудить никакими тренировками. А у Тессетена такой меч был с шестнадцати лет, да и прежде отец никогда не запрещал ему брать уроки у Паскома и других славных ори-Помнящих.
   - Это просто копия, Танрэй, - остановившись на полувзмахе, признался хозяин. - Очень хорошая, но подделка. В ней нет духа, и она не тянет к себе. Это обычное оружие. С ним можно нападать, им можно обороняться. Но оно - не талисман. Талисман имеет свой характер и волю, а это - всего лишь исполнитель, не смеющий выбирать, подчиняться приказу владельца или поступить по-своему.
   Хозяйка подняла и подала ему ножны. На лице ее было заметно огорчение.
   - В былые времена в семьях ори рождался только один сын и только одна дочь, и отец передавал сыну меч аллийцев. Сын рождался в одной и той же семье на протяжении веков. А после все перепуталось. Понадобились новые мечи, чтобы не нарушать традицию. Это мне рассказывал Учитель...
   Конечно, Учитель. Если бы, хозяин, ты мог помнить это сам, у тебя был бы настоящий аллийский меч, и мы с тобой родились бы вовсе не в Аст-Гару Ариноры.
   - Значит, в нем нет души... - проговорила Танрэй.
   - Наверное, какая-то все равно есть - отражение души того, кто его создал... Во всем, что создано когда-либо, живет отголосок души... Но когда чего-то слишком много, качество души не улучшается, а наоборот...
   - Обесценивается?
   - Да. Обесценивается. А теперь, - Ал бросил меч в деревянный ящик у стены, - давай поспешим, Танрэй.
   - Зачем тогда ты везешь его с собой?
   - Все-таки это подарок отца. Каким бы этот подарок ни был, приходится им дорожить... Просто отец был не единственным сыном в семье деда...
   Волк подошел к Танрэй и ободряюще толкнул ее носом в ладонь. Та засмеялась. Тогда Натаути махнул хвостом и выбежал на улицу - встречать запаздывающего друга хозяина, чье приближение он чуял всегда.
  
* * *
  
   Сетен плотнее завернулся в отороченную мехом накидку и выпрыгнул на заиндевевшие красноватые плиты аэродрома Коорэалатаны. Морозный воздух отдавал едва уловимым привкусом моря. Летом здесь уютнее...
   Оглянувшись, Тессетен махнул рукой пилоту орэмашины и торопливо, но стараясь не поскользнуться на катке, в который превратил дороги недавний гололед, пошел к автостраде. Он готов был славить Кула-Ори, где жил уже много лет, только за то, что там никогда не было гололеда, этой вечной напасти холодных зон планеты.
   Коорэалатана пылала в лучах полуденного, но холодного солнца, встречая последнего из группы эмигрантов-ори. Все уже должны погрузиться на корабль "Сэхо", ждут только Сетена.
   Мысли были забиты недавним разговором с чиновниками Ведомства. Чем ближе к началу войны, тем меньше находилось желающих заниматься вопросами науки. Все средства уходили на вооружение. В Ведомстве и без того были злы на кула-орийцев: со своими исследованиями они оттянули из военного бюджета немало средств, не погнушались и человеческими "ресурсами". А тут является некий экономист и подает прошение, в котором хочет выклянчить на Рэйсатру огромное количество техники для постройки каких-то невнятных бункеров и ангаров в горных пещерах Виэлоро. Тессетена сочли едва ли не спятившим и подтрунивали над ним, почти не скрывая, тем более он нагрянул на собеседование обросшим бородой - в том виде, в каком прилетел из Кула-Ори.
   - Если бы у нас была возможность, мы производили бы все нужное прямо на Рэйсатру, - говорил экономист, стараясь не обращать внимания на постные мины чиновников и хмурые физиономии старших офицеров. - Но пока у нас нет такой возможности. Мы не в состоянии построить свой завод. Я прошу лишь аренды техники сроком на пять лет. Она окупит себя: в случае глобальной войны колония Оритана вместит огромное количество переселенцев, - он чуть запнулся, подбирая самую казенную формулировку, которую когда-либо слышал от бюрократов. - Ори будут защищены от нападения с земли и с воздуха, обеспечены всеми материальными благами, получат работу и жилье в здоровых климатических зонах, что повысит уровень самоокупаемости арендованных машин...
   В какое-то мгновение Сетену показалось, что ему повезло заинтересовать оппонентов: они оживились, зашуршали в креслах. Но это была его ошибка: они просто услышали несколько хорошо им знакомых словесных оборотов. Вместе с офицерами чиновники удалились на совещание и в итоге, конечно, выдали отказ. Для этого им понадобилось задержать его в Эйсетти почти на сутки.
   Взвинченный и обозленный пустой потерей драгоценного времени, Сетен покинул столицу позже, чем рассчитывал. Простота жизни в джунглях приучила его к простоте во всем, и условности поступков ведомственных воротил, еще не так давно подчинявшихся духовным советникам, вызывали в нем вполне физиологическую реакцию - его от них просто тошнило. Теперь, когда отсюда уедет и Паском, Оритану придет конец. Можно не сомневаться.
   Тессетен шел по Коорэалатане, проматывая в воображении возможные варианты уже состоявшейся беседы. Исподволь его точила противная мыслишка, что будь он хитрее, этих безликих и непробиваемых болванчиков удалось бы обвести вокруг пальца. Но как именно принято облапошивать Объединенное Ведомство, от объединенности которого осталось одно название, Сетен не представлял. Говорят, были на Оритане времена, когда этого не требовалось. Врут наверняка. Разве же такая зараза, какая засела в Ведомстве, приходит ниоткуда? Такую заразу холят, лелеют и культивируют веками...
   В конце длинной, идущей под уклон улицы, перемежавшейся редкими ступенями, показался движущийся навстречу серый комок. Он все увеличивался, увеличивался и наконец прыгнул на Тессетена радостно приплясывающим Натом.
   - Ну, бродяга, и как же ты меня всегда вычисляешь?
   Тот фыркнул. Натаути никогда не позволял себе лизать лица людей, как это делают другие безмозглые волки, если сильно радуются встрече. Это было его неоспоримое достоинство - ко всем прочим, для перечисления которых у Сетена попросту не хватило бы пальцев.
   Потрепав его по голове, Тессетен с неохотой подумал, что надо как-то подавить клокочущую ярость, чтобы не показывать ее перед соотечественниками, которые не были повинны в его неприятностях. Пес отчасти помог ему в этом, но стоило мыслишке о вчерашнем дне опять возникнуть в голове, все вспыхивало заново.
   - Да идет оно всё к проклятым силам... - прорычал экономист, увидев красовавшийся в порту "Сэхо", уже давно готовый к отплытию.
   Нат покинул его и помчал вперед. Сетен тоже взбежал по сходням.
   Паском ждал его на палубе, из каюты вышли Ал и Танрэй. Волк радостно метнулся к ним.
   - Все улажено, - стараясь не глядеть на кулаптра, буркнул Сетен. - Можно отплывать. Нам в нашей родной стране обещали беспрепятственный выход в океан...
   "За что мы должны целовать им ноги, вьюга их растерзай!"
   Танрэй отшатнулась с его пути, и, будто не заметив ее, Тессетен пронесся к своей каюте, где хлопнул дверью так, что едва не включилось силовое поле защиты корабля. Да, пора тебе снова учиться таскать на своей страшной роже подходящие маски. Кто там у нас? А, наивная деточка Танрэй! Сейчас я натяну шелковую масочку доброго дяди, чтобы детке не было страшно. А это кто? Ал? Ну что же ты, дружище, для тебя у меня наготове маска с дружеской улыбкой от уха до уха. Проходи, не стесняйся, в моей душе можно не разуваться.
   Он разделся, мельком глянув на заросшую физиономию в зеркале, и со всего размаха бросился на кровать. Катись оно ко всем зимам и метелям. Шесть лет впустую - так ничего и не получилось с этим "куламоэно"!
   Взгляд Сетена остановился на недавно подаренном женою браслете. Он поднял руку и стал рассматривать причудливый узор на серебре. Браслет был широким, почти до середины предплечья - не браслет, а целый наруч. Он застегивался в трех местах и надежно защищал запястье от травм. Однажды он действительно пригодился, без него Тессетен мог бы лишиться кисти - вот эта царапина, погнувшая серебро, в напоминание о том случае. Ормона как предвидела - уберегла. Она, кажется, дарила браслет не без потайного умысла. Она никогда ничего не делала просто так, уж за пятнадцать лет жизни бок о бок экономист изучил ее повадку. Он уже успел соскучиться по ней, и в то же время при мысли о скорой встрече впадал в уныние. Он сросся с Ормоной, как срастается больной с хронической хворью. Она стала неотъемлемой частью его существа: отними - и будет только хуже.
   В дверь постучали.
   - Входите, кулаптр. Я знал, что вы не усидите.
   Судно тем временем вздрогнуло и пришло в движение. В море назревал шторм, а в бухте оно пока только развлекалось небольшими волнышками.
   Паском вошел в каюту, суховатый и ладный в своей неизменной темной одежде с высоким воротником-стойкой, какие давно уже вышли из моды. Он был словно укором неопрятно заросшему светлой бородой Тессетену.
   - Судя по твоей приветливости, в Ведомстве дали категорический отказ... - констатировал бывший советник, усаживаясь в плетеное кресло-качалку - только такими и пользовались на "Сэхо".
   Тессетен то ли фыркнул, то ли хрюкнул - сам не понял, что хотел сказать. Паском спокойно продолжал:
   - И не беда. Выход мы найдем. Самое главное, что мы уезжаем от войны.
   - Мы бежим от самих себя, Учитель, вот что это такое... А мы-то сами всё те же, видите? - Сетен дернул на себе рубашку и набычился под свисающими на лицо патлами. - Даже найди мы легендарный "куламоэно", себя не победить.
   - Себя не побеждать надо, - Паском откинулся в кресле и поглядел в покачивающийся потолок каюты. - С собой нужно договариваться. А если ты с собой не находишь общего языка - где уж тебе убедить прожженных словоблудов из Ведомства...
   - Вы тоже не смогли.
   - Я не фигурирую в качестве руководителя твоей экспедиции. Я духовный советник Ведомства. Во всяком случае, был им. Всплыви то, что я был инициатором этой экспедиции, а ты являешься не протеже моим, а только исполнителем моего проекта - они запретили бы вообще всё. Нас не выпустили бы из страны. На бумаге это полностью твое детище, Сетен. И даже уже не только на бумаге, как мне кажется...
   Тот громко выдохнул и сел на постели.
   - Ну вот, а я не оправдал ваших ожиданий. Не смог! Что теперь?
   - Да ничего. Жить дальше. Не топиться же...
   Наконец Тессетен почувствовал, что хочет улыбнуться. Не для вида, а по-настоящему. И он улыбнулся, грубо потерев ладонью обросшую щеку, да так, что в каюте поднялся треск волос - "Надо все это сбрить к проклятым силам". Несмотря на суровость, Паском отыскал нужные слова, обернувшиеся утешением.
   - Что, как там Кронрэй и ворчливый старина-Солондан? Со времен "Орисфереро" их не видел...
   - Кронрэй, кажется, преподавал на твоем курсе архитектуру?
   - Ну да, как же... У нас не было такого. Скульптуру.
   - Да-да, все время забываю, что в этот раз у тебя был узкий профиль созидания... Кронрэй по-прежнему любит выпить, Солондан все такой же брюзга. Ничего не меняется...
   - Я бы на месте Кронрэя тоже запил, глядя на то, что мы делаем с его творениями...
   - Ты на своем месте разберись с пьяницами-гвардейцами. Они расселены на нижнем ярусе, над трюмом. Кажется, решили продолжить вчерашнюю попойку.
   - Что с ними разбираться - сейчас пойду да перетоплю всех, как щенков-ублюдков, в море...
   - Верю, ты можешь. Но лучше остынь.
   Сетен кивнул, поднялся и, усевшись у зеркала - в доме на Рэйсатру он выбросил все зеркала и брился всегда на ощупь, - стал состригать бороду:
   - Я у вас спросить хотел, кулаптр... Задумался тут что-то... К нам в Кула-Ори прибился один парень из деревни кхаркхи, звать Ишваром. Правдами-неправдами, за шесть лет худо-бедно научились объясняться - уж очень ему нравится наше общество. Он у Ормоны на побегушках. Как-то заговорили при нем о наших обычаях, он давай все выспрашивать, что да зачем. А потом и вовсе задал каверзный вопрос, на который никто из нас не смог ответить: как, мол, вы узнаете своих попутчиков? Так можно ли узнать истинный перед тобой полярный "куарт" или все это лишь капризы естества?
   Паском слегка зевнул, похлопав себя по губам.
   - Узнать можно. Не сразу, конечно... Разве только встретитесь на каком-нибудь турнире...
   - Это как?
   - Так. Самый неточный признак - это когда противоположный "куарт" притягивает к себе твое внимание даже в толпе. Очень легко спутать с обычным, как ты выразился, "капризом естества".
   Тессетен усмехнулся и старательно намылил подбородок:
   - Да, у нас у всех в юности находится так много полярных "куарт", что просто диву даешься, как на всех хватает внимания...
   - Второй признак уже вернее: при взгляде друг на друга настоящих попутчиков на какое-то время, пусть даже на пару мгновений, словно парализует. Они замирают, не в силах говорить, не в силах разорвать связь взглядов. Даже дышать! Их как будто прошивает одной молнией. Но и это может быть фальшивкой, все зависит лишь от темперамента...
   - Ну-ну, - экономист взглянул на отражение кулаптра.
   - Есть еще парочка признаков. И они наиболее точные. Если попутчики вместе работают с энергиями, они практически непобедимы, они образуют синергическую связь и не иссякают.
   Тессетен опустил бритву и в задумчивости повернулся к Паскому, пытаясь уловить ускользающее воспоминание из недавнего прошлого:
   - Вот как? Не выдохнутся ни он, ни она?
   - Да. Кого-то из них могут ранить, у кого-то - вырвать "куарт", но и только. Сама энергия не иссякнет. И последнее. Обернуть эту силу друг против друга истинные попутчики не смогут.
   И тут Сетена будто осенило, он едва не выронил бритву на пол:
   - Как вы сказали?! Никогда не смогут? Ни в шутку, ни всерьез?!
   Паском кивнул:
   - Именно. Это их общая сила, иначе и быть не может. Ну что ж, мне пора.
   Когда он ушел, а взамен в каюту к нему просочился Нат, Сетен закрыл лицо ладонью и горько рассмеялся. И не гвардейцев ему теперь хотелось утопить, а самому пойти и броситься в ледяные волны. Всё, что он навоображал себе за эти пятнадцать лет, было фикцией...
   А вдалеке, провожаемый взглядами многих пассажиров корабля "Сэхо", таял берег родного континента. Для кого-то - навсегда.
  
  
Глава десятая, в которой выясняется, есть ли жизнь после начала войны
  
   Когда в аудиторию бесцеремонно вторгся офицер из того же корпуса, где некогда состоял Дрэян, и окинул властным взглядом поднявшихся с мест студентов, Фирэ все понял.
   Вот уже год, как война между Оританом и Аринорой была объявлена официально. Северяне отчаянно пробивались через бреши в воздушной обороне южного континента, и несколько прибрежных городов уже не единожды были обстреляны с орэмашин аринорцев.
   Фирэ оставалось немного до освоения первой ступеньки в кулаптрии - целительство юноша избрал в качестве первого образования. Увы, но в Новой Волне, по мнению взрослых ори, учили уже совсем не так, да и не те. С отъездом Паскома эта дисциплина потеряла многое, потеряла невосполнимо, и бывшего советника в Ведомстве едва ли не обвиняли в измене, ведь нужно же было найти виновного.
   Время от времени студентов-целителей со старших курсов выдергивали с ученических скамей и бросали в пекло: кулаптры в боях ценились превыше всего, и не только как специалисты во врачебном деле. Многие обладали умениями, недоступными подавляющему большинству военных, которых больше учили стрелять, чем развивать внутренние силы. Кулаптр, к примеру, имел возможность выходить в некое подпространство, из которого мог как излечивать союзника, так и уничтожать врага. И не только этим ограничивались способности целителей.
   Офицер не торопясь прошелся вдоль передних рядов, насмешливо и высокомерно окидывая взглядом вытянувшихся в струнку юношей и полностью игнорируя присутствие девушек. Последние при этом держались по-разному: иные испуганно сжимались, желая, по всей вероятности, стать невидимками, а некоторые, напротив, смотрели с вызовом - кто бравируя, а кто и в самом деле бесстрашно. Но был тайный указ, о котором тем не менее все знали: женщин-кулаптров в огневые точки не направлять (поскольку они впоследствии пригодятся для деторождения и выращивания новых воинов-ори и просто будущих работников взамен убитых граждан), а направлять только мужчин от шестнадцати лет. В связи с этим многие семьи, где росли девочки, собирались и попросту покидали лишенную остатков разума страну, уезжая в никуда - кто на Рэйсатру, кто в Осат, а кто даже в Олумэару.
   Вдоволь насладившись произведенным впечатлением, корпусник запустил взор на остальные ряды и безошибочно выловил Фирэ. Тот чуть было не поверил, что это все вовсе не спектакль, если бы офицер не усмехнулся с такой очевидной наигранностью, прежде чем подошел к его столу.
   - Кулаптр Фирэ?
   - Точно так! - отозвался тот, нахватавшийся от Дрэяна разных гвардейских выражений и в глубине души над ними смеющийся.
   В темно-карих глазах офицера проступило одобрение.
   - Помню вашего старшего брата, - сказал он, уже не так казенно печатая слог, но тут же спохватился, вспомнив, что находится "при исполнении": - Через час вам надлежит явиться в восемнадцатый корпус. Адрес указан в распоряжении.
   И, пришлепнув лист бумаги к столу между учебниками, бывший сослуживец Дрэяна покинул помещение.
   Робкие сокурсницы смотрели на Фирэ с жалостью, а все остальные - едва ли не завидуя. Юноша подумал, что вот кто-кто, а отец будет рад этому назначению: младший сын должен искупить грехи старшего и восстановить добрую репутацию их семьи в глазах соседей. Сам же Фирэ, с двенадцати лет, как и большинство ори, живший и воспитывавшийся в интернате при школе и опытных учителях, даже не помнил тех соседей, чтобы заботиться о реноме своей семьи. Он уже мог отдавать отчет своим чувствам и понимал, что отца он не любит, а всего лишь почитает, сообразно требованиям правил общества. Любимыми существами в этом мире были мать, брат, а с недавних пор - вновь обретенная попутчица.
   За эти годы Саэти выросла в красавицу и на свою беду привлекала к себе излишнее внимание окружающих. Она уже не раз жаловалась Фирэ на попытки каких-то посторонних мужчин объявить ее попутчицей - те даже не стеснялись являться к ее родителям и лгать в глаза. Хуже, что этими лжецами были военные и люди из Ведомства. Некоторые воспринимали отказ как личное оскорбление и мстили доступными им методами: лишили, например, ее отца работы, вмешивались в ее учебу, заставляя учителей отказываться от занятий с нею. Саэти рассказывала все это и плакала. Но что мог сделать пусть даже очень древний "куарт", попавший во времена великих перемен в тело ничего не решающего юнца? Они с попутчицей воспринимали все это как испытание, наслаждаясь единственным, чем их никто не смог обделить - обществом друг друга, и мечтая поскорее уехать на Рэйсатру к Дрэяну. В его последний день рождения, на шестнадцать лет, Саэти нашла способ еще раз побывать на Можжевеловой Низменности и подарить попутчику полет над Оританом. Он наконец-то смог осуществить свою мечту: снять на камеру и сфотографировать материк почти по всей береговой линии. Юноша и теперь, бывало, включал запись, любовался горами, реками, озерами осеннего Оритана, еще не тронутого снегом, и вспоминал тот многочасовой перелет, смеющуюся Саэти с сияющими глазами и ее шутливо-возмущенные вопли, когда он приставал к ней с поцелуями и объятиями, мешая управлять орэмашиной.
   Отец повел себя совсем не так, как ожидал Фирэ. Узнав о распоряжении, он рассвирепел. Совершенно как Дрэян называя соотечественников "эстетствующими идиотами", а военных - бездарными болванами в амуниции, господин Кронодан теперь запоздало сокрушался, что не отпустил на Рэйсатру обоих сыновей.
   Устав от его излияний, мама незаметно позвала младшего сына в свою комнату и только там осмелилась высказаться насчет потрясающей своевременности мужниных решений.
   - Пусть прокричится, - махнув рукой, сказала она и обняла Фирэ. - Вот, положи в рюкзак. Я собрала там кое-что для тебя.
   - Могу я тебя попросить кое о чем, мам?
   - Конечно!
   - Ты помнишь Саэти?
   - Девушку, с которой ты встречаешься? Конечно!
   Он заметил блестки седины в густых каштановых кудрях мамы. Увидело, как состарило ее происходящее с Оританом. Она ничего, ничего не могла изменить, но и мириться с этим не хотела, терзаясь от страшных противоречий. Фирэ захотелось срочно найти врага, повинного в ее печалях, и заставить ответить за все. Это было так по-мальчишески, что он слегка удивился.
   - Все плохое пройдет, мам, - сказал он, целуя материнские руки. - Мы выгоним отсюда аринорцев, и все снова будет, как раньше. Ты передай Саэти, что меня командировали, но я пока не знаю, куда нас отправят. Я не успеваю повидаться с ней, мне отпустили мало времени на сборы...
   - Я передам. А ты пообещай, что при первой же возможности отправишься на Рэйсатру к Дрэяну...
   - Конечно! И заберу вас.
   Она улыбнулась - недоверчиво, без всякой на то надежды...
   - Иди сюда! - мама охватила его за талию и завела в смежную комнату - библиотеку. - Это должен был сделать твой отец еще осенью, когда тебе исполнилось шестнадцать. Или на шестнадцатилетие Дрэяна, но, зная их отношения, на это не стоило и рассчитывать... Отец хочет проверить твою доблесть, но дед считает, что так, как он, поступать нельзя, это не тот случай, на котором можно спекулировать.
   Она распахнула створки старинного сейфа между высоченными стеллажами старых книг. Зафиксированный креплениями, оттуда холодно сверкнул меч. Настоящий аллийский меч, а не поздняя подделка. Вот о чем твердил Дрэян, когда говорил, что есть в доме нечто, от чего он теряет покой, но не может найти источник!
   Фирэ протянул к мечу руку и вздрогнул: клинок словно отталкивал его.
   - Мне кажется... это чужая вещь... - тревожно поглядев на мать, признался юноша. - Он меня не принимает.
   - Не может быть! Это же меч твоего деда! Кронодан тоже говорит, что меч отца его оттолкнул, как чужого. Но господин Корэй настаивал, чтобы я передала это Дрэяну, а не тебе.
   - Значит, его надо передать брату!
   - Только если втайне от отца!
   - Он не притягивает меня, - еще раз посмотрев на фамильную реликвию, окончательно убедился Фирэ. - Я уверен, что это чужое. Он не дастся мне в руки... Этот меч способен обернуться против меня, а если бы я был его настоящим хозяином, это было бы невозможно. Меч не пойдет против хозяина, если тот сам этого не пожелает...
   - И все-таки ты достоин большего, нежели фальшивка... - грустно сказала мать, снова запирая сейф.
   - Значит, мой дожидается меня в другом месте. Если суждено - он найдется и будет моим. Я даже не сомневаюсь.
   И она еще долго смотрела из окна вслед уходящему в неизвестность сыну.
  
* * *
  
   Восемнадцатый корпус находился недалеко от Самьенского моста. Глухой стороной здание выходило на обрыв над Ассуриа, а окна фасада подслеповато таращились в сторону Объединенного Ведомства, возвышавшегося вдалеке. Это была, пожалуй, самая некрасивая постройка в Эйсетти - если не считать других корпусов с прилежащими казармами, которые словно в насмешку называли интернатами. Если бы не колоннада фронтона, украшавшая вход в безрадостное заведение, и не большой парк, разбитый перед входом, сфероид можно было бы принять за оружейный склад военного крыла Ведомства, расположенного через дорогу от территории восемнадцатого корпуса.
   Поправив на плечах лямки рюкзака, Фирэ стал подниматься по ступенькам фронтона.
  
* * *
  
   - Кулаптру незачем быть громилой, - пояснил приписной целитель корпуса.
   Фирэ стоял в исподнем перед несколькими военными из комиссии посреди огромного зала, выхваченный светом слепящих прожекторов, и апатично ждал, когда они придут к единому мнению насчет его дальнейшей судьбы. Да, он не мог похвастать мощным телосложением, мышцы его, развитые сообразно возрасту, не выпирали, как у многих сверстников-переростков. Он был сложен идеально - но только не в понимании военных. И то верно: что способен сделать стек в руках созидателя против лопаты, роющей окопы на поле боя?
   Он уже принял судьбу, перестав ориентироваться в том, что происходит вокруг. Единственным его желанием было узнать конечный пункт своего назначения и сообщить близким.
   Занимались им пять человек: два кулаптра и трое старших гвардейцев. Кто-то выразил недовольство по поводу его "хлипкости", кто-то засомневался в его профессиональных навыках - больно уж молод.
   Помощник приписного, господин Диусоэро, кулаптр лет сорока с одутловатым измученным лицом и отвисшей нижней губой, заступался за Фирэ, утверждая, что его "куарт" достаточно зрел, чтобы ощутимо помочь ори в военной мясорубке.
   - Я готов взять его в помощники.
   Гвардейцы перебросились несколькими фразами, и самый старший сказал:
   - Если он зрел, то сможет пройти проверку.
   Фирэ очнулся. Фраза скрывала под собой что-то нехорошее, и недаром комиссия стала отступать в темноту, а свет прожекторов усилился, ослепляя новобранца.
   Юноша не стал ждать дальше и сразу же вошел в состояние готовности к "тонкому" бою. Для этого он первым делом защитил себя невидимым полем, воззвав к собственному духу, единому со стихиями и способному взаимодействовать с каждой из них. Это было почти забытое искусство ори, воскрешенное в новом воплощении Фирэ уроками старого Паскома. Вопреки расхожему мнению, утвердившемуся в обывателя благодаря деятельности шарлатанов-чародеев, которые творили свои фокусы на потребу толпе, картинно размахивая руками и выкрикивая какую-то чушь, двигаться физически для "тонких" действий было совсем не нужно. И даже наоборот: большинство стадий проходило чище, если тело было полностью обездвижено и лежало в расслабленном виде, как при вождении полумеханических рабов - диппендеоре. Только "куарт" был свободен и передвигался без преград в любом измерении, с любой скоростью. И еще на всякий случай Фирэ приготовился войти в свой морок, чтобы действовать эффективнее, чем в обычной физической ипостаси.
   За спиной лязгнуло, и звук улетел эхом под своды высоченного потолка. Фирэ обернулся. На стальных плитах пола лежал двусторонний топор, и на нем, как и на мечах аллийцев, не было никаких примет времени или клейма изготовителя.
   Топор лег в ладонь, достаточно весомый, чтобы быть надежной защитой в умелых руках, но и не столь тяжелый, чтобы утомить хозяина прежде времени.
   В темноте застучали шаги, да так звонко, словно обувь неизвестного была окована железом. Фирэ подобрался, пытаясь определить, откуда на него нападут. Обманное эхо не давало понять, откуда исходит противный, бьющий по барабанным перепонкам звук ударов металла о металл. Когда на него напали сзади, юноша увернулся лишь благодаря своему круговому внутреннему зрению, которое включалось, если глаза были закрыты - а он догадался зажмуриться за несколько мгновений до атаки.
   Звон клинка о плиты - аллийский меч странного человека в длинном желтом плаще высекает сноп искр. Фирэ ужаснулся: он будто увидел свое отражение в зеркале, только не такого себя, каким был сейчас, а гораздо старше. Лицо было серым и больным, как у кулаптра Диусоэро, улыбка змеилась на губах. Он двинулся так, словно собрался нырнуть, и пропал из виду.
   Фирэ, оторопев, стал озираться, попеременно пользуясь то обычным, то внутренним зрением, но ни то, ни другое врага не обнаруживало.
   - Что вы делаете?! - разнесся по залу молодой женский голос. - Вы сошли с ума!
   Это была Саэти, и с ее появлением часть комнаты осветилась, проявив то, что прежде было скрыто в тенях.
   - Как ты сюда попала? - Фирэ опустил топор и пошел ей навстречу.
   - Фирэ!
   В последний миг, уже почти коснувшись попутчицы, он почуял сигнал опасности и отпрыгнул в сторону. На то место, где юноша был мгновение назад, с оглушительным звоном опустился меч незнакомца в желтом, и Саэти перестала быть собой, молниеносно перелившись в его образ.
   Фирэ был разъярен. Как они посмели пойти на такое вероломство? Такое можно применять лишь на объявленном Поединке! Он облекся своим мороком и в зверином виде кинулся на врага. Теперь для наблюдателей он был черным волком, а на самом деле по-прежнему держал в руке подброшенный невесть кем топор и дрался, как обычный человек.
   Отбив его атаку, желтый незнакомец вновь на миг исчез, а потом выпрыгнул из тьмы в точности таким же черным зверем. Остервенело рыча и щелкая оскаленными зубами, волки сцепились в единый черный клубок. Ни один не собирался падать, в покорности поджимая хвост - это был бой насмерть, бой равных.
   Понимая, что простой физической силой тут не обойтись, Фирэ на мгновение выкатился из собственного тела, заставив физическую оболочку продолжать оборону. Сгусток энергии ушел на иной пласт мироздания, нащупал там структуру врага и присосался к его клеткам, как пиявка, перекачивая его силы в себя. Но желтый незнакомец быстро распознал вмешательство, а следом проделал то же самое с сущностью Фирэ, отбирая все назад и даже с лихвой. Юноша тут же вернулся, вернул себе защитную оболочку, оторвав от себя все связующие их с незнакомцем нити, и, распяв себя на струнах сил неба и земли, создал невидимую глазом смертоносную волну. Противник не успел сделать то же самое. Увидев то, что катится на него, второй черный волк истошно заверещал и ринулся наутек. Волна догнала его, смяла, спутала все молекулярные соединения в его организме, и по полу растеклось нечто бесформенное, стремящееся принять хоть какой-то вид, но не в состоянии ни думать, ни говорить что-то осмысленное. Оно выкрикивало какие-то звуки, переходящие в животный визг и стрекот, из биомассы то проступало подобие глаз, то, лопаясь, вздувшийся пузырь вдруг выбрасывал некий отросток, похожий на конечность, все еще пытавшуюся нащупать и ухватить врага. В этой конечности явственно угадывался слитый с нею воедино меч.
   - Ну убей же меня! - наконец прошелестело нечто, и подобие глаз стало затягиваться белесой мертвецкой пеленой.
   Фирэ опустил свой топор лезвием вниз. В тот же миг биомасса исчезла.
   - А что я говорил! - послышался голос кулаптра Диусоэро.
   Юноша завертел головой, ища источник звука, потом мучительно, состязаясь с той реальностью, где находился, начал внушать себе пробуждение. Несколько рывков из мира в мир - и он с трудом раскрыл тяжелые веки.
   Гвардейцы и кулаптры по-прежнему сидели перед ним за столом, а он, бессильно свесившись, валялся на стуле, все так же - в одном нижнем белье, как и в начале проверки. А он ведь даже не заметил перехода, в который повергли его опытные кулаптры! Не обратил внимания, что на нем внезапно появилась одежда, когда он нырнул "туда"! Не насторожился внезапному появлению и исчезновению предметов и живых существ, их перевоплощениям! Позволил гипнотическому сну обмануть себя, словно никогда и не учился управлять сновидениями! Фирэ подумал, что это его полный провал...
   - Вы все видели, господа, - продолжал Диусоэро. - Один из самых лучших, кого мы когда-либо тут тестировали. Причем же тут телосложение?
   - Что это было? - обессилено спросил юноша, но на его вопрос никто не обратил внимания.
   - Идите, одевайтесь, - велел второй кулаптр.
   Все еще дрожа от возбуждения и опустошенности, Фирэ добрался до раздевалки и там опять упал на стул.
   - Вы приписаны в помощники кулаптру Диусоэро, - возникая на пороге, сообщил ему один из военных. - Ваше свидетельство. Ваш жетон. Свидетельство передадите по прибытии командованию корпуса, жетон все время носите с собой - по нему в случае вашей гибели вас можно будет опознать. Удачи, кулаптр.
   Не глядя на него, Фирэ кивнул.
  
  
Глава одиннадцатая, повествующая, о чем думают на чужбине люди и звери
  
   По закону природы Нат должен был выглядеть уже очень старым волком. Остальные его сородичи, если и доживали до столь преклонных лет, становились облезлыми всклокоченными чудовищами. Иные ходили без зубов, у тех отнимались лапы, у этих - слепли глаза, притуплялся нюх. Нет ничего страшнее для зверя, чем дряхлость. Да что далеко ходить - предшественник Натаути, старый Нат, его отец, ушел к волчьим предкам вместе со своей подругой Бэалиа, когда им было по шестнадцать, что для их племени - солидный возраст.
   Этот Нат, сын того Ната, словно бы замер в самой лучшей волчьей поре, а если двигался теперь чуть меньше, чем на Оритане, то это лишь от невыносимой для полярного хищника жары. Зато здесь к его услугам было столько лягушек, сверчков и цикад, что слушать их выступления пес мог круглый год!
   От нечего делать ему часто приходилось валяться в сочной траве, предаваясь воспоминаниям.
   Кула-Ори днем словно вымирал: все люди работали с самой зари, и по городу бегали только заполошные дети племени кхаркхи, дожидаясь начала своих уроков у "атме Танрэй". С утра она учила их родителей, чтобы те потом успели заняться своими насущными делами, а ребята ждали своего часа, играя на улицах растущего городка. И так было заведено здесь уже два с половиной витка Земли вокруг светила.
   А ведь еще два с половиной года назад Танрэй робела перед неизвестностью, страдая от морской болезни на громадном корабле "Сэхо". И никто, кроме друга хозяина - даже сам хозяин! - не верил в ее адаптолингву*. Она работала над нею еще в Новой Волне, это была тема выпускной работы, которой женщина рассчитывала удивить преподавателей. Однако те восприняли ее старания очень скептически и едва засчитали.
   _____________________________
   * Адаптолингва - адаптивная лингвистика, язык, созданный искусственным путем для упрощения коммуникации между двумя различными народностями, которым по каким-то причинам сложно воспроизводить наречия друг друга.
  
   Но это не отпугнуло ее. Танрэй словно помешалась на придуманном ею синтетическом языке. Он был необычен еще и тем, что создательница старалась отталкиваться не столько от правил древнеорийского образования лексем, сколько от сочетания звука и смысла рассматриваемого слова. Она учитывала и способы произношения слов племенем кхаркхи, но это было не главным. Ей хотелось найти такие звуки, чтобы они своим сочетанием уже намекали на то, что означает слово. В какой-то мере адаптолингву можно было назвать звукописью. Но в том-то все и дело, что самым сложным здесь было найти такое звучание, чтобы оно одинаково легко ассоциировалось с тем или иным предметом как в понимании ори, так и в представлении кхаркхи. И Танрэй пришлось поломать голову, хотя поначалу она пребывала в радужных надеждах, что все получится легко и просто.
   Хозяйка видела свою адаптолингву во сне, заговаривала о ней со всеми к месту и не к месту, а когда приехал Тессетен, чтобы забрать их с Оритана, то и вовсе потеряла сон, так не терпелось ей рассказать о своих достижениях и открытиях единственному человеку, который когда-то в нее поверил. Но, увы, у заросшего бородой по самые глаза северянина ни на что не хватало времени - даже на то, чтобы побриться. Сетен все обещал послушать и все откладывал их встречу, хотя (Нат знал это точно!) ему также не терпелось узнать, что вышло из подброшенной им идеи. Ведь он тогда всего лишь хотел защитить эту девчонку от нападок своей стервозной женушки.
   В Коорэалатану друг хозяина прилетел не в лучшем расположении духа, на "Сэхо" пустил к себе только Паскома и Ната, ни с кем не разговаривал больше суток после отплытия. А потом хозяйке в свою очередь стало не до адаптолингвы - ее страшно укачало, и она пролежала пластом на своей койке в каюте два дня, подскакивая лишь к умывальнику и жалобно постанывая. Наконец зелье, которое перед отбытием соорудил для всех Паском, стало действовать, и люди начали выбираться на свежий воздух, с удивлением замечая, что снаружи заметно потеплело.
   Многие собирались в общей каюте для развлечений и болтовни. Танрэй вышла туда в самый разгар чтения легенды о возвращении на Алу, услышав знакомый высокий голос, не изменяющийся с годами. Тессетен декламировал историю Тассатио и отчаянно зевал от скуки - впрочем, зевал не только он, но и остальные ори. В каюте находились почему-то только мужчины, по большей части гвардейцы, но были и тримагестр Солондан, и кулаптр Паском, и хозяин, а в уголочке посапывал подвыпивший по своему обыкновению созидатель Кронрэй. С появлением женщины все они оживились, но Танрэй было жаль тратить время на просиживание в закрытом помещении: она уже успела насладиться ароматом теплого морского воздуха и синевой горизонта. Однако гвардейцы и старикан-Солондан так упорно состязались в игре "угоди красотке", что ей было неудобно прерывать их и отказываться от бескорыстных ухаживаний.
   - Тьфу!
   Все замолкли и обернулись. Сетен, как ни в чем не бывало плюнув на пальцы, с невозмутимым видом перелистнул страницу книги и продолжил пытку декламацией. Зато Танрэй оставили в покое, и она быстро подсела поближе к нему.
   - Мне надо кое-что тебе рассказать, - воспользовавшись смысловой паузой между эпизодами, шепнула она.
   Он покосился на нее из-под выцветших соломенных косм:
   - Вот сейчас закончу - и расскажешь.
   - Да кто не знает эту историю?! Каждое Теснауто...
   - Закончу - и расскажешь. У господ гвардейцев гауптвахта за пьянку. Наказание назначил Паском - причем и мне тоже. Зато потом будет всё прекрасно.
   - Тебе тоже за пьянку?!
   - Угу. За их пьянку... Я у них теперь, оказывается, вместо мамы-кормилицы.
   Услышав перешептывание и заметив косые взгляды, бросаемые в него Сетеном, Паском улыбнулся и пропел:
Если из колодца ты, дружок,
Провалившись, выбраться не смог...
   И тогда все затосковавшие ори подхватили слова песенки, всем знакомой с младых ногтей:
Суетиться и не нужно понапрасну!
Просто через час иль пару лет
Там тебя найдут - сомнений нет!
И отныне будет в жизни все прекрасно!
И отныне будет в жизни все прекрасно!
Если же, дружок, в большой мороз
Отморозил уши ты и нос,
Растирать их не спеши себе - напрасно!
Просто через несколько минут
Нос и уши сами отпадут...
И отныне будет в жизни все прекрасно!
И отныне будет в жизни все прекрасно!
Если ты, дружок, три дня не ел,
А во сне краюху углядел,
Не стремись проснуться, парень, понапрасну!
Лучше ты скорей на тот кусок
Разевай пошире свой роток,
И отныне будет в жизни все прекрасно!
И отныне будет в жизни все прекрасно!

   - Ладно уж, довольно с вас! Ступайте, - смилостивился Паском, умудрившись заставить петь даже Танрэй, которая из-за отсутствия слуха и голоса всегда ненавидела это занятие.
   - Ну так ты выслушаешь меня? - наконец-то получив свободу, спросила она, ухватив Сетена под локоть.
   Он был в отличном расположении духа и охотно кивнул, хозяин же в страхе сбежал, даже не подыскав благовидного предлога для капитуляции: ему хватило хорового чтения и пения в общей каюте.
   Нат поплелся за хозяйкой и ее спутником на верхнюю палубу. Он чувствовал, что другу хозяина очень нравится то, что Танрэй теперь не только говорит с ним без боязни, но и касается его по собственному почину. Сетен не без сожаления усадил ее в кресло под навесом, совершенно не желая, чтобы она отпускала его руку. А она уже вовсю щебетала о своих разработках, даже не замечая, что он еще не успел усесться напротив.
   Нат валялся на досках палубы, нежась на солнышке, еще не ставшем таким горячим, каким впоследствии оно покажет себя близ экватора. Он слушал, как довольная собой хозяйка повествует о недавно изобретенном способе добиваться смыслового звучания, и прекрасно понимал, что даже если бы она сейчас просто считала от одного до ста и обратно, Тессетен слушал бы ее с тем же жадным вниманием, словно назавтра ему назначена казнь, и он видит Танрэй последний раз в жизни.
   Выговорившись, жена хозяина откинулась в плетеном кресле-качалке и радостно засмеялась, когда собеседник ее похвалил. А все-таки он слушал ее лекцию, потому что сделал несколько замечаний по делу и добавил:
   - Вскоре тебе придется учить не только народ кхаркхи. Через пару лет Кула-Ори сильно разрастется. В планах Паскома - перевезти туда еще много ори, причем не только из Эйсетти. Многие будут недоучками, много будет детей, которые и не начинали обучение. Все свалится на тебя. Мы сможем рассчитывать, что ты выдержишь?
   Она перестала смеяться и серьезно посмотрела ему в глаза. Теперь в ее взгляде не было страха или ненужного смущения. Она стала взрослой и обрела уверенность в своих силах, а сейчас казалось, что само присутствие одобрившего ее работу "самого главного цензора" сделало ее непобедимой в борьбе с предстоящими невзгодами. Да и он, сильно разочаровавшийся в жизни за последние несколько лет, немного сдвигал рядом с нею свою маску, снова становясь таким, каким помнил его Нат в ранней юности.
   - Я буду стараться, - сказала она. - В пределах моих знаний... Большего я не пообещаю...
   - А большего и не надо. Знаешь что... идем поболтаемся на палубе? Ты ведь все это время не выходила? - Сетен подмигнул.
   Танрэй закатила глаза, покачала головой, изображая, как ей было плохо, и охотно подала ему руку, принимая предложение прогуляться.
   - За основу графического выражения этого языка я хочу взять принципы нашего начертания, - продолжала хозяйка, заглядывая через борт и улыбаясь стайке дельфинов, решивших состязаться с "Сэхо" в скорости. - Только чтобы упростить, исключу наши дифтонги и трифтонги. Логичнее будет оставить знак, обозначающий или гласный, или слог - сочетание согласного и гласного...
   - Принципы нашего начертания - это ты об оранагари* над символами?
   - Да.
   ___________________________
   * Оранагари - непрерывная черта над сочетанием символов, указывающая конец одного слова или предложения и начало другого.
  
   - Думаю, это разумно.
   Танрэй обернулась, взглянула на него снизу вверх, как ученица на учителя:
   - Спасибо, что не махнул на меня рукой... Меня даже наставники отговаривали от этой темы, предлагали взять более разработанную кем-то, еще до меня. Но мне почему-то казалось, что если я так и сделаю, то подведу тебя...
   Нат встряхнулся. Она сама еще не понимает того, в чем разобрался Тессетен, ей кажется, что она испытывает удовольствие от его общества исключительно из-за схожести интересов, из-за того, что им невероятно легко друг с другом и говорить, и молчать. Но нет-нет, да нарочно оказывалась чуть ближе к нему, чем требовалось; и Сетен, бывало, наклонял к ней голову, чуть ли не касаясь - на грани фола! - губами ее пышных рыжих волос. Говорила все больше она, а он слушал и как-то странно менялся в лице. Однако, увлеченная беседой, Танрэй мало смотрела на спутника. Волк усмехнулся про себя: а жаль, она увидела бы интереснейшие метаморфозы... Правда, они, скорее всего, напугали бы ее не на шутку, ведь в эти мгновения рядом с хозяйкой шел совершенно другой человек, в ком не было ни капли сходства с ужасающей образиной хозяйского друга...
   Но всему есть предел. Однажды она по своему обыкновению разглядывала прозрачную воду, над которой парил "Сэхо" и, напуганная резко выпрыгнувшей почти в лицо летучей рыбой, отшатнулась, наткнувшись на Сетена. Он невольно поймал ее за талию, Танрэй растерянно замерла в его тесных объятиях, и оба попросту не знали, как повести себя, потому что одинаково ощутили то, что никак не должны были ощущать мужчина и женщина, у каждого из которых давно была своя семья. Тессетен вдруг словно опомнился, и это положило начало их дальнейшему отчуждению, в результате которого они пристали к берегам Рэйсатру изумительно равнодушными друг к другу людьми. Во всяком случае, равнодушными с внешней стороны. И причиной стала запомнившаяся Нату сцена пару дней спустя после их первого разговора.
   - У них странные взаимоотношения... - Сетен рассказывал о дикарях кхаркхи, насколько успел их узнать. Тот нелепый случай с прыгающей рыбой они оба негласно решили забыть и не объясняться. - Антропоиды прошли этап матриархата, сейчас у них острый кризис, когда их самцы еще слишком неуверенны в себе, чтобы не видеть в самке потенциального или даже открытого врага и не притеснять ее на уровне общественных устоев и даже религии.
   - Религии? Что это такое? - поинтересовалась Танрэй.
   - Как тебе объяснить... - он поглядел под ноги и улыбнулся, подыскивая ответ, ведь это словечко изобрел Паском для обозначения того, что делалось у дикарей на Рэйсатру. - Они считают, что все стихии мира действуют разрозненно друг от друга, непрестанно наблюдают за людьми и могут гневаться на членов племени за какие-то их проступки. И когда антропоиды их одушевляют, то называют их духами, покровительствующими той или иной стихии. Это духи-олицетворения. На них всегда можно и понадеяться, и спихнуть какие-то невзгоды.
   - Так что же, они не знают, а только выдумывают? Они не знают?!
   - Ну как же они могут знать, подумай сама: их век короток, прошлых воплощений они не помнят... Я даже не уверен в том, что их "куарт" развивается в таких условиях...
   Танрэй покачала головой:
   - Мне их жаль... Чтобы верить во что-то, надо знать все законы, а они выдумывают, подменяют... Ужасно...
   - Да, подменяют... Но, в принципе, это удобный подход к управлению теми, кто ниже в стае... то есть в племени...
   - Только не предлагай мне придумать еще и какую-нибудь адаптореги... рели... В общем, её!
   Они засмеялись.
   - Почему бы нет, - пошутил Сетен. - Главное - подкрепить этот ритуал кровавой жерт...
   Он вдруг замер, словно чем-то осененный. Танрэй изумленно посмотрела на него, настолько внезапно он осекся на полуслове: его будто не стало рядом.
   - Что такое?
   - А? Нет, ничего такого. Знаешь, а ты покажи мне, сможешь ли ты защититься в джунглях в случае чего. Это опасное место, и там надо держать ухо востро.
   - Но там ведь есть город, а джунгли далеко! - пыталась возразить она, однако Сетен снова затащил ее наверх, на большую свободную площадку, где при желании могли бы без тесноты собраться все многочисленные пассажиры "Сэхо".
   - Это только так кажется. Тебя ведь учил чему-то Паском?
   Танрэй опустила глаза:
   - Ну да... чему-то учил...
   - Тогда стой тут и готовься!
   - К чему?
   - Я твой противник. Я твой смертельный враг. Одна твоя оплошность, и я тебя уничтожу. Будь серьезна, отбивайся в полную силу! Останови меня, Танрэй! - его глаза искрились рождением очередной странной идеи.
   Нат подбежал поближе и присел возле связки канатов. Он видел, как просто ей далась связь со стихиями - то, что раньше она делала с трудом, жалуясь, будто неспособна сосредоточиться. А Сетен уже бежал на нее в своем мороке, вызывая оторопь уже одним своим видом. Мало кто останется невозмутимым при виде громадного золотистого тура с нацеленными на жертву рогами. Танрэй одновременно сделала перед собой преграду и отпустила ему навстречу сбивающий с ног поток воздуха, развернувшегося из тугого клубка ветра, что родился между ее ладонями всего миг назад. Она еще не умела скрывать свои действия.
   Тессетен не успел начать защищаться, когда летевший в него ураган распался по пути, и лишь легкий бриз смахнул с его лица остатки бычьей гримасы.
   Люди стояли друг против друга и изумленно переглядывались. Только для волка тут не было ничего удивительного: все это он понял еще в их первую встречу на ступенях портала Новой Волны.
   - Ну... - она смущенно втянула голову в плечи и растянула губы в попытке улыбнуться, - я не слишком способная ученица у Паскома...
   - Стой!
   Сетен отступил на шаг и что было силы запустил в нее то, что звалось волной смерти. Это было от отчаяния: друг хозяина наконец тоже все понял.
   Волна вдребезги разбила зыбкую преграду Танрэй, а дальше развеялась сама, не коснувшись хозяйки.
   - Зимы и метели! - прошептал Сетен. - Пропади оно всё... - и едва ли не простонал: - Ну и за что это нам?!
   - Что случилось? - встревожилась Танрэй.
   - Отойди! - буркнул тот, промчался мимо и снова заперся в своей каюте.
   А потом пошел тот разлад. Изо всех сил сопротивляясь, Сетен строил баррикады, чтобы не переступить запретную черту, за которой, возможно, для них двоих, истинных попутчиков, простиралось царство великого земного счастья и прочие радости жизни. Но уж кому, как не циникам и пессимистам вроде него, знать, что вход в чертоги земных наслаждений для одних - это выход во владения боли и несчастий для других. И двери, ведущие в неведомую страну, старательно загораживались подручным хламом - от ничего не значащих холодных острот до откровенно язвительных и не заслуженных ею подначек, тем более обидных, что Танрэй не видела их скрытого смысла. Он только что был спокоен - и вдруг ни с того ни с сего одергивает ее, а затем уходит. И это было так похоже на Ормону, что бедная жена хозяина начинала его ненавидеть, перебирая в мыслях самые оскорбительные прозвища. Но сердце у нее было отходчивым, и в следующий раз они встречались, как ни в чем не бывало, за пустым разговором или обсуждением все той же адаптолингвы. Он просто перестал подпускать ее ближе, не давал касаться даже одежды, пресекал лишние, с его точки зрения, разговоры.
   Волк отлично понимал Тессетена. Однако понимать - не всегда значит одобрять.
   - Я до последнего надеялся, что это неправда! - услышал он однажды краем чуткого уха разговор Сетена с кулаптром Паскомом - да и от кого бы им таиться? Не от пса же! - Как может быть такое, Учитель?
   - А ты подумай сам, - ответил ему бывший духовный советник. - Вспомни о том, что получил от отца в шестнадцать...
   - Если это означает то, о чем я думаю, то мир перевернулся вверх тормашками...
   - А неужели ты это только что заметил, мой бедный, бедный ученик?
   Нат вздохнул. Да, мир перевернулся. И это придется просто принять: они ведь не дикари-кхаркхи, чтобы взваливать свою вину на неведомые олицетворения стихий...
  
* * *
  
   Суша тянулась по левому борту непрекращающейся зеленой полосой на горизонте. "Сэхо" входил в небольшую бухту, образованную внутри океанского залива: здесь полуостров Экоэро - Земля Болот - сливался с южной частью материка Рэйсатру. К востоку бухта превращалась в дельту большой реки - здесь ее называли Кула-Шри, и севернее, где река после ливней реже, чем где бы то ни было, создавала наводнения, на ней стоял город Кула-Ори.
   Полуостров Экоэро был почти единственным участком континента, где на поверхность выходили древнейшие породы праматерика, существовавшего еще в те времена, когда на планете не было ничего живого. Это позже, в результате бесконечных преобразований в земной коре гигантская суша начала где-то дробиться, где-то сминаться в горы, в океанах зарождались глубочайшие разломы и подводные хребты, вулканы и бездонные впадины.
   Но сам полуостров геологов-ори не устроил по многим причинам, и они порекомендовали для расселения материковую часть Рэйсатру, несмотря на то, что и здесь из-за близости гор было сейсмически неспокойно, а климат подчинялся веянию муссонных ветров. Лето тут было невыносимо влажным и жарким, и тогда казалось, что на землю опустилось облако пара. Однако сюда не засматривались аринорцы, физиологически не переносившие жару. А чтобы у них не было соблазна разрушить поселение врагов, ори строили свои дома совершенно в другом стиле, чем это делалось на Оритане и Ариноре. Здесь все постройки имели углы, как у хижин аборигенов. Кроме того, Кула-Ори строился так, чтобы органично влиться в природный ландшафт, и деревья вырубались очень редко, словно из благодарности скрывая в зелени крыши новых домов. Словом, джунгли оказались отличным укрытием для эмигрантов.
   А климат... К нему южане почему-то быстро привыкали, но теряли способность переносить холода. Паском говорил, что в незапамятные времена, еще до рокового Сдвига, такая погода стояла на большей части Оритана, вот почему генетическая память его жителей так легко поддалась на провокацию. Ори были людьми тепла, любимцами Саэто.
   Близ дельты в бухте виднелось множество островков, обжитых разноцветными птицами и какими-то бестиями удивительного облика, а в акватории вокруг этих кусочков суши сверкали чешуей на ярком солнце подводные обитатели, сбиваясь в стаи на радость пернатым морским охотникам.
   Пассажиры высыпали на палубу и, гомоня, с восторгом разглядывали все это великолепие.
   Нечто напоминающее маяк высилось посреди каменной гряды на берегу, а странноватое четырехугольное здание - многие вообще впервые видели такую архитектуру и дивились ее нелепости - и причал были окружены высокими густолиственными деревьями, ветви и стволы которых оплетались непонятного назначения канатами.
   "Сэхо" подобрался к причалу. Команда выбросила сходни и забегала между пристанью и трюмом.
   Щурясь на солнце, Ал поглядел в бинокль и увидел на дороге, проложенной прямо посреди лесного массива, целую вереницу грузовых машин. Многие доставили сюда диппендеоре, и неодушевленные пока гиганты лежали в своих ящиках.
   Воздух трепетал от избытка солнца, от головокружительных ароматов вечного лета, от непривычных уху звуков - визга, писка, стрекота, трелей, плеска волны и шипения мелкой гальки, катающейся по камням.
   Ал поднял ручную кладь и взглянул на жену. Та, кажется, пребывала в замешательстве. От многодневных прогулок под солнцем ее волосы и брови заметно выцвели, а веснушки, наоборот, потемнели и, кажется, их стало вдвое больше. Словно густой румянец, они выступили на скулах, крыльях носа и щеках, здорово опрощая лицо Танрэй, в другое время очень милое и нежное. Сейчас оно напоминало скорлупу перепелиного яйца и совсем не нравилось Алу, привыкшему к утонченности женщин-ори, которые следили за собой всегда и повсюду.
   - Идем? - спросил он, отделываясь от неприятных сравнений и думая о том, что увидит сейчас безукоризненную Ормону с ее бархатным загаром, упругими мышцами и прекрасной кожей и ему нечего будет противопоставить ей в собственных глазах. Ведь жена всю поездку чирикала о своей адаптолингве и скакала под открытым солнцем на соленом морском ветру. Ерунда, конечно, но Ал слишком хорошо помнил язвительные манеры жены Сетена, любившей поддеть и крупно, и по мелочи, а ее мнение для него отчего-то было небезразлично. Даже в таком пустяковом вопросе, как внешность. - Ты займешься вещами на берегу, не то что-нибудь разгрохают или забудут - с них станется...
   Танрэй лишь кивнула, и они спустились на берег. "Канаты" на деревьях оказались растениями - лианами. Такие не росли даже в экзотических садах на Оритане...
   Навстречу им шла Ормона, однако та, кажется, мало интересовалась ими и высматривала мужа. Да, Ал не ошибся в своих ожиданиях: она стала еще обольстительнее, чем четыре года назад, хотя носила самую простую рабочую одежду на мужской манер и не слишком возилась с прической, забирая волосы в хвост на затылке. За нею ковылял коротконогий, улыбающийся во весь рот абориген. При виде нее гвардеец Дрэян так и замер, будто молнией пораженный, но женщина прошла мимо, а губы ее покривила презрительная усмешка, и Ал услышал:
   - Все-таки он приволок с собой этих габ-шостеров!
   - Пусть не иссякнет солнце в твоем сердце, Ормона! - первым поприветствовал, приобняв ее, Ал.
   - Да будет "куарт" наш един, - отрывисто бросила она, явно стремясь к кораблю, и лишь нелепый вид перезагоравшей Танрэй чуть отвлек ее и заставил насмешливо улыбнуться. - Ишвар, найди для атме Танрэй свежей сметаны, ей необходимо привести себя в порядок.
   Абориген раскланялся и куда-то убежал.
   Тут на палубе наконец-то объявился Тессетен и, забыв о приезжих, Ормона взбежала по сходням.
   - А-а-а, родная моя! - воскликнул он, обнимая жену. - Давно ждете нас?
   - Вы могли бы и поторопиться, - прошептала она, нежно оглаживая его лицо, словно им можно было любоваться. - Освобождайте судно. Пора поднимать диппендеоре, иначе мы будем разгружать трюм до ночи.
   И Ормона на глазах у проходивших мимо семей эмигрантов впилась поцелуем в его губы, словно он был сосудом с живой водой, а она - бродягой, целый день изнывавшим от жажды в пустыне. Ей было плевать на чье-то мнение, она была здесь безраздельной хозяйкой. Краем глаза Ал заметил, что Танрэй согнав с лица неприязненную гримаску, поспешно отвернулась и стала составлять брошенные как попало вещи.
   Какая-то крикливая женщина требовала обращаться с ее скарбом аккуратнее и не разбить при перевозке какую-то невероятно дорогую вазу:
   - И не вздумайте поручить ее этим железным болванам!
   Ормону это допекло, она оставила Сетена и что-то шепнула скандалистке на ухо. Ту словно ветром сдуло со сходней.
   - Идем, надо работать! - красавица взяла мужа за руку, указывая на машины с диппендеоре.
   - Подожди, Ормона, - Тессетен высвободился. - Я хочу взглянуть, что они там понаделали... Может, уже и работать не с чем?
   Кто-то из проходивших мимо ахнул. Ормона раздраженно сверкнула глазами, и супруги разошлись в разные стороны: он вернулся на "Сэхо", она подошла к Алу и Танрэй.
   - Атме, атме!
   Ал только собрался затолкнуть большой тюк в грузоприемник машины, как тихий вскрик жены заставил его обернуться.
   Возле Танрэй, подобострастно улыбаясь во весь рот, стоял ормонин дикарь с керамической чашкой в руках.
   - Антропоид принес тебе сметану, - пояснила Ормона. - Тебе стоит намазаться от ожогов. Не бойся его, он кусается редко и не больно.
   - Почему ты и он назвали меня "душенькой"?
   - Хах! Ну куда ты денешься от всеслышащего языковеда! Я так и знала, что ты зацепишься за это словечко! Антропоиды не могут произнести слово "атмереро", у них коряво устроены глотки. Ну что ж, "душенька" на современном ори* в его исполнении звучит, по меньшей мере, забавно.
   ___________________________________
   * ..."на современном ори" - более поздний язык жителей Оритана имел тенденцию к упрощению. Так, например, сложные слова древнего языка "коэразиоре" (сердце), "атмереро" (душа), "моэнарториито" (смерть) упростились до - соответственно - "коорэ", "атме", "моэна", приняв при этом несколько уменьшительный смысловой оттенок.
  
   - Скоро вопрос коммуникации решится, - важно заявила Танрэй.
   Ал почувствовал себя неуютно из-за самонадеянности жены и глупой ситуации, которой, конечно же, не преминет сейчас воспользоваться эта красивая язва. Но та лишь окинула их своим неповторимым взором и повела плечом:
   - "Коммуникации"? Ну-ну... Видимо, придется за тобой присмотреть, дорогая. Если ты произнесешь это слово в присутствии антропоидов, они начисто лишатся дара речи, и тогда вся твоя работа насмарку.
   Ее вниманием снова завладел Сетен, перегнувшийся через нижний борт корабля:
   - Да, господа ученые, вы расстарались! Господин Солондан, всю лабораторию вывезли или осталось чего? Я все переживал, что вы забудете в Эйсетти семена подсолнечника - даже ночами не спал, тримагестр! А не забыли! Три мешка! Молодцы!
   Старый брюзга только отмахнулся. Вместе с созидателем Кронрэем они остались дожидаться возвращения машин, а студенты и подчиненные окружали их небольшой стайкой, похожие на растерянных птенцов. Всем было жарко, все устали от долгого плавания.
   - Латука насажаем целую поляну! - всё восторгался Сетен, спускаясь на пристань. - Заживем, зима меня покарай!
   Убедившись, что супруг наконец-то освободился, Ормона поджала губы и залезла в одну из машин - ту, которую грузили Ал, Танрэй и дикарь Ишвар. На секунду Алу показалось, что она решила вздремнуть, пока позади них из ящика не поднялся полуробот - гигант-диппендеоре. Танрэй вздрогнула и невольно попятилась с его дороги.
   Не обратив на нее внимания, "кадавр" смешно раскорячился в поклоне перед Алом, возвышаясь над машиной, а затем в три приема перекидал в грузовик оставшуюся ношу. Сетен помахал ему рукой, и, что-то глухо пророкотав в ответ, диппендеоре погромыхал ему навстречу.
   - Абсмрхын крранчххи пакхреч рыррчкхан гу! - рявкнули возле Ала и Танрэй.
   Это был еще один дикарь-кхаркхи. Глаза у жены от испуга размером стали как у глубоководного кальмара.
   - Ты, сестренка, привыкай и не пугайся, - снисходительно посоветовал Сетен, уже собираясь вскочить в машину к жене. - Того красавца зовут Ишвар, он у Ормоны на подхвате, а этого - Мэхах. Сдается мне, Мэхах приветствует тебя, - экономист похлопал ближайшего дикаря по щеке: - Абсмархын, абсмархын.
   - Ну и язык... - пробормотал Ал, наблюдая, как невесть откуда взявшийся Нат втирается между хозяйкой и дикарями и ненавязчиво отодвигает их от нее.
   - Тебе, Ал, как минимум теперь придется оставить свои аристократические замашки, - прорычал водимый Ормоной полуробот, складывая мощные руки на груди и нависая над ними.
   За разгрузившимся диппендеоре шел Паском. Он всмотрелся в одного из дикарей - кажется, в Ишвара, но Ал еще не различал этих коротконогих антропоидов, - и внезапно сообщил:
   - Господа ори и все присутствующие! Хочу вновь представить вам Атембизе, ученика Ала, исчезнувшего с Оритана пятьсот лет назад!
   Все замерли, даже Тессетен завис, стоя одной ногой на ступеньке машины. Паском указывал на того, который постоянно сопровождал Ормону.
   - Ишвар - это новое воплощение "куарт" северянина Эт-Эмбизэ, более известного на Оритане как Атембизе. Кронрэй, вам, думаю, будет небезынтересно пообщаться с бывшим коллегой - архитектором Коорэалатаны!
   Чувствуя на себе необъяснимое внимание, Ишвар смущенно улыбнулся.
   Тессетен развернулся на подножке машины и спрыгнул обратно на землю:
   - Атембизе погиб в том катаклизме, так ведь?
   - Да, мальчик мой. Пытаясь спасти тебя.
   - Ала, - машинально открестился Сетен, а потом, опомнившись, кивнул в ответ на тонкую улыбку кулаптра. - Вот где он скрывался все это время... Ему не повезло больше, чем всем нам... Но за что? Приветствую тебя, Атембизе. Рад видеть тебя через столько воплощений!
   - Сетен! - пророкотал "кадавр" Ормоны, подбочениваясь. - Долго будешь болтать?
   Экономист взобрался в кабину к неподвижной жене и, усевшись рядом в кресле, замер с прикрытыми глазами. Через пару минут из ящика поднялся второй диппендеоре.
   - Ал, Атембизе - это правда Ишвар? - удивленно спросила мужа Танрэй.
   Тот беззаботно передернул плечами и так же, шепотом, ответил:
   - Откуда мне знать, солнышко? Я же не Помнящий! Да и какая теперь разница - он ведь тоже ничего не помнит... Он дикарь... Но коли уж Паском так уверен...
   Тем временем полуроботы, присоединившиеся к Ормоне и Тессетену, шустро разгрузили судно. Их уже невозможно было отличить одного от другого.
   - Может быть, пешком пойдем? - спросил Ала кулаптр.
   - Я тоже хотел это предложить.
   Ворчливый тримагестр Солондан возроптал, кляня солнце и сумасшедших соотечественников. Ему отчаянно не хотелось ковылять на своих двоих, пусть даже налегке. А Танрэй - та вообще не пожелала отдать кому-то свой чемоданчик, набитый записями и книгами. Когда к ней подошел чей-то диппендеоре и протянул свою лапищу, жена Ала, такая маленькая по сравнению с этим полуискусственным чудовищем, прижала к себе свою ношу и помотала головой. "Кадавр" хохотнул, поднял ее, как пушинку, вместе с чемоданом и, перекинув через плечо, загрохотал по дороге, преследуемый Натом.
   - Ормона! Прекрати! - вопила Танрэй, смешно болтая ногами в воздухе. - Поставь меня на поверхность планеты!
   Но вместо этого другой полуробот ухватил Ала и последовал за первым, едва не обстучав гениальной головой астрофизика все попутные деревья. Нат раззадорился и прыгал от одного "кадавра" к другому, покусывая их за пятки, а за ними потянулась вереница грузовиков, отряда диппендеоре и оставшихся пешими людей...
  
* * *
  
   Ал проснулся с улыбкой и долго лежал, вспоминая навеянные подробным ярким сном события двухлетней давности.
   Он не верил в искусственный язык Танрэй, однако тот неожиданно заработал, придясь по душе и ори-переселенцам, и кхаркхи. В нем не было красоты аллийских созвучий, не было той неповторимой напевности, которой так гордятся ори и аринорцы, но адаптолингва оказалась наречием гибким и доступным, постоянно развиваясь. Танрэй сама как будто все время постигала собственное детище, обнаруживая в нем все новые и новые законы, а детище зажило своей собственной жизнью. Она даже писала на адаптолингве песни и сама же их напевала, смеша отсутствием слуха даже Ишвара, который оставил в покое Ормону и стал ходить хвостиком то за ней, то за Алом, то за Сетеном.
   - Не пой! - простонал однажды Ал. - Ты не умеешь!
   - Но я же не запрещаю тебе выращивать брюкву, - парировала жена, - хотя ты тоже не умеешь.
   А не так давно Паском сообщил ученику, что через год-полтора намерен вернуться на Оритан за новой партией переселенцев. Кулаптр сказал, что руководить жизнью города придется Алу и Ормоне, поскольку Тессетен полетит с ним. Это значило, что поездка обещает быть опасной. Паском отчего-то берег Ала, но не церемонился с Тессетеном - так было всегда. Вот и теперь он пригласил с собой не ученика, а того, кем вечно затыкал все бреши. Алу было немного обидно, однако перспектива "побыть за старшего" оказалась соблазнительной.
   Тут он заметил, что Танрэй рядом, в постели, нет, и оттого проснулся окончательно. Кроме него, в спальне не было ни души, а из-под кровати высовывалась длинная раскрытая коробка, в которой Ал так небрежно привез сюда отцовский меч-подделку.
   Ал зажег ночник - коробка была пуста.
   - Танрэй!
   Пусть все уверяют, будто в черте города безопасно, но Ал не раз видел по вечерам бегающих по улицам шакалов, трусливо удиравших при виде Ната - а уж седой бродяга обожал гонять незваных четвероногих гостей всех видов и размеров.
   Ал набросил рубашку, натянул легкие штаны из хлопка и босиком выскочил во двор. Озлобленные москиты накинулись на него звенящей стаей.
   Из-за постройки доносился смех жены. Стараясь не шуметь, он разогнал кровососущих тварей, прокрался по террасе и, выглянув из-за штакетника, увидел на скамейке у пруда Танрэй. Лягушки и сверчки здесь заливались громче, луна отражалась в черной воде. Жена сидела, поджав одну ногу и положив щеку на коленку, а у коленки другой вертела за рукоятку воткнутый в песок меч. Хуже всего, что рядом с ней кто-то был, и разглядеть его с этого ракурса Алу не удавалось. Но с кем-то ведь она разговаривала! Он прислушался.
   - Удивительно, - смеялась она, - мне помогла тогда Ормона. Я не знаю, почему она меня ненавидит, но тогда она мне очень помогла. Входила к нам на занятия и слушала, а потом, когда урок заканчивался и люди уходили, поднимала меня на смех, показывая, в каких случаях можно поломать язык и где вообще ничего нельзя понять из-за нагромождения условий. Я исправляла - она всегда попадала в точку, это были самые слабые места в структуре. И в конце концов она просто перестала приходить... Знаешь, так странно - чувствовать, что ты что-то делаешь не зря... Я в детстве стеснялась, если меня хвалили. Мне всегда казалось, что это незаслуженно... И сейчас иногда...
   Ал не выдержал. Ему захотелось узнать, с кем же все-таки любезничает жена посреди ночи. Он мог бы подумать, что это Тессетен, поскольку они с Танрэй часто встречались поболтать о том, о сем, но это всегда было в присутствии Ала или хотя бы с его ведома, да и к тому же вместо моложавого тенора Сетена жене отвечала тишина.
   - Танрэй!
   - Я сейчас! - сказала она кому-то, вскочила и побежала к террасе. - Ал! Наконец-то я вас познакомлю! Он почему-то не хотел делать это нарочно, но...
   Танрэй даже выпустила его руку и замерла от огорчения. Пока она тащила мужа к пруду, скамейка опустела.
   - Ты о ком? - стараясь не выказывать подозрения, спросил Ал.
   - Это Немой, - вздохнула она. - Я так называю его. Он из старожилов города, кажется...
   - Немой? Не слышал о таком...
   - Он иногда приходил, я разрешала ему полежать в траве у пруда, когда рисовала, потом мы начали общаться... Я начала. Он немой, правда немой. Но все слышит и иногда отвечает - жестами...
   - А меч тебе зачем? - он отобрал оружие.
   - Иногда Немой показывает мне приемы обороны с мечом. Ал! Ну перестань, я познакомлю вас в другой раз. Может, он просто опасается, что ты неправильно все поймешь, но на самом деле...
   Правильно опасается! Ал кашлянул. Тут к ним лениво, вразвалочку, вышел Нат и зевнул, вопросительно поглядев сначала на хозяина, потом на хозяйку - чего не спите?
   - Дрыхнешь? Ты бы лучше хозяйку свою охранял!
   Волк с удивлением дернул ухом: а я что делаю?
   Гм... Немой... Надо разузнать у жителей про этого немого Немого. Что за таинственные вещи происходят на земле муссонов и вечного лета?..
  
  
Глава двенадцатая, описывающая полтора года из жизни Фирэ
  
   - Своим "куарт", прожившим на этой земле сотни и сотни воплощений, я клянусь защищать Оритан, пока тот, кому дана эта клятва, не вернет ее мне и не освободит меня...
   Юный кулаптр был проверен войною сразу же по прибытии их части на Полуостров Крушения. Все здесь было разрушено, на открытых участках нередко встречались остовы сбитых орэмашин, горящая наземная техника, руины каких-то, уже неузнаваемых, построек.
   Аллийская легенда гласила, что на этом полуострове разбилась последняя партия эмигрантов с Алы. Здесь почти не селились, разве что последние лет пятьсот, когда людей стало с избытком и появилась необходимость обживать новые территории и расширять производство. Местные ори не отличались хорошим здоровьем и рано умирали от неизлечимых болезней, годами подтачивавших организм.
   Это было дурное место, дурное по представлениям многих - спросить хоть простака-земледельца, хоть ученого-геолога. В коре полуострова миллионами лет копились токсичные вещества, а после катаклизма они получили выход на поверхность и стали отравлять все живое. В горной части полуострова находили залежи радиоактивного сырья, которое тоже приспособились добывать в последние столетия. Разумеется, не с человеколюбивыми намерениями.
   Едва часть, к которой приписали Фирэ, высадилась в западной локации Полуострова, поднялась тревога и взвыли сирены, оповещающие о налете северян.
   В воздух поднялось множество орэмашин с красными полосами по борту, а на земле в действие привели стационарные орудия.
   - Третий за сегодня! - крикнул какой-то офицер кулаптру Диусоэро.
   Новобранцев загнали в глубокую траншею, вырытую в мерзлой глине и заполненную водой вперемешку с мелким крошевом льда. Со всех сторон что-то орали, в воздухе стоял визг, рвались снаряды и выли моторы орэмашин, отчего Фирэ был совершенно сбит с толку и только выискивал взглядом Диусоэро, чтобы не пропустить его приказов.
   - Где кулаптры? - заорали откуда-то со стороны лагеря. - Кулаптров сюда!
   - Не отставай! - бросил юноше Диусоэро и кинулся на зов.
   Фирэ подумал, что кто-то ранен, схватил их с начальником инструменты и, высоко задирая увязающие в жидкой грязи ноги, побежал следом. Кости промерзли уже настолько, что протяжно ныли, а суставы крутило острой болью, точно у старика.
   Их завели в круглый замаскированный шатер с колченогим столом посередине и несколькими стульями. Стол был завален бумагами, и над ним столпились офицеры.
   - На пятнадцатом участке начинают дестабилизацию, - увидев целителей, вымолвил нестарый, но седой и морщинистый офицер - командир их части. - Нам велено присоединить силы. Он готов? - мужчина метнул короткий взгляд в сторону Фирэ.
   - Готов, господин Сьетторо, - ответил за юношу Диусоэро. - Мы готовы. Садитесь Фирэ, вот на тот стул. Садитесь и делайте то же самое, что буду делать я. Не думайте о постороннем - об этом позаботятся другие. И еще, - шепнул он усевшемуся Фирэ, - внимательно следите за действиями целителей северян!
   Сосредоточиться, сидя с закоченевшими и мокрыми выше колен ногами, было почти невозможно, однако Фирэ сумел последовать за старшим кулаптром в те места, которые Паском называл Междумирьем. Здесь стоило быть осторожными - в детстве Фирэ едва не застрял здесь, очутившись в полном мраке и не зная, как выбраться. Сколь бы Помнящим ты ни был, во вселенной бесконечного постижения всегда существует опасность столкнуться с коварным неведомым.
   Они с Диусоэро выскочили далеко за пределы физического мироздания. Здесь иначе вело себя время, а пространство стало понятием условным и даже неуместным. Изменять что-то во времени кулаптры не могли, "заказать" себе нужный временной отрезов - тоже. Зато отсюда получалась дестабилизация материальных тел, обитающих в их родном мире.
   Объект внезапно утрачивал связь с объективной реальностью. Сознание его путалось, и враг выходил из строя из-за "хронопатологического шока", как это называлось на сленге военных кулаптров.
   Весь мир в этом подпространстве выступал в виде взаимодействующих молекул, которые испускали - или не испускали - инфракрасное излучение. И это был всего лишь один из бесконечного множества способов восприятия вселенной.
   Фирэ и Диусоэро здесь тоже стали всего лишь набором молекул, способных разъединяться и соединяться в прежнем порядке, но самое главное - разъединять и собирать в ином порядке сущности противника, напавшего на лагерь.
   Но недаром перед погружением сюда старший кулаптр предупредил о враждебных целителях: не одни ори знали древние секреты боевых практик. Главной целью южан, чьи "дестабилизаторы" оставались на земле, было вычисление орэмашины с чужим целителем.
   Фирэ на мгновение раньше начальника почувствовал, что их нашли. Он подал знак, и Диусоэро приказал отходить в безопасную зону. Юноша едва вырвался из "колпака", в который его успели заключить кулаптры аринорцев, и с трудом восстановил помутившееся было сознание. Только хроношока ему и не хватало в первом же бою! Но на орэмашинах сидели не новички. Преследователи успели поставить на них с Диусоэро маячки, и теперь все молекулы, из которых состояли кулаптры-ори просто вопили врагам: "Мы здесь, мы здесь!" Еще немного - и обнаружат их физическое местонахождение.
   "За мной, Фирэ!" - потребовал Диусоэро, ощутив, что молодой напарник зачем-то остановился в одном из подпространств, которые в бегстве мелькали подобно бешеному калейдоскопу.
   Бывалый кулаптр спешил выйти в тело и покинуть шатер до того, как его сметут прямым попаданием ракеты.
   Фирэ знал другой способ - в незапамятные времена юношу познакомил с ним Учитель и отец, Ал, обожавший внезапные решения и непредсказуемые тактические ходы.
   "Явись!" - нацелившись на преследователей - тех было тоже двое - потребовал он.
   Это был Призыв, сопротивляться которому могли немногие, даже находясь в физической оболочке, а уж вне ее - тем паче. За те мгновения, пока они бились у него в коконе, Фирэ по связующим нитям успел отследить, какая из орэмашин переносит их физические тела, и мгновенно транслировал сведения начальнику.
   Диусоэро вернулся в привычный мир и тут же передал командиру Сьетторо известия от напарника. Три орудийных залпа разнесли летательный аппарат в клочья, и только после этого Фирэ смог освободиться от взаимного плена: "куарт" северян, чьи тела погибли в огне, отправились к Мировому Древу.
   На очнувшегося смотрели все, кто был в шатре, потом, уже после отмены тревоги, его повели в штаб, долго задавали различные вопросы, рылись в документах, в каких-то справках. Много позже, когда Фирэ и его начальник сдружились, Диусоэро признался, что больше всего переживал, не отберут ли у него такого перспективного помощника. Но юность Фирэ спасла их обоих: его сочли еще слишком неопытным для более горячих точек фронта и оставили на прежнем участке. Но и здесь убивать ему приходилось чаще, чем лечить.
   - А вас, господин Диусоэро, никогда не смущало то, как выглядят оттуда наши враги и наши соратники? - спросил однажды юноша.
   Усталый, страдающий от вынужденной хронической бессонницы, старший кулаптр поднял на него мутноватый взгляд. Распухшие веки давили на воспаленные до красноты глазные яблоки.
   - О чем ты?
   - Я вижу среди аринорцев немало хороших, светлых людей и вижу среди наших немало гнили... Мне все труднее убеждать себя, когда приходится уничтожать северян...
   - Не ляпни этого при военных! - предупредил Диусоэро и для острастки потряс пальцем перед его носом. - Я тоже все вижу, но ты запомни: у этих светлых ребят-северян есть приказ, и далеко не все они видят, как ты, и сомневаются тоже далеко не все - с их-то диктатором! Да, они такие же люди, как и мы, разве кто-то утверждал иное? Но уже много сотен лет эти люди холят и лелеют свою ненависть по отношению к нам. Отчего-то решив, что они избраннее остальных, аринорцы не оставили нам выбора, кроме как воевать...
   У Диусоэро была странность, к которой Фирэ привык не сразу. Задерганный своей страшной работой, старший кулаптр был очень подозрителен ко всем без исключения. Иногда он нарочно доверял двум-трем людям якобы секретную информацию, а потом следил, не узнают ли об этом непосвященные. И если сведения просачивались дальше, он прекращал всякое общение со всеми тремя, без разбора. По счастью, Фирэ эта участь миновала: начальник очень дорожил им как специалистом и старался погашать вспышки подозрительности в зародыше. В ответ Фирэ доверял ему самые сокровенные мысли.
   - Однажды я хотел отыскать своего Учителя и поговорить с ним о своих сомнениях, - признался юноша. - Еще до его отъезда с Оритана...
   - Ала?
   - Да, его...
   - Так в чем трудность?
   - Я не нашел Ала.
   Они помолчали, доедая скудный паек. Диусоэро отер рот и подбородок, стряхивая крошки:
   - Ала нетрудно было найти, он был очень известен в Эйсетти.
   - Это не так... Тот, на кого показал мне Дрэян, не был моим Учителем. Это долговязый ори с густыми черными волосами, несколько похожий с братом...
   - Ну да, он самый.
   - Это не Ал. Сами подумайте, кулаптр: мне ли не знать Ала из Эйсетти?
   Диусоэро усмехнулся и покивал.
   - Я спрашивал советника Паскома - его Учителя. Мне все время мерещилось, что настоящий Ал где-то поблизости от того, кого называли этим именем... Но он исчезал...
   - А что тебе сказал Паском?
   - Паском? - Фирэ хмыкнул. - Он спросил у меня совета, потому что сам уже был сбит с толку и не хотел запутать еще и меня. Сказал, что не знает точно, где мой Учитель - настоящий Ал... А мне очень нужно встретиться с ним наконец...
   - Да, этот момент всегда наступает у ори - рано или поздно они начинают разыскивать своего Учителя, свой меч, свою попутчицу...
   - Поскольку мой Учитель всегда был моим отцом, который передает по наследству меч, то думаю, что найдя Ала, я найду и свой меч...
   - Значит, нынешний Ал - это все-таки не Ал? - задумчиво пробормотал Диусоэро. - Тогда кто же он, нынешний?
   - Этого я не понял. Он какой-то... пустой... Его будто кто-то водит, как полуробота. Он очень силен - но именно той смертной мощью, какой наделены диппендеоре. Признаться, господин Диусоэро, мне было страшно рассматривать его даже издалека...
   - А что же его жена?
   - Ее я не видел. Но Танрэй тоже была поблизости, просто в тот раз мы не встретились. Дрэян предупредил, что она мало что помнит, и Паском сказал то же самое, а значит, говорить нам с ней было бы не о чем...
   Так пролетело еще полгода, и однажды Фирэ получил из дома прискорбное известие о смерти деда, господина Корэя. Из уважения к старинному роду юноше подписали увольнительную на три дня, и с тяжелым сердцем улетел он в Эйсетти.
  
* * *
  
   - Я не успел с ним попрощаться, - посетовал Фирэ, обнимая встретившую его маму.
   - Он очень часто думал о тебе в последнее время, мальчик, - сказала она, промокая слезы платком. - И все же это случилось так неожиданно...
   За прошедшие полтора года Эйсетти потускнел еще сильнее. Город будто бы угасал в смертельном недуге, и Фирэ подумал, что теперь самая прекрасная столица мира ничем не отличается от тех истерзанных "населенных пунктов", которые приходилось патрулировать их части по линии фронта. Такая же участь постигла и воздушный, многоступенчатый Рэйодэн - Небесный Град, уже многократно обстрелянный аринорцами...
   - Это правда, что теперь и наши прорвались к Ариноре?
   Отец хотел получить новости из первых рук.
   Мать дико взглянула на него и ушла в комнату для прощания, сжав челюсти почти до хруста. Фирэ нашел в себе силы лишь кивнуть. Он едва удержался от неуместного здесь вопроса - чувствует ли отец хоть что-то или ему все равно?
   Дед лежал в прозрачной сфере, где потом свершится кремация тела. Конечно, это был уже не дед: оболочка, к которой так привык в этой жизни Фирэ, оказалась удручающе пустой. Господин Корэй не пожелал даже остаться поблизости до приезда любимого внука. Наверное, он смертельно устал от нынешнего воплощения и при первой же возможности отправился к Древу, чтобы прийти в равновесие после всего пережитого. Много всякого насмотрелся он среди продажных коллег в Объединенном Ведомстве...
   Фирэ отер слезы. Когда рушится весь мир, странно плакать о конце одной жизни. Когда ты был свидетелем - и виновником! - стольких человеческих смертей, не черствеет ли сердце во имя спасения уязвимого разума?
   Но Фирэ вспоминал детство, вспоминал игры и беседы с дедушкой, и боль, сдавливая горло, выползала из глаз невыносимо жгучими слезами, душила и замораживала кровь, отчего ноги подгибались, словно ватные. Юноша и хотел бы с легкой душой произнести традиционную формулу прощания, но не мог, понимая, что ничего уже не будет так же, как прежде. На Оритане почти не осталось Помнящих, которые могли бы указать место нового рождения Корэя, а Фирэ почему-то заранее знал, что ему самому угадать это не под силу. Да и, в конце концов, дед может сгинуть так же, как сгинул "куарт" Атембизе - ученика Ала и друга Коорэ-Фирэ.
   - Он слышит нас? - шепнула мать.
   Юноша удрученно покачал головой, и она протяжно всхлипнула. Вошел отец, обнял Фирэ за плечи, проговорил:
   - Он хотел, чтобы я отдал тебе меч...
   Только сейчас в его голосе послышалось что-то, напоминающее печаль. Юноша отвернулся.
   - Возьми его с собой.
   - Я не могу. Это не моя вещь.
   Господин Кронодан бросил хмурый взгляд на вздрогнувшую жену, но ничего в связи с этим не сказал.
   - Передашь своему братцу, - коротко отрезал он, поразмышляв, и ушел к себе.
   Два дня к ним шли и шли сослуживцы деда и соседи. Фирэ смотрел и дивился, ведь еще полтора года назад люди не были так понятны ему, как теперь. Никто уже не мог скрыть истинного себя в глазах молодого кулаптра, и подлость, жадность, лицемерие сильнее всего выдавали себя под благопристойными масками.
   "Это я стал хуже настолько, что теперь вижу все, как на ладони, или же просто пелена спала с глаз?" - гадал юноша, разглядывая посетителей. Ему хотелось в одиночестве посидеть рядом с капсулой, но за эти дни не выдалось и часа, когда в доме не было бы посторонних.
   А с заходом солнца стеклянная сфера вспыхнула. Внутри нее разлилось голубовато-серебристое пламя, испепеляющее все в считанные секунды, и когда огонь погас, в капсуле не осталось ни песчинки.
   Потомки аллийцев издревле считали, что если уж ты уходишь, то негоже оставлять после себя любой сор, чем бы тот ни являлся. Это полудикие племена антропоидов хоронят своих сородичей в земле, а ори и аринорцы поступали так только с домашними животными. Плоть от плоти этой планеты должна была снова воссоединиться с нею. Потомки людей, прилетевших с Алы, не пожелали отмечаться в Убежище органическими останками собственных тел: "Пусть нас судят по нашим деяниям, а не по костям", - говорили в древности, воздвигая великие сооружения на приютившей их земле. На двух континентах - оплоте цивилизации - не существовало кладбищ. О "куарт" Взошедших напоминали громадные статуи и церемония почитания их во время праздника Теснауто - исключением были только Ал и Танрэй, которым не довелось Взойти, но которые остались живой легендой в памяти ори. Остальное сгорало в священном пламени белой Волчьей звезды. Рождаясь вновь, древний дух, атмереро, мог влиять на молекулярные цепочки формирующегося физического тела и тысячелетиями приходить на землю в одном и том же облике. И только после Раскола многие "куарт" стали ущербными и лишились этой способности...
   Посидев на ассендо под звездным небом - из-за постоянных землетрясений родители давно уже не поднимались наверх и не составили ему компанию в этот раз, - Фирэ подумал, что напоследок надо навестить Саэти. Не лучший повод, но очень хотелось ее увидеть после полутора лет разлуки, горечь которой ненадолго прогоняли только их письма друг другу.
  
* * *
  
   Он думал идти к интернату, а Саэти ждала его на старых качелях в парке, через который он всегда бегал к ней в прошлом.
   - Я не решилась прийти, - сказала она, обнимая Фирэ за шею и щекоча дыханием ухо. - Сочувствую тебе. Он был хорошим человеком, и он вернется...
   - Может быть, именно поэтому как раз наоборот - не захочет? - с горечью бросил юноша: с кем еще ему было делиться своими опасениями?
   Саэти стала уже совсем взрослой. Расставание с попутчиком прогнало остатки ее детства навсегда, и сквозь прежнюю улыбку сквозила новая печаль зрелой женщины, знавшей муки утрат и лишений. Саэти так напомнила ему мать, когда та втайне от отца показывала меч деда, что гнев опять опутал сердце Фирэ, призывая отомстить кому-то неведомому и во всем виновному.
   - Когда тебе надо будет назад?
   - Завтра, - ответил Фирэ. - Утром я должен вылететь назад...
   Саэти вдруг снова прижалась к нему, беззащитно сцепив руки перед грудью и пряча лицо в складках его плаща.
   - Давай уедем, Коорэ! Папа говорит, что вот-вот сюда прилетят наши с Рэйсатру, чтобы забрать желающих эмигрировать... Ты мог бы пока не...
   - Подожди, подожди! Саэти, подожди! - взмолился он. - Я не могу. Я дал клятву, и это очень серьезно.
   Девушка безвольно обмякла в его руках:
   - Зачем? - прошептала она. - Зачем ты связал свою атмереро столькими страшными клятвами? Что тебе Оритан и Аринора? Два куска льда, из-за которых схватилась горстка сумасшедших... Если бы ты еще хотя бы клялся на наследном мече, призвал бы его в свидетели... А так ты калечишь свою атмереро, Коорэ!
   - Ты же знаешь, что его у меня нет...
   - Они не имели права требовать с тебя слово доблести без свидетельства аллийского меча! Не имели!
   - Мне скоро будет восемнадцать, всего через несколько месяцев - это время выбора Пути, и я попрошу, чтобы Диусоэро вернул мне мою клятву - тогда мы с тобой уедем к брату.
   Скрип карусели заставил их вздрогнуть. Фирэ оглянулся, Саэти тоже вгляделась в темноту.
   Два золотистых огонька светили из ближних кустов, а небольшая, похожая на чашу колыбелька аттракциона тяжело покачивалась на заржавевших креплениях.
   - Кто здесь? - крикнул Фирэ.
   Огоньки потухли. Темный силуэт крупного хищника мелькнул поперек аллеи. Хрустя валежником, зверь скрылся в ночи.
   - Кажется, это волк Ала, - сказал юноша. - В день нашего с тобой знакомства он бегал за нами с Дрэяном... Я хорошо это помню...
   - Но ведь все они уехали, а этот волк - черный! - возразила Саэти.
   - Ночью все волки черны, - усмехнулся он, хотя ему было неприятно, что какой-то бродячий зверь все время кружил возле Саэти, пока та была в парке одна. - Идем, провожу тебя домой.
   Фирэ не удержался и поцеловал ее в губы. Саэти ответила с отчаянной страстью, бормоча что-то о страшной клятве и отъезде с Оритана. Она, кажется, уже сама не понимала с перепугу, что несет, а он уже забыл, когда в последний раз видел в той мясорубке столь же чистый "куарт".
   Они взялись за руки, потом обнялись и пошли к старому котловану, провожаемые парой внимательных золотистых глаз черной волчицы. Зверь бежал за ними до самого интерната, где жила Саэти.
  
  
Глава тринадцатая, доказывающая, что противоположности иногда сходятся
  
   - Пусть о вас думают только хорошее, - провожая посетителей, устало кивнула Ормона. - Если им это удастся, первыми, кто об этом узнает, будете вы...
   Мужчины слегка поклонились и вышли из комнаты.
   Она поморщилась. Дурнота не проходила, как всегда в таких случаях...
   Удастся... Хорошо, если им удастся просто унести ноги с Оритана, особенно мужу - с его-то аринорской физиономией, учитывая, что там сейчас творится. Ормона была категорически против этой поездки Паскома и Тессетена: она терпеть не могла, когда кто-то из близких дразнил судьбу. Тем более Сетен, на роду у которого была написана насильственная гибель. Чего только ни приходилось ей делать, чтобы несчастья обходили его стороной - никто не узнает, а сам он - тем более. Но когда они так далеко, ее везучести на них просто не хватает, не хватает!
   Она тяжело села в кресло. Болело все, что только могло болеть. Этого тоже никто не узнает.
   После отъезда лидеров Кула-Ори, к Ормоне и Алу бросились все. Так было и раньше, но теперь ей приходится прикрывать еще и Ала: ей не хотелось, чтобы кто-то догадался, что он полный профан в деле управления. Вряд ли Сетен с кулаптром смогут выпросить для кула-орийских нужд еще хоть какую-нибудь технику, а прежняя ветшала и устаревала с каждым годом... Будь оно все проклято!
   "Это нормально! - беззаботно говорил Ал. - Мы с тобой - свежие уши для них, вот они и ноют. Если надоедят - отправляй их ко мне!"
   - Балабол! - вспомнив его слова, проворчала Ормона и тяжело сглотнула, надеясь, что нутро наконец успокоится.
   Она всё сделала бы для своего города - всё, будь у нее такая возможность. Разве она, целыми днями мотаясь среди рабочих в течение стольких лет, не знала, где и чего не хватает для нормальной жизни людей? Она - не белоручки-эмигранты, во главе с Алом прикатившие на все готовое! Вот уж десять витков планеты вокруг солнца, как появился первый дом будущего Кула-Ори, и все последующие росли на глазах Ормоны и Сетена, которые знают здесь каждый камень, как родной.
   Ормона нахмурилась. Выход был. Очень рискованный. Очень сомнительный. Но он был. О нем она пока не говорила даже мужу, но теперь, наверное, пришло время сказать и начать действовать в своих интересах.
   К северу отсюда, за мощным щитом снежных гор, на равнинной части Рэйсатру строили свое пристанище для переселенцев северяне-аринорцы. Ормона знала об этом совершенно точно, потому что сама собирала информацию. Во время прошлого отъезда Сетена - три года назад, когда он отправился за Паскомом, Алом и Танрэй - она, невзирая на такую же, как сейчас, дурноту, вынудила оставшегося в городе орэ-мастера Зейтори совершить полет в те края. Отчего-то северные земли привлекли ее своей неизвестностью и удобным расположением.
   Все ори и аринорцы напуганы катаклизмом, повлекшим за собой Сдвиг и Раскол. Все боятся его повторения и невольно ищут надежные территории, где даже в результате страшных наводнений или землетрясений планетарного масштаба цивилизация выстоит в неприкосновенности. Пусть даже там будет не так тепло и удобно, как близ экватора, на краю материка. Такой территорией была Тепманора - Край Деревьев с Белыми Стволами - отгороженная с юга и востока горными системами, покрытая хвойно-лиственными лесами, суровая, с отвратительным климатом. По ее равнинам бродили гигантские волосатые слоны, похожие на здешних (если здешних поставить одного на другого) и покрытые густой рыжеватой шерстью с головы до пят. Ормона слышала, что приручить тех чудовищ было очень трудно, зато аборигены исхитрились их ловить и использовать в качестве пищи. Наверное, они очень удивились бы, услыхав, что кула-орийцы заставляют их лысых собратьев помогать в работе, и слоны прилежно ворочают гибкой пятой конечностью огромные бревна и камни.
   И вот там аринорцы начали строить свою базу. Ормона и Зейтори издалека наблюдали за деятельностью строительных механизмов и поняли, что северяне размахнулись не на шутку. Судя по всему, их Ведомство не было столь ограниченным и прижимистым, сколь Ведомство в Эйсетти, и средства на строительство большого завода своим переселенцам выделило.
   Кроме всего прочего, по заверениям геологов, эти места были богаты полезными ископаемыми, и если знающие в них толк северяне развернутся тут в полную силу, через несколько лет они получат такое стратегическое преимущество над политическим противником, что у ори не останется никаких шансов выжить.
   Не так давно Сетен делился с ней и Паскомом своими думами.
   - Нам надо быть готовыми к тому, что некоторое время уровень жизни в Кула-Ори будет очень быстро и сильно снижаться, - сказал он тогда. - Во всяком случае, до тех пор, пока мы не научимся воспроизводить все необходимое прямо здесь. Чтобы построить завод и добывать все необходимое из-под земли, нужно много техники, чтобы произвести технику, нужен завод и все необходимое из-под земли... Мы внутри замкнутого круга.
   - Что ж, в таком случае наша задача - не впасть в дикость, - ответил Паском и взглянул на Ормону. - А что думаешь ты, прекрасная ори?
   Он будто читал ее мысли о заводе Тепманоры, но Ормона решила пока не озвучивать то, что еще не оформилось в законченную идею.
   - Не знаю, господин Паском, - ответила она. - Вижу только, что вашу затею с "куламоэно" мы победоносно провалили. Теперь на очереди затея с попыткой сохранить нашу цивилизацию от распада...
   - Да... да... именно так... - растягивая слова, почти нараспев вымолвил задумчивый кулаптр.
   И вот теперь нелегкая понесла мужа и Паскома на Оритан за новыми переселенцами, а она сидит и думает, не пренебречь ли своим отвратительным самочувствием и не сунуться ли в Тепманору, расшевелив Зейтори и свалив все дела на Ала. Потом может оказаться поздно, и осуществить всё так, как задумала она, не выйдет. А другие методы, увы, не сработают...
   Ормона поднялась и, выходя, в дверях нос к носу столкнулась с Танрэй.
   - Да будет "куарт" твой един, Ормона!
   - Пусть не иссякнет солнце в твоем сердце, - выжидательно отозвалась та, отступив на пару шагов и разглядывая странно одетую жену Ала.
   Обычно Танрэй носила платья или юбки, они, даже самые простенькие, смотрелись на ней отменно, однако к Ормоне она пришла в штанах и рубашке мужского кроя.
   - Научи меня, пожалуйста, верховой езде...
   Ориона почувствовала, что нижняя челюсть слабеет, а глаза сами собой округляются, а потому только и нашлась, что спросить:
   - А тебе-то зачем?
   - Это удобно, - пожала плечами Танрэй. - Хочу уметь...
   Усмехнувшись про себя, Ормона не стала забивать голову домыслами и пошла к машине.
   - Ты разве не верхом?
   - Нет, - отрезала та, распахивая перед женой Ала дверцу, но стараясь не смотреть в ее сторону.
   - Я думала, ты не слезаешь с гайны.
   Ормона поморщилась. Танрэй села рядом с нею, безответно попыталась заговорить - и смолкла, видя, что спутнице не до нее.
   Когда они приехали к их с Тессетеном новому дому, жеребчик на коновязи радостно заржал при виде хозяйки.
   - Прошу, - натянуто улыбнувшись, проронила Ормона, указывая на гайну.
   Животное радостно затрясло пышной гривой, но вдруг всхрапнуло и запрыгало на стройных ногах, почуяв приближение волка.
   Тяжело дыша от жары и бега, Нат подошел к Танрэй и с любопытством поглядел на выписывающего кренделя жеребца.
   - Правило первое, - тусклым голосом продиктовала Ормона. - Если не хочешь свернуть себе шею - держи подальше своего пса. Гайны боятся волков.
   Танрэй приказала Натаути скрыться с глаз пугливого копытного.
   - Правило второе. Можешь ему не следовать, но на твоем месте я сначала уменьшила бы задницу, - хозяйским жестом Ормона хлопнула гостью пониже спины, - и бока, чтобы не висели через ремень. Побегала бы со своим волком с недельку да жрала поменьше, а потом и на попону лезла...
   - Мы могли бы начать так, как есть? - тихо, но настойчиво спросила Танрэй.
   - Да с удовольствием посмотрю, как ты грохнешься! Полезай!
   Ормона отвязала гайну и вывела ее на середину двора - а следующие минут десять с умилением взирала, как низкорослая ученица пытается вскарабкаться на спину жеребчика. Тот косился на них с глубоким изумлением, будто желая спросить, что все это значит и кто эта растяпа.
   - Я не могу. Как это делается? - сдалась наконец Танрэй.
   - Гениальное решение. Я думала, ты провозишься еще часок-другой, устанешь и избавишь меня от своего общества. Танрэй, в самом деле - почему бы тебе не подыскать себе другое занятие?
   Та сделала такое выражение лица, что Ормона поняла: эта не отступит. Тогда она подошла к гайне, поправила перекошенные удила, огладила ее бока и, положив ладони на попону, вдруг взлетела к ней на спину.
   - Примерно так. И ехать придется полусидя, - она сжала корпус жеребчика между подогнутыми ногами, чуть привставая с места.
   - Все время вот так?! Так устанешь же!
   Ормона развела руками и спрыгнула на землю. Ах, как же ей хотелось сейчас промчаться перед глазами этой дурочки и улететь в джунгли, вольной и беззаботной! Но придется терпеть, уже в который раз терпеть, отгоняя желания и делая так, как нужно, а не так, как хочется - в надежде на лучшее. Вот даже эта толстая неумеха, наевшая себе зад да ляжки в бесконечном просиживании за книгами, и та хочет свободы, хочет летать, хотя давно забыла, каково это.
   - Ну что, расходимся? - почти не сомневаясь в ответе рыжей квочки, спросила она.
   Гайна топнула копытом, и из-под ног Танрэй испуганно метнулась в траву изумрудная ящерка.
   - Но ты же согласилась?! - удивленно спросила жена Ала, вздрогнув от неожиданности.
   Ну, держись - подумала Ормона, вытаскивая из-за бруса коновязи свой кнут, и через минуту для Танрэй наступил персональный катаклизм. Ормона решила во что бы то ни стало избавиться от свалившейся на голову обузы, а обуза вцепилась в ее жеребчика мертвой хваткой и болталась на попоне, как плохо привязанный тюк с тряпьем.
   А на забор уже карабкались зеваки - вездесущая ребятня антропоидов из племени кхаркхи.
   - Завтра придешь сюда в это же самое время, - распорядилась Ормона часа через два, от смеха даже позабыв о собственных недугах и представляя себе, с какими ощущениями во всем теле, а особенно в ногах, проснется завтра упрямая дура: она и сейчас их сдвинуть не может, цепляется за ограду, чтобы идти, а уж завтра точно передумает! Такую боль в мышцах не выдержит даже мужчина, что ж говорить об изнеженной толстозадой девице, возомнившей, что сама ори Ормона просто так, за здорово живешь, будет у нее в инструкторах!
   - Х-хорош-шо! Аф-ф-ф-ф! - выдохнула Танрэй.
   Неулыбчивые, но любопытные мальчишки-кхаркхи все прибывали и прибывали, оккупировав уже всю каменную ограду вокруг двора. Что ж, атме Танрэй сегодня пользуется оглушительным успехом, не сравнимым с победами на учительском поприще. Что такое "язык богов" в сравнении с подобным зрелищем?
   - Ну все, счастливо оставаться, а мне, пожалуй, пора. Привяжи гайну, почисти ее вон тем скребком и подсыпь-ка ей корма в ясли. Воды не давай - я сама.
   Сказав это, Ормона уселась в машину и покатила к казармам. Измученная ученица лишь приоткрыла рот, чтобы что-то сказать, но не успела, и через пару минут женщина совсем забыла о ее существовании.
   Вскоре вдалеке показался въезд на Большой мост через Кула-Шри, и дорога пошла в гору. Как и в Эйсетти, военные разместились здесь близ реки, на возвышенности. Отсюда просматривалась основная часть Кула-Ори - Города Богов, как его называли местные, помешанные на сверхъестественных - то есть им не понятных - явлениях.
   - Что случилось? - без околичностей спросила Ормона, быстрым шагом входя в кабинет Дрэяна и терпя противную саднящую боль, которая вспыхивала при каждом движении и отдавала в ноги.
   Сквозняк ворвался вместе с нею. Со стола Дрэяна сорвало листок бумаги и швырнуло на пол.
   Молодой командир гвардейцев онемел, как всегда в ее присутствии, и только глаза его сияли восхищением. Он так походил на Ала, но если бы тот умел смотреть на кого-нибудь с такими же чувствами!
   - Ты хотел, чтобы я приняла тебя по какому-то важному делу... Или я перепутала голос в передатчике? - она сделала вид, будто засомневалась, и постучала ногтями по столешнице.
   - Д-да, это был я... Вы на днях, когда на Оритан уехали господин Паском и господин Тессетен, просили у меня мой отряд гвардейцев для охраны полей, на ночь...
   - Так, - согласилась она. - И что ж?
   - Я откомандировал туда Саткрона с его группой... Но одного из наших нашли в джунглях, израненного, без сознания. Он до сих пор не очнулся, и войсковой кулаптр опасается, что уже не очнется...
   Ормона дернула бровью.
   - Что говорит Саткрон?
   - Говорит, что тот, возможно, сорвался в темноте с обрыва. Но причем здесь обрыв? Они должны были находиться в поле... Я говорил с другими командирами, но они, похоже, что-то недоговаривают. Атме Ормона, я ни в коем случае...
   - От меня-то тебе что нужно?
   - Информация. Я должен провести расследование по этому происшествию...
   - Должен-обязан? - прищурилась она. - И кто же тебя обязал?
   - Это одна из функций охраны, разве не так? Атме Паском и атме Тессетен говорили, что мы должны этим заниматься...
   Ормона снова поморщилась. Не хватало только, чтобы этот габ-шостер начал лезть в их внутренние дела... Ну что ж, тот гвардеец виноват сам. Чему-то же их учили в военном корпусе? Как он мог допустить ответный удар, не парировать, не нанести упреждающий? А Саткрон - тот молодец. Мерзавец, каких мало, но молодец: молчит.
   Женщина окинула Дрэяна оценивающим взглядом. Нет, все-таки жаль его, а то бы... Очень уж похож на Ала, да и Сетен относится к нему весьма лояльно, не то что к шайке под названием "гвардейцы", которую этот парень возглавляет - или думает, что возглавляет. Надо придумать что-то другое.
   - Информация о чем, Дрэян? О миграции слонов, пути которых пролегают по нашим полям? Или о диких зверях джунглей? Что тебя интересует?
   Он поднялся с места и подошел к ней.
   - Что происходит в Кула-Ори, атме Ормона?
   Как удивительно в нем сочетается явная и давняя влюбленность с подозрительностью!
   - В Кула-Ори, - ответила она, глядя ему в глаза, - происходит невесть что. Это я говорю откровенно. И если мы не найдем выход в ближайшее время, с каждым годом будет только хуже. Нам для жизни нужно многое - поэтому мне понадобятся твои люди еще и еще, Дрэян. Может быть, для вылазки на север, может быть, для других действий. Ты же не откажешь мне в просьбе, так?
   Дрэян сдался первым, отвел взгляд и отступил.
   - Мы могли бы поговорить об этом, скажем, сегодня вечером, - продолжала Ормона спокойным тоном, и только по лицу ее бликом пробежала сероватая бледность, глаза помутнели, а тело дернулось, будто потеряв равновесие, но тут же восстановило прежнюю позу; все это длилось какие-то секунды, напугав Дрэяна.
   - Вам плохо? - он плеснул воды в стакан и протянул ей. - Выпейте! О, Природа! Вы сейчас так выглядели, словно переутомились, водя диппендеоре!
   Она отмахнулась. Кожа снова обрела прежний бронзовый оттенок.
   - Примерно так и есть. Что ж, я совершенно свободна сегодня после девяти. Если ты найдешь время прийти ко мне, мы могли бы поужинать и обсудить важные дела без лишних глаз и ушей.
   Ормона нарочно нагнулась, чтобы поднять оброненный листок бумаги и чтобы грудь ее, ставшая теперь еще более соблазнительной, выгодно показалась в глубоком вырезе ворота. Дрэян, конечно, это заметил и потерял остатки здравомыслия. Если бы только глупый щенок знал, как ей сейчас не до всего этого! Габ-шостер уже давно истекает слюной по чужой жене и беспомощно старается это скрыть, хотя о его слабости идут досужие пересуды, и придется использовать в игре то, что положено в условиях, не имея лучшего инструментария...
   - До вечера! - сделав ручкой, сказала она, а затем так же лихо, как и вошла, покинула кабинет.
  
* * *
  
   Стараясь не попадаться никому на глаза, Дрэян дождался полной темноты и ровно в девять оказался у дома Ормоны. Та сидела на террасе в кресле и, кажется, спала. Даже москиты не лезли к ней - удивился молодой человек. Она была так странно неподвижна, как мертвая. Он, привыкший видеть эту женщину всегда в движении, полной сил и огня, растерялся, столь разительно отличалась увиденная им сейчас Ормона от прежней.
   Услышав шаги, она раскрыла глаза - и сразу стала такой, как всегда.
   - Простите, я не хотел вас побеспокоить. Вы спали - я, пожалуй...
   - Войди в комнату и подожди меня, - потянувшись, перебила его Ормона.
   Дрэян повиновался. В большой комнате стояла одна кровать - и больше не было ничего.
   Она заглянула в окно с террасы, повела взглядом вначале по его фигуре, затем коротко указала глазами на постель:
   - Располагайся, я сейчас буду.
   Гвардеец ощутил тяжесть в ногах и сел на расстеленную кровать. Ему было не по себе. Вдруг он увидел на простыне длинный черный волос - конечно, это был ее волос! Дрэян осторожно взял его двумя пальцами одной руки и двумя пальцами другой провел от начала до конца.
   С грохотом растворилась дверь и, грозная, на пороге возникла Ормона:
   - Проклятые силы! Я сказала тебе располагаться, а не хватать то, что тебя не просили трогать!
   Дрэян оцепенел, она же впилась взглядом в его руки, что-то прошипела и, сбросив одежду, нагая выскочила за дверь, как будто так и нужно. Волосинка в его руке рассыпалась в прах.
   Что-то повлекло его пройти по дому. Может быть, она и разгневается, но желание и любопытство были сильнее Дрэяна. Испытывая почти эротическое возбуждение от поиска неизвестно чего, молодой человек стал заглядывать во все комнаты подряд. Он вдруг понял, что ищет. Зеркало! И нигде не было зеркал... Гвардеец что-то слышал о нежелании хозяина этого дома лишний раз видеть себя в отражениях, но как без этого важного предмета обихода могла обойтись женщина, да еще такая красивая, как Ормона?! И Дрэян искал зеркала так, как ищет юноша желанной близости с первой девушкой в своей жизни. Коридор привел его к лестнице на второй этаж. Дом был неправдоподобно огромен. Внутри он был очевидно больше, чем снаружи!
   Поднявшись наверх, Дрэян толкнул очередную дверь, и его просто втолкнуло в большую круглую комнату - в ней единственной не существовало ни единого угла. Вся спальня была декорирована тонким шелком цвета морской волны, а в изголовье громадной кровати с балдахином и сеткой от москитов на стене крепился аллийский меч.
   Молодой человек подошел ближе и всмотрелся в ледяную сталь равнодушного к нему клинка. И тут же волосы зашевелились у него на затылке: из отражения на зеркально отполированном лезвии смотрел незнакомый человек, ровесник Дрэяна или немного моложе. Дрэян отпрянул - отпрянул и неизвестный. Моргнул Дрэян - моргнуло отражение, пристально его между тем разглядывая.
   - Это ты, - послышался голос из-под балдахина. - Это истинный облик твоего многовекового "куарт".
   Усмехаясь, на зеленовато-синих подушках возлежала обнаженная Ормона. Дрэян вздрогнул, не понимая, как она здесь очутилась прежде него, но потом догадался, что во время его блужданий у нее было много времени, чтобы подняться сюда кратчайшим путем. А в следующую секунду вожделение охватило его с той настырной силой, которую невозможно перебороть ничем. Близость зеркального меча доводила его до исступления. Гвардеец кинулся к Ормоне и в ее объятиях узнал упоение жизнью, агонию смерти и безбрежное море неги, весь растворяясь в мире черных глаз, скрыться от которых было невозможно.
   - Что тревожит тебя? - спросила она позже, медленно поводя гребнем по блестящим волосам, спадавшим на плечи, струившимся по спине и касавшимся простыней.
   Дрэян прижался щекой к ее бедру.
   - Думаю о брате. Он ведь остался в Эйсетти... Что там у него, как?..
   - Кто твой брат?
   - Фирэ... Но наш дед говорил, что по закону перевоплощений его "куарт" должен был родиться в теле твоего сына, если бы...
   Ормона дернулась, словно от болезненного укола:
   - Сколько ему лет?
   - Осенью должно исполниться восемнадцать. Он меня младше на десять лет...
   Она закусила губу. А Дрэян почувствовал, что ему хочется говорить и говорить. Может быть, это из-за вынужденного молчания и постоянного одиночества?
   - Он получил имя Фирэ, а вот если бы родился в семье Ала, то...
   - Коорэ! - сощурившись, прошептала Ормона. - Конечно, Коорэ. Так вот почему... а я думала... - она резко осеклась. - Где он теперь?
   - На Оритане... - оторопевший от ее напора, пробормотал гвардеец.
   - Где на Оритане? Чем он занят сейчас?
   - Я не знаю. Он учился на кулаптра...
   Женщина вскочила и со злостью рассмеялась:
   - Ну конечно! На кулаптра! Это значит, что его в два счета заберут на бойню, протянет он там немного, а потом...
   Ее мысли были так красноречивы, что в голове Дрэяна промелькнули образы Ала и Танрэй, склонившихся над каким-то свертком, испуганных, измученных. Никогда прежде он не имел способностей к телепатии!
   Ему стало страшно. Ормоне было известно что-то запредельное - может быть, о смерти его младшего братишки?
   - Отчего же мы не встречались с тобой раньше, до отъезда мужа и Паскома?! Они разыскали бы его и привезли сюда...
   Дрэян растрогался. Она так сильно переживала за жизнь близкого ему человека! Это ли не доказательство искренности нежных чувств к нему, к Дрэяну?
   Тут голова его отяжелела, перед глазами все поплыло, и Ормона сгинула. Молодой человек мучительно застонал, пытаясь сбросить с себя невесть откуда взявшееся покрывало. Он ощущал движение руки, на ощупь освобождался от влажного шелка, но глазами видел, что по-прежнему неподвижно и бездыханно лежит в чужой спальне, под чужим мечом, совсем голый, слушая доносящееся извне сбивчивое - собственное! - дыхание.
   - Довольно! Довольно! Просыпайся живо!
   Неимоверным усилием воли Дрэян заставил глаза еще раз открыться, будто исполняя чей-то приказ. Открывать открытые глаза было странно, он будто всплывал со дна к поверхности, сопротивляясь, но продолжая подниматься.
   Мир разъехался вверх и вниз, а в образовавшуюся брешь хлынула иная реальность.
   Гвардеец проснулся на постели в комнате у террасы, мокрый от пота, одетый, одной рукой все еще сжимая длинную черную волосинку, а другой отпихивая от себя покрывало. Над ним стояла Ормона - тоже одетая во все то, в чем он застал ее дремлющей на террасе, и, кажется, даже не собиравшаяся раздеваться. Она заставляла его открыть глаза и прийти в себя.
   - Что это было? Который час? - скороговоркой спросил Дрэян.
   - У тебя есть какая-нибудь вещь твоего брата?
   Он покачал головой:
   - Нет! А что? А зачем?
   Ормона разочарованно присела рядом. Глаза ее померкли.
   - Ты сейчас уснешь и забудешь, что ничего между нами не было, - глухо произнесла она, не глядя на несостоявшегося любовника. - Ты будешь думать, что все было на самом деле - отныне и впредь. Усни!
   Она слегка толкнула его пальцами в лоб. Тот опрокинулся и сразу же заснул, на этот раз по-настоящему и без всяких гипнотических сновидений.
   - Что ж, если это Коорэ, то почему же он семнадцать лет назад избрал... Проклятие! Я ведь тогда чуть не умерла... Я на пороге смерти каждый раз, когда думаю, что... когда надеюсь... А он уже давно здесь! Вещь... нужна его вещь... Но он же Коорэ! О, Природа, о чем я думаю! Я совсем потеряла разум!
   Она вскочила с места и бегом поднялась в спальню, громко захлопнув за собою дверь. Зеленовато-синий шелк драпировки всколыхнулся, будто приветствуя появление хозяйки.
   Ормона торопливо обошла идеально застеленную кровать и приблизилась к мечу, вглядываясь в отражение на клинке и всей душой желая увидеть там одного из двух...
   Клубы тьмы осели, проявилось звездное небо, верхушки елей и сосен, какие-то искусственные сооружения. Ормона узнала старый парк Эйсетти. Уже близко, совсем близко, но смотреть стало неудобно...
   В кустах шевельнулось что-то одушевленное, но без малейшего отпечатка "куарт". Ормона спешно перенесла себя в это тело, не желая терять времени понапрасну.
   Поднявшись из травы, она всмотрелась вдаль и услышала голоса - мужской и женский. Чуткое ухо ловило слова, но понять их смысл существо не могло.
   Возле сломанных каруселей стояли двое - среднего роста стройный юноша и изящная длинноволосая девушка, оба в плащах, несмотря на лето. На сердце у парня два переживания: скорбь по недавно умершему близкому и безмерная любовь к той, что стоит рядом, к попутчице. А девушка в смятении. Кажется, она куда-то звала попутчика, но он был связан двумя страшными клятвами, отпечатки которых опутывали, словно паутиной, его чистую и древнюю атмереро. Он не мог пойти с невестой туда, куда та звала его во имя спасения...
   А потом предательский ветер качнул карусель, и они, обернувшись, увидели существо. Ормоне пришлось убраться в сторону, чтобы потом тайно проводить их до жилья девушки. Она терпеливо ждала, когда юноша пойдет обратно, но он так и не вышел из дома.
   Клинок замутился вновь, и Ормона открыла глаза в своей спальне.
   - Вот каким ты пришел теперь в этот мир, Коорэ... Таким... и глупым... Как можно давать эти клятвы без меча?! Как можно вообще давать клятву доблести кому попало?!
   Она боялась. Она лучше остальных, даже лучше Паскома, понимала, что произойдет теперь, если этот юноша будет убит, а "куарт" его освободится. Покуда он в этом воплощении, детей у Танрэй и Ала быть не может, равно как и у них, но если он погибнет, Коорэ, связанный двумя ужасными клятвами ори, тут же пожелает воплотиться вновь. И коли уж он не пожелал прийти к Ормоне в прошлом, то маловероятно, что изберет ее и ныне. Он явится к своим извечным родителям - пусть от них остались только имена. И тогда... Ведь именно Коорэ всегда подталкивал отца-Учителя к самым неожиданным открытиям, к прозрению. В его обычае придумывать многоходовые планы, в том числе для следующего своего воплощения, и осуществлять их, пользуясь оставленными собою же, разбросанными в ключевых местах жизни подсказками.
   Ормона улыбнулась. Да, когда-то, в незапамятные времена, она безумной любовью матери обожала его - так любить теперь осталось лишь Танрэй. Несправедливость жребия выделила Ормоне незавидную роль разрушителя, и она не в состоянии разорвать петлю кары, понесенной, по сути, ни за что. Это всем казалось, будто она - кукловод. А ведь тот, кто больше всех выглядит вершителем судеб, на деле является самой безвольной марионеткой мироздания...
   Она вытянулась на постели. Опять все зря, опять будет боль и это ставшее уже привычным разочарование, пустота, одиночество... Знай она раньше...
   Нежно коснулась пальцами подушки рядом.
   - Ал... Ты уже не вернешься назад... Прости, моя любовь, я владею твоим сердцем, но пока оно живо, мне не пробиться к твоему разуму, а я хочу, чтобы оно было живо... И оно это чувствует, поэтому мы вместе. Оно справляется не хуже тебя, меня, атмереро и... Мне нельзя позволить тебе вспомнить мою боль - ту, полтысячелетия назад, моя любовь, когда ты пошел наперекор мироустройству и когда мироустройство покарало в ответ всех нас - тебя, меня и всех наших учеников, все тринадцать "куарт"... Это была твоя прихоть - и тогда родилась я. С первой же вспышкой ледяного страха Танрэй перед смертью родилась я и с тех пор набирала силу, отрезая по кусочку вашу память в каждой следующей жизни... Коорэ не должен вернуть тебе твою память, мою боль. Коорэ останется жить в этом воплощении - здесь или на Оритане. Прости, моя любовь, прости, но будет так...
   Жгучие слезы проедали шелк наволочки. Плача и комкая ладонями подушку, женщина тягостно заснула.
  
* * *
  
   Утро началось с сюрприза. Габ-шостер уже убрался из ее дома, и, услышав звонок в дверь, Ормона спросонья решила, что это он что-то забыл и пришел забрать.
   - Идиот, - пробормотала она, - среди бела дня...
   Ей было еще хуже, чем вчера, и припухшие после проведенной в слезах ночи и растрескавшиеся губы были не самым жутким по сравнению с ее ощущениями. На ватных ногах, борясь с дурнотой, женщина спустилась вниз, чтобы открыть дверь горе-любовнику.
   На пороге стояла Танрэй.
   - Ты сможешь потренировать меня еще?
   Ормона взглянула на часы. Ненормальная квочка нарочно встала ни свет, ни заря, чтобы потом еще успеть на свои уроки.
   - Живая? - впуская ее в дом и закрывая за нею дверь, насмешливо спросила хозяйка.
   Танрэй тоже приволакивала ноги - сегодня у них это было совместной хворью, - но улыбалась. Что ж, у толстухи, по крайней мере, есть мозги и сила воли, что уже радует: у Ала не настолько дурной вкус, как иногда кажется.
   - Завтракать будешь?
   - Нет, спасибо!
   - Я тоже, - с отвращением представив себе нечто жирное и жареное в тарелке и оттого сглотнув комок тошноты, отозвалась Ормона.
   - Можно простой воды?
   Та молча поставила перед гостьей наполненный стакан.
   - Зачем тебе верховая езда, Танрэй?
   - Я хочу поехать с вами в горы Виэлоро.
   - Тогда тебе надо взять уроки альпинизма. У твоего мужа, - хмыкнула Ормона: падение Ала со Скалы Отчаянных было в их семье притчей во языцех.
   - Это я умею лучше него.
   - Вот как? Не знала. Но гайна в горах не помощник.
   Танрэй вздохнула и опустила глаза:
   - Такое путешествие требует физической силы, а верховая езда - лучшая тренировка.
   - Странный вывод, - Ормона тоже отпила немного воды.
   - Мне кажется, с Виэлоро нужно продолжать, Ормона! Я видела сон, видела долину, видела путь к пещере, а в ней - странное устройство. Этот сон просто не дает мне с тех пор покоя!
   Ормона промолчала, но в груди глухой тревогой нарастали воспоминания о точно таком же сне, преследовавшем ее саму.
   - Ал расспрашивал меня о каком-то Немом, - на всякий случай решив переменить тему, сказала она. - Кто это такой? Сколько здесь живу, не знаю о таком...
   Глаза Танрэй стали очень большими:
   - Как не знаешь? Он здесь давно. Иногда приходит к нам...
   - Как выглядит, что говорит? Ах, да, он же немой...
   - Выглядит? Неплохо выглядит. Он не ори, но и не аринорец. Что-то среднее: темно-русый, глаза серые с карими крапинками, волосы длинные, как у твоего мужа, но он чаще всего их забирает в хвост... Приятной наружности, симпатичный. Пониже Ала - примерно одного роста с Сетеном, но тоньше него... немного.
   Ормона прикидывала, кому из знакомых могут принадлежать такие приметы, и не могла припомнить никого даже отдаленно подходящего по описанию. Может быть, кто-то из гвардейцев, они для нее все на одно лицо - мундиры и мундиры... Тем более, Ал говорил, что этот незнакомец учил Танрэй обращению с мечом. Может, и впрямь кто-то из гвардейцев?
   - Да! И еще! Он очень старомодно одет! - вспомнила та. - Одежда новая, даже не поношенная, а сшита на старый манер, даже не знаю, каких времен!
   - Даже так... - Ормона поджала губы. - Чудно как-то... Но ты в следующий раз уж познакомь с ним меня или Ала. Очень любопытно, что же это за инкогнито такой...
   - Хорошо, - засияла улыбкой Танрэй.
   - Ну и чего расселась? Вставай и бегом к коновязи!
  
* * *
  
   Вскоре обе они привыкли к этим встречам и даже друг к дружке. Через полтора месяца от лишнего жирка в теле Танрэй не осталось и воспоминаний, и фигура ее обрела идеальную форму, какой она была в восемнадцать лет.
   Иногда женщины уезжали глубоко в джунгли, чтобы, раздевшись донага, спокойно купаться в водах Кула-Шри. В одиночку Танрэй никогда не решилась бы на это: в реке водились злобные ящеры, похожие на громадные пупырчатые бревна, однако присутствия Ормоны они все отчего-то боялись. И не только они - даже москиты держались от них подальше.
   Ормона почти перестала огрызаться (ей, кажется, было не до острот, но Танрэй не понимала, что с нею происходит) и даже позволила себе пару раз лестно высказаться о заслугах ученицы. И все же близко к себе жену Ала она подпускать не намеревалась, несмотря на ее искренность и открытость. Подобная предосторожность не позволяла Танрэй задавать вопросы о ее самочувствии, на редкость дрянном и с каждым днем становившемся все хуже, из-за чего Ормона совсем исхудала и даже не смотрела в сторону своей гайны в отсутствие ученицы. Единственная мысль, владевшая последнее время Ормоной, была "Скорей бы уже они вернулись!" Она повторяла ее про себя денно и нощно, как заклинание, она застряла в этой фразе, словно оса в меду.
   - Слушай, - однажды, лежа на теплом песочке у реки, сказала Танрэй.
   Ормона приоткрыла один глаз и покосилась на нее. Танрэй перевернулась на живот и стала набирать горсти песка, а потом поочередно высыпать его из кулаков.
   - Ормона, а что если попробовать договориться с северянами из Тепманоры?
   Женщину будто подстегнули раскаленным хлыстом:
   - Откуда ты знаешь про Тепманору? - подскочила она.
   - Мы однажды говорили с Зейтори...
   Вот болтун! А еще мужчина... Ормона скрипнула зубами, но виду не подала, чтобы не вспугнуть важного свидетеля тяжких преступлений говорливого орэ-мастера.
   - У нас ведь все выходит из строя, а на Оритан рассчитывать уже нельзя. Так почему бы нам не попробовать решить все миром с аринорцами из Тепманоры? То, что наши государства грызутся между собой, совсем не означает, что и люди должны поступать так же! - Танрэй стряхнула налипшие песчинки с красивых грудей, которые портила только россыпь неизбывных конопушек. Даже Ормона не отказалась бы иметь такую грудь, как у нее, но никогда бы в том не призналась, разве что самой себе - саму себя она не обманывала ни в чем.
   - Если бы все было так просто, мы давно бы уже сговорились... У них диктатор, Ведомство для них ничто, они подчиняются исключительно правителю.
   - Но разве ты не хотела заняться этим?
   Ормона фыркнула:
   - Мало ли чего я хотела! Если бы это было осуществимо, я еще три года назад поехала бы туда, будучи куда как в лучшем виде, чем теперь...
   - Куда лучше-то? - немного обиделась Танрэй - видимо, поняла, что если Ормона так высказывается о самой себе, то какого же она мнения о ней, маленькой и рыжей неумехе!
   - Ладно, будет с тебя лести. Посмотрим, какие новости привезут Сетен с Паскомом...
   Танрэй со вздохом улеглась на бок и подперла голову рукой:
   - Мне за них страшно. Когда до нас доходят слухи, что там творится, я схожу с ума. Как мог Оритан, как могла Аринора докатиться до этого? Где древние "куарт", ведущие людей по их Пути?! Что с нами со всеми, Ормона?
   - Смерть проверяет всех на прочность. Значит, мы не годимся для ее проверок...
   - А жизнь?
   - А жизни, по-моему, уже давно на все наплевать.
   И, закусив губу, Танрэй смолчала. Она не нашлась, что ответить.
  
* * *
  
   Сердце бешено колотилось, когда он входил в жилище родителей. После интерната Тессетен вернулся туда, где родился и вырос, а родители по традиции переехали в дом, где росла его мать.
   С отцом у него всегда были доверительные отношения, а вот мать, кажется, сына побаивалась с самого детства. Он напугал ее своим видом при рождении, и забыть это она была не в силах. Хотя по-своему, наверное, любила. В глубине души.
   Отец встретил его у дверей. Совершенно седой, пожилой северянин все еще был удивительно красив и даже статен в свои восемьдесят два. Со спины их можно было перепутать с сыном, которому сейчас было только сорок.
   - Да не иссякнет солнце в твоем сердце, - сказал он Тессетену. - Ты с плохими вестями?
   - Нет, - обнимая отца, ответил тот. - Наоборот - с хорошими.
   В порядком выцветших от старости глазах мелькнул лучик:
   - С хорошими? Как непривычно! Но я спросил, потому что мама твоя тяжело болеет - не хочу ее пугать дурными вестями...
   Сетен огляделся. Тут пахло пылью и умиранием. Этот дом, некогда принадлежавший деду с бабкой, был ему чужим. Родители матери ненавидели зятя-аринорца, и неприязнь их перекинулась на светлоголового внука, еще и удвоившись из-за его безобразия. Сетен всегда старался спрятаться от них, чувствуя все, что испытывали они при виде "этого маленького чудовища". Сердце его наполнялось чернотой, схватывало болью, лицо курочило судорогами, превращая его в ходячий кошмар, и он сломя голову бежал прочь, чтобы где-нибудь отлежаться, переждать...
   - Хочу опять предложить вам переезд на Рэйсатру, отец, - сказал он. - Крепко подумайте.
   Старик покачал седой головой:
   - Я поехал бы с тобой, Сетен, но мать совсем плоха. Ей не выдержать дороги... Хочешь увидеть ее? Она недавно тебя вспоминала, хотя вспоминать что-то ей все труднее и труднее. Ты все время кажешься ей мальчишкой, каким был перед отъездом в интернат...
   - Так всё плохо?
   - Да... плохо... Когда кулаптры занимались в Эйсетти своими прямыми обязанностями, а не войной, они говорили, что ей осталось немного. Не знаю, что они имели в виду, но с тех пор она протянула уж больше трех лет... Иногда думаю - скорей бы уж отмучилась... Время от времени она приходит в себя, спрашивает, нет ли от тебя известий, интересуется, как твоя жена. Словом, когда сознание прочищается, она что-то соображает... Но длится это недолго, потом опять наступает помрачение... Это все от плохих сосудов, как говорили кулаптры... ее мать закончила тем же...
   Они поднялись к спальне матери. Договорив, отец пустил Сетена вперед.
   От былой красы южанки не осталось и следа. Тессетен вообще не узнал бы в этой изможденной старухе свою мать, увидь он ее в другом месте. В точности как и приятель-Ал на Ариноре, Сетен появился на свет у своих родителей поздно, только в отличие от Ала ни сестер, ни братьев у него не было. Но мама всегда, до последнего, выглядела очень молодо, и красота ее не иссякала. Что же сотворила с нею эта проклятая многолетняя хворь, с которой не смог справиться даже Паском, не раз пытавшийся поставить бедную на ноги!
   Она спала. На столе возле кровати стояла беломраморная фигурка танцовщицы, и Тессетен удивленно обернулся.
   - Да, да... С недавних пор она полюбила ее и заставила принести из чулана.
   Сетен ощутил горечь, но улыбнулся в ответ:
   - Как же она негодовала когда-то, узнав в ней себя...
   Отец кивнул:
   - А теперь она мечтала бы хоть немного походить на нее, на ту себя... А ты... совсем забросил?..
   - О, из камня - да. Нет времени. Но глиной иногда забавляюсь - она помогает собрать мысли, даже если просто мнешь ее бесцельно в руках...
   - Не бросай. Пусть хоть что-то тешит душу. Когда вы уезжаете?
   - Завтра. Я нарочно пришел так, чтобы у вас не было времени передумать, если согласитесь. Я позову помощников, они все запакуют и быстро перенесут на корабль, а сами мы полетим на орэмашине.
   - Нет, прости... Жаль тебя разочаровывать, но мы уж как-нибудь тут... А тетка Ормоны что же - поедет? Жива она?
   - Я не нашел ее. Соседи говорят, что она куда-то уехала, но не знают куда... А еще у многих ори в Эйсетти сыновья на войне, и они отказываются ехать, хотят дождаться мальчишек на Оритане.
   Старик покачал головой и присел на скамью у входа:
   - Всё перевернулось... К сыну покойного Корэя заходил?
   - Да. Мы были у них с Паскомом. Учи... советник хотел забрать отсюда их, а главное Фирэ - это брат одного нашего гвардейца, но господин Кронодан и его жена в один голос отказались: мальчик сейчас служит где-то на Полуострове Крушения близ Рэйодэна.
   - Сколько ж ему, если служит?
   - Не уточнял. Семнадцать, восемнадцать... Молодой, в общем.
   - Молодой...
   Тут больная зашевелилась, выходя из сна. Сетен сбросил плащ на пол и встал у изголовья на колени, чтобы видеть ее лицо вблизи. Непонятная судорога прокатилась у него от подбородка ко лбу - в точности как там, на корабле, когда он был рядом с истинной попутчицей и чувствовал себя как после волшебного сна о мече - сказочно богатым и не по-земному счастливым...
   Старуха раскрыла ввалившиеся глаза и уставилась на него. Запавшие синеватые губы ее растворились, и она хрипло каркнула:
   - Кто вы?!
   - Это Сетен, сын наш, - обреченно махнув рукой, подсказал отец.
   Она недоверчиво вперилась в лицо гостя:
   - Сетен?!
   - Да, мам, - ответил Тессетен.
   Услышав его голос, нисколько не изменившийся за много лет, старуха чуть-чуть успокоилась:
   - Ты, видно, снишься мне теперь. Я всегда мечтала, чтобы ты был таким, и потому ты мне таким и снишься... Я, мой мальчик, в плену у этого тела, если его можно назвать телом.
   Речь ее становилась все более внятной и последовательной, а болезнь будто бы попятилась, и вот уже черты прежней красавицы проступили на бледном лице, только волосы по-прежнему седы да голос надтреснутый, старушечий...
   С удивлением следил за нею муж. Давно она не приходила в себя так надолго...
   Они говорили о том, о сем, но Сетен все не решался сказать про отъезд, зная, что отцу это может не понравиться.
   - Мне часто снится твоя жена, - вздохнула старуха. - Она стоит у меня в ногах и смотрит, смотрит. Мне так жаль ее...
   - Жаль? - удивился Тессетен, подумав, что ослышался. - Жаль Ормону?
   - А! Не твоего ума это дело. Не говорит - значит, не хочет. Вот твой отец знает обо мне всё - и что хорошего? - она полушепотом рассмеялась. - Мужчина не должен знать, что творится у его жены в потрохах, иначе это уже не муж, а сиделка...
   Отец пожал плечами, соглашаясь, но не издал ни звука.
   - Мам, о чем вы говорите?
   Она вяло махнула рукой и тут же уронила сухую кисть обратно на одеяло, оглаживая и перебирая ткань, словно на ней выросли волосы.
   - Ты только попроси Ормону, когда приедешь туда - пускай она меня отпустит. Я знаю, она привязана к нам с тобой, ко всему, что связано с тобой, и потому держит меня тут и не позволяет уйти... Но я устала. Не надо больше этого. Ты ей скажи. Просто скажи.
   Тессетен растерянно обернулся к отцу за подсказкой, и тот покрутил рукою вокруг головы.
   Голос матери стал слабеть, речь - путаться, и вскоре больная снова заснула.
   - Вот так чаще всего и бывает, - полушепотом сказал старик, прикрывая дверь, когда они вышли. - Всё-то ей мерещится, что Ормона на нее смотрит и смотрит. Заставила убрать зеркала - не хочу, говорит, чтобы она еще и на меня жертвовала. Выдумала себе что-то и чудит... Тяжело с нею стало. Было нелегко, а стало еще хуже.
   Но Сетен все же не мог расстаться с мыслью, что слова матери не лишены основания, какими бы странными ни казались те речи.
   Они проговорили до глубокой ночи, пока в доме не стало темно на те несколько летних часов, которые отводил Оритан своим жителям на отдых.
   - Обычно я не включаю свет после заката, - признался отец. - Ни к чему дразнить габ-шостеров - их теперь знаешь сколько развелось! Да и свечи нынче - удовольствие дорогое.
   - У вас еще есть время передумать и поехать со мной.
   - Оставь. Пусть все идет своим чередом. Наше время закончилось - начинается что-то новое, грядет незнакомое...
   - ...в лязге металла... - задумчиво договорил Тессетен, глядя на ветхие окна комнаты. - Отец, они собираются использовать ракеты распада против Ариноры.
   Старик посуровел:
   - Всё вернется к истокам. Мы сотрем самих себя, и нам придется всё начинать заново.
   - Видимо, так... Видимо - так...
  
  
Глава четырнадцатая, выясняющая, приходят беды от разума или все же от его отсутствия
  
   Уроки в Аст-Гару на Ариноре шли своим чередом. Восьмилетние астгарцы обучались счету. Маленькая Каэн-Тоэра, покусывая кончик своей тоненькой белокурой косички, решала задачку. В учебной комнате стояла тишина, только малыши сосредоточенно поскрипывали грифелем на своих досочках.
   И неожиданно тишина взорвалась безумным воем.
   - Поднимитесь с ваших мест, - приказал учитель. - Встаньте в ряд возле двери...
   Каэн-Тоэра слышала от родителей о войне и уже знала, что будут взрывы, от которых нужно прятаться, прятаться долго, глубоко под землей. Ей стало страшно, так страшно, что отнялись ноги и руки. Девочка присела на корточки у стены и зарыдала. Раздались смешки других детей, но их заглушал идущий отовсюду жуткий вой.
   - Каэн-Тоэра, что ты? - спросил преподаватель, склоняясь над нею. - Вставай, нам нужно идти!
   - Я... н-н-н... я н-не хочу... н-не хочу умирать... - захлебываясь спазмами, промычала малышка. - Г-где мама?
   - Каэн-Тоэра, но это лишь учебная тревога, разве ты не знаешь?!
   Однокашники подняли ее на смех:
   - Поверила! Поверила!
   Ее ручонки ходили ходуном. Господин Уин-Луан поднял ее, прижал к своей груди и поторопил остальных.
   - Это неправда, да? - шептала она в ухо учителю, заметно успокоившись. - Это неправда?
   - Неправда, Каэн-Тоэра, неправда!
   Они покинули сфероид здания школы и теперь спускались куда-то вниз, по лестнице в шахте запасного выхода. Освещение здесь было тусклым, и даже смельчаки, недавно дразнившие Каэн-Тоэру, перетрусили и начали хныкать. А ей было спокойно обнимать шею Уин-Луана и знать, что все это понарошку.
   Учитель вел их по длинным подземным переходам. Потом они очутились в большой, круглой и хорошо освещенной комнате с множеством дверей. Девочка увидела, что здесь уже находятся другие дети и учителя.
   Поставив Каэн-Тоэру на пол, господин Уин-Луан подошел к пожилой женщине и о чем-то спросил.
   Девочка протяжно, уже с облегчением вздохнула и, стирая сквозь всхлип непросохшие слезы, улыбнулась. Многие ребятишки затеяли игру, гоняясь друг за другом, однако наставники тут же призвали их к порядку.
   Они пробыли здесь недолго. Чей-то голос объявил, что тревога закончена и можно возвращаться на свои места.
   Вновь построив ребятишек гуськом, учителя стали выводить их из большой комнаты. Только теперь Каэн-Тоэра смогла понять, как глубоко под землей они находились. Ее ноги даже устали подниматься по ступенькам.
   Еще несколько следующих дней однокашники дразнили девочку трусихой, а она и впрямь вздрагивала теперь от любого резкого звука и виновато улыбалась.
   Та пожилая женщина, с которой разговаривал господин Уин-Луан в убежище, была начальницей их школы. После условной тревоги ей пришлось собрать совет. Не один Уин-Луан пожаловался, что некоторые ученики были смертельно напуганы воем сирен.
   - Однако мы должны точно знать, как вести себя в случае настоящего нападения Оритана! - разводя руками, оправдывалась начальница. - Это было правительственное распоряжение. Мы были обязаны провести учение.
   - Я лишь надеюсь, что это не повторится, - сказал Уин-Луан, и другие учителя-астгарцы согласно закивали.
   - Кто знает... - начальница вздохнула. - Просто в следующий раз постарайтесь заранее подготовить малышей к этому испытанию...
   - Это ужасно... - еле слышно пробормотала одна молоденькая учительница, зарделась и опустила голову.
  
* * *
  
   Орэмашина внезапно и резко снизилась. У всех пассажиров захватило дух.
   Тессетен и Паском быстро переглянулись. Этого хватило, чтобы понять друг друга, напустить беспечный вид и, пеняя на воздушные ямы, пойти в кабину Этанирэ, орэ-мастера их судна.
   Под орэмашиной в облачных разрывах синел безбрежный океан, и ничто не предвещало беды. Но беда уже преследовала их по пятам...
   - Мы попались, - коротко сообщил пилот. - Две боевые машины за нами, две за "Миннаро".
   - Что наши спутники? - уточнил Паском.
   - Тоже снизились. Но, похоже, аринорцы сейчас развернутся и опять сядут нам на хвост. Наверняка запрашивают санкции на огонь по нам...
   Сетен быстро бегал взглядом по символам на приборной доске:
   - Свяжись с Кула-Ори.
   Этанирэ коснулся значка "тэо" - "Тэуру" - означавшего "Внимание!"
   - База? База, на связи "Зэуз" и "Миннаро". Нас преследуют истребители северян. Срочно вышлите навстречу боевых.
   - Вас понял! Высылаем!
   Пилот снова изменил курс, и Сетен с Паскомом от очередного рывка ухватились за стены.
   - Они не успеют, - мрачно сказал Этанирэ. - Мы слишком далеко от материка, грозовой фронт тоже далеко - иначе можно было бы рискнуть вписаться в тучи. Может, тогда был бы шанс...
   - Н-да... - констатировал Паском.
   - Пойду-ка я, успокою наше стадо.
   Сетен с хмурым лицом развернулся, натянул обратно маску беззаботности и зашагал в салон, к остальным.
   - Господин Тессетен, а что случилось? - растягивая звуки, манерно спросила какая-то рыжая женщина с капризным выражением лица, двумя пальчиками подергав Тессетена за рукав. - Почему мы так странно летим?
   Он остановился. Это была госпожа Юони, мать Танрэй. О, да! Ему повезло: эта особа отличалась редкой взбалмошностью и истеричностью... Сейчас начнется!
   Сетен спокойно пожал плечами:
   - А мне откуда знать, почему мы так летим?
   - Но ведь вы же возвращаетесь от орэ-мастера, господин Тессетен?
   - Кто вам сказал? - он смерил ее насмешливым взглядом. - Прошу меня простить, но в той части машины находится еще одно важное заведение, кроме кабины пилота.
   Она тут же залилась краской:
   - Ай! Извините!
   - Да будет вам! Все мы живые люди. А болтает нас, наверное, в воздушных ямах. Мы догоняем грозу, которая ушла на континент, атмосферный фронт, знаете, нестабильный, - Тессетен выдумывал всякую ахинею прямо по ходу действия, но делал это с очень серьезным, внушительным и умным видом, затылком и висками ощущая, что слушает его весь ближайший пассажирский люд. - Восходящие теплые потоки порождают турбулентность и...
   - А я думал, ты экономист!
   Незаметно подойдя сзади, Паском похлопал его сухой ладонью по плечу. Обмен взглядами - и стало ясно, что жить им всем, равно как и пассажирам "Миннаро", осталось считанные минуты. Остальные, ничего такого не подозревая, с облегчением засмеялись.
  
* * *
  
   "Как же не хочется вставать! Только нашла удобное положение, только все успокоилось! - внутренне простонала Ормона, жалея, что заранее не принесла переговорное устройство к себе в спальню. - Ну почему так всегда?"
   Понимая, что просто так ее в покое не оставят, женщина спустилась в зал.
   - Атме Ормона, - послышался голос болтуна-Зейтори, как теперь она его называла за глаза, - только что с нами связались "Зэуз" и "Миннаро"...
   - Какие еще Зэуз и Ми... - вытирая ладонью лицо, пробухтела Ормона, но вдруг, не успев еще присесть, вскочила на ноги и заорала: - Что там с ними?!
   - Они напоролись на северян. Мы выслали подмогу, но...
   Ругнувшись, женщина отшвырнула от себя аппарат.
   - Что ж, без души ты все равно пропадешь, чего теперь терять... - шепнула она, уговаривая саму себя, и с удивительной для нее нежностью провела рукой по чуть проступавшему под легкой тканью животу. А в следующий миг, как была - в тонюсенькой сорочке до пят - вылетела во двор с оружием в руках.
   Над Кула-Ори разразилась страшная гроза. Ветер трепал сорочку на Ормоне, а из туч срывались первые тяжелые капли небесных слез.
   Остановившись, женщина коротко свистнула. Пасшийся на лугу жеребчик, не веря своему счастью, радостно прискакал на зов. Ормона только и успела, что набросить на него веревочное подобие уздечки да запрыгнуть ему на спину без попоны:
   - Ну пошел!
   Гайна сделала несколько прыжков вбок, выровнялась и помчала к воротам. Одним выстрелом всадница вдребезги разнесла замок, и створки распахнулись от ураганного ветра. Сжимая коленями спину скакуна, по пути в джунгли Ормона безотрывно глядела на южный горизонт со светлой полосой неба над океаном.
   - Проклятые силы! - бранилась она. - Проклятые силы! Ну куда же ты дуешь?
   Ветки наотмашь стегали всадницу и скакуна. Сорочка насквозь промокла и слилась с телом, почти невидимая на нем. Боли уже не было - Ормона запретила мозгу воспринимать ее.
   - Где? Где? Где? - бормотала она, неистово ощупывая округу в поисках хотя бы чего-то живого.
   Тут, словно ответив ей, из зарослей выломился молодой буйвол и помчал наперерез, а за ним - взъерошенный волк с окровавленным боком. Ормона узнала в нем Ната. Это он поднял теленка и пригнал ей навстречу - и она ринулась вслед за ним в погоню.
   - Давай, пес! Давай!
   Когда раненый Нат понял, что она уже не упустит своего, он куда-то исчез, словно наваждение.
   Телок бежал недолго: несколькими выстрелами всадница завалила его и спрыгнула на землю, выхватывая из приклада своего атмоэрто спрятанный там охотничий нож.
   Буйволенок забился на мокрой траве. Ормона склонилась над добычей и, не разрывая связи взглядов - он взирал на нее в безумном ужасе, вытаращив и без того громадные глаза, - прошептала:
   - Взамен! Душу покровителя на жизнь ори! Взамен!
   Потом она ухватила за рог тяжелую голову буйвола, запрокинула, постанывая от натуги, и резким точным движением полоснула по натянувшейся шкуре горла.
   В небе грохнуло, и лес сотрясся.
   - Мало?! - заверещала Ормона. - Мало? Что еще?! Я требую взамен души покровителя жизнь для ори! Я требую! Правь на юг!
   Извивы молний прорезали небо. Отшвыривая от лица мокрые черные веревки волос, она зарыдала в голос:
   - Правь! На! Юг!
   Светлая полоса не съежилась ни на лик, и там в океан с безмятежным спокойствием ниспадали солнечные лучи - тогда как материк окутался грозовым мраком.
   Вот и пришла расплата за эту дикую погоню... Опустив глаза, Ормона увидела, что по ногам ее, пропитывая истерзанную сорочку, давно уж хлещет горячая алая, ее собственная, кровь. И тогда вернулась боль. Мертвые глаза буйвола с ужасом смотрели в лицо убийцы, наблюдая ее страдания.
   Спазм сбил дыхание, подвел сердце под самое горло, сжал внутренности. Ормона упала в грязь на колени, судорожно вцепилась руками в спутанную траву. Один, второй, третий - стихло, отпустило. Так знакомо! Так часто, что это уже почти можно предсказать по мгновениям. Но всегда так мучительно и страшно!
   - Плоть... - срывающимся голосом заскулила она, едва дыша, - от п-плоти... К-кровь... а-а-а! От крови! Ос-ставь, оставь жизнь тому, у кого та ж-же кровь! Правь на юг! Плоть... о-о-от пло...ти... Кровь от... к-крови! Пока живу, пока дышу - прошу за него!
   И заколотилась в беззвучном крике, будто ее саму выворачивало из собственного тела.
  
* * *
  
   Пилоты аринорских истребителей не видели такого ни разу в жизни. Полоса черных туч на северном горизонте вдруг перекрутилась смерчем, развернулась и пошла обратно в океан. А в это время года здесь не бывает и не может быть ветра, который дул бы с континента!
   Один из северян, пилот-астгарец, изумленно уставился на панель управления. Навигационные приборы будто сошли с ума, показывая что угодно, только не координаты цели.
   - У вас так же? - крикнул он в переговорник.
   - Так же! - отозвались из второй, соседней орэмашины, видимой сбоку.
   - Ну их к зимам и вьюгам! - подключились из третьей, невидимой, - мы уже второй раз стреляем и второй раз мимо!
   - Только пустой расход боеприпасов! - завершили в четвертой. - Пора отходить, пока не отказало все остальное: сюда гроза идет!
   Истребители плавно развернулись и помчали в разные стороны - на запад и восток.
  
* * *
  
   Ливень гнал грязь по дорогам. Сливаясь в бурные потоки, ручьи превращались в реки. Гайна, точно неуклюжая баржа, пробиралась к дому, осторожно везя на себе полуживую хозяйку.
   Едва они миновали раскуроченные ворота, Ормона стекла со спины жеребца. Двор обратился в клокочущий залив, и по желтоватой грязи женщина поползла в дом.
   Прошло полчаса. Гроза стала стихать, сменив гнев на милость, а ливень на дождь.
   Ормона вышла из ванной, разрумянившаяся от горячей воды и лекарств, что вернули ей силы. Сминая в руках бурый комок - клочья собственной сорочки, напоминание о том, что все случившееся не было кошмарным сном, - женщина по дороге к выходу из дома залпом, поморщившись, выпила еще какую-то микстуру и стакан очень горького отвара. Напоминание нужно было как можно скорее уничтожить и постараться забыть обо всем, что произошло там, в джунглях.
   Когда все было кончено, Ормона, одеваясь, включила переговорник. Зрачки ее были неестественно расширены, но мозг оставался ясным.
   - Вы послали встречающих, Зейтори?
   Застежки проклятого корсета выскакивали из вялых от слабости пальцев - а может, за четыре луны она попросту отвыкла от него...
   - Конечно! Двадцать машин. Через час уже будут на месте, атме Ормона! Нашим орэмашинам просто чудом удалось оторваться! Чудом!
   - Верю, - улыбнулась она с таким чувством, будто орэ-мастер ее поздравил.
   Корсет наконец-то подчинился ее воле, охватив истерзанное тело крепкими тисками.
  
* * *
  
   Огромный, ростом с Тессетена, старый волк поднялся на задние лапы, возложив передние на плечи хозяйского приятеля. Человек и зверь посмотрели друг другу в глаза.
   - Ты все понял, все понял, Натаути! - тихо проговорил Тессетен, потрепав мокрую шкуру волка. - Что за кровь у тебя?
   Экономист раздвинул пальцами густую шерсть. На ребрах пса виднелась глубокая свежая рана. Сначала мужчина решил, что бойкий старичок схватился в джунглях с какой-нибудь особенно зловредной зверюшкой, но, приглядевшись, распознал след от прошедшей вскользь пули.
   К базе, искусно спрятанной у подножья великих гор, подъезжали встречающие машины.
   Когда всех привезли в Кула-Ори, дождь совсем закончился, но наступила ночь - а ночи здесь были на редкость темными. Несмотря на это, горожане высыпали на главную площадь и, в одной из машин при свете фонарей разглядев Паскома, разразились овациями: все уже были оповещены о неудавшемся нападении северян и считали, что бывший духовный советник отвел беду. Тот лишь покачал головой.
   Танрэй кинулась на шею отцу и матери, Ал сдержанно приветствовал своих родителей - и так почти каждый эмигрант узнавал среди вновь прибывших своих родственников или друзей из Эйсетти.
   - Ну что, словили приключений на задницу? - надменно спросила великолепная Ормона, безупречно одетая, причесанная и накрашенная, словно бы на высочайшую церемонию.
   - Рад тебя видеть, родная, - сказал Тессетен, сжимая в ладонях ее тонкие и отчего-то холодные, как лед, кисти.
   - Да что ты? Рад? А я уж подумала, ты решил затесаться в ряды защитников отечества и остаться там навсегда.
   Он был настроен миролюбиво, до сих пор еще не в силах поверить, что они остались в живых:
   - Будет тебе язвить. Мы не могли раньше.
   - В следующий раз планируйте вылазку посолиднее - на год, на два.
   - Понимаю, - Сетен усмехнулся. - Вас с Алом тут совсем замучили "челобитными". Они это могут...
   - О, да! В свете всего остального это была для меня самая большая проблема.
   Ормона отвесила ехидный взгляд в сторону радостной Танрэй, и только после этого Тессетену бросилось в глаза то, как похорошела за прошедшие два месяца "сестренка".
   - Твоих рук дело? - шепнул он, наклоняясь к жене.
   Она не дозволила себя поцеловать:
   - Вот еще! И почему это сразу - рук?!
   - Твоих-твоих! Только ты знаешь, как делается такое! Да, кстати! Я пообещал своей матери передать тебе просьбу. Не подумай, что у меня в дороге случилось разжижение мозгов - я и правда пообещал ей, что передам, а ты уж решай сама, что это значит - или же не значит ничего.
   Ормона вопросительно и нетерпеливо взглянула на него огромными в темноте глазами.
   - Словом, она просит, чтобы ты ее отпустила. Это ваши дела. Она сказала, что это не для моего ума тайна.
   Жена слегка изменилась в лице и кивнула, так ничего и не ответив.
   Когда они проходили мимо гвардейцев, ради наблюдения за порядком оцепивших площадь, молодой командир, Дрэян, уставился на Ормону восхищенным и весьма красноречивым взглядом. Что ж, судя по всему, и вы здесь не скучали, господа. Губы Сетена покривила злая улыбка.
   Увидев обстрелянные, кое-как прикрытые ворота собственного дома, он опешил:
   - Что тут стряслось?!
   - Что, что... Я ключ от замка потеряла.
   В памяти проскочил образ раненого волка. Ормона взглянула на мужа и замерла:
   - Что с тобой? В чем дело?
   - Что за тайны у тебя от меня, родная?
   Она досадливо прищелкнула языком:
   - Ох, ну извини за ворота. Коли уж они для тебя такая реликвия, я завтра с утра приглашу кого-нибудь, кто все почи...
   - Да к проклятым силам эти ворота! - прикрикнул он. - Почему ты все время что-то скрываешь, таишься, просчитываешь?
   Она смолчала. Впрочем, как всегда. Его не слишком задели очевидные шашни между нею и тем гвардейцем - Сетен уже несколько лет как приучил себя не считать Ормону попутчицей, и для него это значило, что они с нею просто живут под одной крышей, а при желании встречаются друг с другом ради неизбежных для супругов ласк и любви. Душевную близость с нею он отрицал. Поэтому если ей так нравится флиртовать, а то даже изменять ему с Дрэяном - что ж, путь свободен. А вот волк, в которого стреляли, в сочетании с разнесенным вдребезги замком на воротах - и, похоже, из одного и того же атмоэрто - это кое-что похуже. Прежде она не переступала черту. От Тессетена уже давно сложно было что-то утаить, а ей это всегда удавалось. И это бесило.
   От недавнего миролюбия не осталось и следа.
   В доме разило какими-то лекарствами или притираниями - он ничего не понимал во всех этих вещах и не стал спрашивать Ормону: все равно не скажет.
   - Я спать, - бросил экономист, направляясь к лестнице.
   Ему почудилось, или в странных глазах Ормоны на самом деле промелькнуло облегчение?..
  
* * *
  
   Разбудил его долгий и непрерывный звонок в дверь. Сетен приподнялся на локте, посмотрел на спящую рядом жену. Ормона даже не пошевелилась, только брови ее были страдальчески сведены на переносице, будто она видела отвратительный сон и вот-вот готова расплакаться. Расплакаться? Ормона? Разве что во сне и то по ошибке...
   - Идем, идем! - забыв даже поздороваться, с порога кинулась к нему Танрэй, лохматая и с горящими желтыми глазищами. - Ты нужен!
   - Ты что, сестренка, травы какой-то нажевалась?
   - Там Ната обвиняют в людоедстве!
   - Чего?
   Она ухватила его за руку и потащила к своей гайне. Сонный Тессетен не сообразил даже удивиться тому обстоятельству, что жена друга успела обзавестись собственным скакуном и обучиться езде.
   - Давай, запрыгивай, потом я! - распорядилась она.
   Сетен вздохнул и с кряхтением забросил себя на попону. Уж кто-кто, а он терпеть не мог верховую езду, хотя в свое время Ормона заставила его приобрести этот, с ее точки зрения полезный, навык.
   Танрэй ловко заскочила впереди него и, перекинув ногу через шею гайны, устроилась поудобнее.
   - Что за бред ты несешь, сестренка? - выслушав по дороге обстоятельства происшествия, спросил экономист, когда они доскакали до многолюдной площади.
   - Это не бред. Хотя, конечно, бред, но они в это верят!
   Она снова поволокла его за руку в направлении помоста. Сетен удивленно озирался по сторонам, поражаясь количеству зевак:
   - Они со вчера не расходились, что ли?
   - Они тут собрались еще до рассвета.
   Он был страшно недоволен. Из-за какой-то откровенной глупости устроили невесть что и не дали ему отоспаться после вчерашнего перелета...
   Недалеко от помоста, на корточках, возле перебинтованного Ната сидел Ал.
   - Все серьезнее, Сетен, - поднимаясь на ноги, сказал он, и приятели обнялись. - Погиб Мэхах. Помнишь его?
   - Не помню, ну да что за важность? Не Атембизе - и ладно. Эти антропоиды только и делают, что мрут один за другим, отрывая друг другу головы по пустякам, и никто их не переубедит, что это немного нехорошо.
   - Думают на Ната: у зверя, который загрыз кхаркхи, были крупные челюсти.
   - У ящеров из Кула-Шри еще крупнее...
   - В том-то и дело, что его нашли недалеко от города, а твари уже давно перестали соваться сюда, разве что шакалы да лисы, но те людей остерегаются... А тут еще гвардеец говорит, будто своими глазами видел, как волк гнал кого-то по джунглям вчера вечером.
   - Какой гвардеец?
   - Да здесь где-то ходит, - вмешалась Танрэй. - Из отряда Дрэяна. Противный такой габ-шостер...
   - Плохо, что они считают рану волка доказательством его вины: как будто Мэхах отбивался и чем-то пропорол ему бок, - продолжал рассказывать Ал.
   - Чепуха, у Ната огнестрельная рана.
   - Я знаю, но им ничего нельзя доказать. Свидетельство гвардейца они считают исчерпывающей уликой против Натаути.
   Тессетен слегка толкнул локтем готовую разрыдаться Танрэй, да и волк взглянул на нее неодобрительно, будто тоже не хотел, чтобы она показала слабость досужим зевакам.
   - Ну-ка, прекрати, сестренка!
   - Ладно тебе прежде времени, Танрэй! - Ал одной рукой обнял жену, другой за шиворот притянул к ноге Ната. - Сейчас разберемся.
   Сетен потянулся и широко зевнул.
   - А ну вас к проклятым силам! Так и передайте этим идиотам: кто тронет волка - размажу о скалы. Всё. Я пошел спать. Нат, идем со мной - подальше от всех этих меченых душевными болезнями.
   Зверь высвободился из рук хозяина и шагнул к экономисту. Танрэй тоже кинулась к нему:
   - Сетен! Пожалуйста! Не уходи, идем с нами!
   - Пропадет она тут со своим солнечным сердцем, - вздохнул Тессетен, обращаясь к Нату. - Что ж, пошли, беспокойные вы мои.
   На помосте лежал труп, а кругом дежурили гвардейцы. При виде Ала, Танрэй и Сетена один из офицеров попятился и отошел подальше. Конечно, им оказался Дрэян.
   Труп был накрыт холстиной, но вездесущие мухи кружились над ним в предвкушении поживы. В здешней жаре разложение происходило быстро, и мертвец уже источал тошнотворный запах пропастины.
   При виде волка жители города в панике отшатывались, но Нат шествовал с неподражаемым достоинством, словно не замечая, что все эти глупцы теперь его боятся, а еще вчера запросто позволяли играть с ним своим детям.
   Танрэй стискивала руки мужа и его друга, боясь перепадов настроения, так свойственных Тессетену. Вдруг передумает и уйдет домой?
   Их встретил управляющий, гневно взглянул на пса и отбросил холст.
   При виде мертвеца Танрэй закусила губу и замерла с остановившимся от ужаса взглядом. Сетен тут же охватил ее за плечи, принудил отвернуться, толкнул в объятия Ала, под его опеку, а сам подошел к убитому.
   - Волк не должен разгуливать где придется! - провозгласил городской управляющий. - Вот откуда у него эта рана на боку? А вот откуда: дикарь отбивался до последнего! В Эйсетти все было иначе, а в джунглях пес одичал, стал охотником...
   "Оу, теперь я знаю, что произошло в джунглях с моей женой, - где-то на задворках сознания подумалось Сетену. - Она одичала".
   А управляющий разливался желтопузой иволгой:
   - Ваш волк уже стар, ему хочется свежей крови и мяса, а гоняться за оленями тяжело.
   "Побегал бы ты с ним наперегонки, краснобай"...
   - Скоро он начнет нападать и на нас - на ори, на наших детей! Вы по-прежнему будете тогда усмехаться, атме Тессетен? Почему вы молчите?
   - Если ты хоть на минуту заткнешься, я, быть может, что-нибудь и скажу, - ответил тот, осматривая труп.
   Управляющий, к удовольствию большинства, умолк. Все считали лидером города только Тессетена и всем не терпелось услышать, что скажет он.
   - На первый взгляд... На первый взгляд, на раны от клыков зверя это похоже очень мало. Я в кулпатрии не сильно горазд, но очень уж странные отметины. Зверь уж рвет так рвет, треплет так треплет, а здесь будто вспарывали на протяжении какого-то времени чем-то острым. Иногда у мясников так рвется мясо, если его неудачно насадили на крюк. Вот как раз подъехал господин Паском. Кулаптр, а не взглянете ли с профессиональной точки зрения?
   - Попахивает сговором! - вдруг громко, с вызовом, произнес один из гвардейцев.
   Все оглянулись на голос. Даже командир, Дрэян, вскинул бровь от удивления.
   - Господин Саткрон, как я понимаю? - вкрадчиво заговорил Ал, не сводя глаз с бывшего габ-шостера, некогда явившегося донимать их с Танрэй в дом Сетена и Ормоны. - Что дает вам право так говорить?
   Саткрон выступил вперед и резко бросил:
   - Вы там, во власти, все покрываете друг друга, даже взбесившегося пса, если он чей-то из ваших. А на Оритане по закону взбесившуюся бестию приговаривают к немедленной эвтаназии, и неважно, кому она принадлежит. Вы заигрались в богов! - капризно вывернутые губы его перекосило презрением.
   - Гвардеец, встать в строй! - рявкнул Дрэян. - Вы понесете наказание за нарушение дисциплины!
   - Мне плевать, Дрэян. Вообще-то не они, а ты должен был заниматься расследованием. Но ты же у них вместо ручной канарейки, тебя купили!
   - Кретин! - процедил сквозь зубы командир, а потом снова возвысил голос: - Я велел вам встать в строй!
   - Пошел ты знаешь куда? Я возвращаюсь домой, на Оритан, и как все настоящие мужчины буду убивать поганых северян! - габ-шостер полоснул ненавистью наблюдавшего за сценой Сетена. - Но хоть одно полезное дело я напоследок сделаю!
   Выхватив атмоэрто, он дернул рукой в сторону Ната, однако выстрелить так и не успел.
   Сетен, казалось, не сделал ничего. Никто ничего не увидел. Просто раскаленная волна смела Саткрона и впечатала его в каменный столб для электропроводов. Глухо стукнувшись о поверхность, гвардеец без сознания сполз в траву.
   - Уймите своего гвардейца, Дрэян, - произнес Ал, подтаскивая к себе пса. - Или ему в самом деле придется убираться на Оритан.
   - Он понесет заслуженное им наказание, - ответил тот с твердостью в голосе.
   - А еще одна такая выходка с его стороны, - прибавил Тессетен, не глядя на воздыхателя жены, - и гвардеец Саткрон - да и любой, кто посмеет - вернется на Оритан в погребальном ящике.
   Молча дождавшийся, когда они успокоятся, Паском поднялся на помост и наклонился над трупом.
   Тессетен встряхнул головой, насупился, маскируя под космами горящее от ярости лицо, а Танрэй, одарив его восхищенным взглядом непонятного происхождения, благодарно пожала ему руку.
   - И тебе спасибо, - обернувшись через плечо, тихо ответил он.
   - Мне?!
   - Тебе, тебе. Тс-с-с! Слушай.
   И пока гвардейцы занимались Саткроном, Паском ворочал и разглядывал убитого, а потом, разогнувшись и вытерев руки салфеткой, проговорил:
   - Мэхаху свернули шею, - он указал на странно изогнутый позвоночник мертвеца, положенного набок для демонстрации. - От этого он и умер, причем сразу. Он не отбивался, просто не успел, и его убили запросто, без сопротивления с его стороны. Остальные раны, возможно, нанесены для отвода глаз. Впоследствии труп был обезображен стервятниками и падальщиками. А крупные рваные раны, похожие на укусы, в самом деле нанесены какими-то большими крючьями, вроде мясницких. Может быть, убитого подцепили и волокли по земле на веревках.
   По толпе пронесся ропот. Люди переглядывались в полной растерянности, уже забыв о том, что недавно обвиняли в этом волка.
   - От меня - все, - завершил кулаптр, спускаясь с помоста. - Можно еще провести химическую экспертизу, но не думаю, что мы узнаем намного больше. Убийца или среди нас, или в поселке кхаркхи. Кстати, - Паском остановился, и лукавство вспыхнуло в его раскосых черных глазах, - Мэхах умер вчера в четверть двенадцатого вечера. А Нат с девяти часов и всю ночь обитал у меня, в моем доме, который хорошо запирается. Я зашил ему рану, и в благодарность он помял мне все цветы в оранжерее. Не знал, что он любит спать на клумбе, иначе загнал бы к себе в комнату. Поскольку пес ваш, - он указал глазами на Ала и Танрэй, - исправлять все придется вам. Так что жду.
   Тут послышался звонкий цокот копыт по камням. На площадь въехала Ормона верхом на гайне и молча, свысока, окинула взглядом сборище.
   Сетен быстро направился к жене, помог ей спуститься на землю, поцеловал в плечо, прижался щекой к ее виску и, зажмурившись, прошептал на ухо:
   - Прости, прости, прости! Прости меня, дурака!
   Она не выказала удивления или иных эмоций, только дрогнула слегка отстранилась, словно ей невыносимо больно было от его прикосновений:
   - Ладно. А за что?
   - Потом скажу.
   - Кто это? - она указала на труп.
   - Это уже не "кто", это уже "что"... Но на обычные развлечения кхаркхи это походит мало, правда?
   Пропустив его вопрос мимо ушей, Ормона посмотрела в сторону группы гвардейцев, откачивавших Саткрона.
   - Там - тоже "что"?
   - Кхем... почти... - уклонился Тессетен.
   Она зловеще покивала, и только дома напомнила о своем желании узнать, за что ей нужно было простить его.
   Переживая страшный стыд, Сетен признался, что заподозрил ее вчера в охоте на Ната из-за глупого совпадения.
   - Что? - Ормона явно не поверила собственному слуху, а потом залилась хохотом. - Ну нет, ты и в самом деле дурак, моя любовь!
   - Да, и мне перед тобой ужасно стыдно. Чем я могу загладить свою вину?
   Она уже забыла об этой глупости, увлеченная иными мыслями:
   - Ты можешь ее загладить, выслушав мои соображения насчет северян в Тепманоре и возможной нашей вылазки в те края...
  
* * *
  
   Саткрон лежал в своей комнате и тихо постанывал, не понимая, с чего это вдруг на площади им овладело бешенство, которым он выдал себя с головой.
   Дрянной волк взял моду бродить по джунглям, и тем самым он мог помешать их "большой охоте", вспугнуть жертву, нарушить правила. Не дрогни вчера так некстати рука - и все было бы в порядке. Они поискали бы пса да и забыли. Что теперь говорить? Теперь аринорец наверняка знает, кто стрелял в бестию. Вот в него, в этого северянина, Саткрон выстрелил бы еще с большим удовольствием. Но он муж атме Ормоны, его придется терпеть.
   "Ау! Дружок! Узнал меня?"
   Гвардеец завертел больной головой, пытаясь отыскать источник звука, пробивавшегося сквозь беспрестанный свист в ушах, а потом до него дошло, что голос звучит в его сотрясенном мозгу и непонятно, кому принадлежит - мужчине или женщине.
   - Ты кто? - вслух спросил Саткрон.
   "Твоя совесть, дружок. Мы, правда, с тобой никогда еще не общались, есть тут и мой просчет"...
   - Как ты это делаешь? Кто ты?
   "Да прекрати себя утешать! Это вовсе не оттого, что ты треснулся башкой! Не надейся! Если бы совесть было так легко разбудить, добрым трем четвертям населения планеты стоило бы надавать колотушкой по мозгам. Я тут вот к чему. Ты зачем нарушил правила и напал на неравного?"
   Саткрон перестал метаться. Может, и правда совесть? Во всяком случае, проявления действительно незнакомые. И знает, о чем говорит, не хуже него самого...
   "Ты забыл условия игры? Вы нападаете только на тех, кто может ответить. Что мог противопоставить тебе этот примат, дружок?"
   - Ну-у... не знаю. Улепетывал он неплохо...
   "Если ты что-то занимаешь у этого мира, будь готов отдать вдвойне. Таковы правила, дружок. Тот пастух не успел удрать. Он даже попытаться не успел, как и те, что были до него - которых не нашли. Что это ты устроил?"
   - А кто постановил, что истребление диких тварей - преступное деяние?
   "Кодекс жизни и смерти, дружок. Нападай только на того, кто может ответить. Не уничтожай впустую - жертву посвящают, а не бросают в обрыв на прокорм падальщикам. Это плата за полученное покровительство, а не забава".
   - И что будет, если я все же продолжу поступать так, как считаю нужным?
   "Я буду наведываться к тебе так часто, дружок, что вскоре ты начнешь считать меня альтер-эго и заработаешь манию одержимости. Я не дам тебе спать по ночам, ты потеряешь аппетит, а потом и желание жить".
   - Сгинь!
   "Это не тебе решать, дружок!"
   Саткрону почудилось, что в зеркале-ширме у стены промелькнул женский силуэт, и тут он проснулся.
   "Добро пожаловать в реальный мир. Продолжим беседу?"
  
* * *
  
   Ал отлетел на ступеньки террасы и едва не выронил меч. Сетен перегнулся через перила и хлебнул воды из кувшина на столе, а потом, легко вращая своим мечом, вернулся на позицию.
   - Вставай, хорош валяться!
   - Загонял ты меня! - признался Ал.
   - Лениться не надо было, братишка. Тебя сейчас и Танрэй загоняет. Вставай, говорю!
   - Давай передохнём, Сетен.
   Между ними, направляясь к коновязи, прошла Ормона, и бросила на ходу:
   - Пощади дитятку, пока у него пупок не развязался.
   Ал подпрыгнул, как на пружине, под провоцирующий едкий смех приятеля. Они снова скрестили мечи, осыпая искрами траву.
   - Помнишь Огангу? - снова отбрасывая Ала на много шагов и на сей раз выбивая у него оружие, спросил косматый Сетен. Глаза его разгорелись.
   Тот сплюнул в траву:
   - Великана из Осата, друга Учителя?
   - Да. Мы туда летали с Паскомом два года назад. Так вот, даже Оганга, братишка, дерется теперь лучше тебя!
   - Некогда мне было! Да и не с кем...
   Тессетен сделал внушительный жест и двинул головой куда-то в сторону:
   - Да что ты говоришь? А как насчет Дрэяна, которого ты грозился вызвать на Поединок? Мог бы пригласить его. Вставай!
   Он протянул Алу руку.
   - Ладно, будет с тебя. Переведи дух, - и уважительно вложил меч в ножны.
   Они ушли на террасу. Ал плеснул вина себе и другу.
   - Давно хочу спросить: а что за уродцы у вас по всему дому, Сетен?
   - Это ты о кхаркхи? Ну так, приходят иногда помогать жене по хозяйству, а что?
   Ал засмеялся:
   - Нет, я о тех глиняных фигурках, которые встречаются на каждом шагу!
   Тессетен отбросил волосы со лба и собрал их на затылке в хвост:
   - С чего это ты вдруг заинтересовался?
   - Да так... потешные они...
   - Ты находишь?
   - Ну да. Ты их с Осата привез, что ли?
   - Да нет, сам, бывает, развлекаюсь на досуге.
   Ал изумленно покачал головой:
   - Ты изменил своему стилю?
   - Ну да. Или стиль - мне. Подглядел, как делают своих болванчиков сородичи Оганги... Проклятье, как летит время!.. Это ведь было уже два года назад, а мне кажется, будто еще вчера, - Сетен отпил из бокала и потер лицо ладонью, а потом сгорбился над столом, нахохлившись, будто старый индюк, и разглядывая свои узловатые руки с сухой загорелой кожей.
   Да, не щадит его время, подумалось красавцу-Алу, которого годы будто обходили стороной. Но он тут же вспомнил о своем поражении и оставшемся валяться во дворе мече-подделке. Может, лицо его время и не щадит, а насчет всего остального этот "старый индюк" еще даст фору многим...
   - Будет тебе, не кручинься! - сказал Ал и, поднявшись с бокалом в руке, гаркнул во все горло: - Варо Оритан! Варо Теснауто! За праздник!
   Взнуздывая гайну для поездки, Ормона задумчиво посмотрела на него и на мужа, который, судя по виду, оптимизма дальнего своего родственника не разделял, а потом, покрутив рукой вокруг головы, запрыгнула на попону.
   - Что происходит с твоей женой, Сетен? - садясь, спросил Ал, когда Ормона уехала.
   - А что происходит с моей женой?
   - Она словно не в себе. Я и прежде никогда не понимал ее, а теперь уж и подавно теряюсь перед ее намеками-экивоками...
   Тессетен небрежно отмахнулся:
   - Чепуха. Избавь природа нас от понимания Ормоны... Слушай, братишка, а ведь мы могли бы возродить здесь традицию и отмечать любимые праздники ори. Тот же Теснауто. Дать волю и материалы Кронрэю с его созидателями - и пусть бы строили ради этого что-нибудь для души, грандиозное, чтобы там мог праздновать хоть весь город. Ну ладно, это я, конечно, размахнулся... Ну, допустим, на две-три сотни человек наших ресурсов хватит?
   - Да хватит, конечно... Это ты неплохо придумал. А ты сам-то отчего такой последнее время? О чем думаешь?
   Экономист внимательно, словно прицениваясь, стоит ли говорить, вгляделся в приятеля.
   - Думаю, что вовремя ты успел удрать с Оритана, братишка...
   - Почему именно я?
   - Да потому что из-за твоей первой специализации тебя наверняка привлекли бы к кое-каким разработкам. И тогда бы тебе не выбраться оттуда до конца жизни. Многие твои однокашники сейчас под строжайшим надзором военного блока Ведомства...
   Ал заподозрил что-то нехорошее, что все эти дни после приезда скрывали Паском и Тессетен. Он знал, догадывался о причинах их мрачности, но страшился признаться даже самому себе.
   Сетен залпом осушил свой бокал и уставился ему в глаза:
   - Ори планируют нанести удар распада по Ариноре.
   - Когда?!
   - Этого уж никто сказать не сможет... Но информация точная. Оритан готов развязать последнюю войну, выдвинул ультиматум северянам, а те, разумеется, сдавать свои позиции не будут...
   - Конечно, у них ведь тоже есть ракеты...
   Тессетен подошел к бортику террасы, присел на перила, не глядя на собеседника и любуясь закатом.
   - Тесно нам стало на этом ветхом синем шарике, братишка. Раскол все это, раскол... Посмотри, что творится сейчас - плодятся, как под завес времен, а толку? Кто от количества стал лучше качеством? Когда это древние "куарт" аллийцев воплощались на диких территориях Убежища? У любого "куарт" всегда была привязка к Оритану или Ариноре - никак иначе. А тут... Атембизе вот - каким ветром его сюда задуло? Что он тут забыл? Не постигаю. Хаос и упадок повсюду, куда ни плюнь. И постоянная высокопарная болтовня о порядке, о великих ценностях, о былой славе. Только, знаешь, ты не рассказывай об этом никому... даже Танрэй... Не надо ей этого знать...
   Ал согласно кивнул. Жене и без таких вестей было теперь несладко: у них поселились тесть с тещей, ожидая окончания строительства новых домов для очередной партии эмигрантов. Не привыкшие жить в тесноте, бок о бок со старшим поколением, ори откровенно страдали от вынужденного соседства. А тут еще госпожа Юони, обереги Природа кого-либо от общения с этой женщиной! Ал - тот являлся домой только ночевать, да и Танрэй лишний раз старалась не встречаться со своей матерью, испытывая при этом жестокие упреки совести. Характер тещи могли терпеть только тесть и Натаути - потому что оба себе на уме. А вот Алу уже давно хотелось сбежать в джунгли и поселиться отшельником.
  
* * *
  
   Танрэй еще пару раз мазнула кистью в уголке рисунка. Рисовала она лучше, чем пела, и это преимущество позволило ей найти предлог, дабы проводить досуг вне дома.
   - Как получается? - спросила она, оглядываясь на своего молчаливого спутника.
   Немой склонил голову и слегка улыбнулся.
   - Знаю, знаю, что получается ерунда, не смейся... Хочешь я научу тебя письменности, и тогда ты напишешь мне, кто ты и как твое настоящее имя?
   Он снова рассмеялся и сделал отрицательный жест. В его серых глазах выплясывали искорки закатного солнца, и в такие минуты молодой женщине смутно казалось, что она в шаге от разгадки, что она давно знает, кто он такой, но почему-то забыла.
   - Зря. Я могла бы, это не так сложно, как кажется. Тогда мы могли бы с тобой общаться... Да, да, мне стыдно, но я не хочу идти домой. И, если честно, я не хочу туда идти не только из-за приезда родителей, а уже давно...
   Немой кивнул. Он был неведомым образом посвящен в тайны ее жизни, причем в такие, которые она хотела бы скрыть даже от самой себя.
   - Мне стало проще общаться с нашим волком, чем с Алом.
   Брови мужчины слегка дернулись, и он опять улыбнулся. Его улыбка была такой открытой и приветливой! Вот бы Алу уметь так же... Но увы... Ал бывает весельчаком, но будто бы всегда любуется на себя в зеркало. Его никогда не интересовало, чем живут другие люди. А Танрэй - не звезда, не туманность и даже не артишок, чтобы интересовать его. Она сама хихикнула над своим сравнением.
   - А еще, кажется, им увлечена Ормона, а он ею. Но оба как-то странно... По-моему, их влечет друг к дугу не как мужчину и женщину, не любовь, а... Я даже не знаю, как сказать, не понимаю, - Танрэй вздохнула. - А вот меня он однажды приревновал. Причем к тебе. Представляешь? Я решила сначала, что это хороший знак, а потом до меня дошло, что это у него скорее из-за опасения утратить собственность...
   Немой помотал головой и послал ей умоляющий взгляд.
   - Считаешь, что я ошибаюсь? - (Кивок.) - Наверное, ты прав. Мужчине проще понять мужчину, женщине - женщину. А я не понимаю даже Ормону... То есть мы с нею почти примирились, как мне посоветовал Паском... Не знаю, зачем ему это нужно, но он настойчиво убеждал меня, что именно с нею мне нужно договориться. Не понимаю только, почему мне с нею, а не ей со мной. Я никогда ее не задевала...
   Она сложила кисти в этюдник и огляделась в поисках где-то бегавшего Ната. Здесь, на пригорке, ей хотелось бы остаться навсегда: отсюда открывался чудесный вид на Кула-Шри, извивавшуюся в направлении залива, и все здесь напоминало летний Эйсетти до войны. Именно потому Танрэй каждый день приходила сюда после занятий, отпускала Ната побегать, а сама садилась мазать бумагу краской. Иногда к ней присоединялся и загадочный Немой, и она посвящала его в свои мысли, настолько потаенные, что сама удивлялась их существованию. Но застенчивости не было: немота собеседника странным образом влияла на Танрэй, позволяя забыть о вечном учительском самоконтроле.
   - Спасибо тебе за компанию, за то, что выслушиваешь всякие глупости, которые я тут несу... А хочешь познакомиться с кулаптром? Вдруг ему удастся вернуть тебе твой голос? Ты ведь все слышишь...
   Немой на прощание поклонился и стал спускаться к реке. Танрэй глядела ему вслед, борясь с давним желанием пойти за ним и разведать, куда он уходит и где живет. Но тут повсюду открытая местность, и если мужчина обернется, то Танрэй окажется в глупом положении.
   И тут ей стало холодно и жутко. Страшное ощущение исходило из джунглей за спиной. Птицы смолкли.
   - Нат! Ко мне! - крикнула Танрэй, чтобы звуком собственного голоса отогнать беспричинный ужас, а заодно призвать обратно Немого, если вдруг что-то случится.
   На память пришли поверья кхаркхи о том, что в джунглях таится нечто, способное уничтожить этот мир, взамен которому явится на небосвод новое солнце. Танрэй думала, что речь идет о ракетных шахтах, в которых ждут своего часа смертоносные заряды, однако никаких шахт на Рэйсатру быть не могло. Дикари верили во что-то другое и представляли его в виде огромной змеи с капюшоном. Глупости, конечно, однако если ты одна и на много тысяч ликов вокруг нет ни единого разумного существа, чувствовать начинаешь совсем иначе, нежели дома в безопасности.
   Немой не оправдал ее надежд: он уже успел скрыться с глаз, а страх не проходил. Земля слегка дрогнула, а где-то бесконечно далеко в горах проурчало низкое эхо. Танрэй подумала, что если вдруг на Оритане или на Ариноре начали бы войну ракетами, то, наверное, ее отголоски долетели бы даже сюда. Ал говорил, что на самом деле не будет никакого похолодания климата, что бы ни писали другие ученые, а вот радиоактивные осадки станут выпадать по всей планете.
   Воображение разыгралось не на шутку, и вот уже ползущие с юга и подсвеченные закатом кучевые облака стали казаться Танрэй похожими на гигантский "гриб" от взрыва распада.
   Вдалеке, в стороне джунглей, показалось светлое пятно, стало расти, приближаться. На душе сразу стало легче: этот был вдоволь нагулявшийся Нат.
   Волк подбежал к хозяйке и запрыгал вокруг нее.
   - Я тут уже такого наплела без тебя... - призналась Танрэй, вешая этюдник на плечо.
   Облака снова стали облаками, джунгли - джунглями, а не пристанищем кобры из сказок кхаркхи.
   - Ал всегда говорит, что у меня ошалелая фантазия, - со смехом продолжала она и потрепала волка по острым ушам. - И он прав. Иногда я чувствую себя так, словно уже живу в прошлом, как будто смотрю на наше время из далекого будущего и вижу его. Но не таким, какое оно на самом деле, а облагороженным флером легендарности. Пожалуй, подобным образом мы сейчас представляем себе жизнь наших предков-аллийцев...
   Волк спокойно брел рядом и как будто даже вслушивался в ее болтовню.
   - Веселое у меня окружение, - посетовала Танрэй. - Один не умеет чувствовать, второй - говорить, третий - вообще зверь, четвертая со свету сживет своей язвительностью, а к пятому и подступиться страшно, чтобы не попасть под горячую руку... А еще и говорить приходится на языке, который сама же и создала, и слушатели до сих пор считают улыбку оскалом, а деревья - обеденным столом...
   Нат только чихнул.
  
  
Глава пятнадцатая об издержках клятвы доблести и невосполнимых потерях
  
   Таких морозов на Оритане осенью еще не бывало! Ветки деревьев, решетки изгородей, провода коммуникаций - все причудливо топорщилось густым инеем. В пространстве, где глохли от холода любые звуки, замирало само время. Таких морозов на Оритане не бывало даже зимой!
   Но изредка случалось потепление, вызывая у стариков головную боль, а то и сердечные приступы.
   В одну из таких оттепелей умерла мать Тессетена, и почти вслед за нею ушел его отец. Они были счастливыми: им не суждено было увидеть, что станется с их любимым городом уже совсем скоро.
   В одну из таких оттепелей, когда ничто не предвещало беды, родители Фирэ и Дрэяна увидели в окно, как к их дому бежит закутанная в меховой плащ женщина. Ее движения, суетные и тревожные, напугали хозяйку дома: та со страхом ждала вестей о младшем сыне, и любой визитер-незнакомец чудился ей гонцом смерти.
   От слабости она опустилась в кресло и попросила мужа встретить гостью. Страх отпустил несчастную лишь тогда, когда она услышала пусть и тревожный, но знакомый девичий голос.
   Саэти вбежала в зал и скинула с головы меховой капюшон:
   - Сейчас ждут налет на столицу! Нужно как можно быстрее собраться и уйти!
   - Налет?! - как-то по-детски вдруг растерялся господин Кронодан.
   Тем временем его жена уже вскочила и стала спешно выбрасывать из ящиков на стол документы, деньги, какие-то ценные вещи.
   - Аринорцы прорвались на востоке. Может, мы еще успеем до обстрела. Я поведу орэмашину, - ответила ему девушка, помогая хозяйке собираться. - Только скорее!
   - Сейчас!
   - Куда ты? - крикнула ему вслед супруга.
   - Кое-что забрать...
   - Господин Кронодан, времени совсем нет!
   Он крикнул из соседней комнаты, что успеет.
   - Он хочет забрать с собой меч нашего старшего сына.
   - Одевайтесь, я все соберу!
   Внезапно и резко снаружи раздался оглушительный взрыв, вой моторов - и целая канонада.
   Обняв друг друга от ужаса, женщины увидели в окно, как на соседней улице разваливается на части и плавится в смертоносном огне сфероид дома.
   Саэти успела только отпрянуть от оконного проема, когда вышибло раму, а в следующую секунду потолок их взорванного несколькими ударами здания погреб под собой всех, кто был внутри.
   Дикими глазами смотрели на произошедшее соседи, которым посчастливилось уцелеть в своих домах.
   А синие истребители, сея смерть, помчались в сторону Самьенских Отрогов, к каньону.
   И никто не обратил внимания на залегшую в конце улицы за сугробом черную волчицу с золотыми глазами, которая кинулась было к дому Фирэ, испуганно шарахнулась от лопнувшей в огне балки, отскочила в сторону, покружила возле развалин и с горестным воплем, словно проклиная орэмашины, умчалась вслед за ними к мосту.
  
* * *
  
   - То, что вы предлагаете, сейчас никак невозможно, кулаптр, - отрезал командир Сьетторо и отвернулся от Диусоэро. - Теперь мальчишка нужен нам, как никогда. Много ли осталось целителей-Помнящих его уровня? Нет, и речи быть не может.
   И кулаптр покинул шатер ставки не солоно хлебавши. Диусоэро не знал, как передаст Фирэ решение командования, ведь юноша считал, что никто не откажет всесильному начальнику в ходатайстве. А он вовсе не всесильный. И если его убьют, то некому будет вернуть Фирэ его клятву доблести, и тому придется служить до конца жизни - естественного или насильственного.
   В мыслях о том, как сообщить помощнику об отказе, Диусоэро добрел до казарм, где в санитарном блоке располагались комнаты офицеров-кулаптров. В свои восемнадцать Фирэ уже заслуженно носил звание офицера, и только Диусоэро знал, что тот совершенно не дорожит своим статусом.
   Еще не успев войти внутрь, бывалый кулаптр почувствовал привкус разлившейся вокруг давящей тревоги. Но сирены молчали - значит, дело было в чем-то другом.
   Фирэ сидел на своей койке. Очень ровно, словно проглотил шест, и уставившись в одну точку. И - самое главное! - Диусоэро в первую очередь заметил, что внутренне помощник совершенно пуст. Атмереро юноши не изливала свет из глубин его существа, не переливалась светлыми красками радужного спектра, как прежде. Она вообще себя не проявляла. Так бывает у тех, кто уже умер. Но Фирэ дышал, и одной рукой сжимал какую-то бумагу, а вторая, раненная осколком, висела в повязке.
   Старший кулаптр вытащил из его судорожных пальцев конверт с вензелем военного блока Ведомства, но внутри не было ничего. Он огляделся в поисках содержимого, и его осенило заглянуть под койку. Так и есть: само письмо улетело к стене.
   "С прискорбием"... "уведомление"... "сего года"... "под обстрелом"... - замельтешили строчки.
   Оторвавшись от чужого послания, Диусоэро в ужасе поднял глаза. У его помощника, у этого будущего, по ожиданиям командной верхушки, гениального целителя, во время налета на Эйсетти вчера погибла вся семья...
   Когда много часов спустя Фирэ вернули к жизни, и он, тускло засветившись перед взором кулаптров, обвел взглядом комнату и лица, стало понятно, что он не понимает, чего им от него нужно и почему он сам до сих пор еще жив.
   Сьетторо пришлось отпустить мальчишку, и, подписывая увольнительную, он делал это с таким видом, будто тот нарочно подстроил гибель родных, чтобы не мытьем так катаньем добиться своего.
   - Я съездил бы с тобой, - сказал Диусоэро апатично поднимавшемуся в орэмашину Фирэ, - но двоих нас не отпустят...
   К вечеру Фирэ прилетел в Эйсетти. Мало что понимая, просто на инстинкте перелетной птицы он двинулся к бывшему дому и, не узнав улицу, очнулся.
   Улица была той и не той. Вон за тем треснувшим и навалившимся на пригорок сфероидом должен быть зимний сад соседей, а по левую сторону, в точности напротив - его родной дом, всегда лукаво подглядывавший за тем, как Фирэ шагал к нему по дороге. Так было с малолетства - и вот теперь на том месте торчит что-то черное, переломанное, покрытое, как толстой плесенью, бахромою наросшего за сутки грязного инея.
   Всюду мелькали волки, натасканные находить людей, но машины стояли пустые, а спасательные команды по очереди заскакивали в дома, чтобы не обморозиться до смерти.
   В какой-то момент Фирэ показалось, что он совсем спокоен, что ему все равно. Мало ли умерло в этой войне? Мало ли умрет еще? Ну вот, пришла и их очередь. И уж скорее бы теперь пришла его собственная. Что в том такого? Из чего делать трагедию?
   Мусоля в себе эти мысли и не замечая, что они уже начали идти циклом, хороводясь, одни и те же, друг за другом, он точно на ходулях прибрел к тому месту, которое прежде называл зимним садом.
   Всё здесь спеклось в единый черный ком с торчащей во все стороны арматурой. Волки по привычке взбегали сюда, метались, скулили и поднимали горестный вой, пока их не отзывали назад.
   - Они все были там, когда это случилось... - едва слышно пробормотал за плечом сосед, дом которого уцелел. - И те три семьи... - он, кажется, махнул куда-то рукой.
   "И Саэти..." - подумал Фирэ.
   Он уже сам увидел, как все было. Еще вчера он чуял, что с попутчицей стряслась беда... Беда... Хватит ли этого слова для того, чтобы обозначить конец жизни? И не только жизни попутчицы, но и его собственной...
   Дым, крики боли, ужас... Чего еще он не видел там, в Рэйодэне и на Полуострове? Это все обыденно, почти каждый день в году был отмечен таким моционом. Так почему теперь его сердце стремится в землю и тянет его за собой? Почему он теряет способность дышать? Ведь ему все равно, он привык!
   А может, нужно просто пошире открыть глаза, чтобы наконец проснуться? Может, все его нынешнее воплощение - чей-то долгий гипноз? Кто-то внушил ему глупости о катаклизме пятисотлетней давности, о Расколе, о том, что он родится в чужой семье... Вот сейчас он избавится от наваждения, откроет глаза уже по-настоящему и увидит над собой маму, настоящую маму - синеокую красавицу Танрэй. А Учитель, отец, подойдет и скажет: "Это был необходимый этап, мальчик. Жестокий, но полезный. Мы все рано или поздно подвергаемся этой проверке. Ты прошел, ты получил урок - и теперь все будет хорошо!" И улыбнется своей замечательной улыбкой маленького, но мудрого мальчишки, а в серых глазах запляшут солнечные зайчики...
   - Будь все проклято! - заорал Фирэ в глухие небеса.
   И взвыли волки, вторя ему, и заплакали женщины.
   Потом он нашел себя на Самьенских Отрогах стоящим над пропастью. Впервые за всю историю Оритана Ассуриа застыла в своем беге по дну недавно образованного каньона, и здесь теперь тоже было тихо и безжизненно.
   Фирэ видел, как что-то, отделившееся от него самого, стремительно падает вниз, светясь в темноте. Это была какая-то серебристая паутинка с очертаниями человеческого тела. Наверное, он очень напился... А самому ему пусто и безразлично. Это, видно, боль вылетела из него, напугавшись той выжженной пустыни, в которую обратилось его сердце!
   - Мама! Мама! С тобой когда-то здесь случилось то же самое!
   Юноша попятился и кое-как выкарабкался на берег. Что привело его сюда? Что удержало на краю в последний миг? А может, это сам Фирэ летит сейчас ко дну, оставив свою оболочку, получившую возможность созерцать или анализировать?
   - О, мама! Как же больно и страшно было тебе в тот ужасный день!
   Он сел прямо в снег. Он - Фирэ. Он родился восемнадцать лет назад в Эйсетти, в семье сына советника Корэя. У него есть брат Дрэян, старше него на десять лет. Полгода назад умер дед. Полгода назад попутчица Саэти уговаривала Фирэ бросить все и уехать отсюда. Вчера не стало ее. Вчера не стало родителей. Сегодня умер и Фирэ.
   Юноша засмеялся, здоровой рукой вытащил из кармана плаща ополовиненную флягу и сделал большой глоток, обжигая рот и горло. А, так вот что привело его сюда! И почему он раньше никогда не пробовал этот эликсир забвения, прощающий всё и всех со всем примиряющий?
   Фирэ побрел по сугробам обратно в город, а за ним бездомным псом тащился тот, светящийся, из пропасти. Каких неприятностей ему надо? Чего привязался, дурак? Катись назад, паутинчатая боль, без тебя легче! Не вспоминается ничего, ни капли... но это же и хорошо! Проклятье! Это же так хорошо!
   Он попытался снова вспомнить день катаклизма полутысячелетней давности - и налетел на глухую стену. Но тут должна быть, всегда была дверь! "Отвали, сосунок, нет тут дверей! Тут стена, не видишь?" Он помотал тяжелой, кружащейся головой и решил зайти с другой стороны, не так далеко в прошлое. "Убирайся, щенок! - рявкнул некто, очень знакомый, в болезненно-желтом плаще. - Эти воспоминания только для того, кто умеет терпеть боль. Кто слабак - лишается памяти на будущее воплощение! И так всякий раз, пока не забудет все насовсем! Проваливай, малодушный, тебе не место за этой стеной!"
   - Ну хотя бы прошлую, хотя бы предыдущую жизнь! - путающимся языком взмолился Фирэ.
   Двери не было. Дверь была замурована, и кто-то гнал его прочь от свежей кладки с еще не просохшим раствором: "Вон! Ты хотел анестезии? Так живи себе в вечном наркозе!"
   Он не помнил ничего. Вместе с его болью ушло и то, что было собственно им, что помнило всегда и всё.
   Фирэ зашел в заброшенный парк и забрался на старые карусели, возле которых они в прошлый его приезд встретились с Саэти. Здесь он играл малышом, здесь они катались уже подростками, с попутчицей. В те времена Эйсетти еще жил, а люди не думали, не догадывались о том, что поджидает их впереди.
   Забытье не приходило, а он тешил себя надеждой мертвецки напиться и замерзнуть прямо в этой скрипучей колыбельке на прокорм бездомным волкам. Вон как раз один - черный, поджарый - смотрит голодными золотыми глазами, ждет... Подожди немного, клыкастый, скоро ты наешься!
   "Саэти! - вдруг теплым ручейком заструилось по жилам. - Мы ведь с нею поклялись тогда друг другу на Самьенском мосту!.."
   И светящаяся паутинка, утомившись ждать, вдруг сорвалась с земли и летящей кометой устремилась в небо, клонясь к северу, в сторону океана.
   Фирэ размахнулся и швырнул флягу в соседнюю карусель. Раненая рука слегка заныла - но только чуть-чуть, ведь боль его только что улетела вон, на север, к берегам Рэйсатру... Может, собралась наведаться к Дрэяну?
   Прощай, боль! Прощай, атмереро! Без вас лучше!
   Волк развернулся и потрусил прочь, вскоре потерявшись за стволами деревьев.
  
* * *
  
   Теперь Диусоэро думал лишь о том, как вернуть клятву своему помощнику. Война все разгоралась и разгоралась. Старший кулаптр чувствовал, что обязан сохранить жизнь этому мальчишке, ученику Ала, который, в свою очередь, был учеником Паскома, а для Диусоэро Паском был самым уважаемым человеком на свете.
   После гибели родных с Фирэ стало твориться что-то жуткое. Он приехал не в себе и в себя так и не пришел. Они больше не говорили по душам. Юноша вообще ни с кем больше не разговаривал, кроме как по необходимости - уточняя военный приказ или отвечая на какие-то бытовые вопросы.
   А еще он отчаянно искал смерти. Он звал ее днем и ночью, готовый принять ее любую - лишь бы скорее.
   При нервных срывах такое было у многих солдат, но у него это состояние не желало проходить. И не раз Диусоэро слышал, как вскрикивает во сне помощник, плачет и зовет атмереро.
   Через полгода старший кулаптр понял, что ничего уже не вернется, как никогда не окажется Оритан в благодатной зоне экватора, где находился прежде. Ходячий труп по имени Фирэ настораживал и остальных офицеров. В пустых черных глазах на бледном лице не было ни единого намека на живую душу, никто не знал, чего можно ждать от такого существа. Которое, к тому же, имело убийственные навыки кулаптра и знало, как их применять по назначению. Он просто ходил. Просто произносил слова, если его спрашивали. Просто ел, пил, спал. И так же просто, не вглядываясь, убивал врагов. Но отныне его так и тянуло к смерти, он потерял интуицию, будто прежнего Фирэ заменили полуроботом-диппендеоре.
   И вот однажды, когда снег уже превратился в слякоть, накануне давно уже не справляемого праздника Восхода Саэто, кулаптру Диусоэро представилась возможность спасти искалеченного мальчишку.
   Перед тем вылетом Диусоэро распорядился так: Фирэ летит в авангарде, а ему самому придется координировать этот вылет с земли. Впервые за прошедшие полгода юноша оживился и с удивительным рвением сусликом поскакал к орэмашине. "Э-э-ге! - подумал Диусоэро. - Что-то тут нечисто!" Он уже успел отослать в ставку командования рапорт о рассредоточении своих помощников, и менять порядок было бы нарушением устава. А это значило, что действовать придется на свой страх и риск.
   Диусоэро знал, что экипаж этой машины - все до одного проверенные (им же в свое время!) люди. Не болтуны и не стукачи. Значит, существовал простор для маневра.
   Незаметно приблизившись к Фирэ, Диусоэро подчинил себе его волю и, пользуясь эффектом внезапности, смог вогнать в легкий, не вызывающий ни у кого подозрений, транс.
   - Пришлось изменить комплектацию, - виновато доложил он орэ-мастеру. - Вы отправляетесь боевыми, без кулаптра.
   Никто не удивился. Диусоэро и Фирэ вышли, а судно взлетело.
   Юноша стоял, бессмысленно глядя себе под ноги и слегка покачиваясь на ветру. Казалось, тронь пальцем - и свалится навзничь. Старший кулаптр затащил его в окоп, завалил мешками и велел лежать, поскольку бой начался и надо было работать. Фирэ послушно вытянулся на мерзлой глине, более не шелохнувшись и почти не дыша.
   Через десять минут после начала воздушной схватки орэмашину, в которой собирался лететь мальчишка, развеяли по ветру несколькими прямыми попаданиями.
   - Так вот чего ты так запрыгал! - проворчал Диусоэро. - Что ж, значит, это хороший знак мне!
   По личному каналу он связался со знакомыми "торгашами", что доставляли товары с Оритана в колонии-острова Великого Океана, затерянные среди безбрежной водной глади, и привозили оттуда продукцию колонистов.
   Эмиссары были поблизости и приехали оперативно - бой еще не закончился, когда Диусоэро выволакивал из-под мешков совершенно там закуклившегося Фирэ.
   - Что нам с ним делать? - глядя на эту большую бессмысленную человеко-гусеницу, спросил один из моряков.
   Кулаптр махнул рукой:
   - Везите его подальше отсюда. Насколько можно подальше, настолько и везите. Чтобы не вернулся.
   - А он что... - "торгаш" повертел кистью вокруг головы. - Да?
   - Есть немного.
   - Давай-ка поспешать, Диусоэро! - вмешался второй эмиссар, торопливо поглядывая на часы.
   - Вы готовьте лодку, мы догоним.
   Выведя помощника на берег бухты, Диусоэро задержал его и развернул за плечи. Фирэ послушно встал, по -прежнему качаемый пронзительным ветром.
   - Я возвращаю страшную клятву доблести тому, кто давал мне ее! Через сорок дней и сорок ночей атмереро твоя очистится от следов печати, и ты станешь свободен. Беги прочь от войны, Фирэ, и да не иссякнет солнце в сердце твоем, мой мальчик! Да будет "куарт" твой един!
   Ялик давно растаял в тумане, а Диусоэро все еще смотрел на черную воду бухты с плавающими в ней белобокими кусками талого льда и гадал о судьбе своего - волею случая - воспитанника.
   Командир Сьетторо неподдельно горевал, узнав о гибели орэмашины с Фирэ на борту. Он делал на этого мальчугана громадную ставку, а теперь его воинская карьера покатилась волкам под хвост.
   - Такие, как он, рождаются раз в тысячу лет! - напиваясь вместе с Диусоэро, жаловался офицер. - Еще немного - и он стал бы живым оружием, стоящим всего ракетного арсенала Оритана! Он повлиял бы на политическую обстановку Ариноры, и они ничего не смогли бы ему противопоставить, потому что у них таких нет! Да что я тебе говорю, Диусоэро, ты раньше меня это понял! Он был бы непобедимым оружием против этих белесых ублюдков! Знаешь, кулаптр, а ведь даже и хорошо, что аринорцы погубили в том налете его родных! Он стал настолько непримиримым, что из мести в сжатые сроки положил их стократно больше, чем смог бы до этого! Их смерть пробудила в нем и азарт, и мастерство! - Сьетторо грохнул по столу кулаком. - Да что теперь говорить - такая глупая и бесславная кончина...
   - Свинья ты, Сьетторо, - поморщился кулаптр с омерзением.
   - Я? - поначалу удивился, а потом, свыкнувшись с этой идеей, довольно кивнул тот. - Да, я - свинья. А из этого щенка получился бы великий мастер. Как же так он не досмотрел? И как ты не досмотрел, Диусоэро?
   - Знаешь, Сьетторо, вот если откровенно, то я жалею лишь об одном: что на той орэмашине не было тебя.
   Сьетторо залился визгливым хохотом и, поддразнивая собутыльника, хрюкнул.
  
* * *
  
   "Торгаши" вспомнили о своем пассажире не сразу. Им доложил о нем кок, исправно кормивший парня на протяжении всего плавания.
   - Кажется, этот в себя приходит! - сказал повар, и почему-то шепотом.
   Капитан велел проведать Фирэ.
   Тот с каменным лицом смотрел трансляцию, где правитель Оритана, господин Нэсоутен, вещал перед советом страны в торжественном зале военного крыла Ведомства:
   - Великий народ ори, жители Оритана! Затянувшаяся война вышла на новый виток. Мы располагаем донесениями о готовности Ариноры нанести по нам ракетно-бомбовый удар. Мы отдаем себе полный отчет, что это сообщение способно посеять панику, но замолчать его было бы преступлением перед миллионами. Каждый город нашей страны оборудован подземными убежищами, которые до сего момента носили статус секретности. Наступило время для принятия неотложных мер. В случае воздушной тревоги каждому жителю Оритана надлежит незамедлительно обратиться в локальное Ведомство вашего города и, соблюдая полное спокойствие, приступить к эвакуации по системе "Тэо" - первый уровень тревоги. Служащие военного блока локальных Ведомств обязуются оказывать населению всестороннюю помощь.
   В черных глазах юного ори светилась ненависть - и это было первое чувство, которое он испытал за многие месяцы. Повару показалась, что ненависть эта направлена отнюдь не в адрес аринорцев.
   - Сколько я хотя бы с вами плавал?
   - Да что-то побольше месяца, - отозвался добряк-кок.
   - Сегодня сорок суток, - уточнил один из тех эмиссаров, что забирали молодого кулаптра с Оритана.
   Тот печально кивнул:
   - Что же я теперь - дезертир?
   Новые знакомые переглянулись, а ответил все тот же моряк, знакомый Диусоэро:
   - Ты, ори Фирэ, геройски погибший солдат, и теперь на Оритан путь тебе заказан. Ты поживи в другом месте, здесь есть неплохие земли, теплые. А там, глядишь, кто-нибудь пройдет транзитом и отвезет тебя на какой-нибудь континент...
   - Мне бы на Рэйсатру...
   - Ты уж прости, но мы тем курсом не ходим.
   - Высадите меня где-нибудь, - попросил Фирэ, подробно разузнав о своих перемещениях по планете.
   Его оставили на одном из островов Великого Океана. Здесь всегда было тепло и тихо, лишь иногда пели черные камни и чирикали экзотические птахи, прыгая по веткам пальм.
   - Дождись судна до Сухого Острова, - сказали ему на прощание, - а оттуда уже проще добраться до Рэйсатру.
   Сухой Остров в представлении о нем Фирэ был связан со странными существами вроде гигантских сумчатых белок, передвигавшихся прыжками на задних лапах, и с бесконечными пустынями. Больше о тех краях он не знал ничего.
   Проводив взглядом уплывающий корабль "торгашей", Фирэ отправился искать поселок - как ему объяснили, тот был "где-то неподалеку". Моряки, все измеряющие своим, водным, методом, на суше ориентировались не самым лучшим образом.
   Утомленный жарой, юноша не поверил глазам, когда увидел среди небольшой пальмовой рощи озерцо. Это была хорошая пресная вода, и Фирэ первым делом напился, даже не задумавшись о подстерегающих чужеземца опасностях в виде заморских хворей.
   Кругом не было ни души. Сбросив одежду, Фирэ по шейку вошел в воду и поплыл. Тело напитывалось влагой, а память - воспоминаниями о прошедших месяцах. Но возвращались они с трудом.
   А что, подумалось ему, если и в самом деле вся эта жизнь - только гипноз, большая и бесконечная психологическая игра Высших ори, то есть Взошедших учителей, в которую они погружают сознание своих учеников для решения важных задач и из которой выводят в реальный мир, когда "куарт" справляется со своим испытанием? И чем, если не смертью, будет выглядеть вывод ученика для тех, кто до поры до времени остается в игре?
   Юноше было легче от таких мыслей. Ведь в этом случае его родные и попутчица не умерли - они просто справились со своей миссией и ждут его перед Восхождением. Это утешительно, это сладко - верить в такое.
   И это сквернейшая ложь!
   Саэти только начинала свою миссию. Она не сделала еще ничего, ее не могли выпустить из игры, если бы это в самом деле была игра-испытание. Попутчиков не может разделять большой временной перерыв - они должны умереть или вместе, или друг за другом, и только после того, как завершат очередной этап развития. Наверное, оттого он и торопил свою смерть на этой войне, удивляясь, как раз за разом нечто неведомое отводило от него роковой удар, который - он точно знал! - должен был свершиться.
   Тоскливо ныло сердце, и словно странствующая птица, Фирэ чуял неизбывную тягу - туда, на далекий северный материк, к брату...
   Юноша нырнул напоследок и побрел к берегу. Вода была покойной и ясной, словно зеркало, лишь от его движений поверхность покрывалась кругами и рябью.
   Что-то мелькнуло на дне. Фирэ посмотрел на свое отражение и отпрянул, вскрикнув от неожиданности. Ему почудилось, что под покровом прозрачной водной пелены на дне лежит и разглядывает его женщина. Наверное, мертвая, ведь живая не продержится столько без воздуха! Фирэ видел ее всего одно мгновение, но успел принять за погибшую маму - именно так она отозвалась в его сердце - и различить колыхавшиеся в воде длинные черные волосы. А еще почудилось ему, будто манит его к себе рукой утопленница, зовет...
   Озерцо успокоилось - и вот снова в отражении он сам, худой, заросший, взрослый. И сердце еще сильнее защемило стремлением к брату, к чужим берегам.
  
* * *
  
   Уж размахнулся так размахнулся созидатель Кронрэй! Дали волю старику - выстроил целый город за городом. Прилетайте, аринорцы, бомбите!..
   Но в душе Сетену было отрадно видеть любимую орийскую архитектуру, все эти белоснежные округлости сфероидов, водные каскады, гигантские пруды и бассейны, лабиринты галерей-переходов, дуги мостов... До Теснауто оставалось чуть больше трех лун, и созидателям нужно было закончить последний павильон, самый высокий, воздушный и самый красивый в комплексе. Все это стоило риска быть обнаруженными врагом.
   Еще прошлой осенью они с Ормоной переехали сюда, чтобы он мог заниматься любимым и основательно подзабытым делом. Три статуи в галерее были его заслугой... ну и, конечно, плодом многих бессонных ночей. Но что такое физическое истощение, если подумать о результате, о том экстазе, который приносила работа!
   Однако же Ал был прав: с женой, с Ормоной, творилось что-то неладное. Этот исступленный блеск в ее глазах, странная новая привычка разглядывать аллийский меч или сидеть на краю бассейна, высматривая что-то в воде. Позавчера Сетен нашел ее во внутреннем дворе комплекса. Вероятно, только что выбравшись после купания на берег, Ормона была в прилипшей к телу тонкой сорочке и с распущенными мокрыми волосами. И - полностью, до обморока - выпитой, как много лет назад на Острове Трех Пещер, когда они с нею останавливали смерч.
   Тессетен хотел отнести ее в их комнатушку, но Ормона пришла в себя и сильно не в духе, рывками заплела волосы, оделась и, отпуская в адрес мужа какие-то колкости по поводу его внезапной трепетности и заботливости, рыкнула на прощанье:
   - Сделайте хотя бы перила в бассейне. Сколько еще раз мне нужно приложиться головой, поскользнувшись на ступеньках, чтобы до некоторых милосердных созидателей это дошло?
   - Ты что, ударилась головой? Покажи! Вдруг что-то серьезное?
   Ормона фыркнула, увернулась и ушла спать, а на другой день исчезла и не появлялась до сегодняшнего восхода. Ее гайна по возвращении едва стояла на ногах, а с вымокшей шерсти животного капал пот и кровавая пена.
   - Ты его загонишь, - посочувствовав жеребчику, сказал Сетен.
   - Здесь не интернат для школьников.
   Он указал жене на изящный бортик, спускавшийся в бассейн: зная придирчивый норов атме Ормоны, строители поработали на славу.
   Ормона лишь мельком взглянула на новинку и бросила:
   - Прекрасно!
   Тессетен провозился с очередным образцом серого мрамора до глубокой ночи, потом ему захотелось в одиночестве понырять в теплой воде, и когда он пришел в их временное жилище, Ормона уже спала.
   Сетен не стал включать свет и приноровился аккуратно лечь с краю, чтобы не разбудить жену, как вдруг из ее уст послышалось имя. Он вздрогнул: она отчетливо произнесла - "Коорэ!" Чтобы разглядеть ее лицо, он включил ночник.
   Женщина спала, но обметанные лихорадкой губы ее беззвучно что-то бормотали, а глаза бродили под пляшущими веками, созерцая неведомые сновидения. Словно видя кого-то, она слегка двигала рукой приманивающим жестом.
   Соблазн был велик. Никогда прежде Тессетен не пошел бы на такое, но ему уже невыносимо было видеть ее каждодневные терзания и даже не знать их причин. Он уважал право жены на личную территорию, она уважала его право на то же самое, но сейчас, после того, как она прошептала заветное имя, стало не до условностей.
   Подчинить себе волю спящей и установить полный контроль над ее сознанием было проще простого - гораздо сложнее оказалось подбирать правильно сформулированные вопросы, чтобы привести ее к необходимой теме.
   - Для чего ты зовешь Коорэ, Ормона?
   Ормона молчала. Тело ее вытянулось в глубоком трансе, дыхание прочти пропало.
   - Ормона, ты здесь?
   - Кого ты ищешь, Ал? - тихо и грустно спросила она не своим голосом.
   - Кто ты?
   - Ты не узнаешь свою жену, моя любовь?
   - Назовись! - он уперся ладонью в постель и склонился над женой, вглядываясь в черты ее лица.
   Капля воды с его мокрых волос упала на грудь спящей, скатилась с правого соска, устремляясь к солнечному сплетению, и соскользнула по тонкой талии, оставив на коже едва заметный блестящий след.
   - Танрэй, - удивленно, хотя и очень медленно ответила Ормона, а лик ее начал судорожно меняться, обретая выражение лица статуи царицы Танэ-Ра перед Храмом в Эйсетти. - Что с тобой, Ал?
   Тессетен догадался, что говорит она сейчас вовсе не с тем Алом, которым, как ему мерещилось, она грезила в этой жизни. И называет себя вовсе не той Танрэй, о которой сперва подумал он сам. Поразмыслив, он решил подыграть и посмотреть, что будет дальше:
   - Почему ты звала Коорэ, Танрэй?
   Хитрость сработала:
   - Он в опасности, Ал. Но ты не сможешь ему помочь...
   - А ты?
   - Я... попытаюсь...
   - Я думал, после того, что случилось с тобой... с нами... ты больше не призываешь его...
   - Всё нарушилось, моя любовь. Я больше не нужна ему. Форма затмила содержание, имена сбивают с толку и запутывают всех еще сильнее. Но клянусь тебе аллийским мечом: будет день - и ты все узнаешь... Но не торжествуй прежде времени: это будет самый страшный день в твоей жизни, Ал! Не торопи его, моя любовь! Не торопи, я еще хочу побыть с тобой в этом мире...
   Что-то невыносимо тяжелое, отдающее болью всколыхнулось в бездонной глубине его сердца, изгнанное памятью прошлых воплощений, затертое наслоившимися друг на друга переживаниями былых жизней. После ее слов Сетену захотелось бросить все к зимам и вьюгам, схватить жену на руки - сейчас безвольную и покорную - и бежать отсюда, куда глядят глаза, вдвоем, лишь бы она не опомнилась и не пожелала вернуться в этот кошмар.
   - Что теперь ты видишь, Танрэй? Что с нынешним Коорэ?
   - М-м-м... - простонала она, чуть поежившись.
   - Что с ним? - мягко повторил он вопрос, беря ее за руку.
   - Он... потерял свою попутчицу и свою... душу... И он направляется к нам... он и не он... Коорэ отныне уже не Помнящий, но он уцелел телом, он жив... Он будет рядом с тобой, его Учителем...
   - Как ты делаешь все это?
   - Не спрашивай! - в голосе Ормоны прозвучало предостережение. - Я не должна говорить и даже думать об этом!
   - С прошлой осени ты не в себе, родная моя. Это видят все...
   - И ты в последнюю очередь, Ал...
   В ее словах прозвучала потаенная, безнадежная горечь, уже перебродившая за много лет и переставшая быть укором. Почувствовав сожаление, Тессетен невольно сделал то, чего она никогда не позволяла ему прежде - коснулся рукою прядки густых черных волос жены...
   Волной ее ярости его отшвырнуло на другой край постели. Ормона подскочила разъяренной коброй и словно на пружине взвилась над ним в чудовищном своем мороке:
   - Что ты делаешшшшшшь? Я шшшже не велела тебе!
   - Постой, остынь! - сказал Сетен, не особенно-то переживая о своей шкуре и к тому же более чем уверенный, что она не нападет на него по-настоящему. - Я виноват, это получилось... нечаянно. Извини.
   Змея пропала, и узкие, как щелки, зрачки Ормоны разошлись во всю радужку, а затем приобрели нормальные размеры. Она вывела из-за спины отведенные руки, скользнула пальцами по странно поседевшей прядке, безжалостно ее вырвала и села на место под его изумленным взглядом.
   - Ты что-то выспрашивал меня, так? - с подозрением осведомилась она.
   Сетен быстро справился с оторопью, но напоследок еще раз взглянул в сторону упавшего на пол серебристо-белого клочка волос.
   - Да ни в жизнь! - иронично отозвался он, решив ни в чем не признаваться. - Просто ты немного болтала во сне - кстати, о Коорэ, - вот я и посвистел тебе на ушко, чтобы не начала еще и храпеть...
   Прогнав остатки гнева, она усмехнулась:
   - В следующий раз свисти губами, а не руками!
   Тессетен понял, что жена успокоилась и что с ней можно говорить о серьезном.
   - В чем же дело, Ормона, родная? Ты все еще зовешь его к нам? Тебя не остановило то, что Паском восемнадцать лет назад едва вернул тебя к жизни?
   Он хорошо помнил тот страшный день, о котором с тех пор супруги предпочитали не только не говорить, но даже не намекать и не думать. Но забыть его было невозможно...
   Ормона взглянула на мужа так, точно хотела поднять на смех, но еще не решила, делать это сейчас или чуть повременить.
   - Когда меня такое останавливало, Сетен? Ты же знаешь: я нечувствительна к боли.
   - Не обманывай.
   - Я нечувствительна к боли! Ни к какой, - она раздвинула губы в мимолетной улыбке. - Он все равно будет здесь. Он не родится здесь, он приедет сюда - уже взрослым. Если мы провалили затею Паскома с "куламоэно", то надо же, чтобы кто-то позаботился хотя бы об ученике!
   Тессетен вдруг почувствовал, что ему хочется прижать ее к себе и, просто закрыв глаза, ощутить еще раз ту Танрэй, которой она пришла к нему, будучи сомнамбулой.
   - О самом непредсказуемом ученике, - кивнув, прошептал он ей на ухо.
   - И самом любимом... - Ормона подняла лицо, схватывая с его губ жадный поцелуй, и, увлекая за собой, отклонилась гибким телом на постель. - Тринадцатом ученике тринадцатого ученика!
  
* * *
  
   Улегшись в зарослях кустарника, тринадцатый ученик тринадцатого ученика разглядывал удивительную компанию возле шахт, расположенных в неглубоком карьере северной части острова.
   Люди отдыхали от работы. Несколько молодых парней-ори забавлялись, левитируя камни в состоянии "алеертэо" и тем самым поражая воображение своих смуглых помощников. Один ори улегся в сухую траву и поднял диппендеоре. Громадный "кадавр" принялся состязаться с гигантской каменной глыбой, что ползала по воле нескольких шутников. Местные жители старались держаться подальше, но все же не убегали, любопытствуя, чем закончится удивительная борьба.
   Под смех ори каменная глыба, отбросив диппендеоре, шустро поползла вверх по склону, в сторону зарослей Фирэ. На земле она оставляла глубоко пропаханную борозду.
   Предугадать, куда направят ее рабочие, юноша не мог и предпочел устроить им небольшую дестабилизацию, пока не пришлось выдавать себя, глупо бегая по кустам от рехнувшегося камня.
   Глыба рухнула наземь, не удержалась на пригорке и покатилась обратно, сбив по дороге "кадавра", а заодно разогнав во все стороны лишенных сосредоточения людей.
   - Эй, кто это там? - крикнул выбравшийся из транса ори.
   Фирэ понял, что ему пора показаться. Он вышел на пригорок и помахал рукой.
   Приняли его на удивление радушно. Нравы здесь были просты, сердца людей - не омрачены войной и постоянной стужей. Колония ори на острове Просыпающегося Саэто оказалась немноголюдной, а местные жили поблизости в своих деревнях, работали вместе с белыми, а досуг проводили особняком, откровенно побаиваясь способностей "детей неба". Да и еще бы не побаиваться, когда те просто так, развлечения ради, гоняли по всему острову неодушевленные тяжелые предметы, могли заставить небеса пролиться дождем в засушливый период, могли вылечить умирающего, забираясь для этого к нему во внутренности или в голову. Во внутренности они лезли руками, а вот голову исцеляли, вселяя свой дух в тело больного и приводя в порядок расстроенные струны. Так, во всяком случае, со стороны казалось жрецам аборигенов.
   - Как же здесь все не умерли от чужих болезней, с которыми не знакомы защитные силы? - с профессиональным любопытством спросил Фирэ кулаптра колонистов по имени Орьерго.
   Тот рассказал, что поначалу сюда очень аккуратно подселили микрофлору, естественную для жителей Оритана, и стали наблюдать за людьми. Некоторые и в самом деле начали заболевать. Тогда их быстро вылечили, а уцелевших вакцинировали. И только после этого белые разоблачились и показали себя настоящих туземцам, которые до тех пор были уверены, что защитные стерильные одежды с прозрачными пластиковыми шлемами - это кожа "детей неба".
   - А смертей не было, - добавил Орьерго. - Тогда еще действовало Объединенное Ведомство с его духовно-гуманистическими принципами...
   Оказалось, что ори жили здесь уже несколькими поколениями, многие считали этот остров своей родиной, а Оритан, который если и видели, то в редких, долетающих сюда трансляциях, - красивой полубылью-полусказкой.
   - Нам иногда рассказывают, что творится у вас... - кивнул новый знакомый Фирэ. - Трансляции у нас тут принимаются худо, зато торговые миссии привозят продукты, технику и информацию.
   Что ж, подумал Фирэ, значит на технику для дойных коров - колоний - Оритан не скупится даже сейчас...
   Узнав о том, что их гость - потомок древнего рода ори, да еще и "куарт" Коорэ (Фирэ не говорил, Орьерго сам рассмотрел его), староста колонистов счел за долг и за честь поселить молодого человека в своем приземистом четырехугольном домишке. Настала очередь Фирэ удивляться нелепой архитектуре построек внешнего мира.
   А ночью... Ночью всегда приходила тоска, выгоняя сон и заполняя собой пустое пространство на том месте, где прежде было что-то, имеющее смысл в этой жизни. С утратой драгоценного кусочка "куарт" Фирэ днем чувствовал себя превосходно, не испытывая ни боли, ни печали, зато ночью расплачивался сполна, утопая в зеленом болоте ноющей тоски.
   Однажды они с кулаптром Диусоэро на Оритане были вынуждены ампутировать ногу одному из солдат - тот был ранен и обморозился, у него началась гангрена и распространилась до голени... Отхватили выше колена, но на том беды солдатика не закончились. Даже когда все зажило, он жаловался целителям на то, что чувствует, как болит простреленная щиколотка и обмороженные пальцы отсутствующей конечности.
   Теперь Фирэ вспоминал того солдата и думал о том, чего же мог лишиться он сам и что продолжает ныть ночами по старой привычке...
   Он пробыл в колонии две полных луны, и к середине лета понял, что не видать ему покоя, покуда не состоится путешествие на Рэйсатру. Юноша поделился мыслями с Орьерго, на что кулаптр ответил:
   - В следующем месяце в нашу акваторию зайдет траулер, который потом отправится к Сухому Острову. А на Сухом выбор больше, что-нибудь найдешь, чтобы добраться до Рэйсатру. Но почему ты так уверен, что там тебе будет лучше, чем у нас?
   - Я не думаю, а знаю...
   Орьерго покачал лысеющей головой и поманил его к себе:
   - Скажу по секрету: староста доверяет тебе настолько, что хочет отдать за тебя дочь, обучить своим знаниям по управлению и сделать преемником. Здесь всегда тихо и спокойно. И. знаешь, даже если Оритан прекратит снабжать нас техникой и продовольствием с большой земли, мы проживем и без его помощи.
   Фирэ промолчал. Ну как объяснить этим гостеприимным людям, что не видит он никакого смысла в женитьбе на женщине, не являющейся попутчицей? Имеет ли он право потворствовать разгулу хаоса, который и без его участия развели на планете "непомнящие"? Не станет ли испытывать упреки совести, внеся свою лепту в раскол новых душ - а то и впустив в этом мир бездушных, способных только есть, спать, совокупляться и - хватать, хватать, хватать?
   И в следующем месяце он без сожаления распростился с новыми знакомыми, отправляясь к берегам Сухого Острова.
  
КОНЕЦ 1 ЧАСТИ
  
  
   soundtrack
  
Великая молчунья возле нас
Верна себе - и только. Никакой
нет почвы для острасток и прикрас.
Окружена рыданий клеветой,
стоит, как трагик греческий, она.
Не все на свете роли величавы.
Мы суетно играем ради славы,
а смерть играет, к славе холодна.
Райнер Мария Рильке
  
ЧАСТЬ ВТОРАЯ
  
ВСЯ БОЛЬ ЭТОГО МИРА
  
  
Глава шестнадцатая, где доказана правота сентенции о том, что неблагодарность - обычная награда за хорошо выполненную работу
  
   Кровь почти кипит от возбуждения.
   Никогда до приезда на Рэйсатру Саткрон не чаял в себе такого азарта. Выслеживать туземца, словно дикого зверя, красться за ним, зная, что конкуренты поблизости и тоже не дремлют...
   Охота на зверя - не то. Нет такого куража. Хотя большинство ори и считают аборигенов полуобезьянами, в сердце и душе теплится ощущение: жертва - человек, не зверь. И потому так сладостно и захватывающе ноет в животе, потому столь приятно щемит в груди. Нет преград.
   А самое главное, что эти антропоиды с удовольствием охотятся на своих же. Треть команды Саткрона - приматы-кхаркхи из той же деревни.
   Саткрон ждал, и вот послышались шаги. Это возвращался из Кула-Ори в свой поселок ученик северянки с этой их возмутительной репетиции спектакля к празднику Теснауто. Медлить было нельзя, и Саткрон быстро побежал вниз, пригибаясь и почти стелясь над землей. Кровь снова заклокотала в его жилах.
   Дикарь, кажется, насторожился...
   - Эой! Эой! - крикнул он для самоуспокоения. - Есть кто?
   Саткрон замер. Исчезли и конкуренты. Правила таковы, что если жертва тебя заметит или - того хуже - успеет предпринять попытку защититься, ты лишаешься права преследовать ее в дальнейшем. Если же этот этап прошел гладко, но когда ты сворачиваешь ей шею, она издаст хоть звук - ты не участвуешь в следующем предприятии, над тобой посмеиваются друзья и вообще ты начинаешь чувствовать себя неудачником. Саткрон уже однажды прошел через это и больше не хотел. Эти правила придумали уже они сами, без участия Той, которая последней заглядывает в глаза. Она играла по-своему, они по-своему. Все честно.
   А вот, пожалуй, удобный момент: тропинка сужается, с одной стороны - обрыв, с другой - скала. Еще несколько шагов - и Саткрон вырывается из кустов.
   Туземец не успевает и охнуть, а его позвоночник уже глухо крякает под руками убийцы. Одним движением Саткрон сбрасывает труп в обрыв. Даже не нужно возиться, маскировать следы преступления. Очевидный несчастный случай. Поскользнулся в период муссонных дождей. Ох уж этот противный климат!
   Недовольные проигравшие покидают засаду. Саткрон доволен, как никогда.
   Иэхэх, тоже кхаркхи, ненавидевший только что убитого Ашшура, со злостью плюет на землю: ему досадно, что это сделал не он.
   - Можно теперь и погулять! - рассмеялся герой нынешнего дня. - Полезное дело сделали!
   Смех сотоварищей заставил смириться с победой белого даже угрюмых дикарей. Сегодня ночью будет пир!
  
* * *
  
   Испытывая неловкость, Танрэй осмотрелась и поняла, что без посторонней помощи она Дрэяна здесь не отыщет.
   - Да будет "куарт" твой един, - обратилась она к дежурному гвардейцу. - Могли бы вы проводить меня к командиру Дрэяну?
   - Простите, атме, я не вправе покидать пост, но сейчас объясню вам, как его найти...
   В городе эту постройку называли казармой, но на самом деле это было миниатюрное военное ведомство. Оно стояло на правом берегу реки и занимало большую площадь, стратегически замаскированное деревьями, что росли здесь с немыслимой скоростью.
   К своему удивлению, Танрэй быстро отыскала нужный кабинет. Дрэян что-то писал за своим столом, изредка останавливаясь и перечитывая написанное.
   - Да не иссякнет солнце в сердце твоем, - сказала женщина, входя. - Господин Дрэян, я могу немного отвлечь вас?
   Тот поднял голову. Да, все-таки правы те, кто подмечает его сходство с Алом. С годами эта особенность лишь усиливалась, точно они были братьями. Такой же черноволосый и темноглазый красавец!
   - Атме Танрэй, - он слегка поклонился. - Чем могу служить?
   Дрэян тоже был удивлен: после той неприятной сцены у дома Тессетена они никогда не общались. Даже на корабле Танрэй избегала его компании.
   - Я хотела бы попросить вас провести расследование. Дело в том, что вчера пропал Ашшур.
   - Ашшур?
   - Да, это один из моих учеников-кхаркхи...
   Пренебрежительная улыбка мелькнула на губах ори, он едва сдержал вздох облегчения, но быстро спохватился и мгновенно вернул на лицо маску участия. Для Танрэй не было секретом, что большинство переселенцев становятся не менее заносчивыми, чем Ормона, стоит зайти речи о местных. Да что там - даже Ал считает их всех второсортными существами и говорит, что в его понимании Нат стоит на ступеньку выше ее учеников-кхаркхи, не говоря уже о неграмотных селянах. И хотя теоретически они правы - с эволюционной точки зрения кхаркхи действительно могут пока еще называться лишь антропоидами - Танрэй видела в них не только одушевленных животных. Бестию можно выдрессировать, но не обучить, чтобы она могла передавать полученные знания потомкам и делала это сознательно, а не на инстинктах. Опыт животного конечен и смертен, он ограничен одной его жизнью. С дикарями происходило иначе. Они, конечно, были примитивно жестоки по отношению друг к другу, не понимали никаких гуманистических посылов, удержать их в повиновении мог только тот, кто внушал страх. То-то дикари беспрекословно подчинялись Ормоне, которая общалась со многими из них посредством пинков и тычков, когда нужно было сделать что-то срочное, а они начинали прикидываться дурачками, лишь бы не работать. Душеспасительные беседы на уроках Танрэй помогали мало: выйдя за порог школы, дикари снова становились дикарями. Но все же они развивались, развивались до удивления стремительно, обучая и своих детей тому, чему учились сами. Естественный ход событий растянул бы их рост на десятки тысяч лет, и никто не мог бы дать гарантии, что к чему-то привел бы в результате.
   - Как это случилось?
   - Видите ли, господин Дрэян...
   - Просто Дрэян, - он предложил ей сесть.
   - Хорошо, тогда просто Танрэй. Видите ли, мы готовим спектакль к Теснауто, и вчера была генеральная репетиция, после которой он отправился в деревню, но до деревни не дошел...
   - Как его? Аш...
   - Ашшур.
   - Угум, хорошо, - хмурясь, Дрэян что-то записал. - А не мог он разве навестить родственников, прогуляться до соседей...
   - До каких соседей? - удивилась женщина.
   - Ах, ну действительно, что-то я погорячился. Какие могут быть соседи... Хотя... вот! А если он заблудился и попал в деревню соседей, а там...
   - Господин Дрэян, ну может быть, мы поговорим о фактах?
   Офицер неохотно смолк. Он вообще не понимал, с какой стати его отвлекают от дел из-за исчезновения грязной обезьяны. Сколько их, всех видов и размеров, дохнет по джунглям каждый день - устанешь следить!
   - Хорошо, но давайте тогда по порядку. Отчего именно этот при... антропоид так вас интересует, Танрэй?
   - Он мой ученик! - вспыхнула она.
   - А ближе к истине?
   - У него главная мужская роль. Именно из-за репетиции нам всем и пришлось вчера задержаться до глубокой ночи...
   Дрэян даже перестал поигрывать ручкой:
   - Главная роль? Вы отдали роль Тассатио дикарю?!
   - Это неплохая возможность доказать, чего мы достигли в изучении языка. Ашшур и Ишвар говорят в этом спектакле на чистом ори!
   Его передернуло. На красивом лице было написано, как его возмущает подобное кощунство - отдать роль великого аллийского героя какой-то уродливой коротконогой обезьяне!
   - Но... Я даже не знаю... Вы хотя бы предложили эту роль Ишвару, ведь пусть по чудовищной ошибке Природы, но он носитель "куарт" Атембизе, вашего с Алом ученика. А Ашшур... Неужели вы не шутите?
   - Я не шучу, - холодно ответила она. - И я хотела бы, чтобы вы провели расследование. Вы сделаете это?
   - Это моя обязанность. Но, думаю, пока не стоит спешить. День-два можно подождать - за это время он вполне может вернуться...
   Танрэй покинула комнату и, выбравшись на улицу, подозвала ждущего ее в тенечке Ната. Пес вежливо взмахнул хвостом, а потом, вывалив едва ли не до земли розовый язык, поплелся за хозяйкой.
   Проводив их взглядом из окна, Дрэян посмотрел в график и узнал, где нынче несет вахту отряд Саткрона.
  
* * *
  
   Он гнал свою гайну по вьющейся между скальными наростами дорожке. Магистраль из города к комплексу Теснауто была еще не достроена, да и к тому же эта кривенькая тропка являлась самым коротким путем к месту строительства.
   Дрэян думал об Ормоне, о том, что она где-то там и может лишь изредка выбираться к нему для их волшебных встреч. Да, он мог бы поклясться, что ни с одной женщиной у него не было столь чувственной в одновременно столь же загадочной любви. Ормона всегда приходила сама и исчезала, когда считала нужным, а он, утомленный страстью, непременно засыпал в одиночестве, без нее. Она говорила, что никто не должен видеть ее спящей.
   "Мне нужна сильная армия, Дрэян, - однажды объяснила возлюбленная, когда он спросил, для чего ей натаскивать гвардейцев этими странными состязаниями в джунглях. - Возможно, вскоре нам придется выступить против Тепманоры - если Тепманора не выступит против нас раньше"...
   Отныне он не может вести расследования, не рискуя при этом зацепить ее имя. Ему приходится стоять меж двух огней и утешать себя лишь тем, что в жертвах "дикой охоты" до сих пор не значился ни один ори, только туземцы.
   Когда вдалеке показались первые здания комплекса, Дрэян увидел Саткрона, занимавшегося со своим отрядом построением. Саткрон тоже был зорок и, заметив командира, выставил гвардейцев, словно на смотр. После инцидента с Тессетеном и Дрэяном он стал на удивление покладист, давая между тем понять, что все его почтение - внешнее, напускное, а лебезит он, больше чтобы поиздеваться. Однако у него это получалось мастерски: уличить Саткрона было невозможно, действовал он исключительно по уставу и за прошедший год ни разу не превысил полномочий. Когда Дрэян при встрече поинтересовался у Ормоны, довольна ли она Саткроном, та удивленно спросила, есть ли у нее повод быть недовольной этим человеком.
   Не обращая внимания на строй, Дрэян спешился и отозвал приятеля в сторону.
   - Исчезновение Ашшура как-то связано с этими вашими... играми? - без околичностей спросил он.
   - Какого еще Ашшура? - оглядываясь на своих подчиненных, нахмурился Саткрон. - Для меня все эти обезьяны стоят одна другой...
   - Вчера поздно вечером в деревню не вернулся один из воспитанников атме Танрэй. Она сказала, что у них была репетиция спектакля для Теснауто, и...
   - А, понял, - кивнул приятель. - Понял, о ком речь. Знаешь, Дрэян, по-моему, обезьяна в роли Тассатио - это плевок в наших предков...
   Дрэян кашлянул в сторону и вздохнул: Саткрон попросту озвучил его мысли. Но, кажется, тот что-то знает об исчезновении кхаркхи.
   - Меня больше интересует, что с ним стало, - сдержавшись, холодно проговорил командир.
   - Ну... что с ним стало... - Саткрон увидел что-то интересное в небе и принялся изучать легкие облачка, постепенно набегавшие с залива. - Может быть, его покрали и покарали аллийские боги? Я не знаю... Да меня это, признаться, и не беспокоит...
   - Ты передай этим аллийским богам, Саткрон, чтобы на этот раз они не думали валить с больной головы на волка Ала и запутали следы получше, чем прошлым летом.
   Ответом был пристальный и злой взгляд гвардейца:
   - Знаешь, Дрэян, вот скажу тебе откровенно: не нравится людям то, что ты пытаешься выглядеть чистеньким для всех. А то прямо и не знаешь, чего от тебя ждать!
   - И ты не знаешь?
   - Ну, я-то, допустим, знаю, - загадочно повел зрачками Саткрон, очевидно намекая на Ормону: они встретились тогда поутру, после ухода Дрэяна из ее дома, и догадаться, что командир вовсе не забегал к жене Тессетена на пару минуток, а пробыл там всю ночь, приятелю оказалось несложно.
   - Так вот, если знаешь, то знай и другое: если бы я не был "чистеньким" в глазах горожан и не прикрывал ваши странные делишки, вас давно бы уже казнили как преступников!
   Дрэян разозлился. В довершение ко всему он окончательно запутался в своей жизни и уже плохо понимал, что делает. Ему казалось, что он почти все время ходит под гипнозом или же переживает его последствия. Это было невыносимо, но исправить положение не получалось.
   - Да ладно, ладно, ты только не кипятись, - не желая будоражить в нем ярость, примирительно сказал Саткрон. - Я все это знаю и весьма тебе благодарен, дружище. Жаль только, что ты все никак не отыщешь время поиграть с нами. Развеялся бы, понял, как это бодрит... Может, перестал бы ходить таким занудой.
   - Ну, а что там у них? - Дрэян мотнул головой в сторону комплекса. - Заканчивают? Сегодня ведь уже Теснауто...
   - Да говорят, что уже завершили. Во всяком случае, атме Тессетен с супругой еще вчера вернулись в их городской дом.
   - Вернулись? - эхом переспросил тот, вглядываясь в безупречные очертания построек.
   - А нынче вечером ожидается гульба на весь мир, - Саткрон рассмеялся. - Только вот не знаю, станут ли они теперь позориться со своим спектаклем о возвращении на Алу...
   - Хочу там пройтись, посмотреть...
   - Могу составить компанию, чтобы тебе не заплутать...
   - Благодарю, я сам.
   Дрэян верхом доехал до красивого мостика над узкой глинистой речушкой, отделявшей поле от городка на возвышенности.
   Комплекс Теснауто был великолепен. Все же недаром руководство бросило все силы на это строительство, пренебрегая ропотом со стороны соотечественников, которым из-за этого пришлось лишний год ютиться в тесноте бок о бок с надоевшими родственниками в ожидании новых домов.
   Молодой человек оставил гайну у высоких ворот портала и вошел в город.
   О, да! Здесь поработали люди, изголодавшиеся по любимому занятию и наконец-то получившие возможность проявить себя в деле! В какое сравнение могли идти убогие, похожие на дикарские, постройки Кула-Ори, тщательно отданные под покровительство джунглей и запрятанные так, что с воздуха не разглядеть, рядом с этой вызывающей, необузданной, гениальной красотой, которая каждой линией, изгибом, деталью напоминала ему потерянную родину?! В точности такой же невзрачной выглядела атме Танрэй и ее блеклая северная краса по сравнению с южным буйством темпераментной Ормоны.
   Дрэян смотрел на каскады фонтанов, на причудливые колонны, служившие каменным продолжением живому зеленому декору из здешних растений и цветов, которые никогда не ведали мук зимы и увядания. Галереи - тенистые, оплетенные диким виноградом - манили недосягаемой тайной, и даже очутившись внутри и переходя из одной аркады в другую под умиротворенными взорами прекрасных мраморных изваяний, раскрыть ее было невозможно. И гвардеец вспомнил, что такие чувства навевали ему внутренние коридоры великого Храма в Эйсетти, сотворенные тем же "куарт", но тысячи лет назад. Здесь, в комплексе Теснауто, тоже жила душа Кронрэя, этого вечно пьяного ныне и сложившего крылья потертого человечка со смущенной, пред всеми извиняющейся улыбкой...
   Побродив по городку, Дрэян медленно вышел к воротам, запрыгнул на попону и в задумчивости поехал обратно, в невзрачный Кула-Ори.
  
* * *
  
   В цветник возле дома Паскома Нат вошел вслед за хозяйкой. Чудачествам кулаптра не было предела, и в последние годы Учитель Ала увлекся разведением растений. Впрочем, это ему казалось, будто он играет какую-то роль в их росте: земля здесь такая плодородная, что зазеленеет и зацветет орхидеями даже воткнутая в нее тросточка. Видно, такое времяпрепровождение попросту умиротворяет бывшего духовного советника. Волк не был до конца уверен во внутренних движениях Паскома, это был единственный человек, кто умел закрывать свой мир от глаз волчьей атмереро.
   - Да не иссякнет солнце в твоем сердце, девочка. В чем дело? - спросил кулаптр, отряхивая руки, и повелительно махнул Нату, чтобы тот сел и не смел топтаться по его обожаемым клумбам.
   Волк улегся на прохладный гравий, прищурил глаза, разнежился, уставший от солнца.
   - Вы поможете нам, господин Паском? - тревожно спрашивала Танрэй. - Ал отказался наотрез. Говорит, что это лицедейство не по нём... А я не представляю, с кем еще мы можем сыграться, да еще в столь короткий срок!
   - А Сетена спросила? Что он?
   - О, Природа! - отпрянув, ужаснулась хозяйка. - Ну о чем вы говорите? - она красноречиво провела рукой перед лицом. - Да и вообще... Я и обратиться к нему побоюсь с этим. Он вечно злой и колючий.
   - Тебя действительно смущает его внешность?
   - Я не знаю никого, кого бы она не смущала!
   Паском перебил:
   - Понятно. Раскол, раскол, будь он неладен... Хорошо, коль скоро ты не хочешь договариваться со своими близкими - а стоило бы! - я побуду в этот раз твоим сценическим партнером.
   В ее тоне прозвучало отчаяние:
   - Господин Паском, но почему вы все время пеняете мне?! Почему я должна договариваться - с Ормоной, с Тессетеном, с Алом? Почему не они со мной?!
   - Такова твоя функция. Каждый на своем месте.
   - Мне не нужна такая функция! - бунтуя, возразила Танрэй. - Я уже устала от вечных компромиссов!
   - Ты еще даже не начинала, а уже говоришь о вечности... Но я ведь уже согласился помочь тебе, так почему мы продолжаем спорить?
   - Простите. Это я сгоряча... - застыдилась хозяйка.
   Нат хорошо понимал ее настроение. Вчера к себе вернулись Сетен с Ормоной. А поскольку те, как некогда на Оритане, пускали Ала и Танрэй пожить во время своего отсутствия в пустом доме, хозяевам теперь пришлось перебираться обратно. Но там за год обжилась и почувствовала себя хозяйкой госпожа Юони, сумасбродная мамаша Танрэй - и, конечно же, она не очень обрадовалась возвращению детей, которые всегда все делали неправильно, не так, как хотелось бы ей. Вчерашний день закончился раздором: Ал поругался с женой и ушел ночевать в лабораторию, а Танрэй удрала на репетицию спектакля и умышленно продлила ее до глубокой ночи. Ко всему прочему добавилось исчезновение Ашшура, и хозяйка сегодня была сильно не в духе.
   - До встречи на Теснауто, - сказал Паском, выпроваживая их с Натом из цветника.
  
* * *
  
   Волк проснулся поздно ночью у пруда. Хозяева и их родня уже давно уехали праздновать, поэтому в доме было тихо-тихо. Тем более отчетливо прозвучал шепот: "Атмереро! Учитель!"
   Нат встряхнулся. Это жара, это все она, мучительница! В голове возникают обрывки фраз, кружатся цветные образы... Даже ночью, под стрекот сверчков и хор лягушек не может успокоиться его дух...
   Он перешел на другое, еще не нагретое местечко и, откинувшись на траву, опять задремал.
   "Атмереро! Учитель! Я нашел вас!"
   Волк чихнул и в недоумении огляделся. Что-то мерцало, улавливаемое краем глаза - и стоило посмотреть, серебристый свет гас. Но тот истошный крик волчицы с Оритана донесся давно, еще осенью. Как это связано? Но как-то же связано - это та самая атмереро! "Проводи меня, Учитель, Танрэй давно зовет и ждет моего прихода! Проводи меня к ней, атмереро, иначе я опять могу сбиться с пути!"
   Волк вскочил сразу на все четыре лапы.
   Мир снова померк, слившись в три скучных цвета - белый, черный и серый...
  
* * *
  
   Амфитеатр комплекса Теснауто был наводнен зрителями. Собиралась гроза, над далеким заливом уже мерцали молнии, но ори никогда не отступили бы перед непогодой, если дело касалось их любимого праздника. Ормона помнила, как однажды на Оритане в этот день пошел град - и ни один человек не сбежал с площади перед Храмом! Позже все считали синяки, но представление досмотрели до конца.
   Она приехала сюда как никогда счастливой. Ей нравилось тут, только здесь она отдыхала душой и могла повспоминать Оритан, любуясь похожей архитектурой.
   После того случая, когда Ормоне пришлось сказать мужу о скором возвращении Коорэ, между ними протянулась еще одна связующая нить крепче моряцкого каната. Сетен не любил недомолвок, а потому теперь, узнав почти все, выказывал ей полное доверие - как давно, еще двадцать лет назад.
   Но вот начался этот дрянной спектакль, и все в душе Ормоны перевернулось. Паском явственно изображал Тессетена, воплощая на сцене все его жесты и ужимки, и картонная маска аллийца Тассатио лишь помогала ему внушать зрителю, что под нею вовсе не древний кулаптр, а молодой, полный сил и отчаянный бунтовщик, восставший против власти и несправедливости судьбы. И столь сильным было мастерство Паскома, что даже эта бестолковая квочка в паре с ним становилась истинной царицей Танэ-Ра!
   - Имя твое подобно свисту лезвия, рассекающего плоть!..
   И словно от боли, порожденной ударом этого лезвия, корчилась душа Помнящей - всё помнящей! - Ормоны. Как смеет она, эта девчонка... И как смотрят сейчас на нее все - а ведь то, что они делают на сцене - просто ложь! Они не смеют искажать!
   Дрожа и задыхаясь от гнева и ненависти, Ормона взглянула на мужа в надежде, что хотя бы он вскрыл вопиющий обман и поддержит ее возмущение. Но и здесь ее ждал удар: Тессетен смотрел на актеров с таким же восхищением, как прочий сброд! Что они знают? Но ведь Сетен знает! Он помнит многое! Она избрала его, как единственно достойного, едва увидев в парке Эйсетти двадцать лет назад - с первого взгляда! А он сейчас рушит всё, весь мир внутри нее, одним лишь этим своим обожающим взглядом на рыжую мерзавку!
   А Паском! За что Учитель издевается над нею? Он ведь знает, он понял всё с того страшного дня, когда ей выпало несчастье родиться на свет - всего через три месяца после рождения Ала, - когда беспамятство овладело ее матерью, и та ни разу не признала родную дочь! Он держал маленькую Ормону на руках и уже тогда знал, что по прошествии семнадцати лет точно так же будет стоять у нее у самой в ногах и, словно зачитывая приговор, говорить о том, что в ее рожденном немного до срока и умершем сыне никогда не было бы "куарт" Коорэ и что саму ее спасла счастливая звезда, не позволив умереть, а также способность терпеть невыносимую боль. Почему он так жесток к ней теперь? Потому что она никогда не третировала его глупыми вопросами, не свешивала на него свои горести и невзгоды, не клянчила советов или покровительства, как все эти недоумки? За это? За это он теперь демонстрирует перед всеми, кто истинная Танэ-Ра и настоящий Тассатио?! Это сговор, это какой-то подлый сговор...
   Исключительно усилием воли Ормона заставила себя продолжать смотреть это кощунство надо всем, что еще было ей дорого. Она ощущала, что всего двое в этом амфитеатре разделяют ее негодование. Это подонок Саткрон, с каменным лицом застывший сбоку от сцены, и наивный романтик Дрэян, с унизительной жалостью поглядывавший сейчас на нее. Он понял, он всё понял, проклятые силы! Это страшный позор, и такое виновникам не простится никогда!
  
* * *
  
   Соединение, поддерживающее ферму над одной из секций пока еще пустого главного павильона - его строили в самую последнюю очередь и очень спешили, чтобы уложиться в срок, до праздника - слегка дрогнуло и ослабло. Затем качнулась соседняя ферма, но ее прочности еще хватало. Созидатели нарочно в полтора раза надежнее укрепили лестницу, ведущую на ассендо, понимая, что этот сложно спроектированный участок необходимо подстраховать. Несколько песчинок облицовки посыпалось на пол, но в залах еще не было никого, кто мог бы это заметить, а сквозь прозрачный купол, уложенная на ассендо, словно дыня на блюдо, загадочно сияла полная Селенио.
  
* * *
  
   С первым же раскатом дождь хлынул сплошной стеной, а в разрыве туч продолжала скалиться на землю бледная луна, словно предвещая недоброе.
   Многие уже успели перейти в павильон, но кого-то ливень застал по пути. Смеясь и отряхиваясь, промокшие ори вбегали в залы, наполненные музыкой, и шум ненастья заглушался радостными мелодиями праздника.
   Впервые за много лет Ал не мог отвести взгляда от собственной жены. Она словно бы так и осталась великолепной Танэ-Ра, легендой, мечтой всех ори. Теперь вместо заурядного смазливенького личика супруги он видел прекрасный лик царицы, ее сапфировый взор, верные черты, густые волны черных волос.
   Танрэй млела от непривычного обожания окружающих людей. Все хотели ее общества, многие подходили выразить свое почтение и поздравить с грандиозной премьерой. Наконец Тессетен внял молчаливым мольбам друга и со свойственными только ему тычками да прибаутками, когда непонятно, шутит он или всерьез, разогнал навязчивых ухажеров "сестренки". Танрэй обрадовалась и стала расспрашивать о его впечатлениях.
   - Ну защебетала, защебетала. Все очень неплохо, поздравляю, - ответил он, а потом устроил ей критический разбор каждой сцены пьесы.
   Джунгли снаружи трепало ураганом, а в павильонах Теснауто царило веселье и звенела музыка. Внутренний двор комплекса озаряли перепалки злых молний, но оттого здания казались только величественнее и прекраснее.
   Ормона показалась в дверях павильона, сбрасывая с головы насквозь промокший лиловый палантин.
   - Подождите-ка! - сказал он Танрэй и Алу и привел жену; та отчего-то была раздражена, и он успокаивающе гладил ее по руке. - А вот к слову еще случай. Было это зимой, мы с Ормоной тогда учились в "Орисфереро"... Уж не скажу, какой именно год... Давно. Утром мы сдали экзамен, а как начало темнеть - вы все еще помните, во сколько начинает светать и темнеть зимой на Оритане? - отправились на чью-то вечеринку и натанцевались там до позднего вечера...
   Ал смотрел на Ормону и не мог понять, почему она дрожит в негодовании, так что даже объятия Сетена - только тот умел найти к ней подход - ее не успокаивали, и она все стремилась вырваться и сбежать. Тессетен же делал вид, будто не замечает ее настроения, и продолжал свою историю:
   - Приехали домой, Ормона сгоряча и скажи, что будет всю ночь готовиться к следующему экзамену, а я, дохляк, могу идти и отсыпаться.
   Тем временем Теснауто вспыхнул разноцветными огнями, загрохотал музыкой, не приглашая - затягивая в танец! Ноги сами собой так и шли в пляс!
   - Я и попросил ее разбудить меня в десять, чтобы идти на предзачет, она сказала, что запросто, и я спокойно заснул. Кажется, и проспал-то немного, как будит меня сонная Ормона - пора, мол, но иди один, я еще посплю. Не понимая, почему так слипаются глаза, я почти вслепую одеваюсь, набивая шишки о мебель. Не знаю, с какой стати, но замечено: если хочешь спать, то эта сволочная мебель всегда оказывается в том самом месте, где пролегает твой путь!
   Танрэй уже догадалась, что будет дальше, и тихо хихикала, пряча лицо на плече Ала.
   - Все бы ничего, но вскоре я проснулся от ледяного воздуха, продрал глаза и стал замечать, что иду к своему корпусу, а на улице как-то подозрительно мало машин и людей...
   Он слегка встряхнул за плечи жену, которая, утомившись с ним бороться, терпеливо дожидалась окончания побасенки.
   - Эх... "Орисфереро" оказался закрыт и грустно белел на фоне звездного неба. Я стоял перед входом, дурак дураком, с отмороженным носом и остекленевшими глазами, и только спустя минут двадцать нашел единственного прохожего, у которого спросил, что такое творится. Представляю, что подумал обо мне тот несчастный, когда я, услышав ответ, ухохатываясь, согнулся перед ним пополам и был недалек от того, чтобы покататься в сугробе. В общем, после прошлой бессонной ночи, экзамена и вечеринки жена все-таки не выдержала и уснула вскоре после меня, дохляка. А через пару часов подскочила и решила, что десять вечера - это десять утра. Ну ведь в точности так же темно, кто тут разберет! И давай меня тормошить...
   - Браво, - ядовито завершила Ормона, выбираясь из его объятий, - это уже двадцатый вариант исполнения тобой этой трагедии в двух частях.
   - Ну не двадцатый, а второй... после тебя...
   - Расскажи об этом Алу. Он поверит!.. Пф! "Второй"!..
  
* * *
  
   Вода просочилась в щель, образовавшуюся между перекрытиями потолочного купола. Крепеж дернулся, ферму перекосило, соединение ослабло сразу в двух местах...
  
* * *
  
   Встряхиваясь, под струями ливня к комплексу Теснауто мчал громадный волк, и в голове его звучало единственное имя - Танрэй. Он уже знал, что произойдет там в ближайшее время, он торопился, чтобы предотвратить множество смертей... или одну...
  
* * *
  
   Ал почувствовал прикосновение к локтю.
   - На пару слов, - шепнул Дрэян, снимая мокрый плащ и стряхивая капли с черных, закрутившихся от влаги волос. - Отойдем...
   Мужчины вышли в соседний зал.
   - Мы только что нашли исчезнувшего ученика атме Танрэй... Но мне не хотелось бы сейчас огорчать вашу супругу, Ал. Вы известите ее, когда сочтете нужным.
   - Ашшур?
   - Да, кажется.
   - Он мертв?
   - К несчастью, да. Боюсь, той ночью он просто поскользнулся в темноте, свалился с обрыва и свернул шею. Мы хорошо рассмотрели его и не обнаружили ни малейших следов насильственной смерти...
   - Падение с обрыва можно инсценировать, ведь правда?
   - Можно. Другой вопрос - а кому это нужно? Подумайте.
   - Ну да... Логично...
   Ал не испытывал ни малейшего сожаления по поводу смерти туземца, однако был обеспокоен тем, как воспримет эту новость Танрэй. Она сегодня так жизнерадостна... Вон стоит и хохочет, слушая болтовню Паскома и Тессетена. А вот к ним подошла Ормона - холодная красавица наконец-то присоединилась к их беседе, но на лице не видно никаких эмоций.
   Дрэян с поклоном затерялся в толпе.
   Что-то сказав собеседникам, Сетен покинул их и с бокалом в руке поднялся на ассендо павильона. Ливень к тому времени перестал, но горожане выходить под открытое небо не спешили. Ормона и Танрэй одновременно проводили Тессетена взглядом, и первая поджала губы, а вторая тут же отвернулась и с веселой улыбкой продолжила разговор с Учителем.
  
* * *
  
   Плита дрогнула. Если бы не музыка, ее скрежет можно было бы услышать.
   Одно из креплений лестницы почти разошлось...
  
* * *
  
   Нат сократил путь и перепрыгнул ров далеко от моста, однако патруль во главе с Саткроном заметили приближение зверя прежде, чем тот, мчась к цели, узнал уже однажды едва его не убивших людей.
   - Тварь! - прошипел Саткрон и, когда волк приземлялся на ближний берег рва, выстрелил.
  
* * *
  
   - Уф! Едва тебя нашел! - подкравшись сзади, Ал поцеловал Танрэй в шею.
   Ормона сверкнула на них глазами, а после отошла к какой-то женщине, которой не терпелось с нею поговорить.
   - А я и не пряталась, - суховато ответила жена.
   - Ну прости! Давай уже забудем о вчерашней ссоре, это глупость!
   - Глупость, после которой ты бросил меня одну...
   - Не одну, а с твоей мамашей!..
   - ...и ушел ночевать неизвестно куда!
   - Известно: в лабораторию. Тримагестр подтвердит, если ты не веришь... Господин Солондан!..
   - Оставь его в покое! Я верю. Но ты...
   - Да, я - пупырчатый ящер из Кула-Шри. Извини меня за вчерашнее, и хватит дуться, ладно? Обещаю тебе, что сегодня одну тебя я не оставлю и...
   Он уже хотел пошептать ей на ушко всякие интимные непристойности, от которых она всегда так смешно краснела, но Танрэй идти на попятную не собиралась:
   - Куда тебя уводил Дрэян?
   Ну вот, испортила весь праздник... Причем себе...
   - Танрэй...
   Ну вот и к чему была эта дурацкая торжественность в голосе? Она все поняла, побледнела и опустилась на бортик фонтана.
   - Нашли Ашшура?
   - Да.
   - Мертвого?
   Он смолчал, а жена закрыла лицо ладонями.
   - Солнышко, давай лучше потанцуем? Убиваться будем завтра, а сегодня ведь праздник, сегодня твоя ночь, ты блистала на сцене, как Волчья звезда!
   Он обнял Танрэй и закружил, сам не понимая, почему в ее адрес у него вырвался столь сомнительный комплимент. Светило в созвездии Охотника с Волком всегда считалось как самым ярким, так и роковым. В пламени Волчьей звезды, по древнему обычаю, сгорали умершие ори, а родившийся под Волчьей звездой становился обладателем беспокойной судьбы, и жизнь его была полна смертельных опасностей. Разумеется, на самом деле ничего мистического в ней не было - обычная ближайшая к Убежищу кратная звезда главной последовательности, то есть - две звезды, одна из которых прогорела еще миллионы лет назад и стала белым карликом. После катаклизма, когда Оритан полностью ушел в южное полушарие планеты, Волчья звезда перестала быть видимой для его жителей. И только здесь, на Рэйсатру, ори снова смогли любоваться ею, затмевающей сияние других звезд на небосклоне.
   - Всё изменится. Всё пройдет. Мы ведь даже еще не сталкивались с настоящими трудностями.
   - По-моему, ты становишься циником. Как Тессетен...
   - Да, благодаря обстоятельствам, - он покосился на тестя и тещу, танцевавших неподалеку, - приходилось проводить с Сетеном больше времени, чем хотелось бы мне, а может, и ему.
   - Только он умеет вовремя остановиться... - проворчала она. - А тебя иногда заносит... Но вспомни, ты только вспомни, каким был, когда мы увиделись впервые!
   Ал едва не взвыл волком:
   - Да как же вы все надоели со своей назидательной трескотней о прошлом! Что вы влипли в это прошлое?! Неужели нельзя жить настоящим и заботиться о будущем? А я только и слышу, что сожаления по поводу утраченных "куарт", стенания о потерянном золотом времени, обличение современности...
   Танрэй взглянула на него будто даже немного свысока:
   - Напомнить тебе старую историю про забывчивого агронома*?
   - О, Природа! Любишь прошлое? Так напиши о нем стихи - и начни жить сегодняшним, с тем, что дано. Способна ли ты изменить то, что уже свершилось пятьсот лет назад? Нет! А я? Тоже нет! Чего мы с тобой добьемся нытьем? - случайно мелькнувшая идея о стихах ему понравилась. - Ну послушай, а в самом деле - почему бы тебе не описать все, что ты знаешь, в прозе или в рифму? У тебя должно получиться, ты чувствуешь язык, он подчинится тебе лучше, чем мне - биохимический анализ.
   _________________________
   * История про забывчивого агронома - древняя аллийская притча о садовнике, который каждое утро почему-то забывал, что вчера уже вскопал и засеял грядки, а оттого вставал, брал лопату, перекапывал и засаживал все заново. И так ежедневно. Разумеется, урожая он так и не дождался.
  
   - Я молчала больше пяти лет, Ал... Я отвыкла...
   - Перед звездами мы все равны. Главное - начать что-то делать, поскольку если не делать, то ничего и не выйдет.
   - Таким ты мне нравишься больше, - она шутливо растрепала его густые волосы, и Ал поцеловал ее.
   Вот странно: он зажмуривался и видел на месте жены Ормону, только синеглазую и с ясной улыбкой Танрэй. И она, воображаемая полу-Ормона - полу-Танрэй, вызывала в нем целый вихрь чувственных фантазий.
   - Давай сбежим отсюда? - прошептал он. - Мы будем хотя бы несколько часов только вдвоем...
   Ал снова покосился на родителей Танрэй. Она уже заколебалась - ее соблазняло его предложение, но в то же время нестерпимо хотелось повеселиться вместе со всеми - как вдруг за спиной у них прозвучал безучастный металлический голос:
   - Что, даже не потанцуем?
   Он обернулся. Позади стояла Ормона с намотанным на руку палантином и обнаженными плечами.
   - Танрэй не будет так любезна уступить мне перед вашим уходом своего мужа? Всего лишь на один танец!
   Красавица улыбалась. Она стояла, едва прикрытая лиловыми перевязями лифа откровенного платья, крест-накрест перетянувшими высокую литую грудь, а в маленьком пупке подтянутого живота мерцал алмазный страз. Ал едва заставил себя отвести взгляд от этого алмазика, его подхватило вьюгой яростных мыслей жены, и он успел заметить, как Ормона мельком посмотрела куда-то вверх, под потолок.
   - Я не против, - процедила Танрэй.
   - Вот и славно, - мурлыкнула Ормона и утянула его в гущу танцующих, пробираясь к большому круглому подиуму в центре гигантского зала.
   Ал обернулся к жене, но ту уже взял в плен хмельной созидатель Кронрэй, бормочущий безобидные стариковские комплименты ее "златовласой красе".
   Грянул заводной мотив, будто музыканты только того и ждали, чтобы вышли Ал и Ормона. И когда они начали свой лихой танец, окружающие останавливались и восхищенно смотрели на великолепную пару.
   Стоило гибкой Ормоне изогнуться в его руках, как перевязь сдвигалась, искушающее обнажая грудь, а длинные волосы партнерши взлетали при каждом движении, чтобы затем окутать их обоих покровом чувственной тайны. Она дразнила, но стоило Алу увлечься - отталкивала, да и к тому же постоянно выискивала кого-то глазами - то вверху, то в зале. И тогда взгляд ее становился злым и торжествующим.
  
* * *
  
   Волк по-человечьи вскрикнул от неожиданной ослепляющей боли в плече. Сбитый пулей, он сорвался с края и покатился по осыпи в глинистую воду переполнившегося рва...
  
* * *
  
   Первый крюк полностью разогнулся, и потолочная плита целиком слегка просела. Отсыревшая штукатурка посыпалась вниз, но и теперь никто этого не заметил - все безотрывно следили за огненным танцем двух самых красивых мужчины и женщины Кула-Ори.
  
* * *
  
   Посмеиваясь, Тессетен наблюдал за оставшимися внизу. Вот Кронрэй близоруко и растерянно глядит на немую от потрясения Танрэй, которая не может даже шевельнуться. Вот Дрэян тискает рукоять своей сабли и добела закусывает губу. Вот всплескивает руками госпожа Юони и начинает что-то нашептывать мужу. Вот Паском и тримагестр Солондан прерывают беседу и смотрят на танцующих.
   Это все было бы забавно - Ормона обожает водить за нос, а сегодня она будто сорвалась с цепи, и причина неизвестна - если бы не поведение все воспринявшей всерьез Танрэй и не выдержавшего провокации Ала...
   Сетен увидел только, как эта бедная девчонка бросилась вон из павильона и, не чуя ног, не разбирая дороги, побежала вверх по ступенькам, на ассендо. О, Природа! Ну отчего они все такие глупые и легковерные?!
   - Надеюсь, ты не собралась сделать то, о чем я подумал? - спросил он, преграждая путь Танрэй и красноречиво заглядывая через витые перила ассендо.
   Она опомнилась, моргнула:
   - Нет, конечно, нет... Что такое ты думаешь! Я хотела просто подышать...
   - Ну, бывает, что мы, сестренка, не подумав, совершаем ошибки, а потом расхлебываем их всю жизнь.
   - Сетен, прости, но не мог бы ты сейчас оставить меня одну?
   - Не-а, - он одним глотком опустошил свой бокал и поставил его на край карниза. - Как же многолики вы, женщины! Иногда - сама мудрость, в следующий миг глядишь - глупее новорожденного младенца!
   - Вы с Ормоной - одна душа! - в пылу раздражения выкрикнула Танрэй, сама еще не замечая, что уже поддалась незаметной терапии и вышла из нелепого ступора.
   - Конечно, иначе как бы мы прожили под одной крышей почти двадцать лет? С прискорбием отмечу, что и вы с Алом - тоже одна душа, и от него ты нахваталась не самых лучших качеств.
   - Да прекрати, и без тебя тошно!
   - Может, и ты одаришь меня танцем? Но только тут, на ассендо, Возрожденная!
   Он впервые назвал ее так, на старом ори.
   - Конечно, тебе ведь все равно... - проворчала Танрэй, решительно не понимающая, как можно сохранять маску спокойствия в таких обстоятельствах.
   - Мне не все равно, - отозвался Тессетен. - Но... Да ничего, пустое. Ты многого не знаешь - да тебе, наверное, и не стоит знать...
   - Почему это?
   - Да как сказать... Хотя...
   Танрэй посмотрела на него с любопытством:
   - О чем ты?
   И тогда он решился:
   - Давай я просто напою тебе один мотив, а ты сама решишь, как тебе быть, когда узнаешь все. В конце концов, ты уже не маленькая девочка, которую надо водить за ручку, и способна принимать решения.
   Он тихо запел ей на ухо, и она не заметила, как оба они, обнявшись, тихо закружили в медленном ритме его мелодии.
   Это была песня об Оритане, очень старая и нежная. Она повествовала о прекрасных золотых куполах Рэйодэна, об уходящих верхушками в облака звездных храмах, о горах Эйсетти, где персиковый румянец зари проступал с восходом Саэто на округлых зданиях домов, о пылающей красным камнем Коорэалатане. А еще Сетен пел о попутчике и попутчице и их ученике, которые растеряли друг друга на неведомых тропах жизни.
   Танрэй слушала и тихо плакала.
   - Видишь? - прошептал он, прижимая голову сникшей от горя попутчицы к своему плечу. - Есть кое-что посерьезнее любовных интрижек и провокаций...
   - Ты...
   Она все поняла. Она прочла в его душе глубинный смысл этой песни. Оба они выбрали в спутники и тех, и не тех. И все они не смогли бы жить друг без друга, различные грани когда-то единого Храма...
   - Ты - Ал... - Танрэй увидела его настоящее лицо; он сам не представлял, каким оно было, но во взгляде ее больше не проступало отчуждающего страха. - И ты все знал... как давно?
   - Давно... - Сетен отвернулся, а она вздохнула.
   Ему передалось вспыхнувшее нестерпимое желание попутчицы, и он едва сдержался, чтобы не ответить на ее призыв поцелуем, который она так жаждала получить от него теперь, слепая прежде. Но Тессетен понимал, отчего это происходит с нею, и не хотел множить хаос. Он сам слишком явственно пережил эти ощущения - когда в действительности любишь одного человека, а силами каких-то древних законов тебя влечет к другому. Танрэй сейчас испытывала то же самое, что он поборол еще тогда, на корабле. Это иллюзия, иллюзии порождают неразбериху и похоть. Если разум не думает о последствиях, то кому, как не сердцу, выполнять его обязанности?
   Сетен оборвал наваждение, перехватил руку Танрэй, провел ее ладонью по своему лицу, словно возвращая на прежнее место страшную маску, а затем грубовато оттолкнул женщину от себя:
   - Мне не все равно, - с вызовом, отбрасывая волосы со лба, почти крикнул он после тихого шепота, и Танрэй вздрогнула от неожиданности, - но не так, как думала ты, как думаете все вы, когда видите перед собой это убожество. Это был незабываемый танец, сестренка! А теперь настало время повеселиться и мне!
   - Куда ты?
   Одним движением Сетен освободил плечо от вцепившейся в него Танрэй, взглянул свысока:
   - Ты, сдается мне, хотела побыть в одиночестве?
  
* * *
  
   Тоненькая трещинка побежала по перекрытиям. Слабеть начало уже третье крепление лестницы, и тяжесть купола постепенно перемещалась на самый непрочный участок потолка.
  
* * *
  
   Глинистая вода рва сомкнулась над упавшим телом волка. Вскоре волнение прошло, и тут вновь послышался всплеск. Человеческая рука ухватилась за валун. Из воды метнулась призрачная серебристая тень зверя и растаяла, направляясь к комплексу Теснауто.
   Со всхлипом втянув в легкие воздух, на поверхность, покрытую плывущими кровавыми кляксами, вынырнул Немой. Он отбросил от лица длинные мокрые волосы, зажал ладонью плечо, взбежал по осыпи на берег, к которому спешили гвардейцы.
   Саткрон взглянул сквозь него. Немой вздохнул и, грустно качнув головой: "Вот глупый озлобленный мальчишка...", - помчал своей дорогой.
  
* * *
  
   С последним аккордом Ормона посмотрела вверх, и сердце обожгло всё тем же лезвием, рассекающим плоть. Стоящие на ассендо Тессетен и Танрэй были недвусмысленно близки друг к другу, всего в миге от поцелуя.
   Разгоряченный, Ал смотрел на нее светящимися глазами. И тогда Ормона сделала шаг ему навстречу. Она слышала удивленный вздох толпы, впервые в жизни целуя без любви, без страсти. В ней не ожила ни одна струна, точно лобзала она холодное изваяние, а не того, к кому влекло зрение и странная прихоть. Но в сердце колотилась лишь жажда мщения - им всем, будь они отныне прокляты, предатели!
   - Всё, всё, Ормона! Всё! - опомнившись, шепнул Ал, отстраняя ее и переводя дух. - Что ты делаешь?!
   Она тряхнула растрепанными волосами и отошла, уже зная, что ее выходка наконец-то нашла адресата.
   Люди начали оглядываться. Под хрустальной аркой, сложив руки на груди, опершись на притолоку и криво усмехаясь, стоял Тессетен:
   - А почему бы нам, братишка, не поразвлечь с тобой публику еще? Поединок?
   Кулаптр Паском взялся за виски. Остальные с ужасом охнули.
   - Не всерьез, конечно, - оговорился экономист, брезгливо глядя на приятеля, - иначе это будет прискорбное зрелище, а я не какой-нибудь изверг. Но так, чтобы наша четверка сегодня окончательно реализовала все свои возможности. Итак?..
   Ормона сунула в руку Ала свой палантин и отпрянула. Ал с улыбкой кивнул приятелю, и без дальнейших околичностей Сетен нырнул в свой морок.
   Огромный тур взревел, подскочил на дыбы и с оглушительным грохотом опустился всем своим весом на полированные плиты пола.
   Теперь Ормоне было любопытно, не струсит ли Ал перед мощью того, кто ни разу не позволил ему победить себя. Но красавец-ори, развернув плечи, высокий и тонкий в черной одежде, стоял напротив косматого разъяренного чудовища с золотисто-рыжей шерстью и высокими острыми рогами. Он даже не отвел взгляд от двух рубинов глаз, злобно сверкавших из-под тяжелого мохнатого лба...
  
* * *
  
   Как будто во сне смотрела Танрэй на происходящее внизу, в соседнем зале. Она спустилась, и штукатурка перекрытия осыпалась на нее, а трещина разошлась шире. Оцепеневшая женщина бессознательно стряхнула крошки с волос и застыла на месте.
   Она видела, как успел увернуться Ал, швырнув промахнувшемуся туру в морду лиловый палантин Ормоны.
   Осаженный на скаку, бык хлестнул себя хвостом по крутым бокам и, захрапев, мотнул головой. Пелена слетела, а за ней последовал удар, отшвырнувший Ала шагов на десять. Зеваки поспешно уносили ноги с пути дерущихся.
   Тур вздыбился над жертвой, готовый со всего размаха всадить в нее рога...
  
* * *
  
   Несколько гвардейцев безуспешно рыскали во рве, тыча шестами и палками в воду.
   - Вот тут, тут, правее! - Саткрон указывал пальцем туда, куда, как ему казалось, свалился подстреленный зверь.
   Повторять былую оплошность он не хотел. Труп надо было закопать, а если тварь еще не издохла - добить, а потом закопать.
   - Может, течением унесло? - предположил кто-то из солдат, ковырявшихся во рву.
   - А вон кровь на камнях! - добавил другой, и свет сразу нескольких фонарей сошелся в одной точке. - Тут еще два волчьих следа...
   - Ищите! Не могло его далеко унести, течения почти нет! - крикнул Саткрон, который никак не мог отделаться от противного ощущения, будто совсем недавно его разглядывало что-то потустороннее, от упоминания чего дыбом встают на загривке волосы и холодеет нутро.
   - Тут, где кровь, человеческие следы! Странные. Каблуки как будто подкованы... Никогда такой обуви у здешних не встречал...
   - Да ищите, зимы и вьюги вас покарай! Ищите, пока никто сюда не приперся!
  
* * *
  
   ...И в тот миг, когда тур уже готов был добить противника, Ал исчез, а вместо него призрачный волк вцепился в бычье горло.
   Теперь Ал и Сетен наконец-то увидели друг друга безо всякого морока, для окружающих же оставаясь волком и туром. Оба они мутузили друг друга и оба лишь наполовину серьезно.
   - Не знал, что тебе доступно напускать морок, братишка! Ну-ка поделись, когда научился, у кого и как?
   Ал врезал ему ногой в живот, и волк его взвизгнул от боли, а Сетен лишь слегка пригнулся, чтобы не потерять равновесие.
   - У тебя там что, латы?
   Вместо ответа Тессетен, даже не касаясь, опрокинул приятеля навзничь, слегка для этого дернув плечом. Конечно! Ему так хочется покрасоваться своими умениями и превосходством своим над бездарным Алом! Даже руки завел за спину, чтобы эффектнее смотрелось! Ал фыркнул и, лежа на полу, рассмеялся:
   - И что ты завелся? Во-первых, это была просто дурацкая шутка. Во-вторых, - он ухватил Сетена за воротник и, притянув к себе, добавил шепотом:- разве мне одному улыбается Ормона?
   Тот намахнулся, метя кулаком ему в лицо, но нарочно медлил, чтобы промазать, когда тот отдернет голову. Когда же Ал увернулся, он с гулом ударил рукой о паркет и в кровь разбил костяшки:
   - Этот мальчишка, Дрэян, мне никто. А ты - мой друг.
   - И долго еще мы с тобой тут будем смешить народ, друг?
   - Набьем друг другу морды да разбежимся...
   - Что-то ты не спешишь, Сетен! - подначивал счастливчик-Ал.
   - Злость коплю, - сплюнув в сторону, Тессетен отвесил ему пинка: - Вставай, тюфяк! Кстати, твой волк ранен.
   - Н-да? - Ал посмотрел на подраненное плечо морока. - Не везет псине...
   Кронрэй пьяненько восхищался: "Что творят! Что творят!", а тримагестр Солондан брюзжал: "Мальчишки безмозглые!"
   Ормона же присела в нише за фонтаном, где никто не увидел бы ее отчаяния.
  
* * *
  
   Танрэй отвела взгляд от дуэлянтов и посмотрела на того, кто так внезапно и уверенно взял ее за руку.
   - Мутциорэ*?!
   Его волосы и одежда были насквозь мокрыми, а на плече темнело подозрительное бурое пятно, растекаясь по ткани светлой рубашки и темно-серого камзола, сшитого по неизвестной моде. Танрэй коснулась пятна и различила на пальцах кровь.
   _____________________________
   * Мутциорэ - (др.-орийск.) немой
  
   - Ты ранен?
   Тот слегка кивнул и, приобняв за талию, попытался увлечь к выходу.
   - Мутциорэ, кто ты? Что ты здесь делаешь?
   Он молча, по-прежнему молча, указал на арку. Танрэй вырвалась из его рук:
   - Постой! Я не могу сейчас уйти отсюда!
   Мужчина приложил палец к губам, потом вдруг слегка пригнулся и подхватил ее на руки. И тут с ней будто бы что-то случилось: мышцы перестали слушаться повелений мозга, а потом захотелось спать, обняв за шею этого знакомого незнакомца, и ни о чем больше не думать, не беспокоиться, не страдать...
   Немой вынес ее из павильона в ночь, прошел по прекрасному саду мимо каскадов и огней, бросил взгляд на статую человека с волком, узнавая руку мастера, и с улыбкой покинул комплекс Теснауто. На выходе им снова повстречались с гвардейцами Саткрона.
   - Эй, атме Танрэй! Куда это вы в столь поздний час? - спросил офицер.
   Танрэй, конечно, промолчала.
  
* * *
  
   Саткрон проводил изумленным взглядом торопливо уходившую прочь женщину.
   - Кажется, она не в себе, - задумчиво сообщил один из караульных.
   - Это ее обычное состояние, - отозвался Саткрон. - Чтоб тебя там гады порвали, аринорская стерва!
  
* * *
  
   Свод затрещал. Крепления рушились уже одно за другим, а проседающая плита начала сминать лестницу, что вела на ассендо.
  
* * *
  
   Тессетен ощутил, что больше не может контролировать свои силы. Злоба переполнила его сердце, волна смерти просилась в свой последний полет. Все знали, что Поединок - это бой до смерти, а его уступка ничего не меняла: Ал принял вызов, а значит согласился с древними условиями страшной дуэли. Сетен уже готов был выкатить волну навстречу другу-сопернику, как пол под ними содрогнулся, а потолок затрещал.
  
* * *
  
   Немой уложил ее на траву и оглянулся. Нельзя было надолго оставлять то, что он бросил без присмотра позади. Больше жертв не будет - страх отхлынул, тревога отпустила, едва они перешагнули порог злосчастного павильона. За второго попутчика отвечает не он, а женщина.
   Кто же так распорядился, что обоим попутчикам на роду написана жуткая насильственная смерть? И чем они так провинились, чтобы страдать из жизни в жизнь, из века в век?
   Он с трудом заставил себя отпустить руку Танрэй. Воздух над ними хлопнул, словно крылья, сотворяя защиту и благословение. Она не спала, а пребывала в каком-то промежуточном состоянии и грезила наяву. Немой обязан был навеять ей эти грезы, чтобы нынешней ночью смог прийти тот, кого... Но он же никогда не замечал, чтобы Танрэй звала к себе Коорэ или жаждала его увидеть! Что-то не так... Кажется, она даже не помнит его, чтобы ждать и понимать, зачем это нужно. А ведь это одно из основополагающих условий их воплощения, и если они его не выполнят на этот раз... или выполнят неверно... Но чует Немой: здесь что-то не так!
   Однако имя прозвучало, а его дело - выполнять...
   Танрэй застонала, сладострастно свела колени, слегка извиваясь в мокрой траве. Ее рука, путаясь в длинной юбке, устремилась к жаждущему лону. Немой поспешил отвернуться. Что-то, кто-то грезится ей теперь?.. Он не хотел этого знать, он выполнил то, что должен был выполнить.
   Человек поднялся и побежал обратно, к комплексу Теснауто.
  
* * *
  
   С громким треском лопнуло стекло купола павильона. Медленно, как в воде, потолок соседней секции валился вниз. Просел и в клубах пыли рухнул ассендо вместе с искореженной лестницей.
   И всю свою волну Сетен вслед за Паскомом устремил в потолок, на ходу преображая ее в щит, способный какое-то время удерживать лопнувший купол. Кулаптр же тем временем вогнал всю энергию в то, чтобы преобразить молекулярную структуру вещества, из которого состояли перекрытия и сам купол, в летучие соединения, не продавливающие временные силовые "подпорки". Это ненадолго, но пока лопнувший купол висит в воздухе на подушке из щита Сетена, люди успеют выбежать на улицу.
   - Гвардейцы! - послышался голос кулаптра. - Всех в спешном порядке вывести из павильона!
   В соседнем зале звенели осколки битого стекла, шипела и трещала проводка, рассыпаясь пучками голубоватых искр. Волк исчез, Ал вскочил на ноги. К ним на подмогу прибежали Дрэян и Кронрэй. Созидатель, и сам недавно ворочавший глыбы для этой постройки, теперь в ужасе выставил весь остаточный запас своих сил, чтобы удержать обвал.
   Сетен увидел, как, оглянувшись на него, выходит из павильона Ормона. Его обожгло нестерпимой болью. Ее болью. Его болью. Он не знал, чьей, но понимал, что хоть они, кажется, и не попутчики, без нее ему сейчас не выстоять, и все, кто остался внутри, обречены на гибель. "Ну и пусть, - как бы не от себя, а от кого-то постороннего, из чужого мира, внутренне проговорил Тессетен. - Только Учителя жаль и мальчишку этого дерзкого"...
   - Уходите вместе с остальными, Учитель, - бросил он через плечо, продолжая выдавливать из себя остатки энергии на поддержку "щита" и левитационного посыла Кронрэя.
   Паском сделал вид, будто не слышит.
   Купол опять заскрежетал.
   - Не держи зла, братец, если что, - сказал Ал, который не умел ничего, но все же остался рядом с Учителем и другом.
   - Дурак! - рявкнул в ответ Тессетен. - Вали отсюда!
  
* * *
  
   Вместе с выбежавшими на воздух людьми Ормона обернулась. Напоследок Паском успел сделать знак, и она поняла его веление. Но зачем нужно было, чтобы она делала это снаружи? Внутри, рядом с ними, было бы проще. Кроме того, там никто бы не охал и не паниковал, как сейчас это делает придурочная мамаша Танрэй.
   Ормона сжалась в пружину и выкинула львиную долю сил в купол, на несколько секунд переиначивая содеянный Паскомом воздух, который уже стал возвращаться в исходное качество, и превращая его в огненный вихрь над головами оставшихся. Кулаптр что-то крикнул своим спутникам там, за стеклом, и взмахнул рукой. Все они кинулись к выходу. Щита и огненного смерча хватило на полторы минуты, затем материал вернулся в прежнее состояние. Стекло обрушилось внутрь павильона. Ормона с ужасом ощутила, что лишилась почти всех сил, и та малость, которая осталась, ничего не решит, случись вдруг что-то еще.
   Ал посмотрел на нее с отвращением, а она выдавила в ответ гордую и невозмутимую - словом, свою обычную - улыбочку. Не думай, баловень судьбы, это все не ради тебя. Твои звезды еще долго будут целовать тебя - радуйся!
   Она не перестала улыбаться, даже увидев, как муж, которого только что чудом миновала верная погибель (очередная верная!), ни о чем не раздумывая, кинулся к обломкам ассендо, где плотной завесой в воздухе застыла мельчайшая пыль.
   - Сетен, ты куда?! - крикнул Ал ему вслед.
   Счастливчик даже и не вспомнил о своей женушке! Потрясающе! Да и то верно: о ней есть кому позаботиться. Ормоне хотелось сейчас закричать, обрушить все остальные постройки комплекса, убить всех, кто сейчас тоже видит, как ее муж носится по обломкам и ищет чужую жену, которой там, ко всему прочему, давно нет.
   С каркаса ассендо сорвалась последняя плита. Ормона хрипло вскрикнула. Вот оно и случилось! А в ней самой осталось так мало жизни... Ах, если бы она сдуру не расщедрилась на излишне длительную подмогу Паскому - они успели бы выскочить и за полминуты огненного смерча... И теперь она смогла только слегка изменить траекторию падения - остановить плиту полностью было невозможно.
   Каменная глыба подпрыгнула от ее удара, завалилась на какой-то обломок, а тот, сдвинутый ею, наехал на Тессетена. От боли тот потерял сознание, и за миг до него замертво осела на землю испитая до капли Ормона. Кроме невесть откуда прибежавшего Ната, ее никто не заметил. Волк подполз к ней, привалился боком к бедру неподвижной женщины, чтобы согреть, и стал лизать ледяные руки.
   Гвардейцы Саткрона на девять голосов утверждали, будто видели атме Танрэй убегающей прочь от комплекса. Паском бинтовал переломанные ноги Тессетена. Одна была повреждена незначительно, а при виде второй кулаптр нахмурился и что-то пробормотал. Раненый так и не пришел в себя.
   Не глядя на подошедшую к ним Ормону, которую каким-то волшебством смог вернуть к жизни чудной волк, Дрэян приказал подать машины, чтобы отвезти людей в город.
   И тут показалась Танрэй - невменяемая, в мокром, окровавленном на груди платье, с широко раскрытыми от ужаса глазами. Ал и ее родители бросились навстречу. Будто не видя их, она заскочила в машину, что увозила Тессетена и Паскома в кулапторий.
   Ормона опустила глаза и посмотрела на стоявшего у ее ноги Ната.
   Нат поднял глаза и посмотрел на бледную, как покойница, Ормону.
   - Не обижайся, пес, если когда-нибудь я придушу твою подопечную.
   Волк широко зевнул и улыбнулся.
  
* * *
  
   Паском вернулся домой глубокой ночью и потер глаза, увидев у ворот в цветник Ормону, которая прикорнула в траве, прямо на плече у волка. Нат тоже дремал, но, учуяв кулаптра первым, поднял голову.
   - Вы что здесь делаете? - удивился кулаптр, отпирая замок и разглядывая поднимавшуюся на ноги Ормону.
   - Его, - ответила она хрипловатым голосом, небрежно мотнув головой в сторону пса, - надо заштопать. А я хотела бы получить от вас несколько внятных объяснений.
   - Тебя совершенно не интересует самочувствие твоего мужа?
   - Там было кому интересоваться его самочувствием, - холодно отрезала Ормона, пропуская вперед хромающего Ната и входя сама, а потом повернулась, поджидая, пока вошедший последним хозяин запрет ворота. - Ну и как он? - ей удалось выдержать паузу до того, как она окончательно сломалась в своем упрямстве.
   Паском неодобрительно покачал головой:
   - Что же мне делать с твоим безумием, девочка? Почему ты не идешь прямой дорогой, зная, что она существует?
   - Вы ответите? - она вздернула бровь.
   - Он плохо.
   - Зимы и вьюги!
   - Кость правой ноги раздроблена в мелкое крошево от колена до щиколотки. Суставы - тоже повреждены. Разорваны наружный и внутренний мениски, поэтому вряд ли он теперь когда-нибудь сможет согнуть ногу в колене.
   Ормона что-то прошипела, и Нат стал быстро гладить языком ее руки. Паском взял ее за плечи и посмотрел в глаза:
   - А теперь просто представь, что если бы ты была не там, а где-то в другом месте, то я говорил бы сейчас эти слова не о его ноге, а о позвоночнике и голове...
   - Так вы знаете... - горько ухмыльнулась она.
   - Задача у меня такая - знать.
   - Ну так почему же...
   Он прервал ее речь кратким жестом руки:
   - Не предсказывать кому-то что-то, а знать! И возьми себя в руки, ты ведь не "полудурочная мамаша Танрэй".
   Женщина отвернулась, тень снова набежала на ее лицо - снова, видать, вспомнила о хозяйке и том безумстве, которое проявил Сетен на развалинах павильона Теснауто. Волк вздохнул.
   - Ему стоило бы устроить переселение души в более умное тело с более умными мозгами... - буркнула она.
   Покуда Паском шил рану волка, Ормона молча следила за его работой. Усыпленный наркозом, Натаути спал, но она все равно не хотела говорить при нем. Когда они наконец ушли в гостиную, Ормона спросила:
   - Зачем вы взялись за этот спектакль, Паском?
   - И что, это заботит тебя в первую очередь?!
   - Ответьте, кулаптр! Зачем вы взялись за этот спектакль Танрэй?
   Бывший советник развел руками:
   - А у меня разве был выбор?
   - Да. Вы могли вправить ей мозги, могли объяснить, что это кощунство, что...
   - Она имела на это право.
   - Какое право она имела касаться этой истории? Какая из нее Танэ-Ра?! Зачем, играя Тассатио, вы намекали на Сетена? Танрэй не знает и не помнит ничего! Она глуха, слепа, слаба и глупа!
   - Не обязательно носитель "куарт" должен быть Помнящим или Помнящей... Ормона, знаешь, в чем все твои беды?
   - В чем? - с вызовом спросила она.
   - Ты не хочешь смириться с неизбежным. Я не обо всех случаях огульно. Я о тех, в которых необходимо смириться. Ты готова сотню раз сунуть одну и ту же руку в одно и то же осиное гнездо, чтобы доказать себе и всем, что иногда осы не кусаются. Это важно не для него: Сетен привязан к тебе такой, какая ты есть, Сетен умеет смиряться и любить то, что он просто любит, не выбирая и не подстраивая под себя. Но это важно для тебя самой! Тебе просто легче было бы выполнять твою кошмарную миссию...
   Ормона стиснула зубы, поборола что-то в себе и рассмеялась ему в лицо:
   - Вы же понимаете, кулаптр, что когда-нибудь жало у ос в этом гнезде закончится, и они на самом деле перестанут кусаться!
   - А ты дотерпишь?
   - Вы меня об этом спрашиваете?
   Он улыбнулся и покивал, признавая ее правоту.
   - Ты разрушитель, Ормона. Ты знаешь об этом, я знаю об этом. У всего, что имеет начало, существует конец. Я уважаю тебя больше других, кого когда-либо знал за множество жизней и за это свое последнее воплощение. Я не одобряю большинство твоих действий, Ормона, но тебя я уважаю. Мне не следует говорить тебе свое мнение, советовать. Но именно из-за неизбежности того, что должно свершиться, я просто хотел бы, чтобы жизнь твоя была хоть немного легче.
   - Только что вы сделали предсказание, Паском, - она слегка прищурилась.
   - Да. Поэтому тебе стоит дорожить той жизнью, которая вообще есть у тебя сейчас...
   Ормона смолчала. Если кулаптр принял решение озвучить это, значит, дело действительно дрянь...
   - А вы... Учитель... Вы помните день катастрофы?
   - А ты?
   - Я помню только боль. Боль и пустоту. Это чувство, что меня предали, бросили, забыли, оставили умирать одну... Эта боль ушла со мной туда, к великому Древу, сквозь воспаленные синие спирали бунтовавшего Перекрестка. Я не сбросила эту боль здесь, умирая, и она приросла ко мне навеки. Я научилась игнорировать ее, я научилась извлекать из нее пользу, я научилась довольствоваться ею. Но я не смогла понять одного: за что?!
   Паском вздохнул, знакомым жестом заложил под затылок ладони рук, сплетенных между собой пальцами, закрыл глаза и, потягиваясь, прошелся по комнате.
   - Я помню тот день, Ормона. Даже лучше, чем хотелось бы. Это случилось в моем теперешнем воплощении, как ты знаешь, и, конечно, несмотря на пробежавшие годы, я помню все будто бы это произошло вчера... Метеоритов было несколько: это один крупный астероид раскололся в верхних слоях атмосферы, расплавился и начал бомбить планету горящими камнями. Самый большой рухнул в море между Осатом и Олумэару, потопив одну из колоний Ариноры... Другие тоже поучаствовали в разгроме, пройдясь по всей южной части Земли с северо-востока на юго-запад, поднимая гигантские волны и сотрясая сушу. Начался сдвиг земной коры. С тех пор Оритан стал быстро дрейфовать в южнополярную зону, а Аринору повернуло в сторону Северного полюса. Все материки изменили свое прежнее положение, все до единого вместе с морями и океанами. И, знаешь, девочка, пятьсот лет для таких свершений - чудовищно короткий срок, вытрясающий душу из всех живых существ.
   Сейчас твердят, будто это было каким-то мифическим наказанием за людские проступки. Северяне валят вину на нас, мы, естественно, на северян. "Земля обиделась", "Землю довели", "кара"... Но люди ничтожно малы, и даже очень сильно размножившись и приложив все силы к разрушению природы, они не смогли бы "обидеть" даже маленькую Селенио, не говоря уж о Земле. Навредить себе - сколько угодно, но планете... Тот, кто верит в подобное - слишком большого о себе мнения... У Вселенной, у природы, создающей всю бесконечность вселенных, нет категории кары, вины и проступка. Когда рождалась эта планета, ее творили столкновения с такими же астероидами, как тот, что уничтожил тогда нас - а может быть, еще раньше - и легендарную Алу. И для Природы этот остаточный астероид, вполне вероятно, мог быть последним (или не последним) мазком на полотне акта творения. Всего-навсего...
   Тогда Взошли уже почти все мои ученики. Все - кроме Ала. Твой попутчик был самым непростым из них из всех, за многие тысячелетия мне с трудом удалось достучаться до его сердца и примирить разум с душой. Он прозрел, с ним прозрела ты, и после этого он смог находить уже ваших с ним учеников. Но трудность его - вашей - судьбы заключалась в том, что тринадцатый ваш ученик был вашим сыном, а это неминуемо должно было сыграть - и сыграло! - роковую роль.
   Ал поехал в Коорэалатану, чтобы забрать Коорэ и перевезти вас с ним вглубь материка, подальше от океана, который точно взбесился. Вы с Алом были тогда чуть старше, чем нынче твой муж, вы были ровесниками. Коорэ исполнилось двадцать пять или двадцать шесть... Словом, никому из вас не пришло еще время прекращать воплощение. Ваши "куарт" не были готовы к смерти, всё свершилось чересчур внезапно.
   Когда Ал и Атембизе вытаскивали тонущего Коорэ - в Коорэалатане тогда случилось ужасное наводнение - в Эйсетти, где их ждала ты, началось землетрясение. В результате земля разошлась прямо в городе, за несколько часов там образовался каньон, по дну которого позднее пролегло русло Ассуриа. Но тогда... тогда в дымящемся разломе, клокоча, катилась магма. Ты погибла там, где потом выстроили Самьенский* мост. Тебя сбросило в раскаленную пропасть. Свидетели-Помнящие, которые умерли тогда вместе с тобой, говорили мне, что до последнего ты кричала, взывая к Алу и сыну, но никто не успел помочь. В тот день гибли тысячи.
   _________________________________
   * Самьенский мост - название происходило от др.-орийск. "Са-Амейн", что в переводе означало "Прощание с Мечтой".
  
   - А вы? Где тогда были вы? - стискивая зубы и кулаки, прошептала Ормона, стараясь не смотреть ему в лицо.
   - А я тогда был в Ариноре. Остров северян пострадал еще сильнее, его сместило быстрее, чем Оритан, и северная оконечность его замерзла в течение одних суток, а вместе с нею все люди, животные и растения, которые там обитали и почти не знали холода. Через несколько недель холода сменились жарой. Месяцами шли дожди. Гнили посевы, падал скот. Начался голод. Через несколько лет все успокоилось, но вновь рождающиеся люди уже не стали прежними... Знаешь, девочка, тебе следует хорошо отдохнуть. Я постелю тебе здесь, а если хочешь, то дам пилюлю и ты проспишь до завтрашнего вечера...
   От пилюли она отказалась.
  
* * *
  
   Ал увез жену из кулаптория почти насильно. Танрэй говорила, что будет ждать под дверями операционной, пока Паском не выйдет и не расскажет о состоянии Сетена. Ал не мог понять, с какой стати эти двое так ведут себя по отношению друг к другу, если еще вчера утром они едва здоровались. Что с ними случилось за несколько часов Теснауто?
   Но спустя некоторое время кулаптр сообщил, что операция может продлиться до утра и будет лучше, если посетители уедут домой.
   Ал решил утешить и отвлечь ее единственным доступным ему способом. И ему это удалось. Они бурно и ненасытно любили друг друга в полной темноте, и он представлял себе на ее месте совсем другую женщину, даже не подозревая, что и Танрэй мерещится сейчас совсем другой мужчина.
   Это была колдовская ночь, когда сбываются потаенные мечты - или, напротив, рушатся остатки радужных иллюзий.
   Для кого как...
  
* * *
  
   И привиделось Тессетену в его мучительном сне, что находится он на берегу гладкого, будто зеркало, озера. И, кажется, озеро это было ни чем иным, как знаменитым каналом Эйсетти между Храмом и Ведомством. Им, да не им...
   Глядя в воду, Сетен не видит ни своего отражения, ни отражения статуи Тассатио за своей спиной, а вместо статуи Танэ-Ра на другой стороне канала, но лишь в отражении, стоит тонкая высокая и темноволосая женщина, которой нет на самом деле.
   Позади Сетена вдруг выросло громадное дерево, простерло в небо раскидистые ветви. В отражении это же дерево росло вверх корнями...
   И ему хочется бежать навстречу той женщине, однако дерево затмевает ее образ. Тессетену невыносимо не видеть ее, он знает, что виноват в ее исчезновении, знает, что без попутчицы ему никогда не приблизиться к этому дереву...
   Очертя голову он бросился в воду...
   ...И проснулся, вынырнув на поверхность.
   Рядом с ним в комнате кулаптория сидела молчаливая Ормона.
   Ночные события возвращались постепенно, вместе с болью. Сетен перевел взгляд на странную конструкцию в ногах. Обе конечности были обмотаны бинтами и закованы в гипс, но левая оставалась на постели, тогда как правую подняли и вытянули какими-то приспособлениями - были там и стальные спицы, и зажимы, и кронштейны. Эта нога болела до синевы в глазах. Он припомнил, как его везли сюда, как от тряски на ухабах недостроенной магистрали вернулось сознание, а обезболивающего не было, и он не мог стерпеть, он, кажется, волком выл от боли, позорясь перед видевшей все это и плачущей Танрэй. И как после всего этого он будет смотреть на нее?
   Тессетен вспомнил съезжавшую на него плиту, а за пару минут до этого - неприязненную ухмылку жены.
   - И зачем ты все это сделала? - спросил он. - Тебе нужен муж-калека? Или не получилось добить?
   Она повела бровью, но ничего не ответила - ни вслух, ни так, как они привыкли общаться. В ней вспыхнуло и тут же обреченно погасло возмущение - так, словно ей уже все опостылело...
   - Мы можем просто расстаться. Без жертв, - продолжал Сетен.
   Ормона взглянула так, будто заподозрила, что наркоз еще не совсем выветрился у него из мозгов.
   - Супруги-ори не расстаются, - отрезала она.
   - Супруги-ори не изменяют. А если изменяют - они не попутчики. Это истина.
   - Вот и продиктуй эту истину себе!
   Он усмехнулся. Только Ормона, откровенно имевшая связь на стороне, могла с такой праведной уверенностью отрицать очевидное. Взгляды того мальчишки выдавали их с головой, как бы они ни лгала.
   - Я тоже не слепая, Сетен.
   Да, она права. Во всяком случае, не Ормона поедала взглядом Дрэяна, она не позволяла себе общаться с ним на людях так, как это позволяли себе Сетен и Танрэй. Он услышал эту отповедь, будто она была произнесена вслух.
   - Тем более. Сама видишь: все не так, как мы рассчитывали. А потому - зачем же длить агонию? Здесь давно уже не работают древние законы аллийцев. Если ненависть твоя ко мне стала настолько сильной, что ты желаешь моей смерти, то почему бы просто не расстаться с миром? Я отпускаю тебя и не держу зла. Отпусти и ты.
   - Мы еще нужны друг другу. А потом... потом, может быть, я пожелаю твоей смерти. А скорее, ты - моей...
   - Ну уж этого не будет никогда, родная. Во мне слишком сильна память двадцати последних лет...
   Ормона поднялась:
   - Когда придет время, тогда и посмотрим. Не зарекайся, моя любовь. Да! Если ты надеешься, что она сидит за дверью и ждет твоего пробуждения, то ты ошибаешься.
   - Тогда ты разучилась понимать меня, родная, - улыбнулся Тессетен, с горечью сознавая, что она опять права, что он и ждет этой встречи, и страшится ее.
   И едва она распахнула дверь, на пороге возникла Танрэй, изменившаяся, сияющая. Ормона взглянула ей за спину и, что-то там увидев, остолбенела.
   - Да будет "куарт" твой един! - прощебетала жена Ала, засмеялась и с вопросом на лице сделала легкий жест - "так сюда или обратно?"
   Ормона опомнилась и стремглав вылетела прочь. Танрэй едва успела отпрянуть в сторону. Сетену почудилось, что жена едва подавила рыдание, напоследок зажав рот ладонью, чтобы не заплакать в голос.
   Танрэй была совсем другой и чувствовала это. А почему - не надо было слишком долго гадать: краем глаза улавливалось движение какой-то едва заметной серебристой паутинки, впорхнувшей, словно мотылек, следом за нею. И от присутствия этой паутинки появлялся такой знакомый, ни с чем не сравнимый привкус, что занималось сердце.
   - Оу, сестричка! - переборов волнение от этого открытия и чуть приподнимаясь на подушке, весело воскликнул Тессетен, и даже боль, кажется, притупилась и отошла на второй план.
   Только бы она не вспомнила его ночных воплей!
   - Как ты? Если что-то нужно, я...
   - Да брось ты эту чепуху, сестренка, ничего мне не нужно! И перестань переживать. Женщинам в священном состоянии это крайне нежелательно.
   - Ты знаешь?!
   - Да.
   - Но откуда?
   - Пф-ф-ф! - Сетен отвернулся. Неужели она сама не видит, не чувствует того, что делается позади нее? Неужели не различает его "куарт"?
   Танрэй опустила голову.
   - Сетен, - помолчав, сказала она, - я не понимаю, как это случилось...
   - Вот так-так!
   - Мне не до шуток. Ты же сам знаешь, что только обоюдное желание двух душ ори позволит появиться третьему, а Ал никогда этого не хотел, да и я не задумывалась, потому что и так много сложностей... Поэтому я и говорю, что не знаю, как такое могло произойти. Да и, к тому же, боюсь, он не обрадуется этой вести...
   - Чушь. Сестренка - чушь! Приветствую тебя, Коорэ! - шутливо обратился он к ее животу, хотя правильнее было бы говорить с "паутинкой-мотыльком", что трепетала у нее за плечом, будто присматриваясь к нему. - Ты уже давно звал меня поиграть, мальчик, но все не сходилось - то одно, то другое. Не нашел я тебя на Оритане, уж извини... Значит, она ошиблась, и ты все же погиб в этой войне...
   Танрэй нахмурилась, тщетно стараясь понять, что за околесицу он несет. Да, она в самом деле ничего не видела! Даже рядом с Сетеном ее спящий "куарт" не пробудился, не прозрел...
   - Какой еще Коорэ! Сетен, я пришла за советом...
   - Думаешь, если один раз запрягла, то теперь впору погонять всегда? - вдруг едко спросил Сетен.
   Вспомнилась рыдающая юная Ормона, когда она полагала, что он в другой комнате ничего не видит, не слышит и не узнает о ее слезах, вспомнился жесткий вердикт Паскома, который вышел к умывальнику с окровавленными руками и мрачным лицом. А теперь эта дурочка - а ей всё досталось просто в подарок - сидит и сомневается, стоит ли привечать этот "куарт", чье появление решит многое!
   - Иди ломайся в другом месте! Не приходи сюда больше.
   - Почему? - Танрэй недоуменно отстранилась.
   - Совет ей! В чем ты сомневаешься? Ты - попутчица, носитель "куарт" Танрэй, ты должна помнить и хранить все, что тебе достается! Ты - сомневаешься?! Несчастный разум, логика, здравый рассудок, да зима их поймет что еще - способны вызвать у тебя сомнения? После этого я и знать тебя не желаю! Ты сама считаешь себя недостойной того, что тебе дано.
   Но гнев его уже улегся. Теперь Сетен больше испытывал ее, чем сердился на самом деле. И, к ее чести, это она поняла:
   - О, Сетен! Ты напугал меня! Разве так можно?
   - А-а-а, вот то-то же! - он ухватил ее за шею и притянул к себе, чтобы она услышала, как колотится его сердце. - Громко? А иначе и нельзя, сестренка! Иди и скажи своему Алу, что сердце и душа сильнее его ничтожной логики! Иди и скажи, что даже если он со своими ботаниками постигнет тайны генома, к чему так стремится сейчас, то им все равно никогда не измерить своими приборами и не выявить лакмусовыми бумажками коэразиоре и атмереро, которым подчиняется всё, всё в этом мире - даже эволюция неделимого вечного "куарт"! Иди и скажи! Твой мальчик, твой Коорэ - он поможет тебе вспомнить и возродиться! Только с ним ты оправдаешь свое имя, только с его рождением ты возродишь и имя свое. Иди и скажи, сестренка!
   - Хорошо. Спасибо, - она благодарно тронула его руку. - Да будет твой "куарт" един, Сетен!
   - Да будет наш "куарт" един, - поправил ее он, провожая взглядом то появляющуюся, то исчезавшую "паутинку-мотылька".
  
* * *
  
   - Что же ты наделала, что ты натворила, атмереро?!
   - Не убивайся, не плачь, моэнарториито. Не могло сложиться иначе... Не убивайся, не плачь. Такова наша с тобой судьба, хранитель...
   - Хранитель... Ты не хранитель, ты глупый пес! Так промахнуться! Что ты наделала, атмереро!.. Что же ты натворила...
  
  
Глава семнадцатая, повествующая о приключениях Ормоны и тримагестра Солондана в Тепманоре - Краю Деревьев с Белыми Стволами
  
   Это был последний год Оритана, но никто еще не знал его судьбы. Война продолжалась, полностью перекинувшись на континент южан, но столица, Эйсетти, все еще стояла, терзаемая лишь частыми землетрясениями.
   Дороги в городах трескались и крошились от морозов, подземных толчков и заброшенности. Восстановить покрытие не пытались, внимания на умирающие постройки не обращали. Стало почти нормальным, когда кто-то да получал известие о гибели служившего родственника, таким уже перестали сочувствовать, потому что у каждого был близкий, который воевал, и каждый ждал черного письма, замерев в своем ожидании подобно мошке в янтаре, оглохший и ослепший.
   Во время недавнего Теснауто Храм не смог отобразить традиционную праздничную трансляцию спектакля-легенды. Машины работали в полную мощь, но пятигранная пирамида высилась на фоне звездного неба черной горой, по ней ползали серые размытые образы, а вместо звука человеческой речи те немногие ори, что явились почтить Черную Ночь, с содроганием услышали утробный гул из недр поруганного святилища. А потом дрогнула земля, и трещина, давно уже расколовшая сверху грани Жизни и Смерти, быстро побежала к основанию, ветвясь. Теперь появился разлом на ребре между гранями Сердца и Разума. Отныне пирамида напоминала гигантский, готовый вот-вот раскрыться и распасться звездой-пятилистником, бутон. И если это случится, под обломками Храма окажется весь центр Эйсетти. Но этого не могло произойти, потому что согласно закону гравитации такая постройка просто осядет внутрь самой себя. Однако жители города поспешили подобру-поздорову убраться с площади.
   И ранняя заря застала одинокий искалеченный пятигранник, глядевшийся в воду канала из-за спины статуи прекрасной Танэ-Ра. Но не было никого, кто заметил бы: Храм больше не отражается в воде, а изваяние меркнет, уходя на потусторонний план отражений и пропадая здесь...
  
* * *
  
   Паском побарабанил пальцами по спинке кресла, нахмурился, вздохнул:
   - Ну а почему она сама не приходит ко мне и не говорит? Ты собирайся, нам пора!
   Сетен подтянул к себе костыли и поднялся на ноги:
   - А ее разве поймешь? Может быть, злится на вас за что-то... Говорит, что срочно нужно в Виэлоро. Вы же ее знаете: не дадим ей сопровождение - она одна верхом туда поедет, с нее станется...
   - Мятежная душа, - кулаптр усмехнулся и помог ученику собрать вещи. - Привыкла, что я не вмешиваюсь в ваши дела, а тут рассказал вам с Алом о том, что она делала, когда рушился павильон... Ты еще не слышал, как она на меня шипела! - Паском потряс в воздухе торжественно воздетым перстом.
   Тессетен удрученно провел пальцем по запыленной полке, на которой в беспорядке кучковались когда-то вылепленные им уродливые фигурки в стиле осатских ваятелей. Дом казался чужим, заброшенным. После того, как он стал каждый месяц пропадать в кулаптории с покалеченной и никак не желающей правильно срастаться ногой, сюда пришло запустение. Ормону больше не интересовало собственное жилище, она считала домом только то место, где обитал тот, кого она считала попутчиком. А это значит, что последние пять месяцев их домом была лечебница.
   - Знаете, Учитель, за столько лет я уже начинаю понимать, что ее предпочтительнее всего слушаться и не перечить. Так оно умнее выходит. Иначе потом приходится перед нею краснеть и извиняться за собственную дурость...
   - Ну, слава Природе, что наконец-то начинаешь понимать. Ну-ка, ну-ка, как ты ставишь ногу? Пройдись еще раз!
   - Да нормально всё! Мне удобно... и не болит... С-с-с! Почти...
   - Нет! Увы, но операции все же не избежать...
   - Может, обойдется? Ну не в четвертый же раз кромсать?..
   - Прекрати, Сетен.
   - Да и так, и так калекой останусь. К чему на меня медикаменты переводить?
   - Сколько скажу, столько и будем делать.
   Сетен зловеще усмехнулся:
   - А то еще вот у меня появится пристрастие к этим вашим препаратам! Подсяду на зелье - каково тогда?
   - Не подсядешь. В кость поставим еще штифты, если понадобится... А с Зейтори я поговорю, они полетят с нею. Посмотрим, что она затеяла на этот раз, твоя жена...
  
* * *
  
   Щурясь от снежной крупы, больно секущей лицо, Фирэ залез на площадку перед входом в большую пещеру. Что-то таилось там, внутри, на глубине. Он чувствовал отчетливые физические вибрации, источаемые неведомым устройством. Это было его первое яркое впечатление после гибели Саэти.
   Да, он больше не смог бы пройти над пропастью с завязанными глазами, его внутреннее зрение притупилось почти до слепоты, а помнил он выборочно только какие-то обрывки единственной своей жизни - в нынешнем воплощении. Но во сне иногда приходили истории прошлых - невнятные, беспокоящие, таинственные. В них всегда присутствовала недосказанность. Вырванные из контекста, они не поддавались никакому анализу и без толку тревожили разум.
   Но через двадцать шагов выяснилось, что эта громадная пещера обрушена. Мегалиты заваливали коридор до самого потолка, местами натолканные так плотно, что возникало подозрение: уж не было ли это проделано искусственно, нарочно? Ведь обойтись человеческими возможностями - тем же левитированием камней - в этих условиях было нельзя, и не всякая техника смогла бы выдержать подобное испытание.
   Фирэ порыскал еще в поисках других коридоров, ничего не нашел и устроился на ночлег неподалеку от входа. Наконец-то он на Рэйсатру, наконец-то до цели его поездки остается всего ничего - несколько больших переходов.
   Он сам не заметил, как задремал.
   К нему неуклюже подобралось большое ушастое животное Сухого острова, которое прежде юноша считал просто гигантской прыгучей белкой. На поверку же оказалось, что на белку эта бестия походит меньше всего. У нее была маленькая по сравнению с туловищем голова, морда косули, уши осла, нелепое каплевидное тело, покрытое короткой светло-бурой шерсткой и с карманом для детеныша на животе, длинный мощный хвост, на который тварь могла при случае опереться, словно на третью ногу, и сухие, мощные, тоже чересчур длинные задние лапы. Некоторые были очень большими, крупнее человека, но чаще встречалась мелочь наподобие этой его гостьи.
   Фирэ не понимал, что она делает здесь, в заснеженных горах Виэлоро после дикой жары сухоостровных пустынь, но просыпаться не спешил и следил за своей незваной визитершей из мехового спального мешка.
   Обнюхивая все вокруг, животное полазило по его вещам, осторожно обогнуло погасающий костерок, но подойти к спящему человеку так и не решилось. Разочарованно вздохнув, бестия ухватила короткими беспомощными передними лапами накрытую брезентом и все еще пахнущую мясным наваром чашку.
   Попускать эту наглость Фирэ уже не стал и выбросил себя из сна. Сумчатое преобразилось прямо на глазах просыпающегося путника. Вместо обитательницы Сухого острова, которую сотворило воображение дремавшего человека, к ледяному полу пещеры воровато прижалась крупная кошка с кистями на ушах и светящимися голодной злобой глазами. Молодой человек сел и замахнулся на нее рукой. Бестия приглушенно зашипела, утробно заурчала, трусливо отбежала на полусогнутых лапах и еще более разъяренно засверкала огоньками зрачков из темного угла.
   Фирэ доводилось видеть кошек в трансляциях и на снимках, но он совсем не знал их повадок и догадывался, что ори брезгуют их приручением неспроста, а значит, даже с этой мелкой особью нужно быть начеку. В памяти всплыл чей-то рассказ о том, что это семейство почти не приручается и едва ли поддается дрессуре и что тратить на них время бессмысленно. В естественных местах обитания небольшие кошки ловили и уничтожали всякую мелочь вроде грызунов или змей, а поскольку на Оритане то и другое почти не водилось, хищницы эти с практической точки зрения были не нужны и их не использовали. С более крупными вредителями прекрасно справлялись прирученные волки, существа верные и понятные людям.
   Что ж, времени у него теперь было навалом - почему бы и не посмотреть, как поведет себя ночная хищница.
   Юноша вытащил замороженный кусок козлятины и бросил кошке. Та, словно на пружинках, вначале отпрыгнула к выходу, и на просвете оказалась страшно тощей и голенастой. Подождав, она осторожно подкралась к подачке. Фирэ наблюдал.
   Тварь обнюхала мясо, прихватила его зубами, но, несмотря на голод, есть не стала, а куда-то унесла.
   - Таможенник, - усмехнулся человек и улегся обратно в надежде, что получив откуп, зверь назад не вернется.
   Потом ему приснилась Саэти. Она обещала исполнить клятву и говорила, что вовсе не умерла, только заблудилась и очень скоро найдет способ вернуться. Весь следующий день он шел, не зная устали, с улыбкой на устах вспоминая шепот милого голоса: "Жди меня в Кула-Ори, попутчик! Жди меня!"
   Фирэ так увлекся своими фантазиями, что заметил опасность, лишь когда рядом раздался злобный вой и урчание. Он с удивлением увидел, что на пути его вдруг выросла та самая ночная гостья, а где-то неподалеку пискляво замяукали котята - наверное, ее выводок.
   Вспыхнули янтарные, лишенные всякого разума глаза, что горели злобой внутри черной каймы, разрисовавшей веки песочно-рыжеватой бестии. Кошка оскалилась - губы ее тоже были черны, а тонкие шипы клыков сахарно-белы - и бросилась на него, метя в лицо. И теперь-то он понял, отчего ори пренебрегают этими животными: понять кошку еще труднее, чем кузнечика в траве или остервенелую от жары осу. Только что трусливая, тварь вдруг лишается остатков соображения и кидается на того, кто не ждал такого коварства и совсем недавно поделился пищей.
   Фирэ не успел выхватить нож, не успел собраться и сбить ее на лету. Ничего не успел, растерялся. Бестия вцепилась в его руки зубами, потянулась когтями размашистых передних лап к лицу, а задними между тем рвала кожу на груди и животе. Боль была неописуемой, даже пули, когда-либо ранившие Фирэ на войне, были не столь жестоки.
   Где-то в логове пронзительно верещали котята.
   Он не нашел иного выхода, кроме как взорвать мозг кошки энергией собственной боли. Тварь, подыхая, забилась на талом снегу, красном от его и от собственной крови, когда взрыв вышиб изнутри ее глаза, а каша из мозгов хлынула через глазницы. Сил кулаптра обычно хватает даже на то, чтобы вот таким же способом устранить врага-человека, но промедление было смерти подобно, и Фирэ едва справился даже с небольшой хищницей.
   Голова закружилась. Стоя на коленях в снегу, юноша осознал, что не чувствует в себе сил доползти до оброненных вещей, где была и аптечка, а значит, шансов остановить кровь у него нет.
   Ну и пусть...
   Мир погас в его глазах.
  
* * *
  
   Очнувшись в первый раз, Фирэ увидел над собой лицо Паскома. Они ехали на какой-то машине, и кулаптр, бинтуя его ничего не чувствующее тело, говорил что-то о везении, о какой-то экспедиции, о группе ори, которые услышали кошачьи вопли и звуки борьбы.
   - Почему мне не больно? - с удивлением спросил Фирэ.
   - По незнанию они вкачали в тебя чуть ли не все обезболивающее, которое у них было. Я больше боялся последствий его действия, чем твоих царапин.
   - А, - сказал юный кулаптр и снова заснул.
   Во второй раз боль была. От нее-то и проснулся Фирэ, а открыв глаза, обнаружил себя в большой комнате, пропахшей лечебницей.
   - Ну что, живой? - бодро спросил молодой и высокий мужской голос.
   Юноша повернул голову и, увидев соседа, изумился, настолько не сочетался этот певучий, приятный для слуха тембр с обликом сорокалетнего широкоплечего северянина, который лежал на кровати неподалеку и забавлял себя тем, что покачивал привешенной к растяжке забинтованной ногой.
   - Ал?! - изумился Фирэ, безошибочно узнавая "куарт" своего Учителя. - Зимы и вьюги! Вы здесь!
   - Оу, ха-ха-ха! Нет. Я Тессетен. Ал, вполне возможно, когда-нибудь зайдет нас проведать, но когда то будет... А ты, значит, Фирэ? Наслышан... Мы вместе учились с твоим дядей... Но, прости, чего-то в тебе не хватает. Не скажи мне о тебе Паском - не узнал бы нипочем! - тут мужчина присмотрелся, слегка щуря голубые жутковатые глаза: - А-а-а! Так вот оно что - ты Падший! А я уж подумал, что совсем на старости лет нюх потерял...
   - Падший?
   Что-то смутно знакомое промелькнуло в памяти, но придать этому понятию хоть какой-то смысл юноша не сумел.
   - Да-да-да, вот они - все симптомы Падшего! - сосед взмахнул плотной кряжистой рукой с набухавшими переплетениями вен - казалось, он обрадовался, поставив новому знакомому этот странный диагноз, и глаза его заиграли весельем. - Да не унывай, ты вспомнишь потом, много чего еще вспомнишь! Рана зарубцуется, на это нужен не один год. Слушай, когда это с тобой случилось?
   Фирэ пожал плечами. Он вообще не понимал, о чем твердит Учитель, который упорно открещивается как от ученика, так и от собственного имени.
   - Вот так... Она тебя девятнадцать лет вымаливала, а ты приехал и - Падший! Какая насмешка судьбы...
   - Кто вымаливала?
   Мужчина его не слушал. Он был как-то неуместно, радостно возбужден, словно нашел ответ на каверзный вопрос и окончательно решил задачу.
   - Посмотрим, сможешь ли ты почуять, когда увидишь его... Много ли в тебе осталось? Всё, не стану больше говорить, я хочу чистой проверки.
   - А что случилось с вами? - кивнув на его ногу, спросил Фирэ, благоразумно решивший воспользоваться советом и не продолжать расспросы насчет всех этих терминов и того, что же это значит - "Падший".
   Сосед с очевидной охотой переключился на другую тему:
   - А там внутри, под повязками, какая-то перемесь из костей, мяса и металлических штифтов. Они кромсают этот обрубок уже четвертый раз, а толку...
   - Когда это произошло?
   - На Теснауто.
   - Шесть лун назад?!
   - Ага. И каждые месяц-полтора они зачем-то потрошат меня, как куренка, как-то там что-то к чему-то приживляют, перекраивают, будто я игра "Спроектируй сто способов новой постройки"... Паском пообещал, что через пару месяцев мой праздник продолжится... Я уже почти люблю наркоз: спишь себе, как мертвый.
   - Наверное, повреждения слишком обширны, и они не могут исправить все за одну операцию, - сказал юноша.
   Сосед заинтересованно поглядел на него:
   - Ну да, мне же говорили, что тебя загребли на бойню как кулаптра. Ты что-то в этом понимаешь?
   Фирэ хмыкнул. Что-то он в этом всё ещё понимал...
   Ал, который почему-то никак не хотел признаться в том, что он Ал, юноше понравился. Его внешняя некрасивость быстро таяла, стоило с ним поговорить, и уже несколько минут спустя после начала беседы Фирэ совсем перестал обращать внимание на резкие черты его лица, обманчиво жуткий взгляд исподлобья, тяжелую нижнюю челюсть с неровными зубами, искривленный от переломов горбатый нос и темные провалы глазниц. Все эти приметы блекли и пропадали одна за другой. Сложнее всего бывшему военному целителю удалось избавиться от расовой неприязни - самым большим недостатком в глазах Фирэ оказалось аринорское происхождение собеседника. Но растаяло и это. Перед ним был Учитель, которого он искал последние годы, как глоток противоядия в том кошмаре.
   Фирэ и не подозревал, что так долго шел к ним через горы Виэлоро, добравшись в конце лета в центральную - совсем не обжитую - часть материка Рэйсатру. Значит, его путешествие заняло целых четыре с лишним месяца!
   Он пощупал свои бинты на руках, груди и животе. Боль несколько притупилась, и терпеть ее было можно.
   - Вместе с тобой моя жена притащила оттуда каких-то занятных пищащих зверюшек...
   - Танрэй?! - обрадовался Фирэ.
   - Фух! Вот упертый! - пожаловался сосед, обращаясь к конструкции, которая поддерживала его ногу на весу. - Это у тебя от кровопотери, да? Между прочим, советую тебе прислушаться к словам атме Ормоны - она сказала, что эти бестии еще могут пригодиться в быту. Вот, кстати, и она.
   В комнату стремительно вошла одетая в черный брючный костюм высокая брюнетка сказочной красоты, и Фирэ окончательно растерялся, решив, что эти люди подшучивают над ним и зачем-то водят его за нос. У кровати соседа, подбоченившись, стояла Танрэй с потемневшими, но по-прежнему прекрасными очами, и только улыбка ее была несколько высокомерной и отстраненной, нарочито-отталкивающей.
   - Я так понимаю, это уже какое-то модное поветрие, - насмешливо сказала она. - Скоро мы доверху забьем кулапторий всеми, кто имеет хоть какое-то отношение к Алу и его ученикам, и на том карательное колесо наших неудач наконец-то сломается...
   - Да услышь тебя Природа, - хохотнув, завершил Ал, которому больше нравилось называть себя Тессетеном. - Это я насчет второй части твоей фразы, родная.
   Женщина, которая была по сути своей Танрэй и которую чудак-Учитель величал другим именем, приблизилась к мужу, легко согнулась, чтобы поцеловать, и (теперь им не обмануть Фирэ, он, быть может, только это и помнил отныне из своих прошлых жизней!) таким знакомым, родным жестом они соединили ладони, сплетая пальцы и на какие-то мгновения забывая про весь мир, пока их губы касались друг друга. Он даже помнил эти моменты, в разных местах, в разном возрасте, в разных воплощениях. Но они так делали всегда, это было их неповторимое приветствие, а еще Ал обожал шутливо целовать жену в плечо и молча, с восхищенной улыбкой любоваться ею, а еще, а еще...
   Фирэ задохнулся, чувствуя, как при воспоминании о счастливом и навсегда утраченном прошлом начинает рваться что-то в груди, а с тем заболели и свежие раны от когтей зверя.
   - Что? - спросила Танрэй, распрямляясь и замечая пелену невольных слез, которые он не успел смахнуть с глаз. - Обезболивающего?
   - Нет, родная, хватит с него обезболивающих! - вмешался Учитель.
   - Ничего, ничего, - прошептал Фирэ. - Я вспомнил... с... своих маму и отца... они...
   - Я знаю, - резко пресекла Ормона и еще холоднее заговорила о другом. - Меня удивило, что ты так долго возился с тварью и позволил ей столь сильно покалечить тебя. Но есть выход: ты подчинишь своей воле ее котят, и они отслужат перед нами повинность матери, осмелившейся напасть на человека. Если она бросилась на тебя, значит, что-то родственное притянуло ее в тебе. Это необходимо понять, а поняв - развить в свою пользу.
   Она так просто взяла его в оборот, что он даже забыл о недавних траурных мыслях и слушал ее с приоткрытым ртом. Танрэй всегда обладала нестандартным мышлением и предприимчивостью, но Ормона переплюнула ее в обоих направлениях.
   - Вы там вообще о чем? - уточнил Тессетен.
   - Мне можно вставать? - немного оглушенный этой парочкой, спросил Фирэ.
   Ормона равнодушно пожала плечом:
   - Так спроси об этом Паскома, разве я кулаптр?
   И они зацепились взглядами с мужем, молча, но удивительно красноречиво обмениваясь какой-то недоступной Фирэ информацией.
   - Извините, но, может быть, кто-то из вас слышал о человеке по имени Дрэян? Это мой брат.
   Супруги снова переглянулись. В глазах Ала-Тессетена заплясала какая-то странная искорка, а Танрэй-Ормона улыбнулась:
   - Он живет в этом городе, ему передадут, что ты здесь. Пусть о тебе думают только хорошее - теперь ты с нами.
   Фирэ показалось, что у нее на уме было обнять его на прощание, но, что-то уяснив для себя, она вовремя опомнилась и не сделала этого. Они с Сетеном еще раз коснулись рук друг друга.
   - Ормона, - тот не отпустил ее в самый последний момент, когда она уже отстранялась, - ты хорошо подумала и продумала? Не поздно все отменить...
   - Я не отменяю такие вещи. Мы так долго вели эти проклятые переговоры, что у меня уже болит язык. Я так долго изучала этих чурбанов, что у меня уже ноет мозг. И что, ты желаешь услышать, что после всего этого я скажу: живите с миром, тепманорийцы, я к вам не приеду и не взболтаю вашу трясину?!
   - Но ты можешь подождать, когда у меня заживет нога?! Мы поехали бы вместе!
   Она наклонилась к нему близко-близко, глаза в глаза, и почти коснулась своим лбом его лба:
   - Мы не можем ждать. Я не могу ждать. У меня мало времени.
   - Ты... что говоришь? - запнулся Учитель и тоже, вслед за нею, перешел на шепот, прекрасно, между тем, слышимый для Фирэ. - Кто сказал?
   Она отодвинулась и сделала бровями какой-то знак. В глазах Сетена мелькнуло смятение:
   - Может быть, он ошибся? Такие предсказания - дело непростое...
   - Он не ошибся. И он больше ничего не скажет. Я должна сделать это, а там будет видно.
   - Но он хотя бы намекнул - что это? Какая-то болезнь, несчастье или...
   - Нет, не намекнул. Я думаю - "или".
   Ормона поднялась, снова взглянула на Фирэ:
   - Приглядывай за ним, кулаптр. Твой Учитель немного сумасшедший... даже не немного. Да будут "куарт" наши едины!
   А потом она развернулась и так же скоро, как и вошла сюда, вылетела за дверь. Тессетен остался угрюм и беспокоен, совсем иной человек, нежели тот беспечный и ироничный балагур, что заговорил с учеником полчаса назад.
   - Что случилось?
   Тот посмотрел на него, поморщился, махнул было рукой, но все же передумал и решил сказать:
   - Она только вчера привезла тебя из Виэлоро, а сегодня уже собирается к соседям-северянам...
   - К соседям?
   - По континенту. Они там, на севере, в Тепманоре. Туда лететь только две трети суток, а что будет там...
   Фирэ хорошо помнил, что такое аринорцы. Нет, не те северяне, которые испокон веков жили на Оритане и являлись ори до мозга костей, как Тессетен. Именно аринорцы - те, что бомбили их города, устраивали ночные налеты, обстреливали ракетами... Эти ненавидят южан так, что вгрызлись бы им в глотку, окажись они все даже на Селенио. Беловолосые разумные звери...
   - Она летит туда одна?
   - Нет. С куратором того Ала, о котором ты все время твердишь, с тримагестром биологии Солонданом. Конечно, у них будет военизированное сопровождение из нескольких гвардейцев, но все это чепуха, если что-то пойдет не так...
   - А чего она хочет добиться?
   - Мы хотим добиться. Нам нужно сотрудничество с их эмигрантами, оно выгодно нам экономически. Но я участвовал в переговорах, и мне стало совершенно понятно, что собой представляет эта публика...
   Для Фирэ по-прежнему многое осталось за гранью понимания, но он решил не усугублять печали Учителя дальнейшими расспросами. Пожалуй, лучше попробовать подняться с постели и пройтись по комнате, что юноша и сделал, действительно оторвав Тессетена от раздумий. Тот принялся следить за ухищрениями ученика, напутствуя его дурашливыми советами и веселыми комментариями. Так и не сумев окончательно подняться и добившись только темноты перед глазами, Фирэ лег обратно, сдерживая стон от боли в потревоженных ранах.
   - Не судьба, - услышал он напоследок вердикт соседа, а затем окунулся в полное беспамятство.
  
* * *
  
   Подхватывая с земли очередной камень, когда-то составлявший павильон Теснауто, Ал поймал себя на том, что не перестает размышлять о работе, которой они занимались с Солонданом вот уже много лет и постоянно заходили в тупик, словно кто-то нарочно заводил их в дебри с завязанными глазами раскручивал и толкал в сторону той самой дороге, которая их в эти дебри и привела.
   В своих раздумьях над устройством молекулярной цепочки - основы основ любой органики на этой планете - Ал старался отталкиваться от большего к меньшему, и в помощь ему была предыдущая специализация. Оказалось, астрономическая наука таит в себе подсказки для совершенно, на первый взгляд, несопоставимой с нею дисциплины - биологии. И если Алу когда-никогда удавалось выключить разум, а вместе с ним все эти "не может быть" и "такое противоречит законам Природа", он доставал ответы из области астрофизики, словно фокусник - яйцо изо рта. Куратор-тримагестр в таких случаях не мог скрыть изумления, пораженный и покоренный.
   Идеи рождались даже ночью, заставляя Ала вскакивать и корявым почерком на первой же подвернувшейся под руку поверхности вслепую записывать мысль. Чаще всего это была какая-нибудь ерунда, извлеченная из нелогичной запутанности снов, но изредка случались озарения. Его словно что-то подстегнуло после того разговора с женой, на Теснауто, когда он убеждал ее начать записывать все, что происходит в жизни ори-переселенцев, навсегда утративших родину. Он не слышал никаких голосов, однако чувствовал, что мысли ему подсказывает кто-то невидимый, обретающийся рядом.
   Завалы, что остались после гибели павильона, разбирали постепенно, все по очереди, выделяя для этого определенный день.
   Рядом с Алом вышагивал молодой слон, на шее которого сидел мужчина-ори, заставляя животное перетаскивать тяжести мощным хоботом. Таких слонов на этих работах было несколько, и лишь благодаря им дело спорилось. Восполнив запасы энергии "пранэио", время от времени сюда возвращались созидатели, чтобы левитировать обломки.
   Комплекс решено было восстановить. Ал не поверил ушам, когда от Паскома узнал, что это идея его сумасшедшего родственничка, братца Тессетена, который едва очухался после переломов и сразу же заговорил о реконструкции павильона - дался он ему! А для этого надо было расчистить участок от огромной горы обломков. Самое удивительное заключалось в том, что построить этот павильон было проще, чем разобрать то, что от него осталось. И почему Паском согласился с Сетеном в этом вопросе?
   Сбросив свою ношу в телегу, которую таскал туда-сюда слоненок, постоянно норовивший поиграть с подходившими к повозке людьми. Ал погладил животное по проворному хоботу и сунул ему кусочек сухаря из кармана. Пот так и лил у него со лба, а надо было идти за следующей глыбой. Все утирались пыльными рукавами и ходили с грязными разводами на лицах, как дикари перед своими излюбленными стычками.
   Вот несколько крепких гайн волокут, упираются привязанные к ним канатами куски разрушенных колонн, за ними громко топают великаны-диппендеоре, все трое разом, которых смогли выделить для этих работ.
   Вернулась мысль о том, что вот-вот вместе с Ормоной в Тепманору уедет Солондан, и работать над проектом Алу придется в одиночку. Вернутся ли они вообще из колонии северян? Кто знает. Это был риск...
   И тут Ал увидел под высокой секвойей на пригорке сидевшую верхом на своем жеребчике Ормону. Он помахал ей рукой, и жена приятеля подъехала ближе.
   - Хочу попрощаться, - сказала она, спешиваясь. - Нам пора...
   - Как?! Вы уже летите? А где тримагестр?
   - Он ждет меня в орэмашине.
   Ал отряхнулся, но вовремя сообразил, что пахнет от него сейчас не жасмином, и обнимать ее на прощание не стал. Да и она не горела желанием сближаться с ним - и это тоже определила та волшебная ночь Теснауто, когда все встало на свои места. Или, наоборот, запуталось окончательно...
   - Когда я сказал Танрэй о вашей поездке, она собралась ехать с вами, - смеясь, сказал он.
   Ормона словно держала шип в рукаве, только и ожидая случая уколоть:
   - Конечно! - с сарказмом отозвалась она, - для этой поездки нам как раз не хватало брюхатых наседок с очевидными признаками энцефалопатии!
   После Теснауто Ормона возненавидела его жену до содрогания поджилок.
   - Она была уверена, что может оказаться вам полезной. За что ты так ее ненавидишь?
   Та отвернулась. Тут крылась какая-то ее тайна, и делиться ею она не спешила ни с кем.
   - Зейтори и Солондан ждут, Ал. Желаю тебе и оставшимся с тобой коллегам постигнуть главный секрет жизни.
   Он улыбнулся:
   - Наверное, ее главный секрет в том, что постигнуть его нельзя...
   - Можно, - серьезно сказала она. - Но вы постигаете не с той стороны.
   - Как же, по-твоему, мы это делаем? - удивился Ал, не ожидавший не то, что она станет откровенничать, а даже того, что вообще заговорит на эту тему.
   - С черного хода. Вы хотите победить смерть.
   - Ну да. А иначе зачем...
   Ормона нетерпеливо перебила его на полуслове, взмахнув рукой:
   - А надо, - она близко-близко подошла к нему, не спуская глаз с его лица, - просто не бороться с жизнью. Это и есть ее главный смысл, Ал. А секретов у нее нет. Поверь. И прощай!
   - Пусть о тебе думают только хорошее!
   - А это мы скоро и так узнаем!
   Она подмигнула, пружинисто и легко отступила, пятясь, а потом стремительно взлетела на попону.
   - Прощай!
  
* * *
  
   Третье кула-орийское пробуждение Фирэ было еще более странным, чем два предыдущих. В какую-то секунду юноша вдруг начал вспоминать то, что после несбывшегося падения год назад в Самьенский разлом стало ему недоступно. Тяжесть перенесенных потерь сдавила сердце. Он вынырнул из спасительной пучины сна и, прерывисто дыша, будто за ним гналась стая бешеных волков, начал озираться по сторонам.
   - Я его разбудила! - с огорчением прошептала молодая рыжеволосая женщина и шлепнула себя по губам.
   И это была... Танрэй.
   Фирэ смотрел в ее зеленовато-янтарные глаза и понимал, что недалек от помешательства. Только что это была южанка... Она умеет менять внешность? Это морок?
   А еще источник тревоги, изгнавшей его сон, таился в ней, только в ней. Весь мир съежился сейчас до размеров этой комнаты, сжался еще, заключая под купол Фирэ, эту женщину и его тревогу.
   Юноша отвел глаза, скользнул взглядом по ее плечу, за которым что-то серебрилось и переливалось, если не смотреть прямо, а наблюдать боковым зрением. Вот в чем дело!..
   Она поднялась со стула у кровати соседа, и юный кулаптр убедился в своей догадке: рыжеволосая находилась в священном состоянии и уже так сильно располнела в талии, что это заметил бы даже слабовидящий. Неужели его сон в пещере Виэлоро был пророческим, и ее будущий ребенок воплотит в себе "куарт" Саэти?! Фирэ потянулся к этому серебристому мотыльку, порхавшему вокруг нее и не заметному никому другому, кроме видящих.
   Это был мужской "куарт". Знакомый и незнакомый. Он и притягивал к себе внимание юноши, и вызывал беспокойство, а при попытке коснуться его, изучить ответил чем-то, напоминающим легкий щелчок статического электричества. И было в этом отклике что-то сродни... обиде? Кто же это? Несомненно, Фирэ знал его когда-то прежде, а теперь вот не мог определить, кем беременна эта невысокая миловидная посетительница. Какой из него теперь кулаптр...
   - А это и есть Танрэй! - прерывая мгновения его замешательства, которые для юноши растянулись на века, сообщил Тессетен. - Ты же спрашивал о ней, - он нарочито-манерно взмахнул рукой в направлении сидящего в изножье черноглазого красавца-ори. - А это Ал, которого ты так мечтал увидеть.
   Да-да, именно его, этого пустого, как диппендеоре, верзилу показал ему Дрэян в Эйсетти. Что в нем от Учителя? Всего ничего.
   Положительно, они сговорились.
   - А у вас тут еще Алы есть? - насмешливо спросил Фирэ. - Я всегда считал, что у меня только один Учитель...
   Взрослые переглянулись.
   - О чем он? - не понял ори Ал.
   - Да... бредит! - безнадежно объяснил аринорец Ал. - Наверное, ударился головой, когда падал. Он Падший. Знаете, что это такое?
   Южанин и беременная северянка отрицательно помотали головой, таращась на соседа Фирэ.
   - Так тем более - что вы тогда тут делаете?! - возмутился тот. - Что, работы вам нет? Сейчас найдем! Ну-ка проваливайте отсюда оба! Идите учить азы!
   Тессетен не то шутил, не то был серьезен. Брюнет попрощался с ним и, обняв за плечи рыжеволосую, увел ее из комнаты.
   Спровадив парочку, Сетен повернулся к Фирэ:
   - А теперь слушай, тринадцатый ученик, слушай грустную повесть, которую тебе так или иначе придется узнать - и лучше раньше, чем позже!.. Ал тоже когда-то был Падшим...
  
* * *
  
   День Ко-Этла, лидера аринорских переселенцев в Краю Деревьев с Белыми Стволами, всегда начинался одинаково. Вставал он ни свет, ни заря в одно и то же время, непременно включал трансляцию из Аст-Гару и слушал вечернее выступление правителя Ариноры. Слушал он его, вытянувшись по стойке "смирно", и выправке беловолосого красавца мог бы позавидовать любой гвардеец. После трансляции он всегда умывался и уходил бегать в парке, разбитом именно для этих целей неподалеку от его дома. К тому времени, когда он заканчивал обливания и приступал к завтраку, Тау-Рэя, главный город эмигрантов в Тепманоре, только начинал просыпаться.
   Изучив накопившийся за вчерашний день список задач, Ко-Этл принимался по очереди вызывать к себе помощников и раздавать поручения. Выглядел он при этом впечатляюще: в белоснежном мундире, гладко причесанный, с ухоженной бородкой. Ко-Этл очень прямо восседал в кресле с высокой спинкой, а на стене прямо над ним, прищурив острые глаза, взирал на входящих диктатор, портрет которого украшал световое панно. И за исключением бородки лидер переселенцев был точной копией гладко выбритого правителя.
   Столь же организованной и расписанной по минутам была жизнь каждого эмигранта-аринорца. Они словно никуда и не уезжали со своего северного острова. Тау-Рэя функционировала, как солнечные системы Галактики - четко, по раз и навсегда заведенному порядку.
   Сегодня в перечень дел Ко-Этла закрался неожиданный пункт, из-за которого ему пришлось тщательно просчитать и сдвинуть время, остающееся для иных мероприятий. Впервые за все эти годы на связь с Тепманорой вышли руководители южной экспедиции ори. К изумлению всех северян, одна высокопоставленная персона из проводящих переговоры была женщиной. Аринорцы давно уже заперли своих жен и дочерей в домах, позволив им властвовать исключительно в пределах семейного угла. Это считалось тут нормой, этому нашлись даже какие-то подтверждения в исторических источниках законов древних аллийцев. Правда, ори так и не смогли отыскать сих источников, ну да кого теперь интересует мнение политического врага? Достаточно того, что подлинность этих документов подтвердил сам диктатор.
   А здесь, в Тепманоре, Ко-Этл внезапно для себя услышал в переговорнике приятный, но очень твердый и уверенный голос женщины. Северянки не смеют так разговаривать с мужчинами! Однако отказать этой разнузданной незнакомке во встрече на территории Тау-Рэи он не смог. Ему стало поистине любопытно, чем живут соседи по континенту, о которых они совсем ничего не знали до недавнего времени. У Ко-Этла было достаточно полномочий, чтобы принимать самостоятельные решения, не беспокоя по пустякам Ведомство Великой Ариноры. Правительству сейчас не до колоний, на родном острове своя жизнь, своя война. И Ко-Этл попросил у ори Ормоны отсрочки для обдумывания, а сам наскоро собрал совет из ближайших помощников.
   Аринорцы взвесили все аспекты выгодности такой встречи и решили, что могут позволить себе принять гостей-южан, не опорочив при этом Тау-Рэю, где никогда не было черноволосых или темноглазых жителей. Что до простого народа - тот примет все, как положено, если Ко-Этл, наместник диктатора в Тепманоре, скажет: "Надо!"
   Он сам связался с южанами и дал положительный ответ. Госпожа Ормона не менее официозно ответствовала, что сообщит о вылете, и Ко-Этлу уже просто по-человечески, а если вернее - по-мужски - захотелось увидеть, что же это за особа.
   Как любой нормальный аринорец, он не любил ори и всё, что связано с их культурой. Хорошо развитые технически, за последние столетия северяне очень ослабли в духовной области знаний. Может быть, они давно уже подмяли бы под себя упрямый Оритан, если бы им не противостояли орийские менталы, способные одним классическим приемом - дестабилизацией - превратить в гору обугленного хлама самый совершенный летательный аппарат, просто лишив мозгов его экипаж. И кулаптры аринорцев были на порядок дешевле самого слабого кулаптра ори. За счет этого покуда и сохранялось шаткое равновесие сил на фронтах.
   И все-таки несколько минут эфира заинтриговали несгибаемого северянина. Он был чрезвычайно далек от сантиментов, но податлив и открыт для всего нового и неизученного - а именно такой была ожидаемая делегация южан из Кула-Ори.
   Ровно в полдень Ко-Этл оставил вместо себя заместителя и вышел к машине, где уже сидели твое его помощников. С эскортом гвардейцев они выехали за город и остановились неподалеку от взлетно-посадочных полос, пока еще не получивших статус официального аэропорта. Аринора тянула с поставкой техники и материалов для постройки необходимых зданий - диктатор был слишком занят проблемами нации, и Ко-Этл понимал его.
   Небо хмурилось и сыпало редкой и колючей снежной крупой, но земля еще остыла не совсем, только готовясь к жестоким заморозкам.
   - Они опаздывают, господин Ко-Этл, - сообщил Эт-Алмизар, помощник и правая рука, стремящийся походить на своего начальника в точности так же, как тот - на диктатора.
   Констатация и без того очевидного факта вызвала у Ко-Этла некоторое раздражение. Он потянул носом холодный воздух и бросил праздный взгляд на доставшиеся им просторы чужого края. Да, редко ему приходилось, стоя просто так и ничего не делая, любоваться пейзажами. И так непривычно было тратить время попусту, что Ко-Этл чувствовал себя если не посмешищем, то очень нелепым созданием, попусту прожигающим десять... двадцать... вот уже полчаса жизни.
   И вот в размазанных по небу иссиня-серых тучах показалась черная точка.
   - Это они, - счел необходимым сообщить Эт-Алмизар, искоса взглянув на лидера.
   Гвардейцы, позволившие себе слегка расслабиться в ожидании гостей, тут же снова вытянулись в струнку за спинами руководства.
   Орэмашина с алыми полосами по борту плавно развернулась над летным полем и, слегка покачнув треугольником левого крыла-плавника, уселась на ближайшей к встречающим полосе. Орэ-мастер, как сразу понял Ко-Этл, у южан был виртуозом своего дела.
   Из зева машины выдвинулся и плавно раскрылся вниз трап. Гвардейцы подбежали и мгновенно расположились коридором по обе стороны от него.
   Первыми на воздух вышли молодые мужчины-ори в мундирах южан. Точно такой же коридор они выстроили прямо на трапе, ожидая выхода главных персон делегации.
   И только после этого орэмашину покинула та, с которой по переговорнику беседовали Ко-Этл и приближенные к нему лица.
   Если бы не темные волосы и глаза, она могла бы служить эталоном женской красоты. Ко-Этл недолюбливал смуглянок, однако в этом случае ему пришлось признать, что загар может быть женщине к лицу.
   Госпожа из Кула-Ори куталась в белое меховое манто с капюшоном, а в руке небрежно держала какое-то странное рыжее существо. Чуть позади нее стоял немолодой седоватый ори с отвислыми нижними веками и вялым подбородком.
   - Прошу простить меня, господа, - на чистом аринорском диалекте произнесла госпожа Ормона, спустившись по трапу и безошибочно отыскав взглядом Ко-Этла, которого прежде никогда не видела. - Нас задержала в пути небольшая поломка: над Виэлоро мы попали в бурю, и наша навигационная система частично отказала.
   - Все хорошо, что хорошо кончается, - ответил расхожей мудростью Ко-Этл, слегка пожимая поданную ею руку в мягкой кожаной перчатке: южанка утеплилась так, будто здесь уже началась суровая зима.
   - Разумеется, господин Ко-Этл. Но я задержала вас и сама выбилась из режима...
   Противное маленькое существо, все это время тискавшее лапками пушистый мех ее накидки, пронзительно и тонко пискнуло.
   - Господин Солондан, - несколько надменно обратилась госпожа Ормона к пожилому спутнику, - согласно расписанию кормлений, пора заняться животиком Тиги-Тиги! Да, моя радость, моя сладость? - сюсюкая, она чмокнула в нос неведомую зверушку и передала ее мужчине. - Приношу извинения всем ожидавшим.
   Гости распределились по машинам и покатили в город. Ормона же была приглашена сесть вместе с Ко-Этлом и приняла это приглашение с нескрываемым удовольствием.
   - Простите, господин Ко-Этл, - сказала она спустя пару минут, - а нельзя ли попросить вас о небольшой экскурсии по Тау-Рэе?
   Ко-Этл счел ее просьбу вполне уместной и отдал приказ водителю. Вся кавалькада тут же послушно повернулся вслед за ними, изумляя редких прохожих, которым не каждый день доводилось видеть столько машин сразу.
   - А как у вас называется горный массив, в который переходят горы Виэлоро? - поинтересовалась гостья.
   - Белые Горы, - отозвался Ко-Этл.
   - Белые Горы! Так просто! - с восхищением повторила она. - Они в самом деле белые! Там есть еще такая огромная, мы возле нее едва не потеряли управление...
   - Это молодая цепь, - блеснул геологической эрудицией помощник Ко-Этла, Эт-Алмизар, сидевший в одной машине с ними. - Виэлоро очень древние, а Белые Горы стали образовываться не так давно - по земле уже бегали гигантские ящеры, когда это произошло... Здесь и трясет очень сильно, и аномальных мест больше, чем где бы то ни было на материке... Но там очень плодородный край, и в теплые сезоны в Белых Горах благодать...
   Ормона скинула с головы пушистый капюшон, и глазам Ко-Этла с помощником представилась затейливая, но вместе с тем целомудренная прическа волосок к волоску. "Они чем-то так напоминают нас самих!" - мелькнуло удивленное в мыслях Ко-Этла.
   Сначала они обогнули город по широкому кольцу. Ко-Этл и Эт-Алмизар показали гостье несколько фабрик и заводов, разместившихся в некрасивых, даже жутких с виду зданиях-коробах, выстроенных в условиях строжайшей экономии, и это бросалось в глаза. На одной из фабрик "экскурсанты" застали погрузку продукции, которую и производили, и грузили диппендеоре.
   - Грандиозно! Гениально! - признала Ормона, в знак одобрения пощелкав пальцами обеих рук. - У нас мало кто обладает необходимыми навыками, чтобы водить диппов...
   - О чем вы? - удивился Ко-Этл, переводя взгляд с бессчетного количества искусственных рабочих на гостью-южанку и обратно. - Водить? Это как?
   Госпожа Ормона расширила свои темные очи и вздернула бровь:
   - Водить! Оживлять, одушевлять, поднимать... а как это называют у вас?
   - Госпожа, наверное, имеет в виду ментальное управление полуроботами, - деликатно вмешался помощник. - То, от чего мы давно отказались...
   - Ах, вот вы о чем! - засмеялся Ко-Этл. - Нет, их у нас никто не водит, не оживляет, не одушевляет и не поднимает! Они двигаются автономно, управляющие лишь включают и отключают их на центральном пульте. Это машины. Они подчиняются элементарной программе действий!
   - Вот как! - она снова пощелкала тонкими пальцами, на одном из которых поблескивало скромное колечко.
   Так было принято на Ариноре: сдержанные северяне однажды посчитали, что размашисто аплодировать, хлопая в ладоши, как это делают от избытка чувств неумеренные южане, попросту неприлично, и заменили жест на более пристойный. Со стороны гостьи из Оритана использование такого способа одобрения являлось данью уважения к соседям.
   Экскурсия меж тем продолжалась. Хозяева демонстрировали южанке поля, засеянные озимыми, гигантские машины, ряды обогреваемых теплиц, где по сию пору зеленел урожай - это было сродни зимним садам вокруг домов на Оритане, хотя и не столь грандиозно: тропические деревья здесь не росли.
   - Земля промерзает слишком сильно, - пояснил помощник Ко-Этла, - здесь нет теплых подземных источников, как у вас на Оритане, и корни таких деревьев погибнут, когда достигнут мерзлоты.
   - Надо же! Я и не знала... Какая у вас потрясающая техника, господа! Она делает за вас буквально всё!
   - Разве у вас не так?! - поразились Ко-Этл и Эт-Алмизар.
   - Вместо техники мы используем животных, - со скромной улыбкой призналась гостья. - К сожалению, у нас уже почти никто не помнит ментальные знания предков, и в работе нам помогают одомашненные звери. Например, слоны...
   - Слоны? Что есть слоны?!
   - Так мы называем крупных травоядных с хоботом. У вас они еще крупнее наших и обросли шерстью - во всяком случае, так утверждают наши зоологи.
   - Неужели их возможно приручить без ментальных знаний?! - удивился Эт-Алмизар, несколько раскрепостившись и уже нарушая субординацию, о чем ему напомнил красноречивым взглядом начальник.
   - Да. Можно. Они приручаются довольно просто. Но, конечно, не всякое животное одомашнивается - есть виды, с которыми лучше не связываться.
   Тогда Ко-Этл решился утолить свое любопытство:
   - Коли уж мы заговорили на эту тему, госпожа Ормона, то не расскажете ли, что за зверек был у вас на руках, когда вы прилетели?
   Ее глаза так и заиграли безумной любовью:
   - О! Это же Тиги-Тиги, котенок, мой любимец! Он пока еще малыш и большей частью им занимается мой помощник, господин Солондан. Солондан - тримагестр-биолог. Мы нашли Тиги-Тиги в горах - видимо, у бедняжки погибла мать.
   Они миновали жилые кварталы Тау-Рэи. Казалось, Ормона за разговором редко поглядывала по сторонам, однако уже в самом конце поездки признала, что город весьма впечатлил ее своей архитектурой и что Кула-Ори во многом проигрывает тепманорийской столице в размахе.
   - Но у вас так мало женщин! - удивленно добавила она, когда они уже подъезжали к городскому Ведомству. - За всю поездку мне попались на глаза всего три, я сосчитала!
   У них на Оритане другие обычаи... Сейчас, наверное, она возмутится в душе, подумал Ко-Этл и с неохотой стал объяснять положение вещей.
   - Наши женщины, - дипломатично подбирая слова, заговорил он, - стараются не выходить из дома без крайней нужды.
   К его удивлению, в глазах гостьи засветилась радость и понимание:
   - О, Природа! Как мы похожи! Как мне это близко! По характеру я закоренелая домоседка, не говоря уж о прочих моих соотечественницах! Правда, нам приходится работать и потому - покидать наши дома... А еще так неудачно случилось, что мой супруг сильно повредил ногу, иначе сейчас вы вели бы эту беседу не со мной, а с ним. Но поскольку мы уже договорились с вами о встрече, разлучиться с нашими дорогими крошками пришлось мне. Вы даже не можете вообразить, как я по ним скучаю!
   Ко-Этл переглянулся с помощником. Эт-Алмизар был с ним солидарен: этой женщине, похоже, можно доверять. Даром что она ори - душа у нее аринорская!
   - Госпожа Ормона, мы желаем вашему супругу скорейшего выздоровления, а вам - долгожданной встречи с вашими крошками, - вежливо произнес Ко-Этл.
   - Это лучшее, что вы могли бы пожелать!
   Хозяева поселили ори в небольшой уютной гостинице неподалеку от Ведомства и попрощались с Ормоной и ее спутником до вечера.
  
* * *
  
   Оказавшись в одиночестве, Ормона тщательно исследовала и ощупала каждый уголок своей комнаты. Она едва не вздрогнула, резко отдернув руку от карниза, когда в дверь постучали.
   - Атме Ормона! - послышался немощный голос тримагестра Солондана. - Откройте, пожалуйста!
   Тихо выругавшись, Ормона спрыгнула со стола, поправила узкое и неудобное, словно футляр, платье, которое без корсета женщине с нормальными пропорциями не натянуть никогда в жизни, и открыла старику. Улыбалась она ровно столько, сколько Солондану понадобилось, чтобы войти, а двери - чтобы закрыться. В следующее мгновение после щелчка задвижки улыбка махом соскочила с ее лица:
   - Что?
   - Как мне поступить с этой особью? - пробурчал тримагестр. - Она орет и мешает мне работать!
   - Ну так утопите ее, мне какое дело! - возмутилась Ормона. - Или покормите. В конце концов, кто из нас биолог - вы или я?! Вы что, только за этим сюда и пришли?!
   - Нет, - сипло зашептал он, надсаживая связки, - хочу еще спросить, как все прошло?
   Она вздохнула:
   - Сложно сказать. Все оказалось так, как я подозревала с самого начала: ушибленные головой педанты с уклоном в снобизм и семейную деспотию. Что у них на уме, понять сложно, и не очень тянет это делать... Но надо. И все же предприятия у них - просто конфетки! - Ормона со сладострастным смаком поцеловала кончики пальцев, словно речь шла не о фабриках и заводах, а ночи огненной любви. - То, чего как раз не хватает у нас в Кула-Ори. А еще у них все грязные работы распределены между автоматами...
   - Автоматами?
   - Роботами, которые все делают без участия человека. Ах, я бы совсем даже не отказалась от таких игрушечек!
   - Превосходно. И что вы намереваетесь делать дальше?
   - Изучать обстановку, конечно! Что еще я могу сделать в нашем положении? Я хочу выяснить, как у них с военной техникой, с вооружением, сколько солдат они смогут выставить в случае военного противостояния. И это будет самой сложной задачей, потому что такое, сами понимаете, обычно скрывается от посторонних глаз. Тем более - от глаз потенциального врага... Я должна стать в их понимании другом... и вы, между прочим, тоже. Поэтому поднапрягите свое обаяние, господин тримагестр, охмурите тут пару-тройку вдовушек! - Ормона звонко расхохоталась, заразив своим внезапным весельем даже хмурого ученого, и тот невольно расплылся в улыбке. - Впрочем, - она резко прервала смех, как не бывало, - наседки у этих снобов ничего не решают, поэтому расслабьтесь и просто мило улыбайтесь, что бы они ни говорили.
   Тримагестр уселся в кресло.
   - А я тут жутко мерзну, - признался он, кутаясь в плед.
   - Да, здесь вам не тропики... Но не суть важно. Важно то, что здесь есть всё, что надо нам. Климат, конечно, дрянь, да еще какое-то непонятное излучение - то ли из-под земли, то ли от воды... В пределах допустимого, но я его чувствую, оно сильно фонит и мешает. Я сначала даже подумала, что это какие-то секретные устройства наших белокурых друзей - для прослушки, для экранирования... Но, кажется, они этим не пользуются, во всяком случае, в гостинице... Тут что-то другое, природное. Мерзкое местечко. Хуже всего климат... Но... выбирать не приходится.
   - А я ничего такого не замечаю. Да и приборов у меня нет, чтобы измерить.
   - О, Солондан, я вам об одном, вы мне о другом...
   - Не сердитесь на старика, у вас мозги молодые, резвые, а мне уже пора подумать о следующей инкарнации...
   Не слушая его, Ормона выглянула в окно и прошептала:
   - Не будь я дочерью провидицы, если этот уродливый город не станет моим в этой жизни - и всех последующих!
  
* * *
  
   Пришел день, когда раны Фирэ и Тессетена зажили настолько, что Паском решил отпустить их обоих из лечебницы. И юноша понял, что идти ему некуда: навестивший его брат оказался теперь человеком чужим и непонятным. Дрэян сначала обрадовался Фирэ, а потом стал отстраняться от него и, едва высидев в кулаптории десять минут, ушел под предлогом занятости.
   - Ты можешь помогать мне здесь, - сказал Паском, когда заметил озабоченность юноши своим будущим.
   Фирэ лежал на кровати, разглядывал рубцы и следы от швов на месте только что снятых бинтов и посматривал, как кулаптр разматывает повязки на ноге Сетена. Паском обернулся и поманил его к себе. Юноша подошел.
   - Вас нечасто использовали как целителей, - сказал Учитель Ала, - и тебе многое нужно постигнуть в этой профессии.
   Тессетен насмешливо смотрел то на одного, то на другого, а потом, перед последним витком, остановил руку Паскома:
   - Ему - нашатырь, мне - спирт. Можно наоборот.
   Кулаптр молча домотал бинты. Фирэ передернуло: правая нога Сетена будто побывала в мясорубке. От колена до ступни ее покрывали кривые красные рубцы, деформируя ткани. Суставы распухли, а в тех местах, где ставились штифты, багровели незажившие язвы.
   - Может, проще ее отрезать? - задумчиво проговорил Тессетен, разглядывавший ногу, словно чужую.
   - Лучше подыши нашатырем, - посоветовал Паском, ощупывая его суставы и смазывая язвы неизвестным Фирэ составом. - А нога тебе еще пригодится...
   - То есть, кулаптр, вы полагаете, что на этом обрубке каким-то образом можно будет ходить без костылей?
   Не дождавшись ответа, Сетен ухватил больную ногу под колено и потянул на себя. Она согнулась лишь чуть-чуть, а Тессетен с подавленным стоном отвалился на подушку и закусил наволочку, чтобы не заорать. Паском молча приставил к его кровати два костыля и перед тем, как уйти, со значительностью поглядел на Фирэ.
   Юноша понял этот взгляд. Проработать почти три года под началом Диусоэро и не научиться понимать все с полувзгляда было невозможно.
   Он легко пробежался пальцами по всей поврежденной части ноги, стараясь как можно подробнее считывать сведения о ранах. Чем ближе он находился к своему Учителю, тем легче становилось добираться до подзабытых умений.
   Фирэ перевел себя в состояние "алеертэо", и оттуда его пациент предстал в виде пучка мощно светящихся пульсирующих, переплетенных между собой нитей. Ток света гнал жизненную энергию в семь участков сущности и там перераспределялся в каждую клеточку тела. Лишь покалеченная конечность казалась умирающей: в нее поступал минимум света, и она, слабо мерцая, гасла.
   "Позволь мне лечить тебя", - по традиции целителей обратился Фирэ к "куарт" мужчины.
   На физическом уровне Сетен его даже не услышит, но с сутью его юноша договорился и был допущен внутрь больного организма.
   Совместив свою здоровую конечность с пораненной ногой пациента, юный кулаптр тяжело, преодолевая сопротивление, стал передавать информацию-слепок в травмированные ткани. Окончательно вымотавшись, вскоре он заметил признаки зарождения матрицы, по алгоритму которой потом станет работать излеченный участок. Полностью убрать увечье, до абсолютного выздоровления, было невозможно, зато Фирэ мог бы теперь время от времени корректировать слабеющие связи и обновлять матрицу: организм Учителя теперь уже воспримет его как своего.
   Юноша выбрался обратно, в себя, перевел дух и открыл глаза.
   Учитель смотрел на него с восхищением и теперь даже не пытался скрыть это под циничной маской.
   - Ты и прежде был нерядовым целителем, Коорэ, сколько я тебя помню! - проговорил он. - Скажи, а ты помнишь, как однажды смог оживить мертвого мотылька?
   Фирэ уже хотел было отказаться, ведь отныне он не помнил уже почти ничего и не имел права называться своим именем, как вдруг в голове возникла отчетливая картинка.
   Он не знал сейчас, сколько ему там лет, потому что видел из собственных глаз, но судя по молодости отца-Учителя, еще того, не Падшего, Ала - не больше десяти-двенадцати. Они только что о чем-то беседовали, сидя на берегу узкого ручейка, что чуть ниже впадал в бурную Ассуриа, как вдруг течением к ним принесло утонувшую бабочку с огромными алыми крыльями, похожую на чудесный, но сорванный и увядший цветок.
   "Вот об этом я и говорил", - вздохнул Ал, поднося ее на ладони к сыну и отбрасывая за плечо прядь длинных темно-русых волос.
   Они оба склонились над погибшим насекомым. Фирэ увидел собственные детские руки. Увидел детально, с этой траурной каемкой под ногтями - еще бы, столько лазить по горам и пещерам, сколько он! - мозолями на ладошках и царапинами от мелких шипов какого-то растения. Одна поддержала кисть отца с внешней стороны, вторая накрыла "домиком" ладонь с алым мотыльком. Ал смотрел на него со своей обычной мягкой улыбкой и ждал, не гадая о том, что будет. В его серых мальчишеских глазах - обычное любопытство ребенка, который, даже став взрослым, не пытается предсказывать или объяснять, а попросту впитывает данность.
   Насекомые просты, и оттого передать одному из них матрицу жизни нетрудно, если погибло оно не слишком давно. Фирэ сосредоточился, и темный силуэт мотылька постепенно начал сиять - сначала тельце, потом контуры, прожилки в крылышках, нимб вокруг крылышек...
   Они с отцом раскрывают руки - и, победно сводя-разводя паруса огромных алых крыльев, лишь слегка поблекших от воды, на ладони Ала сидит живая бабочка. Да, она умрет ближе к вечеру, ей не встретить завтрашний восход, ее срок придет сегодня. Но она пережила свою смерть - это ли не чудо?!
   Тессетен смотрел на Фирэ с тем же выражением, что и Ал в воспоминании, теми же мальчишескими серыми глазами, с той же полуулыбкой ожидания чуда. Но чудеса кончились, вернулась реальность.
   - Помню... - прошептал Фирэ и посмотрел на собственные изодранные горной кошкой руки.
   - Это всё наносное, - Сетен коснулся его запястья и своей ноги. - Это все сгорит или, на худой конец, сгниет. Не надо за это цепляться. Когда ты оживлял бабочку, ты смотрел в суть вещей. Ты всегда умел возвратить меня в этот мир, в эту реальность, если я слишком уж забредал в чащу условностей и сложных понятий...
   Он по очереди спустил ноги с постели и взялся за костыли:
   - Идем сейчас со мной. У меня есть к тебе дело.
   Фирэ встал и помог подняться ему. Учитель ни за что не попросил бы сам, не признал бы, как его ослабила эта болезнь. Он упрямо двинулся к выходу, подволакивая увечную ногу. Молодой кулаптр видел, как от напряжения трясутся его руки, когда он переносит вес тела на костыли, и юноше казалось, что надо как-то прекратить это самоистязание.
   - Ну что ты там ползешь? - недовольно буркнул Учитель, раздосадованный, что не может просто взять и обернуться, как прежде. - А то, наверное, рано тебя отпусти... Хах! Смотри-ка!
   Он указал подбородком во двор лечебницы, и догнавший его Фирэ увидел, как из кустов им навстречу выбирается огромный серебристо-серый волк, приветственно взмахивая пушистым хвостом. Юноша вспомнил его: с появлением этого волка тогда у него появилось неотступное ощущение, что где-то рядом и Ал:
   - Это волк вашего друга, того черноволосого ори. Этот пес однажды бегал за нашими с братом санями... еще на Оритане... Неужели он такой старый?
   - Поди сюда, бродяга!
   На старика этот волк не походил нисколько. Он завертелся между Учителем и учеником, приветствуя то одного, то другого.
   - Отличная компания! - продолжал Тессетен. - Клэдиорэ*, мутциорэ и кэдуттиорэ**!
   - Немой? А кто Немой?
   - Иногда Нат кажется мне человеком, который просто в мороке и не может говорить. Про себя я зову его Немым... Вот сам посмотришь, какой он умный зверь!
   И втроем они побрели к дому Тессетена.
   __________________________________
   * Клэдиорэ - (орийск.) хромой.
   ** Кэдуттиорэ - (орийск.) падший.
  
   Внутри жилища витал какой-то особый запах, и целый сонм разогнанных по темным углам воспоминаний заплясал в голове Фирэ. Это был запах его родного дома - не того, что дотла сгорел в пламени безумной войны в Эйсетти, а настоящего, записанного не в плоти и крови - в душе того, кто должен был стать Коорэ и не стал им, а сделался Падшим.
   Сетен тоже остановился и тоже с наслаждением втянул в грудь этот запах.
   - Чувствуешь? - спросил он. - Это она!
   Но что-то влекло, неудержимо влекло Фирэ вглубь дома, и вряд ли кто-то смог бы его остановить теперь. Тессетен едва поспевал за ним на костылях, а Нат, наоборот, вырвался вперед, будто показывая дорогу.
   - Ишь, заскакал! - подтрунивал Сетен над прытью ученика. - Не иначе, как и тебе он снится в звездной вышине?!
   - Да, да! Снится! Конечно, снится! - почти прокричал Фирэ, распахивая двери большой круглой комнаты, обитой шелком цвета морской волны.
   И под веселый хохот Учителя юноша подбежал к стене и вытащил из креплений наследный меч великой цивилизации древних аллийцев. Такой же восторг на его памяти был испытан им прежде лишь раз - когда он повстречал попутчицу на том летном поле, куда его притащил Дрэян и сопроводил таинственный Нат. Вот о чем ему твердил бедняга-брат, с детства вынужденный ходить мимо собственного меча и не иметь права сжать его рукоять, провести пальцами по зеркальному клинку...
   Фирэ взглянул на свое отражение и оторопел: оттуда на него смотрела юная копия Ала, всего три четверти часа назад увиденного в воспоминании. Такой, да чуть иной - в серых зрачках этого юноши синеватый отлив, волосы светлее отцовских, с пепельным оттенком, и улыбка сдержаннее, и черты лица красивее... Такой да не такой. Тот самый, что мелькнул тогда в отражении на мече Дрэяна, который Фирэ так и не смог взять в руки. Не Фирэ.
   - Это я?
   - Это Коорэ. Ее глаза, ее улыбка, да? Нам всем есть, к чему стремиться - для этого нам достались мечи аллийцев. Они должны вернуть нас к целому, и когда наш лик здесь и наш лик на клинке будет неотличим, значит, мы добились своего.
   Фирэ ощутил долгожданное состояние покоя. Он наконец нашел то, что искал, и тех, кого искал.
   - Теперь этот меч принадлежит тебе по праву, - продолжал Тессетен, переглянувшись с Натом и словно заручившись его согласием. - Мне он уже без надобности, - он небрежно постучал костылем о дверь.
   Юноша покачал головой, все еще не в силах оторвать взгляд от прекрасной реликвии:
   - Нет. Будет справедливо, если он останется в вашем доме. И если вы, как мой Учитель, покажете, как с ним обращаться... когда выздоровеете. Меня ведь никто не учил этому...
   - Я покажу. Но давай поговорим о деле.
   Нат тревожно вскинул взгляд на друга своего хозяина.
   - Что ж, - Сетен взмахнул левым костылем и улыбнулся, - на сегодня для волков сеанс окончен, я хочу отдохнуть и поболтать с учеником. Фирэ, будь так добр, отведи Ната на улицу и вернись. Может быть, у тебя получится еще подлатать этот обрубок...
   Нат, оглядываясь и словно желая о чем-то предупредить, вышел из комнаты, настойчиво увлекаемый Фирэ.
   Когда молодой кулаптр вернулся обратно, то застал своего учителя сидящим в кресле с высокой спинкой. Сетен сидел у окна, спиной к свету. Костыли валялись подле, а пальцами он в задумчивости слегка поглаживал широкий браслет на запястье.
   - Теперь шутки в сторону, Фирэ. Ты готов помочь Ормоне?
   - В чем? - растерялся юноша.
   Тессетен слегка двинул руками, и все звуки зазвучали приглушеннее, будто на комнату накинули невидимый купол.
   - У нас до сих пор нет от них вестей, а они там уже десять дней.
   - Мне нужно отыскать ее? Но как я это сделаю?
   - В течение многих десятков, если не сотен воплощений ты был ее сыном. Всегда. Непременно. Ты и теперь должен был... да ладно, дело прошлое, раскол, будь он проклят! Она передала тебе от себя столько же, сколько этот меч, - Сетен мотнул косматой головой на стену в изголовье кровати, - впитал от Ала и от тебя. Только ты способен удвоить ее возможности и превзойти за счет целительских особенностей. Ты ведь часто замечал в себе, что четко ощущаешь испытываемое кем-то другим?
   Фирэ кивнул. Это было ему знакомо. И чаще всего ему было очень больно, потому что он лечил этих "других", раненых, искалеченных, с выжженной душой.
   - Если ты поможешь моей жене расположить к себе тепманорийцев и уговорить на сотрудничество, ты спасешь весь Кула-Ори от деградации.
   - Так каким образом мне этого достигнуть?
   - Отыщи ее, осмотрись, что там делается. Защити ее, если нужно. Она как-то делала это, когда искала тебя, и я теперь знаю, что это возможно.
   - Она искала... меня?!
   - Да.
   Юноша стал озираться:
   - Н-наверное, мне нужен какой-нибудь предмет, который принадлежит ей и который она долго держала при себе... Что-то из одежды, может? Украшение? Да, наверное, подойдет даже волосинка!
   - Надо поискать. Если она не прихватила все нужное с собой, то у нас есть шанс...
   - И еще... Есть тут где-нибудь зеркало?
   Тессетен покачал головой:
   - Я убрал все зеркала, когда понял, что они вытягивают ее в иные пространства во время сна. Ей я сказал, что не желаю лицезреть свою образину, и ее этот ответ, кажется, устроил. Чем она пользовалась, так это нашим мечом или собственным отражением в воде. Поскольку делала она это осознанно, не во сне, риска не было, и я не возражал. А еще... вот, - он подкатал рукав рубашки и показал браслет полностью. - Много лет назад, как только мы стали жить в этих краях, жена подарила мне его и потребовала обещания не снимать ни при каких обстоятельствах. И он всегда напоминает мне о ней, как ни посмотрю. Попробуй с ним! - Сетен сделал движение расстегнуть зажимы, но Фирэ с отрицающим восклицанием ухватил его за руку.
   - Не снимайте. Он бережет вас!
   - Ты думаешь? - удивился Учитель, уже другими глазами рассматривая причудливый орнамент.
   - Я не думаю, я вижу.
   Он уложил руку собеседника на подлокотник, снова снял со стены меч и, сжав ладонью браслет, заглянул в отражение, уже не удивившись иной внешности человека, смотревшего оттуда. Образ его растворился, словно марево, и пропустил глубже. Замелькали горные отроги, снега, тучи и позёмка. Миллионы ликов растаяли за считанные секунды, унося его воображение в неведомую даль.
   - Покажи! - шепнул он, и тучи разошлись, а ветер прицельно раздул сухой морозный снег на заледеневшей поверхности озера, а там, в прогалине, в черной воде показался город. Этот город затягивал в себя, в омут, и Фирэ не стал сопротивляться, даже прыгнул очертя голову вперед.
   Кажется, он на мгновение лишился чувств, а когда пришел в себя, то понял, что стоит и смотрит на каких-то ребятишек, которые выстроились на возвышении под дружным рядом безлиственных деревьев с белыми стволами. Дети, кажется, пели - он все еще был оглушен, а звуки всегда приходят в последнюю очередь.
   Все кругом было белым-бело от снега. Он не без труда заставил себя повернуть голову и увидел ту, ради которой отправился сюда. Она вдохновенно взирала на поющих и, застигнув его взгляд, ответно улыбнулась - так, слегка, одними глазами. Ормона куталась в широкий меховой плащ с капюшоном, румяная, с огнем во взоре, совсем юная девушка, если не знать ее истинного возраста.
   Появились звуки. Дети пели какой-то гимн, старались, а взрослые светловолосые и укутанные люди с гордостью взирали на них из "зрительного зала" - небольшой круглой площади посреди города. За сценой росли странные деревья, каких прежде Фирэ не видел.
   - Прекрасно! - дослушав певцов, защелкала пальцами в перчатках Ормона - единственная из всех брюнетка на этой площади. - Господин Ко-Этл, вы растите великолепную смену!
   - Благодарю, - выговорили губы Фирэ, и он в смятении опустил глаза, разглядывая незнакомую, но свою собственную одежду.
   Она пригляделась, что-то мелькнуло в ее лице, и она сделала ему знак затаиться.
   "Здесь, в городе, у них есть один Помнящий! Если он что-то заподозрит, нам не жить!"
   "Понимаю!" - отозвался Фирэ.
   "Уходи назад. У нас все хорошо, мы с тримагестром скоро вернемся - когда эти снобы уже иссякнут в своем чванстве и покажут все свои достижения! Я узнала уже почти все, что хотела узнать. Передай это ему!"
   Фирэ уже хотел спросить, что передать, как перед мысленным взором возник алый мотылек. Он влетел ему в грудь, и кровь горячим потоком трижды совершила свой обычный путь в теле, прежде чем все вернулось на круги своя.
   - Думаю, это вам, - вынырнув, сказал Фирэ и, не отпуская браслет, переправил мотылька Тессетену.
   Тот слегка ахнул от неожиданности и улыбнулся расцветшими васильковыми глазами:
   - Вот это послание так послание! Что там у них?
   - Все хорошо, - Фирэ вернул меч на стену и присел у ног Учителя. - Она сказала, что скоро вернется, ей осталось узнать что-то еще - и они завершат миссию...
   - Отлично!
   Сетен уже не выглядел больным и подавленным. В зрачках веселым мотыльком плясала жизнь.
   - Тебе нравится этот дом, Фирэ? Оставайся здесь!
   - Да, но я не хотел бы стеснять вас и...
   - Если ты только из-за этой ерунды, то заткнись и не перебивай. Другие возражения есть?
   - Нет, - отозвался Фирэ, смеясь над его словами.
   - Тебе надо жить здесь. Это твой дом, во всяком случае, он всегда был твоим домом. Он просторен, и при желании тут можно потерять друг друга. Мне нужно, чтобы ты был рядом. Мне и ей так будет спокойнее.
   - Хорошо. Тогда я приберусь тут?
   - Феерическая мысль! Тут давно уже надо прибраться! Мы все запустили к зимам и вьюгам с этой моей гадской ногой!
   И, подхватив костыли, Тессетен подскочил с кресла.
  
* * *
  
   Споро крутился гончарный круг. Раздумывая о своем, Тессетен смачивал руки в миске с водой и оглаживал мягкие глиняные бока будущего сосуда. Он еще не решил, что это будет - кувшин, ваза... а может, чаша? Здесь, в мастерской, он мог просто исчезнуть для всего мира и направить мысли в нужное русло.
   - Кто-нибудь есть в этом доме? - послышался приглушенный женский голос.
   Танрэй, хоть и прожила здесь почти год, не знала и не могла знать о хитростях системы вентиляции помещений, что позволяла слышать из подвала все, что происходит наверху.
   Он замешкался, еще не уверенный, нужны ли ему сейчас гости, но подумал о Коорэ и, протянув руку, сдвинул заслонку:
   - О, сестренка! Что за поздние визиты?
   - Поздние? Да сейчас только закат! Ты где, Сетен?
   Он вздохнул, скомкал начатую работу:
   - Обойди дом, загляни в нишу за дверью кладовой - помнишь, где кладовая?
   - Помню. А вы наконец-то навели тут порядок!
   - Есть такое. Слушай дальше. Так вот, за дверью кладовой, в стене, есть ниша, в этой нише внимательно присмотрись к полу. Там одна плитка заметно отстает. Убери ее, потяни на себя кольцо - и спускайся!
   Со стороны Танрэй возникла пауза. Сетен прикрыл заслонку и фыркнул от смеха.
   - Ты в разведке никогда не работал? - переварив услышанное, в конце концов спросила она.
   - У каждого человека должно быть убежище. Ты сама найдешь, или тебя встретить?
   - Найду, не беспокой ногу!
   - Будь там осторожнее - лестница крута.
   А ведь правда - еще светло! Он думал, уже совсем ночь... Вот как раз закатный Саэто теперь пробирается лучом точно в маленькое оконце у самого потолка, наполняя мастерскую загадочным золотистым свечением.
   Ополоснув руки, Сетен взглянул было на костыли, но сразу же передумал. Не хотелось стоять перед ней, как немощному инвалиду. Терпя боль и хромая, он подошел к лестнице.
   Люк наверху открылся, впустив еще один луч.
   - Что ты там делаешь? - спросила Танрэй, аккуратно ступая на причудливо изогнутую лестницу.
   - Валяю дурака, безусловно.
   - Ты невозможен! Тут можно переломать ноги!
   - В доме повешенного не говорят о веревке! Не спеши! - он снял с головы почти совсем развязавшуюся и наехавшую на брови холстину, что защищала волосы во время работы.
   Придерживаясь за перила и чуть неуклюже, по-утиному переваливаясь из-за мешающего ходьбе уже довольно большого живота, Танрэй встала на предпоследней ступеньке, оглядывая видимую часть его берлоги.
   - Ого! А что это всё? - растерялась она.
   Сетен протянул ей руку, чтобы помочь спуститься, а потом подал холстину и наклонил голову:
   - Послушай, если тебе не трудно, сестренка, подвяжи...
   Ее маленькие руки закопошились в волосах, и ему захотелось, млея, потереться о нее затылком и замурлыкать, как эти рыжие тварюшки, которых приволокли из Виэлоро Ормона и Фирэ.
   - Я сейчас растаю и растекусь лужей по полу! Управляйся побыстрее, сестренка!
   - Ты несносен! Готово!
   Он в благодарность поцеловал ее руку и пригласил пройти с основную часть убежища.
   - Я ни разу не была здесь...
   - Здесь никто не был, кроме меня.
   - Святая святых?
   - Да нет. Просто никому больше не интересно. Это вроде как черновики непризнанного писателя.
   И они вышли в мастерскую. Танрэй замерла и, закрыв рот обеими ладонями, еле слышно простонала:
   - О, Природа!
   Полные неизъяснимой красы, ее взору предстали скульптуры и статуэтки, которые он, даже не помня этого, ваял в разные годы, чем и спасался в минуты отчаяния, тревоги и уныния, как сейчас, когда сидел и гадал, что там с уехавшими в Тепманору и почему так затягивается миссия.
   - Но почему ты прячешь это? Даже не так: как ты смеешь прятать все это?!
   - А кому оно нужно, сестренка? Это глина, она едва ли переживет нас с тобой. Это просто мое лекарство.
   Танрэй издала возмущенный вскрик, а он, вытянув больную ногу в сторону, сел за круг и качнул педаль здоровой. Заготовка подсохла, ее пришлось смочить. Когда бесформенный комок снова раскрутился, он промокнул пальцы и мягко повел линию, изменяя форму глины. Танрэй, как зачарованная, едва дыша, следила за движениями его рук.
   - Безумно красиво! - выдохнула она. - Ты касаешься ее, как... как...
   - Я понял, - он усмехнулся, - можешь не продолжать.
   - Я не знала, что ты созидатель. И Ал мне ничего не говорил!
   - Потому что я запретил ему говорить.
   - Почему?
   - Потому. Чтобы не выслушивать твои занудные нотации, которые ты читаешь мне сейчас, и я уже жалею, что пустил тебя сюда!
   - Значит, там, в галереях комплекса Теснауто...
   - Не только я. Там одному было бы не справиться.
   - Но... человек с волком...
   - Да. Угадала.
   И тут она увидела себя, вылепленную из глины. Румянец озарил ее щеки: она наверняка представила, как его руки вот так же скользят по ее податливому мягкому лицу, подбородку, длинной шее, плечам, груди... Скульптура заканчивалась, отображая ее по пояс и была явно недоработана, как будто мастер бросил ее на самом последнем этапе и забыл. Сетен снова ощутил ее магическое влечение - этот проклятый зов попутчицы, притяжение, которого не должно было происходить между ними. Тем более, теперь. Хотя именно теперь она и притягивает сильнее всего, потому что лишь попутчица могла носить под сердцем воплощение "куарт" Коорэ... Как ему опостылела эта путаница! Как надоело все время быть начеку, словно дворовому псу. Он не хочет никаких осложнений, у него есть друг, у друга есть жена - и всё. А еще есть та, которую он любит по-настоящему, и пусть она хоть трижды не попутчица - она его, она с ним и она за него. Больше не нужно ничего. То, что он по юности и глупости считал застарелой болезнью и привычкой, оказалось истинным, и ему было жаль времени, потраченного в идиотских метаниях.
   - Тассатио... Значит, это не просто легенда... - проговорила Танрэй, не сводя глаз с глиняной женщины, о существовании которой он давно уже забыл, когда-то побеседовав с нею во время лепки по памяти и найдя для себя ответы, которые в его фантазии якобы произносило творение.
   - Это просто легенда! - прервал ее Сетен, не желая, чтобы она развивала эту тему и воображала себе несуществующее. - А вот это, - он обвел руками комнату, - просто жизнь. Не будем путать небесные сферы и навоз под ногами.
   - Но зачем эта жертва?! Почему ты - экономист? Ты же талантливейший скульптор! Ты сам поддерживал меня в моей профессии, а чем они различаются по своей направленности?!
   Он искоса поглядел на нее - возмущенную, даже негодующую. На лице ее почти не осталось веснушек - они таяли и пропадали с каждым днем. Танрэй похорошела и теперь стала не просто смазливой куколкой, как прежде, а созданием, источающим свой собственный внутренний свет. И Сетену была известна причина этих изменений - она сейчас ворочалась и потягивалась в ее располневшей утробе и время от времени порхала у нее за плечом, словно любуясь своей будущей матерью. Таков был Коорэ. Он не мог иначе, этот чудесный мальчишка, преобразовывавший мир одним лишь присутствием в нем собственной души. Жаль, что Танрэй ничего этого не видела и не знала, а Ормона изводилась от бессилия и навсегда разрушенных надежд...
   - Таких талантливых - в ряд по три штуки на два лика... - фыркнул Тессетен и сухо, с насмешкой добавил: - Если мы все примемся рисовать бабочек и сочинять стихи, нам придется несладко в этой грубой реальности. Ты присядь. Вон есть чистая скамейка, и ты не запачкаешь свою красивую белую юбку.
   Танрэй уселась и расправила складки на подоле легкого светлого платья. Закатный луч освещал ее рыжие волосы, и паутинка-мотылек над нею, купаясь в теплых объятиях Саэто, из серебристой стала золотой. Жаль, не передашь такое посредством камня, гипса или глины...
   - Вообще-то я пришла спросить, как там Ормона и почему так долго ничего не слышно об их поездке.
   Он едва сдержал кривую ухмылку. Можно ли всерьез переживать за человека, который обрадовался бы твоей смерти? Но Танрэй не притворялась. Она умела быстро забывать обиды и не держала зла ни на кого. Вот бы всем научиться тому же... Утопия!
   - Пока известно лишь то, что они долетели и что им показывают город.
   - Но ведь прошел уже почти лунный цикл, как они там!
   - Такие дела быстро не делаются. Да, кстати, мне удалось подсунуть ей твой плащ. Думаю, он ей пригодился в тех краях, там сейчас ого-го как холодно...
   - Ты показал ей потайной карман, где можно прятать все, что угодно? - она подвигала бровью, намекая на всякие опасные острые предметы для самозащиты.
   - Показал, показал, - засмеялся он. - Какие же вы все коварные!
   - Да и она не за цветочками поехала. Но надеюсь, ей этот карман не пригодится. Хотя, сказать по правде, я возилась с ним почти неделю, я ведь не умею шить...
   - Хорошо, так и быть, скажу. Но только тебе!
   Ее зеленоватые глаза - зеленцы в них теперь стало куда больше прежнего - вспыхнули радостью, она закивала.
   - Они с Солонданом сейчас склоняют тепманорийцев к ответному визиту.
   Ее взгляд переменился, она захлопала ресницами:
   - Как? Но... если те приедут сюда, они сразу поймут, что мы хотим их использовать! У нас же всё приходит в упадок!
   - Будь честнее: пришло в упадок!
   - Ну да!
   Сетен промолчал. Танрэй не нужно знать некоторых вещей. Не потому, что это повредило бы ее хрупкому самочувствию, а вообще не нужно - никогда.
   - Танрэй, темнеет, - напомнил он, после долгого обоюдного безмолвия, когда поскрипывал в тишине один только гончарный круг.
   - Да... мне пора... теперь и правда поздно...
   Женщина поднялась. Он ее не задерживал, хотя в глубине души хотел бы пообщаться с Коорэ еще - ведь главного во время их молчания она не замечала, а все это время они с "куарт" ученика говорили друг с другом, только без слов. Родившись, где-то глубоко-глубоко в сердце мальчик будет помнить эти их беседы с Учителем.
   - Может быть, тебя проводить?
   - Меня ждут Ишвар и Нат, - ответила Танрэй. - Они тут, неподалеку.
   Дойдя до лестницы, она оглянулась:
   - Что это была за статуя?
   - Ты о чем?
   - Много лет назад, когда мы с Алом жили в вашем доме, в Эйсетти, а вы приехали отсюда на празднование Теснауто, Ормона спросила, куда подевалась какая-то ее любимая статуя танцующей пары. Ее ведь тоже сделал ты?
   Сетен только теперь ощутил, как невообразимо давно это было и с какой скоростью промелькнуло, словно дым во время урагана.
   - Да... - вздохнул он, прихрамывая вслед за нею. - Это была моя экзаменационная работа по камню. Почти в человеческий рост, с ума сойти!
   - Жалко, что ты разбил ее...
   Он отвел взгляд:
   - Я ее не разбил. Она не из глины - из мрамора - ее не так просто было бы разбить...
   И он указал рукой куда-то под лестницу, в темноту. Женщина вгляделась в смутные очертания, напоминающие фигуры людей. Сетен зажег лампу.
   - О, нет! - охнула она, хватаясь за сердце и теряя равновесие, он едва успел подхватить ее под локти. - Мутциорэ! И... твоя жена...
   Он всмотрелся. В самом деле - танцовщица в этой паре была почти точной копией Ормоны. Может, потому жена так любила когда-то эту скульптуру? А вот ее партнер... Сетен сощурился: так легче увидеть то, что не сразу бросается в глаза. И он узнал этого мужчину в старинной одежде и с длинными, перехваченными лентой в хвост, волосами. Много лет назад, еще на Оритане, Тессетен, проведав разбившегося в горах Ала, забрел в "кратер" эйсеттского пруда в парке, а там... Он до сих пор так и не разобрался, было то реальностью или наваждением. Его вызвал на поединок мастер-мечник, незнакомый мужчина, за каких-то полчаса состязания обучивший молодого, еще почти юного Сетена самым мудреным приемам, знание которых дремало где-то в глубине его памяти и было разбужено молчаливым дуэлянтом, который, загоняв противника, затем бесследно исчез.
   И теперь Тессетен увидел: мраморный мужчина был тем самым незнакомцем, отразившимся в аллийском, тоже воображаемом, мече... Вот только Сетен теперь уже не мог точно вспомнить: отразившийся рядом с ним или вместо него?
   Но статуя была сделана задолго до того странного боя! И задолго до первой встречи с будущей женой!
   - Как... как ты назвала его? - спросил Сетен, медленно поворачивая голову к Танрэй.
   - Это Немой. И я... знаю этого человека. Он является, когда хочет, он все время, все эти годы, учил меня управляться с мечом, а последний раз я видела его, когда он увел меня в ту ночь из павильона... перед самым обрушением...
   А перед глазами Сетена возник бегущий к нему по сугробам волчонок-Нат.
   Морок рассеялся. Вверху, на ступеньках, что вели в мастерскую, выпустив язык и улыбаясь, стоял и смотрел на них старый волк Натаути.
  
  
Глава восемнадцатая, где много внимания уделяется магии крови и большой игре, затевающейся между кула-орийцами и жителями Тепманоры
  
   Скоро Фирэ понял, что в Кула-Ори происходит что-то дурное. Дикари, которых воспитывала рыжеволосая атме Танрэй, часто рассказывали жуткие истории о чудовищах, которые приходили в селения из джунглей и утаскивали с собой людей.
   - Человек становится больным, - почти на чистом ори объяснял ему ученик Танрэй, Ишвар. О нем Фирэ сказали, что прошлых жизнях это был его лучший друг Атембизе, северянин Эт-Эмбизэ. Приглядевшись к потаенной вселенной за зеркалом его глаз, молодой кулаптр с трудом, но узнал "куарт" когда-то Падшего, весельчака-приятеля, преданного всей душой ему и Учителю. Атембизе и погиб тогда лишь потому, что не смог сломать себя и покинуть тонущих Ала и Коорэ. - Потом он впадает в горячку и убегает в джунгли, на растерзание чудовищам...
   - Там не одно чудовище?
   - Их много. Они ждут.
   - Чего ждут?
   - Пятого солнца. Они вырвутся из своих подземелий и уничтожат мир огнем. Люди станут злыми, как обезьяны джунглей, люди начнут отрезать друг другу головы и ненавидеть брат брата, а сестра сестру. Чудовища ждут их атмереро, они питаются душами.
   Фирэ всматривался в смуглое лицо туземца и не мог понять, где заканчивается примитивное суеверие и начинается то, что у ори называется "алта-тейаари"*. Так же точно чудовищным образом в личности Ишвара смешивался древний-древний мудрец и пещерный антропоид. Остатками зрения "куарт" юноша видел одновременно и русоволосого красавца-богатыря с сияющими зелеными глазами, и коротконогого уродца-кхаркхи с низким лбом и широким носом.
   ___________________________
   * "Алта-тейаари" - (орийск.) основа мифа.
  
   - Как же они выглядят?
   - Никто никогда не видел их близко. Увидеть их близко - смерть! Самое страшное среди них - то, которое последним смотрит в глаза. Оно высасывает их внутренний свет.
   Фирэ удивился. Значит, кхаркхи уже знакомы с кем-то, кто оперирует приемом вытягивания атмереро... Но кому и зачем нужны их недоразвитые душонки? Если бы чудовище в самом деле искало души, оно охотилось бы на ори, ну или, на худой конец, за тем же Ишваром-Атембизе с его орийским "куарт".
   И тут в голову Фирэ пришла неожиданная мысль. Когда они с Учителем затеяли грандиозную уборку в их с Ормоной доме - доме, где теперь жил и он сам - юноша обнаружил большую библиотеку. Ему не доводилось читать книг с того дня, как его отняли от Новой Волны и закинули на Полуостров Крушения, и первый же подхваченный томик он пролистал, стоя на лесенке, с тряпкой в руке. Эта книга будто позвала его, попросилась к нему. Она была напитана Ормоной, словно магическими притираниями, каждую ее страницу женщина перечитывала по несколько раз. Он отложил томик тогда, чтобы не заставлять ждать Тессетена, а теперь наконец вспомнил о своем намерении узнать, что же такое таит в себе трактат древнего философа, написанный удивительно современно и понятно - как все гениальное.
   - Вы читали ее? - спросил он Учителя.
   Тот взглянул одним глазом через плечо:
   - Здесь только то, что я читал. Решил предаться разврату просвещения?
   - Смотрите, - Фирэ провел ногтем над строчками, точно по линии оранагари.
   Сетен сгреб книгу, дохромал до своего кресла, уселся и стал читать указанный отрывок:
   - "Кровь обладает множеством как изученных, так и неизученных свойств. Знающий силу крови может владеть ситуацией. Умеющий оперировать этой силой - владеть человеческими помыслами. Любая идея, будь она скреплена живительным раствором, что течет в наших жилах, обретает мощь и бессмертие, она поселяется в головах и разрастается до немыслимых масштабов, передаваясь даже по наследству от родителей к детям, от предков к потомкам. Не для любой идеи подходит та или иная кровь - самый надежный источник и поставщик информации"... Да, я помню эти суждения, но...
   - А вот еще, - Фирэ отлистнул несколько страничек и повел пальцем дальше: - "Принесенная в жертву кровь идеолога, если кровопускание привело к его физической гибели, делает идею несокрушимой на протяжении многих веков, но идея такого рода, даже очень и очень благая в своей основе, будет постоянно требовать новых, свежих вливаний, и с каждым разом объем оных должен будет увеличиваться вдвое, втрое, вчетверо... Затем кровожадность идеи угаснет, влияние ее на умы людей начнет иссякать и в итоге станет носить лишь остаточный, инерционный характер.
   Столкнувшись в своем расцвете с антагонистичной идеей равной силы, рассмариваемая нами (жертвенная) потребует очень жестокого противостояния, в которой крови прольется многократно больше, нежели каждая вытянет из адептов и противников в пассивном состоянии. Допустить конфликт - для человечества это заранее проиграть больше, чем если он будет нейтрализован заблаговременно: к жертвам самих идей добавятся многочисленные жертвы противостояния.
   Если идея уже подкреплена жертвами, ее развитие трудно остановить, не уничтожив всех зараженных ею, но это приведет к умножению числа одержимых, столкнувшихся с ее приверженцами", - юноша выпрямился. - Несколько часов назад я был в Тепманоре. Они вернулись из поездки по городам той страны...
   Тессетен, склонив голову к плечу, заинтересованно смотрел на него, и Фирэ продолжил рассказ.
   На сей раз он сознательно выбрал носителем не чужака-аринорца, а тримагестра Солондана, который постороннего вмешательства даже не заметил, только икнул и подумал, что съел что-то не то, поскольку при неполном вселении у существа с низкой валентностью и слабой связью со своим "куарт" может появиться легкая дурнота или тошнота, а при полном организм начнет отторгать захватчика в точности так, как поступает иммунитет с посторонними молекулярными цепями. Одним словом, у одержимого начнется страшная рвота, и это приведет носителя к смерти.
   Они возвращались в Тау-Рэю - Город Возрожденного Быка - из большой поездки по Тепманоре. Здесь было еще пять небольших городов, принадлежавших северянам и расположенных очень далеко друг от друга. Дикарские племена не селились на этих землях: какое животное, не обладающее богатым мехом, добровольно пожелает жить в таком климате? - и девственная территория была полностью к услугам эмигрантов.
   - Они что, всерьез хотят показать нам охоту на волосатых слонов? - спрашивал Солондан, заглядывая в лицо Ормоне.
   - О, Природа! И это будет единственное, что не вызовет смертной скуки из всего арсенала их так называемых развлечений, - она саркастически хмыкнула и, передразнивая северян, пощелкала пальцами. - Впрочем, если даже голубиная эстафета вызывает у них чуть ли не любовный экстаз, то во время охоты на мамонтов не исключены смертельные случаи от избытка чувств...
   - Я говорю сразу: участвовать отказываюсь!
   Ормона снисходительно улыбнулась и погладила его по руке:
   - Я уберегу вас от этих жертв, тримагестр, будьте покойны! Со мной поедет Зейтори.
   - Все время забываю, как звался тот, последний, город?
   - Вы имеете в виду городок астрономов? С обсерваториями?
   - Да, его!
   - Ар-Рэякаим...
   - Язык поломаешь! Уж этот их диалект!
   В памяти Солондана, передаваясь Фирэ, всплыли картины бескрайней степи и шары обсерваторий, увидь которые (подумал тримагестр) Ал помер бы от зависти - все-таки тот был больше астрофизиком, чем биологом...
   Да, мозг старика не умел замолкать ни на минуту...
   Оказавшись в гостинице, Ормона вынула из потайного кармана в плаще короткую тонкую спицу в пластиковом пакетике и сунула ее кончиком в каплю физраствора на дне пробирки, которую подал ей Солондан.
   - Держите, господин тримагестр. Храните ее, как зеницу ока! Я не уверена, что мне еще раз удастся так же чисто и безболезненно проделать это с Эт-Алмизаром.
   - Ее лучше заморозить, - ответили губы Фирэ скрипучим голосом старика.
   - Вам виднее. Она должна дожить до лаборатории в Кула-Ори, а там вы с Алом покажете, стоит чего-то ваша наука или вас, дармоедов, пора выгонять в поля для помощи бедным слонам!
   Солондан фыркнул. Из его мыслей Фирэ успел ухватить, что в пробирке растворена капелька крови помощника Ко-Этла.
   - И дайте мне другую спицу, эту впору выбросить.
   "Учись, Фирэ, это пригодится тебе в будущем", - обратилась она к тому, о ком ее визави даже не догадывался, и была услышана.
   Заинтригованный, юноша покинул тело Солондана и вернулся часа через полтора.
   Оказалось, что не все женщины-аринорки затворницы. Хозяева устроили прием в честь скорого отъезда кула-орийцев, и на ужине присутствовала жена Эт-Алмизара, бледноликая Фьел-Лоэра. Ее волосы были чем-то подкрашены и уложены в сложную прическу с лиловыми перьями и подвесками из самоцветов, отчего создавалось впечатление, будто все это сооружение - и волосы, и перья, и подвески - единый головной убор. Красивое лицо ее меж тем выражало неземную тоску, глаза, отливая не то зеленью, не то желтизной, смотрели все больше поверх голов окружающих северянку людей, а на губах в дополнение унылого образа блестела помада того же оттенка, что волосы и перья.
   Церемония происходила на громадной застекленной веранде-эркере, с которой открывался великолепный вид на внутренний двор поместья Ко-Этла с застывшим по зиме прудом и извилистыми тропинками, все как одна приводившими в парк, где он бегал по утрам. Было полнолуние, и тяжелая усталая Селенио грустно смотрела на Землю, словно мечтая наконец вновь стать юным серпиком месяца, сбросив бремя накопившихся дней. Двор был освещен электрическими фонарями, а ветви деревьев оплетены источающими потусторонний сиреневый отблеск гирляндами.
   Ормона приехала в сопровождении усталого и недовольного Солондана, которого подташнивало из-за вселения Фирэ, а он считал, что от несварения желудка. На руках она неизменно держала повзрослевшего котенка, поэтому Ко-Этл поспешил увести и запереть в будке своего черного волка - в отличие от ори северяне не признавали других мастей, обычно отбраковывали в приплоде светлых щенков и топили.
   Увидев забавного зверька, Фьел-Лоэра слегка ожила, в тусклых глазах ее проступило подобие интереса.
   "Бабы любят всякое пушистое и, как им кажется, милое, они любят приписывать этой бестолковой чепухе выдуманные ими качества и за это тетешкать, жалеть или тискать, - продолжала свои беззвучные лекции для ученика Ормона, небрежно поглаживая своего питомца. - А если захочешь завладеть вниманием самки - покажи ей какого-нибудь детеныша. На инстинктивном уровне ее разум отзовется на такой раздражитель, даже если внешне она не проявит интереса к объекту".
   Фирэ удивился, став невольным свидетелем того, как молниеносно подружились впервые увидевшие друг друга и настолько разные женщины. При каждом удобном случае Ормона взахлеб рассказывала жене Эт-Алмизара о том, что ест Тиги-Тиги и как умеет играть. О том, что тварь только сегодня утром разорвала и сожрала на их с Солонданом глазах ни в чем не повинную птаху, она деликатно умолчала. Фьел-Лоэра сдержанно восхищалась, пока Тиги-Тиги не был выпущен на пол и не принялся кувыркаться по своему обыкновению со скомканной бумажкой. Тут аринорка не вытерпела, рассмеялась, как девочка, и начала щелкать пальцами столь бурно, что Солондан побоялся за здоровье ее суставов.
   "Мы часто тянемся к своей противоположности, - Ормона взглянула на тримагестра и вслух попросила его передать солонку. - Чем меньше мы обладаем каким-то качеством, тем больше нас притягивает тот, у кого этого под завязку. Например, у нашей бедной аринорочки дефицит личной свободы, и пусть даже она сама позволила охомутать себя, эта Помнящая, все равно непосредственность котенка ее пленяет. Думаю, если этот уклад со временем получит развитие, женщины полюбят мяукающих тварей до безумия, поскольку те будут их недосягаемой мечтой, гимном тому, что они утратили по собственной глупости".
   "Вы говорите, она Помнящая..."
   "Да, единственная в Тау-Рэе. Когда я искала здесь Помнящих, то боялась разоблачения. Но она очень слабая, ею можно пренебречь, теперь я знаю это и не опасаюсь помех. Хотя для северян она авторитет, и Фьел-Лоэра в самом деле умна, только при мужчинах их женщинам не пристало показывать свой интеллект. В аринорских школах девочек обучают до двенадцати лет, затем отправляют в закрытые интернаты, и там в течение некоторого времени они постигают таинства рукодельничания и ведения домашнего хозяйства. Выйдя замуж, они не имеют права брать в руки книги и оружие супруга. Но Фьел-Лоэра тайком заглядывает в библиотеку. С Эт-Алмизаром они не попутчики: он женился на ней из-за ее привилегированного положения, из-за родственных связей с Ко-Этлом (она его сестра) и из-за того, что Фьел-Лоэра - Помнящая. Она же любит его по-настоящему. Это я и использую. Потом. А тебе, Фирэ, следует подчинить себе кошку. Этот зверь должен повиноваться тебе, как своему божеству - и ты разовьешь в себе силы, доступные только Паскому"...
   В это время развеселившаяся до неприличия Фьел-Лоэра подхватила котенка, забыв, что он, хоть и милый зверек, а рожден дикой тварью и сам по сути дикая тварь. Обуреваемый вызванным игрою азартом, Тиги-Тиги препротивно мявкнул, укусил ее за палец, глубоко оцарапал когтями руки и, вырвавшись на свободу, как ни в чем не бывало удрал на поиски своей бумажки.
   Глаза Ормоны удовлетворенно блеснули, она разве только не облизнулась.
   "Вот всё само и решилось!"
   Тут же сочувственно заохав, она вскочила с места, собственными руками промокнула раны Фьел-Лоэры, не касаясь салфеткой укуса - только царапин на запястье! - и стала объяснять переполошившимся мужчинам, чем нужно сейчас же обеззаразить повреждения.
   Фирэ покосился на ее руку, которую она завела за спину и настойчиво толкала его окровавленным комком салфетки:
   "Ты там не заснул? Спрячь!"
   После этого Фирэ оставил в покое старого ученого, вернулся в Кула-Ори и вспомнил об отложенной на потом книге.
   - Оу! - выслушав его, Тессетен потер подбородок. - Кажется, я понял, что задумала эта наша веселая компания - и жена, и Ал, и даже наша безупречно благородная Танрэй. Ты же знаешь, над чем работает Ал?
   Фирэ неуверенно кивнул. В общих словах Паском рассказал ему, чем занимаются ученые кула-орийской лаборатории, но подробности юноша не узнавал - решил тогда, что это ему не интересно.
   - Знающий силу крови может владеть ситуацией... Умеющий оперировать этой силой способен владеть человеческими помыслами... - медленно, в глубокой задумчивости, проговорил Учитель.
  
* * *
  
   - Я получила вашу записку, господин Ко-Этл, - усаживаясь в машину к лидеру тепманорийских переселенцев, сказала Ормона.
   Ее слегка удивило то обстоятельство, что за рулем сидел он сам и в салоне больше не было ни души.
   - Да не иссякнет солнце в сердце вашем! - высокопарно продекламировал он.
   - Твоем, - автоматически поправила она. - В сердце твоем... Что-то случилось?
   Ей не нужно было слишком много времени, чтобы оценить обстановку и понять, что именно случилось. Значит, многодневные ее старания не прошли даром. Даже аринорец - и тот не совсем бесчувственный истукан, когда дело касается сантиментов. Все-таки и он мужчина, хоть мозги ему прополоскали на славу.
   Но, разумеется, Ормона ни взглядом, ни словом не выдала своей догадки, продолжая изображать целомудрие примерной матери семейства.
   - Не хотите ли прогуляться в роще? - чуть запнувшись от неловкости, спросил Ко-Этл.
   Она подумала, что не удивилась бы, узнав, что это его первое в жизни свидание.
   - Сегодня так солнечно, - поспешил добавить северянин, боясь, что спутница откажется.
   "Солнечно ему... А в сапогах на рыбьей коже, вот как, например, у меня, ходить по снегу не пробовал?"
   - Конечно, хочу! Обожаю снег и мороз!..
   "...зима тебя подери!.."
   И они примчались в его излюбленное место для пробежек - небольшой парк, заросший елями, соснами и белоствольными деревьями. Горожане упорно величали этот парк рощей.
   Ормона вышла на дорожку и, приставив ладонь козырьком ко лбу, залюбовалась скачущими в лазурном небе с ветки на ветку белками. Было так холодно, что воздух звенел, точно льдинки на хвое. Ко-Этл нагнал ее и как бы невзначай набросил ей на плечи еще один плащ, из меха лисицы.
   - Чтобы вам не продрогнуть.
   "Чтобы мне не продрогнуть, педант ты дубоголовый, мне надо сидеть дома верхом на печке, а не плащи коллекционировать!"
   - Вы так любезны, господин Ко-Этл! Ваша забота тронула мое сердце!
   Она грациозно развернулась, взяла его под руку, и Ко-Этл повел ее по тропинке, протоптанной в снегу. К тому времени белки все до одной куда-то исчезли, но аринорец этого даже не заметил, поглощенный присутствием Ормоны.
   - Я хотел спросить у вас... Вы в самом деле не против завтрашней охоты? Если вы категорически возражаете, я мог бы отменить это мероприятие. Оно еще не вошло у нас в прочную традицию и...
   - Я, конечно, против вандализма и бесчеловечного обращения с животными, но разве можно запретить и без того многое потерявшим людям праздник? Ведь насколько я знаю, на Ариноре не отмечают даже Прощание с Саэто...
   - Да, только Восход. Прощание - слишком мрачный праздник, он какой-то... гм... чужой.
   "Конечно, конечно. Это не вы отмечали его наравне с нами на протяжении нескольких десятков тысячелетий!"
   - И поэтому я хотела бы взглянуть перед отъездом, как умеют не только работать, но и отдыхать в Тепманоре.
   Он разулыбался и мягко, с благодарностью, накрыл своей ладонью ее руку, сжимавшую его локоть. И даже сквозь перчатки Ормона ощутила жар его кожи.
   - А что, господин Ко-Этл, меня так и не познакомят с другими женщинами Тау-Рэи? - она просительно взглянула на лощеного красавца, что вышагивал рядом.
   До чего правильные черты лица, даже бородка и усы его не портят! Ормона терпеть не могла растительность на лице мужчин, да и прежде на Оритане и Ариноре они все гладко брились. Но Ко-Этл с этим украшением казался даже интереснее. Хотя, наверное, и в самом деле слишком красив. Перекрасить в брюнета и поставить рядом с Алом - будут как близнецы. Классика классикой, но подчас это так скучно!
   Ко-Этл замялся. У нее не было ни тени сомнения в том, что он не осмелится передать ей, о чем шепчутся в своих стойлах его соотечественницы, каким-то чудом узнающие друг от друга о каждом шаге "орийской стервы". Даже более того - еще сам Ко-Этл не разобрался в своем отношении к гостье, как женское сообщество вынесло решение: бесстыжая воспользуется его холостым статусом, бросит своего хромоногого (и даже об этом прознали!) супруга и окрутит завидного жениха Тепманоры нечестивыми орийскими чарами.
   При виде его замешательства Ормона едва скрыла улыбку. Умницы-бабенки сами подтолкнули его на нужный путь. Может, без их пересудов этот остолоп и не догадался бы посягнуть на запретное. Тем более, столь соблазнительное - насчет орийских нечестивых чар они тоже не промахнулись. Парень теперь каждое утро не знает, куда деваться от воспоминаний о безудержно развратных сновидениях. Разум его вышколен, но что делать, когда бунтует банальная физиология?
   - Увы, наши попутчицы не участвуют в мероприятиях такого рода, госпожа Ормона. Это для них... как бы вам сказать?.. слишком.
   Он вдруг прижал ее руку еще крепче к своему локтю и остановился, решившись:
   - Я знаю, что не должен этого говорить... Вы оскорбитесь и будете правы, но... Я люблю вас!
   "Да ты что?!" - подумала она, про себя давясь от смеха, и тут же краем глаза уловила странное движение справа: у женщин периферическое зрение развито гораздо сильнее мужского, как утверждает Паском, и здесь оно не подвело.
   - Смотрите-ка, это ведь волк?
   На небольшой полянке, которой заканчивалась тропа, стоял странный желтовато-серый зверь, очень отдаленно похожий на нормального волка.
   Ко-Этл изменился в лице, побледнел, заступил вперед, погружая руку под плащ, а Ормону спрятал к себе за спину. Из прицепленной к поясу кобуры он выхватил короткий атмоэрто.
   - Не показывайте им страх, Ормона. Не знаю как, но они его чуют и бросаются.
   Оу, ха-ха-ха, как говорит муж. Они чуют запах твоего пота, в который выбрасывается приличная доза одного жизненно необходимого гормона. Помешанные на технике северяне не верят в те вещи, которые достаточно просто знать и уметь ими оперировать, но зато легко ведутся на мистику в тех случаях, когда все можно решить путем научных исследований.
   Кусты за спиной первого волка зашевелились, и на поляну выступил еще один, крупнее, но такой же тощий. Затем еще и еще. Они все были худыми, долговязыми, какими-то плоскими, с небольшими треугольными ушами и дурными - ну точь-в-точь как у тех рыжих кошек Виэлоро - косоватыми глазами. Если бы волки ори и аринорцев были бы такими же страшилищами, никому не пришло бы в голову их приручать. То ли дело широкогрудый великан-Натаути с его роскошным серебристым мехом, красивой мордой и идеальными пропорциями тела!
   Ко-Этл держал наготове атмоэрто, а зверей стало уже восемь голов. Чихая от злости и медленно наступая на людей, своим оскалом, порыкиванием и голодным щелканьем челюстей волки теснили их обратно в рощу. Хоть и среди бела дня, а выглядели бестии в самом деле грозно. Еще бы чуть-чуть драматичности с их стороны - и, возможно, они заставили бы передернуться даже Ормону, отношения с которой их кула-орийские собратья выяснили много весен назад и отныне не казали носа в те места, где ступала ее нога.
   - Вы пристрелите вожака, Ко-Этл - и тогда остальные разбегутся, - тихо посоветовала она, привставая на цыпочки, чтобы дотянуться до его уха.
   - А кто из них вожак?
   Нет, эти северяне в самом деле кретины...
   - Он первым делает шаг, остальные идут за ним.
   - А я думал, что этот тот, первый...
   - То разведчик. Самка. Его самка. Если он упадет, она может повести остальных. Тогда стреляйте в нее.
   Он поднял оружие, но рука его в нерешительности подрагивала. Ормона тяжко вздохнула и отправила вослед за взглядом в небеса много не высказанных вслух неприличных слов.
   - Вы что, не умеете стрелять?
   - Я плохо стреляю, - признался он. - Боюсь промахнуться: они такие мелкие...
   - Да стреляйте ш-ш-ш-ш-же! - прошипела Ормона, чувствуя, как сходятся в радужках зрачки, становясь щелками и различая теперь лишь теплые светящиеся комки на месте живых существ, а из груди, извиваясь упругими кольцами, рвется родной и любимый покровитель, уже столько раз ее выручавший.
   В следующее мгновение твари бросились.
   Ко-Этл пальнул в вожака, так и не увидев метнувшегося из губ спутницы тонкого раздвоенного языка.
   Волк истерически взвизгнул и винтом прокрутился в воздухе вокруг своей оси, но не упал. Из пасти его от боли хлестала слюна с пеной, забрызгивая снег. Волчица рванулась вперед, и вся свора - за нею.
   Пересчитывая каждую секунду на темп змеи, Ормона заставила мироздание замереть для всех, кроме себя. Бросок кобры молниеносен, но не для самой кобры...
   Женщина выхватила из руки Ко-Этла атмоэрто, скользнула вперед из-за его спины и дала волю своему алчущему мороку.
   Два выстрела прозвучали один за другим почти без паузы. Первый добил вожака, снеся ему половину черепа, второй вынес мозги самке-разведчице. Морок ужалил еще одного, а остаточная сила волны сшибла с ног удирающих зверей, но не убила, и лежать остались три трупа - остальные унесли ноги.
   - Нехорошо, что дикие волки бродят по городу, - сказала Ормона, возвращая оружие его хозяину. - С этим нужно покончить раз и навсегда, иначе они обнаглеют.
   - Вы... так хорошо стреляете?! - Ко-Этл перехватил ее руку, торопливо затолкнул атмоэрто в кобуру (или просто за пояс, кто там разберет) и прижал спутницу к себе.
   - Джунгли заставят, джунгли научат. Приезжайте, господин Ко-Этл, убедитесь, - даже не пытаясь освободиться, объяснила Ормона.
   Он был не в себе и действовал инстинктивно, а не согласно протоколу. Она едва терпела уколы его бороды и усов, а Ко-Этл целовал ее со всем нерастраченным и так долго сдерживаемым пылом. Но едва северянин, окончательно потеряв голову, подобрался холодной рукой к ее корсажу и коснулся груди, Ормона железной хваткой сдавила его запястье:
   - Вы часом с ума не сошли, господин Ко-Этл?
   - Простите меня, - зашептал он, продолжая наступление, - я люблю вас и ничего не могу с этим поделать...
   Он был открыт сейчас, как никогда - бери, что называется, голыми руками. Этим стоило воспользоваться так же, как она многажды пользовалась открытостью Дрэяна.
   Тело северянина обмякло, ноги подогнулись и, провалившись в гипнотический сон, он начал оседать в снег. Ормона подхватила его и перевалила на два изогнутых, сросшихся меж собой ствола рябины. Там он прочно уместился в этом зазоре, словно тот был специально приготовлен для подобных случаев. Ормона скривила рот и, отдув от щеки выбившуюся из косы прядь волос, подбоченилась. Неужели наш любитель экзотики всерьез предполагал заняться с ней любовью в сугробах?! Тогда он действительно сумасшедший, причем дважды. Ибо попутчики не расстаются и попутчики не изменяют. Не потому что так заведено, а потому что никого больше и не хочется. Но она старательно сотворила для Ко-Этла самые восхитительные грезы с его и своим участием и глухо проговорила ему на ухо:
   - Проснувшись, ты не отличишь яви от сна. Ты будешь считать, что все было на самом деле, ты не заметишь перехода обратно...
   Ормона вытащила заготовленную в плаще спицу и, аккуратно кольнув его палец, спрягала острие в пластиковом пакетике, погрузив странное устройство обратно в потайной карман.
   - Отвечай и сразу же забудь, что отвечал, помни только ласки. Сколько в Тепманоре военной техники и где она скрыта?
   Ко-Этл что-то простонал в ответ. Ормона усилила интенсивность своего воздействия на сознание мужчины и слегка шлепнула его по щеке.
   - Ты обязан ответить! Вся твоя жизнь зависит от твоих ответов!
   И тепманориец медленно заговорил:
   - В Тепманоре нет военной техники, есть только сельскохозяйственная и промышленная.
   - Нет? А что тогда вы будете делать в случае нападения?
   - Нападения кого?
   - Ори, вестимо!
   - Ори зажаты на Оритане, а эмигранты их - нищи...
   Ормона поморщилась: неприятно выслушивать правду из уст врага. Вот, оказывается, как! Они сделали выводы или даже наблюдали за кула-орийцами еще до переговоров! И выводы очень точные, исчерпывающие.
   Но в то же время он ее приятно удивил. Последние дней десять она начала подозревать, что у переселенцев-северян туго с обороной, но чтобы настолько... То есть вся эта гвардия навытяжку, бряцание оружием на летном поле - пыль в глаза? Молодцы, так держать! А новость, между прочим, чудесная!
   - Кто твой преемник в случае твоей смерти?
   Он отвлекся на сновидение и промолчал. Ормона с пониманием подождала и спустя минуту повторила:
   - Твой преемник - Эт-Алмизар?
   - Нет. Сестра, Фьел-Лоэра.
   - Отлично! - воскликнула Ормона. - Я надеялась, что ты умнее, чем кажешься, и ты таким и оказался! А теперь, дружок, пора пробуждаться, пока мы тут с тобой не превратились в сосульки.
   Она поворошила ногой пару сугробов, навела беспорядок в его одежде, расстегнув половину крючков рубашки и камзола или перестегнув их не в том порядке, обсыпала штаны снегом, не забыла и злорадно сунуть ему пригоршню за пазуху. Бедняга так и подскочил, благо, она успела стянуть его на землю, изображая, будто и сама провела там последние минут десять.
   - Да вы рехнулись, господин Ко-Этл, - она завозилась, приводя в порядок юбку и отпихивая его от себя. - Что вы наделали?! Вы понимаете, что воспользовались моей беззащитностью и обесчестили меня?
   Ко-Этл, который толком еще не пришел в себя, поднялся из снега на колени тупо взглянул на нее. И без того румяный от мороза, он раскраснелся паче девицы.
   - О, нет! - прошептал он. - Я не мог! Это какое-то умопомрачение... Умоляю вас, простите меня! Об этом не узнает никто, клянусь вам!
   - Это лицемерие! Вы оскорбили меня, и для меня нет разницы, узнает об этом кто-то или нет! Об этом знаю я и знаете вы - и это ужасный позор для меня, осознаете вы это или нет!
   Он протянул ей атмоэрто:
   - Я готов принять кару, госпожа Ормона, - и, замолчав, склонил голову в ожидании выстрела или просто окаменев в ужасе от содеянного.
   - Вы безумны! - застыдив его до полусмерти, Ормона швырнула оружие ему под ноги и быстро зашагала к машине, радуясь возможности разогнать застывшую кровь по жилам.
   В душе ее царила весна и заливались иволги, примиряя окоченевшую южанку с потерянным временем и обморожением ног. Страшно представить: они с Солонданом и Зейтори проторчали тут целый месяц, прежде чем представился удобный случай вытащить информацию из первых уст.
   Сидя в машине, она немного согрелась и, если бы не извиняющееся бормотание Ко-Этла, была бы просто счастлива. Что за люди эти северяне? Хуже шкодливых кошек: лишь бы все скрыть, лишь бы никто не узнал... Ну сделал ты пакость - что толку жалеть и прятаться? Иди себе дальше, если не можешь исправить! Ну а мордой ткнули, так ничего, облизнешься.
   Едва ли с ним попрощавшись, Ормона покинула машину у гостиницы.
   - Пусть мне включат горячую воду, принесите кувшин кипятка и позовите в номер Зейтори, - бросила она на ходу первому же встречному гвардейцу-ори, затем заглянула к Солондану и отдала пакетик со спицей: "Сохранить!"
   Орэ-мастер застал ее сидящей в пене по самые уши, с чашкой заваренных трав в руке и мечтательной улыбкой.
   - Простите, - отшатнулся было Зейтори, но она выпрямилась в ванне, по-прежнему скрытая пеной:
   - Вы куда это?
   Он все же отвернулся и стал разглядывать притолоку.
   - После этой охоты, завтра или послезавтра, мы возвращаемся в Кула-Ори, - сообщила Ормона, поигрывая чашкой с отваром и нарочно высовывая из воды узкую ступню.
   - Наконец-то! - обрадовался Зейтори, дернулся оглянуться и, увидев ее ногу на краю ванны, снова отпрянул на место.
   Она, смеясь, погладила мокрую лодыжку:
   - Если этой ночью я не подохну от воспаления легких, то даже полечу с вами.
   - Вы уж того... не подыхайте, - посоветовал орэ-мастер. - Не то и нам с тримагестром не сносить головы.
   - Ну все, вы можете идти.
   Зейтори кивнул, ткнулся не в ту створку двери, открыл нужную и вывинтился наружу. Ормона зевнула, нахохлилась, как полярная сова, закрыла глаза и, разморенная теплом, задремала.
  
* * *
  
   Представители военного блока Ведомства, единственный оставшийся в правительстве духовный советник - Помнящая - и правитель Оритана, господин Нэсоутен, собрались в малом зале для тайного совета, чтобы принять окончательное решение по Ариноре.
   Зал был темен, наглухо задраен энергетическими полями, дабы не допустить ни малейшего проникновения - ни ментального, ни физического свойства - и лишь одно небольшое окно, через которое поступал дневной свет, смотрело на дальний Храм созидателя Кронрэя.
   Каждый из заседателей, кроме Помнящей, явился с наследным мечом древних аллийцев, доставшимся ему от отца. Единственная женщина сидела во главе стола, застеленного алым сукном, и должна была лишь наблюдать за ходом заседания и безопасностью правителя. И если военные и политики перешептывались между собой, то Нэсоутен и Помнящая хранили полное молчание, он - роясь в своих записях, она - неестественно выпрямившись в кресле и глядя все больше на офицеров.
   - Да будет "куарт" ваш един, господа. Начнем, - негромко произнес Нэсоутен и, подперев лоб рукой, приготовился слушать докладчиков.
   Некоторые сидели, некоторые стояли. Нынешнее заседание было необычным, и никто не следовал протоколу действий.
   Слегка скрипнуло кресло справа от правителя. С места поднялся грузный пожилой офицер. Жесткий воротничок так впивался в его толстые щеки, что Помнящей показалось: еще немного - и лицо военного лопнет, словно переспелый томат, лопнет и разлетится по залу.
   - Не далее как вчера, господа... и госпожа духовный советник, мы сообщали господину Нэсоутену о поимке аринорского шпиона, пробившегося в состав блока. Этот беспрецедентный случай...
   - Пожалуйста! - перебил правитель, досадливо отнимая ладонь ото лба и прекращая записывать. - Будем кратки. Что удалось выяснить?
   Помнящая сжала подлокотник своего кресла. Надо было убираться отсюда, когда ее звал Паском. Надо было убираться еще пять лет назад... или когда кулаптр с этим светловолосым парнем приезжали в последний раз. Был шанс.
   - Южанин-аринорец приехал в Эйсетти двадцать три года назад под предлогом депортации из Аст-Гару. Пробился в Ведомство, дослужился до старшего офицера в сфере обороны. Имел доступ к сведениям о нашем вооружении, в том числе - о ракетах распада...
   - Он южанин внешне, хотите вы сказать? - уточнил правитель.
   - Да, черноглазый брюнет. Родители меж тем оба северяне. И он по сути аринорец, и не скрывает этого теперь, после того, как мы извлекли из него всю информацию.
   Господин Нэсоутен аккуратно выровнял на столе листок бумаги и пристально оглядел остальных присутствующих, отчего-то избегая встречаться взглядом с духовным советником.
   - Я считаю, господа, пора назначить день, - помолчав, сказал он. - Если начнем мы, а не Аринора, у нас окажется стратегическое преимущество. Они не успеют ответить таким же массированным залпом и проиграют на последнем этапе. Итак - я готов выслушать ваши аргументы за или против.
   Помнящая тоскливо поглядела на умирающий Храм по ту сторону канала. Где-то там, у его подножья, не видимая отсюда, стояла статуя царицы Танэ-Ра, но и она сейчас не смогла бы помочь своей соотечественнице, живущей через тысячи лет после нее.
   Военные бурно включились в обсуждение грядущих перспектив, позабыв о присутствии советника. А Нэсоутен теперь, наоборот, все чаще посматривал в ее сторону.
   - Хорошо, господа, но я хотел бы, чтобы свои мысли озвучил духовный советник Ведомства. Госпожа Афелеана, вам слово.
   Та обвела взглядом лица мужчин. Ей показалось, что все это сейчас творится во сне, и взмахни она рукой, все эти безумцы развеются по ветру, как призраки ночных кошмаров. Не поднимаясь с места, Помнящая заговорила:
   - Да не иссякнет солнце в вашем сердце, господа. Я знаю, что мое слово ничего здесь не решает...
   - Ну зачем уж вы так?.. - чуть покровительственно, чуть насмешливо начал Нэсоутен, но она столь повелительно взмахнула рукой, что смолк даже он.
   - Я знаю, что слово мое здесь не решает ничего. Но все же я скажу. Если вы выпустите из шахт этих зверей, победы не будет ни нам, ни аринорцам, ни всей нашей цивилизации. Вы их выпустите. Это неизбежно. Покойная дочь моих соседей была не просто Помнящей, она была провидицей. Мы говорили с нею, она видела смерть нашей эпохи. Что ж, добро, господа, спускайте ваших псов. Я ухожу со своего поста.
   Она замолчала, поднялась и, отстегнув от плеча брошь, сняла перевязь. Нэсоутен слегка растерянно ждал ее дальнейших действий.
   Афелеана сделала несколько шагов и положила брошь с перевязью советника перед ним на стол.
   - Я не принимаю вашей отставки, Афелеана, - с видимым спокойствием сказал правитель, так и не поднявшись ей навстречу.
   - А я и не нуждаюсь в вашем согласии, Нэсоутен.
   Она уже выходила, когда все высшие офицеры и правитель, окружив стол и вытащив из ножен аллийские мечи, отдали свои голоса. Клинки скрестились над оранжевой перевязью советника, и вместо ткани отразился в них огонь последнего дня Оритана.
  
* * *
  
   - Соседи! Дома ли вы?
   Господин Паорэс, отец погибшей Саэти, после смерти единственной дочери почти переставший выходить на улицу, уже в десятый раз за нынешний день прокручивал запись, когда-то сделанную девочкой и ее попутчиком. Еще радостные, еще живые, подростки летали на орэмашине над Оританом, снимали его и друг друга, болтали и шутили.
   Стук возобновился. Из соседней комнаты, словно призрак, выглянула жена:
   - Кажется, там кто-то стучит, Паорэс...
   - Соседи, вы живы?
   Бывший орэ-мастер очнулся, пригасил звук в записи и узнал голос Афелеаны, соседки из дома напротив, которая работала в Ведомстве.
   - Что ей нужно? - угрюмо проворчал Паорэс.
   - Я открою, - сказала жена и, едва волоча ноги, пошла к двери.
   - Да не иссякнет солнце в сердце вашем, - проговорила вошедшая женщина, в свои пятьдесят выглядевшая едва ли на тридцать благодаря чудесному дару Помнящих. - Я по делу. Паорэс, у вас есть возможность раздобыть орэмашину?
   Тот пожал плечами и поскреб в поседевших и сильно поредевших кудрях:
   - Смотря для каких целей...
   - Нам с вами надо преодолеть океан и добраться до наших эмигрантов хоть на Рэйсатру, хоть на Осате, хоть в Олумэару. И там, и там, и там есть поселения ори, два из них - дело рук кулаптра Паскома. Сможете?
   - Если с дозаправкой... Почему вы говорите - "нам с вами"?
   - Потому что и вам с женой тоже. Правитель назначил день удара по Ариноре.
   В ответ Афелеана получила два равнодушных взгляда.
   - Когда? - будто из вежливости спросил Паорэс.
   - В Восход Саэто. Через три луны. И я не желаю принимать в этом участие...
   - Где же вы были раньше, соседка?
   Темные глаза Помнящей вспыхнули:
   - Довольно! Я сочувствую, я соболезную вам обоим в вашем горе, но довольно уже обвинять в ее гибели весь свет! У меня там погибли брат и сын, если ты не забыл! Но нельзя замыкаться и сутки напролет крутить один и тот же сюжет!
   Паорэс опустил голову и тихо сказал:
   - Хорошо, я найду орэмашину...
   - Спасибо, сосед. А это, - гостья, не церемонясь, извлекла кристалл с записями, - я заберу с собой, чтобы вы не вздумали вдруг пойти на попятную. Отдам в небе.
   Хозяин успел издать лишь возмущенное восклицание, а Помнящая одарила его ослепительной улыбкой и шагнула за дверь:
   - В небе! - послышался ее голос снаружи.
   - Может быть, она права? - прошептала жена, не принимавшая участия в разговоре. Она словно пробудилась от долгого сна.
   Паорэс задумчиво поглядел на нее:
   - Ладно. Я поеду в Можжевеловую Низменность. Может, что-то получится с орэмашиной...
  
* * *
  
   Ощутив, что пора, Фирэ вошел в Храм. Как и прежде, тот открывался и впускал в себя с каждой из пяти граней. Юноша избрал грань Коэразиоре - сторону Сердца.
   Сколько он помнил Храм, здесь, в этой области, всегда праздновала свой триумф весна - с ее ароматами, обещанием счастья, ожиданием скорого лета. Тут порхали-вьюжили белые, розовые, голубые лепестки цветущих деревьев, тут проливались первые грозы, тут вили гнезда вчерашние птенцы и журчали ручьи.
   Сейчас небеса полыхали огнем, внизу чернела выжженная пустыня, иссеченная руслами расплавленной магмы, на горизонте в небо тянулись иссохшие от зноя пики скал, а сам Фирэ стоял на громадном каменистом плато и ждал.
   Вот послышался лязг металла, и словно бы из-под земли на плато выбрался мужчина в длинном желтом плаще и венце из змей. Глаза его исступленно искали кого-то во мраке и нашли. Улыбка покривила бледные губы.
   - Объясняю правила, - зарокотал он громоподобным гласом. - Твоя победа - это мое поражение. Мое поражение - это моя окончательная гибель. Моя гибель - это восстановление твоего "куарт". Восстановление твоего "куарт" и объединение с попутчицей - это ваше с нею Восхождение. Принимаешь условия, Падший?
   Что-то лязгнуло под ногой, и, опустив глаза, Фирэ увидел знакомый топор с двусторонним лезвием.
   - Принимаю! - выпалил он, одновременно подхватывая оружие с камней.
   Взор его противника полыхнул зеленью, а в руке уже горел огненный меч.
   Земля дрогнула. Вдалеке начали рушиться черные скалы, небо, раскинувшееся над ними черным пауком, утробно зарычало, испуская паутины молний.
   Взметнулся желтый плащ - враг напал. Фирэ выставил топор, и в руки больно отдался удар стали о сталь, а из груди выскочил резкий выдох.
   Снова сотряслась земля. Камни грудой потекли с плато в пропасть.
   Незнакомец в желтом рассмеялся и снова занес меч для выпада...
   - Фирэ! Проснись, зима тебя покарай, проснись же!
   И вслед за камнями утекло в пропасть и плато, и желтый незнакомец, и горящее небо...
   Фирэ подскочил. Кровать под ним плясала, светильник под потолком раскачивался, будто детская качелька, кувшин на столе подпрыгивал, свет мигал.
   Опираясь на костыль, у изголовья стоял кое-как добудившийся его Учитель.
   - Поднимайся, надо наружу, - сказал Тессетен. - Такое здесь впервые...
   Юноша на ходу набросил рубашку, вбежал в спальню Учителя за мечом, а потом помог ему самому спуститься с лестницы.
   - Давно это началось? - спросил Фирэ, когда они остановились у коновязи, отойдя подальше от построек.
   Две кобылы и жеребчик Ормоны бесились, словно увидели целую стаю волков.
   - Кто бы знал... - ответил Тессетен, отбрасывая от лица всклокоченную гриву полурусых-полуседых волос. - Я тоже спал. Как подо мной кровать запрыгала, так я к тебе, а тебя еще не добудишься.
   - Сон дурацкий... трудно выходить...
   - А...
   Фирэ взглянул на небо и только теперь понял, что сейчас еще глубокая ночь. Они с Учителем стояли и смотрели, как ходят ходуном стены дома, раскачиваются провода коммуникаций и моргает в спальне свет. А гайны визгливо ржали и пытались кусать друг друга в приливе безумия. Земля под ногами теперь напоминала большой ковер, который двое каких-то ненормальных дергали каждый в свою сторону, никак не в состоянии поделить.
   - Смотрите, - сказал молодой кулаптр, указывая в сторону холмов, где за небольшим перелеском стояла деревня кхаркхи и где теперь мелькало много огней. - Они тоже выскочили из хижин...
   - Плохо... Значит, все не шутки... Такое здесь впервые, - придерживаясь за один из столбов коновязи, ответил Тессетен.
   В конце улицы послышался рокот мотора, и вскоре из-за деревьев, подпрыгнув на пригорке и светя фарами, выскочила машина.
   - Вы живы? - крикнул Ал, приоткрывая дверцу. - А у нас на пристройку рухнуло дерево. Садитесь, мы за Учителем.
   - Спасибо, братишка, но все мы там не поместимся. Валяй за Паскомом, мы уж как-нибудь сами, - секунду помешкав, решил Сетен, и, проследив за его взглядом, Фирэ заметил бледное лицо Танрэй, прильнувшей к стеклу, а также ее матери, которая оживленно что-то кому-то объясняла.
   Ал не стал спорить и покатил к дому кулаптра.
   - Лучше я на горячих углях переночую, чем сяду с атме Юони в одну машину... - пробурчал Тессетен, проводив их глазами до следующего поворота, и что было силы хлопнул себя по щеке. - Ну, налетела, нечисть!
   Москитам все было нипочем: разнюхав людей, они бросились на них звенящей стаей.
   - Кажется, стихает? - нерешительно предположил Фирэ, боясь нарушить словом шаткое равновесие, создавшееся в природе после страшных подземных толчков.
   - Похоже... Да только сна теперь ни в одном глазу.
   - Самое время для прогулок по окрестностям, - усмехнулся юноша.
   И они побрели в сторону джунглей.
   - Ты молодец, - заметил Учитель, показывая на меч, ножны которого Фирэ уже пристегнул к поясному ремню. - А я что-то даже и не подумал о нем...
   Фирэ даже не сомневался, о ком он подумал, если забыл даже протянуть руку с собственной кровати и сдернуть меч. То же самое погубило его пятьсот лет назад...
   - А вы помните, как все было... в Коорэалатане?
   Они думали об одном и том же, потому что Тессетен ни на мгновение не задумался, о чем речь.
   - Кое-что...
   - Я, кажется, помнил когда-то... А теперь как отрезало...
   - Мне тоже как отрезало. Я и теперь могу восстановить только часть мозаики... Помню бегущего по ассендо Атембизе - а вода уже выше экватора того дома... Помню, как он съезжает по боку красного здания с каким-то шестом в руках, я захлебываюсь, но, кажется, все еще держу тебя за шиворот, не зная, живой ты или... А еще помню странную для тех секунд мысль - отчего это красные камни Коорэалатаны, промокая, становятся темно-багровыми, как венозная кровь... А потом слышу ее крик - так, будто она совсем рядом, а не за тысячи тысяч ликов от нас. Она так звала нас с тобой! И всё. Страха не было. Было жаль Атембизе, сорвавшегося в воду и погибающего в городе, который сам же и создал тысячу лет назад. Было отчаяние, что не выживешь с моей смертью и ты. Не было страха тогда. Я не думал о своем Пути, я полез в твою судьбу... Потом - синие спирали воспаленного Перекрестка и тысячи, тысячи безвременно развоплощенных, растерянных, уничтоженных бездушной Природой "куарт"... Еще помню мальчишку - то, что от него осталось. Он искал своих, метался в этих проклятых спиралях, подбежал и ко мне, заглянул, спросил: "Я умер?" И я уже не узнал его... Я уже стал Падшим... Потом что-то рассказал мне Учитель, когда до меня наконец стало доходить, кто я. Что-то пришло само в последние годы... Многое проявляется, когда рядом ты или...
   - Ормона?
   Тот покачал головой и отвернулся. Ему все тяжелее было переступать на своем костыле.
   - Отдохнем? - предложил Фирэ.
   - Угу, - тот сразу уселся в траву, отлепляя рукав от растертой в кровь подмышки.
   Невдалеке журчал ручей, и Селенио светила ярко, заливая джунгли серебристым маревом. Фирэ стащил с себя рубашку, намочил в прохладной воде и, помахав ею над головой, чтобы разогнать кровососущую нечисть, вернулся к Учителю.
   - Наверное, ночевать нам всем в Кула-Ори придется отныне снаружи, - сказал Сетен, пока тот смывал кровь с его растертой раны. - На Оритане я любил спать в гамаке в зимнем саду, это здесь мы перебрались в дом - комары, знаешь, не самая большая дрянь из того, что обитает в здешних местах.
   Тут Фирэ ощутил какое-то невнятное беспокойство на границе со страхом, что исторгали джунгли там, за ручьем. Он поднял голову и прислушался, заметив только, как замер и прислушался Учитель.
   - Что это? - невольно понижая голос, спросил юноша.
   Тессетен повел плечами и прижал палец к губам. Оба они в тревоге ждали, чем окажется этот фон угрозы.
   Словно едва уловимый ветерок, в кустах на противоположном берегу что-то прошелестело. На мгновение, отбросив тень в воду, показалась и снова мелькнула в заросли человеческая фигура. Фирэ не стал больше ждать и, как привык на войне, мгновенно перевел себя в режим восприятия. Здесь не было разницы, день или ночь. Здесь существовали только энергии.
   Под ногами, еще посвечивая багрецом, успокаивалась земля. Рядом переливался ярко-серебристым силуэт Учителя, и в его темени, где мозг чувствует и распознает боль, полыхал алый цветок, а тонюсенькие пульсирующие корешки шли от цветка к ране под мышкой и к искалеченной ноге. Но, наученный кулаптром Диусоэро, юноша не рискнул тратить силы, которые, быть может, позже спасут им обоим жизни. Он отвернулся от Тессетена и устремил внимающий взгляд в ночные джунгли.
   Учитель был прав: много всякой дряни - летучей, ползающей, бегающей и прыгающей - обитало в этих краях. Но никого достаточно крупного, кто бы мог отбросить ту тень.
   Фирэ всмотрелся глубже - и вот оно, проявилось!
   Некто - явно человек - уже успел убежать далеко в сторону, а теперь затаился, будто что-то выслеживая. Он был один.
   Юноша обернулся и, коснувшись рукой затылка Тессетена, запретил боли проявляться. Это был самый простой прием, не требующий ни концентрации, ни больших сил. Остальное - потом.
   - Если сможете - следуйте!
   Сказав это, он помчался к броду. Зрение безошибочно выхватило камни, на которые следовало ставить ноги, прыжками преодолевая ручей. Где-то позади ковылял Сетен.
   Приблизившись к незнакомцу, юноша совсем закрылся псевдо-щитом, выхватил из ножен меч (тот, в отличие от "щита" - уловки, видимой только из состоянии "алеертэо" - существовал на обоих планах сразу, материальном и тонком, словно одушевленное существо) и стал красться тише дикого полночного зверя. Будто уловив его намерения, Тессетен застыл на месте, чтобы не спугнуть намеченную цель, ведь идти бесшумно он не мог.
   Короткий прыжок, и Фирэ придавил к стволу молодого баньяна дикаря-кхаркхи.
   - А... так вот ты кто... - разочарованно сказал юноша, выпуская его, обтирая руку о кору и расслабляясь.
   - Фирэ! - прозвучал предупредительный окрик Учителя.
   Тело прореагировало быстрее разума, пальцы стиснули запястье аборигена, заставляя его руку разжаться и выронить нож, которым мгновение назад он пытался вспороть Фирэ живот.
   - Ах ты сволочная мартышка! - шепотом выругался юноша.
   - Атьме! Атьме! Простить я! - на жуткой смеси адаптолингвы, ори и языка кхаркхи заныл дикарь. - Я нет хотеть! Нет хотеть!
   - Ты за кем это охотишься, гад? - продолжал наседать молодой кулаптр, присоединяя к вопросу гипнотическое давление, сопротивляться которому туземцы не умели вообще.
   Наконец к ним подобрался и вымокший в ручье Тессетен, который не стал искать брод и перешел наугад, как получилось.
   - Наша ловьят другоя кхаркхи, наша не тронь сыны неба!
   - А только что, мерзавец, ты кого хотел "тронуть"? - Фирэ толкнул носком сапога нож, выкованный явно не дикарями и явно для охоты на зверя.
   Кхаркхи затрясся в ужасе, заскулил о пощаде.
   - Зачем им все это надо? - устало усаживаясь на торчавший из земли валун, спросил Тессетен.
   - Зачем вы охотитесь друг на друга, мартышка?
   - Играть. Нада сильное умелое войенно люд.
   - Кому надо?
   - Которая смотрит в глаза последней, - в отличие от всех остальных фраз, эту дикарь выстроил удивительно верно и внятно, а затем снова начал коверкать слова и путать их порядок: - Не смея говорю имья ей! Не смея говорю...
   - Кто это?
   - Я умирать, когда говорь!
   Тут вмешался Тессетен:
   - Фирэ, я понял. Брось его, не стоит.
   - Стоит! - с какой-то отчаянной злобой огрызнулся тот и усилил внушение: - Говори, обезьяна!
   Дикарь завизжал, по его кривым коротким ногам хлынула моча, и против собственной воли он прокаркал:
   - Атьме Ормона!
   Глаза его тут же заволокло белесой дымкой, на губах выступила пена, и он забился затылком о висячие корни "многоногого" баньяна.
   Подбросив ногою выбитый наземь нож, Фирэ перехватил на лету рукоять и, чтобы прервать агонию связанного страшной клятвой кхаркхи, полоснул того лезвием по горлу.
   - Вот... Значит, так у них каждый... - юноша повернулся к Учителю, - повязан...
   Тессетен угрюмо смотрел в землю:
   - Теперь понятно, зачем ей понадобилось морочить голову этому мальчишке, твоему брату... А я думал... - он криво усмехнулся. - Ну, дура-а-ак... Право, я снова ее недооценил!
   - Так что здесь происходит, Учитель? Какое отношение имеют ко всему этому мой брат и ваша жена?
   - Она, Фирэ, без шуток готовит армию беспощадных головорезов, чтобы выступить против Тепманоры, против кого угодно... А Дрэян... Дрэян для нее - тот буфер, который никому не позволит доискаться истины, пока жив.
   Фирэ скрипнул зубами. А вспомнился ему родной дом, руины которого погребли под собой попутчицу и тех, кто были его родителями в этой жизни, вспомнились налеты северян, их холодная злоба.
   - А знаете, Учитель, что я скажу? Я даже вот настолько не против ее затеи! И более того: готов оказать посильную помощь! Но, зима меня заморозь, все эти догонялки по джунглям - как-то несерьезно для настоящей армии. Тем более против такого врага, как северяне.
   - Что ж, если готов, тогда помоги ей. Давай сколотим альтернативу ее армии. Согласен ли ты, мой ученик?
   Фирэ провел рукой по ножнам, и меч, ждущий своего часа, словно запел в ответ. Юноша вскинул голову:
   - Я согласен, отец!
  
  
Глава девятнадцатая, и в ней читателю представится уникальная возможность поохотиться на мамонтов и узнать, что это такое - загадочная система "Мертвец"
  
   Черный пес Ко-Этла вместе с другими волками кружил между снегокатов, которые тщательно готовились охотниками к выезду.
   Здесь, гораздо севернее Тепманоры, заканчивалась тайга и начиналась лесостепь, постепенно, с каждым ликом на Север, переходящая в тундру. Только здесь легче всего было отыскать гигантских мохнатых слонов, которые изредка забредали даже в Край Деревьев с Белыми Стволами, чтобы раздобыть себе пропитание в зимние месяцы. Во имя своей цели они могли идти целыми днями, питаясь тем, что попадалось на пути под снегом. Это были мощные звери, и состязаться с ними в силе и ярости у северян-охотников считалось признаком особой отваги.
   Закутанная настолько, насколько это возможно проделать и не свалиться снопом со снегоката, Ормона сидела позади Зейтори и время от времени трепала уши подбегавшему к ней волку. Загонщики уже умчались далеко на запад, напутствуемые пожеланием отыскать крупного самца-одиночку или на худой конец большое стадо. Возглавлял разведгруппу Эт-Алмизар, нынче лихой и хвастливый. Он уже заранее считал, что охотники останутся в выигрыше, и обещал Ормоне великолепный сувенир из мамонтовой кости.
   Она же досадовала. На быстрых орэмашинах они добирались сюда почти весь световой день, и для этого и ей, и орэ-мастеру Зейтори, сопровождавшему ее, и нескольким гвардейцам пришлось вставать затемно. Подъем до рассвета Ормона ненавидела еще больше морозов и зим. Но хуже всего то, что отъезд домой снова откладывался, а сердцем она была уже где-то в горах Виэлоро и даже южнее.
   К ним подкатил Ко-Этл, смешной в объемной, мехом внутрь, охотничьей куртке с капюшоном, широких штанах и сапогах из шкуры оленя - мехом, напротив, наружу. Он казался грузным и неповоротливым, его было бы не узнать, если бы не холеная бородка с усиками и не сияющие голубые глаза. С утра Ормона решила сменить гнев на милость и "простить" его за вчерашнюю выходку, как сделала бы любая женщина, не устояв под напором таких "высоких чувств". Поэтому Ко-Этл, уже отчаявшийся обрести взаимность и искупить свою вину перед идеальной ори, был теперь несказанно счастлив. Несмотря на достаточно зрелый возраст - лидеру тепманорийцев было едва ли меньше тридцати - сознание его застряло где-то в подростково-юношеских дебрях, и теперь стало понятно, почему он так прятал свое истинное лицо под суровой маской серьезного деятеля. Впрочем (Ормона хмыкнула про себя), взрослых, по-настоящему взрослых мужчин она еще не встречала, и даже в полутысячелетнем Паскоме нет-нет да прорывался пятнадцатилетний сорванец. Но кулаптр и не пытался этого скрывать. Кажется, он даже получал удовольствие от таких прорывов.
   - Идите ко мне! - приглушая мотор, крикнул Ко-Этл гостье, хлопая по сидению позади себя. - Скоро начнется! Там, кажется, у них уже что-то нашлось!
   Казалось, если бы не все эти люди вокруг, он носил бы ее на руках.
   - Паучок, паучок, ближе, ближе, дурачок! - смеясь, тихонько пробормотала Ормона и перебралась к нему.
   - А? - не расслышал он и чуть отодвинул капюшон от уха.
   - У нашего тримагестра и его ассистента в лаборатории живут пауки. Такие забавные тварюшки...
   Он ухватил ее руки и положил себе на пояс, не то для того, чтобы убедиться в ее безопасности, не то чтобы лишний раз к ней прикоснуться, пусть хоть через несколько немыслимо толстых слоев материи и меха.
   - У нас они тоже водятся, - отталкиваясь от земли ногами и прибавляя скорость, крикнул через плечо северянин. - Летом их в лесах полно.
   Он наслаждался минутами внезапно выдавшейся свободы и присутствием рядом женщины, к которой, как ему казалось, у него вечные и возвышенные чувства.
   - А вы знаете их природу, Ко-Этл?
   - Нет. А какая у них природа?
   - Их самцы погибают после встречи с самкой.
   - Вот как? А что с ними происходит?
   Северяне совсем отвернулись от природы... Ормона вздохнула:
   - Ими закусывают на десерт самки. Такие нравы.
   - Я не люблю пауков, - беззаботно откликнулся Ко-Этл, скользя по снежным наносам, похожим на застывшие волны посреди белой пустыни. - Я люблю мамонтов! Вот они - удивительные творения Природы. И я люблю вас, Ормона! Я! Люблю! Ва-а-ас!
   - Да не кричите вы так!
   - Нас никто не услышит. Но я хотел бы, чтобы об этом знал весь мир!
   - Вы с ума сошли. Что на вас нашло?..
   - Не хочу ни о чем таком думать, и вы перестаньте! Я никогда не думал, что в этом мире столько солнца и такое бездонное небо! Я не знал, что зимой бывает лето!
   - Всё, потерян для общества... Ко-Этл, прежде чем вы окончательно свихнетесь и попадете в лечебницу, дайте мне твердый ответ, ждать ли вас и Эт-Алмизара с ответным визитом в Кула-Ори?
   - Конечно, другого не может и быть! Я не смогу долго вас не видеть, - честно признался бедняга-тепманориец.
   Ормона удовлетворенно улыбнулась и прикрыла рот шарфом, чтобы лишний раз не вдыхать бьющий в лицо ледяной ветер.
   И тут на горизонте зашевелились непонятные темные предметы.
   - Вон они! - крикнул, полуобернувшись к своей пассажирке, Ко-Этл и указал рукою в толстенной перчатке на многочисленное стадо мамонтов. - Эх, не нашел Эт-Алмизар одиночку, а жаль. Самцы у них похожи на горы!
   Ормона приложила к глазам подзорную трубу и увидела этих невероятных зверей почти рядом.
   Мохнатые слоны неторопливо, враскачку, шли откуда-то с северо-запада. Впереди и по бокам двигались самые крупные взрослые самки с белыми, лихо загнутыми дугами бивней, а вела их матриарх, и ее бивни были в треть ее роста. Внутри кольца виднелись слоники поменьше, молодняк. Время от времени слаженная команда останавливалась и начинала шарить хоботами по снегу.
   - Что они там ищут? - не отвлекаясь от созерцания, спросила Ормона.
   - Какую-нибудь растительность в прогалинах. Они всегда голодны, вы себе не представляете, сколько им надо есть, чтобы поддерживать этакую тушу!
   Женщина с насмешкой покосилась на спутника и поддразнила:
   - Надеюсь, такая мишень не окажется для вас слишком маленькой и шустрой?
   Ко-Этл покраснел и смутился:
   - Да будет вам уже!
   Тут затаившиеся охотники оживились. Увидев знак ближайшего соседа, Ко-Этл снова завел мотор снегоката.
   - Удачи нам с вами! - сказал он Ормоне, срывая машину с места.
   Она едва сдержала восторженный клич, каким не раз оглашала окрестности Кула-Ори. Тут вам не джунгли, здесь вам не южане...
   Мамонтихи услыхали странный стрекот и насторожились. Опыт предыдущих лет подсказал им, что этот крошечный ничтожный враг, едва ли обогнавший в росте новорожденного слоненка и такой хрупкий, что его можно легко переломить хоботом пополам, может быть смертельно опасен. Матриарх издала трубный рев, поворачивая всех обратно, в сторону заходящего солнца. Но оттуда на них уже ехала группа Эт-Алмизара.
   Чуть наклонившись, Ко-Этл извлек из пазухи под сидением снегоката громадный атмоэрто необычной конструкции.
   - Вы не переживайте за мамонтов, госпожа Ормона, - извиняющимся голосом сказал он - наверное, вспомнил ее заявление о бесчеловечности охоты и прочие глупости, которые она ему вчера высказала в роще. - Эт-Алмизар отвез им туда, к заливу, целую машину корма. Мы загладим перед ними вину. Вы подали очень хорошую мысль, в прошлые годы нам это даже не приходило в голову.
   - Хм... Это все хорошо, только я предпочла бы охоту на тех, кто сам привык охотиться на чужую плоть... Это как-то... справедливо, что ли: если ты отбираешь жизнь, будь готов, что и твою заберут у тебя. Это игра! Это как в реальности! Это заводит! И тогда нет места жалости.
   - Я вас понимаю.
   Ормона смотрела и не могла взять в толк, почему эти гиганты сломя голову бегут прочь вместо того, чтобы развернуться и дружно растоптать назойливую двуногую мелочь. И той не помогли бы тогда ни атмоэрто, ни быстрые снегокаты. Но, увы, стадо есть стадо. Она на месте их самцов тоже наведывалась бы в стадо только в брачный период...
   От бега мохнатых черных исполинов тряслась земля, от их рева в ужасе метались в небе и разлетались во все стороны птицы. А северяне на легких снегокатах почти незаметно выкруживали так, чтобы отрезать матриарха от основного стада: то уступали дорогу части мамонтих, бегущих слева от вожака, то прижимали их всех к краю обрывов, чтобы ради самосохранения те перестроились из кучи в цепочку.
   И вот наконец матриарх оказалась чуть в стороне. Первым выстрелил Ко-Этл, пользуясь своим правом лидера, а уж за ним в порядке иерархии начали палить остальные охотники.
   Самка замотала головой и взревела. Остановившееся было в ожидании нее стадо тут же помчалось дальше.
   - Молодец! - прошептала ей Ормона, разглядывая животное в подзорную трубу.
   - Спасибо! - отозвался Ко-Этл, решив, что эта похвала относится к нему и что теперь он реабилитирован в глазах возлюбленной за вчерашний промах.
   Но та даже не заметила его ответа:
   - Ты была настоящим вожаком!
   На громадном, поросшем шоколадного цвета шерстью теле вспыхивало все больше ран, разевавших кровавые пасти и истекавших потоками жизни зверя. Мамонтиха все еще боролась, пытаясь дотянуться до кого-нибудь из убийц. Вокруг нее в морозном воздухе клубился пар, бока то вздымались в тяжком вздохе, то опадали, и было видно, как исхудало животное за эту мучительную зиму.
   Стадо скрылось вдали, а она все еще жила. То одна, то другая нога ее подгибалась, вставая на колено в окровавленный талый снег. Охотники все стреляли и стреляли.
   - Есть возможность прекратить это разом? - спросила Ормона.
   - Разом никак, даже эта модель, - Ко-Этл качнул своим атмоэрто, - не может прикончить ее с одного выстрела. Приходится просто пускать кровь и ждать...
   Он вздохнул и подъехал к Зейтори, который со стороны угрюмо наблюдал за действиями тепманорийцев. Орэ-мастер, знала Ормона, терпеть не мог охоту, тем более такую.
   - Как настроение, господин орэ-мастер? - спросил лидер переселенцев-северян.
   Зейтори натянуто улыбнулся. Его атмоэрто так и оставался лежать в кожухе под сидением.
   Тут в последнем рывке мамонт размахнулся хоботом и сшиб чей-то снегокат, с которого вверх тормашками, болтая ногами, полетел сначала в воздух, а потом на землю кто-то из загонщиков Эт-Алмизара (а может, с надеждой подумалось Ормоне, даже он сам). Она из интереса приложила к глазам трубу и разочарованно прищелкнула языком. Нет, не он сам, другой. А снегокат разлетелся на кусочки. Жаль только северянин уцелел, запрыгал в сторону...
   Между тем раненое животное как стояло, так и осело на истоптанный снег, упершись бивнями в землю и с последним вздохом закрывая маленькие по сравнению с такой тушей и невероятно умные глаза.
   - Ормона, куда вы?! - вскрикнул Ко-Этл, не ожидавший, что она спрыгнет со снегоката и побежит к умирающему мамонту. - Это опасно, вернитесь!
   Женщина вскочила на мохнатый хобот, сдернула перчатки и, ухватившись за бивень, прижала голую ладонь к бесконечно широкому лбу жертвы.
   - Пусть кровь твоя послужит оберегом, - зашептала она, - пусть дух твой вновь вернется на землю, позабыв боль и обиду. Иди с миром, и да будут благосклонны к тебе все мировые течения!
   Глаза уже почти мертвого мамонта приоткрылись, встречаясь взглядом с той, что была среди убийц. Но не было в этих глазах страха и боли - только покой. В смерти все равны.
   Тут подоспел Ко-Этл.
   - Госпожа Ормона, это неразумно! Вы же видите: она была еще жива!
   И, подхваченный радостными сородичами, бросившимися подкидывать его на руках, потерял ее в толпе.
   - Мне кажется, - отведя Ормону в сторону, пока северяне суетились у поверженного великана, маленькие, как клопы, вполголоса сказал Зейтори, - эти люди, даже если и победят в войне с нами, не успокоятся никогда и будут искать все новых и новых врагов, уповая на взгляды, веру, внешний вид... И будет это продолжаться до тех пор, пока не наткнутся они на такого противника, который устроит им повторение дня Великого Раскола...
   - Эти люди, Зейтори, уже никого ни в какой войне не победят, - спокойно, ровным голосом ответствовала та. - Тау-Рэя, а с нею и вся Тепманора перейдет к ори. Ее узнают по всему миру, и это будет земля славного полководца Тсимаратау...
   - Железного Тельца?
   - Железного Тельца.
   - Кто он?
   - Его еще нет, он грядет.
   И, памятуя об умении Ормоны иной раз видеть будущее, почтительно склонился перед нею орэ-мастер Зейтори.
  
* * *
  
   Покуда в Тепманоре праздновали удачное завершение охоты, гости-южане собирались в путь-дорогу. Под благовидным предлогом неуместности женского присутствия на мужском торжестве Ормона отказала Ко-Этлу в его просьбе приехать на главную площадь Тау-Рэи.
   Мысли ее витали уже очень далеко отсюда. И все же попрощаться с гостеприимными хозяевами было долгом. Решили, что Зейтори и Солондан дождутся ее в гостинице, а она от их лица выразит почтение руководителям северной эмиграции и вернется.
   Но все оказалось не так просто, как планировалось.
   Водитель Ко-Этла доставил Ормону к дому хозяина, однако там ее никто не встретил. Ормона была несколько удивлена. Тут на пороге показался черный волк северянина, словно приглашая войти, что она и сделала.
   - Господин Ко-Этл? - возвысив тон, позвала женщина, оказавшись в прихожей. - Вы здесь?
   - Здесь, здесь! - откликнулся он откуда-то из глубины дома. - Простите, что не встретил, проходите!
   Различив в его голосе озабоченность, Ормона пожала плечами и, лишний раз не утруждая себя догадками, направилась в гостиную, где бывала уже не раз и где сейчас раздраженно спорили мужчина и женщина.
   Женщиной была его сестра, Фьел-Лоэра, однако Ормона едва ее узнала. Но дело было не в том, что та вновь перекрасила свои волосы - теперь почти в белый цвет - и не в том, что переоделась в откровенное платье с очень открытым корсажем. Фьел-Лоэра была изрядно во хмелю и отчаянно развязна, тем более для аринорки.
   - Простите, что вам довелось стать свидетельницей такой отвратительной сцены. Но... - он поочередно поцеловал обе руки Ормоны и с тоской оглянулся на сестру, которая, воспользовавшись его отсутствием, снова добралась до бокала с вином. - Словом, это наша семейная беда, и ничего тут не поделаешь...
   - С-мейная беда, - заплетающимся языком поправила его Фьел-Лоэра, - эт-то вы с-с-с-Эт-Алмизар-р-ром. Два бесчувственных ос-с-столопа - ха-ха-ха-хи-хи! - заразительно и звонко расхохотавшись, она пригнулась к коленкам и утерла лицо оборками юбок, оставляя на белой шелковой ткани разводы от краски для глаз и губ.
   - Время от времени она ссорится со своим мужем, приезжает ко мне и здесь... вот...
   - Да! Да! Вот! Во-о-от! Ха-ха-ха-хи-хи! - отсмеявшись и выпрямившись, женщина тут же, без перехода, стала раздраженной: - Ду-р-р-раки!
   Ко-Этл тяжко вздохнул.
   - Да ладно, все мы люди, - с интересом разглядывая не знакомую ей Фьел-Лоэру, снисходительно отозвалась Ормона, а про себя подумала, что достанься ей в супруги такой негодяй, как Эт-Алмизар, на месте этой несчастной женщины она или давно бы уже спилась или (что скорее) задушила бы его. Ночью. Подушкой. Предварительно напоив тройной смертельной дозой цикуты.
   - Я не смею красть ваше драгоценное время... - оправдываясь, забормотал Ко-Этл. - Понимаю, как вы торопитесь домой... Но, может быть, как женщина - женщине вы скажете ей пару слов... в наставление на путь истинный?..
   - Кто? Я? На путь истинный? Да легко. Но вы всё же нас оставьте, господин Ко-Этл, не мужского ума тут дело.
   - Разумеется! - с облегчением воскликнул северянин, выпустил из пальцев свою задерганную бородку и немного поспешнее, чем приличествовало, метнулся вон из комнаты.
   - Что празднуем? - бодро спросила Ормона, подходя к буфету. - За что напиваемся?
   Изучив все бутылки, она плеснула себе того же, что и Фьел-Лоэра. Хм, а детка толк в вине разумеет не хуже, чем это делают южане, любители виноделия с многотысячелетним стажем. Впрочем, какая она детка... Или ровесница, или даже старше - возраст Помнящих ори и аринорок на взгляд определить невозможно, если они не при смерти, не в тяжком недуге и не в глубокой старости.
   - А как у вас там... в этих ваших... п-р-р-р.... - неловкой рукой северянка помахала над головой, а потом стала дергать бантики и цветочки в своей порядком встрепанной за время возлияний прическе, - ну в ваших этих... пампасах!
   - В наших пампасах много злых москитов, - ответила Ормона, усаживаясь напротив.
   - Фи! Нашла, чем у-удивить! Знаешь, что дел-тся в наших гнилых кр-раях летом? А-а-а, не-е-ет, ты не знаешь! Если не вр-рут, однажды у нас тут гнус сожр-р-рал мамонта! Вот так! - Фьел-Лоэра сунула палец в вино и смачно его облизнула, а Ормона подавила невольную улыбку, чувствуя, что эта женщина вызывает у нее все больше симпатии - не то своим бунтом и непокорностью судьбе, не то еще чем-то, более глубинным, неявным. - Ненавижу эту землю, эту мер-рзлоту, этот снег...
   - Ну так за что пьем?
   - Ты была вчер-р-ра на их охоте? - вместо ответа спросила сестра Ко-Этла и после кивка гостьи рассмеялась, грозя ей пальцем: - А-а-а! Я все вижу, да и в гор-р-роде шепчутся, что мой м-ленький братик ос-слаб к тебе с-сер-рдц-м!
   Язык ее заплетался уже так, что некоторые слова раскатистого аринорского диалекта в ее исполнении стали попросту непонятны. Ормона слегка ее протрезвила, и Фьел-Лоэра сразу же вернулась в свой привычный тоскливый образ, какой была при их первой встрече. Замкнувшись в себе, она снова прилипла к бокалу.
   - И чем же у вас занимаются, сидя по домам?
   Северянка поморщилась, и лицо ее стало злым.
   - Ждут, когда наконец издохнут! - и, помолчав, добавила чуть мягче: - Собирают друг о друге сплетни, шьют, вяжут, вышивают и вообще мастерят всякую никому не нужную чепуху, чтобы убить время. Кормят и обстирывают наших... - Фьел-Лоэра устремила взгляд куда-то в потолок и почти закричала: - бесподобных пупов земли! Вытирают сопли и ж-ж-ж... задницы отпрыскам этих пупов. Ну а кроме функции прислуги, украшают себя и остальную мебель в доме. Хочешь так жить, м? Южанка? Хочешь? Брось своего хромого, выйди за моего братика!
   Ормона осталась невозмутима. В гостиную тихо вошел волк Ко-Этла и прилег у двери. Она на всякий случай осторожно потянулась к зверю - проверить, нет ли в нем кого-то еще, но тот оказался один в своем теле, обычный волк, без лишних "примесей". Впрочем, беседовать с пьяной сестрой северянина о чем-то запретном женщина и не собиралась.
   - Ты пробовала говорить с Эт-Алмизаром? Что думает он обо всем этом?
   - Эт-Алмизар! - передразнивая, болезненно покривилась Фьел-Лоэра. - А есть ли ему до того дело, до всех этих соплей и пеленок?
   - Я не о пеленках и не о мебели... К слову, а почему ты не родишь? Как я поняла, других способностей у тебя не имеется... Во всяком случае, ты обрела бы какую-то, не самую нелепую в этой жизни цель...
   Северянка в ярости ударила рукой по столу и в пьяном запале не почувствовала боли:
   - Чтобы появился третий, нужно обоюдное желание двоих! Как будто тебе неизвестен этот древний постулат! И даже если бы он был согласен, я не пошла бы на это только для того, чтобы, видите ли, скрасить свои серые будни. Тебе легко говорить, у тебя здесь все замечательно...
   Ормона провела ладонью над салфеткой, и та обратилась в иллюзорную бабочку. Позволив полюбоваться своими крылышками сверху, мотылек сложил их над стройным туловом, привстал на тонких лапках и завертел усиками.
   - "Куарт", - глухо заговорила Ормона, пристально глядя в зеленоватые глаза собеседницы, - приводят в этот мир не для того, чтобы потешить чье-то самолюбие, скрасить серые будни, увеличить численность населения и рабов для государства, а также не затем, чтобы обеспечить себе "опору в старости". Если твоя цель - одна из этих, лучше забудь. Учитель ведет за собой тринадцать не для увеселительного пикничка, а женщина приводит сюда "куарт" не для того, что я перечислила.
   Она ухватила двумя пальцами узорчатые крылья и подняла насекомое. Фьел-Лоэра молча переводила взгляд с нее на бабочку.
   - Приведенный "куарт" - это ясная и определенная цель двоих попутчиков, это одно из незыблемых условий твоего собственного Восхождения. В мир приходит мотылек, и сначала о нем мало кто знает, потому что почти все утратили способность видеть неявное. Постепенно там, внутри, он превращается в гусеницу, живя одновременно на двух планах. Когда рождается гусеница, мотылек прячется внутри нее и ничем себя не проявляет до поры до времени. Гусеница ест, спит и растет, постепенно обращаясь в куколку, а что лет в пятнадцать-шестнадцать выползет из этой куколки, это половина на половину: смотря что за "куарт" живет в ней, и смотря что сумели дать этой гусенице и куколке окружающие, в том числе - попутчики, ее родители. Это тоже ученик, но только твой, твой собственный, которым ты сможешь гордиться... или... или которого станешь стыдиться. Но важно привести в этот мир не лишь бы кого, а только нужный "куарт", а Учителю - найти все тринадцать своих учеников...
   - Я помню всё это, - холодно ответила Фьел-Лоэра. - До нынешнего воплощения я всегда жила на Оритане. Поэтому даже сейчас, среди этих вырожденцев, я забыла не все. Но, знаешь, хочу забыть! Хочу, потому что понимать, что ты утратила все, все свои возможности, свою волю, свою свободу - это невыносимо...
   Ормона жестом фокусника взмахнула рукой и отбросила салфетку на столешницу.
   - Ты жила тогда в Эйсетти?
   - Да.
   - И как тебя звали?
   - Эфимелора.
   - Ты... - будто пораженная молнией, Ормона онемела, уставившись на Фьел-Лоэру, и та кивнула:
   - Я всегда была матерью Саэти, попутчицы Коорэ, который был сыном и учеником вашего знаменитого красавчика-Ала. Можно подумать! Какие мы были высокородные и пафосные, а-ха-ха-ха-ха!
   Одним глотком допив снова налитое вино, северянка хихикнула:
   - А теперь... а теперь это всё - пы-х-х-х! Дым! Мой попутчик Паорэс живет или жил где-то там, у вас, а я... вот. Так что всё это - пустота и бессмысленность, ори Ормона. И наши с тобой народы скоро довершат начатое тем проклятым астероидом. Всё дым! Всё дым!
   Ормона откинулась на спинку стула и судорожно соображала. Эфимелора, Эфимелора, сестра по несчастью... Она была лучшей певицей Оритана! Ей поклонялся весь мир, а теперь она тихо, как созидатель Кронрэй, спивается в этом мерзостном уголке Земли, не видя выхода и опустив руки. Вся их трагедия в том, что они приходят сделать этот скотский мир лучше, а скотский мир плюет на них... Даже "куарт" ее изменился до неузнаваемости...
   Что же делать? Не похищать же ее! Но нельзя оставлять Помнящую здесь, окруженной сволочами, в городе, где... Или же пусть идет как идет? Недаром ведь Паском так часто призывает ее не сопротивляться естественному ходу событий, не пробивать стену лбом, а тихо и терпеливо прогибать эту стену под себя. Они вернутся сюда хозяевами, и Фьел-Лоэра будет с ними. Она еще успеет передать чашу мудрости своей дочери!
   Тем временем, повторно захмелев, северянка устала бороться с алкогольным отравлением - она прикорнула, опершись локтем на стол.
   Спустя четверть часа Ормона тихо вышла из спальни, куда отвела недавнюю собутыльницу, и свистнула к себе волка:
   - Веди к хозяину!
   Пес, будто понял приказ - повел ее по коридору. Неожиданно одна из дверей открылась, оттуда стремительно высунулся Ко-Этл, охватил гостью за плечи и затащил в кабинет.
   - Я не хочу, чтобы вы уезжали! - шептал он под портретом диктатора, а она опять через силу терпела его настырные поцелуи. - Я не могу представить, что вот вас нет рядом, и все опять вернулось в унылую колею, вчера как сегодня, завтра как вчера... Останьтесь, умоляю вас, еще на ночь! На одну эту ночь, Ормона!
   - Хорошо, хорошо! - она с трудом удержала его руки, застегнула все, что Ко-Этл успел расстегнуть, и указала на портрет: - Но, прошу вас, только не здесь!
   Безумец подхватил ее и на руках унес в свою спальню.
   - Вам интересно, что там с вашей сестрой?
   - Нет, - он увлеченно распутывал плетение на ее корсаже. - Спит же, наверное? Пусть об этом теперь беспокоится ее муж, мне надоело.
   - Экие вы молодцы! - хлопнув в ладоши, восхитилась Ормона, покуда Ко-Этл в немом обожании любовался ее грудью.
   Едва он собрался перейти к основному действию, Ормона снова ввела его в транс, сама поправила одежду, а его, напротив, почти совсем раздела и, выдумав самую сладкую, самую соблазнительную и безудержную грезу, подарила ее подсознанию Ко-Этла, а уж то взялось за дальнейшую интерпретацию самостоятельно.
   - Наслаждайся до утра, милый дружок!
   Затем она положила на столик в изголовье записку и вышла за дверь.
   "Жду Вас в Кула-Ори и считаю дни! Ваша Ормона".
  
* * *
  
   Ал приходил в свою лабораторию раньше всех, но сегодня, к его изумлению, там уже кто-то хозяйничал. Этот "кто-то" ни свет ни заря отпер все двери и прошел в зал биохимического синтеза. Ал научился различать помещения лаборатории просто по запахам.
   - Ну и кому не спится в такую рань? - поинтересовался он, входя в зал.
   Что-то разливая по пробиркам, у стола стоял тримагестр Солондан, а рядом с ним - Ормона. Наверное, это все еще было сон. Ал потер глаза в надежде, что эти двое испарятся и всё будет хорошо.
   - Да будет "куарт" твой един, - между делом, не отвлекаясь от созерцания, бросила ему женщина, а тримагестр - тот и подавно промычал что-то нечленораздельное. - Ты не стой, проходи, располагайся.
   Ал сглотнул. Нет, все же это не сон. Недаром с утра Натаути куда-то сгинул, чего не делал уже очень давно. Почуял и побежал встречать.
   - Когда это вы прибыли?
   - Да вот только что.
   Только сейчас Ал заметил, что на них обоих не по сезону плотная одежда и теплая обувь, от одного вида которой его бросило в жар.
   Ормона поманила его к столу.
   - Дано: три пробирки, в каждой - раствор, содержащий человеческую кровь. Люди разные, двое между собой родственники. Задание: найди мне родственников, звездочет!
   И она картинно повела рукой, указывая на склянки, лампы, синтезатор и микроскопы, а затем отступила, давая ему место возле Солондана.
   Тримагестр зарядил в микроскопы стеклышки с материалом, и увеличительные приборы, включившись, начали передавать сведения на кристаллы машины. Ал всмотрелся в проекции молекулярных цепочек.
   - Здесь и здесь идентичные митохондрии и мужская хромосома. А для чего это нужно, тримагестр?
   - Значит, кого ты определяешь?
   - Первый и третий образцы. Первый - женщина, третий - мужчина. Между собой состоят в близком родстве - отец и дочь, мать и сын или сестра и брат... Я думаю...
   - Отлично, думай! - перебила Ормона. - Продолжайте работу. Нет-нет-нет, уволь выслушивать подробности - я отправляюсь спать после той болтанки, которую учинил нам господин Зейтори!
   Она ушла, и Ал с Солонданом вернулись к микроскопам.
  
* * *
  
   - Давай-ка поднимайся! Все вы горазды валяться! - потребовал Тессетен, постукивая Фирэ по коленке развернутым плашмя мечом.
   - Ох, дайте мне перевести дух! - простонал ученик, развалившись в примятой траве.
   Начав уроки, они в первый же день поняли, что аллийский меч им здесь не помощник. Клинок одинаково отказывался выступать как против одного, так и против другого своего хозяина. Он вылетал из рук, выкручивался, становился неподъемно тяжелым - словом, проявлял все признаки категорического нежелания участвовать в бою, пусть даже тренировочном и несерьезном.
   Мужчины посмеялись и раздобыли обычные современные мечи, почти бутафорию - для их уровня занятий качество оружия пока значило немного.
   Сегодня же Сетену отчего-то вспомнились те несколько приемов, которые воскресил в памяти его тела незнакомец, прозванный Танрэй Немым. И Тессетен теперь настоятельно пытался объяснить и передать их ученику. Самое удивительное, что эти боевые хитрости были как будто придуманы для его нынешнего состояния. Владея ими, ты мог не беспокоиться о своей покалеченной ноге и неповоротливости, победить можно было просто стоя или даже сидя. Почти не сдвигаясь со своего места, Сетен довел ученика до полного изнеможения, и понадобилось ему на это чуть больше двадцати минут. Едва из-за восточного горизонта пробился первый луч солнца, Фирэ, обезоруженный, лежал в траве, не чуя ни рук, ни ног.
   - Это все оттого, что ты введешься на подначки и слишком много вертишься, - объяснил Сетен, усаживаясь поодаль и втыкая клинок в землю. - Нельзя допускать, чтобы тебя вымотали. Ну нет, конечно, если ты будешь мельтешить, как бешеный мангуст, то и попасть по тебе будет трудно, разве что случайно. Зато когда ты иссякнешь, врагу останется всего и хлопот, что насадить тебя на твой же собственный меч.
   Фирэ засмеялся. Ему нравилось учиться у Сетена. С ним он постигал это ремесло весело, быстро и непринужденно, с таким рвением, что удивлял даже Учителя. После каждой утренней разминки все мышцы тела напоминали сжатую пружину, и в течение дня, ассистируя Паскому в лечебнице, молодой кулаптр мысленно заучивал все новые и новые комбинации. На днях сам Паском пожаловал на их тренировку и дал несколько дельных советов.
   Тут сидящий Тессетен прищурился из-под ладони, вглядываясь вдаль:
   - Чего это Ната принесло?
   Фирэ привстал.
   В раскрытые настежь ворота скромно заглядывал волк Ала и забавно, как это получалось только у него, улыбался во всю пасть.
   - Ну все, поднимайся! Нам сегодня еще работать...
   - ...и, если вы не забыли - встречать тепманорийскую экспедицию! - подпел Фирэ, поднимаясь на ноги.
   - Размягчением мозга пока не страдаю, и хорош уже заговаривать мне зубы!
   И, не добавив больше ни слова, Тессетен пошел в наступление. Фирэ и сам не заметил, как успел затупленный клинок Учителя ткнуться в его страховочную броню, отозвавшись тупой болью в животе.
   - Зеваешь. Смотри: обманный выпад - уход - разворот, а потом я просто бью клинком из-под мышки, назад, не разворачиваясь повторно для удара. Если сделать это быстро, а не так, как я, меч войдет тебе между лопаток. Ты даже не успеешь обернуться.
   Тут Фирэ ощутил взгляд. Ошибки не было: в воротах, рядом с Натом, в расстегнутой пелерине и длинном парчовом платье стояла Ормона, и с тем любопытством, с каким девчонки подглядывают за играми парней, наблюдала за ними.
   - Ну наконец-то! - прошептал рядом Учитель, переводя дух.
   Она лишь подбоченилась и указала рукою на дом, фасад которого наискось пересекала трещина от недавнего землетрясения:
   - И этот человек попрекал меня несчастным отстреленным замком на воротах!
   С этими словами Ормона почти бегом кинулась к ним, они - к ней, а рядом запрыгал старина-Нат. Она ухватила Сетена и Фирэ за шею, сгребла к себе, прижалась щеками к их щекам:
   - Да будет "куарт" наш един! Это то, что я мечтала здесь увидеть по возвращении!
   - Развалины дома? - уточнил Учитель.
   - Из развалин мне достаточно и тебя, - ответила та, роняя пелерину в траву.
   - Зейтори ведь передавал, что вы прилетите только после обеда!
   - А что, нам тут не рады, да?
   Они скорчили друг другу рожи, и Фирэ, хрюкнув, отвернулся в сторону.
   - Мы как стихийное бедствие: приходим, не спросясь, - Ормона улыбнулась, лучась таким же довольством, как Нат. - Наш орэ-мастер так сильно спешил домой, что подчинил себе пространство и время.
   Юноша не стерпел и спросил:
   - Так чем же там все закончилось?
   - О-о-о! Тепманора очень скоро перейдет к нам, надо только следовать правилам игры и не делать глупостей. И тогда мы сможем забраться в ту пещеру с хорошей... - она усмехнулась и поправила себя, произнеся фразу на манер северян, отчего Фирэ даже вздрогнул: - с хор-р-р-ошей ар-р-ринор-р-рской техникой и откопать "куламоэно"! Мы сможем сделать то, чего от нас хочет Паском, понимаете? Мы сможем добиться этого уже в нынешней жизни, и значит - всё не зря!
   - Да услышь тебя небо, - тихо и очень серьезно сказал Тессетен.
   - Оно меня слышит! - с уверенностью заявила Ормона, поглядывая то на мужа, то на ученика. - И та кровавая жертва, огромная жертва, которую они принесли в моем присутствии, будет богатой платой за нашу победу!
   А в следующую минуту она уже стояла у коновязи, гладила морды и трепала гривы обрадованных гайн, которых уже не смущало даже присутствие Ната, полным умиления голосом приговаривая:
   - Крошки мои! Как же я по вам скучала!
  
* * *
  
   Дрэян молча выслушал отчет главного офицера отряда, что был откомандирован в Тепманору с атме Ормоной, орэ-мастером Зейтори и тримагестром Солонданом. Отдохнувшие с дороги, к вечеру гвардейцы были выстроены перед Дрэяном, а их командир отрапортовал о поездке. Слушая его, Дрэян вкрадчиво прохаживался взад-вперед и нет-нет да вглядывался в лица парней.
   - Принято, - наконец сказал он, - можете разойтись.
   Ему еще предстояла встреча с братом и его Учителем.
   По вернувшимся из Тепманоры было заметно, что целый месяц эти ребята предавались одним только развлечениям. По их ленивым движениям было видно, что атме Ормона не слишком их там дрессировала. По откормленным рожам. Посиди месяцок на пище северян - еще не так разжиреешь! То-то Саткрон обрадуется, увидев своих, мягко говоря, упитанных головорезов! Дрэян даже ухмыльнулся, представив себе физиономию бывшего приятеля. И это Саткрон еще не знает о затее брата и атме Тессетена...
   На днях вызвал его к себе атме экономист. Не домой, где работал с тех пор, как поломал ногу, а в центр, в их с Ормоной кабинет со всеми этими диаграммами на стенах, непонятными схемами, свитками, сверху донизу испещренными цифровой ахинеей. Среди такого обилия математическо-экономической символики Дрэяну всегда становилось не по себе, а тут ко всему прочему - встреча с человеком, которого он уже давно избегал по известным не только им двоим причинам.
   Но взор экономиста был приветливо-насмешлив, да и в кабинете он оказался не один: напротив него, по другую сторону стола сидел Фирэ, который за те годы, что они не виделись с братом, стал удивительно чужим и пугающим. Когда Дрэян смотрел на него, ему становилось жутко, будто он спит и видит во сне, как на его глазах близкому человеку отрезают голову, или что у Фирэ вскрыта и разодрана грудная клетка, и он сидит спокойненько без сердца и легких, весь в крови, живой и улыбающийся. И от такого зрелища, пусть это был бы даже и сон, Дрэяну хотелось сломя голову бежать хоть на край света. Он не знал, что таков эффект Падшего-новичка, да и не мог знать, просто потому, что и сам много столетий назад безвозвратно прошел через это суровое испытание, не выдержал его и забыл все, что только возможно забыть, в том числе настоящее свое имя - Артаарэ - и настоящего своего Учителя - Ала. Знай он это, ему было бы понятнее, почему судьба объединила их родством с другим учеником Ала, доселе по мелочам благосклонная, пусть и несправедливая в целом.
   Войдя к экономисту, гвардеец слегка поклонился, но на брата старался не глядеть, уж очень страшные чувства рождались у него при виде Фирэ.
   - Да будет "куарт" наш един, - сказал Тессетен. - Приношу извинения, что отвлек вас от работы. Дело в том, что мне хотелось бы увидеть всех ваших гвардейцев, за исключением тех, кто подчинен господину Саткрону. Причем увидеть их мне бы хотелось так: устройте им, скажем, какие-нибудь проверочные учения, не предупреждая о том, что за ними наблюдаем мы с вашим братом. Это возможно будет сделать в самое ближайшее время, господин Дрэян?
   Тот был озадачен. Пусть Тессетен и Ал - лидеры Кула-Ори, но они оба гражданские и никогда прежде не интересовались делами военных. А вот брат... Не иначе как это решение Сетена инициировано Фирэ - единственным из всех здешних офицером, по-настоящему столкнувшимся с войной и знающим стократ больше любого кула-орийского офицера. В том числе и Дрэяна. Он практик, а это дорогого стоит. То-то в лице его непоколебимая уверенность и спокойствие. Таким спокойным и уверенным выглядит аллийский меч в своих ножнах...
   - К какому сроку надо подготовить людей? - без лишних уточнений спросил Дрэян.
   Тессетен и Фирэ переглянулись, и северянин озвучил:
   - К завтрашней ночи получится?
   Ночной смотр? Это что-то новенькое. Но Сетен, насколько Дрэяну известно, не относился к категории людей, занимающихся вздором. Значит, брат затеял что-то в самом деле стоящее.
   - Будет сделано, - сказал офицер и вышел, уже прикидывая, каким образом можно будет продемонстрировать умения сразу всех гвардейцев, чтобы они ничего не знали о наблюдателях и чтобы о смотре не узнал Саткрон: Дрэяну почему-то показалось, что будет лучше, если тот останется в неведении.
   Ближе к вечеру следующего дня все нужные гвардейцы уже знали о предстоящих учениях и гадали в казармах промеж собой, какое еще чудачество начальства привело Дрэяна к идее о том, чтобы устроить все это ночью.
   Каково же было удивление старшего брата Фирэ, когда незадолго до учений он узнал: против его гвардейцев будут играть ребята еще двух старших офицеров Кула-Ори. Стало понятно, что Тессетен задействовал в своих интересах всех корпусников нового города.
   Учения решено было провести в джунглях.
   За полчаса до отправки Дрэян построил своих парней и еще раз повторил предварительную схему их тактики, подытожив:
   - И самое главное здесь - напор и слаженность действий. Как бы ни пытались вас разобщить и сбить с толку, помните: вы - единый организм, и, чтобы победить, вы не должны нести никакой отсебятины. Всем все ясно?
   Гвардейцы пролаяли в ответ соответствующий случаю девиз и погрузились в машины.
   Саткрона же и его подчиненных Дрэян услал дежурить в комплексе Теснауто, который теперь готовили к возможному приезду северян из Тепманоры.
   От Селенио остался тонкий умирающий серпик, да и муссон нагнал туч, поэтому в готовящихся к ливню джунглях было темно и очень тихо. Дрэян не знал, каким образом атме Тессетен собирается отслеживать ход событий, да его это и не беспокоило. Не его ума дело.
   Ровно в назначенный час командир со своим отрядом включился в учебную операцию. Самое странное, что никогда не страдавший слабым здоровьем и не жаловавшийся на желудок Дрэян вдруг ощутил тошноту. Может быть, это было следствием волнения, но ведь он точно знал, что волноваться не о чем. Он продышался и решил не замечать неприятные симптомы.
   Для начала им всем было нужно, не выдав раньше времени себя, определить, где находятся солдаты двух вражеских сторон.
   Единственный их офицер-кулаптр вошел в состояние "алеертэо" и умозрительно обшарил окрестности, а Дрэян и еще двое гвардейцев худо-бедно, но поддерживали маскировку.
   - Ничего, - доложил кулаптр, выключаясь из поиска.
   Стало понятно, что оба врага применили ту же тактику и точно так же ушли под псевдо-щит.
   Дрэян задумался. Был у него резервный план, но были и большие минусы этого плана...
   Он отозвал молодого кулаптра в сторону и, максимально понизив голос, сказал:
   - У вас, у целителей, господин Тиамарто, как я знаю, есть особая система...
   Тот в непонимании склонил голову к плечу. Дрэяну не хотелось произносить это вслух, да и что-то изнутри будто подзуживало его: замолчи, прекрати! Он поморщился, оглянулся на сидящих в маскировке ближних солдат и все-таки заговорил:
   - Система "Мертвец".
   Тиамарто даже отпрянул:
   - Атме Дрэян, это последнее, на что можно идти. Это на крайний случай, понимаете? Запасной и очень страшный вариант!
   - Да знаю я! - с досадой махнул рукой тот. - Знаю! Но сегодня вы должны проявить себя наилучшим образом.
   - Но это ведь учения? - засомневался целитель, беспомощно озираясь по сторонам, будто ища пути к отступлению.
   - Не совсем, Тиамарто.
   Оба они смолкли.
   Дрэян знал об этой системе лишь в общих чертах, однако этого хватало, чтобы понять: для развлечения такое не применяют. Военные кулаптры знают способ - они вырабатывают его в процессе долгих тренировок тела и духа - чтобы перевести себя в иной режим пребывания на физическом плане. Мертвый - это другой уровень присутствия, нежить ведает всё, для нее практически не существует преград. Кулаптр поэтапно останавливает в себе жизненные процессы, временно умерщвляя плоть. Начинается настоящее разложение, и впоследствии человек платит за это сверхсостояние собственной жизнью, здоровьем и молодостью. Минута тлена - как минимум, год жизни. Но за эту минуту он успеет сделать многое. Мертвеца нельзя убить, мертвец движется с необычайной скоростью, он проходит там, где живой пройти не сможет (поговаривали, что даже сквозь материальные предметы), он видит то, что живой не увидит ни через приборы, ни в специальном состоянии. Мертвец - это мертвец, и этим все сказано.
   - Полминуты, Тиамарто! - шепнул, уговаривая, Дрэян. - Полминуты нам хватит, чтобы обнаружить их, а они вас даже не заметят!
   Кулаптр в ужасе затряс головой и попятился:
   - Вы даже не понимаете, о чем говорите!
   Дрэяну надоело, он стал резок и холоден:
   - Это приказ!
   Тот уселся в траву, отдышался от ужаса, потом лег навзничь, однако руки его дрожали.
   - Я никогда еще не применял это на практике, - проговорил он.
   Дрэян ничего не ответил. Его не беспокоило, что случится с целителем, ему было любопытно увидеть то, что не было доступно почти никому. Почему-то он не верил в серьезность всех этих предостережений. Да и что такое год жизни? Кто там отсчитывал, сколько убудет и в каком случае? Вряд ли у кулаптров было слишком много возможностей и желающих проверять это на собственной шкуре. Вот и одергивают выдуманными страшилками, чтобы молодежь не совалась, куда не нужно.
   Вдруг по телу лежащего человека прокатилась судорога. Он глухо застонал, и стон этот напоминал теперь не то рев, не то звериное урчание. Сжимаясь в мучительной агонии, мышцы выворачивали туловище и конечности Тиамарто, и тело его принимало самые немыслимые и жуткие позы. Он корчился на траве, а потом вдруг вытянулся и замер.
   - О, природа! - прошептал Дрэян, с отвращением и страхом следя за всеми метаморфозами живого человека, на глазах становящегося грудой мяса, обреченного на гниение, но не упокоенного.
   - Та! Та! Та! Та-а-а! - вдруг странно, отрывисто, щелкая челюстями, произнес новоиспеченный мертвец.
   Сложившись пополам, Тиамарто ровно сел и раскрыл глаза, и замогильным ледяным равнодушием обожгли они Дрэяна. Затем труп сорвался с места и вмиг исчез в джунглях. Так не умел бегать ни один зверь, и медленнее него летали птицы.
   - Что это? Что это было? - в недоумении перешептывались гвардейцы в своих укрытиях, но никто не посмел обратиться к Дрэяну, который стоял и в ожидании похлопывал себя по локтю свитком с картой местности.
   Истекла минута, пошла вторая. Тиамарто все не было, и Дрэян начал волноваться. Держать купол маскировки становилось все труднее и труднее. Кто первый рассекретится, на того и нападут сразу с двух сторон с превосходящими силами.
   По ноздрям хлестнуло запахом смерти. Возле Дрэяна возник человек - не человек, чудовище - не чудовище. Молодой кулаптр убегал в джунгли почти таким, каким был в жизни. Через полторы минуты он вернулся и выглядел, как покойник, пролежавший не менее трех дней. Тошнота снова подкатила к горлу, и, едва подавив вскрик ужаса, Дрэян отпрянул.
   Тиамарто упал в траву на то же место, с которого встал, и замер. Гниение, происходившее прямо на глазах с противоестественной быстротой, стало замедляться, остановилось, и процесс пополз в обратную сторону. Исчезла "маска смерти" - четко выделившиеся лицевые кости черепа - заостренный и вздернутый нос, готовящийся еще немного, и провалиться в треугольную дыру, принял обычную форму, а запавшие глазницы будто бы наполнились жизнью. Вместе с "маской" растворились и жуткие буроватые пятна на щеках и шее, а мертвенная желтизна отступила под натиском тока крови, вновь хлынувшей по восстановившимся жилам.
   Бывший мертвец застонал. Теперь он садился с таким трудом, словно был дряхлым стариком, а не двадцатичетырехлетним парнем. В темных волосах даже в полутьме виднелись пучки седины, а лицо стало как у сорокалетнего - еще без глубоких морщин, но уже заметно поизношенное и обвислое у подбородка. Но страшнее всего были глаза - глаза человека, вернувшегося с того света и уже ничего не желающего на свете этом.
   - Карту дайте, - прохрипел он.
   Изо рта его все еще несло тленом, и он сплюнул от омерзения.
   Отвернувшись, Дрэян подал ему карту. Тиамарто безо всяких эмоций указал на ней местонахождение вражеских групп и закрыл глаза.
   - Что случилось, Тиамарто? Почему вы там были так долго?
   - Я застрял, - не двигаясь, прошептал несчастный. - Еле освободился... Я потом расскажу. Победите их, чтобы я не зря все это делал...
   Группа Дрэяна немедленно рассекретилась и напала на ближайшего противника. Услышав начало стычки, к ней присоединился и дальний враг.
   Дрэян дал знак половине своих отойти в укрытие, чтобы по большей части заработать победу чужими руками, а потом ударить по временному союзнику с тыла. Однако третья группа тоже оказалась ополовиненной: ее командир рассудил в точности так же и сэкономил энергию солдат, которым предстоял затем решающий бой.
   Оружие, которое использовалось на учениях, всегда было бутафорским, за ходом и правильностью действий следили старшие офицеры, и смертельных случаев не было еще никогда. За это и презирал традиции Саткрон, пристрастившийся к живой кровушке. Ему хотелось настоящих смертей.
   Вот и теперь Дрэян, наблюдая, как дерутся его ребята, с гордостью понимал, что их выучка будет посерьезнее вражеской и что происходи эта схватка всерьез, противник был бы посрамлен еще скорее. Рукопашка ли, бой холодным оружием или дистанционный поединок - всюду отличились его гвардейцы, а их была лишь половина, к тому же третья сила тоже норовила выбить их из игры под шумок. И вылетала при этом сама.
   Но где-то на втором плане сознания Дрэяна так и вертелись слова кулаптра, по его прихоти перенесшего физическую смерть: "Я застрял, я потом расскажу". Что-то там, в джунглях, с ним случилось, и виноваты в том были не их условные враги-сослуживцы, не головорезы Саткрона, сейчас пасущиеся в окрестностях павильона Теснауто, а что-то поистине опасное, за полторы минуты состарившее Тиамарто лет на пятнадцать.
   И вот, когда победа отряда Дрэяна была уже не за горами, из засады выскочили не учтенные им бойцы противников.
   - Как это понимать, господа?! - прошипел он в передатчик.
   - Военная хитрость, атме Дрэян! - рассмеялись те. - Альянс.
   - Вы не заявили этих людей - это во-первых. Не было указаний об альянсах - это во-вторых!
   - Условием сбора, как вы помните, была демонстрация всех возможностей. И мы не сделали ничего, чего не может случиться в реальной войне.
   - Кто от вас остался в карауле в городе? Вы что, сняли всех людей на учения?!
   - Да. Ведь именно таким было задание.
   - Это решительно против правил, господа! Это бесчестно!
   - Вы и в реальном конфликте будете кричать это врагу, атме Дрэян? - продолжали потешаться уставшие от рутины и обрадованные возможностью поразвлечься офицеры.
   И тут их глазам представилось кошмарное зрелище. На пригорок, у которого происходила стычка, выползло громадное существо неизвестного вида, похожее одновременно и на змею, и на зубастого речного ящера, и на летучую мышь с ее перепончатыми крыльями, и, что страшнее всего, оно чем-то неуловимо напоминало человека. Оно стояло на задних лапах, закованное в броню, и, выпуская ментальные заряды, с ревом распускало свои жуткие крылья. При одном виде чудовища кровь стыла в жилах и бежали вспять все, кто оказался поблизости, а оно еще и разило их волнами посылов, лишая здравого рассудка.
   - Что за проклятые силы? - взорвался воплями эфир. - Дрэян, мороз тебе в селезенку! Кого ты сюда приволок?!
   - Я?! - выкрикнул он, уже понимая, что все пошло не так, как предполагалось во время подготовки.
   - Убери зверушку, Дрэян! Где ты нашел этого крокодила, я не знаю, но убери его, пока не поздно! Сейчас эта тварь начнет убивать! Слышишь?! Смотри, что она там собирает!
   Чудовище и впрямь готовило волну смерти, и даже Дрэян уже видел черный смерч деструктивной энергии, вращавшийся над змеиной головой.
   И тут его озарило догадкой перейти в свой морок и посмотреть, что же это за мерзость. И как только на его месте выросла большая черная кошка с едва заметными пятнами по всей шкуре и глухим рыком, облик чудовища схлынул. На пригорке стоял его кулаптр, Тиамарто, вернувшийся с того света, глаза его были совершенно безумны. И откуда только брались силы на столько этапов дестабилизации?!
   Не чуя под собой ног, Дрэян кинулся к нему и ударил его наотмашь по лицу - снаружи наверняка увидели, как черная кошка бьет толстой когтистой лапой по морде чудища. Тиамарто пошатнулся, встряхнул поседевшими волосами, уронил морок. Но сформировавшуюся волну необходимо было погасить, а просто так энергию не развеешь.
   - Что делать?! - закричал он, из последних сил удерживая волну.
   Гвардейцы бежали врассыпную, но это не было препятствием для смертельного посыла - он нагнал бы адресата хоть за миллионы ликов.
   - Ищи любую тварь в округе! - проревел в ответ Дрэян, используя свои слабенькие возможности, чтобы помочь ему.
   И тут словно на выручку им что-то плеснуло в Кула-Шри. Река была невероятно далеко отсюда, но донельзя обострившийся слух кулаптра и офицера уловил звук, а внутреннее зрение различило очертания тела гигантского ящера. Волна сорвалась, и через несколько мгновений она вышибла жизнь из рептилии, отбросив ее далеко от берега.
   Тиамарто, как подкошенный, упал на землю.
   - Что со мной было? - простонал он. - Что я натворил?
   Внизу оставались только обезумевшие после дестабилизации гвардейцы - кто валялся в траве, кто сидел, раскачиваясь, кто метался, тычась в стволы деревьев. Остальные разбежались кто куда.
   Уже позже, во время расследования, стало ясно, что временное помешательство обуяло восемнадцать человек, а тяжелых было трое. Паском осмотрел всех и сказал, что повреждения мозга обратимы, хотя последствия будут наблюдаться еще в течение полугода. А вот с виновником-исполнителем все было сложнее. Он клялся, что совершил все это, ничего не сознавая. Он даже не помнил, как это происходило.
   - Я мало что помню после возвращения, - объяснил он на допросе. - Там, в джунглях, я не рассчитал скорость, и меня занесло очень далеко...
   - Вы говорите о действиях в сверхсостоянии по системе "Мертвец"?
   - Да. Там я вдруг ощутил, что меня тянет к себе что-то огромное, не позволяет вернуться. Это, знаете, как откатывающаяся большая волна, которая волочет за собой в море валуны. Я не мог вырваться, а паника, которую испытывал не я - нет, мое физическое тело и разум уже умерли - а только мой "куарт", мешала сосредоточиться и найти выход.
   Паском уточнил, как выглядело то, что захватило его в плен.
   - Я увидел что-то, явно созданное человеком. Оно походило на наш Храм в Эйсетти, только такой старый, что весь оброс лесом и разрушился до неузнаваемости. Оно, кажется, было очень древним сооружением. Я не могу даже представить, кто мог построить его... Но самое главное, что в нем что-то живет. Оно притаилось там и, почувствовав меня, начало притягивать, как притягивает магнит железный гвоздь.
   - Вы запомнили, где это находится?
   - О, да! - с готовностью ответил Тиамарто. - Оттуда уже можно различить горы Виэлоро. Это очень далеко к северу отсюда!
   Все понимали, что бедняга не лжет. Да его никто и не обвинял, как никто не вменил в вину и Дрэяну его безрассудный приказ.
   - У вас всегда был такой морок? - спросил один из командиров, все видевших своими глазами.
   - Мне рассказали, но нет, уверяю вас! Мой покровитель - волк, как у многих...
   Тиамарто продемонстрировал свой морок, показавшись перед настороженными офицерами в виде крупного черного волка, никоим образом не напоминавшего ту жуть, что хозяйничала на пригорке в джунглях.
   - Неужели я привел что-то оттуда в этот мир? - ужаснулся молодой кулаптр, оставшись один на один с Паскомом.
   - Это пройдет, - мягко сказал бывший духовный советник. - Это лишь временный побочный эффект. Но вот потраченные неизвестно на что годы вы себе уже не вернете.
   - Значит ли это, что я не должен был подчиняться приказу?
   - Ну как же не подчиняться! Бросьте. Все идет как идет. Вы не пришли сюда в первый или в последний раз. Это опыт для вашего "куарт", вот и все. Не застревайте в мыслях о смертной оболочке, такие мысли мешают развиваться личности, они - балласт. Меня же больше интересует то сооружение, о котором вы рассказали. Думаю, при первой же возможности его нужно будет отыскать и исследовать...
   - А у вас уже есть догадка, чем это может быть, господин Паском?
   - Да, догадка есть. Мне кажется, это древняя "скрепка".
   - Скрепка?
   - Не забивайте голову. Нам еще нужно будет проверить версию. Мы с вами на днях отправимся к тому месту. Поправляйтесь. Да не иссякнет солнце в сердце твоем, Тиамарто.
   Паском покинул изолятор.
   Тем временем Дрэян вновь встретился с Тессетеном и братом.
   - Ты, братик мой, безумец, - заметил Фирэ, когда они втроем прогуливались по мосту через Кула-Шри, нынче, после ночного ливня, бурную и полноводную. - Додуматься до такого! А вы ведь еще легко отделались. Помню, у нас под Рэйодэном один умник из соседней части устроил нам всем локальный катаклизм. Их с напарником зажали в тиски, второго кулаптра обезвредили. Оставшись без напарника, тот запаниковал, с перепугу вошел в состояние нежити и давай кромсать всех подряд. И своих, и чужих - мозги-то загнили, ему было уже все равно.
   - И что с ним стало потом? - содрогнувшись, спросил Дрэян, который теперь чувствовал себя рядом с младшим братом мальчишкой, свалявшим дурака.
   - Ничего не стало. У него не было "потом". Он так и не смог выйти из системы, потратил на нее всю энергию, сжег себя буквально за минуты и начал распадаться на ходу. В конце концов его смогли вычислить и прямой наводкой испарили то, что оставалось от тела. А дух так разошелся, что мы с Диусоэро едва утолкали его на Перекресток и переправили к Великому Древу... Аринорцы, понятное дело, зассали, они не то что никогда такого не видели - они даже не помнили о таком, во всяком случае орэ-мастера и артиллерия. И через десять дней они прорвали тыл и провели операцию возмездия, обстреляв ракетами нашу столицу...
   - Это тогда?.. - начал было Дрэян, но юноша прервал его:
   - Да. Тогда.
   Все это время Тессетен молчал и слушал их. Он шел без костыля, нес его, забросив на плечо. Хромал, но передвигался сам и был, кажется, весьма тем доволен.
   - Что ж вы скажете о результатах? - обратился к нему Дрэян. - Кого из отрядов тех двоих вы отберете?
   Тессетен пробурчал что-то насчет негодяйских приказов, за которые таких командиров, как он, надо отправлять на Оритан в погребальном ящике, но в итоге сменил гнев на милость:
   - Я присмотрел полсотни талантливых ребятишек. Часть из них - ваши. Я скажу вам имена, пришлете, когда понадобятся.
   - А я хотел бы работать с тем кулаптром, с Тиамарто, когда он выздоровеет, - вставил Фирэ. - То есть, когда из него выйдет мертвецова дурь.
   Дрэян безропотно согласился. Лишь бы его оставили в покое со своими непонятными затеями.
   - Между прочим, - добавил Сетен, - один из этих пятидесяти - вы, Дрэян.
   - Я?! - подумал, что ослышался, тот. - Почему я? Я ведь по сути провалил эти учения!
   - Вы хотя бы действуете не по шаблону, зима вас покарай. По-идиотски - да. Но это в общем-то поправимо.
   Фирэ рассмеялся, но словил угрюмый взгляд Учителя и состроил серьезное лицо.
   А Дрэян отправился в казармы, где недавно выслушал доклад вернувшихся из Тепманоры гвардейцев, еще толком не знавших о том, что произошло в Кула-Ори на учениях. Он гадал, имеет ли какое-то отношение к этому отбору атме Ормона, по которой он соскучился так, что звенело в ушах, и которая до сих пор не соизволила назначить ему встречу, а ведь со времени их прилета прошел уже почти целый день! В сердце закопошилась суетная, противненькая ревность. К Тессетену он не ревновал ее никогда: возлюбленная с первого же дня их близкой встречи дала понять, что лишь терпит своего безобразного мужа из жалости и чувства долга. А вот то, что в неофициальной форме порассказали ему гвардейцы, наводило на подозрения.
   Говорили, весь месяц от нее не отлипал белобрысый бородач Ко-Этл, и она была с ним любезна. Ничего особенного, конечно, такт и политическая вежливость, но... Но вот знал он Ормону, и все тут! Могла, ох могла она очаровать аринорца ради своих целей или же просто очаровавшись его приятной внешностью. Проклятые силы! Слабость у нее, что ли, к этим сивым отродьям?! А еще говорили, что Ко-Этл со своей свитой должен нагрянуть к концу следующего месяца с ответным визитом в Кула-Ори. Нет, это какое-то помешательство со стороны Дрэяна! Это все оттого, что у него давно уже, больше месяца, не было женщины. Всего-то и нужно, что сходить в гостиницу, где есть закусочная и где постоянно пробавляются гвардейцы, да задрать юбку ненасытной (по словам гвардейцев же) дочурке хозяина, с которой уже не по одному разу переспал каждый военный Кула-Ори. Кроме, естественно, Дрэяна, закопавшегося, по выражению Саткрона, в своих бумажках, "как свинья в картофельных очистках".
   По дороге в закусочную Дрэян встретил машину возвращавшегося домой Ала. Тот был по обыкновению задумчив, погружен в свою работу и не сразу понял, что с ним раскланиваются и кто это делает.
   - А! Господин Дрэян! Да будет "куарт" твой един!
   - Пусть о тебе думают только хорошее, атме Ал! Как поживаете вы и ваша супруга?
   - Отлично. Трясло бы только поменьше, чтобы не вскакивать по ночам...
   - Это да... Ну. Всего доброго, атме Ал.
   - Хорошего вечера, атме Дрэян.
   Вечер у Дрэяна был неплох. Правда, дочурка хозяина гостиницы оказалась так нехороша собой, что даже набравшись, он не смог убедить себя испытать к ней хоть какой-то интерес как к женщине, а потому в одиночестве побрел домой, напевая под нос песенку о том, что отныне будет в жизни все прекрасно.
  
* * *
  
   Пятый день они верхом продирались сквозь джунгли, недолго отдыхая от перехода к переходу.
   Они - это кулаптр Паском, кулаптр Тиамарто, наконец пришедший в себя после тех жутких "учений", Тессетен и Ормона. Пятая гайна шла запасной, навьюченная провиантом. Был с ними и еще один участник экспедиции, но этот появлялся и исчезал в непостоянной зависимости от каких-то неведомых внешних причин: например, от столбика барометра, от температуры где-нибудь на Сухом острове или от желания задней левой лапы. Всё, что угодно, могло повлиять на возвращения и исчезновения волка Ната, только об этих причинах никто не задумывался, равно как и о самом Нате.
   - Паском, - на одном из привалов, отрывая крепкими зубами куски нанизанного на прут жареного мяса, спросила Ормона, - а скажите откровенно: для чего вы так хотели, чтобы мы нашли "куламоэно" и способ к нему подобраться?
   Сетен подавил улыбку. Учитель еще полагает, будто они по-прежнему те же, что и пятнадцать лет назад, когда всё затевалось. Что их можно задобрить и отвлечь полуправдой, утешить басней о совместной деятельности, сближающей сердца, народы и профессии. Но за эти годы жена выработала такую хватку, что даже Паскому не вырваться из этих удушающе сладких объятий.
   Впрочем, кулаптр и не думал вырываться. Не таясь от Тиамарто, который за время путешествия проявил себя очень благородным и добрым человеком, Паском объяснил:
   - "Куламоэно", Ормона, понадобится нам в самое ближайшее время. Дрожь земли усиливается, а это признаки второго удара.
   - Что значит - второго удара? - удивилась она. - Нам что, снова ждать гостей с неба? Тогда почему молчит наш великий Ал? Его прибор не работает?
   Сетен исподтишка взглянул на старого кулаптра. Ему тоже было любопытно, насколько опростоволосился со своим гениальным изобретением, ради которого однажды в юности едва не свернул себе шею на Скале Отчаянных, братишка-астрофизик. Он почему-то даже хотел Алу неудачи, и его это странное желание теперь почти не смущало. Ал стал для него каким-то лишним, посторонним, мешающим. Наверное, это пришло в тот миг в павильоне Теснауто, когда Сетен уже готов был убить его в Поединке и не успел лишь оттого, что случилась катастрофа.
   - Не будет никаких гостей с неба. Второй удар устроим мы сами. Пятьсот лет назад - астероид, теперь - сами люди. Если бы не это, переворот полюсов и сдвиг коры прошел бы для нас почти безболезненно... Мы потеряли бы Оритан, но без таких жертв, без Раскола... Мы успели бы обжить другие территории, не утратив нашу культуру, наши знания, наши светлые умы... Теперь, во втором акте, на планете может не оказаться ни единого местечка, где будет шанс затаиться и переждать последствия второго катаклизма. Нам помог бы "куламоэно", сумей мы его откопать. В свое время им не успели воспользоваться наши предки - аллийцы. И потому их жалкие остатки переправлялись сюда через космическое пространство, многие получили слишком большие дозы облучения и погибли в ближайшие годы, кто-то выкарабкался... Даже будь у нас такие же корабли, как у них, нам некуда было бы лететь теперь. Назад пути нет: Ала мертва уже сотни тысяч лет. Вперед - тоже. Там две планеты, похожие на раскаленную сковороду. А вылететь за пределы системы Саэто мы не сможем...
   - "Куламоэно" - это какое-то средство передвижения? - не вытерпел кулаптр Тиамарто. - Так вы думаете, что оно захватило меня тогда?
   - Нет, нет, Тиамарто! В плен вас захватило нечто другое, и ради выяснения этого мы сейчас едем туда. "Куламоэно" находится совсем в другом месте, в горах Виэлоро, и мы даже знаем где... Только не можем добраться. И можно сказать, что это средство передвижения... Хотя, конечно, оно больше, чем средство передвижения...
   Ормона положила голову на плечо мужу и старательно захрапела. Паском понял намек:
   - Не надейся. Я действительно не знаю, как оно выглядит. Но мы должны это узнать, иначе рискуем не пережить новый Сдвиг. А это значит, ваши "куарт" утратят еще больше с новой смертью и очередным перевоплощением, и объединяться вам будет все сложнее и сложнее...
   - Спасибо за оптимизм, - покивала она. - Пойду спать. Надеюсь, мне приснится какой-нибудь приятный кошмар.
   Ночью вокруг их трех шатров с коновязью посередине бродила громадная полосатая кошка с длинными клыками, торчащими из пасти. Вероятно, она положила глаз на скакунов, и бедные гайны то и дело похрапывали, тихо булькали ржанием, фыркали и топали, не давая путешественникам уснуть. Наконец к лагерю прибежал Нат, улегся у входа в шатер Паскома - и вот наступила блаженная тишина!
   - Если завтра это повторится, - шепнула Ормона, пристраиваясь поудобнее возле дремлющего Тессетена, - в нашей спальне станет на одну полосатую шкуру больше.
   - Угум, - сквозь сон отозвался тот и одним движением, сграбастав ее к себе, разрушил все приготовления супруги к благополучному отдыху у него на плече.
   - Мужлан! - проворчала Ормона, не в состоянии выпутаться из-под тяжелой руки, и заснула, как получилось.
   А ему был сон, как будто бы на исходе ночи она все же отодвинула его руку, приоткрыла полог шатра, чтобы рассеянный свет проник внутрь, и долго смотрела ему в лицо.
   - Убей меня, моя любовь, - шепнула наконец жена, - сделай меня бессмертной... Убей меня...
   Он содрогнулся от этих слов, но сделал вид, что спит и не слышит. Его не смущало, что с закрытыми глазами он продолжает видеть все, что происходит вокруг.
   Ормона поднялась и вышла наружу. Сетен тут же вспомнил, что ночью тут кружила опаснейшая зверюга, схватил атмоэрто и последовал за нею, не заметив, что нога его здорова и хромоты нет в помине.
   Рассвет разливался над джунглями, пробудившиеся гайны пощипывали траву, метеля себя по бокам волосатыми хвостами, а тучи москитов роились над шатрами, отчего-то не смея приблизиться к людям и оттого изводясь от голода и злости.
   А невдалеке на маленькой полянке беззвучно танцевали двое - женщина и мужчина. Это был очень древний, очень сложный и очень красивый танец касаний. Он походил на философию, на целое учение. А они исполняли его среди этих диких зарослей, себе в удовольствие, сказочно красивые и гармоничные, словно Мироздание. Каждое их движение порождало невидимую, но ощутимую волну, что устремлялась к лагерю и обволакивала его плотным слоем защиты, о которую и разбивали свои алчные рыльца озверевшие комары.
   Сетен подошел ближе и выглянул из-за дерева. На поляне танцевала пара, и это была его ожившая скульптура - женщина, один в один похожая на Ормону, и незнакомец в старинном костюме. И вот они обернулись, мужчина повел носом, словно что-то учуял, а потом, улыбнувшись, показал своей партнерше возвращаться.
   Тессетен проснулся оттого, что на груди у него завозилась Ормона, которую, ухватив за рукав сорочки, настойчиво теребил Нат.
   - Всё-то тебе неймется, пес! - простонала она, садясь и растирая затекшую шею.
   Волк не ошибся: всего через несколько часов путешествия их глазам предстал большой холм, в рукотворность которого было трудно поверить, но который по всем признакам был рукотворен и в незапамятные времена имел форму пятигранной пирамиды.
  
  
Глава двадцатая, софистически рекомендующая выстилать дорогу в ад благими намерениями, а дорогу в рай, соответственно - недостойными
  
   Еще вчера вон те звезды чуть по-другому висели над засыпающей землей, а теперь прыгнули в зенит и покалывают ледяными иголочками оттуда.
   Прошло много времени с тех пор, как черная волчица сбежала из Эйсетти в Самьенские Отроги. Ей было непонятно, почему с каждым днем на ее родине становится все холоднее и почему меняется, будто переворачиваясь, небо.
   Иногда она уходила к замерзшему озеру Комтаналэ и пыталась выкопать там свои старые припасы, чтобы унять постоянный голод. Озеро теперь в течение всего года стояло подо льдом, и зверь чуял: это происходит из-за того, что тепло ушло куда-то из-под земли вместе с многими родниками и подземными реками. Волчица с остервенением царапала твердокаменную землю, однако впустую стесывала когти.
   Город пугал ее с того самого дня, когда небеса выпустили множество птиц, сеющих смерть, и те уничтожили дома двуногих жителей. Волчица боялась подходить к постройкам: ей всё казалось, что откуда ни возьмись вылетит крылатая смерть и снова начнет плеваться огнем.
   Она лишь иногда взбиралась на перевал у Скалы Отчаянных, смотрела издалека на опустевшие улицы, тонущие в снегу заброшенные здания и вереницы людей, которые зачем-то подолгу стояли на холоде. Однажды оттуда ветром донесло головокружительный запах пищи - не мяса, от такой роскоши она почти отвыкла - а тех кусочков из запеченной муки. Она съела бы что угодно, лишь бы подавить боль в сжимающемся пустом нутре. Люди побаивались ее сородичей, считая, что те с голодухи способны нападать на бывших хозяев, но волчице не пришло бы и в голову сделать такое: она с молоком матери впитала, что человек - это неприкосновенный вожак ее стаи. Любой. И волчица скорее напала бы на другого волка, чем на людей.
   Когда длинная очередь расползлась, а громадное чудовище на колесах, вокруг которого все они топтались, уехало в заснеженную полярную ночь, зверь осмелился подойти ближе и обнюхать землю. Несколько крошек снеди валялись в снегу, просыпанные кем-то из чудовища на колесах, и волчица, не разбирая, стала жадно глотать ледяные комки с кусочками печеной муки. С тех пор она всегда караулила такие очереди и прибегала, когда все расходились. Иногда ей приходило драться за еду с другими волками, пронюхавшими, в чем тут дело.
   Так было и сегодня. Она стояла на своем холме, дрожа от холода и щурясь от ветра. Сегодня чудовище на колесах должно было приехать на площадь у Храма, но его все не было и не было. Храм высился в мутной дали бесформенной горой, и трещины расщепили его верхушку так, что другая часть города просвечивала сквозь них.
   И вот снова, как бывало и прежде, волчица ощутила странную щекотку в глазах. Мир заполнился незнакомыми оттенками цветов, прежде угрюмо-серый, но зато ярко пахнувший. А теперь нюх так же быстро пошел на убыль, как прояснялось в глазах. Голова повернулась вопреки ее воле - вправо, влево. Животное покрутилось на месте, изучая окрестности. Дрожь прошла, но брюхо по-прежнему сводило от голода, а толпа на площади так и не появлялась. И тут разум велел: "Вперед!"
   Псица со всех ног кинулась туда, к Храму, рывками выдергивая тощее тело из сугробов. Обогнув пирамиду, она выскочила на одну из трасс, но, чтобы не попасться на глаза редким проходим, спрыгнула на заснеженный лед канала. На той стороне, словно охраняя Ведомство, высилось огромное изваяние человека. Волчица неслась ему навстречу, не чуя ног.
   Каменный мужчина продолжал смотреть на свою попутчицу, оставшуюся навеки у Храма, а зверь вскочил на низкий постамент и, прячась за свисающим до его пят плащом, стал пристально вглядываться в окна Ведомства и в спирали подъездных дорог. Ей нужно было разыскать одного-единственного человека, и тот должен быть здесь, в этом здании.
   Прошло немало времени, прежде чем он в окружении нескольких крепко сложенных спутников погрузился в красный шарик, созданный доставлять пассажиров к ведомственной парковке. Волчица вздохнула. Нет, его не достать, все тщетно. Никаким доступным ей способом убить его не получится. Его охраняют на двух планах сразу, и ей, тем более воплощенной в теле зверя (что уже риск), с ними не потягаться. Этот мужчина, вожак людской стаи, отобрал себе лучшую свиту, потому что его смерти желает далеко не она одна...
   Секунда отчаяния - и вот волчица стоит у ног статуи и недоуменно вспоминает, когда успела прибежать сюда и почему не приехало чудовище на колесах с кормежкой для толпы.
   А мир все так же сер, и город пахнет смертью...
  
* * *
  
   Давненько Ал не был таким вдохновленным и счастливым! Он едва не плясал от радости перед Танрэй, сжимая что-то в кулаке. Подхватив жену за плечи, молодой ученый стал кружиться по гостиной под ее заливистый смех, но тут их точно ледяной водой окатил вопль госпожи Юони:
   - Вы не соображаете, что делаете, Ал?!
   Он со стоном поднял глаза и увидел стоящую у перил на втором этаже тещу. Танрэй тяжело вздохнула:
   - Мама, перестаньте!
   - Замолчи! Господин Ал, я понимаю, что ученые - люди слегка рассеянные, - ядовито продолжала Юони. - Но, быть может, вы слегка опуститесь с небес на землю и обратите внимание, что ваша жена в священном состоянии и ее нельзя так трясти? А то, может быть, для вас будет шокирующим открытием рождение сына?
   Танрэй знала, что муж ни за что не станет вступать в перепалку: это было ниже его достоинства. Он просто сейчас развернется - вот! уже развернулся! - и уйдет из дома... уже ушел.
   - Мама, но почему вы всегда все портите? - в отчаянии крикнула молодая женщина и, выскочив вслед за Алом, хлопнула дверью.
   Бегать ей было тяжеловато, но чтобы догнать длинноного попутчика, нужно было бежать, поскольку он не остановится ни за что, сколько ни зови.
   - Ал! - она схватила его за руку и долго пыталась отдышаться, удерживая его и прижимая ладонь к груди. - Они уже скоро переедут. Потерпи еще немножко! Лучше расскажи, чему ты был так рад?
   Он отвернулся. Даже в глубоком унынии он был необычайно хорош собой... и недосягаем - эта недосягаемость и заставляла ее суетиться, пугая перспективой лишиться его интереса, особенно сейчас. Танрэй знала: та ночь была какой-то роковой ошибкой, что бы ни говорил ей в утешение Тессетен. Не Тессетену жить в их семье, где после того Теснауто и ее объявления о беременности что-то треснуло в отношениях и уже не срослось. Ал промолчал тогда, разве только не поморщился. Но терпел. А она сдуру прыгала вокруг, радуясь, что промолчал, что терпит. Как будто ей больше всех нужно! С ума сойти, как все запуталось! Понимает, что делает глупость за глупостью, позволяя ему вообразить себя непревзойденным, и ничего не может с собой поделать. Ал же все сильнее подчеркивает свою независимость и не проявляет особенного интереса ни к ней, ни к ее чудовищно раздутому животу. Она и в лучшие-то времена проигрывала перед высокими стройными красавицами-южанками, а теперь... Вот уж здорово пошутил однажды Сетен, сказав, будто священное состояние добавило плавности ее движениям! Иначе как попыткой подбодрить такую чушь не назовешь - тем более, он все время видит рядом такую красавицу, как его Ормона! А кем стала Танрэй? Кто она теперь? Низкорослая туша на измученных отечных ножках, перекатывающаяся, словно жирная утка... Ей было противно смотреть на себя, безобразную, в зеркало и тяжело существовать, едва дыша и постоянно страдая - то от неуклюжести, то от боли в спине и гула в ногах, то от дурацкой забывчивости, чехарды в мыслях, плаксивости. Вот уж молодцы эти их ученые мужи из лаборатории! Могли бы вместо того, чтобы заниматься всякой чепухой, изобрести какое-нибудь деторождающее устройство и избавить женщин от этих кошмаров... Гении! Но оно и понятно: не им же мучиться. Они и представить себе такого не могут, а чтобы появилась цель изменить существующий порядок вещей, нужно претерпеть страдания на собственной шкуре... Думают, все эти издевательства над психикой проходят просто так!
   - Да неважно, - как и ожидалось, отозвался Ал, что-то пряча в карман штанов. - Пожалуй, загляну-ка я в лабораторию. Кажется, забыл отключить проек...
   - Ал, перестань! Ничего ты не забыл! Я сама почти живу в школе, только бы не слышать эти бесконечные попреки, но ее не переделаешь, мы с нею говорили тысячу раз - и все по-старому. Она такой человек. Паском уже предрекает, что Коорэ я рожу прямо в классной комнате, - Танрэй грустно рассмеялась, не выпуская его. - Расскажи, что ты там спрятал?
   Он прошептал что-то себе под нос, пытаясь убедить самого себя не держать в памяти всякую ерунду, и вытащил из кармана маленький кристаллик.
   - Видишь?
   - Вижу. А что это?
   - Подержи в руке - полегчает.
   Он как будто угадал ее настроение. Это было неожиданно и приятно. Может, все не так плохо?
   Танрэй подставила ладонь, с минуту стояла, настороженно прислушиваясь, а потом невольно заулыбалась:
   - Праздник переодеваний на Прощание с Саэто... Не помню, в каком это было году, но мы с тобой тогда повеселились всласть... Ах! Вот еще вспомнилось, как мы с тобой были на озере Комтаналэ, и там... - она таинственно умолчала финал фразы, вместо этого засмеявшись: да уж, было здорово в те денечки! - Послушай, а ведь оказывается у нас тогда было так много счастья, Ал!
   Он указал глазами на кристалл. Улыбка сразу же сползла с ее лица:
   - Это что, проектор грез и дорогих воспоминаний?
   - Не-а. Думай!
   - Ну перестань! Ты же знаешь, что я ничего не смыслю в твоей специальности!
   - Хорошо, тогда подсказка. Было ли в твоей памяти хоть одно воспоминание без моего участия?
   Она задумалась, перебирая нахлынувшие сюжеты один за другим:
   - Пожалуй, нет... Ты всегда рядом... И что это означает?
   - Сама не догадываешься?
   - Ну нет же! - она от досады топнула ногой: любит он щекотать нервы.
   - Этот кристалл создан как носитель информации, извлеченной из молекулы моей крови.
   Танрэй потерла виски и устало присела на скамейку возле той самой пристройки, на которую во время землетрясения грохнулось дерево. Дыхания едва хватало.
   - Что же, информация из молекулы твоей крови действует, как дурман?
   Ал опустился перед нею на корточки и, взяв за руки, заглянул в глаза:
   - Тук-тук, как меня слышно, моя любимая женушка? Есть связь? Тук-тук!
   - Не издевайся. Я правда не понимаю...
   - Да ведь все просто! Люди - те же самые животные, во всяком случае, наша физическая оболочка на этом плане существования. Но обоняние у нас работает немного иначе, нежели у зверей. Мы чувствуем все те же запахи, что и... скажем, Нат... только не понимаем больше девяноста процентов их смысла. Зато подсознание наше понимает все и старательно подает сигналы. Прежде люди их не игнорировали, знали, что из чего проистекает, и вслушивались в себя. А теперь это как-то отошло, а жаль. Сейчас многие, особенно северяне, считают интуицию мистическим проявлением, а это всего лишь информация, зашифрованная мудрым подсознанием и почерпнутая им из множества окружающих запахов. Если, скажем, синтезировать букет ароматов, когда-то окружавших человека в миг счастья, и дать ему их ощутить, он вспомнит до мелочей то, что уже, возможно, давно не поднимал из напластований событий. Вспомнит звуки того момента, вспомнит краски, людей, что его окружали, их особенности... Всё придет, придет и то ощущение счастья - и это спровоцирует гамма запахов, не что иное... Мы с тобой выбрали друг друга не за красивые глаза, поверь... Ну нет, за них тоже! - он засмеялся и ласково провел ладонью по ее щеке, легко коснулся бровей и отвел от лица рыжие завитушки волос. - Но в первую очередь нас подтолкнуло друг к другу подсознание, расшифровавшее запахи и решившее, что мы созданы друг для друга.
   Она почувствовала какое-то неудобство. Это все, конечно, очень стройная гипотеза. Ее и в самом деле никогда не тянуло ни к кому больше, если не считать... Но там другое. Скорее всего, надуманное. Или спровоцированное тем мужчиной, существование которого зиждилось на былом расколе некогда единого "куарт". Он, в отличие от Ала, силен в тонком плане почти как целитель и вполне мог бессознательно - или сознательно - очаровать ее, заставив не замечать его кошмарную внешность и страстно желать ночами. Танрэй боялась признаться даже самой себе, но иногда нет-нет да сожалела, что этот шевелящийся в ней человечек, которого все величают Коорэ, - сын Ала, а не того, другого, с кем у нее не было ничего, кроме этих нелепых фантазий и вожделения. Дурные мысли, но они бывали, и стоило немалого труда их отогнать. Да и было ли это так плохо, как ей казалось? В конце концов, он тоже отчасти Ал - может быть, даже больше Ал, чем она - Танрэй...
   - Кристалл синтезирует запах?
   - Нет, он транслирует уже расшифрованную информацию - то, что у хорошо обоняющих животных происходит в специальном мозговом центре. А здесь - всё уже адаптировано под человека, все разжевано и объяснено. Поэтому ты вспоминаешь меня, ну а поскольку когда-то мы выбрали друг друга, повинуясь инстинкту, то вспоминаешь ты меня в наши счастливые минуты. Уж так работает наша психика. Расскажи, что ты испытала, вспомнив те эпизоды?
   Она хмыкнула. Нет, все это, конечно, очень романтично, но вот проникнуться не получается. Не до романтики, когда ощущаешь, будто проглотил самую громадную тыкву на огороде агронома-профессионала, а она еще и шевелится в тебе, как заведенная.
   - Я просто вспомнила, - сказала Танрэй и поняла, что страшно разочаровала его как ученого своим ответом. - Нет, все правильно, мне было хорошо и тепло, но...
   - Понятно, - сухо сказал Ал, поднимаясь и пряча глаза. - Значит, рано я обрадовался. Эту штуку придется дорабатывать. Правда, я не знаю еще как...
   И тут его перебила возникшая на садовой дорожке госпожа Юони:
   - Господин Ал!
   - О, нет! - тихо простонал он.
   - Едва вас нашла! Вас вызывает господин Зейтори, подойдите к переговорнику!
   С трудом отлепившись от скамейки, Танрэй поползла следом за ними. Когда она добралась до веранды, Ал уже выходил обратно.
   - Что случилось? - вздрогнула она при виде выражения его лица и почему-то сразу подумала об экспедиции Паскома. - Что-то стряслось с нашими в джунглях?!
   Он махнул рукой:
   - Нет, на Базе поймали сигнал, что какая-то орэмашина с Оритана просит разрешения на посадку.
   - И ты думаешь, что это не ори, а...
   - Я не знаю, солнышко. Да ты успокойся, что с тобой? Сейчас возьму военных, и мы поедем туда...
   Она вздохнула и ничего не ответила.
  
* * *
  
   Прилетевшие и в самом деле оказались ори. Их было очень много - они битком забили орэмашину. Ал смотрел на все это и никак не мог придумать, где же они смогут разместить такую ораву. Похоже, с мечтой справить родителей жены в отдельный дом придется распроститься...
   Авторами этого спонтанного переселения были двое: женщина, Помнящая, последний духовный советник Объединенного Ведомства, и мужчина, орэ-мастер, уже немолодой и чем-то удрученный.
   - Мы собрали всех, кого смогли, - объяснила госпожа Афелеана, рассматривая Ала. - Вы помните меня, господин Ал?
   - Да, конечно. Я вот думаю: может быть, расселить вас пока в павильонах комплекса Теснауто?
   - А что это такое? - спросила Помнящая, оглядывая теперь все вокруг и очевидно восторгаясь теплом и буйством природы.
   - Не обращайте внимания, это мысли вслух. Сколько вас?
   - Сколько нас? - передала она вопрос орэ-мастеру.
   - Сто двадцать три человека, если не считать младенцев и еще не рожденных, - сказал тот и снова отошел к шасси, в котором ему что-то не нравилось.
   Помнящая и Ал последовали за ним.
   - Паорэс, познакомьтесь! Это господин Ал, лидер кула-орийских эмигрантов...
   - Не совсем так, я скорее заменяю нашего лидера, когда... - подправил тот, но она сделала рукой жест безразличия, и Ал смолк.
   - А это - орэ-мастер Паорэс... - (Кудрявый мужчина приглядывался к полуоси опоры и рассеянно кивнул, так и не подняв головы.) - В Эйсетти мы с его семьей были добрыми соседями.
   Тем временем гвардейцы Дрэяна шустро разгружали машину, перебрасывая небогатый скарб переселенцев в подъехавшие грузовые фургоны.
   - Нам едва хватило топлива, но до Сухого острова Паорэс дотянул. Там, в одной из колоний, мы и дозаправились... Всюду упадок, господин Ал. Я не думала, что Оритан настолько забросил что колонии, что эмиграцию...
   - Подозреваю, что им не до нас. Скажите лучше, госпожа Афелеана, когда они сделают это? - мрачно спросил Ал: он понимал, что просто так она никогда бы не пошла на подобный шаг, смахивающий на дезертирство. То, что мог себе позволить древний Паском, прежде было не по зубам остальным, и они ограничивались простой отставкой.
   Помнящая замолчала.
   - В день Восхода Саэто... - произнесла она наконец.
   - Так скоро... - прошептал он и мимоходом подумал, успеет ли родиться их с Танрэй сын и каково им будет смотреть друг на друга за секунды до ужасной смерти.
   - Аринора не оставила нам выбора. Но это уничтожит наши страны - а быть может, и всю планету... - женщина скорбно поджала губы. - Но мы улетели в надежде выжить. Мне жаль обременять вас, но вы - единственный наш шанс на спасение...
   - О чем вы говорите... - выдохнул он. - Просто нужно крепко подумать, где и как разместить людей.
   Помнящая улыбнулась. У Ала, как теперь видела она, начали проявляться черты настоящего правителя. Прежде он был идеалистичен и аморфен.
   Ребята Дрэяна справились с погрузкой без помощи диппендеоре: последняя волна эмигрантов уезжала в том, во что люди были одеты и что успели собрать из самого важного, дабы не случилось перевеса.
   - Все готово к отправке, - доложил Дрэян Алу.
   - Вы ведь внук советника Корэя! - узнала Афелеана, удивившись невероятному сходству его с Алом. Даже родной младший брат был гораздо меньше похож на него. - Примите мои соболезнования в связи с гибелью дедушки и брата. Фирэ был героем...
   Ал и Дрэян переглянулись.
   - Знаете, госпожа Афелеана, - проговорил первый, - Фирэ не погиб. Он теперь помощник господина Паскома.
   Помнящая сначала недоверчиво, а потом радостно заулыбалась:
   - Так ему удалось выбраться из этого кошмара!
   Паорэс возник рядом, будто прислушивался к их разговору. Хотя это было невозможно: уж очень далеко отошли они от орэмашины.
   - Дрэян!
   - Паорэс!
   Они обнялись, как старые друзья. Впрочем, они оставались друзьями и теперь, хотя жизнь на некоторое время разбросала их в разные стороны.
   - Я даже не надеялся, что мы сумеем приземлиться, - тихонько признался ему отец погибшей девочки.
   Цепочка машин потянулась от Базы к Кула-Ори.
  
* * *
  
   - Здесь в точности как на Острове Трех Пещер, - оглядывая узкий коридор, в который они с трудом нашли проход, сказала Ормона. - Помнишь ту нашу прогулку на лодочке? - засмеялась она.
   Сетен кивнул, отлично припоминая, как она потом лечили друг другу многочисленные ссадины и синяки - последствия обрушившейся на остров волны из озера.
   Неприятное ощущение здесь точно присутствовало. Не такое сильное, как тогда, но покинуть это место уже хотелось.
   - Не заблудиться бы, - на всякий случай проговорил Тиамарто, приподнимая фонарь повыше над головой.
   - Пока с нами Нат, - Паском положил ладонь на большую голову волка, - мы можем об этом не переживать.
   Нат шел впереди, как-то незаметно приняв на себя обязанности проводника, процессию замыкал хромающий Тессетен. Идти приходилось гуськом, иногда протискиваясь между стенами, и труднее всех приходилось ему с широкими плечами и покалеченной ногой. С каждым шагом дышать становилось труднее, и воздух тут пах землей, сыростью и еще чем-то непонятным, но ярко выраженным, напоминающим гарь.
   - Я хотел, - сказал Паском, вслед за Натом карабкаясь в очередную расщелину, - чтобы вы с Ормоной увидели это своими глазами, - он покряхтел, но рывком одолел препятствие в виде осыпи. - Именно вы. Хотя в нашем случае "увидеть своими глазами" - это просто фигура речи. "Скрепку" вы почувствуете. Вы уже должны начать ее чувствовать.
   - Так что ж за скрепка? - крикнул вперед Тессетен.
   - Это искусственные сооружения, выстроенные в определенных местах геологических разломов. Фу-х! Давайте-ка передохнём, и я все расскажу...
   Они сползли по стенкам, усиленно добывая воздух для дыхания, отчего дышать им всем приходилось чаще и тяжелее. На полу рукотворной пещеры было чуть прохладнее и свежее.
   - Душновато здесь, однако... - заметил молодой кулаптр, передавая Ормоне флягу с водой. - С прошлого раза не помню ничего. У меня тогда отчего-то все вертелось перед глазами, как в вихре...
   - Эти сооружения, - продолжал Паском, - выполняют две функции: они скрепляют разрывы в истончавшей ткани между двумя мирами, и они же оказывают необходимое давление на почву в определенной точке планеты, усиливая работу "куламоэно", а также стабилизируя земную кору.
   - Кто же их строил? - Сетен слегка брызнул из фляги на ладонь и умыл лицо.
   - Этого я сказать не могу. Может быть, до нас на этой планете была какая-то цивилизация, впоследствии исчезнувшая или ассимилировавшаяся с аллийцами. Может быть, это дело рук самих аллийцев... Одно точно: такие "скрепки", дежуря на границе миров, строго отсортировывают то, что принадлежит этому плану, от того, что должно быть на другом. Где-то мне попадалось другое их название - обелиски. Вот потому вы, Тиамарто, и были захвачены полем этого обелиска: в системе "Мертвец" вы обманули не только сородичей, но и его.
   Тиамарто покачал головой. Несмотря на пережитое, со временем он все больше выправлялся и выглядел теперь хоть и старше своих настоящих лет, но не так, как прежде, в первые минуты выхода из системы.
   - Мне здесь как-то легче на душе стало, - признался он.
   - Значит, вернули себе утраченное.
   Все они поднялись и пошли дальше по лабиринту. По ощущениям Сетена, группа была уже на подходе к центру сооружения. Его внутренний компас и созидательская выучка позволяли худо-бедно использовать пространственную ориентацию даже в замкнутых помещениях с запутанной системой коридоров. Только вот нога болела все сильнее. Уж лучше сутками ехать верхом... Жена была права когда-то, заставив его выучиться верховой езде.
   Внезапно волк остановился, и шерсть на загривке его поднялась дыбом. Паском сделал остальным знак замереть. Ощущение тревоги стало почти совсем невыносимым.
   - Инфразвук! - шепнул Тиамарто, на пару секунд заглянувший через "алеертэо" и выяснивший причину странного состояния. - Этот гул идет из-под земли, и здесь он сильнее всего - наверное, рядом трещина. А мы распознаем этот звук как сигнал опасности.
   Тессетен не сразу заметил, что жена вдруг как-то странно пошатнулась, и поймал ее только тогда, когда она начала падать. Молодой кулаптр бросился на подмогу, и вдвоем они увидели, как закатились глаза Ормоны, затрепетали веки, а тело обмякло, словно у мертвой. Что-то похожее случилось с нею тогда, на Острове Трех Пещер, и она, придя в себя, рассказала тогда о каком-то своем видении. Только Сетен забыл, что там было, в этом видении. Значит, оно так и не сбылось.
   - Кулаптр! - крикнул Тиамарто, - Ормоне плохо!
   Нат попятился по коридору, а Паском быстро подошел к ним и приложил пальцы к горлу женщины. Ормона вдруг изогнулась, забилась в руках Сетена, застонала, а на краешках губ проступила пена.
   - Не надо! Пожалуйста, не надо! - жалобно просила она; Тессетен даже не знал ее в такой ипостаси - просящей. - Не включайте это! Вы уничтожите нашу Колыбель, вы уничтожите всю нашу цивилизацию, не одних только северян! Не входите туда! Пожалуйста, не надо! Не надо! Я сделаю для вас все, что вы хотите, я буду вашей рабыней, только не входите туда и не включайте это! - она рванулась из рук мужа, ухватила Тиамарто за воротник и заглянула в его глаза невидящим и жутким взором. - Вы убьете всех, господин Нэсоутен!
   Тиамарто вскрикнул от ужаса. При звуке произнесенного ею имени страшное осознание хлестнуло Тессетена. Посмотрев на Паскома, он понял, что прав в своих догадках.
   Ормона снова обмякла и стала приходить в себя.
   - Ну всё, всё, тише, тише! - шептал ей на ухо Тессетен. - Это только галлюцинация...
   - Это не только галлюцинация! - ответила она.
   - Я знаю. Но ничего не поделаешь.
   Ормона подскочила и оттолкнула его:
   - Как это - ничего?! Каждый в Совете Ведомства смертен! Пусть лучше сдохнут они - и там, и на Ариноре!
   - Властны ли мы над этим?.. - задумчиво, в никуда, произнес Паском.
   Она поникла и снова прижалась к Тессетену. Пожалуй, второй раз в жизни ему стало жаль жену, такую всемогущую и такую уязвимую. Но жаль не той унижающей жалостью, за которую Ормона, узнай, выцарапала бы глаза, а так, как жалеешь о чем-то великом, что потерпело крах и перестало существовать по воле ветреной дуры-судьбы.
   Рядом сидящей статуей замер Нат, терпеливо ожидая развязки. Он намекал, что больше им здесь делать нечего.
   - Нам остается жить столько, сколько отведено, - со вздохом завершил Учитель.
   Ормона взвилась с новыми силами:
   - Отведено?! Кем отведено? Если бы это было отведено Природой, то я, быть может, смирилась бы с данностью. Но когда мою судьбу решает горстка подонков, они достойны смертной казни! Я не смирюсь! Ни за что не смирюсь!
   - Т-ш-ш-ш! - Сетен гладил ее по плечам. - Мы найдем "куламоэно", родная! Пусть подонки умирают, если им этого хочется. Мы найдем спасение для наших людей и уберемся отсюда!
   - Мы найдем, - прошептала, вторя ему, она. - Чего бы нам, - она посмотрела в глаза мужа, - это ни стоило. Найдем!
   По возвращении домой их дожидалось два известия: прилет последней волны эмиграции с Оритана и переговоры с Тепманорой, проведенные Алом. Лидер северян-переселенцев наметил точную дату ответного прибытия их делегации в Кула-Ори. Назначенное число было последним днем зимы, и до него оставалось меньше месяца.
  
* * *
  
   Ах, какие закаты были в Кула-Ори, когда, иссякнув, разбегались ливневые тучи на излете зимы, и джунгли снова наполнялись свистом, стрекотом и щелканьем птиц с насекомыми.
   Только что любовавшийся огромной радугой над Кула-Шри, Дрэян не мог поверить, что услышанное минуту назад адресуется ему.
   - Ты хочешь, чтобы я... Чтобы я?!
   Ормона поджала губы и потрепала гриву топающей рядом с ними гайны.
   - Да. Чтобы ты набрал для этого умелых ребят и решил этот вопрос, когда гости угомонятся - ночью.
   Он остановился и посмотрел ей в глаза, где танцевали огоньки заката:
   - Но это же не животные, не антропоиды! Это люди, пусть и аринорцы, и по отношению к ним это подло!
   - Что ты сказал? - тихо-тихо переспросила Ормона.
   - Почему это нельзя сделать в открытую, бросив им честный вызов? - от одной мысли, что она могла просто вообразить его в этой роли, Дрэяна почти трясло.
   Она развернулась и легко вскочила на попону:
   - Я предвидела, что таким и будет твой ответ. Так вот, мне не нужны смерти ори - ни одного. А северяне тоже не дураками родились и не только виноград в бочках месят. Воюют они получше наших увальней, оттого и ответ их будет ощутимым. Мне не нужна взаимная резня - их надо устранить тихо, без огласки. Но поскольку тебе вдолбили в голову ложные представления о доблести, я не стану больше уповать на тебя и найду того, кто еще способен мыслить свободно. Да будет "куарт" твой един, Дрэян. Мы не увидимся больше так, как хотелось бы видеться тебе.
   Она развернула жеребчика и щелкнула кнутом, а Дрэян сел на большой камень у обочины и под затихающий топот копыт сжал голову ладонями. Тепманорийцы приедут через три дня, еще не знающие, какое вероломство уготовано им в городе переселенцев-южан. А ему-то сдуру мерещилось, будто у нее состоялся роман с их лидером! Бедняга Ко-Этл... А она ужасна! Ему страшно заглядывать в черную бездну ее души - что должно твориться там, если она так легко распоряжается чужими судьбами? Да, он военный, а не красна девица. Но подлость есть подлость, а его учили смотреть смерти в лицо и встречаться на честных поединках, кем бы ни был противник...
   Тем временем Ормона доехала до комплекса Теснауто и сбавила бег своей гайны. Здесь жили семьи недавно прилетевших ори.
   Остановившись у ворот, женщина долго разглядывала, во что превратили маленький городок его новые обитатели.
   Чудные дворики с бассейнами и фонтанами были завешены бельем, которое тут же, в бассейнах с фонтанами и стиралось. Ормона поморщилась: ее соотечественники все больше походили на немытых свиней-кхаркхи, опускаясь все ниже и ниже. И что самое обидное во всем этом - переселенцы-северяне, которых она успела увидеть, такого себе не позволяли, а кто собраннее, тот и выиграет в поединке...
   Галереи топорщились ящиками со всяким мусором и недоразгруженным барахлом. Старожилы отдавали новичкам ненужную мебель, но ставить ее в этой тесноте оказывалось некуда, и жители Теснауто бросали ее в переходах между галереями, закрывая всякими шкафами столь же прекрасные, сколь и никому не нужные статуи. Теснауто выглядел обветшалым и отталкивающим. Звуки, что преобладали здесь, оскорбляли слух омерзительной какофонией: тут слышались и разноголосые вопли младенцев, и ругань взрослых, и какая-то невнятная музыка, и звон, и стук, а где-то даже стонала и кричала женщина. И даже запахи вызывали тошноту: в комплексе жарили не то прогорклое сало, не то протухшую рыбу, тут же избавлялись от помоев, клеили, варили, парили, калили, красили... Где ели, там и гадили, как будто никогда и не знали на Оритане, что такое - цивилизация. Одичание приходит скорее прогресса и легко возвращается при малейшем испытании трудностями. Но почему, почему они, первоисследователи, приехавшие сюда больше десятка лет назад, по сути - в дикие джунгли, не справляли нужду где придется и не опускались до животного состояния, пока возводили стены нового города?! Или до такого скотства довела этих бедняг война, разруха и победившая зима на родине?
   Не спешиваясь, Ормона подозвала к себе одного из бегающих у ворот мальчишек.
   - Ты знаешь, где живет орэ-мастер Паорэс?
   Тот с любопытством разглядывал знаменитую хозяйку Кула-Ори.
   - Да, атме Ормона!
   - Проводи меня к нему.
   Удивительное совпадение: Паорэса с женой поселили в той самой комнатке, где жили они с Сетеном, когда все строилось. И это было, пожалуй, единственное опрятное жилище комплекса Теснауто, за что Ормона про себя сказала спасибо его новым жильцам. В памяти всплыли воспоминания восьмимесячной давности о той ужасной ночи, когда рухнул гигантский павильон и когда ее муж был на волосок от неминуемой гибели, а она стояла, как идиотка, и не могла отвести от него несчастье, спустив все силы на опрометчивое деяние - вот уж перестраховалась так перестраховалась...
   Ормона постаралась отвлечься и не корить себя за то, в чем была виновата лишь отчасти, по недоразумению.
   Паорэс был узнаваем. В отличие от Эфимелоры, он сохранил основные черты и привкус своего "куарт".
   - Да не иссякнет солнце в сердце вашем, - глядя то на него, то на его супругу, сказала Ормона и тут заметила краем глаза лежащий на подоконнике кристалл, выполненный в форме небольшого яблочка.
   Да, когда-то на Оритане это было настоящим поветрием: информацию записывали на кристаллы, а те в свою очередь облекали в самые аппетитные с виду оболочки, имитирующие спелые фрукты и овощи. С переездом в Кула-Ори жизнь стала куда более лаконична и строга, без изысков. Кристалл так уж кристалл - и ничего лишнего.
   - Нам нужно поговорить, Паорэс, - красноречиво посмотрев на хозяйку, объяснила Ормона.
   Та все поняла и беспрекословно покинула комнату.
   - Вы ведь уже знаете, что через три дня сюда прибудут северяне?
   Орэ-мастер стиснул челюсти, и глаза его налились ненавистью, как у многих, кто сталкивался с аринорцами в этой войне и утратил кого-то из близких. На то и расчет. Ормона слегка улыбнулась и, похлопав себя по голенищам начищенных сапожек сложенным втрое кнутом, продолжила:
   - Я хотела бы, чтобы в связи с их приездом вы выполнили одно важное задание, которое подвластно только вам и вашему коллеге Зейтори, но вам важнее.
   Паорэс посмотрел на нее с ожиданием подробностей.
   - Вам нужно будет сесть на их орэмашину, взять курс на горы Виэлоро, а там в заданной точке выпрыгнуть с парашютом, направив аппарат на любую скалу.
   - Нельзя ли поточнее?
   - Пока нет. Мне нужно ваше принципиальное согласие.
   - Гм...
   - Вы совершите это не за просто так. Это будет вкладом в ваше будущее. В Тепманоре совершенно точно живет ваша истинная попутчица. Вы помните ее?
   Он сел на стул и безвольно положил руки на колени. А Ормона продолжала:
   - У вас появится шанс вернуть в этот мир вашу дочь Саэти. Но это возможно лишь в одном случае: если мы освободим Эфимелору от уз нынешнего брака. Скажу больше: она помнит вас, она называла мне ваше имя, поэтому шансы на успех велики.
   - Вы что, хотите взять аринорцев в плен?
   - Пусть это вас не беспокоит. Об этом позаботятся другие. От вас нужно всего две вещи: крушение тепманорийской машины и ваше молчание.
   - В машине больше не будет никого?
   - Нет, она должна разбиться пустой, но разбиться при этом вдребезги, взорваться и сгореть, чтобы нельзя было найти ни одной целой детали.
   Она взяла с подоконника "яблочко" и подбросила его на ладони:
   - Здесь их с Фирэ полет над Оританом, верно?
   - Да. Откуда вы...
   - Он рассказывал. Могу я взять эту вещь? Ненадолго, для копирования?
   - Да, конечно... И все же почему вы уверены в возвращении Саэти?
   - У вашей пары всегда рождалась дочь, это был "куарт" Саэти. Не вижу никаких препятствий для этого и теперь...
   - Но моя нынешняя жена - тоже моя попутчица, я знаю точно...
   - Это возможно. Но прошло уже много времени, и девочка не возвращается к вам. Это значит, надо попробовать использовать настоящую Эфимелору, Помнящую. Ваша нынешняя жена, насколько я понимаю, не помнит ничего? - Ормона чуть брезгливо поморщилась, вспоминая ненавистные рыжие волосы и журчащий милый голосок той стервы, которая все время становилась поперек дороги ей самой.
   - Использовать... Звучит как-то...
   - Мы все так или иначе используем друг друга, и в этом нет ничего оскорбительного. Даже наоборот: нужно уметь смотреть в глаза правде. Но если бы вы знали, какова нынешняя жизнь вашей настоящей попутчицы, то бросились бы ей на выручку... как мне кажется. Во всяком случае, мой попутчик именно так бы и поступил, случись такое со мной... Равно как и я выручила бы его. Если же вы хотите знать, ради чего во всей этой истории хлопочу я, то всё просто и прозрачно: я делаю это ради моего приемного сына, Фирэ.
   - Только ли? - проницательно, а оттого недоверчиво уточнил Паорэс.
   - Нет. Но остальное вас не касается. Итак?..
   - Дадите мне хотя бы сутки на раздумья?
   - Но не больше! - Ормона подняла палец, сжимая в руке информкристалл.
   Спустя полчаса, обосновавшись в своем рабочем кабинете, она включила переговорник и запросила лабораторию.
   - Ал? Готово ли?
   - Да, - отозвался он. - Все готово.
   - Ты можешь сейчас подъехать ко мне на работу? У меня очень скоро назначена встреча, и я...
   - Да конечно, о чем ты говоришь! - в голосе его прозвучала улыбка.
   Он прикатил в рабочей одежде, и Ормона наблюдала за ним из окна кабинета.
   - Пусть о тебе думают только хорошее, - войдя, Ал протянул ей золотой медальон на кожаном шнурке. - Если захочется, его можно пересадить на цепь.
   - Неважно.
   Она внимательно посмотрела на изделие, изображавшее мужчину и женщину, сплетшихся в любовном экстазе.
   - Кристалл внутри?
   Ал, с улыбкой следя за выражением ее лица, аккуратно коснулся правой груди золотой женщины. Ормона ухмыльнулась и покачала головой. Если он когда-нибудь выйдет из подросткового состояния, это будет чудом.
   Медальон раскрылся, и внутри него в специальном углублении алел кристалл.
   - Отлично. Чем могу отплатить?
   - Ты прости Танрэй, если она сделала тебе что-то плохое. Это ваши дела, а я в женские ссоры вмешиваться не хочу, но... ей не по себе от раздора с тобой.
   Ормона закусила губу. Лучше бы он попросил ее... да о чем угодно попросил - всё было бы сбыточнее, чем прощение его жены. Это все равно, что полностью простить себя за какой-нибудь, пусть даже нечаянный, но цепляющий совесть проступок: на словах сколько угодно, а в душе все кривится, как вспомнишь...
   - Я подумаю.
   Ал изящно поклонился ей и вышел.
  
* * *
  
   Сетен проснулся глубокой ночью от стойкого ощущения какой-то помехи, что отогнала сон.
   Все верно. Рядом находилась смежная комната, где часто работала жена, и сейчас оттуда доносились приглушенные голоса, а под дверью помаргивал призрачный голубоватый свет. Эти звуки его и разбудили.
   Постель со стороны Ормоны, хоть и примятая, была пуста.
   Тессетен набросил на плечи длинную и широкую шелковую накидку, подпоясался шарфом и, прихрамывая, вышел в кабинет.
   - И что тебе не спится? - он помял руками плечи неподвижной жены, наклонился поцеловать в шею и вдруг почувствовал, что здесь что-то не так. - Родная моя, ты что?!
   Ормона плакала. Не во сне - наяву! Не та семнадцатилетняя девчонка, иллюзии которой были разбиты проклятой реальностью, а тридцатишестилетняя женщина, повидавшая, наверное, уже всё в этой безумной жизни.
   Только сейчас он обратил внимание на то, что было в записи, которую смотрела жена.
   Бескрайние заснеженные дали и уже оттаявшие города, реки, воды которых несли малюсенькие - с такой-то высоты! - льдинки к бухте Коорэалатаны, к этой братской могиле пятисотлетней давности... Солнце, искоса пригревавшее весенний Оритан... Лицо Фирэ, совсем еще мальчика, лицо незнакомой голубоглазой девочки...
   - Я не помню ничего, - прошептала она. - Я не помню эти улицы, а когда-то безнадежно хотела их забыть. И вот - забыла!
   - Значит, для тебя так лучше, - он подвинул второе кресло и сел рядом.
   - Мне страшно.
   - Тебе?! Ты шутишь?
   - Я стала замечать... это не первый случай... Я не помню многих вещей из вчерашнего дня, на их месте просто какое-то пятно...
   - Почему же не сказала сразу?
   - Я боялась. И отгоняла эти мысли.
   - Но, может быть, ты правильно их отгоняла, и всё это чепуха? Многие действия мы совершаем машинально и не помним от рассеянности, сделали мы то-то и то-то или нет... Но это ведь не значит...
   - Только не я с моей "отягощенной наследственностью", - ровно проговорила она, тонкими пальцами стирая слезы.
   Сетен был единственным человеком, узнавшим от нее о болезни матери.
   - Тогда завтра мы пойдем к Паскому, и пусть он там всё у тебя проверит, - он повертел рукой над головою. - Если это оно, то его можно остановить в самом начале...
   Она безразлично кивнула и продолжила:
   - А теперь я смотрю на то, как погибает вон там, на этих съемках, моя родина, и понимаю, что куда лучше помню ее древней экваториальной страной, чем Оританом вчерашнего дня. Мне страшно, что забудется всё, понимаешь? Всё. И то, зачем мы жили, и то, за что умирали... Что строили, чему радовались, о чем плакали... Нас просто вытрут из памяти этой планеты. О нас будут врать, что все, чем мы дышим - никогда не существовало. А мы станем уже другими, забудем о себе и не сможем заткнуть их лживые глотки, Сетен! И еще хуже - если мы сами же будем отвергать наше собственное существование. Лучше уйти в небытие, чем жить без памяти, без личности среди антропоидов, лишенных аллийского "куарт"...
   - Мы вернем себе память. Эта война - зло, но она случилась из-за того, что тел стало больше, чем душ, и Природа исправляет ошибки, убирая лишнее. Это больно для всех нас, особенно для близких тех, кто погиб, но это в самом деле так. И когда дробление прекратится...
   - А оно прекратится?
   - Я не знаю. Но надеюсь. Так вот, когда дробление прекратится, "куарт" тоже обретут целостность и снова станут возвращаться в этот мир, чтобы Взойти...
   - Твоя Природа уже исправила ошибки... пятьсот лет назад, - зло усмехнулась Ормона. - Только не знаю, какие такие "ошибки" она исправляла тогда! Теперь-то мы научены ее справедливостью и безошибочностью...
   - Пойдем.
   Он вытащил кристалл и повлек ее за собой. Она не сопротивлялась и заснула, едва коснувшись щекой подушки.
  
* * *
  
   Паском выглянул из-за двери и поманил его к себе. Тессетен проковылял в кабинет.
   Тихо работали непонятные приборы, окно было плотно закрыто синеватой шторой, а спящая Ормона лежала в устройстве, которое напоминало погребальную капсулу. Как же скоро ему придется вспомнить эту свою ассоциацию, когда ее капсула будет настоящей, и совершенная оболочка обратится в ничто, сожженная огнем Волчьей звезды...
   - Всё плохо? - спросил он с порога.
   - Чем дальше, тем больше восхищаюсь твоим оптимизмом, Сетен, - усмехнулся кулаптр.
   - Значит, это не то же самое, что у ее матери?
   - Нет, не то же. Это... - Паском хмыкнул, - это напоминает ситуативные отклонения психики.
   - Что значит - ситуативные?
   - Не постоянные. Например, как сейчас у Танрэй. И что особенно интересно: я спросил Ормону, когда она стала замечать у себя эти симптомы, и выяснилось, что они день в день совпадают с появлением этих же симптомов у жены твоего друга. Та жаловалась, что может выбросить вместе с мусором что-то важное, а потом рыться в его поисках, забывает самые простые понятия... В общем - ситуативные отклонения.
   - И как это объяснить у моей жены? - мельком взглянув на неподвижную Ормону, спросил Сетен. - Насколько я помню, у нее такого не было даже в таком же состоянии, и с чего бы это сейчас?
   Учитель пожал плечами:
   - Если тебе нужно мое личное мнение, то думаю, это что-то психологическое...
   - Симуляция?
   - Симуляция, истерия, навязчивая идея. И ты знаешь причину.
   Тессетен удрученно ссутулился:
   - Никак не угомонится...
   - Но я позвал тебя посмотреть кое-что интересное. Видишь ее энцефалограмму? - он развернул перед учеником длинный свиток, испещренный хищными зубцами. - А это - кардиограмма. Обследование происходило одновременно. Вот этот участок, - кулаптр обвел зубцы на той и другой распечатках, - период спокойствия... А вот здесь я произнес ее имя.
   - И в чем разница рисунка? - приняв свитки из его рук, стал приглядываться Тессетен.
   - Вот именно, что ни в чем! А вот так обычно бывает, когда усыпленный человек слышит собственное имя, - Паском показал другой свиток, и там зубчики схемы штормило, как море в девять баллов.
   - Неосознанно?
   - Совершенно. Смотри сам.
   Кулаптр снова включил устройство и проговорил в микрофон:
   - Ормона!
   Зубчики продолжали сновать в своей размеренной неторопливости, чертя бумагу невысокими заостренными гребнями. Паском повторил ее имя еще трижды, потом на разные лады - ласково, грубо, уменьшительно, шепотом. Результат был тем же.
   А Сетену вспомнился случай годичной давности, в комплексе Теснауто, и он решил проверить догадку.
   - Можно я? - попросил он, и Учитель посторонился.
   Сетен шепнул в микрофон:
   - Танрэй!
   Девятибалльный шторм на прошлом свитке был штилем по сравнению с тем, что они увидели в этот раз. Шпили что на энцефалограмме, что на кардиограмме соседствовали так тесно, что почти зачернили бумагу.
   Паском вздохнул:
   - Почему же я не удивлен?.. Только твоей жене было под силу загнать эту глупость себе в подсознание...
   - А если... предположить... что это правда?
   - Если бы подсознание не было столь всемогущим, мы не умели бы ничего из того, что умеем, не подчиняли бы себе стихии и других людей, не ведали бы собственных возможностей. Подсознание едва ли слабее памяти самого "куарт".
   Сетен подошел вплотную к капсуле и положил ладонь на прозрачную крышку. К чему ты стремишься быть тенью той, которой ты богаче во всех отношениях? Что тебе ее имя? Тебя манит многотысячелетняя его история? Ну так когда-то и она звалась иначе - Танэ-Ра. Пришло время начинать новую строчку... И довольно уже держаться за прошлое. Из всех нас ты одна сильнее цепляешься за него, а кажется, будто повелеваешь настоящим и будущим. Это уже смахивает на паранойю. Наверное, пора ему осуществить давнюю мечту, махнуть на все рукой и...
   - Будь осторожен, - сказал Паском на прощание.
   - О чем вы?
   - Пока не знаю. Но будь осторожен.
  
  
Глава двадцать первая, о петрушке и пророчествах, которые у Ормоны всегда получались лучше, чем эксперименты в агрономии, гастрономии и астрономии
  
   - А ты никогда не думал, как относился бы ко мне, если бы я, например, выглядела по-другому? - чуть поворачивая голову к сидящему позади Фирэ, спрашивает Саэти.
   Разгар лета. Им по пятнадцать, и будущая жизнь кажется бесконечным полетом, полным загадок и разгадок, полным самой жизнью. Они сидят с нею у озера, любуясь дальними горами и небом, они болтают ни о чем и обо всем. Фирэ опирается спиной о ствол старого дерева, а она - на его грудь, и сидеть вот так, охватывая ее руками, ему просто здорово! Иногда он баловства ради лезет целоваться или щекочет ее, будто невзначай, потворствуя подростковой своей гиперсексуальности, стараясь коснуться вполне сформировавшихся и таких соблазнительно упругих грудок попутчицы. Саэти тоже нравятся эти игры - иначе что бы она делала здесь вместе с ним? Время от времени она изображает, будто сердится, а сама так и тает от удовольствия, прижимается, едва не постанывая от неги.
   - Я хочу тебя, - впервые признается он, не в силах терпеть дальше.
   Подруга меняется и больше не играет: его признание смело все фальшивые преграды. А потом, усталые и необыкновенно счастливые, они снова устраиваются под старым кленом, и Саэти повторяет свой вопрос.
   - Я не думал о таком. А как - по-другому?
   - Ну, допустим, если бы я была безобразной, кособокой и с кривыми зубами? - она хохочет, а его рука так и стремится под подол ее легкого платья, никоим образом не подчиняясь мысленным стараниям хозяина представить себе девушку - с которой у них несколько минут назад было самое лучшее, что только можно себе вообразить в пятнадцать лет, - безобразной, кособокой и с кривыми зубами.
   - Не знаю, - сдается Фирэ. - Может быть, раз ты моя попутчица, я все равно видел бы тебя самой красивой девушкой на свете и тем самым заставил бы весь мир смотреть на тебя моими глазами?
   - Какой ты самонадеянный!
   - Ну а откуда мне знать - может, ты и сейчас на самом деле вся вот такая, кривая, косая, ужасная? - поддразнил он. - Я же не увижу...
   - Сам ты!.. Оболтус! - Саэти слегка обижается, но уже через несколько мгновений смеется вместе с ним, вспомнив, что сама начала эту тему.
   Каким чудесным было то лето! Ему хотелось навсегда остаться в этом сне, позабыв о трех годах, прошедших после этого и всё переменивших безвозвратно...
   Он и сейчас видел ее лицо, юное и нежное, смотревшее через пелену другого мира лучистыми серо-голубыми глазами. Она обожала орэмашины, обожала море, небо, лето, обожала петь - у нее был чудесный голос, и она говорила, что это досталось ей от прошлого воплощения ее настоящей матери, гениальной певицы Оритана. Казалось, она и сейчас бы запела, но знает, что пелена Междумирья не позволить ему услышать ни звука.
   - Саэти! - прошептал он в полусне.
   - Не плачь, мой попутчик, - слышится ответный вздох ветра. - Скоро я опять буду с вами. Просто подожди меня. Просто подожди, как жду я...
   - Я подожду, - говорит он, словно заклинание. - Здесь, в Кула-Ори, давно уже живут твои родители, но почему же...
   - Не я выбираю, Коорэ. Не ты выбрал своих родителей, вот и мне остается только ждать. Но я чувствую, что все произойдет очень скоро, и мы опять будем вместе! Только... я ведь могу теперь стать совсем не похожей на ту себя... Привыкни к этой мысли!
   Ветерок умчался дальше, и образ ее растаял, оставаясь в царстве снов. Фирэ открыл глаза.
   Неужели она и правда опасается, что ему есть дело до того, как она будет выглядеть? Да ему лишь бы только чувствовать рядом ее душу, ее "куарт"! Или это все лишь его собственные фантазии и не было никакого разговора ни тогда, в горах Виэлоро, ни сейчас? Ну нет! Если не надеяться, то не стоит и жить! Всё было на самом деле - они дали друг другу страшную клятву. Он так решил - и точка!
   Последний день зимы... А здесь не бывает никаких зим, только ливни да направление ветра отделяют сезоны один от другого. Сейчас как раз период частых ливней, но еще пара месяцев - и может начаться засуха, здесь и она не редкая гостья.
   Позевывая, Фирэ спустился в гостиную, где уже металось несколько женщин-кхаркхи, наводивших порядок.
   - Атме! - почтительно поклонились они, увидев юношу, и тут же бросились продолжать свое занятие.
   Настроение у него было приподнятым, он все время вспоминал свой сон.
   А, ну да! Сегодня же в Кула-Ори прилетают северяне из Тепманоры...
   На ступеньках послышались спотыкающиеся шаги, и на лестницы показался Тессетен. Страшно хромая при спуске, он тем не менее ухитрялся на ходу застегивать камзол. Впервые увидев Учителя в таком костюме, Фирэ отметил, до чего же в этой жаре неуместна празднично-официальная одежда ори.
   - Вот в толк не возьму, - сказал Тессетен, усаживаясь за стол, - почему вместо меня не выступить от лица южан Алу? Он представительный...
   Окно с веранды растворилось, в комнату заглянула Ормона в рабочей косынке на голове. И в ней она была так же хороша, как была бы хороша в венце, подумалось Фирэ.
   - Ал тоже едет. Но необходимо, чтобы там был именно ты, моя любовь. Неужели сломаешься просто постоять?
   - Да нет. Просто чувствую себя ряженым придурком...
   - Не вижу большой разницы между тем, ряженый ты придурок или не ряженый, поэтому выброси эти мысли из головы, иного не дано, - тут же съязвила она. - Они знают, что наш лидер - северянин, и подсунуть вместо тебя Ала не получится никак.
   - А что ты там делаешь, родная?
   - Сажаю петрушку.
   Сетен и Фирэ одновременно поперхнулись молоком. Она отступила и закрыла за собой створки окна.
   - Пойдем посмотрим, - не выдержал Учитель, стирая и стряхивая с руки пошедшее носом молоко, а Фирэ - тот и подавно подскочил при первом же его слове.
   Ормона и какой-то подросток-кхаркхи старательно втыкали в кривенькую грядку повядшие кустики петрушки. Она гордо указала на неровные ряды огородной культуры:
   - Вот!
   - Аплодирую стоя, - Сетен похлопал в ладоши. - Это ты им покажешь в агитационных целях - что будет с зелеными насаждениями, если наши правители развяжут войну распада?
   - Не хлопай! - предупредила она.
   - Денег не будет?
   - Надо щелкать пальцами! Вот так - берешь и щелкаешь!
   Фирэ не удержался и начал хохотать. Ей каким-то чудом удавалось оставаться убийственно серьезной, не уступая в том мужу.
   - Однажды я сдуру сболтнула им, будто являюсь мастером по выращиванию петрушки в наших краях... Придется сказать, что у нас произрастает именно такой сорт...
   Кхаркхи печально приподнял и уронил вялую веточку одного из посаженных и тут же ловко улегшихся на землю кустиков.
   - Да, неурожай у нас нынче на петрушку, родная... Как жить-то будем...
   Сетен прищелкнул языком, повернулся и ушел в дом доедать завтрак, а Фирэ, тихонько постанывая, плакал за одной из колонн веранды.
  
* * *
  
   Стоило Фирэ и Тессетену уехать навстречу гостям, Ормона взнуздала одну из своих гайн, велела помощникам-кхаркхи наведаться к соседям и одолжить у них ребятишек, о которых они уже договорились заранее, а сама, вскочив верхом, погнала скакуна к комплексу Теснауто.
   На этот раз жена Паорэса вышла из комнатушки сама, без намеков со стороны гостьи.
   Паорэс смотрел на Ормону с неприязнью - видимо, чувствовал эту же эмоцию с ее стороны и отвечал взаимностью. Но решение принято, и они нужны друг другу.
   - Я согласен, - сказал он.
   - Прекрасно, - она подошла и собственными руками надела ему на шею медальон Ала. - Не снимайте это никогда, слышите? Амулет пригодится нам в Тепманоре, но вы должны пропитать его своей энергией, а он вас - своей.
   У нее не было никаких сомнений в том, что орэ-мастер согласится. После смерти дочери он не думал больше ни о чем, кроме как о ней - какой она могла бы стать, что сделать в жизни... Будь у него такая возможность, он, наверное, поднял бы ее из мертвых и заставил существовать в состоянии нежити, такой безрассудной, похожей на одержимость, была его любовь к Саэти. Они с Фирэ заразили Ормону своей сумасшедшей привязанностью к той девчонке. Она видела ее лишь издалека, и теперь уже сама почти мечтала познакомиться с нею поближе, сравнить с той, кем Саэти являлась в прошлых воплощениях, поговорить... Но сейчас главное - освободить ее будущую мать, а остальные мечты - поэтапно и, возможно, уже не на этой планете (если осуществится план с "куламоэно" - местом вечной жизни).
   Дом встретил ее грохотом падающих вещей и детскими воплями. Интересно, для чего она звала сегодня помощников?..
   Привязав гайну, Ормона с опаской ступила в собственное жилище.
  
* * *
  
   Несмотря на ранний час, летное поле близ Базы было наводнено людьми. Кула-орийцы четко выполнили приказ явиться на встречу гостей исключительно мужским составом. Но вместо женщин туда прибежали местные из племени кхаркхи, ученики Танрэй, и неулыбчиво глазели по сторонам. Фирэ порадовался, что самой Ормоны здесь нет, иначе она была бы очень разгневана присутствием антропоидов.
   - Твоя речь, - Сетен протянул свиток Алу, безукоризненно наряженному и подтянутому.
   - А ты?
   - Не в голосе я нынче, - Учитель, кажется, едва сдержался, чтобы не сплюнуть. - Рядом постою, вас послушаю.
   Фирэ прислушался к нему и понял причину его дурного настроения: на перемену погоды у Тессетена сильно болела нога, а поскольку он из гордости опирался не на костыль, а на трость, то болела она еще сильнее, чем обычно.
   Ал пожал плечами и почесал Нату за ухом, а тот вильнул хвостом.
   К изумлению всех, даже самого Дрэяна, наибольшую суету спровоцировал Саткрон. Бывший габ-шостер носился по рядам ровно выстроенных гвардейцев из своей части и, словно оплеухи, раздавал указания, когда кому махать флажками и скандировать приветствия.
   - Болваны! - доносилось с его стороны. - Вот это что такое вы делаете, а?! - он утрированно захлопал руками над головой. - Вы что, с пальмы слезли, как эти вон? - (Кивок в сторону кхаркхи.) - Вот как надо! - и Саткрон столь интеллигентно щелкает пальцами, что задние ряды - горожане - прыскают от смеха, так не вяжется эта роль с его физиономией. - Это кому там смешно? Я сейчас там кому-то посмеюсь!
   - Рехнуться можно, - тихонько сообщил Дрэян стоявшему рядом брату. - Он же аринорцев с потрохами бы крокодилу в пасть утолкал! Не пойму, чего это он так из-за них засуетился?
   Фирэ подумалось, что здесь наверняка что-то нечисто. Не полезет Саткрон на крючок без наживки.
   Наконец оставшийся на Базе орэ-мастер Зейтори передал, что радары засекли приближение какого-то летательного аппарата с севера. Дрэян велел Саткрону встать в строй и выровнял гвардейцев в три шеренги по краю летного поля.
   В наполненном ароматами знойного юга утреннем небе появилась орэмашина с голубой полосой вдоль борта. Оттесненные за пределы поля кхаркхи и жители Кула-Ори загалдели и замахали флажками. Но особой радости у южан Фирэ не заметил: многие из них успели застать на Оритане самый разгар войны с Аринорой.
   Орэмашина снизилась и села. Из люка плавно выдвинулся трап.
   Гости из Тепманоры все как один были разодеты в белое. От белоснежности их плащей на ярком солнце появлялась резь в глазах, мало того: они расшили одежду алмазными стразами, и начнись вдруг стычка, за ними числилось бы тактическое преимущество, поскольку своим сверканием северяне ослепили бы противника.
   Фирэ заметил, как Учитель старается отвернуться от всего этого благолепия, да и Ал, выдвинутый вперед всех встречающих, изо всех сил крепится, чтобы не морщиться и не позволить слезам брызнуть из глаз.
   - Их, зима меня заморозь, ненароком вороны не унесут? - пробурчал рядом Дрэян.
   Под плащами северян виднелись легкие элегантные камзолы (разумеется, белые), на головах красовались изящные береты военного образца, но несколько франтоватее тех, что носили их офицеры по уставу. Узкие брюки были заправлены в высокие сапожки из нежнейшей кожи цвета слоновой кости. И все это так выспренно, так показушно, что при виде их костюмов и надменных рож Фирэ стало тошно. Хотя Ормона и рассказывала о быте тепманорийцев и их склонности к внешним эффектам, видеть это было стократ противнее...
   Юноша ничего не мог с собой поделать: наблюдая перед собой северян, слыша их наречие, он тут же видел обугленные руины родного дома и представлял, в каком ужасе умирали его попутчица и родители и как смеялись орэ-мастера в таких же вот летучих машинах с голубой полосой на борту, подсчитывая количество попаданий. Фирэ стоял и убеждал себя, что вот эти трое гражданских, их орэ-мастер и четверо гвардейцев из сопровождения не имеют ни к той войне, ни к обстрелу Эйсетти никакого касательства. Но всякий раз, как раздавались раскатистые "р" их диалекта, он вздрагивал и невольно стискивал рукоять аллийского меча.
   Лидер северян, довольно высокий и широкоплечий молодой мужчина с ухоженной растительностью на лице и лазурными глазами, уважительно старался говорить по-орийски напевно, однако получалось у него плохо. Понимая это, он краснел и извинялся за свое произношение.
   Ал невозмутимо прочел ответную речь, но все это время взоры северян не отрывались от фигуры Тессетена, который находился чуть позади своего высокорослого друга и старался поставить больную ногу так, чтобы на нее приходилось меньше веса, чем на здоровую, и чтобы эти манипуляции были как можно меньше заметны посторонним. Но пристальнее всех разглядывал Учителя бородач Ко-Этл, однако каменная маска не позволяла понять, что он при этом думал, а лезть к северянину с ментальными приемами Фирэ пока не решался. Пусть однажды он уже воспользовался его оболочкой, чтобы узнать, как обстоят дела у Ормоны, однако искушать судьбу не стоило. Да и она просила всех вести себя с ними без лишнего риска.
   Когда обмен любезностями наконец завершился, а солнце уже стало припекать не шутя, Ко-Этл обернулся к своему помощнику и протянул ладонями вверх обе руки. Эт-Алмизар принял от ближайшего офицера-аринорца большую деревянную коробку, раскрыл ее и извлек укороченный односторонний меч в ножнах, что были инкрустированы резной костью.
   Держа ножны на вытянутых ладонях, Ко-Этл уверенно шагнул к Тессетену, и Алу пришлось посторониться, отойдя к Паскому и Солондану.
   Два северянина стояли друг перед другом, оба одинакового роста и крепкого сложения, оба светловолосые, но один - прекрасный, словно солнечный день, а второй - безобразнее ночного ненастья.
   - Я хотел бы, чтобы вы приняли этот скромный дар в качестве символа начала сотрудничества, - витиевато изложил Ко-Этл, глядя Сетену в глаза, что уже само по себе было признаком доблести и смелости: удавалось такое не каждому. - Ножны и рукоять этого меча инкрустированы мамонтовой костью. Ваша отважная супруга принимала личное участие в добывании этого зверя. Оружие по праву принадлежит вам.
   Сетен непонятно улыбнулся и, приняв подношение, закрепил ножны на поясном ремне. Фирэ подумал, что эта форма меча - широкого, слегка изогнутого, с одной заточенной стороной лезвия - подходит именно ширококостным северянам, и даже будучи прирожденным ори, Учитель смотрится с этим оружием гораздо органичнее, чем с тонким аллийским мечом. Впрочем, это уже, наверное, стереотипы, навязанные событиями последних десятилетий...
   Покончив с официальной встречей, Ко-Этл кивнул своей свите и, двинувшись нога в ногу с хромавшим Тессетеном, негромко спросил того:
   - Я хотел отдать распоряжение выгравировать у основания клинка ваше имя, но не осмелился, поскольку точно не знаю, как пишется оно по-аринорски.
   - Не беда, - коротко ответил тот, но Ко-Этл продолжал свои филологические изыскания:
   - Оно означает "Черный Горизонт", не так ли?
   - Дословно - да. А если вдаваться в мудреную орийскую грамоту, то смысл его глубже - "Предвестник". Наверное, бури...
   - Отчего так?
   - У нас, - Сетен особенно подчеркнул это "у нас", - предвестья добрыми не бывают. Ори говорят: что ждет нас там, за горизонтом - черные тучи или золотая мечта?
   - Сложно...
   - Это имя появилось впервые, вместе со мной, и написано оно было сразу со сплошной оранагари - я родился на Оритане. Полагаю, в аринорской транскрипции оно писалось бы с разрывом черты после первого слога, но вам было бы лучше спросить об этом у специалиста по словесности. И если она еще работает, у вас будет такая возможность. Ал! - Тессетен оглянулся на следовавших за ними ори и аринорцев. - Твоя жена еще работает?
   Тот сокрушенно развел руками.
   - Ну да, зная Танрэй, я нисколько не удивляюсь...
   - Тан-Рэй? Вечно Возрождающаяся? То есть это Танэ-Ра?
   Сетен кивнул и всем своим видом дал понять, что машины к отбытию готовы, а гостям пора рассаживаться.
  
* * *
  
   Машины выстроились вереницей вдоль дороги у дома Фирэ и его приемных родителей. Гвардейцы-северяне с помпой промаршировали к распахнутым воротам, а местные просто выбрались на воздух, чтобы не задохнуться. Солнце все свирепело и свирепело.
   Тессетен поманил к себе Фирэ и шепнул, чтобы тот загнал помогавших Ормоне кхаркхи в какую-нибудь комнату на втором этаже и велел им не высовываться, пока все не уедут. Юноша бросил взгляд на Ко-Этла и подавил улыбку. Уже и слепому было бы видно, как тому не терпится увидеть хозяйку дома.
   Вбежав в дом, Фирэ позвал ее:
   - Атме Ормона!
   Она выглянула через парапет на втором этаже, блистающая неземной красотой и вполне земными женскими украшениями-побрякушками.
   - Какая я тебе "атме"? Хватит уже, я же не зову тебя "сынок"! Давай на "ты", договорились? - громким шепотом одернула его Ормона. - Ну что там? Меня мечтают увидеть?
   - Еще как!
   - Ай! Проклятые силы! Я ведь чуть не забыла про эту бешеную детвору! Антропоиды где-то в доме, усмиряют шалопаев. Пусть приведут их порядок - и тащи сюда своих братишек и сестренку... или сестренок и братишку, не помню...
   Фирэ хмыкнул, быстро отыскал всех, кого нужно - а это были близнецы, сыновья соседки, и девочка помладше них, кажется, дочь одной из ассистенток Паскома.
   - Хоть убей, не помню, говорила ли я там, сколько у меня детей, и если говорила, то сколько и какого они пола. На всякий случай взяла с запасом...
   - Вот почему я и уверен, что всегда надо говорить правду!
   - Ну что ты, в их представлении добропорядочная женщина должна быть увешана... вот этим добром... - она с некоторой опаской развела руками над белокурыми головенками "младшеньких", - с головы до ног!
   Взявшись за руки, они впятером, под вой девочки, которой на вид было то ли три, то ли четыре годика, вышли во двор.
   - Я убью его! - вдруг сквозь зубы прожужжала Ормона, делая зверские глаза и указывая Фирэ взглядом куда-то вбок.
   На грядках с помершей петрушкой растянулся Нат. Он-то и закончил начатое Ормоной и ее помощником-кхаркхи.
   - Зато теперь у тебя есть оправдание получше, чем война распада или "такой сорт", - шепнул ей в ответ Фирэ.
   Лицо бородача вытянулось, когда он увидел, сколь многочисленное семейство у его вдохновительницы. Зато остальные приветственно защелкали пальцами.
   - Позвольте представить наших детей! Фирэ вы уже знаете, господа, а это наши младшие...
   Ормона стиснула его руку с просьбой выручать. Юноша понял, что она напрочь забыла, как зовут "ее" детей. Проколы всегда случаются по мелочам, если завраться...
   - А они сами скажут, - вмешался Тессетен, подходя к ним.
   Как и ожидал Фирэ, вместо проговаривания собственных имен ребятишки, увидев Сетена в такой близости от себя, сначала впали в тихий ужас, затем у девочки началась громкая истерика, а у близнецов - ступор.
   - Они испугались такого количества народа, - злорадно пояснила Ормона, и Фирэ догадался, что за эти несколько часов сумасшедшая детвора довела ее до белого каления, и она теперь с удовольствием платит им той же монетой. - Мы ведь живем тут уединенно...
   Юноша торопливо утащил их в дом, но стоило ему перевести дух, следом, хромая, заскочил Сетен. Трехглоточный вой тут же возобновился, и он покрепче прихлопнул за собою дверь, чтобы их не было слышно снаружи.
   - Пусть кхаркхи разведут их по домам, не то у меня голова треснет! Не могла Ормона выдумать что-нибудь менее травматичное? Сказала бы, что мы разводим крокодилов. Те хотя бы молчат - во всяком случае, у Кронрэя...
   - Что ж, вы больше с ними не поедете? - передавая троицу ормониным помощникам, спросил Фирэ.
   - Отбился я от них. У меня уже все это в печенках сидит, - Учитель отстегнул подаренный меч и бросил куда-то в угол комнаты. - Сказался больным.
   Юный кулаптр решил не говорить, что тот и в самом деле здоровым не выглядит, и отправился вслед за ним, чтобы хоть немного подлечить измученную ногу Учителя.
  
* * *
  
   На самом деле Тессетен покинул их не только из-за боли. Он ничего не мог поделать с ослепляющей яростью, что захлестывала его при виде Ко-Этла, позволявшего себе так откровенно таращиться на его жену. И знание того, что Ормона водит тепманорийца за нос, ничего не меняло: тот все равно смел считать ее своей любовницей, и за одни такие мысли Сетену хотелось развеять его клочки по ветру. И вот, чтобы не выдать своих дум, он ушел, предоставив жене и Алу знакомить северян с Кула-Ори.
   Однако и Ормона вернулась очень скоро, чем-то обозленная и тщетно скрывающая обозленность. Прямо при нем, в спальне, она переоделась в легкий костюм для верховой езды и присела на край кровати, чтобы подкрасить губы. Сетен мог бы смотреть на эти приготовления часами: было в них что-то завораживающее, хотя он никогда не мог взять в толк, чем краска делает лучше ее безупречное лицо, если он даже не всегда может разобраться, мазалась она этой дрянью или нет. Разве только если после поцелуя губы как будто в каком-то жире - тогда точно мазалась.
   - Может, у Кронрэя его крокодил уже подрос и сожрет их? - пробурчала она, сообщив, что Ал с Паскомом намерены поселить гостей в просторном доме созидателя.
   - Чего это ты вдруг?
   Ормона зашипела, как змея, потом фыркнула и что-то заворчала под нос. Сетен опустил руку и вытащил из-под кровати подаренный Ко-Этлом меч.
   - Судя по всему, наших распрекрасный гостей ждет судьба этого мамонта, - он потер большим пальцем одну из завитушек орнамента на ножнах. - Бородатый сказал, что ты лично завалила зверюгу...
   Она обернулась и медленно проговорила:
   - Уже всё знаешь? Что ж, тем лучше...
   - А ты привыкла держать всех вокруг себя за слепоглухонемых, которые ко всему прочему страдают тяжелой стадией олигофрении. Кто знает еще о твоих планах насчет тепманорийцев, хочешь осведомиться ты? - с невинным видом уточнил экономист. - Ал...
   - Ты лжешь!
   - Ты натравишь своих "соколов" на нас обоих или все же пощадишь своего ненаглядного?.. И я имею в виду не Ко-Этла...
   - Я пощажу и тебя. Мне льстит твоя ревность.
   - Ревность?! Оу! Ха-ха-ха-ха-ха! - закатился Тессетен. - Для ревности нужна хоть капелька любви, Ормона! А что тебе в таком случае может быть известно о ревности? Ты хоть когда-нибудь испытывала что-нибудь хорошее к людям, или только подсчитываешь, высчитываешь, выгадываешь?
   - Не вынуждай меня злиться, Сетен! Не вынуждай!
   - Иначе?..
   Ормона нехорошо улыбнулась и заговорила сквозь зубы:
   - Иначе я подумаю насчет твоей ненаглядной, которая сейчас полощет языком с нашими гостями. Она проигнорировала мою просьбу о том, чтобы все женщины, особенно коровы вроде нее, - характерным жестом она обрисовала жутко расползшуюся спереди фигуру ненавистной ей жены Ала, - сидели сегодня - в течение одного дня! - по домам. Северянки проводят так всю жизнь, а здесь - всего лишь день! Но она же у нас избранная... Сама еле ноги переставляет, а туда же... К-корова тельная!
   - Это я попросил Ала, чтобы он познакомил гостей с нею: твой бородатый донимал меня вопросами о нашем языке. А кто лучше Танрэй расскажет об этом иноземцу?
   - Да ну?! И она, похоже, сильно увлеклась... - в тоне ее слышалась угроза, - иноземцем... Или она в самом деле желает сломать игру? Ну да ладно, эта дура допрыгается... допрыгается...
   - Ты так не шути, ладно? - глухо попросил Тессетен, чувствуя, что глаза его наливаются кровью, а покровитель просится в бой.
   - Не шутить о чем? Что она избранная, что твоя ненаглядная или что я намерена оторвать ей голову за абсолютной ненадобностью?
   Ормона расхохоталась и уже собралась уйти, как вдруг Сетен вскочил и схватил ее за руку. Разгневанная жена принялась вырываться с нечеловеческой силой, и он неожиданно для самого себя сжал пальцы сильнее, чем следовало, так что в суставе у нее что-то щелкнуло, захлопнул дверь и швырнул жену на кровать. Та вскрикнула, сжалась от боли, но тут же собрала волю и отползла на локте к подаренному северянами мечу. Никаких признаков обиды в глазах ее не было, только злоба - на него, на других, даже на саму себя, почему-то не способную ответить ему таким же насилием, хотя могла бы, могла бы...
   - А почему ты уверен, что я смогу ей это сделать? - с вызовом спросила она, глядя на распухающее запястье со следами его пальцев, а потом что было сил дернула кисть, вправляя вывихнутый сустав на место. На лице ее при этом не отразилось ничего, только кровь отхлынула от щек и помутнели черные глаза.
   Сетен хотел извиниться за свою грубость, но дурацкая гордыня и ярость не позволили раскрыть рта. Он уселся в свое кресло спиной к свету.
   - Спасибо, любовь моя, - Ормона прижала к груди поврежденную руку. - Я тебе это еще припомню.
   - Что, исполнишь свою мечту - переспишь со своими воздыхателями на самом деле? Ала пригласишь на эту церемонию?
   Она выругалась так, как никогда прежде не позволяла себе выражаться в его присутствии, и, вскочив на постели, швырнула в него подхваченным со столика у изголовья кувшином с водой. Сетен молча выбросил перед собой "щит". Мокрые керамические черепки и брызги полетели во все стороны, отскочив от невидимой преграды. Он понимал, что несет похабщину, делал это нарочно, провоцировал и удивлялся, почему она до сих пор не выдернула из ножен этот кривой меч и не накинулась на него с желанием отрезать язык, по возможности вместе с головой.
   Однако Ормона сделала кое-что похуже, но где-то в глубине души он этого ждал. Гнойник прорвало.
   - Трухлявый пень! Ненавижу вас всех! Однажды вы все будете рыскать в поисках друг друга по моей земле средь других лишенных памяти антропоидов, с которыми вы все перемешаетесь, как скоты - да вы и есть скот! - вдруг с ужасающим спокойствием заговорила жена. - И не будет вам покоя, не будет вам пристанища нигде! Самый тщеславный и высокомерный из вас будет презренным рабом обстоятельств. Та, которую желают многие, будет обесчещена и потеряет всё, в том числе и остатки памяти, в поисках своего самца. Бескорыстный защитник, их хранитель, не будет знать ничего, кроме боли, ран и немоты, а ты... ты будешь трухлявым гнилым пнем, о который спотыкаются все зарвавшиеся путники!
   Она выговорилась, закусила губу и прикрыла глаза, разглаживая синяк на руке. Тогда заговорил Сетен:
   - А теперь скажу я, и последнее слово - закон, ты знаешь! Я давно ждал, когда в тебе это прорвется! Первое слово сказано, да покроет его второе!
   Тессетен оттолкнулся от поручней кресла и легко поднялся на ноги, будто никогда и не был искалечен. Ормона померкла.
   - Самый высокомерный средь нас всегда будет находить свою попутчицу, каким бы он ни был при этом. Попутчица потеряет всё, но ее будут желать многие и не станут чинить ей сколько-нибудь опасные преграды. Бескорыстный защитник сохранит всё, что потеряют они, дабы впоследствии - однажды! - вернуть сохраненное им же. А я... я буду гнилым трухлявым пнем, как ты напророчила. Исполнится последнее слово, сказанное ори на языке ори в присутствии ори!
   Дернулось пространство, искаженное подземным огнем и космической стужей. Громыхнуло в небесах средь ясного неба. Дрогнул пол под ногами, словно во время нового землетрясения.
   Не ожидала даже сама Ормона подобной силы древних умений у собственного мужа. Не учла она близости гор Виэлоро. В запале своем пойманная на озвученной мысли, женщина уже не могла ничего изменить...
   - Будьте вы прокляты! - только и произнесла она, а затем покинула комнату.
   Сетен запрыгнул на постель, прихрамывая, подошел к стене и вырвал из ножен аллийский меч. Отполированный, словно зеркало, обоюдоострый клинок отразил полыхающее гневом лицо хозяина. И не мог солгать металл - прекрасным было это лицо и сумеречные глаза, в которых сосредоточился весь мир, да вот только сам обладатель меча никогда не видел истины о себе...
   - Ты слышал всё, что было произнесено! - прошептал Тессетен и провел пальцами по плоской стороне клинка.
   Затуманилась поверхность лезвия от тепла его руки и от горячего дыхания.
  
* * *
  
   Ко-Этл был немного ошарашен. Приняли их очень недурно, все традиции были соблюдены. Однако у себя, на своей территории, Ормона показалась ему другой - нервной, напряженной и занятой совсем не им. Это не преминул заметить и ехидный Эт-Алмизар, умудряясь сочетать подобострастие с завуалированными подколками.
   Гости несколько растерялись. Вслед за Тессетеном, их покинула и Ормона, сославшись на неотложные дела, и они остались в обществе помощника лидера, Ала, и аловой жены, Танрэй. Все бы хорошо: вдобавок к тому, что Танрэй была северянкой, она оказалась очень милой и на лицо, и по душевным качествам - да только не пристало женщине в ее положении на таком сроке казать нос из дому и смущать посторонних мужчин. Для Ариноры это в крайней степени непристойно. Поистине, эти южане - люди весьма эксцентричные и беспорядочные! Куда только смотрит ее муж? Впрочем, что с него возьмешь - он же ори!
   Город переселенцев гостям понравился, хотя, конечно, техники здесь и в самом деле было удручающе мало, не говоря уже о предприятиях масштаба Тау-Рэи. Зато северяне всласть подивились тому, как удалось местным выдрессировать бесшерстных небольших мамонтов для помощи в тяжелых работах.
   Весь прошедший месяц Ко-Этл серьезно раздумывал над поставленными Ормоной вопросами сотрудничества, но теперь он даже не знал, какая экономическая основа может быть под этим, какая, говоря проще, выгода для Тепманоры. Поставки тропической снеди на Север? Не впечатляет: очень далеко и затратно - его не поймут. Выход в акваторию Южного океана и, как следствие, возможность контролировать пути сообщения южан? Это уже чуть теплее, но все равно ерунда: южане давно зажаты Аринорой в тиски и уже едва высовываются со своего Оритана, боясь участи многих сбитых над океаном сородичей-эмигрантов. Не может же он признаться Совету: да, я потерял голову от жены их лидера и теперь хочу подарить от щедрот им гору тепманорийских устройств - развивать промышленность в Кула-Ори!
   Поселили их в большом красивом доме, хозяин которого сейчас отсутствовал.
   - Здесь живут наш созидатель Кронрэй и еще пара семей, которые он приютил у себя, - объяснил Ал. - Но они нынче в отъезде, и господин Кронрэй любезно позволил нам распорядиться этим домом по нашему усмотрению. Располагайтесь, господа! Отдохните после долгого перелета. Если будет в чем-то нужда - мы готовы исполнить ваши пожелания.
   Держа его под руку, маленькая и уютненькая Танрэй улыбалась. Она хотела понравиться приезжим и нравилась. А еще ее жалели - бедняжке приходилось работать, будучи в священном состоянии! Ее самоотверженностью восхищались. Ко-Этл - в первую очередь, и даже образ обожаемой Ормоны слегка померк в его глазах рядом с этой златовласой птичкой, красавицей-ариноркой. И почему у них не водится таких красивых и умных женщин? Все сплошь или дуры, как сестра, или бесцветные мегеры: стоит такой умыться - и хоть беги вон от этого бледногубого чудовища с рыбьими глазами и редкими сивыми бровями. Встреть он там хотя бы подобие Танрэй - и с холостяцкой жизнью было бы тут же покончено. Но, конечно, он ни за что не позволил бы ей позориться и бродить по городу. У него прекрасное поместье, в котором можно гулять и сколько угодно общаться подружками из соседних имений - он ведь не деспот какой-нибудь, понимает, что даже женщине нужно человеческое общение...
   Смотрел он на нее и думал: вот жаль, что скоро южане в своем племени совсем вытеснят небесную расу белокожих и голубоглазых людей. Их черные гены сильнее: к примеру, если Танрэй родит блондина или блондинку, то у тех в свою очередь вполне могут появиться черноволосые или черноглазые дети - эта скверна передается через поколения! Стать истинного аринорца - идеальна. Южане же ущербны во всем, взять хоть Ала, который здесь, среди его сородичей, считается эталоном мужской красоты. Слишком высок, слишком хрупок и тонок, слишком смугл, черты лица резковатые, да и форма черепа... Словом - второй сорт.
   Ко-Этл морщился и старался думать о более приятных вещах, бродя по дому здешнего созидателя и разглядывая занятные барельефы. В одной из комнат - большом зале с круглым бассейном - жило какое-то местное чудище. У рептилии была зеленовато-бурая шкура, вся в каких-то наростах и шипах, короткие неуклюжие лапы и длинные зубастые челюсти. Подходить к нему северянин не рискнул, но по размерам прикинул, что чудовище длиной примерно с его ногу, не меньше. И, похоже, это еще не взрослая особь. Вспомнились слова Ормоны о том, какая только гадость ни водится у них в джунглях.
   - Что скажешь? - неслышной походкой приблизившись к шурину, тихо спросил Эт-Алмизар и тоже уставился с балкончика на ящера, бревном лежащего в бассейне.
   - О чем именно?
   - О наших южанах, разумеется!
   Ко-Этл вздохнул:
   - Странные они. Но мне понравилось, как у них здесь поставлено образование. Одна школа на город - это, конечно, ерунда, только преподавателя до смерти загонять... И возня с обезьянами - тем паче глупость, когда учить надо только детей высших, а никак не это отребье. Но сама идея Танрэй мне в целом понравилась: рабов необходимо в минимальной степени обучить пониманию языка хозяев, иначе как же с ними управляться? И не более того. Она же, сдается мне, поставила себе целью расшевелить их мозги.
   - Тогда ори и узнают, что такое - обезьяна с атмоэрто! - усмехнулся Эт-Алмизар.
   - Или со взрывчаткой... Охо-хо!
   Мужчины расхохотались так, что бревно всплыло на поверхность водоема и погребло к бортику.
   - Ах да, мне же велено передать, - спохватился помощник, кулаком утирая слезу с краешка глаза, - что для нас устраивают званый ужин в доме Ала... А ты не запомнил, как они здесь обращаются друг к другу? Смешно как-то...
   - Атме.
   - Атме! Ха-ха-ха! Точно - атме! Душенька Ко-Этл, а не изволите ли откушать...
   - Ну все, довольно, - одернул его лидер, позволивший ему некоторое панибратство исключительно потому, что были они здесь один на один. - Иди узнай, всего ли хватает нашим, и обеспечь, если что-то требуется.
   Эт-Алмизар с готовностью подпрыгнул, кивнул и резво удалился.
   - Атме! - пробормотал Ко-Этл и прыснул, пока никто не видит.
  
* * *
  
   Торжество было нестерпимо скучным. Немного спасало то, что Ал устроил встречу под открытым небом, в просторном дворе своего дома.
   Фирэ заметил, что почти все блюда, стоящие на столе, по этикету требуют использования самых мудреных столовых приборов, а хитрая мина на личике Танрэй и уничтожающие взгляды, посылаемые в ее адрес Ормоной, не оставляли сомнений, что все это было задумано женой Ала нарочно. Даже чопорные северяне изредка напряженно выбирали, каким инструментом пробовать очередной изыск. А самому Фирэ было смешно: соревноваться в чопорности с его покойным отцом не смог бы никто из присутствующих, и потому никто, кроме юноши и, пожалуй, старого кулаптра Паскома, не ощущал себя свободнее на этом ужине. Забавно, что в конце концов находчивый помощник Ко-Этла, Эт-Алмизар, разглядел это и, незаметно толкнув локтем сидящего по соседству лидера, указал глазами, у кого можно подсматривать верный выбор. Бородач с облегчением воспользовался намеком и почти не сводил взора с рук кулаптров.
   А вот Ормона сегодня вечером отчего-то раздражала Фирэ. Может быть, из-за того, что он был настроен на Учителя, а тот, судя по буре в его душе, сильно с нею не поладил по какой-то причине и на ужине даже отсел подальше. Но та его будто и вовсе не замечала, держась только возле делегации северян.
   - Как нынче весна в Тау-Рэе, господин Ко-Этл? - нарушила общее молчание мать Танрэй, и все мгновенно оживились, отодвигая от себя почти не тронутые яства.
   - У нас весны прохладные, госпожа Юони, а самое начало проходит незаметно, в точности как на Ариноре... - молодой человек споткнулся, - и, вероятно, у вас на Оритане...
   Присутствующие засмеялись, как по приказу. Натянуто, но с некоторым облегчением. Ормона внимательно разглядывала тех, кто не поддерживал общего веселья, а Фирэ подумалось, что узнай северяне весны последних лет Оритана, то вряд ли им хватило бы для описания слова "прохладные".
   Ал и Паском о чем-то тихонько переговаривались, Тессетен с усмешкой смотрел то в свою тарелку, то на жену. Юноша не чувствовал единения с большинством этих людей, ему не хотелось находиться здесь. Когда Фирэ задавал себе вопрос, для чего он все-таки пришел, сердце предлагало единственную подсказку: ради Паскома, Танрэй и Сетена. Затея Ормоны стала ему непонятна. Поначалу смешная, теперь ее игра начала обращаться во что-то мрачное и пугающее, и чем больше мешала ей Танрэй, тем страшнее становилось смотреть, как пульсируют зрачки в темных глазах жены Учителя.
   - Надеюсь, я не сильно пережарила баклажаны... - невинно заметила хозяйка, будто кому-то было до этого дело.
   Фирэ улыбнулся. Про себя. Он заметил, как Танрэй подмигнула мужу и Сетену, и решил немного подыграть им - отказался от блюда, отчего у подсматривавших за ним Ко-Этла и Эт-Алмизара вытянулись лица. Паском и подавно поднялся со своего места, чтобы что-то сказать тримагестру, сидевшему в отдалении, рядом с матерью Танрэй.
   Ко-Этл и Ормона с непроницаемым видом принялись орудовать ножичками, а все остальные так и зависли над столом, не зная, как подступиться к пище.
   - Не знаю, как вы, - вдруг сказал Тессетен, беря свою тарелку и поднимаясь с места, - а я сюда пожрать пришел, а не в правилах этикета состязаться...
   И экономист, отойдя в сторонку, разлегся в траве у ствола старой билвы* под ее поникшими колючими ветвями, дабы продолжить свою трапезу при помощи единственной вилки, которой пользовался на протяжении всего вечера. Рядом с ним облизнулся проснувшийся Нат.
   ___________________________
   * Билва - (санскрит) очень колючее субтропическое плодовое дерево от 3 до 10 м высотой. Другие названия - эгле мармеладная, баиль, бенгальская айва, золотое яблоко.
  
   - О! И ты хочешь? - Тессетен принялся кормить волка прямо с рук. - Что, бродяга, надели на тебя ошейник? Так, глядишь, и на цепь скоро посадят...
   Ал без лишних объяснений присоединился к ним.
   - Никогда не умел как следует пользоваться этой дрянью, - вполголоса поделился он с другом, подразумевая бесконечный ассортимент столовых приборов. - Вилка для овощей, вилка для мяса, вилка для рыбы... А потом еще их как-то надо сочетать с ножами. Грамотно. Зимы и вьюги!.. Я однажды посчитал, и вариантов тут...
   Сетен лишь качнул косматой головой и ответил громко:
   - Ты считать умеешь? Впрочем, я запамятовал: ты же у нас звездочет...
   Пугающе-бесстрастным было лицо Ормоны. Тепманорийцы с недоумением косились на двух чудаков-ори, развалившихся прямо на земле возле очень довольного волка.
   - Садись с нами, - попросил Ал, ловя жену за руку.
   Танрэй со смехом потрясла головой и вернулась к столу.
   - Эти двое - как всегда... - пробормотал Солондан своим соседям, управляющему городом Хэйдду и одному из тепманорийцев - кажется, их орэ-мастеру.
   - Что - как всегда? - вежливо переспросил его северянин.
   - Да... - тримагестр поморщился и вяло махнул рукой. - Мальчишки... Уж до седых волос дожили, а все как дети малые...
   Ормона досидела до конца ужина с каменным лицом. Фирэ, настроившийся на мироощущение Тессетена, непрестанно чувствовал, что Учитель напряженно ожидает чего-то от своей жены.
   - Благодарю приветливых хозяев, - Ормона поднялась и медленно положила свою салфетку возле тарелки.
   Тут же встал со своего места и Ко-Этл: так велел этикет. Ормона продолжала:
   - Ал, твоя жена - превосходный повар. Надо отдать ей должное. А потому - позволь мне поцеловать ее в знак особой благодарности.
   Ал едва заметно кивнул, а Сетен - заметил Фирэ - привстал, не сводя глаз со своей супруги.
   Танрэй следила за приближавшейся к ней Ормоной, явно слегка недоумевая. Та приветливо улыбалась. Если бы Фирэ не знал об их отношениях, то не заподозрил бы ничего.
   Ормона стремительно обняла Танрэй, вцепилась, как ястреб в канарейку, и, невзирая на слабое сопротивление, приникла к ее губам поцелуем.
   Фирэ понял, что она хочет сделать своей двусмысленной выходкой. Невидимая никому, кроме него, сила обрывала сейчас тончайшие связи между энергиями Танрэй и ее ребенка. Вторжение было быстрым, насильственным и столь незаметным, что жена Ала даже не встрепенулась, не успела защититься. Она почувствует последствия много позже, но тогда уже ничего нельзя будет исправить...
   А главное - самому Фирэ при этом стало так плохо, что он, вскочив, едва не потерял сознание. Точно это его ниточки жизни, его, а не этого нерожденного младенца, отсекали змейки, запущенные женой Учителя. И после этого он не на шутку разозлился. Чувство самосохранения взяло верх над симпатией к Ормоне.
   Почти одновременно, не сговариваясь, они с Паскомом уничтожили змеек всех до одной. А Ормона в ярости еще сильнее впилась в губы молодой женщины. Танрэй пыталась освободиться от нее, но не могла.
   Вся эта сцена длилась лишь несколько мгновений, но окружающие успели замереть в изумлении от непривычности увиденного. Наконец Ормона бросила жертву, осознав тщетность собственных усилий.
   Танрэй перевела дух, отерла губы тыльной стороной ладони, а потом вдруг, коротко размахнувшись, с силой хлестнула Ормону по лицу.
   - Ритуал, - со смехом объяснила экономистка, поворачиваясь к гостям и прикрывая забинтованной на запястье рукой зардевшуюся щеку. - У нас здесь так принято. Дичаем.
   "Сука!" - поймал себя на неожиданно мерзкой мысли Фирэ.
   Прежде он никогда не позволил бы себе не то что сказать, но и подумать такое о женщине, однако в ту минуту Ормона перестала быть в его глазах женщиной.
   Юноша беспомощно оглянулся на Тессетена и увидел, что тот крепко держит за ошейник волка, вставшего почти на дыбы и хрипевшего. Глаза Ната полыхали, словно уголья. Сколько силы и быстроты реакции нужно, чтобы успеть поймать, да еще и удержать на месте взъярившегося зверя таких размеров!
   Ал широко раскрытыми глазами растерянно смотрел на Ормону. Та поглядела на мужа, сделала какой-то непонятный жест и, взяв под руку Ко-Этла, спокойно удалилась. За ними потянулись и другие тепманорийцы.
   А еще Фирэ, восприятие которого за эти минуты многократно обострилось, услышал, как, проходя мимо сникшей Танрэй, Сетен тихо шепнул ей:
   - Ты сама должна была сделать это, сестренка...
   - Что сделать? - вздрогнула женщина, но он своей прихрамывающей походкой уже покидал двор ее дома.
   Ничего не говоря, Ал обнял жену. Танрэй провела по лицу дрожащей рукой.
  
* * *
  
   Хватая Ната, ринувшегося было сквозь усыпанные цветом ветви билвы к Ормоне, Сетен так и не успел заметить, чем пропорол руку под браслетом, да и боль ощутил не сразу. Может быть, это была одна из острых игл дерева...
   Волк истошно кашлял, хрипел и рычал в душившем его ошейнике, но Тессетен держал зверя залитой кровью рукой и даже не шелохнулся.
   "Пусти! Пусти!" - требовала душа.
   "Пусть покажет, на что годна, иначе толку от нее не будет!" - парировало сердце.
   "Посажу на цепь!" - пригрозил разум, останавливая их переговоры.
   Получив пощечину от Танрэй, Ормона усмехнулась и оставила ее в покое. Паском и Фирэ все еще напряженно следили, не выкинет ли она еще чего-нибудь, зато Нат угомонился и отступил к ноге друга хозяина. Ал стоял, не менее растерянный, чем тепманорийцы, но он успел бросить пару грозных взглядов на скомпрометировавшего себя волка: зверь не имеет права не то что бросаться - даже рычать на человека без приказа владельца.
   - Ритуал, - со смехом объяснила экономистка, поворачиваясь к гостям. - У нас здесь так принято. Дичаем. Не хотите ли совершить верховую прогулку по окрестностям, господа?
   - Проклятые силы! - шепотом выругался Тессетен, только теперь замечая, что из-под его браслета бурно хлещет кровь.
   Ормона оглянулась и, многозначительно ему подмигнув, повертела в воздухе забинтованной рукой. Он смиренно кивнул, признавая свое поражение.
  
* * *
  
  
   soundtrack
  
   Каменистое озеро за их домом потемнело с наступлением ночи, и только свет фонарей у веранды падал на черную поверхность водоема.
   Сетен смотрел в отражение, постоянно разбиваемое каплями розоватой воды, что скапывала с его отмытой пораненной руки. Впервые за много лет ему пришлось снять браслет Ормоны, чтобы промыть рану, и теперь тот лежал на гальке поодаль, раскрытый, словно поджидающий свою жертву капкан.
   - Зачем тебе все это, Ормона? - спросил он, спиной ощутив присутствие жены, которая явилась безмолвно и бесшумно, словно призрак. - Для чего ты стремишься доказать кому-то, что ты Танрэй? Если мне, то я знаю это и без твоих доказательств, что бы ни говорил Паском. Я знаю...
   Она покачала головой и вопросительно указала на его рану.
   - Да чепуха, мы квиты, - отмахнулся он. - Вот твоя рука как?
   - Тоже чепуха. Ты же знаешь: я не чувствую боли.
   - Да всё ты чувствуешь, - Сетен спрятал глаза и слегка обнял ее, стоящую рядом, за колени. - Я прошу тебя, родная: плюнь ты на них на всех, пусть живут, как будто их нет для тебя на белом свете, пусть делают, что вздумается... Не трать силы на недостойных...
   - Да? - иронично переспросила она. - А что же ты делал тогда, как не мешал мне своим шутовством, подыгрывая этой брюхатой идиотке?
   - Я солгал тебе...
   - Да что ты! О чем же?
   - О ревности... об ее отсутствии... Это... зима меня покарай... это по мозгам бьет сильнее хмеля. Да, меня бесит, когда на тебя так смотрит этот тепманорийский бородатый козел... Бесит даже сильнее, чем когда так же смотрел брат Фирэ. Да, ты отомстила - наверное, со стороны я когда-то выглядел не лучше, таращась на Танрэй. Но ведь...
   - Всё, перестань, - смягчившись, ответила Ормона и три раза мягко сжала рукой его плечо. - Я знаю, кто она и почему всё так у тебя с нею происходит. Ты ни при чем. Забыли.
   Ормона сбросила платье и, оставшись в одной тонкой шелковой сорочке, ступила в воду.
   - Ормона!
   Она не оглянулась и поплыла в темноту, к дальнему берегу.
   Да что там происходит! Ничего не происходит - он давно уже пересилил этот сбой в промысле Природы. Ничего не происходит, кроме как с ней, с Ормоной, при взгляде на которую в сердце вдруг появляется до смерти щемящая тоска, тревога: вот-вот что-то с нею случится, они потеряют друг друга. Было ли такое с Танрэй? Да никогда... И никогда он не хотел так ту, которую ему подсовывала в попутчицы насмешка природы, в отличие от его неприхотливой и молчаливо переносящей все невзгоды жены, с которой всякая близость происходила всегда как в первый раз и никогда не наскучивала. Он и теперь смотрел на нее глазами того двадцатилетнего юноши, к которому она подошла в парке Эйсетти вечность назад.
   Сетен стянул через голову рубашку с подкатанными окровавленными рукавами, а затем нырнул, чтобы через полминуты вынырнуть уже возле неторопливо плывущей жены. Плавал он теперь куда лучше, чем ходил...
   - Ормона, послушай же! Я тут кое о чем подумал...
   - Поздравляю! И давно это у тебя? - приветливо спросила она.
   - Ты о чем?
   - Ты сказал - "подумал"...
   Он фыркнул, махнул рукой, чтобы она не пыталась сбить его с толку, и снова перешел на разговор о задуманном:
   - Давай оставим всё это к проклятым силам, соберемся и уедем, куда глаза глядят?
   - А, от самих себя... Ну-ну, мы это проходили...
   Она вырвалась вперед, проплыла еще ликов пятьдесят и нащупала ногой дно.
   - Да не от самих себя! От всего, что провоцирует нас тут непонятно на что...
   Жена встала на дне и со смехом плеснула в него водой.
   - Да подожди же! - он уклонялся, а Ормона все брызгалась и отступала к берегу, всем видом показывая свое нежелание обсуждать эту тему. - Мы сделали для них всё, что могли, им теперь нужно только взять готовое. Если они не хотят даже этого - ну так пес с ними! Нас с тобой это уже не касается, родная! Хочешь скажу, как ты смотришься с этими своими идеями? Как гусыня! Бегаешь, машешь крыльями и уговариваешь их принять твои подарки, а они только знай воротят рыла...
   - Сетен! Отстань, а?
   - Да не отстану я от тебя, зима нас покарай!
   Он схватил ее и прижал к торчащей из воды скале. Ормона, как и днем, принялась обороняться и вырываться из его объятий, но теперь он был осмотрительнее со своей силой, зато настойчивее.
   - Ты смешна, родная, - Сетен поймал ее руку и поцеловал в почти зажившее запястье. - С нами здесь в самом деле происходит какая-то гадость.
   - Не сваливай своей вины на ревность и случайность.
   - Я не сваливаю, я признаю свою вину и готов сделать что угодно, чтобы ее загладить - скажи, что...
   - Гадость, которая с нами происходит - это самозванка, жена твоего приятеля, которого ты уже начинаешь ненавидеть за то, что ты - не он, что он присвоил твое имя, как эта поганка присвоила мое! Вот что такое гадость!
   Она хлестала его правдой, словно кнутом.
   - Ты же предложила забыть это...
   - Да на самом деле - плевать мне на вас троих. И на Ала, и на поганку, и на тебя. Никуда ты от меня не денешься, мы пока еще нужны друг другу.
   - Да! И не "пока", а...
   - Заткнись. Просто я не желаю, чтобы своими дуростями вы испортили мне игру, которая, быть может, завершившись удачно, спасет все ваши никчемные жизни. Может быть. Не знаю. Но лучшего предложить не могу.
   Сетен не знал, нарочно ли она провоцировала его на злость, но с каждым словом он все отчетливее испытывал некое противоположное чувство. Только она в своей мании не желала этого признать и продолжала колоть его упреками и полуправдой.
   - Ну всё, довольно чепухи, Ормона!
   Она снова забилась, не сводя с него непокорного взгляда и продолжая гнуть свое:
   - Отпусти меня!
   Вместо этого он прижал ее к камню еще плотнее, ухватил пальцами за подбородок, чтобы она не вертела головой, и поцеловал. Ормона досадливо замычала, из последних сил упираясь обеими ладонями ему в плечи, потом ослабела, и губы ее, потеплев, разомкнулись, отвечая на поцелуй. Когда Сетен ощутил во рту ее горячий прыткий язычок, то нарочно прервал ласки и шепнул ей на ухо:
   - Пообещай сейчас же, что мы уедем!
   Со смехом лизнув мужа в щеку, она плавно раздвинула в воде ноги, поймала его руку и завела туда, вниз, где по сравнению с прохладной водой пальцам стало невероятно горячо, а по телу Сетена прокатилась раскаленная волна, трижды омыла сердце, и каждую жилу, и всю сущность целиком превращая в напряженные до предела электрические нити. Грудь Ормоны под мокрой тканью налилась, не хватало никакой воли удержаться, не коснуться этих алых бутонов. Он гладил ее, словно мягкую податливую глину, готовую подчиниться желанию скульптора, касался каждой впадинки, каждой выпуклости знакомого наизусть, но как прежде, как всегда вожделенного тела, которое он воссоздал бы по памяти даже с закрытыми глазами - хоть в постоянстве мрамора, хоть в изменчивом песке.
   - Пообещай, родная! Просто пообещай!
   Она уже снова целовала его, избегая ответов и призывно прижимаясь под водою к его паху. Эти движения вынудили его подхватить ее, невесомую, за бедра и слегка приподнять. Терпение Тессетена закончилось - Ормона, как всегда, победила в этой схватке - и, отведя в сторону мешающийся подол ее сорочки, что всплыл на поверхность между ними, он сделал то, чего добивалась жена и к чему он стремился сам, тщетно стараясь сдержаться, пока не заручится ее клятвой.
   Она всхлипнула и, наконец почувствовав его в себе, обеими руками вцепилась в каменную расщелину высоко над головой. Мягкими, но упругими и сильными толчками проникая в нее все глубже, Сетен боролся с обычным в такие минуты помрачением рассудка и старался не упустить из памяти того, на чем он остановил их разговор... скорее, правда, его разговор.
   Мокрая сорочка липла к телу жены, и вид ее великолепной груди, то исчезавшей, то проявлявшейся под волдырями влажного шелка, доводил его до безумия скорее, чем если бы она была совершенно обнажена. Сетен продолжал что-то говорить ей, но сам уже почти не осознавая, что, и не зная, сколько все это длится, а она в ответ стонала и вскрикивала, всем своим сильным и гибким телом подаваясь навстречу и извиваясь в конвульсиях близкого экстаза.
   - ...и там не будет никого лишнего, только мы и наш тринадцатый ученик...
   Эту, последнюю, свою фразу Сетен успел ухватить проясняющимся рассудком, когда жена прогнулась дугой, забилась и закричала, ощутив ударившую внутрь нее горячую струю. Состояние, схожее разве что со сладостной смертью, медленно отпускало его тело и разум, оставляя лишь приятное утомление.
   - Так что же ты скажешь, моя любимая? - тихо спросил он, заглядывая в ее затуманенные глаза и надеясь хотя бы вот так, полуобманом, взять с нее важное обещание. Хотя, сказать откровенно, было ему сейчас не до такой чепухи - всё казалось каким-то ненужным и мелочным в сравнении с тем миром, где они сейчас находились вдвоем. - Каким будет твой ответ?
   Ормона отняла затылок от камня, резко зажала ему рот узкой ладонью, обвила его бедра ногами и хрипловато шепнула:
   - Ещё!
  
  
Глава двадцать вторая, в которой нам придется насовсем распрощаться с некоторыми героями скорбной повести о том, как погибал великий Оритан
  
   - Тихо. Стой здесь, - приказал Саткрон одному из младших гвардейцев, а сам бесшумно поднялся по мраморным ступеням крыльца.
   Все гости дома Кронрэя давно спали. Ночь была тихой, в небе прорезался лишь тонюсенький серебристый краешек Селенио. Звезды окружали его, словно прощающиеся сородичи, грустно мерцая в черноте небесных покоев.
   - Вы - со мной, - продолжал распоряжаться гвардеец, и несколько человек последовали за ним в дом созидателя. - Чтоб ни звука. Кто оплошает, будет наказан.
   Все были собранны и безмолвны.
   Саткрон уже решил, что Ко-Этл будет его "трофеем". Он сам принесет Ормоне окровавленный белый плащ главы тепманорийцев.
   - Тихо! Стоять!
   Привычным к темноте взглядом Саткрон вовремя успел различить дремавшего в кресле комнаты-прихожей молодого северянина, военного.
   - Хм... - недобро усмехнулся гвардеец, обращаясь к одному из своих спутников. - Часовой... Не доверяли, значит!
   Ставя ноги, обутые в мягкие сапоги, так, что не услышишь ни звука, Саткрон приблизился к русоволосому юноше, на всякий случай зажал ему рот ладонью и ткнул тонким, как спица, лезвием точно в сердце. Лишь тихо хрустнули пробитые хрящи и разорванная плоть. Тепманориец даже не успел проснуться. Саткрон, озираясь, извлек лезвие, привалил труп к спинке кресла и показал стражникам разойтись, как то было условлено, по комнатам.
   - Дурной из тебя дозорный, - сказал гвардеец убитому парню, протирая свой клинок его плащом, переброшенным через подлокотник.
   Крови проступило совсем немного. На белой рубашке северянина темнело только маленькое пятнышко.
   Саткрон поднялся на второй этаж, где, как объяснила Ормона, должна быть комната бородатого.
   Двери поддались легко, и молодой человек проскользнул в щель между створками, не желая рисковать и открывать шире - вдруг заскрипит?
   И тут же что-то хлопнуло, голову обволокла темная ткань, а в солнечное сплетение ткнулся чей-то кулак. Задохнувшись, Саткрон успел подумать: "Конец!", а затем ударился лбом о пол, застеленный мягким ковром.
   Лишь вечность спустя он вернулся в этот мир. Открыл глаза и стянул с головы плотную материю. Перед глазами возникли сапоги - в точности такие же, как у него. Саткрон медленно поднял взгляд. Человек, стоявший над ним, сделал шаг назад и присел на корточки. Гвардеец узнал командира, Дрэяна. Тот держал под мышкой какой-то белый комок.
   - Это должен был сделать я, - глухо сказал Дрэян.
   - Командир, вы что здесь...
   - Заткнись. Вставай и помоги убрать трупы.
   Саткрон поднялся не без труда. Дыхание все еще не выровнялось, а нутро до сих пор вибрировало от мучительной боли после удара железного кулака Дрэяна.
   Всем отрядом они перенесли убитых в поджидавшую их машину, сваливая тела как попало. Все были заняты настолько, что никто не ощутил присутствия постороннего, тенью метнувшегося за кусты жасмина.
   - Какая тварь пустила этому кровь так, что я уже весь измазался? - прокряхтел Саткрон, освобождаясь от последнего покойника и оглядывая себя.
   Никто не сознался. Машина скрылась во тьме, уезжая с полностью погашенными фарами. Дрэян провожал ее насупленным взглядом, ссутулившись, будто раненый волк.
   - Отдали бы вы этот плащ мне, командир... - посоветовал Саткрон, подергав белый плащ, который тот так и продолжал сжимать под мышкой. - Все-таки атме Ормона поручила это мне, а не вам...
   - Это должен был сделать я, и я это сделал.
   - Вам не кажется, что слишком поздно? - с издевкой спросил подчиненный. - Договор изменился!
   Дрэян резко обернулся, взглянул, будто накинул невидимый кокон поверх его высокомерно запрокинутой головы:
   - А вам не кажется, что вы забываетесь, гвардеец?!
   - Поединок?!
   - О, зимы и вьюги! Перестаньте! - зашептали со всех сторон.
   Дрэян резко расправил заляпанный кровью плащ покойного Ко-Этла, набросил его себе на плечи:
   - Поединок!
   - Да успокойтесь, господа! Нам нельзя здесь больше оставаться! Уходим, пока никто не заметил!
   Гнев, ревность, соперничество прибавили Дрэяну сил. Он закрылся мороком громадной черной кошки и, выдернув из ножен свой стилет, бросился на Саткрона.
   Услышав рев обезумевшего зверя, который, растопырив когти, полетел на него, Саткрон оробел, но вовремя спохватился, что это лишь для отвода глаз. И главное здесь - угадать, где находится вооруженная рука противника, спрятавшегося в образ зверя.
   Удар лапы пришелся по груди молодого человека, но не нанес вреда. А вот плечо отпрыгнувшего Саткрона обожгло резкой болью. Из раны брызнула кровь.
   Кошка пролетела за спину врага, перекувыркнулась в траве, сминая кусты и цветы на клумбе.
   - Остановитесь! - завопил кто-то уже почти в полный голос.
   Саткрон полоснул зверя стилетом. Кошка вскрикнула голосом Дрэяна, и морок сгинул.
   Командир перекинул оружие в левую руку, а правой зажал разошедшуюся кровавой пастью щеку. Пятен на его трофейном плаще прибавилось. Опрокинув соперника навзничь, он стал бороться с ним на земле, пачкая одежду его и своей кровью. Никто не имел права вмешаться: Поединок есть Поединок.
   Саткрон обеими руками сдерживал кулак Дрэяна, а будто сросшееся с пальцами командира лезвие стилета металось у него перед глазами и неуклонно приближалось к лицу.
   - Ты победил, - сдался Саткрон, потому что умирать ему не хотелось, да никто из свидетелей и не осудит его сейчас за отступление.
   Дрэян сам решил свою судьбу. Он нажил себе опасного врага. Прежде, несмотря на все столкновения, Саткрон относился к нему лояльно, а вот теперь... Теперь он пойдет на все, чтобы избавиться от препятствия в лице командира.
   - Господин Дрэян, он признал! - видя, что тот не намерен отпускать соперника, засуетились гвардейцы. - Завершите Поединок! Пора уходить!
   Несколько человек уже кинулись расправлять кусты и посыпать песком кровь на дорожках.
   - Куда дели их орэмашину? - поднимаясь на ноги и по-прежнему прикрывая ладонью раненую щеку, как ни в чем не бывало спросил Дрэян.
   В сторону побежденного Саткрона он даже не взглянул. Тому стало дурно от потери крови, и подчиненные, подставив плечи, увели его прочь.
   - Один из наших орэ-мастеров должен спрятать ее в пещерах Виэлоро или взорвать в горах, командир, - ответили Дрэяну. - Точно неизвестно...
   - Хорошо, значит это уже не наше дело. Быстро уходим отсюда...
   Затаившийся в зарослях жасмина человек еще долго не мог заставить себя пошевелиться. Он лишь ловил ртом спертый воздух и отчаянно думал, как же теперь жить со всем, что внезапно для себя он узнал этой ночью...
  
* * *
  
   Она проснулась оттого, что продрогла. Утром выпала роса и снова насквозь промочила высохшую за ночь сорочку.
   Ормона сладко потянулась. Давно ей не удавалось поспать так долго и так крепко, без мучительных пророческих сновидений, все чаще донимавших ее сознание. И даже несмотря на холод, ей сейчас было необыкновенно хорошо. Ей всегда было хорошо после таких ночей рядом с ним, но сегодня все было чуть иначе, и она не понимала, в чем дело.
   Она раскрыла глаза и посмотрела на подмигивавшие ей предутренние звезды. Рядом мерцало огнями дальних фонарей озеро, а сама она в какой-то бесконечной истоме, усиливавшейся при каждом прикосновении к телу, лежала на мягкой траве бережка, и вставать ей совсем не хотелось. Ормона провела рукой между бедер, возбуждающе горячих, влажных и скользких, сжала ладонь ногами и глубоко, легко вздохнула, вспомнив каждый миг минувшей ночи. Он уже успел по своему обыкновению куда-то удрать, но будить ее не стал, принес из гамака плед и укрыл, да только от росы под пледом стало еще холоднее, вот сон и сбежал в самые сладкие минуты рассвета вслед за Сетеном.
   Что-то светлое мелькнуло справа от нее, и женщина резко привстала. Она давно уже привыкла, что никакая местная фауна не смеет подобраться к ней без ее на то желания, а это было, кажется, какое-то насекомое, и оно исчезло сразу же, как только ощутило на себе внимание человека.
   Ормона насторожилась. Это точно не насекомое. Оно несет в себе привкус второго мира - можно сказать, отчасти оно еще там, но для чего-то проявилось и тут...
   - Ты по мою душу? Пришло время, да? - она грустно усмехнулась. - Жаль... Ну так когда же? Я не испугаюсь, говори, как есть!
   Из-за плеча ее выпорхнула призрачная серебристая бабочка-паутинка и разлила в ее душе безмятежность.
   - Ч-что... что это значит? Как это понимать? Ты откуда? Ты вообще кто?!
   Смутная догадка мелькнула, робко коснувшись сознания. Ормона, конечно, чувствовала в себе что-то, чего еще никогда в жизни не испытывала, но в том-то и дело, что сравнить ей было не с чем, и она в каком-то отупении лихорадочно перебирала в голове, какой из подвохов уготовило ей мироздание на этот раз.
   - Ты кто? Как это возможно?
   Ормона распознала женский "куарт" - паутинка-бабочка этого захотела и дала подсказку. Голова закружилась, а перед глазами все поплыло в преддверии обморока. Вот о чем предупреждал Паском, не желая рассказывать подробностей! Она умрет как личность. Родившаяся у нее девочка отберет у нее себе память точно так же, как когда-то при рождении память матери перешла к ней самой, к той, которой не должно было существовать! И мать стала пустой бессмысленной тенью, оболочкой, и все считали ее теткой Ормоны, а мать не только не возражала, но каждое утро, услышав фальшивую историю о погибшей в родах сестре, считала собственную дочь племянницей. Вот, значит, какая судьба уготована и ей самой, вот ради чего Природа измывалась над ней все эти годы, ломая и заставляя ее считать себя безжизненной пустыней, обителью миражей без признаков духа...
   - Я не хочу такого! - проговорила она вслух, адресуясь к появлявшейся и пропадавшей паутинке. - Мне был нужен только мой Коорэ! Я не желаю становиться проводником в этот мир для кого попало! Пусть лучше никак, чем так! Убирайся, ищи себе другую - неразборчивых на свете полно!
   Ормона отбросила тяжелый холодный плед и вскочила, уже намечая план действий по изгнанию врага из собственного тела и перечисляя по памяти ингредиенты состава специальной настойки, хотя пользоваться ею прежде еще не доводилось - она просто о ней знала. Чем скорее это сделать, тем лучше, потому что "куарт" появляется немного раньше, чем его будущее вместилище прочно закрепится в чреве и начнет расти. Пока это всего лишь фантом, и на физическом уровне его, по сути, еще нет...
   Мотылек просто сел ей на плечо, и вместо слов в душу женщины снова заструился бальзам спокойствия. Никакого вреда не будет, "куарт" пришел не для того, чтобы брать, даже напротив - он готов отдавать, просто его ждут... Его ждет Коорэ.
   - Са... Саэти?! - подавившись воздухом, выговорила Ормона. - О, Природа! Но ведь... А Паорэс? А Эфимелора?..
   Она вспомнила, что вчера уже отдала амулет орэ-мастеру, что уже выстроила надежный план по спасению Эфимелоры из-под власти деспотичных северян... и ей вдруг стало все это убийственно безразлично и даже немного смешно! Сетен прав: разве кому-то когда-нибудь было дело до нее, до нее самой?! Даже он только с возрастом стал умнеть, и то с переменным успехом... Кто-нибудь, кроме него, сказал ей хоть раз слово благодарности за хорошо выполненную работу? Да к проклятым силам всю их каторжную возню! Сегодня же собраться и лететь в Тепманору, устроить переворот, разогнать оставшуюся там без правительственной верхушки братию, захватить власть и в спешном порядке организовать экспедицию в горы Виэлоро, пока она еще сама может всё контролировать! Только вот надо сейчас же остановить Паорэса, переиграть план. Она не хочет ничего от сородичей, она воспользуется самолетом убитых (да-да, теперь уже убитых!) врагов. А южане пусть остаются при своем! Время на то, чтобы добраться до "куламоэно", есть, и если поторопиться, то к Восходу Саэто пещера будет свободна. Кто пожелает - пожалуйста, пусть отправляется с ними. Кто очень щепетилен - пусть гибнет в последнем катаклизме! Ей надоело...
   - Сетен! - крикнула она куда-то в озеро, в сторону дома. - Я подумала и на твое вчерашнее предложение отвечаю: да!
   Она улыбнулась. Ормону не удивило бы, не обойдись тут без его пылкого желания таким способом заставить ее принять решение в пользу отъезда, но хоть он и невероятно силен, пути "куарт" неисповедимы, и прежде сделать подобное не удавалось даже им обоим. Это просто очень удачное совпадение. Очень удачное, моя девочка, малышка Саэти...
   На противоположном берегу показалась человеческая фигурка, но она не хромала. Нагнувшись, человек подобрал что-то с земли и направился в обход водоема. И вот уже стало понятно, что это Фирэ.
   Ормона рассмеялась, села и откинулась навзничь в траву. Надо же, как это легко и пленительно приятно - отпустить события и послать всех и вся к проклятым силам!
   - Ищу-ищу вас обоих... Где вы пропадаете? Я уж чего только ни подумал ночью... - в одной руке юноша нес серебряный браслет Тессетена, а через другую перекинул ее платье.
   - Пусть не иссякнет солнце в сердце твоем! - переворачиваясь со спины на живот, проговорила она в ответ. Фирэ был слегка озадачен ее непривычно безоблачным настроением. Осознав, что это за браслет, Ормона почувствовала болезненный укол тревоги и подскочила на колени: - Он забыл браслет - вот зимы и вьюги!
   - Я передам ему. Я к тебе извиниться.
   - Ты-то за что?
   - Я вчера плохо подумал о тебе... очень плохо... Так нельзя было думать о тебе... Ты была неправа, просто ужас до чего неправа... Но я не спал, поразмыслил ночью, все сопоставил и начал тебя понимать... Хоть ты и в самом деле неправа. Ну чего бы ты достигла, убив в ней часть моего "куарт"? Ему же до рождения - пара десятков дней! Он тем более не пришел бы к тебе после этого!
   Ормона отмахнулась, поманила его к себе и обняла за шею:
   - Вчера - это тысяча лет назад, мой мальчик! Скажи, ты что-нибудь видишь, или мне всё приснилось?
   - Что с тобой, Ормона? Ты сегодня...
   Тут он своим целительским взглядом рассмотрел кое-что у них над головами и замер, не веря своему счастью.
   - Саэти! - почти беззвучно прошептали его губы.
   - Я сама не могу поверить... - призналась Ормона.
   - Саэти! Саэти! - нежно повторял он, протягивая ладонь к мотыльку, и паутинка доверчиво присела на кончики пальцев.
   - Ты только ему не говори. Я хочу первая посмотреть на его физиономию, когда он ее разглядит!
   Фирэ легко засмеялся и уже сам обнял попутчицу Учителя:
   - Я знал! Я ждал ее, но не смел надеяться, что все обернется таким наилучшим образом! Можно?
   Ормона кивнула, и он осторожно приложил ладонь к ее животу чуть ниже пупка:
   - Рад видеть тебя, Саэти, рад видеть, моя Мечта...
  
* * *
  
   - Не могу поверить... - прошептала Танрэй, в ужасе глядя на понурого Ишвара.
   Будь его кожа не столь темной, ученика можно было бы назвать смертельно бледным.
   - Ты уверен, что все понял правильно? А? Ишвар? Уверен? - женщина потрясла его за плечо, все еще втайне надеясь, что кхаркхи что-то напутал.
   - Один из них - тот, который злой - сказал атме Дрэяну, что это ему поручила сделать атме Ормона. А потом атме Дрэян надел на себя белый плащ гостя, и тот был в крови...
   - Они говорили на ори, ведь правда?
   - Да. Но я хорошо понимаю ваш язык. Вы ведь знаете...
   - А как ты очутился там, Ишвар, в такой час?
   - Я провожал Хэтту... - он слегка смутился: все, что касалось сердечных взаимоотношений, в его племени было почти табуировано. - И обратный путь лежал мимо дома атме Кронрэя. Я увидел людей. Побоялся, что гвардейцы рассердятся... И решил переждать. Но они не уходили. Я спрятался, а потом увидел...
   - О, Природа...
   - Я никому не мог сказать, кроме вас... Не знал, как быть... Не выдавайте меня, я очень боюсь их...
   - Я должна знать точно... Ишвар, замени меня сегодня на уроке, прошу тебя. Если кто-то из ори спросит, где я, скажи: "Атме Танрэй стало нехорошо, и она отправилась отдохнуть". Куда - не говори. Скажи, я не сказала.
   Танрэй набросила на плечи накидку, завернулась в нее и побежала домой. Ей было тяжело подниматься в гору, потому что дом их стоял на возвышенности, но молодая женщина пересилила себя и, не сбавляя шага, добралась до места. Соседи с удивлением смотрели на нее, а она едва успевала отвечать на приветствия.
   Задыхаясь, она открыла двери, присела у порога и перевела дух. Тут же с верхнего этажа к ней бегом спустился Нат, заглянул хозяйке в глаза, тревожно обнюхал ее руки. Танрэй нетерпеливо оттолкнула от себя морду волка, ухватилась за его спину и поднялась. Он дернулся следом за нею.
   Женщина вытащила из ящика в кабинете мужа картинку, которую рисовала когда-то давно. Это был Кула-Ори, еще недостроенный, еще совсем не такой, каким стал теперь.
   - Сиди, Нат! - ей пришлось применить силу, чтобы затолкнуть зверя в дом и запереть за собой двери.
   Волк с рычанием бросился на них с обратной стороны. Танрэй оглянулась. Он вел себя необычно. В какую-то секунду в голове ее промелькнула мысль взять Ната с собой, но это было опасно.
  
* * *
  
   Молодой длинноволосый мужчина в старинной одежде метался по комнатам, но руки его свободно проходили сквозь стены, двери и окна, не способные ничего открыть и выпустить тело зверя.
   - Как же я недосмотрел? Она же что-то задумала... Ну придите же хоть кто-нибудь! Откройте эту дверь, пропади она пропадом!
   Он не знал, что предпринять, только страшное предчувствие терзало его и понуждало к бессмысленным действиям.
   "Хранитель, здесь ли ты, слышишь ли меня? Я недосмотрел, моэнарториито, будь осторожна, заклинаю тебя! Я отработаю, но ты защити ее, слышишь?"
   Ему не отвечали, его не слышали. Она была далеко, да и мог ли он быть уверен, что после вчерашнего хранитель сердца не воспользуется беспомощностью его подопечной и?..
   Мутциорэ не хотел и думать, что будет тогда...
  
* * *
  
   Танрэй почти бежала, всё удаляясь от дома по извилистой тропинке, ведущей к казармам. И ее провожал вой Ната, выскочившего на балкончик под самой крышей дома и смотревшего ей вослед.
   У ворот, ведущих к военной части, Танрэй пришлось помедлить еще. Она чувствовала, что лицо ее раскраснелось и горит. Да и бешеное дыхание наверняка показалось бы дежурному офицеру подозрительным. Прижав к груди картинку, Танрэй облокотилась на каменный забор. Снова начиналось землетрясение...
   Немного успокоившись, она постучала в ворота. Створка приоткрылась, и ей навстречу вышел молодой дежурный.
   - Господин гвардеец, - она улыбнулась юноше, - у меня есть дело к вашему командиру... или его заместителю, господину Саткрону...
   - Конечно, атме Танрэй! Проходите! Видите ли, я не знаю, не занят ли сейчас командир Дрэян...
   - Мне будет достаточно и его помощника...
   - Офицер Саткрон... ему сегодня нездоровится. Он отсутствует... - взгляд стражника заметался, стараясь избегать глаз собеседницы.
   - О, нет... - она зажмурилась и закусила губу.
   - Что с вами?
   - Ничего. Все в порядке.
   - Я могу проводить вас, если нужно, - молодой человек наверняка подумал, что ей стало плохо; он был недалек от истины, только причина ее дурноты имела иное происхождение.
   - Не нужно. Я найду сама.
   Танрэй искала недолго. Кабинет командира указал еще один гвардеец.
   Холод ударил ей в ноги, когда она увидела Дрэяна. Почти всю правую сторону его лица закрывала повязка.
   - Я... господин Дрэян, что с вами случилось?!
   Он нахмурился, но затем небрежно отмахнулся:
   - Пустое. Нарыв. Климат здесь, госпожа Танрэй, гнилой. Москит укусит - считай, всю щеку надо вскрывать и чистить... Ах, да! Что это я при вас о таких мерзостях... Вы что-то хотели?
   - Д-да... - Танрэй с трудом вспомнила предлог, с которым она явилась в казармы: всё, что ей хотелось узнать на самом деле, она уже узнала. - Да. Вот...
   Дрэян вскользь посмотрел на рисунок:
   - Что это?
   - Вы ведь увидитесь с нашими гостями из Тепманоры, когда будете сопровождать их на взлетное поле? Просто я вчера обещала господину Ко-Этлу подарить им на память рисунок строящегося Кула-Ори, а сегодня мне некогда искать их... Могли бы вы передать ему? - Танрэй обеими руками протянула картинку офицеру.
   Тот кашлянул, словно прочищая горло и, отвернувшись, сел за свой стол:
   - Вы немного опоздали, госпожа Танрэй. Наши гости уже улетели...
   - Куда улетели?
   - Домой, куда ж еще? В Тепманору.
   - Когда?
   - Чуть рассвело. Так что... не могу я передать вашу картину Ко-Этлу... В другой раз, быть может?
   - В другой раз... - повторила она, отступая. - В другой раз... Хорошо...
   И, не закончив свой визит полагающейся прощальной фразой, она покинула казармы.
   Ормона... Виной восьми смертей была Ормона, стоявшая за всем этим покушением... А восьми ли? На протяжении стольких лет жителей Кула-Ори - правда, тогда лишь аборигенов, но что из того? - зверски убивали в джунглях, пытаясь обставить их гибель как несчастный случай. Доказательств нет, но... не потому ли так неспешно вели расследование охранники, что большинство их коллег (если не все они) были замешаны в преступлениях?!
   У Танрэй помутилось в глазах. Кажется, она даже на секунду лишилась сознания, и вздрагивавшая земля ушла из-под ног.
  
* * *
  
   Фирэ вошел в палату и увидел Учителя, которого так и не нашел утром.
   - Посмотри, хорошо? - тот слегка похлопал тростью по больной ноге. - Замучила она меня... Паскому сейчас не до того, пришел вот к тебе...
   - Конечно, - юный кулаптр отвернулся, с трудом подавляя невольно просившуюся на лицо улыбку. Заметит, выведает...
   Тессетен разулся, снял повязку и положил ногу на соседний табурет.
   - Ты что такой странный?
   - Да забыл дома ваш браслет. Пообещал, что передам, и забыл, вот осёл... Нельзя вам было его снимать...
   - Да уж, чай, полдня роли не сыграют, никто меня на дороге не переедет... Ну что там?
   Юноша только начал осматривать, решив начать на физическом уровне, а потом поглядеть через "алеертэо". Он надавил на щиколотку чуть сильнее, и Сетен, не сдержавшись, со свистом резко втянул воздух сквозь стиснутые зубы.
   - Плохо... - нахмурился Фирэ. - Наверное, операции все-таки не избежать...
   - Что ж, крошите ее снова, ничего не поделать... - экономист отвернулся в окно.
   Фирэ перешел в состояние "алеертэо", но не успел еще толком вникнуть, где основной очаг нарушений, как услыхал, будто кто-то тихо-тихо зовет его на помощь: "Мы их задержим, но они обе сошли с ума! Помоги нам, попутчик, иначе они убьют друг друга и нас! Не зови больше никого, только ты!"
   - Что это?! - выныривая, вскрикнул Фирэ и понял, что Учитель тоже услышал, но не зов, а сам фон тревоги, потому что зов адресовался одному юноше и исходил от...
   - Сиди здесь, Фирэ! Слышишь? Сиди здесь!
   Сетен торопливо затягивал щиколотку повязкой.
   - Но звали только меня, Учитель! Вам туда нельзя!
   Тессетен бросился к двери, и ученик последовал за ним.
   - Да хватит уже! - вдруг рявкнул экономист, и Фирэ своим незащищенным после прерванного "алеертэо" сознанием не смог воспротивиться его ментальному приказу.
   Послушные чужой воле, ноги юноши подкосились. Последнее, что он услышал и почувствовал, - это как Учитель подхватывает его за талию, швыряет на кушетку и бормочет:
   - Надоело мне тебя из дерьма вытаскивать, ученичок! Сиди здесь, я сказал!
   А затем накатили апатия и тьма...
  
* * *
  
   Маленькая девочка, соседка Танрэй и Ала, играла во дворе. Истошный вой Ната уже не так пугал ее, как поначалу, минут десять назад. Подумав, она забралась на дерево у забора и заглянула в их двор.
   Дверь дома сотрясалась от мощных ударов. Волк рвался наружу, но справиться с крепкой дверью не мог. Девочка удивилась. Прежде она никогда не слышала волка, лишь изредка видела в соседском дворе и однажды играла с ним. А сейчас он вел себя так, будто взбесился.
   И тут раздался оглушительный хлопок, затем звон разбитого стекла. Девочка вздрогнула и покрепче вцепилась в ветку.
   Гигантским прыжком из окна вылетел Нат. Кровь из порезов быстро напитывала его светло-серебристую шкуру. Он метнулся к забору, перемахнул его и понесся по улице пуще ветра.
  
* * *
  
   - Ал! Там, кажется, ваш волк! - сообщил Солондан, стучась в приоткрытую дверь кабинета молодого коллеги. - С нашей стороны.
   Только со стороны синтез-лаборатории Ал и впрямь услышал жуткий вой старого Ната. Они торопливо перешли в кабинет Солондана и отца Танрэй. Ал раскрыл окно.
   Внизу на большом валуне, изогнувшись, рвал воем свою глотку окровавленный Нат.
   - О, Природа! - воскликнул Ал и бросился к лестнице.
   Волк не стал церемониться. Вцепившись зубами в рукав хозяина, он поволок его за собой. Алу пришлось бежать, чтобы не упасть и не тащиться по пыли за собственным псом.
  
* * *
   Паорэс протянул руки, чтобы снять медальон, однако Ормона удержала его:
   - Оставьте, пусть он будет у вас. Может быть, судьба решит, что вам надо быть с Эфимелорой, и амулет вам в том поможет...
   Орэ-мастер приглядывался к ней, прислушивался и никак не мог понять, что с ней не так. Ее приезд вызвал в нем небывалое волнение, да и жена, перед тем как выйти, посмотрела на них как-то странно.
   Простившись с хозяевами, Ормона вскочила на свою гайну, огрела ее плеткой и галопом вылетела из закопченного и зловонного комплекса Теснауто.
   И вот где-то на середине пути между городом и комплексом она увидела приближающуюся к ней со склона женщину, в которой безошибочно узнала Танрэй. Ормона все поняла: поганка знает и бежит вызвать на Поединок. С кем - с ней?! Что ж, каждый сам выбирает свою смерть.
   Танрэй остановилась, сгребая к себе все доступные ей силы. Это было бы смешно, если бы не было так печально. Ормона спрыгнула с попоны и покачала головой: и это все, на что ты способна?
   Собрав всю возможную силу из энергий земного чрева и небесного океана, она вышвырнула упреждающий удар и лишь в последний момент успела заметить, что "куарт" Саэти присоединил к волне свою толику. А это значит, что, натолкнувшись на "куарт" попутчика, змея развеется или ослабнет, не навредив жене Ала.
  
* * *
  
   Для Танрэй все произошло мгновенно. Пространство колыхнулось перед нею. Она не увидела змею. Она ощутила ее, но так, словно видела-слышала-обоняла и даже осязала. Это был стремительный бросок громадного гибкого тела, со свистом рассекающего воздух, словно лезвие острейшего кинжала. Это был непонятный, отдающий в затылке запах яда из зубов призрачного пресмыкающегося. И, наконец, это был холодный и липкий ужас - под стать сверкающей гладкой чешуе змеи-убийцы.
   Впоследствии и Танрэй, и Ал думали, что это силы самой Природы хранят будущую мать и ее нерожденное чадо - они не знали закона полярных "куарт", которые не могут противоборствовать между собой, и не знали о Саэти.
   Танрэй увидела Ала, бегущего к ним вслед за волком - те лишь чуть-чуть опоздали. Отраженная и почти рассеянная змея летела в него. Нат подпрыгнул, перехватив часть атаки на себя, смертоносная энергия прошла по нему вскользь, но пес со стоном покатился по земле. Ал успел уклониться, и безразличная ко всему волна, которая была обязана отыскать любую цель, понеслась на пригорок, куда только что взбежал Тессетен.
   Все чувства обострились сейчас в Танрэй. Никогда прежде она не видела и не чувствовала того, что стало для нее доступным сейчас, в эти секунды.
   Сетен не просто отбил нападение. То ли не разобравшись, то ли по каким-то иным, одному ему ведомым причинам, он добавил в удар свою, стократно преумноженную силу. Преумноженную из-за присутствия Танрэй - по тому же роковому закону взаимодействия попутчика и попутчицы.
   Гайна за спиной своей хозяйки завизжала и взмыла на дыбы.
  
* * *
  
   Он не успел. Он, провозившись с проклятой ногой, прибежал самым последним, когда эти сумасшедшие уже спустили друг на друга всех волков. Но слабенькая искорка посыла Танрэй рассеялась еще по пути к Ормоне, а вот гигантская змеюка Ормоны, лишь частично утратив заряд после неудачи с противницей, перекинулась вначале на Ната, сбив его с ног, затем проскользнула мимо счастливчика-Ала, будто заговоренного от смерти после падения со Скалы Отчаянных, и рванула к последней мишени - к нему.
   Он не стал разбираться, что там понамешано - а намешано в змеюке было много разнородных энергий. Просто отзеркалить - это не выход, все пойдет по новому кругу и в итоге кого-нибудь покалечит или убьет. Волну надо нейтрализовать, а она не из тех, которые можно обмануть, подсунув в качестве жертвы бессловесную скотину вроде ормониного жеребчика, она настроена вышибить именно человеческий "куарт".
   И в последнее мгновение Тессетена осенило: ведь рядом же Танрэй! В памяти мелькнула сцена на корабле "Сэхо", когда они стояли друг против друга, овеваемые ветерком, и растерянно озирались. Волну можно развеять, перенастроив ее опять на Танрэй, ведь теперь там будут вложены его силы.
   Точно так же, как тогда, змея в присутствии попутчицы усилилась многократно, словно вытянув из него неприкосновенный запас энергии, о котором не подозревал и он сам. Сообщив имя жертвы, Сетен отпустил волну.
   А потом...
   Вихрем пронеслись в голове кусочки воспоминаний из разных лет его жизни. И последним прозвучало предупреждение Паскома: "Только будь осторожен!" Учитель говорил не о том, что опасность угрожает ему, он говорил, что он сам представляет опасность и должен быть осторожен. Кулаптр знал или догадывался, что...
   ...Лицо спящей Ормоны в измерительной капсуле и бешеные пики на энцефалограмме при звуке имени... Танрэй...
   Сетен дико закричал и застыл в оцепенении, когда понял, что всё, поздно.
   Она в самом деле была истинной Танрэй. Но не носителем "куарт" его попутчицы. Такую подлость устроила им Природа непонятно за что.
   Ормона не успела ни вскрикнуть, ни двинуться. Ее защиту смело, будто волной от взрыва распада. Гайну за спиной хозяйки убило даже остатками "змеиного укуса".
   Словно бы ни единой косточки, ни единого суставного сочленения не осталось в теле женщины. Она просто осела наземь, будто сброшенное кем-то платье из тончайшей материи. И при этом, в полном параличе, ее сознание жило еще несколько мгновений. Ормона все видела, все понимала, но уже ничего не чувствовала и ничего не могла изменить...
   Ал с содроганием увидел, как мертвые губы той, кто еще недавно была красавицей-Ормоной, растянулись в улыбке, адресованной черными глазами ему, владельцу чужого имени...
   "Жди! Я вернусь за тобой... любимый!" - отчетливо прозвучало у него в мозгу, и указательный палец парализованной руки покойницы нацелился в его сторону.
   А потом с ее телом вдруг что-то случилось и, уже мертвая, с хлынувшей из носа и рта кровью - всего за мгновение волна превратила ее внутренности в месиво - Ормона перевернулась и какими-то странными нечеловеческими рывками, по-паучьи поползла к ним. Из подернутых белой пленкой глаз вместо слез текла тоже кровь...
   Тучи над Кула-Ори разверзлись, и среди бела дня на землю глянула ужасная луна, зачерненная полным лунным затмением. А затем хлынул ледяной дождь.
  
* * *
  
   На глазах у черной волчицы, наблюдавшей за улицами Эйсетти со своего холма, Храм на площади вдруг застонал и начал проваливаться сам в себя, вздымая к небу клубы темной пыли, опадающей на снег жуткой копотью. Зверь испугался и завыл, ощутив внутри непонятную пустоту.
   А над приговоренным к смерти континентом нависала черная луна...
  
* * *
  
   ...И Сетен понял: сейчас произойдет то, чего он боялся больше всего. Это моэнарториито сейчас волочет вперед погибшее тело, а Ормоны больше нет. Их осталось пятеро. Волка, даже если он еще жив, она не выберет. А Танрэй и Ал так близко... И Коорэ! Коорэ, воззвавший к сердцу своему несколько минут назад! Почему он не дал сказать Фирэ, тот же пытался что-то ему сказать, задержать...
   Кем пожелает овладеть неприкаянный дух?
   Расплачиваться придется потом. Скопом. За всё. А потому сейчас даже и не стоит думать, нужно или не нужно. И не время оплакивать и каяться за содеянное. Это придет, это еще станет терзать его разум и сердце бессонными ночами, которых с каждым годом будет всё больше и больше, а прозрений - всё меньше...
   Сетен знал, что при каждом прыжке все трескается и крошится в плохо сросшейся кости. Боли не было.
   Он рухнул на колени в мокрую траву возле ее совершенного даже в смерти тела. Кому, как ни моэнарториито, быть совершенной в своей родной стихии!
   Тессетен прижался в последнем поцелуе к холодеющим кровавым губам жены. Или они всегда были столь же холодны? Он не помнил, а теперь всё его естество, до последней клеточки, начало заполняться ледяным студнем. К горлу подкатила тошнота, но он боролся с собой. С кем - с собой? И этого он тоже не помнил...
   - Аярэй, аярэй... инасоутерро... атме... атмереро... асани, асани! (Возродись, возродись, неприкаянная душенька-душа, утратившая дом свой! Сюда, сюда!)
   Пряди ее волос, к которым нечаянно прикасались его руки, мгновенно седели, но некому было запретить ему и оттолкнуть.
   И вот она вскинулась на колени, ее затрясло, будто безвольную куклу, а в небеса, видимая только ему, вылетела тень, похожая на человеческую фигуру в широком плаще и надвинутом на лицо капюшоне. Качнувшись в воздухе и оглядевшись, тень вняла его уговорам. Она изогнулась и вся, без остатка, обрушилась в него. И только после этого труп Ормоны окончательно упокоился, омываемый потоками ливня.
  
* * *
  
   Опустошенные, скованные ужасом, смотрели на друга Ал и Танрэй. Тихонько заскулив, зашевелился Нат. Вся его шерсть была теперь мокрой и красной. Но зверь поднял голову и тоже посмотрел на Тессетена, который, полулежа и опершись на локоть, молча прощался с погибшей женой, гладил ее по лицу, рукам, телу, целовал, еще не до конца осознавая, что это всё в последний раз.
   - Зачем? - спросил Ал.
   Его измученные глаза ввалились, и взгляд их был обращен к Танрэй. Та не могла дать ответа, зачем она сделала это, зачем пыталась состязаться с Ормоной в том, в чем заведомо была слабее нее. Но она точно знала, что не хотела ее смерти, не хотела такого исхода...
   Сетен резко развернулся. Зрачки его были расширены и черны. На губах змеилась ледяная ухмылка:
   - Как будто ты ничего не знал, звездочет! - выкрикнул женский голос, но уста, произнесшие это, принадлежали Тессетену.
   - О чем?
   Сетен снова растянулся на траве подле тела бывшей жены и хрипло пробормотал, гладя ее по волосам, к которым при жизни она никогда не позволяла ему прикасаться и которые теперь стали совсем белыми:
   - Я солгал тебе тогда, моэнарториито. Ал ни о чем не догадывался...
   А потом он зашелся в крике. Адская боль терзала все его существо. Он рвал самого себя ногтями, рычал, колотился в агонии. Наконец изо рта его хлестнула зловонная темно-серая пена. То вместе с вселением моэнарториито открывались ему вещи, известные только Ормоне - ее тайны, ее мучения, ее боль, бесконечная и неизбывная боль в расплату за то, в чем она никогда не была виновна ни в одной из прошлых жизней. Лучше быть, чем слыть - и в этот раз она полностью заслужила наказание, понесенное невинным "куарт" до того, как было содеяно зло, и не понять, что было причиной, что следствием, что чего породило, все сплелось в единый клубок мрака и только что покинуло истерзанное тело смертной женщины, которую он знал и любил больше двадцати последних лет.
   Ал и Танрэй подбежали к нему. Следом, волоча за собой задние лапы, тащился Нат, постоянно подламываясь, падая, но затем снова вставая и продолжая свой путь. И Алу, увидавшему волка краем глаза, на мгновение почудилось, что вместо зверя борется с болью и рвется к неведомой цели израненный человек.
   - Уйди! - прорычал Сетен, узрев перед собой Танрэй. - Уйди отсюда!..
   "...или я убью тебя, поганка!"
   Та не повиновалась. Обхватив руками его лохматую полуседую голову, Танрэй прижала Тессетена к себе. Ал из последних сил пытался облегчить мучения друга, схватив его за руку и повторяя какие-то никчемные фразы. Кругом бурлили ледяные реки.
   - Да уйдите вы к проклятым силам! - экономист вырвался и, прокатившись по траве, вывернулся дугой, касаясь земли только затылком и стопами.
   - Что с ним происходит? - в ужасе прошептала Танрэй. - Что это?
   - Надо делать так, как он говорит, - вдруг ответил Ал, поднимаясь на ноги.
   В колени Танрэй уткнулась морда волка. Нат безвольно упал рядом с нею.
   - Идем отсюда! - Ал с трудом поднял на руки изувеченного зверя. - Надо сказать Паскому... вызвать машину с капсулой... Надо... Идем же!
   Нат застонал и уронил голову.
   - А Сетен?
   - Идем отсюда, я сказал! - заорал муж, толкая Танрэй плечом, на прощание обернулся к покойнице и безмолвно прошептал: "Прости!"
   Танрэй побежала. Будто разрываемая чудовищными противоречиями, она непрестанно оглядывалась на друга, заходящегося в жестоких корчах возле трупа Ормоны.
   Чем дальше они уходили, тем вернее ослабевали конвульсии Тессетена. И когда Танрэй с мужем и висящим у того на руках едва живым волком скрылись за пригорком, экономист разомкнул воспаленные веки. Дыхание успокаивалось, прекратился и внезапный дождь.
   - Будьте вы все прокляты... - прошептал он им вслед.
   Черная луна померкла и вновь закрылась тучами.
  
  
  
   soundtrack
...Но я хвалю, как Орфей,
Жизнь, союзницу смерти,
И мне сквозь закрытые веки
Светит глаз твоих синева.
Ингеборг Бахман
"Темные речи"
  
ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ
РАСКОЛОТЫЕ ДУШИ
  
  
Глава двадцать третья, которая позволит читателю одним глазком заглянуть во времена Оритана до катаклизма и узнать некоторые методы работы Учителей
  
   - Очень, очень плохо...
   Хмурясь и покачивая головой, Паском вытащил из вены на руке Сетена иглу шприца, и через несколько секунд тот, измученный лихорадкой, наконец закрыл глаза и, засыпая, вздохнул...
   Ал понуро стоял за спиной кулаптра. Всё было сказано еще вчера утром, когда Ал со своей женой и умиравшим волком на руках ворвались в лечебницу и принесли страшную весть...
  
* * *
  
   ...Паском знал, что с нею должно произойти самое непоправимое, но не знал, как и где это будет. Он не был уверен, что не предупредил бы ее, если бы знал, пусть в нарушение всех известных или неизвестных правил. Но будущее с неохотой открывалось даже ее матери-провидице, когда та еще была в трезвой памяти. Может быть, потому что не был уверен, потому и не открывалось?
   Под оторопелыми взглядами Ала и Танрэй он первым делом принялся за раненого волка. Тем двоим было уже не помочь, а на случай смерти Ната (Паском был почти убежден) Ал не сможет повторить то, что проделал Тессетен, дабы не допустить бреши. И потому пса следовало исцелить, если не поздно.
   - Ступай домой, - буркнул он жене ученика. - Ты уже сделала, что могла.
   В ее глазах мелькнула растерянность, она хотела возразить, но муж подтолкнул ее к двери. При выходе Танрэй столкнулась с бледным, вздрогнувшим при виде нее Фирэ. Он почти сразу все понял и сел на пол у стены, закрыв лицо руками.
   Когда они с Алом и ничего не осознающим Фирэ привезли на место трагедии погребальную капсулу, то еще издалека увидели кружащих в небе стервятников. Они не смели сесть на труп жеребчика и выжидали, когда уберутся люди, чтобы закатить пир.
   Только потом в густой траве Паском различил Сетена. Тот сидел возле тела полностью поседевшей Ормоны и, держа ее за руку, невнятно что-то бормотал.
   - Убирайтесь, - с угрозой прорычал он, пригибаясь, словно волк над добычей.
   - Сетен, послушай... - Паском шагнул к нему.
   Тот долго не позволял прикоснуться к жене. У Тессетена началась нервная горячка, что едва не прикончила его на вторые сутки.
   - Это надо сделать, надо! - встряхнув его за плечи, увещевал Паском. - Посмотри на меня!
   Он заглянул в мутные глаза ученика.
   - Так надо, Сетен. Ей нельзя здесь оставаться. Так надо!
   Фирэ упал на колени рядом с приемным отцом и прижался лбом к плечу Ормоны. Он дрожал от гнева и скорби, и чего было в нем больше - не ведал не только Паском, но и он сам.
   - Что вы наделали... - неведомо к кому обращаясь, прошептал юноша.
   - Не с той говоришь! - вдруг отчетливо прозвучал женский голос, а глаза Сетена загорелись яростью. - Ты в город съезди да спроси ее, за кого она полезла в Поединок - за тех, чьи родственники терзают нашу страну, убивают наших близких! За них взыграл ее благородный нрав - а может, оттого, что она, и сама бледная поганка, за своих радела?! - и тут же он будто бы сам перебил себя, своим обычным тенором ответив: - Это моя вина. И только моя. И мне ее расхлебывать. Отпусти их, довольствуйся мной, ведь это я допустил самую страшную ошибку... Отпусти их, родная!
   Все замерли, и повисла пауза, в конце которой Тессетен, переведя дух, прошипел:
   - Теперь не дождетесь! И помни о том, что услышал твой меч из уст двоих ори!
   Оттолкнув от себя Паскома, он подполз к Фирэ:
   - Это была моя вина, ученик... Ты должен уйти от меня, сам видишь - я тебе не Учитель...
   - Нет, - отрезал тот, сверкнув глазами в сторону Ала. - Вы мне Учитель. И это была не ваша вина, - юноша бережно уложил ее холодные безвольные руки крест-накрест на груди. - Я не верю... Я не верю, что все это правда...
   Он вскочил и во всю мощь легких заорал в небо:
   - Ну, давай же! Проклятье! Давай же, разбуди меня или убей! Я не прошел твое испытание, Учитель! Я сдаюсь! Вытащи меня отсюда! Вытащи или я сам убью себя, чтобы вернуться!
   Паском закрыл глаза. Слова эти резанули его память - события полуторатысячелетней давности высветились с такой отчетливостью, будто все случилось не далее как вчера...
  
* * *
  
   За тысячу лет до катаклизма...
  
   Он почти не заметил перелета. Казалось: только что их орэмашина оторвалась от взлетно-посадочной полосы в Коорэалатане, еще совсем провинциальной - пройдет несколько веков, прежде чем до нее доберется созидатель Атембизе и сделает ее Горящим сердцем Оритана, - и вот они уже приземляются в воздушном порту столицы, Эйсетти.
   И вспомнились Паскому строки, когда-то в незапамятные времена написанные его собственной ученицей:
   "Заря, свет которой заливал округлые стены белоснежных зданий Оритана, была свежа и нежна, словно румянец на щеке младенца. И заря эта -- идеальное дитя Природы -- сама словно любовалась великим Городом, созданным в гармонии со всей Вселенной. Что на небе, то и на земле. Заря объединит тех, кто жил прежде, с теми, кто придет позднее. Зарей начинается все, закатом заканчивается. Но будет новый день, и, глядя на новую зарю, вчерашнее вспомнят многие. Это послание в "завтра", его получат все, не помня своих лиц, голосов, цвета кожи, давно угасших помыслов. Да будет так, покуда светят звезды!"
   Да будет так, покуда светят звезды...
   Но сегодня прекрасный Эйсетти млел в каскадах лучей утреннего солнца. В центре его сиял, отбрасывая столб света в небеса, Великий Храм, верхняя часть пятигранного кристалла, в который была заключена целая вселенная человеческой личности и знания о ней.
   Солнце поигрывало пестрыми тенями пальм и акаций, легкий ветерок едва заметно приветствовал кулаптра пятипалыми листьями смоковниц, а пьянящий воздух источал ароматы эвкалипта, туи и теплого моря. По ступеням набережных и в парках бегали дети, на ходу ощипывая с остролистных кустов сладкие ягоды. А Паском шагал к дому родителей пятнадцатилетней Танрэй - у него были гостинцы от их аринорской родни. Кулаптра не было на Оритане почти пять лет, и за это время все его ученики подросли и изменились.
   - С возвращением! - кланялись и улыбались ему при встрече жители Эйсетти. - Пусть о тебе думают только хорошее, мудрый Паском! Как там, в дальних странах?
   - Да не иссякнет солнце в ваших сердцах! - отвечал тот, зная каждого многие тысячи лет. - В дальних странах много диковин, но обо всех и не расскажешь в двух словах. Жду вас в гости!
   Было еще рановато для визитов, но ему хотелось застать и тринадцатую ученицу, и ее попутчика до того, как те убегут на свои занятия. Интересно, встретились ли они в этом воплощении?
   Эта парочка всегда отличалась затейливым юмором, понятным далеко не каждому. Вот, например, пару сотен лет назад Ал назначил Танрэй первое свидание... на пожаре. Та честно соблюла условия игры, прождав до четырнадцати лет, и вот однажды во дворе филиала городской управы в самом деле загорелась хозяйственная будка. Как это случилось, неизвестно - самое главное, что именно там попутчики и увидели друг друга.
   Паском улыбнулся, вспомнив тот случай. Интересно, а не произойди того пожара, как бы они встретились? Пожары бывали так редко, что Алу разве что самому пришлось бы разжигать костер, чтобы привлечь своего мотылька. Но ученик любил рисковать даже в мелочах. А уж что начиналось, когда эти двое принимались спорить, и тем более, когда рядом с ними оказывались другие ученики! По части острот языки у них у всех были заточены, как бритвы! Вот такие ему достались воспитанники, все тринадцать пар. И тринадцатая - самая любимая и самая непокорная, как у всех. Иногда до них было так трудно достучаться, что и жизни не хватало на это. Что-то они постигали скорее всех остальных, особенно жизнелюбивый созидатель-Ал с его мечтами о странствиях по Вселенной, а что-то не давалось им, будто переклинивало - не пробьешься. От этих полярных "куарт" до сих пор не знаешь чего ждать - то ли великого почитания и прилежания, то ли упрямого "я сам, и не надо мне ничьих советов!"
   Судя по движениям на ассендо самого симпатичного жилого сфероида в городе, семья Танрэй как раз начинала завтракать. Отец девушки, выдающийся биолог Оритана, сам был Учителем, но для других тринадцати учеников - ровесников дочки. С ним Паском мог говорить на равных, и сегодня им было что обсудить вместе, бывшим сокурсникам и приятелям. Танрэй (в гипнотическом сне, до Раскола) []
   Девушку кулаптр увидел прежде всех: в воздушном шелковом платье-тунике цвета морской волны и развевавшимися на ветру смоляными волосами она стояла у перилец и любовалась городом.
   Ах, подросла! Как пить дать, соседские парни, еще не отыскавшие своих истинных попутчиц, по обыкновению глаз с нее не сводят! Не каждая ее сверстница сможет похвастать таким совершенством форм и сапфировой ясностью взора.
   Тут и Танрэй почувствовала его:
   - Пусть о тебе думают только хорошее, наш непревзойденный Учитель! - насмешливо откликнулась она на его приветствие. - Поднимайтесь же! Я сейчас поставлю для вас прибор, и вы разделите с нами завтрак!
   Звонкий голос ученицы сопровождал его, пока он поднимался на ассендо, минуя гостиную и преодолевая винтовую лестницу.
   - Вы наконец изволили вернуться из дальних странствий, или снова сбежите не сегодня - завтра?
   Из-за жары все окна и двери были распахнуты настежь, а стеновые панели превращены в "козырьки", дающие дополнительную тень, из-за чего снаружи дом походил на парусник с надутыми парусами.
   - Сколько счастья вы привезли нам в своем походном саквояже, Учитель?! - продолжала весело дразнить его Танрэй.
   Кристально-сапфировый взор обратился на Паскома, едва он ступил на верхнюю площадку. Вот она, красавица, на фоне самого великолепного города планеты!
   - Взойди, Саэто прекрасный! - сказал Паском, расстегивая воротник-стойку на своем камзоле, поскольку наверху уже припекало, несмотря даже на широкий навес от солнца. - С праздником Восхода, господа! Счастья в походном саквояже, говоришь? Немного привез. Это от вашей аринорской родни.
   - А, понятно. Снова всякая чепуха от тетушки, от братцев-близнецов и ее умудренного сединами...
   - Убеленного сединами, - поправила мать, смеясь.
   - ...убеленного сединами деда!
   Сдерживая смех, кулаптр наблюдал, как Танрэй в лицах изображает каждого из родственников, которых никогда не видела в этом воплощении, но отлично помнила по предыдущим. Особенно красочно получились у нее кузены.
   - ...а потом дедушка важно так выдает: "А это передайте ее мужу - вечно забываю, как его зовут!" - и выкладывает перед вами очередной древний фолиант с трактатами по биологии! Правда, пап? Сколько их там у тебя уже скопилось?
   - Да надо бы посчитать. Наверное, целая библиотека.
   Паском прикрыл лицо ладонью, пряча улыбку. Все именно так, слово в слово, и было. В подтверждение того он расстегнул саквояж и выложил на стол толстую книгу.
   - Ух ты! - склонившись над обложкой, девушка отбросила за спину упавший перед лицом локон. - О магии крови! А вот это просто здорово! Пап, с тебя - почитать!
   - Ваша ученица, Паском, на сей раз увлеклась биологией, - пояснил отец. - Все мечтает открыть тайну того, как передается наследственная информация и каким образом эта информация подчиняется душе, которая дублирует ее для физического тела каждого очередного воплощения "куарт". Я ведь правильно понял твои устремления, красотка?
   - Да-да-да.
   Тут из саквояжа Паскома выполз мотылек и развел пестрые крылышки. Паском взял его на руку.
   - А это тебе от твоих кузенов. Один из них делал ее внешний облик, а второй конструировал содержание.
   Сияющие глаза Танрэй округлились:
   - Она разве не живая?!
   - Нет, это игрушка. Она питается солнечным светом, а ночью отключается до утра. Держи.
   Он сдунул бабочку с пальцев, и та спланировала на ладонь ученицы.
   - Присаживайтесь к столу, кулаптр, - пригласила хозяйка и похлопала по спине дочь: - Ты не опоздаешь? Как там они все поживают, Паском?
   - Отлично поживают. И вам желают того же.
   Паском принялся рассказывать о событиях в Аст-Гару и колониях - южных и северных, - где только успел побывать.
   Аринора находилась чуть севернее экватора в западном полушарии, а Оритан занимал в основном экваториальное положение в восточном. Разделения на южан и северян в те времена еще не было. Южными и северными были только страны-колонии двух государств, где добывались полезные ископаемые и прочие важные для жизни ресурсы.
   Аринорцы обожали всевозможные головоломки, математику и технику, тогда как ори склонялись больше к гуманитарным и естественным наукам. Два народа словно дополняли друг друга во всем, как дополняют полярные "куарт" попутчика и попутчицы единую по сути человеческую личность.
   Неудивительно, что Танрэй сейчас, как маленькая девочка, с упоением возилась с диковиной, подаренной братьями, и слушала Паскома вполуха.
   - Вы же помните, что нам сегодня предстоит перейти и перевести их на новую ступень? - поглядев на нее, сказал кулаптр родителям.
   Танрэй подняла голову. На лицах матери и отца отразилась озабоченность.
   - Что за ступень? - она подкинула мотылька, и тот присел к ней на макушку, увенчав собой сколотые на затылке локоны.
   - Тебе придется сегодня немного поработать, Танрэй, - серьезно глядя на нее, сказал Паском. - Вы уже встретились с Алом?
   - Вы удивитесь, Учитель, но перед последним своим уходом он пожелал, чтобы это случилось сегодня, именно сегодня у подножья статуи Танэ-Ра. Перед самым закатом.
   Кулаптр понял, к чему приурочил Ал новое знакомство. В прошлом воплощении он предупредил ученика, что в грядущей жизни им нужно будет освоить одну важную систему, до которой все тринадцать пар учеников росли на протяжении множества инкарнаций и вот, кажется, стали готовы. Они на пороге серьезного, даже немного опасного испытания. Видела бы Танрэй, как загорелись при этих словах серые глаза попутчика! Ал обожал все сопряженное с опасностью, заставить его что-либо сделать было проще простого - всего-то сказать, что его ждет рискованное предприятие. Но в тот раз Паском не преувеличил: это было в самом деле не плевым приключением, как могло бы показаться непосвященному - подумаешь, какой-то гипноз, детские игры!
   - Хорошо, если я задержусь, ждите с ним и остальными меня у подножия статуи.
   Следующий визит Паском нанес семнадцатилетнему Алу. Тот уже выбегал из дома, торопясь на занятия, как вдруг, увидев и узнав Учителя, радостно заулыбался. По своей привычке кулаптр с ним не особенно церемонился: поприветствовал, будто они расстались вчера, и коротко повторил наказ, данный Танрэй. Ал поклонился и сломя голову побежал в университет: Кронрэй страшно не любил опозданий, пусть даже опоздавшим оказался бы его любимец-Ал. Спуску разгневанный созидатель не даст!
   Паском решил переговорить вначале с остальными Учителями, которые вели сегодня своих подопечных в Храм, и только потом заняться делами Объединенного Ведомства, где его тоже уже заждались.
   Отец и мать Танрэй были Учителями "параллельной ветки" - таких же тринадцати пар юношей и девушек от пятнадцати до двадцати, большого возрастного промежутка между ними не было никогда. Кто бы мог подумать, что через какие-то полторы тысячи лет тримагестр Солондан и сам окажется в рядах Падших, растеряет своих учеников и совсем не будет помнить, кем испокон веков была его дочь! Он многое позабудет даже в своей специальности, и это будет так сильно его тяготить, что к старости ученый окончательно превратится в брюзгу, раздражающего всех вокруг, а попутчицы своей так и не отыщет. И совсем не оттого, что она, как попутчица Паскома, утомившись от реалий этого мира, при первом же удобном случае Взошла и осталась дожидаться его там, в Междумирье. Нет. Мать Танрэй, по всей видимости, после Раскола потеряла память и оказалась где-то в Ариноре, а оттого и не подавала никаких сигналов о своем существовании.
   Но тогда счастливый Паском еще ничего этого не знал. Оповестив всех своих учеников и побеседовав с Солонданом и остальными Учителями, он с легкой душой и полный оптимистичных ожиданий отправился в Ведомство. Скоро, скоро он обучит своих желторотиков и сможет наконец-то Взойти вслед за своей спутницей! Конечно, времени в Междумирье нет, и она там не томится в одиноком ожидании. Но он-то здесь, где есть и время, и тоска по ней, хотя никто об этой тоске не подозревает.
   В парках на все лады заливались иволги, а в небе трепетали стремительные ласточки и стрижи, весело пища на лету. Солнце клонилось к закату.
   Усевшись к круглый красный вагончик, что перевозил пассажиров от разных ярусов Ведомства до автострады, Паском навел встроенный в перильца бинокль на Храмовую площадь.
   У подножия гигантской статуи Танэ-Ра, которая горделиво возвышалась на фоне Храма и гор позади него, мельтешили, с трудом различимые, горожане. Там, среди жителей Эйсетти, и ученики Солондана, и его, и других Учителей...
   Посвящать молодежь именно в день равноденствия - весеннего Восхода Саэто - было трепетно чтимой всеми традицией. Однако распространяться о том, что будет во время таинства, не имел право никто. Узнать подробности ученики должны из первых уст, и это уста Учителя.
   Перешагивая с катера, мигом довезшего его по каналу от Ведомства до Храма, от Тассатио до Танэ-Ра, на маленькую площадку у ступеней набережной, Паском услышал яркий и сильный женский голос, что восславлял в словах древнего гимна праздник Восхода:
Взойди, Саэто прекрасный!
Пусть дни станут чуть длиннее!
Взойди, Саэто прекрасный!
Принеси нам весну,
И мечты,
И надежды...
   Окруженная сверстниками - в их числе была и Танрэй - у ног статуи пела Эфимелора. Они с Танрэй дружили и чем-то походили между собой: обе темноволосые, обе синеглазые, только Эфимелора пониже ростом и куда более скрытна, чем подруга.
   Почти одновременно с Паскомом на такую же площадку, только напротив, из другого катера выбралось несколько парней, среди которых он различил и Ала. Они тут же поспешили к статуе.
   Танрэй начала озираться, и Паском улыбнулся. Он точно так же чувствовал свою попутчицу, а та - его. Эх, скорее бы...
   Когда кулаптр переговорил с другими Учителями, эти двое были уже снова знакомы и как ни в чем не бывало кружились в танце под веселое пение неутомимой Эфимелоры. Никто из них не знал, что им предстоит совершить в ближайшие часы.
   - Мы войдем туда через грань Души, - сказал Паском собравшимся вокруг него тринадцати парам учеников - и то же самое говорили сейчас Солондан и другие своим ребятам, в числе которых были Паорэс и Эфимелора. - Освободите сознание, сосредоточьтесь на мире внутри вас и только тогда входите.
   И без лишних слов кулаптр зашагал к Храму. Он нарочно решил ввести их через самую неприступную для новичков грань - это уже само по себе было экзаменом, предваряющим основное испытание.
   Солондан нагнал его и, оглянувшись на дочь, шепнул:
   - Это как будто не для нее, а для меня самого испытание...
   - Так оно и есть. У нас с вами этот этап тоже ведь впервые, тримагестр!
   - Для меня... для нас, - он взял за руку жену, - вдвойне...
   - Не переживайте за Танрэй, она умница. Она справится.
   - Полагаюсь на ваше чутье, кулаптр!
   Грань Души замерцала радугой. Существуя одновременно на двух планах бытия, камень гигантского кристалла обрел проницаемость, и Паском попросту миновал преграду. Другим же показалось, что он прошел сквозь мраморную стену. А ему было важно узнать, как быстро правятся с задачей они.
   Но ни один из учеников не почувствовал ни малейших затруднений. Вечное лето чертогов Души встретило их ароматами меда и моря. Теплая ласковая волна игриво скользнула им под ноги и отбежала. Над искристой водной поверхностью, перехваченной золотой лентой заката, парили белые чайки. Блики предвечернего золота очаровывали взгляд.
   Юноши и девушки озирались по сторонам. Для них это было чем-то вроде высадки на другой планете. Паском хорошо помнил свой "первый переход", чтобы понимать их чувство и даже слегка завидовать новизне и свежести их восприятия.
   - А где все остальные?! - удивленно спросил Рарто, друг Ала, самый старательный и покладистый из учеников. Если бы Паскому взбрело в голову назвать белое черным, то, слепо повинуясь и веря, Рарто заставил бы свое зрение видеть именно так, как потребовал Учитель: тот ведь знает лучше!
   - Они на своей радуге, Рарто. Присядем.
   Двадцать шесть человек уселись, скрестив ноги, полукругом возле Учителя, с любопытством на него взирая. Сколько же раз эти личики, сейчас юные и нежные, он видел покрытыми патиной возраста, морщинистыми, усталыми. У кого-то гасли глаза, а кто-то до последнего дня дразнил судьбу. Приходили и уходили они, приходил и уходил Паском, и все они вместе, объединившись в синергизме равных по духу, когда вслепую, а когда осознанно - бывало по-разному - двигались каждый своей дорогой, но в одном направлении.
   - Нам необходимо постигнуть одну вещь, которую и сами потом передадите каждый своим ученикам.
   Ребята оживленно завозились.
   - Существуют истины, постигнуть которые возможно только в мире и покое, в гармонии со своим духом и сердцем. Если же что-то мешает, то человек скатывается все ниже, жизнь перестает учить его, а только пинает, и тогда за "куарт" принимается смерть, обрывая воплощение на середине и не давая выполнить отведенную миссию.
   Паском собрал пригоршню песка и пересыпал ее в пустую ладонь. Машинально подражая его движениям, то же самое проделал и кроткий Рарто.
   - Но бывает и так, что духу для развития требуется барьер, серьезное препятствие, с честью (с честью!) преодолев которое, он перейдет на новый уровень.
   Рарто что-то шепнул своей попутчице, и та кивнула. Ал, охватив руками колени, сидел возле Танрэй, и оба они не сводили глаз с учителя, словно, забегая вперед, силились первыми понять, что их ждет.
   - Конечно, никто не имеет права и не станет устраивать искусственные трудности для того, чтобы испытать человека. Нельзя искажать объективную реальность. Однако мы можем прибегнуть к субъективной реальности - то есть погрузиться в глубины собственного подсознания и отыскать ответы там. Всё в нас самих - добро и зло, откровения и тайны. Надо только отыскать эти сундучки и подобрать ключи.
   Паском поднялся.
   - Мы добились определенной гармонии в физическом мире. Почти добились. Полная гармония - не для грубого мира. То, к чему так долго пробивались наши предки-аллийцы... то есть мы сами... оказалось возможным здесь, в Убежище. Но на уровне генов все мы помним и времена войн, и страх, и страдания. Это никуда не делось, оно пришло вместе с нами, в наших физических телах, с нами и уйдет до следующего воплощения. И мозгу нашему атавистически потребен хлыст, испробовав который, разум наконец откроет личности путь на следующую ступень. При этом рассудок должен быть целиком и полностью убежден, что все происходящее с ним - объективная реальность. Лишь заподозрив, что это тренажер, мозг разбудит тело точно так же, как это происходит в обычном сне.
   Очередная волна с шипением подкатилась к его ногам и отступила.
   - Я отправлю вас в путешествие по вашему же собственному подсознанию, которое у каждого с непредсказуемыми особенностями и подводными камнями. Оно само спроецирует нужный вам для развития сюжет. Здесь не будет преград для фантазии. Опасно ли это? Болезненно. Если вы умрете, то переживете смерть по-настоящему, но только после этого проснетесь здесь, а не у Мирового Древа на Перекрестке. Это единственное отличие - все остальное будет для вас на самом деле. Знать, что это сон, вы не будете. Помнить об этом разговоре, о себе в этом или каком-то предыдущем вашем воплощении вы не будете. Обладать какими-то большими возможностями, которые слишком выделяли бы вас в том мире, вы не будете. То, что выдумает вам ваше подсознание - биографию, испытания, приключения - то вам и расхлебывать. Ну что ж, да не иссякнет солнце в наших сердцах! Начнем?
   - А можно вопрос? - спросила попутчица Рарто и после кивка Паскома продолжила: - Мы должны будем непременно там умереть, чтобы вернуться сюда?
   - Конечно, нет! Вы как раз и не должны умирать там! Ваша цель - выжить, но выжить с честью, не ступая для этого по головам людей - пусть из вашего подсознания, но все же людей.
   - Но если мы не будем знать, что все это транс, то как же мы выйдем?
   - Перед вхождением вы сами создадите якорек, который проникнет с вами в ваше подсознание и подаст мне сигнал, что вы прошли миссию и вас пора будить, - кулаптр хитро улыбнулся. - Я просто подниму вас, как это делают ваши родители или наставники, чтобы вы не проспали уроки.
   Ребята засмеялись. Паском взглянул на тринадцатого и удивился, не обнаружив огонька воодушевления в теплых серых глазах Ала. А он-то рассчитывал, что тот станет первым энтузиастом и настроит на нужную волну всех учеников. Непредсказуем...
   - Итак...
   - Учитель!
   Дерзкий взор, нахмуренные брови, сосредоточенность на своей мысли - ну разве мог кулаптр предположить, что Ал смолчит, если что-то задумал?
   - А тот, кто изобрел этот метод, не боялся, что мир, в который поверит столько народа, однажды просочится на этот план бытия?
   Паском вздрогнул. В своих размышлениях и выводах Ал был полностью серьезен и ждал такого же обоснованного ответа от Учителя.
   - Ну что ты, Ал... О чем ты говоришь! Это заработало бы в одном-единственном случае: если бы проекция была неизменной, одной на всех. А так... так нет никакой опасности подобного рода, ведь каждое подсознание воспользуется своим сюжетом и заставит поверить в него разум единственной личности. Сам понимаешь, один человек со своей верой, неверием или заблуждениями не значит ничего, если его не поддерживает толпа.
   И сам немного засомневался в собственном утверждении. Перед ним сейчас сидел воплощенный куарт бунтовщика Тассатио, в свое время сумевшего так взбаламутить народ алли, что система правления переселенцев на Убежище сразу после его казни изменилась коренным образом. И кому, как не Тассатио, знать на собственном опыте, что за чувство возникает внутри тебя, когда ты чувствуешь каждое живое сердце в толпе, когда ты владеешь разумом каждого из многих, когда ты словно сам вливаешься в них, а они не имеют ничего против - и ноги, руки их, даже их языки повинуются твоему, только твоему желанию. И более того: любой беспрекословно пойдет и умрет за тебя, с твоим именем на устах. Вот что знал Тассатио. Вот что помнил Ал. И спросил он не просто так, Паском это почувствовал. Но нельзя было позволить смущению овладеть умами учеников, нельзя было нарушить традицию и отменить испытание.
   Танрэй слегка сощурила синие очи и вставила свое слово:
   - А если носитель этого мира будет сам очень уверен в реальности созданного им - что тогда?
   - Танрэй, один не сможет ничего. У каждого человека свой индивидуальный мир, и не найдется даже двоих с одинаковыми представлениями о каком-нибудь простейшем предмете... вот, скажем, яблоке, - он подбросил на руке кристалл в виде яблока, на который были записаны некоторые ведомственные документы. - Время идет, господа. Готовы ли мы начать?
   Создание "якоря" отняло совсем немного времени и сил. В каждый из двадцати шести Паском подселил кусочек своего сознания, чтобы хоть представлять, что происходит с учениками. А затем все они прилегли на песок - кому как удобно - и благополучно ушли в страну грез, подчиняясь монотонному голосу Учителя.
   Убедившись, что все они очутились в зоне подсознания, Паском и сам вызвал у себя дремоту. Он должен был пребывать в полусне-полубодрствовании - так лучше прослушиваются "якоря".
   У каждого был свой сюжет, куда он подселял воображаемого попутчика или попутчицу. Каждый решал то, что важно было именно его душе - и знать этого не мог никто, кроме самого ученика.
   Паском мельком пробежался по двадцати шести выдуманным судьбам и уже хотел было вынырнуть в реальность, как вдруг заметил одну непонятную закономерность, а заметив, пригляделся. Это было удивительнейшее явление.
   Никто из ныне живущих Учителей не имел большого опыта по части таких погружений. Все они учились на своем опыте, впервые опробовав сначала на себе, а затем и на своих учениках изобретение древних душеведов. Наблюдения каждого ограничивались двадцатью шестью персоналиями, а их знания - рассказанными историями других Учителей. Но Паском не помнил ни одного случая, чтобы испытуемый затянул в свой мир других людей, причем сразу нескольких. А ведь именно это сейчас содеяли или Танрэй, или, что скорее всего, мятежный Ал. Сюжеты, снившиеся Рарто и его попутчице, ученикам Солондана - Паорэсу и Эфимелоре - и еще нескольким ребятам, совпадали в точности, в малейших подробностях, сливаясь в единую историю, транслируемую разными людьми. Удивительно, однако участие в этом "спектакле всерьез" принимали и Солондан, и проекция самого Паскома, извлеченная из "якоря".
  
* * *
  
   Всюду горел огонь, метались люди. Крики, брань, стоны...
   Рарто без слов понял взгляд друга, и оба с удвоенным остервенением принялись поочередно колотить булыжником по цепи, сковавшей их ноги. Один бьет, второй отдыхает, потом наоборот.
   В суете боя о них наверняка забыли. Вряд ли кому-то придет в голову заглянуть в яму каторжан, если до сих пор этого не сделали. Так появилась надежда воплотить давний план Ала о побеге из племени кочевников, несколько лун назад разоривших его селение. Рарто познакомился с ним уже в яме, и они стали друзьями по несчастью - почти ровесники, еще не потерявшие надежду, еще не утратившие здоровье на тяжелых работах. Оказавшись в плену немного раньше, Рарто поначалу рассказывал новичку о нравах хозяев, а вскоре тот и сам прочувствовал все на своей шкуре.
   Это было кочевое скотоводческое племя. И не без странностей: в захваченных деревнях они хватали крепких парней из тех, кто остался в живых при обороне, и потом заставляли их выковыривать из скал то камни с прожилками цвета меда, то полупрозрачные кристаллы, слившиеся в соцветия. А бывало, что каторжан спускали в дыры под землю, и те добывали твердые черные куски неведомой породы. Но самыми страшными были места, где, раскопав большой котлован, пленники находили большие белые скалы. Чтобы отколоть от них куски, приходилось дышать мелкой белой пылью, коварной, как скорпион. Кочевники не задерживались подолгу близ таких котлованов. Заполучив некоторое количество белых камней, они бросали гиблое место, оставляя за спиной прогоревшие костры стойбища и десятки умирающих рабов, которые выплевывали в кашле собственные легкие, стертые белой пылью в кашу.
   Ал был первым, кто заговорил о побеге. На их с приятелем счастье, до сих пор на пути кочевников не встречались месторождения с белой смертью, однако рано или поздно это случилось бы обязательно. Была и еще одна причина, по которой он не мог бы успокоиться, не осуществив свой замысел: Ал знал, что в плен угнали и женщин их селения - тех, что помоложе да покрасивее. Эта судьба, скорее всего, постигла и его сестру, Эфимелору, и его невесту. Ему было за что бороться.
   Наконец-то звено цепи, многажды расплющенное камнем, переломилось. Тяжелые браслеты кандалов остались на ногах, однако теперь Ал и Рарто не были в сцепке между собой и вбитым в стену железным кольцом.
   - Кинь сюда, кинь! - вдохновленные их успехом, зашевелились остальные прикованные.
   Ал бросил булыжник соседям, хотя Рарто рассчитывал, что это будет их плохонькое, но оружие. Чего им стоило протащить его сюда!..
   Но теперь перед ними была другая задача - выбраться из этой вонючей ямы без помощи веревки, которую обычно сбрасывал им по утрам злой и замерзший от голода охранник, чтобы выгнать на работы.
   Ал был крепче Рарто и решил остаться внизу, тогда как приятель, взобравшись ему на плечи, попробует дотянуться до края ямы и, выкарабкавшись наверх, найти какое-нибудь приспособление, чтобы вылезли другие.
   Юноши так и сделали. Тяжелая цепь на ноге мешала и Рарто, и Алу, да и роста их чуть-чуть не хватило.
   - Давай с головы, - что есть сил упираясь затылком в каменную стенку природного колодца, сказал Ал.
   Рарто переставил свободную от браслета ногу ему на макушку и осторожно перенес на нее вес, чувствуя, как задрожал от напряжения хребет приятеля. Вши в длинных слипшихся от грязи волосах Ала так и кишели, и босой ногой Рарто ощутил их возню, не к месту подумав, что вот из-за этих мелкопакостных тварей умерли, заразившись смертельными болезнями вроде тифа, многие их предшественники, которых не сломили даже каторжные работы.
   Ал привстал на цыпочки, и вот проклятый край ямы оказался доступным. Рарто ухватился за него пальцами обеих рук, повис, переводя дыхание и набираясь сил, чтобы подтянуться. Тяжелое железо на ноге делало его замысел почти неисполнимым: какие силы у них, вечно голодных заморышей? С голодухи они едва шевелились даже под плетью охранников на рудниках.
   Ал развернулся, ухватил его за щиколотку да за браслет и резко вытолкнул наверх. Рарто рывком вынырнул на поверхность и подставил для надежности локти, зависнув над ямой теперь уже на уровне груди, а из такого положения выбраться было уже куда проще. Ради опоры он заскользил босыми стопами по каменной стене.
   - Давай, напрягись еще раз! - громким шепотом сказал снизу Ал.
   - Эй, малой! - позвал Ала один из взрослых мужиков-каторжников. - Подсоби!
   Он поднял и показал забинтованные грязным тряпьем ладони.
   - Сосед вон уж руки отсушил в одиночку. Подсоби, малой!
   Ал взял булыжник и, пока от боли руки не утратили всякую чувствительность, колотил по цепи, стараясь не слушать нетерпеливый ропот остальных, кому тоже хотелось на волю и кто ждал своей очереди на расковку.
   Тем временем, собравшись с силами, Рарто выдернул себя вместе с кандальной цепью наверх. Только теперь он смог увидеть и понять, что бой давно уж переместился к северу стойбища, а поблизости уже все сгорело. Кругом валялись трупы и стонали тяжелораненые. Ничего не шевельнулось в душе Рарто при виде страданий бывших хозяев. Его спина хорошо помнила плетку, пинки и тычки кулаков. Зато ему удалось разжиться оружием, особенно кстати оказался топор в руке охранника, что проспал тревогу и теперь неподвижно валялся в куче собственных мозгов и выпущенных кишок.
   - Рубите этим! - крикнул юноша, наклоняясь и сбрасывая в яму окровавленный топор. - Я за веревкой!
   - Осторожней там!
   - Здесь нет никого - дальше бой!
   У догорающего остова юрты метался привязанный черный як. Как он уцелел, было непонятно, однако слишком раздумывать о его судьбе Рарто не стал - обрубил путы и смотал веревку на локоть. Бык все же не удрал, только отошел подальше от обгорелых балок хозяйского дома и уставился на Рарто, проводив его взглядом в сгустившуюся темноту.
   Бой отступал все дальше. Выбравшиеся из ямы каторжане торопливо решали, куда бежать. Все почему-то уставились на "малого", и Рарто показалось, что это из-за давних намерений Ала затеять побег: если собирался, значит, все продумал. Ал оглянулся на разоренное стойбище и показал в противоположном направлении:
   - Идите к лесу, сбивайте цепи до конца, а то далеко в них не уйдете. Ждите там.
   - А ты? - не понял Рарто.
   - Мне моих надо найти. Может, и еще кто жив остался из нашего села...
   Подбросив в руке железный топор с изрядно зазубрившимся лезвием, Ал кинулся к яку.
   - Идите в лес, а я с ним! - решил Рарто, чувствуя, что бросить приятеля он не может.
   Заполоскав юбкой из длинной шерсти, бык побежал было от парней, но признал Рарто и остановился, кивая широколобой башкой с короткими, разведенными в разные стороны рогами.
   Чтобы не поранить животину и приятеля, Рарто поднял повыше трофейный меч и вслед за Алом смело запрыгнул на покатую спину яка. Когда эта махина без лишних возражений двинулась и побежала, у юноши мелькнула мысль, что Ал погорячился, выбрав такой способ передвижения. Тот вообще сидел на самом горбу зверя и пытался управлять им, схватив за рога. Як не утруждал себя перепрыгиванием через мертвецов. Рарто только и слышал, как под копытами хрустели кости. Иногда подчиняясь велению Ала, бык все же чаще пер напролом - через кусты и рухнувшие юрты: в темноте он видел еще хуже людей, и это вызывало у него ужас.
   Стойбище оказалось вырезанным и сожженным. Захватчики угнали и скот, неизвестно по какой причине оставив одного этого яка.
   - Ты знаешь, где искать твоих сородичей? - спросил Рарто.
   - Нет, откуда?
   Рарто подумалось, что тех могли давно убить, но не посмел сказать этого вслух.
   - Ястана аверда ит! Ястана! - послышался неподалеку детский голос, и было в нем столько отчаяния, что странный як едва ли не сам повернул к перекошенной юрте на краю стойбища.
   Почти на ощупь пробились они внутрь жилища. Бык ревел и в слепоте своей топтался на месте, а Рарто в отсветах углей гаснущего очага увидел в дальнем углу нескольких мужчин. На них то и дело бросался какой-то мальчишка, кричал, но те лишь отшвыривали его, а то и пытались зарубить. Ловко увернувшись, пацан всякий раз отбегал, но сразу возвращался.
   Когда в юрту ворвался бык, мальчонка в очередной раз летел над углями, а кочевники отвратительно ржали. От грохота, учиненного яком, все повернулись, и один из них подскочил с пола. Рарто разглядел оставшуюся там мертвую женщину. Похоже, похотливые ублюдки измывались над матерью мальчика, а тот пытался спасти от осквернения хотя бы ее труп. Рарто без труда вообразил себе, что ощутил Ал в эти мгновения и почему топор в его руках покрошил, как капусту, четверых отлично вооруженных степняков. Сам Рарто не успел нанести и пары ударов, как все было кончено, и як вывалился наружу, бросив наездников в юрте. Парни погнались за ним, и это было вовремя, иначе бы их застали врасплох. Выскочив следом за быком, они чуть ли не нос к носу столкнулись с отрядом кочевников. Рарто бросился бежать, но услышал за спиной лязг металла и вопли мальчишки:
   - Тимаратау! Яхишь! Яхишь!
   Безумный Ал сцепился с пятерыми, полными сил и сытыми мужиками. Понимая, что жить им с приятелем осталось пару мгновений, Рарто размахнулся мечом и прыгнул вслед за другом.
   - Тимаратау!
   - Ал!
   - Тимаратау! Яхишь!
   Лязг. Рёв быка. Топот. Боль в руке. Лязг. Вопли мальчишки. Крики степняков и Ала...
   Рарто бился вслепую и только тому удивлялся, что живы еще они оба.
   И вдруг кочевники стали отступать. Раненый и контуженный Рарто услышал вокруг знакомые голоса, знакомую речь, которой пользовались все оседлые развитые народы этих мест.
   Десяток каторжников, вооруженных чем попало - от кривых мечей степняков до рогатин охотников на медведей - гнали прочь отряд отлично экипированных воинов, а впереди, снова верхом на разъяренном быке, их преследовал Ал и одного даже сумел затоптать.
   - Откуда вы? - спросил Рарто, сам не веря еще в спасение.
   - А чего бы мы вас, мальцов-молодцов, кинули без подмоги?
   - Тимаратау! - тыкая пальцем в сторону возвращавшегося Ала, повторял мальчишка-кочевник.
   - Чего это он такое вопит все время? - поморщился Рарто, на ощупь исследуя рану повыше локтя и с облегчением убеждаясь, что на этот раз пронесло: это оказалась неглубокая царапина, ее бы только от заразы уберечь.
   - Это по-ихнему "бык из железа" значит. То бишь сильный очень воин, - объяснил кто-то из пленников-старожилов. - Сдается мне, вернутся эти сейчас. С подмогой. Уходить надо.
   Беглецы наскоро прошлись по стойбищу, раздевая и разувая убитых. Мальчишка неотступно следовал за ними, а Ал с упорством, присущим вожакам, осматривал каждый закоулок, вздрагивая при виде всякого женского трупа. Но сестры и невесты, к своему счастью, среди мертвых он тоже не находил.
   Бык, как и мальчишка, плелся за ними, не отставая, хотя надобности ему в людях, а людям - в нем уже не было никакой.
   Отделавшись от цепей, но не от кандальных браслетов, брели они до утра вдоль лесной реки, бегом преодолевая открытые пространства - поляны да редколесье. Ведь и помимо бывших хозяев с теми, кто их нынче победил, у каторжан нашлись бы недруги. В этом мире ты чужак и тебя ненавидят уже по той простой причине, что ты из другого племени. Свести в союзе могла только общая беда, лишь в этом случае иноплеменцы объединялись. И создавали новое племя, так же ненавидевшее чужаков и ненавидимое чужаками. Волки были добрее друг к другу в лесных своих владениях, чем говорящие обезьяны!
   Когда солнце припекло, многие сбросили лохмотья и с наслаждением вымылись в реке.
   - Что делать-то будем? Я о твоих, - подойдя к сосредоточенно растиравшемуся песком Алу, спросил Рарто.
   Тот окунулся в воду.
   - Не знаю еще. Искать их буду. Пока нам всем надо сил набраться, куда нам таким вот на рожон лезть? - кивнул он на себя, на друга и остальных каторжан, тела которых даже после омовения пугали своей немощью.
   - А ты ведь воинскому делу обучен, Ал, - подметил Рарто. - Вон как топором отмахал...
   - Я хотел в ополчение попасть, а потом в город выбраться и чтобы в стражи взяли... Да вот не успел.
   - А меня брат учил...
   Они посмотрели на пацаненка, так от них и не отставшего. Тот сидел на берегу, подальше от воды. Кочевники были нечистоплотным народом: даже в яме каторжан воняло меньше, чем от их знати, не говоря уж о черни. Оттого беглецы и не спешили переодеваться в вещи, снятые с трупов, а сначала усердно стирали их, оттирали песком и отполаскивали в проточной воде. Днем хорошо: жара и солнце, одежда без надобности. А к ночи само все успеет высохнуть.
   - Поди сюда, - велел мальчишке Ал, когда все вышли на берег и блаженно развалились в песочке.
   Тот пересел поближе, все боясь, не потащат ли его купаться, и недоверчиво разглядывая раскосыми глазами худобу парней-иноверцев.
   - Кто-то же из вас знает его язык?
   - Знаю, - с ленцой откликнулся один из мужиков, раздиравших пальцами спутанные в колтун бороды и волосы на голове - у юнцов такие бородищи еще не росли.
   - Спроси его, не видел ли он в стойбище двух девушек из моего народа? Скажи, они обе еще совсем молоденькие, волосы цветом вот как у него, - он указал на темноволосого Рарто, - а глаза голубые, как небо.
   Выслушав мужичка, пацаненок прищелкнул языком и долго что-то тараторил.
   - Не видал, говорит, он их в стойбище. От взрослых слышал, что кто-то из твоего племени успел убежать тогда из поселка, скрылся... Может, и родня твоя спаслась...
   Ал озабоченно отер лицо:
   - Ладно. Спать давайте. Я покараулю, но к полудню подниму кого-нибудь на замену.
   Он посмотрел было в сторону мирно пасущегося яка и махнул рукой: коли уж до сих пор не убежал. То и теперь незачем. А так сгодится, может, если везти что-нибудь тяжелое придется... Да и сбежит - невелика потеря.
   Беглецы перебрались в тенек, чтобы не сгореть, и тут же, хоть и голодные, провалились в сон.
   Воспользовался сном и узкоглазый мальчишка-кочевник, чтобы выйти из погружения и проверить, как дела у остальных учеников...
  
* * *
  
   Паском поглядел на спящих. Всё было почти как там, в подсознании тринадцатого: вода, песок и люди, отправившиеся на прогулку по иным мирам.
   Пространство лопнуло, и в узкую брешь из своей локализации прорвался Солондан, топая ногами, словно копытами.
   - Му-у-у... то есть тьфу! Ме...ня все это настораживает, кулаптр! - басом проревел он, но постепенно его голос вернулся в прежнюю тональность и тембр. - Почему сны совпали?
   - Вы тоже обратили на это внимание?
   Но тот первым делом кинулся к дочери и с тревогой оглядел ее. Как хорошо, подумал Паском, что Танрэй Солондану не ученица, иначе тот своей заботливостью не дал бы ей пройти своим собственным путем. Когда ученик - сын или дочь Учителя - это тяжелое испытание для них обоих. И Танрэй, которая сейчас, слегка улыбаясь, спокойно спала на плече у своего попутчика, не повезло. Ей и Алу выпала трудная роль - быть родителями своему ученику по имени Коорэ, но пока ребята справлялись.
   - Вот и Эфимелора сейчас там, у меня, точно такая же. Лежит, улыбается... А меня вот забросило к ним, - Солондан кивнул на парней, - и ума не приложу, где девочки. И войти к ним не могу, вот что! Там как будто сейчас своя линия проигрывается, и нас затягивает именно в этот сюжет...
   - Поскольку спят, значит живы, - привел разумный аргумент Паском. - Вот и не будем им мешать. Пусть сыграют эту пьесу до конца, Солондан.
   - Все бы вам до катарсиса дотянуть, Паском! Хорошо, я возвращаюсь к своим. Но если что...
   Паском кивнул:
   - Вызову всенепременно.
   Солондан исчез.
  
* * *
  
   Он вынырнул, будто тоже из сна, из воспоминаний о золотом времени. Ал все так же стоял подле него, а Тессетен крепко спал, и ногу его сковывал гипсовый кокон.
   - Ты был прав, а я ошибся, - сказал кулаптр им обоим одновременно. - В этом мире быть может всё. И даже то, чего быть не может...
  
  
Глава двадцать четвертая о таинственном страже Соуле, о коварстве и целеустремленности
  
   Немой подошел к ней и взял за руку. Они стояли среди людей, видимые лишь друг другу. А в погребальной капсуле, выставленной у озера напротив дома ради тех, кто пришел попрощаться, лежало тело, которое исправно служило ей тридцать с лишним лет.
   Седые волосы мертвой были спрятаны под высокой шелковой короной, на веках лежали две большие овальные пластины из серебра с нанесенным на них лазурью изображением распахнутого глаза. Так издревле положено по обряду провожать усопших...
   И казалось, будто она синими очами дерзко смотрит в небо, как смотрела туда всегда.
   "Я так и не смог понять: ты считала этот мир игрой нашего подсознания, или безумная и безмерная отчаянность твоя порождена чем-то иным?" - безмолвно спросил Мутциорэ.
   "В последнем воплощении я не единожды была за гранью жизни. Как ты думаешь, после такого я могла ошибаться и путать явь и сны?"
   "Тебе ли не знать, что фантазия может сама породить эту грань, и уход за нее - это лишь погружение следующей степени, а не пробуждение в мир реальный?"
   Она с обычной для нее насмешливостью поглядела на него:
   "Хранитель, теперь, когда ты видишь эту капсулу, мы с тобой в фантазии?"
   "Я не знаю. Это тело умерло, и ты здесь, не проснулась. Но значит ли это вообще что-либо в том хаосе, в который ниспровергло нас проклятие? Как это проверить?"
   В скрещенных руках покойницы лежали меч и кнут. Меч, инкрустированный мамонтовой костью и принесенный в дар Тессетену, и кнут - самый обычный кнут - с которым она не расставалась много лет ни в одной своей верховой поездке. А на губах - улыбка. Всё та же, как у живой.
   "Скоро я разделю твою судьбу, хранитель, - добавил тогда Немой. - Ты знаешь о законе сорока дней?"
   "Что я должна о нем знать сверх того, чему нас учил Паском? На этот срок я буду засыпать и не смогу оберегать сердце. И если оно не найдет погибели за эти сорок дней, то продолжится и моя жизнь. Изменить в правилах я не смогу ничего, так зачем изводить себя попытками узнать больше?"
   Он улыбнулся, изучая лица прощавшихся с Ормоной кула-орийцев, которые проходили чередой, ненадолго задерживаясь перед капсулой.
   "Но когда ты уснешь, мне на сорок дней будет дана возможность проснуться и обрести память", - напомнил Немой.
   "Ты сначала эту жизнь доживи, атмереро. Ты прав: скоро ты разделишь мою судьбу, хранитель. Могу даже показать, где это случится"...
   Миг... и вот они стоят у подножия горной гряды, где земля ходит ходуном, а ветер врывает ветви с деревьев. За спиной у хранителей город, а на них самих не шелохнется даже волосинка, словно физические законы не властны над ними.
   "Учитель знает о второй катастрофе. Этот город, - она обернулась и указала рукой вдаль, - мы строили про запас. Паском угадал даже местоположение: город стоит дальше обелиска-"скрепки" и должен выдержать землетрясение. Ты умрешь у его стен, зверь, а вот потом целиком и полностью разделишь мою участь, но не сможешь осуществить настоящее воссоединение, как не смогу этого и я"...
   "Ты и не хочешь, Разрушитель".
   "Я хочу. Но не так, как представляете себе вы. После тех ошибок я не позволю их повторения. Вы не узнаете о моей прошлой боли, но и причинить мне новую я уже не позволю. Ни тебе - порождению из мира За Вратами, которые столь ревностно оборонял страж Соуле. Ни Алу - бренному рассудку. Ни рыжей поганке, которая не справляется со своими обязанностями, но отняла при этом мое имя. И даже Сетену - сердцу моему - не разрешу я теперь поддаваться опрометчивым слабостям. Вы отвергли традиции, вы слишком щадили своих учеников, вы стали искать иные способы закаливания духа, а это путь ошибок. Древние нащупали брод не для того, чтобы вы топили доверенные вам "куарт" в трясине, желая идти своим путем! Не будет по-вашему! Пока вы боретесь со смертью, вам ее не победить! Прощай!"
   Моэнарториито исчезла, и, вернувшись к погребальной капсуле, Немой увидел выходящих из дома хозяина, его друга и их общего Учителя. Тессетен ковылял на костылях и, взглянув в сторону никому не видимого Немого, подмигнул со знакомой ухмылочкой. Лик его обрел безупречную красу, а зрачки исполнились мраком. Это не друг хозяина, это она подмигнула сейчас, наделив лицо Сетена чертами Ормоны.
   Все расступились, давая дорогу Тессетену и глядя на него, как на зараженного, с опаской и каким-то странным сочувствием, но не жалостью. Только Фирэ - бледный, с посиневшими, будто от мороза, губами - поддерживая его под руку, остался рядом.
   Ослепительное голубовато-белое пламя Волчьей звезды охватило труп, а Тессетен, изогнувшись, застонал от боли. Капсула засветилась, и никто, кроме Немого, не смог смотреть на это сияние, все отвернулись или прикрыли рукой глаза.
   Мутциорэ, Немой, прощался с нею последним. Он заглядывал в тающие от жара нарисованные глаза, но вспомнилось ему иное пламя, зажженное в мире, которого не было, но в котором они с нею прожили одну короткую жизнь...
  
* * *
  
   За тысячу лет до катаклизма. Продолжение событий, случившихся на гипнотическом уроке Паскома и его тринадцати учеников...
  
   На девятую весну троица решила осесть в тихом предместье близ столичного града на западе. Никто поначалу не заметил их появления, и, заняв пустующий домишко в стороне от торгового тракта, женщины стали обживаться. Даже такая заброшенная хибара казалась им, прошагавшим немыслимые расстояния, настоящим подарком судьбы.
   Держать путь в дальние края девчонок надоумила разбитная Афелеана, еще одна из поселения хогов, кто выжил после атаки кочевников. Когда все было хорошо, Танрэй и Эфимелора, как все дочери добропорядочных селян, сторонились гулящей девки, изгнанной на выселки. Но всё изменила случайность.
   Оставив за спиной огни пожаров и крики гибнущих сородичей, Афелеана бежала в лес. До рощицы было уже совсем недалеко, и тут она услышала справа от себя, в высокой траве, сдавленные вопли и возню. Казалось, что кто-то пытается закричать, но рот ему - а скорее ей - зажимают ладонью. Тяжелое дыхание борющихся не оставляло сомнений в том, что там происходит. Во всяком случае, у видавшей виды Афелеаны.
   Не выпуская из рук крепкую палку, заточенную на манер кола, Афелеана побежала на звуки и увидела на дне маленькой канавки одну из девчонок поселка и кочевника в спущенных штанах, который пытался подмять ее под себя и уже почти достиг цели. Еще чуть - и девка лишится невинности, как пить дать!
   - Да чтоб у тебя, козел душной, всё отсохло! - в сердцах воскликнула гулящая, спрыгивая в канавку.
   Так оно и получилось: тут же всё у него и отсохло - вместе с тем, чем девок портят. У Афелеаны язык пострашнее любого оружия!
   Кочевник зарычал, хотел броситься на нее, да в штанах своих, дурак, запутался и получил палкой по башке, а когда упал - колом в поддых, да со всего размаха. Тут и дух вон.
   Не понимая еще, что спасена, Эфимелора с воплем отпихнула ногой его тушу, от которой шла такая вонь, что глаза слезились. Кривясь от омерзения, девчонка отползла, села и стала с яростью утираться травою да длинными рукавами платья. Как будто бы это могло согнать с ее лица отвратительный запах грязных ладоней степняка!
   - Хорош красоту наводить, пошли!- велела Афелеана. - Брат-то твой где?
   - Не знаю. Ал наказал нам с Танрэй в поля бежать, если степняки одолеют.
   - А где ж Танрэй тогда?
   Они выкарабкались из канавы и, пригнувшись, побежали по кустам к роще.
   - Не нашла я ее!
   Дошло наконец до девчонки, что все страшное позади, и она с облегчением разрыдалась.
   Танрэй они нашли на другое утро, в перелеске. Та спала на валежнике, густо укрывшись еловыми лапами, и вид у нее был, что у той нищенки, грязной да ободранной. Щека расцарапана, рукав почти оторван, кровь на плече и под носом запеклась.
   - Не снасилили тебя? - спросила Афелеана, которая если бы и возмутилась, сделай с ней такое пришлые, так только из-за того, что чужаки и не моются никогда, смердят. А так мужиков она любила, да и они ее стороной не обходили, все по общему с ней согласию. Но девчонке-то это в обиду, да еще и невесте, почти жене.
   - Шутите, тетя Афелеана? - кривовато усмехнулась девушка, вставая и отряхивая подол. - Бедный был бы тот, кто полез бы!
   - Верю, - Афелеана припомнила, за чем ходили сородичи в дом родителей Танрэй, как та ворожила и какие силы ей покровительствовали. Но силы ведь против одного, ну против двоих сберегут. А тут они теперь без подмоги остались, три бабы, а люду разбойного - тьма тьмущая кругом топчется...
   - Так вот, значит, бабоньки, что я вам скажу, - сообщила Афелеана, когда поняла, что нужна смекалка и совет.
   Троица расселась на пеньках, словно нарочно для них торчавших из мха рядышком друг с другом.
   - Надобно нам с вами что-нибудь удумать, чтобы дальше-то идти. Такое, чтобы в голову никому не взбрело нас тронуть.
   - Может, переодеться в мужское платье? - проговорила Эфимелора, взглянув на подругу, но Танрэй головой покачала с неуверенностью.
   Афелеана красноречиво глянула на пышные формы сестрицы Ала и, отмахнувшись полной рукою, только громко кашлянула. Девчонки снова переглянулись.
   - С такими титьками, как у тебя, только мужское и надевать - вмиг все разлезется! Да и подружку твою не утянешь, вон какая краля выросла! А мне вот никакие штаны на свой зад не натянуть. Славные же из нас мужики получатся людей смешить! Где это видано, чтобы мужиков ущипнуть тянулись?
   Они расхохотались, но быстро примолкли. Невесело смеяться, когда не знаешь, что дурного завтра с тобой приключится, а о хорошем и мечтать не приходится...
   Издалече донесло с порывом ветра зловещий звук - редкие удары молота по большому медному диску, подвешенному на железном пруте. Так было велено больным лепрой, когда проходили они мимо жилых мест. Слыша эти звуки, жители бежали прочь от прокаженных.
   Вот и теперь их толпа ковыляла по дороге, много несчастных, завернутых в темные лохмотья и укрытых с головой, чтобы не увидели их гнилых лиц и пустых глаз те, у кого хвороба еще в самом начале. И не отличить было мужчин от женщин в том безликом сборище полумертвецов.
   - Вы подумали о том, о чем и я? - спросила Танрэй, переводя взгляд с Эфимелоры на Афелеану.
   Гулящая не поняла вначале, о чем та толкует, а потом и ее озарило:
   - Прокаженными вырядиться?
   - И идти с ними, куда они идут, - добавила Танрэй. - А там видно будет. Лишь бы не подходил никто...
   Афелеана похлопала девчонку по плечу:
   - А голова у тебя варит! Пошли, скажемся только что заболевшими - вон у тебя и рожа поцарапана ко времени! А потом, и то верно, что-нибудь придумаем...
   Но сестрица Ала заартачилась, в ужасе глядя на них и не веря, что они всерьез решились на такое:
   - Мы же хворь от них подхватим!
   Танрэй брызнула в нее синей вспышкой из глаз:
   - Эту хворь подхватить трудно. Ты не милуйся с ними да из одной миски не ешь, вот и не захвораешь.
   Афелеана сплюнула от таких слов, красочно представив себе, что такое - миловаться с прокаженным, а сестра Ала только прищурилась:
   - Так тебе знахарка твоя сказала?
   Танрэй нахмурила лоб, с удивлением вспоминая, откуда она знает так много о лепре и почему не помнит, чтобы это говорила ей наставница-знахарка в поселке. Но Афелеана не дала девчонкам поспорить, схватила за шиворот обеих и поволокла вслед за хворыми.
   - Ты правда у знахарки нашей училась? - только и спросила она Танрэй по пути.
   Девчонка кивнула.
   - Я вот тоже малость в зельях разумею, - призналась Афелеана. - Только самоучка я. Ну, коли выживем, так я у тебя спрашивать буду...
   Они и не знали тогда, что придется им скитаться по миру в лохмотьях прокаженных не один год. Нигде не могли они задержаться дольше, чем на пару лун. Едва коренные жители сел и городков, возле которых они останавливались отдохнуть, любопытничать начинали, три перекати-поля собирали пожитки в несколько мгновений и уходили прочь.
   Афелеана и Танрэй на самом деле разумели в целительстве. Невеста Ала еще могла читать судьбу людей у них в глазах, только вот говорить не говорила всего, что увидала там, особенно если предсказание дурным было. Зато за хорошие пророчества небрезгливый да нежадный богатей, бывало, бросал ей золотой, на который странницы потом жили целый десяток дней, отъедались. Иногда было и так, что их гнали камнями вместе с настоящими больными, но чаще все ж жалели и позволяли пожить на выселках вместе с местным сбродом.
   Эфимелора тешила всех красивыми песнями и нежным голосом, а изношенные тряпки штопала так умело, что и не заметишь, где была прореха. Глазливая Афелеана могла одной лишь угрозой, что наведет порчу, отпугнуть всякого наглеца от себя и от девчонок: не все верили в их хворь, уж слишком чистая кожа была у трех дочерей племени хогов.
   И ни одна из трех сестер по несчастью не вспоминала о жизни в родном селе, о погибших родителях, о сгинувшем брате и женихе, которого уже наверняка не было среди живых. Зачем бередить раны, если и без того живется непросто?
   А теперь вот, зайдя так далече, что уж и погоды поменялись, теплее стали намного, беглянки наткнулись на маленький ветхий домик возле оврага, за стенами города-крепости. И так он, этот домишко, им приглянулся, что на своем маленьком совете решили женщины бросить рядиться в прокаженных, навести тут порядок да обжиться, покуда не трогает никто.
   - Смотрите-ка, что я тут нашла! - убираясь возле подпола, сказала вдруг Эфимелора.
   В руке ее поблескивал тонкий обруч с подвеской, какие с самого рождения надевают на шею всем живущим под солнцем, у любого народа. Уж странницы многих повидали на своем пути - даже у кочевников был такой же амулет.
   Подвеска была обычным плоским кольцом, она означала солнышко, дарующее жизнь. Раз и навсегда надетый на шею ребенку, у взрослого амулет уже не снимался, если только его не переломить. В нем и хоронили.
   Танрэй и Афелеана тревожно переглянулись. Обруч не был разломлен, однако амулет носили много лет, а не выковали для новорожденного - уж очень он был потерт.
   Снять обруч, не сломав его, можно было одним только способом. И этот способ, осуществленный в стенах дома, где они собирались пожить, путешественницам очень не понравился.
   - В город ни ногой! - тут же распорядилась Афелеана, за девять весен ставшая для Танрэй и Эфимелоры вроде тетки или мамки. - Пока всё не разузнаем...
   А те и не собирались. Чего они там не видали, в городе-то?
   Но слухи - что мухи: тут посидит, там обсидит, а потом все несет, да в чужой огород...
   Так и потянулись в их домишко крестьяне да городские: кому мальца вылечить, а кому - порося...
  
* * *
  
   Вывел последнюю букву в указе тайный определитель Соуле и глубоко задумался. Да и было над чем кручиниться: сброд с каждым годом к бунту склоняется, а разбойников - тех по одному на душу мирного жителя развелось, а скоро и того больше станет. Да еще с востока грозит, подпирает несметное войско хога Тимаратау.
   По шпиону в каждом городе у Тимаратау-хога, по жене в каждом захваченном на пути селении или городе. Походка снежного барса у хога, сердце буйного тура, а душа - волка. Не просит Тимаратау - требует. А кто не повинуется хогу-полководцу, тех нет уже на белом свете.
   Вот какие вести поступали к тайному определителю. И знал он: покуда владыка о беде своей не позабудет и делами государственными плотно не займется, не спасет даже вера всего духовенства в Единственного и Превеликого. Что любит владыка сына своего, так то не удивительно, а вот из-за хвори мальчонки совсем от правления отошел, это и плохо. Того и гляди армия взбунтуется. И костры прогорели, некого больше жечь...
   Вспомнилось Соуле, что вот-вот явится доносчик, и перешел он тогда в молельню. Денно и нощно уповающим на волю Превеликого должны его видеть при дворе. Только так можно вершить предначертанное!
   Бормоча молитвы, думал тайный о своем, о насущном, а когда вошел осведомитель, не сразу подал вид, будто заметил его. Стоял тот и благоговейно ждал, не зная, что едва сдерживает Соуле нетерпение, желая все узнать, да поскорее.
   - С чем явился?
   Худой, похожий на мальчишку со сморщенным лицом, мужичок отвесил ему поклон. Мало кто ведал, что это и есть самый талантливый агент тайного определителя, знающий почти все и обо всех во владычестве, особенно же - во столице.
   - Опять обоз продовольственный разграбили, пресветлый Соуле. Седьмой уж за пятидневку...
   Тот лишь возвел очи к небесам, отправляя горний взор в путь неближний. Может, и доберется послание к адресату...
   - Чернь уже повсюду грозится работу бросить, боятся нападения хога. Да и на заговор смахивает, пресветлый. Как бы не люди Тимаратау людей морочат!
   - Не узнал, откуда слухи ползут?
   - Да как же тут узнаешь? Один сказал, другой подхватил - и понеслась нелегкая, концов не сыщешь...
   Соуле указал ему на двери в свой кабинет. Да, покуда владыка не образумится, порядка ни в столице, ни во владычестве не будет. А там, глядишь, и крестьяне заропщут - выручки-то нет, все разграблено своими же...
   - А еще ведьмы у нас объявились, пресветлый, - похвастался доносчик, как будто радость великая то для него была. - С прошлой весны. Уж год, почитай, живут, почти не объявлялись, скрытно.
   - Ведьмы?
   - Как есть! Дом ведьмин выбрали - притянул он их силой мраковой. И повадились к ним крестьяне за ворожбой, а там и до города вести добрались. Нянька наследника про то прознала и давай владыку уговаривать сына тем знахаркам показать.
   - Гм... знахарки... Это хорош-ш-о, хорош-ш-шо...
   Идея озарила Соуле, словно вспышка пороха. Знал теперь тайный определитель, как одним ударом кнута загнать в хлев двух баранов.
  
* * *
  
   Измученный припадком, наследник наконец смежил веки и смог заснуть. Владыка, в горе своем мрачнее тучи, всякий раз переживал его муки, словно впервые, и не хотело свыкаться сердце с несправедливостью небес.
   Провел рукой по льняным кудрям сына - и улыбнулся младенец, словно пребывал в здравом рассудке. Что ж там за доклад принес тайный определитель Соуле? Не к добру. Владыка знал, что делается в государстве, а тем более ведал о событиях в стольном граде. Но все помыслы его три года с лихвою занимала хвороба его сына. И родился тот ножками вперед, чем мать свою загубил, и что-то напугало его, новорожденного, да так, что зашелся он в крике, едва не задохся, и с тех пор в голове его что-то перекособочилось: и ходить ко времени не научился, и речи человеческой не знал, не мычал даже, и падучие с ним по два раза на дню случались, а в скверные времена - весной да осенью - и чаще. Всё было против того, чтобы жил он, и кабы не отец-владыка, не протянуть бы мальчонке и до года. Лекари были к услугам, снадобья... Но что лекари - те лишь облегчали страдания да руками разводили. Кто ж от падучей излечивался?
   Вздохнул владыка и вышел в зал к ожидавшему его Соуле.
   По обычаю был одет тайный - золотисто-желтый плащ скрывал его фигуру от шеи до самых пят, а длинные русые волосы, которые Соуле холил и лелеял, волнами спадали на плечи, подхваченные на лбу изумрудным обручем из переплетенных друг с другом змеек, страсть до чего схожих с живыми. Был бы красив Соуле, не кройся в его лице что-то эдакое, отчего и у бывалых солдат кровь стыла в жилах при взгляде на него.
   - Приветствую тебя, владыка!
   - Да продлятся твои дни, Соуле. С чем пришел - с благом или бедой?
   - А это уж от твоего слова зависит, владыка. Как здравие наследника?
   Владыка нахмурил чело:
   - К чему спрашиваешь, Соуле? Разве сам не знаешь?
   - Да вот прознал я, владыка, о знахарках, что поселились в доме той старой чернокнижницы, у оврага...
   - Той, которой твои псы сняли голову пять весен назад?
   - Верно, владыка. Пришлые они, но слух о них катится, будто исцеляют самых безнадежных.
   Что-то шевельнулось теплым клубочком в душе правителя. Лучик солнца пробился сквозь тучу, разглаживая глубокие борозды на белом лбу.
   - Да, да, слышал я те разговоры. И что скажешь, Соуле? Темной силой они вершат дела или животворной мощью Превеликого? - и замер в надежде услышать подтверждение второго.
   - Неведомо то, владыка. Одно известно: исцеляют. Народ же темен, ему без различия, как лечат - лишь бы помогло. А что душу свою тем самым загубят - так то когда будет...
   Владыка подумал, что и сам он темен и готов загубить душу, ибо скажи ему кто, будто поможет его сыну имярек, так он даже на миг не засомневается, пусть хоть сам мрак подземный то делать будет.
   - Пусть привезут знахарок в замок, - слабым голосом велел он, не глядя в лицо Соуле.
   Тот поклонился, сверкнув стальными очами:
   - Государь, есть известие, что только в том своем доме могут ворожить старухи, в город и носа не кажут. Знать, велика мощь Святого Обелиска, раз не пускает он нечисть к нашим домам, оберегает нас от скверны мраковой, - и, вздохнув, он добавил: - Видно, самим нам следует тайно знахаркам твоего наследника нести.
   На том и порешили.
  
* * *
  
   Когда сестрица Ала, выходившая на улицу за полночь по нужде, с перепугу влетела в дом, вздрогнула Афелеана и подскочила в постели Танрэй.
   - Люди там! Богачи! - выдохнула Эфимелора, руками помогая себе изображать, насколько богаты их поздние гости.
   Афелеана торопливо натянула на себя верхнюю рубаху, наскоро заплела начавшие седеть волоса, а девушки зажгли лампады.
   В дверь негромко постучали.
   - Эй, старухи! - окликнул их повелительный мужской голос, да на вельможный лад, не по-простому. - Двери откройте!
   Тихонько ворча под нос, Афелеана вразвалку пошла открывать.
   - Кого еще принесло ночью-полночью?
   На пороге стоял рослый чернобородый мужчина с большим свертком в руках, а за спиной его виднелся сопровождающий в чем-то желтом.
   - Не надобно тебе покуда знать, кто мы. Поговорим - там увидим, - чернобородый говорил все медленней и вот совсем смолк, уставившись на Эфимелору и Танрэй. - Старухи, говоришь? - обернулся он к спутнику.
   Вслед за ним в хибару шагнул тот, в желтом плаще до пят, слегка зацепился за низкую притолоку, и капюшон спал, опростоволосив его русую голову.
   Афелеана услыхала, как ахнула Танрэй, и увидела вылупленные от удивления глазища Эфимелоры. В этом втором и впрямь было что-то знакомое.
   Русоволосый, явный хог по происхождению, тоже был потрясен, увидев перед собой вместо старух молодых женщин. Но, позволив себе лишь краткую заминку, "желтый" красавец поклонился своему господину со словами "Прошу вас, владыка!" и чуть-чуть улыбнулся Афелеане.
   Лишь после этого она догадалась, отчего остолбенели девочки: поздний гость очень походил на жениха одной и брата второй, только очень сильно возмужавшего. А чего стоило ожидать после десяти лет разлуки? Не того же юнца-шестнадцатилетку, каким видели его последний раз в поселке хогов!
   Но все-таки это был не Ал, а совсем другой мужчина. Этот и старше был намного, и лицо... странное лицо... изменчивое. На Танрэй взглянет - и, как зеркало, ее черты отражает. На Эфимелору - и от той что-то в лике его проявляется... Однако притом остается и самим собой.
   - Кто взглянет? - спросил чернобородый, снимая покрывало со своего свертка.
   На руках его спал ребенок, маленький, не старше года, весь какой-то скрюченный, что ли. Не так что-то было с мальцом, Афелеана издалека увидала, что не так...
   Танрэй очнулась. "Желтый" тоже едва отвел от нее взгляд светло-серых, будто две серебряные монеты, глаз. Нет, у Ала глаза другие были, красивые, цвета неба в сумерках, ясные, из них душа глядела. А этот закрылся на сто замков - поди разгляди, что там у него на сердце!
   Девушки застелили стол чистым полотном, Эфимелора лампады поближе поднесла.
   - Ложьте сюда, - сказала Танрэй, похлопав по столешнице, а лицо "желтого" дернулось при звуках безграмотного просторечья. - Ой ты же малышек какой! Совсем крохотной... Который год ему?
   - Три весны.
   Она нахмурилась, ничего не сказала и раздела мальца. Афелеана теперь уж и сама увидела, что нехорошо в этом ребятенке. Не знавшие прелести бега ножки были тоненькими и кривенькими, как у паучонка. Слабые ручки скрючились в непрекращающейся судороге, а между лопаток уже готовился вылезти горб.
   - Падучие у него, - сказал чернобородый, так глядевший на хворого, что не было никаких сомнений: он и есть родной отец этому мальчугану.
   - Да уж знамо дело... - откликнулась Танрэй.
   Мальчик проснулся и захныкал.
   - Тихо, тихо, будет тебе кваситься! - бормотала девушка, и тот, удивив отца и его спутника, смолк, стал разглядывать ощупывавшую его тельце знахарку. - Тц! Нехорошо как! Небось от младенческой падучие его наступили?
   Чернобородый кивнул.
   - Примочками, чай, лечили всё? Эх вы, скажи, - обращаясь наполовину к чаду, наполовину - к его отцу и поглаживая мальчика по груди, продолжала Танрэй. - Накричал он себе большую шишку вот тут, внутри головы. Она и не даст ему жизни, покудова там сидит. Никакими примочками не свесть, коли уж выросло...
   - Заговоришь? - с мольбой обратился к ней чернобородый, не привыкший просить, тем более у черни.
   А "желтый" стоял себе да помалкивал, Эфимелора с Афелеаной - тоже.
   - Потешаешься ты надо мной, владыка? - вздохнув, откликнулась Танрэй. - Где это видано, чтобы воробей солнце подвинул?
   - Что хочешь проси - всё отдам, чем располагаю, и сестер твоих уважу. Только спаси сына.
   - Разумеет кто-нибудь из твоих лекарей в хирургии?
   - В чем?
   И Афелеана, и Эфимелора и, в первую очередь, "желтый" изумленно уставились на нее, так не вязалось это удивительное ученое словечко с остальной ее речью. Даже владыка и тот не понял смысла того, о чем она толковала.
   - Резать тело, зашивать?..
   - Не знаю я таких, красавица. Это ж как же живую плоть резать?
   - Они на мертвых сначала учатся, а потом живых врачуют.
   Мужчины были поражены. В серебристых глазах русоволосого читалось: "А я что говорил тебе, владыка?"
   - Нет у нас таких, - твердо сказал правитель. - Грех это - тело мертвого осквернять.
   - Так я и подумала, - пробормотала Танрэй. - Но иначе тут не помочь, только резать надобно...
   Чернобородый подумал и с отчаянностью принял решение:
   - Хорошо, делай как знаешь!
   - Помощник из твоих лекарей мне запонадобится. Пусть самый ловкий и рукастый придет, кто в дурноту не впадает при кажном случае. А умельцам своим прикажи выковать мне нструмент. Я начертаю, коли дашь, на чем чертить. Много их запонадобится, разных. От мастеровитости умельцев исход зависеть будет, так их и пугни, чтобы не ленились...
   - Подай ей пергамент, - велел чернобородый своему спутнику, и тот вынул из-под плаща свиток из выделанной кожи, палочку с наискось отрезанным кончиком и бутылочку с темной жидкостью.
   Снова сверля взглядом Танрэй, он положил все это на край стола.
   Девушка присела, укрыла мальца одеялом, а сама стала чертить какие-то загогулины - Афелеана и вглядываться в них не стала, все равно не понять.
   - А этот должно наточить так, чтобы на лету разрубить пушинку!
   Мужчины унесли ребенка, захватив с собою чертежи, а Афелеана шепотом спросила Танрэй:
   - Глянулся тебе придворный ихний, да?
   Та покачала головой. Угу, прямо так тебе и поверили! Десять весен в бегах, ни любви, ни ласки мужской, а годы-то самые те... И тут такой красавец, да еще и на сгинувшего жениха похожий. Как не взыграть ретивому? Афелеана и та, будь помоложе, без зазрения совести прямо тут бы для него юбку-то задрала, истосковавшись по сладкому.
   - Смерть мне через него будет, вот что... - тихо проговорила Танрэй и сжала бледные губы.
   - И он тоже знает, - шепнула Эфимелора, потупившись в пол.
   - Бежать надобно! - не переспрашивая, спохватилась Афелеана и всплеснула полными руками. - Сбирайтесь, бабоньки!
   Эфимелора лишь глазами на окно указала, а там - очертания человеческой фигуры, и на голове - шлем городского стражника...
  
* * *
  
   Одного за другим выводил Паском учеников из транса. "Якоря" исправно служили своему хозяину, оповещая об окончании миссий.
   Удивленные, возбужденные, с горящими глазами, юноши и девушки бросились к кулаптру, едва придя в себя:
   - Кто этот желтый человек?
   - Хм! А вот у меня была женщина во всем желтом!
   - А почему он так похож был на меня?
   - Я бился с таким желтым, в самом конце уже... А у тебя тоже был желтый латник?
   - Нет, у меня он был жрецом... странно так все было...
   - А я со своей, с королевой, договорилась, и она пустила меня в сокровищницу.
   - Я своего шулера перехитрил, и он вчистую проигрался.
   - Учитель, так кто это был? Вы призвали нас после победы именно над этим персонажем?
   Паском сделал рукой знак подождать. Озадаченность вызывала компания до сих пор спящих - Ал, Танрэй и Рарто со своей попутчицей. Их "якорь" молчал. Но у них действительно был очень странный объединенный друг с другом транс, каких Паском еще не знал и ни от кого не слышал о подобных случаях.
   Кулаптр разогнулся и посмотрел на проснувшихся.
   - Человек в желтом - это страж пограничья между тем миром, где вы сами себе хозяева, и миром За Вратами. Этот мир За Вратами - святая святых вашей личности, вашего бессмертного "куарт". Человек в желтом - это вы. Самый лучший друг себе и самый лютый враг. Он защищает вверенный ему мир и бьется до последнего вздоха - огнем, мечом, ложью, хитростью, коварством, вероломством, лихостью, храбростью... Нет таких приемов, которых чурался бы ваш страж, спасая вас от вас же самих. Во всяком случае, так полагает он, кому даны все полномочия. Вы в реальности и шагу без него не ступите, даже не подозревая о его существовании. А он о вас знает всё. Досконально. Но, вижу, вы справились с ним и вышли победителями.
   - И мы попали туда, куда должны были попасть?
   Паском улыбнулся:
   - Время покажет. Ваш "куарт" дальше пойдет сам. Может быть, вы увидите во снах или в каких-то прозрениях плоды его бесконечной работы в мире За Вратами. Это уже не ваше дело. Физический мир остался по другую сторону Врат.
   - А сколько я там был? Мне показалось, прошла целая жизнь!
   - И мне!
   - И мне тоже...
   - Час на исходе, - отозвался Учитель и снова поглядел на спящих. - Что ж, в запасе еще час... А потом надо будет их будить, даже если они не успеют дойти до стража и схлестнуться с ним...
  
* * *
  
   - Я останусь с вами! - не терпящим возражений тоном сказал владыка, глядя, как знахарка поит его сына каким-то зельем.
   - Нет, вельможный господин! - с удивительной твердостью в голосе отозвалась Танрэй, заставив вздрогнуть приехавшего на подмогу лекаря. - Тебе не снести того, что ты увидишь.
   - Ты клянешься, что мой сын останется жив? Пусть нездоров, но жив?
   Она пристально взглянула ему в глаза:
   - Как могу я клясться? Не мне решать за ту мать, что родила всех нас. Я могу лишь просить у нее, и ежели нет нигде ошибки, она даст во щедрости своей, вельможный господин. Жизнь даст, здравие. Есть еще у тебя время для попятной, он пока просто спит. Откажешься - просто выспится и легче ему завтра будет. Решай!
   Чернобородый беспомощно покосился на Соуле и на лекаря, но те хранили безмолвие. Владыка уже знал, что не пойдет он ни на какую попятную. А умрет наследник, так и ему не жить. Он так решил.
   - Делай, целительница. Излечишь - будешь при дворе жить со своими сестрами, ни в чем отказу знать не будешь, женихов из самых высших дворян выберете, я вам сам титулы выдам. Ты только делай!
   Он смолк, не стал говорить, что станет с ними троими в другом случае...
   Мужчины вышли, но лекарь вскоре вернулся, бледный и напуганный.
   Не дрогнула рука Танрэй, когда из рассеченной кожи на обритой голове младенца хлынула кровь. Она лишь глазами указала лекарю, чтобы осушил, а после, когда унялось кровотечение, завернула широкий лоскут кожи, словно тряпицу, и обнажилась кость черепа. Стоило знахарке попросить тот или иной инструмент из тех, что сделаны были по ее рисункам, как Афелеана либо Эфимелора подавали нужные - ей да лекарю.
   Маленьким коловоротом просверлила Танрэй несколько отверстий в черепе ребенка, а потом выпилила маленькой ножовкой круг чуть выше его уха, справа, сняла, точно крышку с котла, и обнажились мозги.
   - Света бы побольше... - сказала знахарка, заглядывая в дырку. - Плохо видать...
   Афелеана поднесла поближе привезенную из замка лампаду - эта и светила ярче, и коптила меньше. Танрэй шепнула что-то лекарю, и оба они согнулись над мальчонкой.
   - Эф, ты сердце его пощупай - бьется ли?
   Эфимелора послушно приложила пальцы к запястью ребенка и кивнула.
   - Бейся, бейся! - приговаривала Танрэй. - Еще побежишь! Еще хорошим воином станешь! Бейся за жизнь свою, вельможный наследник!
   Лоб и спина у нее да у лекаря сплошь покрылись потом, но те лишь просили, чтобы кто-нибудь утер им лицо, и снова ныряли в хитромудрую свою работу. Афелеана глядела и дивилась: и где могла научиться такому девчонка? Чай, все эти годы вместе скитались, ни шагу друг без друга...
   Лекарь не скрывал своего ужаса, когда увидел в руках знахарки маленькие клещи или что-то похожее на них, которые она погрузила в серовато-розовое мясо, испещренное сосудиками и причудливыми ходами мозгового лабиринта. Словно бы что-то нащупав, она вытащила в зажиме небольшой окровавленный комок, который они так кропотливо отделяли с нею от здорового органа.
   - Живой?
   Эфимелора другой раз пощупала руку и снова обнаружила ток крови в жилке.
   Дыру они закрыли золотой пластинкой размера большего, чем вынутая кость, а потом приживили ее золотыми же скобами к черепу.
   - Из-за этого он и хворым был? - спросила сестрица Ала, указывая на добытый клещами темный кусок, похожий на куриное сердце, только чуток помельче.
   Вдевая скользкую нить в искривленную дугой иглу, Танрэй не ответила. И когда на голове сына владыки вместо былой раны остался только перехваченный стежками красный рубец, она с облегчением вздохнула: зелья ему хватило, чтобы проспать до самого конца.
   - А теперь надобно влить ему настойки от боли, да только так, чтобы не поперхнулся.
   Напоив спящего, Афелеана и Эфимелора перенесли больного младенца на топчан вместе с тряпицей, на которой тот лежал, и лишь после бережно вытянули из-под него окровавленную ткань.
   - Спит, - шепнула Эфимелора.
   - Лишь бы никакая хвороба не влезла! - опасливо перебила ее Афелеана, боясь сглазить и оттого говоря уклончиво, без восторга. - А то еще хворобу потом лечи...
   Танрэй же сунулась на двор, чтобы обрадовать владыку доброй вестью. Афелеана увидала в окно, как просияло лицо чернобородого и как опять ввинтил свой стальной взгляд в девчонку придворный Соуле. Будто вовсе не был рад за господина...
  
* * *
  
   Утомилось войско ждать вестей, занявши весь крутой берег западной реки, да не спешил Тимаратау. Тем и силен был славный хог, что спервоначалу вызнавал все до мелочей, а потом бил - да неожиданно, да в самое слабое место врага.
   Подмяв под себя все города и селения вплоть до западных рубежей и обязав их правителей платить дань немалую, Железный Бык с войском своим захватил с наскока два маленьких владычества и встал широко у реки, дожидаясь сведений от шпионов, много уж лет промышлявших в этих краях.
   Хитер был Тимаратау-хог и смекалист. Несмотря на молодость его, слушались русоволосого воина в лисьей остроконечной шапке даже бывалые полководцы, что пошли вслед за ним. И если подымался когда недовольный ропот в его несметном войске, знал он, как управиться со смутьянами их же силой, да так, что те сами же становились виноватыми в глазах недавних единомышленников. Но никто, кроме самых близких, не знал, что помнила крепкая спина Тимаратау побои хозяев-кочевников в плену, а на ногах его так на всю жизнь и остались шрамы от украшений для каторжных.
   И вот на девятый день увидали всадника, скачущего по берегу напротив, пологому и безлесному. Вот вошел он в воду выше по течению и поплыл вместе со своим мулом.
   - Ладью навстречу, - велел Тимаратау, и тут же спустили судно на реку гребцы крепкие.
   Повзрослевший мальчишка-кочевник, спасенный когда-то сбежавшими из плена его сородичей каторжанами во главе с Тимаратау, протянул руки гребцам и выбрался из воды.
   - Приветствую тебя, славный воин, - поздоровался он с полководцем, хитро посверкивая лисьими глазами.
   - И тебе здоровья. Что, не боишься уже в воду окунаться? - насмешливо спросил Тимаратау.
   Парень развязал пояс, стянул мокрую рубаху через голову, отжал и опять надел:
   - С хорошими вестями я к тебе, Тимаратау.
   И тут же побежал радостный слух по войску, что топтаться на месте недолго осталось, скоро поход, и, воодушевляясь, заплясали степняки и горцы, собранные в армию со всех концов обитаемого мира, поклонившегося невиданному доселе завоевателю.
   Тимаратау первым пропустил шпиона в свой шатер, указал на разбросанные по толстым коврам сафьяновые подушки. И, усевшись с закрученными калачом ногами, заговорил степняк, вовсе не стесняясь мокрой одежды:
   - Бунт зреет в том владычестве, Тимаратау-Ал.
   Только он и только с глазу на глаз позволял себе звать полководца его истинным именем - тем, которым нарекли будущего воина, надевая ему на шею амулет солнца.
   - Совсем запустил дела правитель в столице. Народ ропщет, государствие нищает. Бродят у них по лесам стаи головорезов. Я три раза, - показал он пальцами, - бегством спасался, едва голову уберег. Если думаешь брать его, то самое на то время, - и юноша почесал жидкую черную бородку, бросая взгляды на освещенное углями жаровни лицо собеседника, доселе не вымолвившего и звука. - Не дадут они отпора. Да только намаешься потом с ихними разбойниками, Тимаратау-Ал, ой намаешься!
   - Ешь, - повелел Тимаратау, кивая на уставленную яствами доску на полу. - О моих все так же - ни слуха?
   Развел руками, уже вымазанными жиром, молодой степняк, жадно набив рот сочным мясом. Сколько владений ни захватывало войско, всюду Тимаратау справлялся о сгинувших десять весен назад сестре и невесте. Никто уже не верил, что девушки живы. Не продержались бы столько две несчастные из разоренного поселка, не имея за спиной защиты сородичей. Но не раз твердил Тимаратау, что сестрица его хитра, словно рысь, а невеста мудра, будто сова, и смекалиста. Тогда глаза его цвета сумеречного неба светились надеждой.
   - Решено, - сказал он. - Выступим утром и вычистим путь до стольного града. А там дождемся вестей от Паорэса из смежного владычества...
  
* * *
  
   Славно шел на поправку наследник правителя, маленький Миче. В очах смысл появился, мычать начал, к разговору стремясь. Но знахарки подниматься ему не давали - то одна, то другая на руках носила мальца, одна песни пела, вторая куклами соломенными тешила, третья сказки сказывала, только бы спал побольше да повязку на голове у себя не теребил.
   Владыка глядел и нарадоваться не мог. Всё уговаривал Танрэй в город, в замок с сестрами перебираться, но нельзя было хворого мальчонку долгой дороге подвергать, на повозке трясти.
   Афелеана дух перевела. Как видно, ошиблась Танрэй в Соуле, заподозрив придворного в коварных затеях. Уж не зазорной ли бабе знать, как смотрят мужики, когда им девица по нраву? А он на нее смотрел, оторваться не мог, только взгляд у него необычный, с таким небось уродился. Необычный, мрачный да пугающий. Ну да всякие люди эту землю топчут, а красавцам и образинам звезды что так, что эдак мигают. Эх, ей бы, Афелеане, да двадцать годочков с плеч! Таращился бы на нее в свое время вельможа - неужели же она не додумалась, как его окрутить да женой сделаться? А может, и не додумалась бы. Молодые дуры все за любовями гоняются, а как поймут, что нет ее, любви-то без корысти, так уж и краса завяла, и годы не те. Кому такая пригодится?
   Ну ничего, чернобородый - вельможа, вроде, честный. Раз хоромы посулил, так и не обманет.
   Ночь была ветреной и дождливой, вот и не спалось Афелеане. А девочки и Миче - те дрыхли, забот не знаючи. Как же нынче до заката было весело! Девчонки вынесли наследника на двор, и тот во все глаза таращился на кур, повторить их квохтанье пытаясь. И вот одна из квочек, самая плодовитая несушка, вдруг возьми да взлети на плетень, а оттуда прямо по-петушиному, оборотясь в сторону крепости, закукарекай. То-то Миче хохотал, а девушки в недоумении глядели: бывает разве такое? И вот, видать, накукарекала ненастье, глупая...
   Кажется, стукнули в окно...
   Не разжигая лампаду, выглянула в сени Афелеана:
   - Кого там?..
   - Я это, хозяйка! - отозвался голос Соуле. - Ты бы открывала скорей, льет ведь нешуточно!
   - Сейчас, сейчас, славный господин!
   Качая головой и улыбаясь, отодвинула она засов. Ей-то от дум не спится, да ноги ноют, исхоженные, на погоду ненастную. А он, видать, по другой причине заснуть не может. Уж знаем мы ту причину!
   - Что, спите?
   - Как же не спать? Все люди добрые ночами спят. Это только злодеи да влюбленные покоя не ведают, - она подмигнула.
   Одет он был в походное, в темное. Без желтого плаща и не признать. И намека ее, кажется, не понял, а то и притворился, что не понял.
   - Так что, позвать вам ее, вельможный господин?
   - Кого? - отвлекшись от других мыслей, переспросил Соуле.
   - Танрэй-то?
   - А... Зачем только Танрэй? Вы обеих сестер будите да собирайтесь. Ехать нужно. Есть сведения, что движется в наши края войско Тимаратау. Оттого владыка и велел доставить вас поскорее в крепость.
   - А наследник что ж?
   - Его следом понесут, бережно, своим ходом, чтобы не растрясти.
   Ничего не ёкнуло в сердце у бывалой путешественницы, а зря - надо бы...
   В тревоге, но уверенности, что помогут, не бросят на растерзание злым степнякам, ринулась Афелеана будить девочек.
   - А Миче как же? - кивнула Танрэй на ребенка. - Кто его повезет?
   - Не твоя забота! О тебе пекутся, ты только и знай что выполнять, дурных вопросов не спрашивай! - шикнула на нее старшая подруга.
   Едва оделись и начали собирать скудные пожитки, Соуле - как сквозь стену видел! - крикнул им из сеней:
   - Вы с барахлом не возитесь. Его за вас есть кому собрать да нести! Не пропадет ничего!
   - Ты не упускай случай-то удачный! - шепнула Афелеана, подмигивая Танрэй в сторону двери. - Эдакая оказия - когда еще повторится? Бери быка за рога!
   Та с непониманием посмотрела на нее и, завернувшись в ветхую шаль с наставленными Эфимелорой заплатками, вышла. Дольше всех возилась сестрица Ала и рассердила Афелеану.
   Соуле самолично довел их до крытой повозки, как-то мудрено звавшейся у богатых. За ручку, будто дворянку какую, подсадил каждую из них на ступеньку под дверцей. И дернулись бежать сытые да ухоженные мулы. Прощай, нищета! Ждут их хоромы, богатство и почет до конца дней.
   Когда приехали, тайного определителя поблизости уже не было, да и солдаты не больно-то охотно отвечали на вопросы Афелеаны - где он и куда это их ведут по какому-то подземелью. Одна Танрэй, как потом частенько вспоминала Афелеана, раньше всех поняла, что их ждет.
  
* * *
  
   - Я ведь говорил, владыка, нельзя настолько доверять ведьмам, - смиренно вспоминал Соуле, опустив голову перед растерянным правителем. - Нельзя было одним стражником ограничиваться. Они его отравой какой-то опоили, а когда он дух испустил, так и сбежали. Сколько волка ни корми, он все в лес глядит. А если бы я не почуял неладное и не отправил туда с досмотром? Что бы Миче один в их хибаре делал?
   - Так и не нашли их?
   - Как сквозь землю канули, владыка. Теперь если найдут, несдобровать им: больно уж они солдат обозлили, их товарища погубив. Могут и не довезти живыми...
   - Жаль... И что им не сиделось, почему бежать вздумали? Я их честно наградить хотел, в замке поселить, чтобы под рукой всегда были, если еще чего понадобится...
   - Значит, это знак Единственного и Превеликого. Не хотел он гневаться на тебя за кощунство, грех это смертный - ведьм приваживать, они ведь мраком своим все вокруг поганят.
   - Какой же грех, если они светлое чудо сотворили, чаду жизнь спасли?
   - Не обманывайся, владыка, не очаровывайся, поддаваясь искушению мракову. Так они и промышляют: на одно доброе дело десяток мерзейших, за каждое из которых после смерти ждут пытки немилосердные, да не тело страдать будет, а душа, не ведающая смерти, а потому подверженная бессрочному наказанию длиною в вечностью Сбежали - значит, такова их планида, а солдат тот в добрые края попадет и счастлив там будет, пострадал без вины. А тебе, владыка, сейчас следовало бы увезти сына из города. Тайные гонцы скверные вести несут: близко уже совсем бесчисленное войско Тимаратау-хога... Да, а заметил ли ты, что ведьмы те тоже из хогова племени были?
   Правитель погладил короткую и острую черную бородку:
   - Из хогова-то из хогова, да и ты ведь из тех. Нет разве? Или и тебе теперь доверять нельзя, если о племенах раздумывать?
   - Я-то ведь родился здесь, владыка, - сурово и слегка обиженно вымолвил Соуле, мрачнея еще больше. - А эти, почитай, перед самым его походом пожаловали. Как бы не они и есть шпионки Тимаратау злонамеренные! Он хитер, зверь в человеческом обличии, его шпионом любой быть может - хоть девица, хоть малец безусый, на кого и подумать не можно. Сам видишь, как совпало все.
   - Ох, прав ты, наверное, Соуле! Пусть соберут нас с Миче в дальний путь. Увезу его в глушь, к родичам, а сам сразу же и вернусь, к началу осады, глядишь, поспею. Ежели случится она, та осада...
   - Недоверчив ты стал...
   - В чудеса я поверил, Соуле. В хороший знак!
   - Что ж, тогда и не спеши. Найдется, чем армию вдохновить.
  
* * *
  
   - Ну, что там она?
   Соуле кивнул на тяжелую перекошенную дверь.
   - Питаться отказалась, господин, - пожаловался стражник, чересчур уж слезно, чтобы тайный определитель поверил его сытому огорчению.
   - Да что ты? А может, и бьет она там сама себя?
   - Вы же сами велели, чтобы ни пальцем...
   - Велел, велел.
   Соуле отодвинул его и вошел.
   Обняв колени, Танрэй сидела на соломенном тюфяке в углу низкой камеры. От непривычно яркого света его тусклой лампадки она прищурилась. Тайный молча подошел почти вплотную и знаком повелел встать.
   - Что с сестрами? - спросила она, поднимаясь.
   - Здесь я спрашиваю...
   - Ты молчал, вельможный.
   - ...и я же первым начинаю разговор!
   - Уже, как видишь, не первым.
   Дерзкая! Но что хороша - того не отнять. Остерегаться таких красавиц следует, равно как и уродливых. Что та, что та крайность от мраковых затей исходит. А у сестрицы ее, тоже лицом удавшейся, еще и печать на лице имеется - пятнышко на щеке, маленькое, но выпуклое, верный признак.
   - Сестры твои сознаются сейчас в ваших темных делах, противных Превеликому. И ты расскажешь, а потом я подумаю, как помочь твоей заблудшей душе.
   Танрэй отвернулась и опять села, полностью равнодушная теперь ко всему.
   - Мальчика-то хоть отдали отцу или и его сгубишь, чтобы нас виноватыми выставить?
   Он поразился. Здесь были владения страха. Попадая сюда, даже здоровые бугаи-воины, заподозренные в ворожбе, блажили и каялись. А ведьма говорила на равных и, кажется, давно разгадала его замысел. Соуле впервые в своей жизни ощутил тень уважения к женщине.
   - Ты из племени хогов, так? - не ответив ей на вопрос о Миче, вымолвил тайный.
   - Да ведь и ты не из здешних, вельможный господин! - почти точь-в-точь повторила она слова владыки, как подслушала.
   Соуле наотмашь, безо всяких чувств ударил ее по лицу. Ведьму отбросило на тюфяк, а из прокушенной изнутри щеки полилась кровь, стекая с краев губ.
   - Не чувствую я никакой боли, не старайся, - осклабив красные зубы, прохрипела она, сплюнула и поднялась. - Я ведь ведьма, а наше сословие к пыткам равнодушно, али не знаешь, хог?
   Он ударил еще раз, уже кулаком в скулу.
   - Изувечишь - говорить не смогу, хог. Да тебе, видать, и не надо.
   - Надо. Поверь, я найду массу способов изувечить тебя так, чтобы все тело твое было сплошной раной, а язык остался цел. Познакомить тебя с колыбелькой? Слыхала о такой? Нет? Ну так слушай: это два листа железных, соединенных "домиком". Посадят тебя на ребро того "домика", а на ноги тяжести примотают. И тогда посмотрим, чувствуешь ты боль или нет. Кто пробовал, говорят, что на любовные утехи мало похоже, не того любовника седлают.
   В глазах ее зажглась ненависть, и он улыбнулся: дело движется!
   - Есть еще каруселька. Милое дело: руки тебе за спину выкрутят, за них привесят, на ноги, опять же, груз - и давай на колесе катать туда-сюда, да рывками. Детская забава, одним словом! Кто катался - блажили от счастья. Но не будем спешить, мы с малого начнем, да и то если говорить откажешься. Знаешь ли ты хога Тимаратау?
   - Вот от тебя услыхала - теперь буду знать...
   - Знавала ли ты его прежде?
   - Откуда мне его знать, вельможный Соуле? Мы десяток лет в бегах. Как наш поселок разорили степняки, так мы с сестрами и скитаемся по свету, горя никому не приносим. Думаешь, нам без хога Тимаратау не о чем печалиться?
   Она, конечно же, не лгала. Каждое ее слово было правдой, и Соуле знал, что скрывать ей нечего. Но эти три чужачки смертями своими должны сослужить великую службу его государству, и они ее сослужат.
   - Есть сведения, что вы разбойников на продуктовые обозы наводили, чтобы горожан голодом заморить, а душегубы с вами за то провизией делились. Или не так все было, скажешь?
   - Ты бы, вельможный Соуле, хоть позвал кого послушать речи свои заливистые. А то много ли стоит придумка твоя без ротозея-зрителя?
   Соуле улыбнулся:
   - Зрителей хочешь? Будут тебе зрители. Больше, чем тебе хотелось бы... А сейчас, ведьма, тебе придется принять учение Превеликого и отказаться от службы мраку.
   Танрэй плечи поджала:
   - Да я разве против? Что делать-то надо?
   Он фыркнул:
   - Ничего-то у вас, продажных баб, святого нет! Я проверял, как скоро отречешься ты от своего покровителя. А тебя и на миг не хватило.
   - От кого мне отрекаться-то, вельможный Соуле? Кабы знала, так отреклась бы... Ты дорогу покажи.
   - Будет тебе дорога. Это доска такая, с гвоздями. Походишь еще, - пообещал он и голос свой, ставший вдруг женским, услыхал как со стороны. И если бы видел себя Соуле глазами пленницы, то узнал бы в синеглазом лице своем ее черты.
   Выглянув за дверь, тайный определитель окликнул стражу: "Она ваша!" - а сам, выйдя из камеры, встал сбоку от двери - слушать. Внутрь с топотом вошло пятеро здоровенных мужиков.
   Поначалу не слыхать было голоса Танрэй, только возня да вопли: "Вот ведьма!", "Ворожишь, тварь?", "Руки ей держите, руки!". Судя по звукам, летали детины там по всей камере - сильна была пока еще дочь хогова племени, не измотана пытками. Злился Соуле все больше, до тех пор пока не услышал сдавленный ее вскрик, мужской хохот и пыхтение.
   - Водой ее, чтоб ожила! - рявкнул начальник караула.
   - Смотри-ка, а ведь девицей была!
   - Это она нам глаза отводит!
   Соуле вернулся на третий день и едва узнал былую красавицу в истерзанной заключенной.
   - Отпираться по-прежнему будешь? Не наводила, значит, грабителей на обозы? Не имела сношений с Тимаратау-хогом и не шпионила в его пользу?
   Он надел перчатку, чтобы не измазаться в крови, и схватил ее за лицо. Ударом огромной силы, погашенным от неожиданности не сразу (он-то думал, что она все выкачала, борясь с насильниками), отбросило его к двери. Тут уж Соуле разгневался не на шутку. Он ответил ей тем же, она врезалась в стену и пришла в себя нескоро, а когда очнулась, то все тело ее было парализованным, кроме языка. Так он и обещал.
   - Ты... - простонала она, - ты не силой своего Превеликого ворожишь... Тебя сила звезд и сила чрева земного, как всех, питают... Ты даже не веришь в своего Превеликого!
   - Тебя это так удивляет?
   - Ты лжец и погань.
   Он пропустил ее оскорбление мимо ушей. Даже порадовался, что наконец-то она вышла из себя, а значит, стала слаба и уязвима.
   - А сможешь ли, ведьма, отвадить отсюда Тимаратау-хога вместе с войском его? Я помог бы, сил нам на них вскладчину хватит... Они уж совсем недалече, теснят нашу армию, в городе беспорядки. Согласна?
   Она молчала.
   - Коли не согласишься, так все, что делается с тобой, с сестрами твоими в три раза сильней делаться будет. Ты пока еще не видела лютых пыток, а они уже их испытали.
   - Глупости ты говоришь, вельможный Соуле. Не остановить нам, даже будь нас больше, целую армию - тем более, ежели не врешь, несметную.
   - Так и говори, что не хочешь. Он тебя подослал, в угоду ему ты и служишь!
   Соуле вернул ей возможность двигаться, но Танрэй все равно не пошевелилась.
   - Ты женщина или мужчина? - спросила только.
   - Надо будет волком стать - я стану, - вкрадчиво пообещал тайный определитель, не сводя с нее стального взора. - Так что ж, изгонишь армию Тимаратау или мне велеть приготовить для тебя карусельку?
   Танрэй отвернулась, и они поняли друг друга.
  
* * *
  
   Толпа ликовала: вот везут виновниц всех бед! Сейчас на лобном месте свершится казнь трех ведьм - и отхлынет осаждающая стены стольного града рать нечестивого Тимаратау-хога!
   Избитых, изувеченных - самой старшей из сестер отрезали нос и уши, певице клочьями драли мясо из груди, а предсказательнице вывернули руки на "карусели" и "колыбелькой" покалечили детородные органы так, что идти и сидеть она не могла, лежала на соломе в телеге, полумертвая - везли их на грохочущих повозках на городскую площадь. Стража отгоняла швырявшуюся камнями шпану, чтобы не перепало ненароком возницам и мулам.
   А с балкона главной городской башни на процессию взирали тайный определитель и его духовная свита. Не было только владыки: уехал он с сыном в провинцию, да не вернулся еще обратно.
  
* * *
  
   То и дело пробуждаясь от толчков наскакивающей на камни телеги, Танрэй лежала на сырой и вонючей соломе. Она не слышала ни выкриков проклятий, ни лязга оружия, ни визга хлыста, ни размеренного перестука копыт и колес. Она даже не чувствовала боли и запахов смердящего города. Ей все было едино, силы давно ушли вместе с кровью, которую чуть ли не до последней капли выжали из нее на пытках, оставив ровно столько, чтобы доковылять до столба и не умереть, не испробовав последней, уже не самой страшной после всего, пытки.
   Тут к месту, не к месту, но вспомнился разговор с чернобородым владыкой - тот, где вопрошал он о судьбе наследника. Может, правы они, называя ее пособницей мрака? Ведь сказала она ему тогда только половину правды: что, невзирая на кривую спину, вырастет теперь из Миче хороший воин. А может, надобно было сказать как есть? Или вовсе от лечения отказаться? Да поверил бы он ей разве, когда надежду выходить ненаглядное чадо получил? Злословьем бы счел, разгневался, а толка бы от того отказа, как с яйца, кочетом снесенного. Еще скорее бы в подземелья свезли...
   Неспроста судьба лишила Миче ума и здоровья, а Танрэй вот вмешалась. Тем, наверное, она на руку злу и сыграла, а вовсе не тем, что исцелила болящего. Болящие - они ведь тоже разные бывают. А тут знала - и отказать не решилась. Вот это и есть грех, за то кару и несет...
   Теперь вырастет из него разбойник, каких не видывал свет, свергнет и убьет родного отца много лет спустя. Только не было в том ее видении Соуле - с ним-то как обойдется Природа? Как распорядится им Превеликий, в которого он сам не верит?
   - Вылезай, тварь! - гаркнули над ухом.
   И увидала она высоко над площадью церемониальный желтый плащ тайного определителя, а улыбку его клеймом на себе ощутила и лишь бы вопреки ему силами собралась и встала.
  
* * *
  
   Уж близок был Тимаратау, и засевшие за стенами крепости воины приготовились к осаде. А на лобном месте стояли, покачиваясь от бессилия и плечом поддерживая друг друга, три искалеченные женщины. И вместе с разъяренной толпой слушали они приговор тайного определителя. Глашатай каждое слово выкрикивал, точно вбивая клинки в тела нечестивых прислужниц мрака, а горожане швыряли в мракоделок камни и проклятия.
   И вот вдруг у одних городских ворот приключилась сумятица. Не успели еще воины хога-полководца пустить в ход со