Горбулько Максим Валерьевич: другие произведения.

Горячие клавиши

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 4.84*6  Ваша оценка:

  В жизни случается всякое. Об этом задумываешься, когда видишь перед собой лица тех людей, о знакомстве с которыми раньше приходилось только мечтать.
  Прямо передо мной на корточках сидит Айвен. Талантливый программист ведущей компании-производителя компьютерных игр нового поколения. Он с удивлением разглядывает мою экипировку, непохожую на военное обмундирование. На ногах рваные джинсы, на теле черная футболка с логотипом группы "Iron Maiden". Руки в кожаных перчатках. На лице Айвена появляется ухмылка, когда он упирается взглядом в "Калашников" модели АК-74М, который я положил себе на колени.
  Мы ждем подкрепление. Сидим посреди опустевшей улицы большого города, которого не существует в реальности. Даже находясь здесь, я до конца не верю, что все это происходит со мной.
  - Хорошо, что наши спины прикрывает эта тачка, - Айвен хлопает рукой по корпусу перевернутого "Форда", - Из булочной нас не видно, и это хорошо.
  Вообще-то прямо напротив не булочная, а кондитерская. Хотя вывески из-за машины не разглядеть, но я все-таки успел ее заметить, когда мы быстро перебегали из-за угла ближайшего дома в наше укрытие. А укрываться было от чего! Как только Айвен первым вышел из-за угла, по нему с кондитерской был открыт прицельный огонь из оружия, стрелявшего лазером.
  - Эй, ламеры! - крикнул снайпер, - Мимо меня не пройдете! И не надейтесь!
  - Тебя как зовут? - бросил я в ответ. - Мне уже очень хочется познакомится с тобой поближе!
  - Зови меня Крэк, лам!
  - Ты хакер, Слэк?
  - Меня зовут Крэк, а не Слэк! - ответ прозвучал с очевидной злостью, - Сдавайтесь! Сложите все! Бронники и прочую амуницию, оружие, в общем, снимите все до подштанников, и выходите с поднятыми руками.
  Я увидел, как Айвен побагровел лицом и стиснул руки на прикладе шокера. Еще немного и он сорвется. Только этого мне не хватало.
  - Послушай, Крэк, - с ледяным спокойствием в голосе продолжил я, - у нас патроны кончаются. Ты ведь добрый парень?! Не подбросишь пару рожков для автомата?
  - Да ты совсем обнаглел, лам! - заорал Крэк, - Покажись только, я из тебя дуршлаг сделаю!
  - Покажусь, покажусь... - обещающе прошептал я и подмигнул Айвену.
  - И что ты собираешься делать? - не понял он.
  - Сейчас увидишь! - я улыбнулся и взял в руки АК-74М.
  Страшное оружие. Особенно когда в гранатомете присутствует заряд ВОГ-25 (выстрел осколочной гранатой). К тому же укомплектовался я на редкость запасливо. За поясом "Вектор" - пистолет калибра девять миллиметров, в карманах джинсы две гранаты РГД-5.
  - Как там у тебя с оружием Крэк? - крикнул я, передергивая затвор автомата. - Из чего нас будешь убивать, а?
  - Миниатюрная лазерная пушка! - хвастливо заявил Крэк, - Тебе такая и не снилась! У меня здесь целый арсенал! Таких как вы, могу еще и целый батальон положить!
  Я не стал больше ждать и "выкатился" из-за укрытия. Нацелил гранатомет в сторону окна кондитерской и нажал курок. Мгновенно раздался хлопок, который сразу же сменился оглушительным взрывом. Вообще-то когда стреляешь из подствольника АК-74М на расстоянии более двадцати метров, можешь быть уверен, что убойными осколками не зацепит. Радиус поражения до семи метров.
  Я встал на ноги и неторопливым шагом направился в кондитерскую. Чтобы не получить потом пучок лазера в спину, надо было удостоверится, что Крэк уже не сможет взять в руки оружие. Я надеялся, что хакер еще жив. Так и оказалось. Он лежал в центре помещения, разнесенного взрывом, и тяжело дышал. Внешне парнишка выглядел самым обыкновенным тинэйджером. Волосы покрашены в темно-синий цвет, пирсинг на ушах и верхней губе.
  - Крэк, - сказал я, когда увидел его, - Ты как, приятель?
  Хакер повернул голову в мою сторону, и на его окровавленном лице промелькнула ненависть. Он перевел взгляд на появившегося Айвена, и, наклонившись на бок, сплюнул кровавый шмат на пол. Хваленная миниатюрная пушка валялась у стены, и дотянуться до нее у Крэка не было никаких шансов. Его камуфляж поменял расцветку с хаки на ярко-бардовую. Левая рука отсутствовала.
  - Да пошел ты! - стиснув зубы, прорычал он.
  - И будь уверен, что пойду, - с улыбкой ответил я, - Прямо до центра города. Нам нужно попасть в здание городской мэрии, чтобы поговорить по душам с Диким Джо.
  - Да ни хрена у вас не выйдет! - хохот Крэка спустя мгновение сменился сильным кашлем.
  - Ну, я бы не стал делать столь поспешных выводов.
  - Ты уже этого не увидишь, - подытожил Айвен, - Ведь ты же знаешь что по правилам игры тот, кто умирает, не может зайти снова. Логин и пароль для входа - денег стоят, а их у тебя уж точно нет.
  Я недоуменно посмотрел на Айвена. Дурень. Он же хакер! Правда, вот неизвестно какой. Хотя к неумехам Дикий Джо не обращается. Вполне возможно, что мы с Крэком встретимся снова.
  - Я его я знаю, - Крэк кивнул в сторону Айвена, и тут же прямо посмотрел мне в глаза. - А ты кто такой? Ходишь по игрушке со всяким старьем. Бронежилета не носишь. Тебя наняла компания? КТО ТЫ?
  Я переключил АК-74М на одиночные выстрелы и направил дуло ствола прямо на Крэка. Он уже понимал, что произойдет после.
  - Меня зовут Киллер! - спокойно произнес я.
  У ранненого от удивления округлились глаза.
  Выстрел в голову. До встречи, Крэк.
  
  * * *
  Все началось с телефонного звонка ночью. Обычно меня никто не беспокоит в такое время суток, разве что номером ошибаются. А тут не ошиблись. Понадобился именно я.
  - Слушаю.
  - Господин Алексеев?
  - Да. А кто это?
  - Прошу прощения за столь поздний звонок. Меня зовут Шон Харрисон. Я официальный представитель ведущей игровой компании New Games Reality, в России.
  - Очень смешно. А я Дед Мороз. Снегурка за водкой в магазин ушла.
  - Сергей, это не розыгрыш. Дело в том, что у нашей компании появилась серьезная проблема, которую нужно срочно решить. Мы стали искать человека, который мог бы помочь нам в этом и вышли на вас. Я очень впечатлен вашими достижениями, Сергей.
  - Вы очень хорошо говорите по-русски.
  - А вы неплохо умеете стрелять. Меня поразило ваше выступление на чемпионате мира. Занять первое место по десяти играм в категории shooter... не каждый может.
  - Это было давно. Сейчас я не играю.
  - А за миллион долларов вы бы согласились снова вернуться в игру? В серьезности моего предложения вы можете убедиться, если выгляните в окно. У подъезда вас ждет лимузин компании. Решайте, Сергей, соглашаться вам или нет. Машина будет ждать еще десять минут.
  
  * * *
  
  Я с непривычки ерзаю на заднем сиденье комфортабельного Мерседеса. Внутри он даже кажется гораздо больше, чем снаружи. Передо мной сидит солидный тучный мужик, в черном костюме. Внешне ассоциируется с каким-то знакомым политиком. Сразу и не вспомнить с кем именно. Иногда мне кажется, что чиновники все на одно лицо.
  - Господин Алексеев, - он берет сигару и чиркает спичкой, - Я рад, что вы согласились. Имею честь представиться еще раз - Шон Харрисон.
  - Очень приятно, - я пожал ему руку.
  - Вы, наверное, сейчас задаете себе множество вопросов, - Харрисон пыхнул сигарой и посмотрел мне в глаза, - Я могу ответить на большинство из них.
  - Какая проблема у компании, которая в последнее время установила монополию на рынке компьютерных игр?
  - Ну, это громко сказано, пожалуй. Я бы сказал, что компания держит первенство на рынке, благодаря перспективным разработкам своих молодых специалистов. Ведь не нужно забывать, что есть антимонопольный комитет.... Но это совершенно не относится к делу.
  Я молчал и ждал, пока мне разъяснят. "Мерин" тем временем свернул в переулок и выехал на центральную улицу города.
  - Суть проблемы компании в том, что один из ведущих специалистов решил объявить ей войну.
  Ой-ой-ой. Как интересно! Парень накидал вирусов на почтовый сервер New Games Reality? Она ему что, зарплату перестала платить? И что за человек, который в состоянии наделать хлопот такому игровому монстру как New Games?
  - Это один из наших программистов! - тут же пояснил Харрисон. - В последнее время он работал над одной игрой, выход которой был запланирован на конец этого года. Вы ничего не слышали за "Безмолвие", господин Алексеев?
  Я покачал головой. Харрисон в ответ ухмыльнулся.
  - Вся информация по игре держалась в секрете. Понимаете, "Безмолвие" - это то, к чему стремилась наша компания. Игра совершенна и не имеет никаких аналогов на рынке.
  - Виртуальная реальность? - попытался догадаться я.
  - Именно! - подчеркнул Харрисон, но тут же самодовольно добавил, - Реалистичность графики изумляет и поражает сознание своим великолепием. Когда вы зайдете в игру, Сергей, вы сразу поймете, что виртуальная реальность получила с помощью New Games новое лицо. Лицо жизни.
  Мда.... Честно говоря, звучит чертовски заманчиво, особенно та часть, где сказано про МИЛЛИОН ДОЛЛАРОВ. Для меня это бешеные деньги. Так просто их, конечно, никто не даст. А что собственно я должен сделать?
  - Что New Games от меня надо? Чтобы я поиграл в Безмолвие?
  - Да, - Харрисон вдруг посерьезнел, - Вы должны убить одного человека в игре. Настоящее имя сообщать вам не вправе, а вот ник - скажу. Он называет себя Диким Джо.
  - Погодите-ка... - я резко перебил Харрисона, - Этот тот самый специалист, о котором вы говорили?
  - Да. Это он.
  - И я должен его просто убить?
  - Да, но не думайте, что все так просто. Я должен вас предупредить. Дикий Джо владеет конфиденциальной информацией, отражающей интересы New Games на мировом рынке компьютерных игр. Компания в настоящий момент не контролирует игровой сервер "Безмолвия". Сейчас мы можем лишь отслеживать статистические данные по регистрации пользователей. Из полученной статистики за последние три часа становится очевидным, что Дикий Джо очень хорошо себя изолировал и даже позаботился о мерах безопасности.
  - Он не в одиночку контролирует игровой сервер? - полюбопытствовал я.
  - Да.
  - А что за меры безопасности?
  - Вам придется столкнуться с друзьями Дикого Джо. Многие из них занимаются компьютерным взломом.
  Пришла моя очередь удивляться.
  - Так вот за что вы хотите заплатить мне миллион баксов?! Но я не могу хакнуть сервер и зайти в игру. Я обычный геймер.
  - Мы дадим вам пользовательский код доступа и пароль. К сожалению, у нас всего четыре пароля. Мы отправим с вами еще трех наших программистов, чтобы они прикрыли вас. Так, что вы не имеете права на ошибку, господин Киллер.
  
  * * *
   Бегу. Время от времени оглядываюсь на Айвена. Не отстает. Мы уже отмахали два квартала и пока все тихо. Мне это не нравится. О подмоге и не слышно. Может, Фокс и Баз уже где-нибудь трупами лежат, пока мы здесь стараемся.
  Айвен опасливо косится на окна ближайших зданий. И правильно делает. На улице мы хорошие мишени. Я молча срезаю влево. Айвен послушно следует за мной. Чуть сбавляем темп у здания городского банка.
  Надо отдышаться. В боку покалывает. Что ж, в плане реализма Харрисон прав. Игрушка на высоте.
  Айвен снимает с пояса рацию и запрашивает остальных.
  - Баз, ответь. Прием.
  Рация захрипела.
  - На связи. Прием.
  - Где вы?
  - Практически в центре. Мы тут троих положили. Бежим к вам.
  - Все ясно, - отвечает Айвен, - Мы ждем у городского банка. Как понял? Прием.
  - Все понял. Будем через пятнадцать минут.
  Стоять и ждать на улице глупо. Мы здесь, как яблочко на блюдечке с голубой каемочкой. Надо просто подойти и взять. Ленивый сможет.
  Оцениваю взглядом парадную дверь банка. Секундная заминка. Высаживаю дверь плечом.
  - Залетай внутрь, - говорю Айвену и напоследок оглядываюсь. Никого. - Обождем.
  Располагаемся у большого окна. Выглядываем на улицу. Ни души. Я ставлю автомат у стены и начинаю хрустеть костяшками пальцев.
  С одной стороны хорошо, что в игре предусмотрена возможность экипировки игрока любым оружием. От реального до фантастического. Перед входом в игру надо просто выбрать год, страну производителя и марку оружия. А если хочешь покруче, выбирай из списка Bonus Guns. Так же и со шмотками. Большой плюс к возможностям, на мой взгляд.
  - С каким боекомплектом загрузились Фокс и Баз? - интересуюсь я у Айвена.
  - Два кевларовых бронника, пара плазмоганов, в качестве дополнительного оружия - лазерная винтовка у Фокса. Камуфляж американских морпехов.
  - Все ясно! - говорю я и вдруг боковым зрением замечаю движение в метрах ста от здания.
  - У нас гости! - хватаю автомат и осторожно выглядываю на улицу.
  Так и есть. К зданию подходит группа молодых людей в темно-синей форме. Каждый вооружен. Почти у всех в руках толи автомат, то ли пушка, наподобие той, которая была у Крэка. Странное вооружение. Не по мне такое.
  - Девять иглометов, пару шокеров и базука, - горько вздыхает Айвен.
  - Десять человек, - по-своему обобщаю я, - Две группы по пять.
  - Как думаешь, нас засекли? - спрашивает Айвен.
  - Вне всякого сомнения. Одна группа обходит банк с тыльной стороны, вторая идет прямо на нас.
  - Что будем делать? - Айвен явно растерян. Мы в меньшинстве.
  - Сейчас попробуем взять на испуг, - тихо говорю я, - но на рожон лезть не будем. Дождемся твоих коллег. Они с тыла ударят. Эффект внезапности им должен помочь.
  Осторожно выглядываю на улицу. И впрямь, засекли. Одна группа уже уклонилась в сторону. Расстояние до тех, кто намеревается зайти с парадного входа восемьдесят метров.
  - Держи! - достаю из кармана РГД-5 и протягиваю Айвену. - Твоя задача держать черный вход. Гранату укрепишь на дверной ручке, выдернешь чеку и оттягивайся назад. Выбери какое-нибудь укрытие, которое даст тебе наилучшую огневую позицию. Сидишь тише воды, ниже травы. Как грохнет, стреляй в каждого, кто будет стоять на ногах.
  - А вдруг граната взорвется раньше? - с неуверенностью в голосе спросил Айвен.
  - Не взорвется, - отмахнулся я. - Иди, а я тут разберусь.
  
  * * *
  Держу мушку прицела на парне с базукой. Этого нужно убрать сразу, иначе будет худо. Выдох. Тридцать метров. Вдох. Двадцать пять метров. Выстрел в голову. Ай да я! Стопроцентный результат! Один патрон, один труп. Если так будет и дальше, скоро сам себя зауважаю. Противник на потери отреагировал сразу. Вояки бросились в рассыпную, поближе к стене банка.
  - Кто не спрятался, я не виноват! - предупреждающе закричал я, переключая "Калашников" на очередь.
  Приподнялся из-за укрытия и открыл огонь по "бегунам". Одного свалил сразу. Второго зацепил в плечо. Мне сегодня определенно везет! Выжал магазин до отказа и тут же укрылся за стеной. Я их разозлил. В мой адрес посыпались проклятия, вперемешку с автоматными очередями и залпами из оружия "на грани фантастики".
  - Чтоб у тебя "проц" навернулся! - выкрикнул кто-то снаружи, - Чтоб у тебя "винт" посыпался, гад!
  Хе-хе. Перезаряжаю автомат.
  - Кто там такой злой? - кричу в ответ.
  - С тобой говорит Арчер, придурок! Хоть знаешь, на какие неприятности ты подписался?
  Не знаю, но догадываюсь. Ребята мечтают увидеть мое бездыханное бренное тело.
  В этот момент грохнула РГД. Наверное, другая "пятерка" решила пройти как у себя дома с черного хода и нарвалась на наш сюрприз. Через секунду я услышал, как захлопал шокер Айвена. Эта штука стреляет острыми металлическими дисками. Не дай Бог, попасть под такой обстрел.
  - Эй, Арчер! - я взял автомат "на изготовку". - Как думаешь, сколько у тебя осталось людей?
  - Хватит для того, чтобы тебя замочить!
  - Смотри... - на моих губах появилась кривая ухмылка, - Мы тоже не лыком шиты!
  Эти слова не возымели должного предупреждающего воздействия. Пока ребята с энтузиазмом кромсали банковский бетон, который служил укрытием для меня, я успел придумать, что делать дальше.
  - Может, по-мирному разойдемся? - предложил я. Не люблю зубы заговаривать, но надо что-то делать, чтобы потянуть время. Фокс и Баз уже близко, наверное.
  - Ага, щас! - узнаю голос Арчера. Видать, он заводила в отряде. - Пострелял наших и на мировую?! Черта с два! Ты - покойник!
  Так я и думал. Перевожу глаза на появившуюся фигуру Айвена. Он показывает мне три пальца, сжимает в кулак, затем показывает два пальца и тыкает себе в грудь. Молодец! Второй группы больше нет. Трое полегли от взрыва, а двоих Айвен покромсал на люля-кебаб. Я ему показываю в противоположный от себя угол и киваю в сторону окна. Сейчас постреляем!
  Вытаскиваю из кармана последнюю гранату. При виде РГД, у Айвена появляется блаженная улыбка. Больше я ему гранату не дам.
  - Отбежали бы вы подальше, ребята! - громко говорю я и зубами выдергиваю чеку.
  - И не подумаем! - моментально отозвался Арчер.
  - А вот это зря!
  Делаю несильный замах рукой. Граната улетает в разбитое окно. Пару секунд и взорвется. Секунда. Две. Отсчет окончен, пришло время собирать камни. Тут же неподалеку прозвучал вопль:
  - Сволочь! Ты завалил Монстра!
  - Правда? - изумился я. - Неужели кого-то зацепило? Я думал... мимо пролетит!
  - Ты его убил! - голос Арчера дрожал от ярости, - Ты убил моего друга!
  - Арчер, это всего лишь игра!
  Посматриваю на Айвена. Кажется у него нервный срыв. Он тихо хихикает в своем углу. Скорее бы Фокс и Баз объявились. Мне неохота высовываться. Сейчас мститель по имени Арчер пойдет на штурм. Эмоции возобладают. А значит, пришло самое время его подстрелить. Только пусть убийцей на сей раз буду не я.
  - Уходи, Арчер! - надрываю голосовые связки, - Убирайся, пока цел!
  Он не отвечает. Я слышу какой-то странный свист, и на улице наступает тишина.
  - Арчер, ты что, покончил с собой? - я борюсь с желаниями выглянуть на улицу или ждать пока на пороге не появится потенциальный противник.
  Вдруг на полу помещения медленно начинает расти тень приближающегося человека. Я готов. Собран. Сейчас снова начну убивать. Но сперва показываю Айвену, чтобы он посмотрел, кто идет. У него позиция в плане обзора гораздо лучше, чем у меня.
  - Расслабься! Наши! - облегченно выдохнул Айвен, и опустил шокер.
  На пороге появился Фокс, следом за ним Баз. Американские пехотинцы. Программисты компании New Games Reality. Первым делом Фокс оглядывает Айвена с головы до ног, смотрит на меня и начинает с интересом изучать глазами то, что случилось в результате перестрелки.
  - Ну вы, блин, даете! - охает Баз и озадаченно чешет затылок.
  - Мы только что лазером одного свалили практически на входе в банк. Другой пытался сделать ноги, но от меня еще никто не уходил, - хвастливо сообщает Фокс, и останавливается взглядом на мне.
  - Лучше появится поздно, чем никогда! - с подтекстом недовольства заявляю я.
  - Нам трое хаков засаду организовали неподалеку, - начинает оправдываться Баз, - Отбились с трудом. Пришлось всех троих уничтожить.
  - А я двоих убил! - говорит Айвен, бросая на меня благодарствующий взгляд. - Киллер вообще восьмерых приговорил!
  - Восьмерых?! - новость произвела шокирующее воздействие на База. Он повернулся ко мне лицом. - Серьезно, чувак? Ну, ты мужик! Мой респект!
  - Айвен немного ошибся с расчетом.
  Фокс посмотрел прямо на меня. Почему-то мне что-то не понравилось в его глазах. Слишком он уж молчалив и серьезен. Надо за ним приглядывать. Так, на всякий пожарный...
  - Харрисон говорил, что ты тот самый Киллер, который за одну игру на чемпионате мира по шутерам, настрелял почти три тысячи фрагов, - говорит Фокс. - Теперь я понимаю, что выбор компании был определен с самого начала дефолта "Безмолвия". Только вот мне до сих пор не понятно, почему New Games послала нас вместо того, чтобы, например, нанять помимо тебя еще некоторых участников чемпионата?
  Я понял, кого он имел в виду. Моих друзей и соперников в одном лице. Классных геймеров - Квакера и Думера.
  
  * * *
  Бежим к мэрии. Передо мной маячит камуфляжная спина Фокса. Справа от меня пыхтит Баз. Айвен замыкает нашу группу.
  - Слушай, Киллер, - бросает мне Баз, - только ответь честно. Как ты смог стать чемпионом мира?
  - Мне просто повезло! - без задней мысли говорю я.
  - Никогда не думал, что буду играть в паре со знаменитостью! - улыбается Баз и трясет ракетометом, - Как тебе мой ланчер?
  - Неплох.
  - Трофейный. Я его у одного хака позаимствовал. Упрямая молодежь пошла, отдавать не хотел. Пришлось отобрать и свинцом угостить.
  Фокс оглядывается на меня. Нет, или чутье подводит, или этот тип определенно что-то замышляет! Третьего не дано. С того момента, как объявилось подкрепление, не покидает странное смешное чувство, что Фокс хочет пустить мне кровь.
  Бежим не останавливаясь. Уже виднеется здание городской мэрии. По типу Белого Дома, двухэтажный особняк с колоннами. Там нас ждет Дикий Джо. И уж точно будет встречать не с распростертыми объятьями. Что ж, я готов ко всему.
  Миллион баксов, миллион баксов, миллион баксов.... миллион зеленых американских президентов.... У меня открывается второе дыхание.
  Центральная улица города. Дорога расширяется. Повсюду здания каких-то офисов. На бегу читаю вывески.
  Рекламная компания, туристическая фирма, клуб любителей пива, ха-ха-ха... Бордель.
  Замечаю движение. Торможусь. Ага.... Противник мелькает в окне страховой компании. Второй этаж. Сейчас им мало не покажется.
  - Ты чего? - останавливается Баз и с недоумением взирает на то, как я вскидываю на плечо "Калашников" и целюсь в окно. Даю очередь, вслед за которой раздается - "ЧПОК!". В подопечных Дикого Джо из моего гранатомета летит "ГВОЗДЬ". Это газовая граната раздражающего действия, которой я припасся очень кстати. Звук разбитого стекла. Чей-то крик. Из окна начинает валить густой дым. Я целюсь. Готов нажать курок и убить в любой момент. Но вопреки моим ожиданиям, засевшие в здании боевики Дикого Джо выбежали с парадного входа. Их в упор расстреляли Фокс и Баз. Даже Айвен не успел воспользоваться шокером. Все произошло очень быстро.
  - Осталось всего трое! - довольно сообщает мне Фокс.
  - В смысле? - не понял я.
  - Дикий Джо и еще парочка смельчаков, - хмыкает Баз, - Мы посчитали, что всего в Безмолвии на момент загрузки наших образов было двадцать игроков. Я и Фокс загрузились последними. Итого - двадцать два. Вычти из общего количества всех, кого мы убрали и получается, что помимо нас в живых остаются еще трое.
  Весело. Так значит, у нас численный перевес! Это очень хорошо.
  Но как всегда, я рано подумал об этом. Слишком рано. Издалека раздается выстрел, сразу следом за ним - другой. Меня обрызгивает кровью. Айвен и Баз мертвыми валятся на тротуар. Фокс поворачивается ко мне, и в его руках я вижу плазмоган. Эта такая штука, которая плюется радиоактивной слизью. Один шматок такой гадости в грудь и все - прости, прощай игра! Разорвет на куски, и поминай, как звали.
  - Ты... - шипит Фокс, - заодно с Диким Джо!
  Я успеваю нажать на курок первым. Фокс падает на тротуар, словно куль с мукой. На какое-то мгновение забываю о засевших где-то снайперах. Когда замечаю красную точку лазерного прицела, пляшущую по моей майке, понимаю, что "поезд уже ушел". Уже слишком поздно для того, чтобы предпринимать что-нибудь. Сейчас меня уберут. Снайпер не промахнется. Покорно жду своей участи. Интересно, а как умирать в игре, похожей на жизнь?
  На теле База просыпается рация. Слышу чей-то голос.
  - Киллер, ты чего столбом стоишь? У тебя сухие штаны?
  Подхожу к Базу, беру рацию, нажимаю кнопку. Глазами ищу снайпера на крышах зданий. Говорю:
  - Да иди ты.... Валяй, стреляй! Что, руки дрожат?
  - Видать, ты меня не узнал. Богатым буду.
  - Дикий Джо?
  - Я буду очень богат, черт возьми!
  - Ты кто?
  - Помнишь карту - Руинный хаос? Мы там с тобой один на один рубились, братан.
  - Квакер?! - я в шоке.
  - Ну, наконец-то признал. Вот уж не думал тебя здесь встретить! Какая приятная неожиданность!
  Да уж.
  - Тебе Думер привет передает! Ты бы слышал, как он сейчас ржет над твоей удивленной физиономией!
  И Думер здесь?! Ему есть над, чем посмеяться. Киллер, с обалдевшим выражением лица стоит посреди трупов программистов компании New Games Reality и гадает, где же притаились старые друзья-приятели. Та еще картинка!
  - Думеру взаимный пламенный привет! - отвечаю любезностью на любезность. - Небось, он тоже руку приложил к смерти одного из тех, кто шел со мной?
  - Это ты точно подметил. Он того уложил, кто ваши задницы прикрывал.
  Айвену не повезло. Нарвался на заклятого геймера.
  - Ты что, по старой дружбе, передумал в меня стрелять? - спрашиваю я, искренне надеясь, что ответ будет отрицательным.
  - Знаешь, забавно тебя на мушке держать! - довольно замечает Квакер, - Стрелять прямо сейчас я не буду. У меня к тебе такое предложение. Мы с Думером хотим взять реванш. Окажешь честь?
  - У меня есть выбор?
  - Ты понимаешь.... я бы очень хотел сейчас не нажимать на курок.
  - Какие условия поединка?
  - Я с Думером в паре против тебя. Идем со стандартным набором - у меня автоматическая винтовка М-16, а Думер очень хочет твой "Калаш". Клятвенно обещает гранатомет не использовать. Я понимаю, что вдвоем мы сильнее и поэтому хочу уравнять шансы, а то нечестно как-то. Мы разрешаем тебе взять то, что ты сочтешь нужным у тех, кто уже не встанет. Начинаем рубиться на площади перед мэрией через десять минут. Что скажешь?
  Думаю. Ну, я попал!
  - Хорошо.
  - Мы ждем тебя на площади.
  Связь прервалась.
  Снимаю с трупов два кевларовых бронежилета. Одеваю. Любой другой на моем месте может быть, и почувствовал себя уверенно в такой броне, но мне этого кажется мало. Шансов вообще практически нет. Против любого из них я бы еще и выстоял, а против двух сразу не смогу. Не получится. Хотя...
  Вырываю из мертвых рук База трофейный ланчер. Мысленно прощаюсь с Калашом. Хорошее оружие. Надеюсь, если не повезет - меня убьют из него. Бегло оглядел остальное вооружение. Нет, больше ничего не возьму. Я - псих. Пуля летит быстрее ракеты. А я иду отстаивать титул с ланчером в руках.
  
  * * *
  В бронниках бегать тяжко. Особенно, если при тебе ланчер с шестью ракетами и калаш с подствольником. Еще противогаза не хватает для полного счастья! С ним бы вообще на полпути задохнулся! Добегаю до площади за пять минут. Меня уже ждут. Квакера узнаю по его излюбленному кожаному плащу. Думер в косухе. Оба стоят у фонтана "писающий мальчик", который разработчики почему-то "залепили" в центре площади. Будем драться на открытой площадке. По сторонам только небольшие двух-трех этажные здания. Прямо передо мной городская мэрия во всей своей красе. И там, Дикий Джо, за голову которого мне обещали миллион. Но сейчас, дело не в деньгах.
  - Киллер! Приятно видеть живым и здоровым! - приветствует меня Думер.
  - Это ненадолго! - улыбаясь, поправляет Квакер.
  - Держи! - бросаю калаш Думеру и вслед за оружием передаю два запасных магазина.
  - Что скажешь по поводу "Безмолвия", Серега? - Квакер любезно перешел на "ты".
  - Хороша игрушка. Только уж больно кровожадная.
  - Все как в действительности, - говорит Думер, - Игра такая же жестокая, как и сама жизнь. Только здесь все звереют прямо на глазах. Это тебе не простой геймплей у монитора! "Безмолвие" качает наше сознание настоящим озверином.
  - Решил попугать нас ланчером? - Квакер окидывает взглядом мою экипировку.
  - Попробую.
  - Попробуй! - хмыкает Думер, внимательно осматривая мою броню.
  - Что ж, господа, - начинает Квакер, - будем биться до последнего процента здоровья. Если мы убьем тебя, то после уже я с Думером буду рубиться за титул чемпиона. Первым будет только один из нас троих.
  - Перед тем, как начнем, удовлетворите мое любопытство. Скажите, кто такой Дикий Джо? - попросил я.
  - Непризнанный гений! - уверенно выпалил Думер, - Парень пять лет назад хакнул сайт и пару серваков New Games. По неопытности его вычислили и загребли копы. Но судить не стали. Руководство компании вдруг захотело, чтобы Джо работал на них. Как всегда, деньги решают проблемы.
  - Он вкалывал на New Games долго. Создавал игры, они пользовались неплохим спросом. Так было до тех пор, пока он не стал работать над "Безмолвием". В итоге ты видишь, что получилось! - Квакер демонстративно раскинул руки в стороны.
  - А в чем смысл его конфликта с New Games? - напоследок спросил я.
  - Весь перец в том, что они губу закатали на "Безмолвие". Компания захотела выпустить игру на рынок и заработать миллионы. Но это расходилось с планами Джо. Он захотел уничтожить исходники "Безмолвия", поскольку считает, что игра не должна выходить в свет. Она воспитывает в человеке жестокость. Чтобы уничтожить игру, надо захватить сервер, где установлена единственная демка, зайти в "Безмолвие" и состряпать сильный вирус, который бы разложил ее исходник изнутри. Короче, что-то по типу самоуничтожения. Здесь это допустимо. У игры интересная программная среда. Хакеры работали над вирусом, пока не зашел ты.
  - Получается, я все испортил?!
  - Что не делается, все к лучшему! - оптимистично заверил меня Думер. - Старайся во всем видеть позитив! К примеру, сейчас будем выяснять, кто сильнее. Это разве не круто?
  - Получается, вам плевать на игру?
  - Как и тебе, ровным счетом! - прямо сознается Квакер. - Нас пригласил Дикий Джо, так... на всякий случай. Согласись, он наступил. Джо почему-то догадывался, что компания наймет кого-то вроде тебя. Но вот мы с Думером, честно говоря, даже не подозревали, что наши пути снова пересекутся со старым добрым Киллером.
  
  
  * * *
  Расходимся в разные стороны, как дуэлянты в восемнадцатом веке. Не такой я старый и добрый. Может, некоторые игроманы и начинают подумывать о том, что от убойного мастерства Киллера ничего не осталось, но я все-таки уж никак с такими доводами не согласен. Есть еще порох в пороховницах! Чешется указательный палец на курке ланчера... ой... как чешется! Но в спину бить не буду. Тем более друзей. Встретимся лицом к лицу. Надеюсь, я продержусь хотя бы пару минут.
  - Ты готов, убийца? - кричит мне издали Думер.
  - Как пионер! - салютую ему ланчером.
  Расстояние между нами около двух сотен метров. В реале с такого расстояния и не докричаться до оппонента, но это игра. Зеркальное отражение нашей безумно жестокой жизни. Результат творчества современного вундеркинда. Что он натворил....
  Я про себя подмечаю, что забыл поведать Квакеру о пистолете за поясом. Авось, он углядел хромированный "Вектор". Квакер вообще парень глазастый. На игровом серваке Quake-Millennium (его территория), он может уложить любого с одного выстрела. А Думер у нас немножко экстремал. Любит рискнуть, даже если шансов на победу нет никаких. Особенно уважает игры, в которых наблюдается изобилие жутких моментов. Например: из темноты кто-нибудь бросится, или позади что-то нечеловеческое завоет так, что на затылке волосы дыбом встанут. Так, что соперники мне попались подстать.
  - Киллер, ты готов в "Безмолвии" потерять титул чемпиона?
  Квакер напоследок решил меня поддеть. Впрочем, как всегда.
  - Давайте начинать уже! - отвечаю я, и вскидываю ланчер на плечо. Без какого-либо дальнейшего словесного продолжения (поговорили и хватит), я жму на курок. Небольшая ракета с яростным шипением вырывается из широкого ствола ланчера, и, оставляя за собой длинный дымный хвост, устремляется прямо на моих противников. Думер и Квакер уклоняются от смертельного орудия, затем я вижу их ухмылки, которые не предвещают ничего хорошего. В меня стреляют на бегу. Воздух прорезается резкими свистами пуль. Я получаю сильные "тычки" в грудь и падаю на холодный камень площади. Только спустя секунды понимаю, что еще жив.
  - Я его зацепил! - радостно вопит Думер.
  - Ни фига подобного! - уверенным басом рявкает Квакер, - Это я его сделал!
  Хорошо, что "писающий мальчик" меня закрывает. Пока я лежу, еще есть шанс свалить хотя бы одного из именитых геймеров. Срываю с себя попорченный бронник, бросаю подальше, достаю "Вектор". Вообще-то я правша, но правая рука в данном случае занята ланчером, поэтому палить пришлось с левой руки. Первым показался Думер. Я смазал.
  - Рано обрадовались. Еще живой! - Думер резко сворачивает и прячется за мраморную облицовку фонтана.
  - Серж просто так титул никому не отдаст!
  Квакера я не вижу, но точно знаю, что товарищ тоже схоронился за фонтаном. Идеальное место для укрытия. Теперь им действовать надо сообща. Один прикрывает, другой убивает. Все гениально и просто! Я тут как на ладони. Стреляй - не хочу!
  Но парни упрямо не желали показывать головы. А я почему-то решил, что необходимо инициативу брать в свои руки и выбираться из этой щекотливой ситуации. Присаживаюсь на корточки, нацеливаю ланчер на писающего ребятенка, и выпускаю ракету. Попытка - не пытка, может и подфартит.
  - ПОБЕРЕГИСЬ! - ору изо всех сил и тут же кидаюсь к одному из зданий на краю площади. Не люблю я убегать от кого-то, но тут уж выбирать не приходится. Бегу, оглядываясь назад. Дорожка ровная, не упаду. Тем более, что отсутствие одного бронежилета, нашпигованного свинцом, чувствуется на каждом шагу. Легче стало.
  Вдогонку Думер попытался стрелять, но вовремя заметил приближающуюся ракету. Взрыв. Нет, не судьба мраморному мальчишке дальше писать посреди площади!
  Думер демонстрирует акробатическую прыгучесть, а Квакер сильно ругается матом. Его ранило. Он тоже последовал примеру напарника, но не успел. Скорее всего, куском мрамора задело. От фонтана почти ничего не осталось.
  - Десять процентов, Киллер! - Квакер срывает плащ и кричит мне в спину. - Всего лишь минус десять процентов жизни! А сейчас у тебя убудет стольник!
  Я бегло успеваю посмотреть на часы, которые стальным кольцом обвивают запястье левой руки. Электронный циферблат темно-зеленого цвета (в таком случае за хрупкое здоровье можно не волноваться), но показывает маленький красный значок повреждения брони. Неприятно конечно, но это лучше, чем лежать на мостовой и стеклянными глазами созерцать искусственную небесную гладь.
  Без остановки, и каких-либо заминок, продолжаю бежать. Здание уже в двадцати метрах. Возможно, что у меня есть шанс укрыться в сооружении и продолжать отстреливаться уже оттуда. Впрочем, геймеры не дадут мне до него добежать. Они знают, чего я хочу. На открытой площадке я не люблю играть. Не мой стиль. Больше люблю лабиринты, коридорчики, всякие закоулки, откуда удобнее всего открывать огонь без опасений, что твою игру закончит один-единственный меткий выстрел. За это меня и прозвали Киллером.
  Оглядываюсь. Геймеры бегут за мной. Думер на бегу стреляет из "Калаша", Квакер шмаляет из М-16. Тут же у моих ног начинается свистопляска из свинца, который плющась о мостовую, отскакивает куда попало. Чувствую, как правая нога чуть не подвернулась.
  ЧЕРТ! Рикошетом задело! В подтвержденье догадки, просыпаются часы на руке. Минус пятнадцать от уровня здоровья. Хорошо, что в "Безмолвии" нет боли. Иначе я бы шмякнулся об асфальт, и осталось только добить, чтоб не мучился. Получаю несколько "тычков" в спину. Хана броне! Видимо добежать до здания, я не успею. Прямо здесь и лягу!
  Десять метров до вожделенного здания. Скорей бы... до двери. Вмажусь плечом с разгона, повезет - вышибу, не повезет - зашибусь. Хотя могу поступить безрассудно. Даже смешно как-то от такой мысли. Я собираюсь рискнуть и послать к чертям все двери ближайших зданий. Кидаю взгляд на цифровое табло ланчера. В запасе еще три ракеты.
  "Эх, Киллер, Киллер... ты спятил на старости лет. На такое решился!" - пронеслась молнией мысль в голове.
  Семь метров. Пускаю ракету в бетонную стену здания и резко разворачиваюсь на сто восемьдесят градусов. Бегу прямо на Думера и Квакера. У них от удивления меняется выражения лиц. Они прекрасно видят ракету, и видимо Квакер уже понял, что я хочу сделать. Он такое делал неоднократно, но в других играх и уж отнюдь не в виртуальной реальности. Думер на бегу перезаряжает "Калаш", но это всего лишь рефлекс, доведенный до уровня автоматизма. Геймеры не знают, что делать. Мое решение сбило их с толку.
   - "Между нами пятьдесят метров" - успеваю подумать я, после чего за спиной ракета попадает в цель. Меня обдает тучей пыли и ударная волна подкидывает в воздух, словно пушинку.
   Все произошло очень быстро. Меня подбросило в воздух на десять метров, под острым углом. По идее, я должен был просто перелететь через оппонентов, но как только Думер и Квакер оказались как раз подо мной, палец дернулся на курке ланчера. Пошла ракета. Взрыв последовал через пару секунд. Меня с силой швырнуло об асфальт и на какой-то момент перед глазами искуственное небо закружилось в безумном вальсе.
  
  
  
  * * *
  Игра не смоделирована таким образом, чтобы игрок терял сознание. Здесь или жив, или мертв. Третьего не дано. Я цел, и Квакер тоже. Он лежит на гладких булыжниках, которыми вымощена площадь, и смотрит в сторону большого пятна крови.
  - Это все, что осталось от Думера. Твоя ракета грохнула у него под ногами, - спокойно говорит он, даже не оборачиваясь, будто услышал, как я встал на ноги.
  Молчу и иду к нему. На ходу бросаю взгляд на электронные часы, которые точно показывают, на чем держится мое израненного игровое здоровье. Осталось три процента.
  - Ты сделал rocket jump! - восхищается Квакер, - Глазам поверить не могу! Ты поймал волну и в момент полета смог нас подстрелить. Упасть, не встать!
  - Думер не встал, - вырвалось у меня.
  - Ясен пень, - кивает Квакер, - бедолага сейчас за компьютером наверняка пытается переварить то, что случилось пару минут назад.
  Смотреть в сторону останков Думера нет никакого желания. Я уже ненавижу "Безмолвие", и охотно пристрелю разработчика, чтобы тот понял, что таких игр создавать нельзя. Это же идеальное тренировочное поле для маньяков-убийц, психопатов, и настоящих отморозков. Заплати деньги за доступ к серваку "Безмолвия" и убивай, кого захочешь. И никто не накажет за это. Беда в том, что "Безмолвие" создает потрясающую иллюзию реальной жизни, и есть вероятность поддаться самообману, а потом начать убивать на настоящих городских улицах, полагая, что это всего лишь игра.
  - Сколько у тебя осталось? - Квакер, сгорая от любопытства, поглядывает на мои часы.
  - Три процента.
  - А у меня всего один. Смешная ситуация, правда?
  - Обхохочешься, - серьезно говорю я, и протягиваю руку, чтобы помочь товарищу подняться.
  Он отмахнулся:
  - Не надо! Я думал, что смогу тебя победить, а вышло с точностью да наоборот.
  - Да ладно тебе... Мой титул не стоит и выеденного яйца.
  Я не знал, о чем думал геймер в тот момент. У него был странный взгляд, который своей неопределенностью мог означать что угодно. Впрочем, как оказалось, Квакер думал не об очередном реванше и не о том, что я буду делать сразу после поединка. Геймер буквально сразил меня следующей просьбой:
  - Серж, одолжи Вектор!
  Я оторопел и сразу не нашел, что и сказать.
  - Ты только Думеру потом не говори, что я так поступил, - потупил глаза Квакер, - Он не поймет.
  - Пойдем со мной к Дикому Джо, - я попытался переубедить приятеля, но тот был непреклонен.
  - Нет. Топай один. Я проиграл поединок, а проигрывать надо достойно. Давай ствол. Нечего дальше лясы чесать.
  Молча протягиваю Квакеру "Вектор". Мне уже не нужны деньги. Я просто хочу спросить Джо, почему появилось на свет именно "Безмолвие", а не что-либо другое. Почему именно игра, а не интерактивная экскурсия по виртуальному городу. Почему кровь, убийства, реальные имитации насилия? Почему мы снова должны возвращаться к тому, отчего всегда стремились убежать в настоящей жизни? Я не знал ответов на эти вопросы.
  С каждым шагом вперед воображение быстро рисовало картину самоубийства Квакера. Я не оглядывался. Делаю шаг... другой. Он берет пистолет и приставляет к виску. Еще шаг. Геймер гладит указательным пальцем курок. Улыбается.
  - Game Over! - слышу я за спиной.
  Выстрел.
  
  * * *
  Не мы управляем игрой, а она нами. Это понимаешь, когда все ближе и ближе конец, и не остается больше сил сопротивляться любопытству. Я подхожу к городской мэрии, и уже скоро встречусь с тем, кто наверняка завершит мой путь по игре. Последние проценты игрового здоровья плюс одна ракета ланчера в арсенале очень здорово повышают шансы долгосрочно выйти из "Безмолвия". Впрочем, если бы Шон Харрисон, узнал, как я хочу поступить, он бы сломя голову побежал срывать с меня виртуальный шлем. И сделал бы это прямо сейчас! Я в этом нисколько не сомневаюсь.
  Джо уже знает, что произошло. Я не верю, что программист, создавший такой игровой шедевр, как "Безмолвие" пропустит мимо внимания вылет большинства своих друзей из игры. Он ждет меня и убьет. Как не грустно это осознавать, но надо отдать себе должное - так как в течение последних трех часов, я еще не старался. Никогда. Даже на пресловутом чемпионате мира по шутерам было гораздо легче. Впрочем, виртуальная имитация реальности кого угодно собьет с толку. Что тут себя винить?! Ты убил кого смог, господин Киллер, с тремя оставшимися процентами не выстоять, тут и к гадалке не ходи, все итак ясно! Ну, напоследок гляну на физиономию крутого программиста, голову которого компания New Games Reality оценила в миллион долларов. Хоть немного бальзама пролью на душу.
  Прямо перед лестницей, ведущей к парадному входу мэрии, я остановился. Посмотрел наверх и обалдел. На крыше здания было темно от несметного количества ворон, которые сверлили меня маленькими черными глазками. Первая живность, попавшаяся на пути! Ай да Джо! Не перестаю тобой восхищаться!
  Перевожу взгляд на парадный вход, и, нащупывая указательным пальцем круглую кнопку, медленно поднимаю оружие и нажимаю спуск. Пошла ракета. Все... я безоружен и беззащитен. Бросаю пустой ланчер под ноги. Через секунду ракета делает свое дело, и вместо больших дубовых дверей зияет дыра внушительных размеров, в которую и слон пройдет. Конечно, я мог бы поберечь опасный заряд для Дикого Джо, пойти на риск, а что толку? В здании пользоваться ланчером бессмысленно. В любом случае мне не избежать ударной волны. Любая, даже незначительная рана смертельна, и стоит лишь покориться ситуации. Придти, увидеть, проиграть...
  Поднимаю голову. Птицы сидят, не шелохнувшись. Все так же смотрят на меня. Странно. Собираясь подняться по лестнице, я почему-то вспомнил строчку из самурайского кодекса "Бусидо" - "когда не знаешь что делать - делай шаг вперед". Улыбаюсь при виде мелькнувшего силуэта в окне второго этажа. Здравствуй, Дикий Джо!
  Я делаю шаг вперед.
  
  Часть 2. Горячие клавиши
  
  Джо ждал меня в самом большом помещении. Оно походило скорей всего на конференц-зал, чем на личный кабинет мэра города. В центре было большое количество стульев, выставленных в несколько рядов. У входа - кинокамеры на штативах. А у дальней стены начинался помост с трибуной, за которой стоял человек, перекрывший доступ к серверу "Безмолвия". Я застываю на пороге, глядя на того, кто стоил пять миллионов долларов. На расстоянии десяти - пятнадцати шагов находился кучерявый подросток, который любознательно оглядывал меня с головы до ног. Наверное, если бы у игры был какой-нибудь квестовый сюжет, попав сюда, можно было встретится с мэром, этаким толстяком-добряком, готовым ответить на все вопросы гостя виртуального города. Но здешний хозяин настоящий революционер, бросивший своими способностями и возможностями вызов самой крупной компании компьютерных игр. И он еще ребенок.
  - Рад тебя видеть, Киллер! - говорит Джо, стоя за трибуной.
  - Сколько тебе лет, парень? - изумленно спрашиваю я, не в силах отвести от него глаз.
  - Шестнадцать, - спокойно отвечает Джо.
  - Ну, знаешь ли... - качаю я головой, - наделал ты шума!
  - Тебе обещали вознаграждение за то, что ты выкинешь меня из игры? - спрашивает Джо.
  - Да, - честно признаюсь я.
  - Сколько тебе предложили?
  - Миллион.
  - Кто?
  - Шон Харрисон.
  Скрывать это не было смысла. Придет мое время задавать вопросы и получать на них ответы. Сейчас интересно, что значит легкая невинная улыбка на юношеском лице. Усмешка или удовольствие от того, что с минуты на минуту наемник New Games должен проиграть?
  - Я внимательно наблюдал за тобой, - говорит Джо. - Ты молодец. Прошел всех. Я надеялся на то, что так и будет.
  - Что? - не понял я. - Что ты сказал?
  - Мне нужен человек, который сможет довести начатое мной дело до конца, - с легким волнением в голосе сказал Джо, - Вирус уже готов, и нужно время, чтобы он разрушил исходные файлы игры и основные модули. Я не думаю, что парни из New Games будут сидеть сложа руки. Уже сейчас они ломают мою программку изоляции, и вполне возможно, что скоро откроют доступ для коллективного входа. Видел птиц на крыше?
  Я согласно кивнул.
  - Вот когда последняя птица упадет на асфальт, тогда в игру зайдут команды зачистки компании. Первым делом они будут искать вирус, чтобы локализовать его и обезвредить. Но я очень надеюсь на то, что найдется человек, который сможет им помешать.
  - Очнись, мальчишка! - рассерженно рявкнул я. - Ты всерьез думаешь, что один простой геймер способен противостоять толпе разозленных до предела программеров? С ума сошел?! Ты не Джон Коннор, а я уж точно не похож на Терминатора! Эту войну ни тебе, ни мне не выиграть!
  - Надо уничтожить игру! - упрямо заявил Джо, - Нельзя допустить, чтобы каждый человек на планете смог безнаказанно убивать себе подобных даже виртуально! Это пропаганда жестокости и насилия в реальном мире.
  - Твоя ошибка! - заметил я, - Заварил кашу и хочешь, чтобы другие решили за тебя проблемы. Ай, яй, яй... как не стыдно! Если уж взялся за серьезные дела, то будь добр отвечать сам!
  - Меня заставили, - Джо стыдливо опустил глаза. - Процесс создания "Безмолвия" был для меня новым открытием, которое потом превратилось в рутинную работу по оживлению безжалостной стрелялки. Я не хотел, чтобы игра стала такой, какой ты видишь ее сейчас. Это должно было быть настоящее приключение.
  - Я хочу уйти из компании, - продолжал Джо, - выйти из игры, купить билет на самолет и улететь куда-нибудь. Все равно куда. Деньги есть. Я сирота, никто не станет меня искать.
  - Никто, кроме New Games! - вздохнул я. - Влип ты по самое "не хочу". И выйти из игры просто так не сможешь. Если попытаешься смотаться отсюда, тебя отследят.
  Джо лукаво улыбнулся.
  - В момент моего выхода им откроется список из пятидесяти IP адресов. Только один из них верный, остальные лишь пустышки. Пусть попробуют угадать. Вероятность того, что у них это получится - чрезвычайно мала.
  Я тоже считать умею. Непростой паренек. Вундеркиндер, хакер, программер заткнувший за пояс взрослых коллег, как его еще назвать?
  - Какой мне смысл пускаться в авантюру с вирусом? - спросил я, буравя Джо прямолинейным взглядом, - Зачем мне это? Сам подумай. Проще было бы убить тебя и получить обещанные деньги.
  - Ничего ты не получишь, - смело возразил Джо, - ни доллара, ни цента. Шон Харрисон тебя кинул, Сергей. Странно то, что ты еще не знаешь об этом. Я бы не стал доверять незнакомому человеку, зараз предлагающему баснословную сумму.
  Кто после этого ребенок, он или я? Ведь в соглашении не было каких-либо письменных договоренностей, я ничего не подписывал, и не смогу предъявить претензии и доказать свою правоту. Наивный болван! Чемпион мира по шутерам. Тьфу!
  - Давай сделаем так, - Джо выходит из трибуны, и я вижу на его поясе патронташ с двумя револьверами "Смит - Вессон". - Предлагаю выбор. Если убьешь меня, и тебе не дадут обещанного, ты возвращаешься в игру, активизируешь вирус и отвлекаешь на себя внимание команд очистки. Вполне хватит часа, я думаю.
   - Если не хороший выигрыш, значит месть за обман?
  - Я бы назвал это настоящим приключением, - улыбаясь, поправил меня Джо. - Если я неправ, и Шон Харрисон сдержит слово, значит, тебе не будет смысла возвращаться.
  А ты хитрый мальчик! Значит, либо деньги, или положить голову в огромную клыкастую пасть New Games?! Нет, спасибо! Я пас.
  - Киллер, ты когда-нибудь играл в ковбоев и индейцев? - говорит Дикий Джо, вынимая из кобуры револьвер и протягивая его мне.
  - Было дело, - отвечаю я, принимая оружие.
  - Представь, что ты ковбой, а я индеец! - подмигивает мне Джо и делает несколько шагов назад.
  Ага. Хочешь удрать, парень?! Не тут то было, не буду тебя убивать, большое спасибо за оказанную честь! Стреляйся.... По крайней мере, в "Безмолвии" это быстро растущая тенденция заканчивать игру суицидом.
  - Тебе нужно лишь спустить курок, - подсказывает Джо, и закрывает глаза.
  - Нет! - говорю я и бросаю револьвер под ноги.
  - Пожалуйста! - Джо смотрит на меня щенячьими глазами, - Пожалуйста, прикончи меня!
  - Дурак! - говорю я и поворачиваюсь к нему спиной.
  Доберусь до трупа Квакера, возьму "Вектор" и тоже вышибу себе мозги. Пора убираться отсюда. Как достала эта игра ее интригами! Лучше находится дома, смотреть тупые программы по ящику и беззаботно посасывать пиво.
  - Киллер, не уходи, прошу тебя! - говорит Джо. Он вынимает из кобуры "Смит Вессон" и жмет курок. Звучит выстрел. Пуля рикошетит куда-то в сторону, предварительно плющась рядом с моими ногами. Ах, вот ты как!
  - Придурок! - оглядываюсь на Джо, - Не стану я тебя убивать! Делай что хочешь, а я пошел отсюда! Умирай сам.
  - Твои друзья говорили, что ты гордый упрямец! - прошептал Джо.
  - Что? - я замираю на месте.
  - Думер, Квакер, Грешник и Бешенный Слон в игре, хочешь ты этого или нет. Они и без твоего участия активизируют вирус и дадут бой New Games.
  Думера и Квакера я уже видел. Не мудрено, что парни так легко приняли поражение, ведь надеялись же на повторный заход в игру! Но Грешник и Бешенный Слон? Откуда мальчишка знает всех моих друзей по чемпионату мира? Безусловно, без взлома базы данных чемпионата не обошлось. Это конфиденциальная информация. Пять лет назад я и мои друзья образовали команду "Горячие клавиши", которая выступила на чемпионате по компьютерным играм. В итоге я в индивидуальном зачете занял первое место по шутерам, а остальные посеяли славу бесстрашных геймеров, наводящих ужас на всех остальных любителей виртуально пострелять. Среди них были американцы, немцы, бельгийцы, поляки, англичане. Всем досталось на орехи от безбашенных русских парней.
  - С тобой у них больше шансов продержаться, - довольно заключил Джо, - но и без тебя у них все должно получиться!
  Не слышу уверенности в голосе. Но ты далеко пойдешь, Дикий Джо! Так хитро и умно уговорить человека может не каждый. Кто бросит своих друзей в трудную минуту? Я не такая принципиальная сволочь, какой могу показаться.
  Поворачиваюсь к Джо лицом, нагибаюсь и поднимаю револьвер.
  - Я очень рад, что ты с нами! - Джо с улыбкой приветствует мое решение.
  После твоей смерти парень, я пущу себе пулю в череп, и сделаю это с огромным удовольствием!
  - Где вирус? - спрашиваю я, проверяя барабан револьвера.
  - У меня... - Джо на мгновение замялся, - в кармане рубашки. Это спичечный коробок.
  - Чтобы активизировать вирус надо его открыть?
  - Да. Из коробка вылезет таракан, он уничтожит игру.
  - Каким образом? - стало очень интересно, но любопытству не суждено было удовлетвориться.
  - Я не проверял, - с иронией в голосе ответил Джо, - на это нужно время. По расчетам около часа. Может больше.
  - Сколько сотрудников New Games зайдут в игру, после того, как поймут, что ты удрал?
  Джо признался честно. Именно следующих его слов я боялся больше всего.
  - После моего исчезновения компания попытается всеми силами сохранить проект. В каждом филиале New Games в срочном порядке будут мобилизованы почти все компьютерщики. От программистов и сисадминов, до дизайнеров и операторов.
  - Это целая армия, а нас в команде всего пять человек! - посетовал я.
  - На чемпионате мира было так же! - возразил Джо.
  - Не скажи, приятель... - тут уж я никак не согласен, - Чемпионат это одно, а воевать против настроенной толпы на время пока не подействует вирус совсем другое!
  Джо вдруг повернул голову в сторону распахнутого окна. Я проследил за его взглядом и увидел, как две птицы рухнули с крыши вниз.
  - Они ломают защиту! - громко сказал Джо, явно пытаясь меня поторопить.
  Что-то совсем его убивать не хочется. Интересно, кем он станет, когда вырастет? Может, будет в числе тех, кто разработают первый в мире искусственный интеллект, или станет осваивать космос в рядах лучших специалистов? Кто знает? Я уж точно не могу сказать, что будет дальше. Это зависит от него. Понимаю стремление Джо вырваться из цепких лап компании, никто не хочет быть рабом. Я за свободу выбирать и уже сделал свой выбор.
  - Готов? - спрашиваю я, наводя дуло револьвера на паренька.
  - Да! - Джо улыбается глазами. Он верит, что его коллеги не смогут угадать IP. Два процента действительно небольшая вероятность, но все-таки везение не бывает постоянным.
  - Ты все мне рассказал? - спрашиваю я напоследок. - Мне больше ничего знать не обязательно?
  - В детали тебя посвятит Думер, - отвечает Джо и вдруг открывает глаза, - Хотя погоди-ка.... Я забыл кое-что. Тебе нужно запомнить то, что я скажу тебе.
  - И?
  - Фирма веников не вяжет, - усмехнулся Джо и закрыл глаза.
  - Какая фирма? - не понял я, - Какие веники?
  - Ты поймешь, когда зайдешь в игру снова, - отмахнулся паренек. - Ну, так ты будешь стрелять или пытаешься заговорить меня до смерти?
  Медленно поднимаю руку с револьвером. Раз - оттягиваю большим пальцем курок. Два - слышу, как щелкает барабанный магазин, вращаясь. Патрон встает на место. Я плавно вожу указательным пальцем по курку, и закрываю глаза. Три - стреляю в упор. Точно не промахнусь.
  Открываю глаза и вижу, что Джо лежит на полу в луже собственной крови. На его руке мигает красным табло индикатора статуса. Истошно надрывается непрерывным писком датчик игрового здоровья. Впрочем, уже все равно. Джо поворачивает ко мне голову и улыбается ртом, полным крови. Он сплевывает на пол и благодарно шепчет:
  - Спасибо, друг!
  Я стреляю еще раз. Индикатор спустя миг гаснет, датчик затихает. Дикий Джо мертв.
  
  * * *
  Желание Шона Харрисона сбылось. Он получил виртуальный труп своего гениального сотрудника. Только вот выяснить, куда упорхнула птичка вряд ли удастся. Клетка открылась, он улетел. А со снесенным золотым яичком в клетке мы разберемся по-своему. Если уж мистер Харрисон начнет обманывать и отнекиваться от собственных обещаний, тогда...
  Впрочем, что раньше времени загадывать. Посмотрим по обстоятельствам.
  Залезаю правой рукой в карман рубашки Дикого Джо. Пальцы тотчас нащупывают маленький прямоугольный предмет. Спичечный коробок с вирусом. Это мы уберем от греха подальше, в карман джинсов. Ни к чему активизировать вирус сейчас, когда у меня всего три процента здоровья и никакой брони.
  Беру тело Джо на руки и поворачиваюсь к окну. Птицы падают. Одна за другой. Дождь из черных перьев. Программка изоляции доступа "Безмолвия" трещит по швам, как и предсказывал Джо. Сейчас сюда ворвутся злые ребята из New Games. Джо ушел, я в этом нисколько не сомневаюсь. Шон Харрисон в гневе. Это точно.
  Покидаю помещение, спускаюсь вниз по лестнице, выхожу на улицу, смотря под ноги. Не хочу наступать на мертвых птиц. Все, программка спеклась.
  Где-то на расстоянии около двух сотен метров из воздуха материализуются несколько человек в камуфляжной форме. Они видят меня и начинают бежать. Я, внимательно наблюдая за каждым, узнаю знакомые лица.
  - Не двигайся, Киллер! - закричал тот, кто бежал первым.
  - С воскрешением, Фокс.
  Рядом с ним бежит Баз, Айвен и еще несколько других, но уже совершенно незнакомых мне людей. Наверняка программеры поднятые по команде. Интересно, кто ломал программку, дайте-ка угадать...
  - Положи тело Джо на землю! - приказывает Фокс, и уже его группа подбегает ко мне так близко, что я вижу с каким снаряжением ребята загрузились в игру. Я, что похож на взвод бешеных десантников? Судя по лицам программистов New Games, так оно и было. В их глазах удивление то и дело сменялось восхищением и ужасом.
  Я беспрекословно подчиняюсь Фоксу.
  - "Давай, ты же меня ненавидишь", - подумал я, - "что тебе стоит, приятель, достать плазмоган из-за спины и пальнуть в мою сторону разок. Мне этого вполне хватит".
  Тем не менее, Фокс не собирался в меня стрелять. Он старался выглядеть командиром в глазах своих коллег. Кто он? Старший программист, заместитель какого-нибудь начальника? Чересчур много понтов для простого служащего.
  - Мистер Харрисон ждет тебя в своем кабинете! - процедил Фокс сквозь зубы, явно показываю свою ненависть ко мне. - Убейте Киллера, парни!
  Смотрю на База и Айвена. Никто из них не хочет в меня стрелять. Просто молчат и смотрят в глаза.
  - Вы оглохли?! - негодует Фокс, - Я сказал ЕГО УБИТЬ!
  - Тебе надо, ты и стреляй! - огрызнулся Баз.
  Фокс достает из-за спины игломет. Наводит на меня, злорадно усмехается и жмет на кнопку. Я не успеваю моргнуть, как получаю многочисленные жалящие укусы в грудь. Опускаю глаза и вижу иглы, которые торчат из моей залитой кровью футболки "Iron Maiden".
  В глазах мгновенно темнеет и из тьмы раздается спокойный женский голос:
  - Безмолвие нарушено! Вами было совершенно тринадцать убийств! Поздравляю! Вы установили новый рекорд игры! Желаете записать данные и время прохождения для статистики?
  - Еще чего! - отвечаю в темноту.
  - Ответ расценен, как отрицательный. Жду от вас возвращения в игру.
  - Подожди немного, будет тебе мясорубка! - буркнул я, снимая с себя виртуальный шлем.
  
  * * *
  Держу в руках шапку-невидимку. Хороший шлем. Майкрософтоский. Не зря в простонародье окрещен невидимкой. На голову не давит, не бывает зуда в висках, после многочасовой игры, и мозги не болят. Но самое приятное - конечно цена! Тысяча зеленых за такое счастье есть не у каждого. Конечно, можно приобрести другой шлем, подешевле. В Европе научились обходиться без продукции Майкрософта. По крайней мере, у Большого Билла там серьезный конкурент в лице фирмы "ЕС Роботекс". Именно их шлем получил прозвище "скафандр", и стоил порядка семисот долларов. Но уж если с деньгами вообще полный напряг, а в виртуальность уж очень хочется, то есть всего один выход - пойти на рынок и купить шлем с маркировкой "Made in China". Это "кастрюля". После игры с таким аппаратом на голове геймеру гарантирована головная боль, мигрень и даже кратковременные галлюцинации. Зато дешево. Сто пятьдесят долларов.
  Мне на плечо ложится мускулистая рука с татуировкой в форме черепа на запястье. Оборачиваюсь и вижу беспристрастное лицо лысого мужика в темно-синей униформе с надписью "Security".
  - Тебя вызывают, - говорит амбал и кивает следовать за ним.
  Слушаюсь и повинуюсь.
  Выходим из комнатенки, далее длинный коридор, пять шагов и упираемся носом в бардовую дверь лифта. Лысый мэн жмет кнопку. Сезам откройся! Ну, ничего себе лифт! Да здесь жить можно! Охранник пропускает меня вперед. Наверное, боится что убегу. Он жмет на самую верхнюю кнопку, маркированную не цифрами, а буквами S и H. Это то, о чем я думаю, или так... причудливое обозначение служебного этажа?
  Нет, двери лифта открываются в большом просторном помещении. Первым делом взгляд падает на дорогущий персидский ковер, а уж потом на антикварные стулья за длинным прямоугольным столом, во главе которого сидел Шон Харрисон и пыхтел излюбленной сигарой. На этот раз у него на лице была маска абсолютного спокойствия. Охранник грубо подтолкнул меня к стулу.
  - Эй! Полегче, громила! - бросил я через плечо. Присел, добродушно улыбаясь в глаза Харрисону.
  - Хотите лично вручить мне пять миллионов долларов?
  В каждой шутке есть доля правды. Шон Харрисон скривился.
  - Вы хорошо поработали, - сказал он, выпуская симметричное дымное колечко. - Но у нас произошла одна очень неприятная накладка.
  - Не сможете выплатить мне всю сумму в мелких купюрах? - я постарался изобразить на лице истинное разочарование.
  Шон Харрисон покраснел. Он резко встал и крикнул так, что слова эхом прошлись по комнате.
  - Может хватит комедию ломать! Ты ничего не получишь! Ничего! Дикий Джо исчез!
  - Вы меня просили убить парня, это было выполнено, - я сохранил невозмутимое спокойствие в голосе, - А все остальное меня не касается. Уговор дороже денег!
  - Ничего ты не получишь, - повторил Харрисон.
  - Мразь! - я попытался встать и уйти, но руки мускулистого охранника надавили на плечи.
  - Ты не уйдешь отсюда, пока не скажешь где вирус! - Шону Харрисону явно нравилось мое положение пленника. Он деловито затушил сигару в пепельнице и беззаботно сложил руки лодочкой на груди, и откинулся на спинку кресла.
  - Какой вирус?
  - Сергей, не надо играть с взрослым человеком в детские игры. Я уверен, что Джо сказал тебе, где находится маленький файл, которые создали его приятели-взломщики. Большую часть из них мы отследили, скоро ответят за свои дела. New Games позарез нужно знать, где вирус, чтобы предъявить его как главную улику обвинения в диверсии против нашей компании, и уберечь дорогой проект.
  - Да не знаю я ничего про вирь! - резко запротестовал я, - Держать меня здесь против воли не имеете права! Это преступление! Будет вам небо в клетку!
  - Если мы найдем вирус, и будет хоть одна мелочь, указывающая на твое отношение к нему, то пойдешь под суд вместе с хакерами! - с удовольствием заключил Харрисон, не обращая на мои слова никакого внимания.
  Вот мерзавец бюргер! А я болван, зависал три часа в игре, для того, чтобы меня упекли за решетку? Черта с два! Не на того напали!
  - Знаете что... - я резко отбил левой рукой на правом локте недвусмысленный жест, - Вот, что я хочу вам сказать по этому поводу!
  Я дернул плечом, на секунду освобождаясь от захвата охранника, и завалился весом вперед, падая на ковер. Это от меня не ожидал не Харрисон, не лысый секьюрити. Повернувшись с бока на спину, я со всей силы приложился ногой по ножке стула, да так чтобы деревянная спинка легла точно в руки. Трюк в стиле Джеки Чана, не иначе. Охранник сделал шаг, получил ножками стула в живот и согнулся пополам.
  - Охрана! - заорал Харрисон, нажимая на какую-то кнопку в столе.
  Я на него не обращал внимания. Встал, покрепче схватил спинку стула и изогнутой дугой обрушил антикварный предмет на спину здоровяка. Он упал на ковер и кажется, отключился.
  - Это тебе даром не пройдет! - угрожающе зарычал Харрисон. Я не стал отвечать. Самое главное сейчас выбраться из здания. Дикий Джо, мать твою, куда ты меня втянул?
  Я быстро рванул в сторону лифта. Двери открылись даже без нажатия кнопки, видно под полом был какой-то секрет. Как в супермаркетах. Дойдешь до легкого заборчика, а он повернется в сторону, пропуская клиента вперед. Залетев внутрь, я нажал какую-то кнопку даже не глядя, какой выбрал этаж.
  - Давай! Ну же! - рукой я стал нажимать кнопки наугад, двери лифта и не думали закрываться.
  Лысый вставал. Сначала на колено, потом гордо распрямил спину. Деловито стряхнув что-то с плеч, он повернулся ко мне лицом и хищно оскалился. До лифта десять шагов. Дойдет, добежит, допрыгнет?
  - Ну... - я со всей силы приложился кулаком по клавишам. Раздался щелчок и двери лифта поехали. Наконец-то!
  Амбал сделал шаг, другой, и побежал...
  - Щенок! Да я тебя...
  Остальное услышать не довелось. Стальные двери захлопнулись прямо перед носом охранника. Лифт поехал вниз. Я облегченно вздохнул. Впрочем, не время расслабляться! Сейчас на меня начнется охота по этажам. Куда это я поехал? Надеюсь не на первый этаж?! Было бы глупо. Двадцать три, двадцать два, двадцать один...
  Большое здание. Хотя чему удивляться?! New Games настоящий монополист на рынке компьютерных игр. Такими деньжищами воротит, даже думать страшно.
  Пятнадцать, четырнадцать, тринадцать...
  Выйду я, пожалуй, на втором этаже! Жму кнопку. Пытаюсь успокоиться, но где-то в глубине себя все-таки сидит дикое волнение. А что будет, если меня поймают? Привяжут к стулу, воткнут в рот кляп, и будут мучить голодом, пока не покаюсь? Спокойно, Киллер! Без паники! Все будет супер! Сейчас ты сделаешь ноги из этой конторы, а там дальше видно будет.
  Пять, четыре, три, два.... Приехали. Дверь открывается... Уффф! Нет никого. Выглядываю, смотрю по сторонам. Пустой этаж. Везет.
  Дальше лифтом ехать опасно. Внизу определенно ждут. Хотя уже нет, если увидели, что я вышел этажом выше. Делаю несколько шагов в сторону лестницы и слышу, как кто-то внизу бежит. Явно по мою душу.
  Первое решение, которое пришло в голову, оказалось рисковым, но, тем не менее, правильным. Я, стараясь не шуметь, поднялся по лестнице на третий этаж и притаился. Преследователи показались быстро. Один, два, три здоровых мужика... Последний немного задержался перед дверью второго этажа, посмотрел вверх, и не увидев никого на лестнице, последовал за коллегами. Я быстро застучал кроссовками по ступенькам, и мысленно стал молиться, чтобы внизу никого не было. Не знаю, услышали ли меня на небесах, а вот люди... без сомнения. В спину ударили злые голоса.
  - Стой!
  - Извините, никак не могу! Ноги не слушаются! - крикнул я, не оглядываясь. Последняя ступенька. Вестибюль. Несколько диванов вокруг маленького фонтанчика, оранжерея из пальм и каких-то карликовых деревьев, прямо по курсу спасительная стеклянная дверь на улицу. Вот ты то мне и нужна!!!
  Я добежал до двери, дернул ручку на себя.
  "Дебилы!"
  Эта мысль была адресована охранникам, забывшим запереть входную дверь. На их месте, я сделал бы это в первую очередь, прежде чем ловить беглеца по этажам. Хотя рано я приписал себя в победители состязания "ты беги, я догоню!". Сзади трое серьезных с виду бугаев. Догонят, наваляют... ой...
  Бегу изо всех сил. И тут ЧУДО!
  У здания стоит темно-синий "Volkswagen Golf", на переднем сиденье, рядом с водителем, я вижу Квакера. Думер за рулем. На заднем сиденье, через окно узнаю вечно улыбающуюся физиономию Грешника.
  - Ты проспорил, дубина, - Квакер, бросает победоносный взгляд через плечо, - Гони бакс, Киллер через парадный вход побежал!
  - Дверь... дверь откройте! - заорал я, чувствуя, что меня вот-вот поймают.
  Мотор "Гольфа" взревел. Думер явно нервничал, ожидая, пока я сяду в машину.
  - Не успеет!
  - Прыгай в окно! - крикнул мне Грешник. Машина тронулась с места.
  Еще ни разу я не прыгал дельфинчиком в салон машины на ходу. Получилось незабываемо. Нырнул головой в окно задней двери (благо стекло Грешник опустил), ткнулся носом в мягкую ткань сиденья и больно ударился ногами, которые под конец прыжка болтались из салона. Автомобиль быстро удалялся, оставляя далеко за собой моих разъяренных преследователей.
  
  
  После поллитра "Guiness" я окончательно пришел в себя. Так... машина Думера, я в салоне, мы куда-то едем.
  - Как ты? - спросил Квакер.
  - В порядке! - кивнул я.
  - Пивотерапия всегда на высоте! - Грешник довольно хлопнул меня по плечу. - Жаль, я не видел, как ты отделал этих трактористов!
  Он явно имел в виду Думера и Квакера. Им комплимент не понравился, но стерпели. Конечно, все понимали, что Грешник сказал не всерьез. Он вообще добродушный парень, в жизни и мухи не обидит, но в сети превращается в сумасшедшую машина смерти.
  - Кирилл, - назвал я его по имени, - куда мы едем?
  - К забегаловке товарища Слонова, - ответил за него Думер. - Минут через пятнадцать будем на месте.
  - У Слона личный подпольный игровой клуб. Его тут налоговики прижали, завтра заведение ликвидируется, а сегодня мы воспользуемся случаем. У него три скафандра и одна шапка-невидимка в наличии есть. Зайдем в "Безмолвие" и уничтожим эту хрень! - Квакер со злостью стукнул кулаком по колену.
  - Не все так просто, - сказал я. - Вирусу нужно время.
  - Где вирь? - спросил Думер.
  - В кармане моего трупа.
  Грешник присвистнул:
  - Весело, однако!
  - Да уж! - мрачным голосом добавил Квакер. - Рассказывай, чего мы не знаем.
  Говорить пришлось долго. Парни слушали внимательно. Квакер закурил, когда я закончил свое повествование о Диком Джо и обмане Шона Харрисона. Думер тоже достал пачку, зубами вытащил сигарету. Грешник же, невзирая на всеобщее молчание, не стал скрывать своих эмоций:
  - Елки-моталки! Это же виртуальная война!
  
  * * *
  Бешенный Слон был рад видеть всех без исключения. Он ничуть не изменился с времен чемпионата. Все такой же большой (рост 190), сильный (почти центнер) и бесстрашный.
  - Ну что решили? - рявкнул он с порога, - Фэйс New Games мылить будем?
  - Перекур десять минут! - Квакер сбросил плащ на первый попавшийся стул, - Потом заходим.
  Я прошел в помещение и огляделся. Точно игровой зал, как и говорил Квакер. Только сыровато вроде. Ну и понятно, что не сухо, Слон для своего заведения выбрал подвальное помещение жилого дома. В центре зала стояли два стола, на которых тихо жужжали системные блоки. Я насчитал шесть штук. Соответственно столько же было и мониторов. Явно б/у.
  - А чего ЖК не взял? - вопрос Грешника относился к хозяину заведения.
  - Я не миллионер! Чем владею, тем горжусь! - буркнул в ответ Слон.
  - Предлагаю выпить перед тем, как наденем скафандры и отправимся в виртуальный космос! - Думер поставил две картонные упаковки с ирландским "Guiness" на пустой стол у выхода.
  Через минуту у всех было по бутылке, и Грешник, усевшись на пороге, стал в общих чертах обрисовывать Слону ситуацию. Думер с Квакером курили в сторонке, и все слышали, но делали вид, что обсуждают виртуальные шлемы, лежащие прямо напротив системных блоков. Интересно, они решили, кто оденет скафандр, а кому достанется шапка невидимка? Лично мне все равно. Если бы Шон Харрисон зашел в "Безмолвие", то я бы загрузился в игру даже с "кастрюлей" на голове!
  - Киллер, не парься! - Слон легко толкнул меня кулаком по плечу. Видимо заметил, что задумался.
  - Чего? - я поднял глаза с грязного линолеума на полу.
  - В нашем деле меньше думай, больше действуй! - хохотнул Слон. - Грешник мне соврать не даст!
  - Толстый верно говорит! - Грешник сделал глоток пива и посмотрел на меня.
  Слон нисколько не обиделся. Наоборот, кивнул и даже улыбнулся.
  - Помнишь Аллигатора?
  - Конечно. Как я могу забыть, как американец гонялся за Грешником по карте, словно охотник за зайцем и палил штуцером ему в задницу?
  - Четверть финала! - перебил Грешник, - Как сейчас помню! Мне даже иногда по ночам снится, как этот бойскаут от меня ни на шаг не отстает! Бежит, значит, трясет винчестером, стреляет. У меня проценты падают. Все-таки надо отдать должное Аллигатору, он парень не слепой! Ну и дальше дистанция между нами сокращается, я разворачиваюсь, падаю и навожу на него винтовку. Открываю огонь. Менее чем через минуту в официальном зале чемпионата раздалось громкое "FUCK!" на радость судьям. То-то я смеялся.
  - А помнишь игрока с ником "BandeRAZ"? Я бегал за ним, хотел автограф взять! - добавил Бешенный Слон.
  - У нас что, коллективные воспоминания? - подошел Квакер. - Пацаны допивайте пиво, времени нет! Надо торопиться!
  - Поспешишь - людей насмешишь! - изрек Грешник народную истину.
  - Если сейчас поспешим, то людям уж точно не до смеха будет! - возразил Квакер.
  - Хочу предупредить всех, перед загрузкой в игру, - начал Думер, - У нас пять одноразовых паролей. Если кто умрет в игре, повторно зайти в нее не сможет. Надо учитывать, что во время загрузки, нас разбросает по разным местам города. Лучше всего собраться в какой-нибудь отдельной точке. Больше шансов уцелеть - пробиваться группой. Что скажете? Вижу, всем все понятно. Теперь сформулируем основные задачи, которые мы должны выполнить.
  - Надо достать вирус! - сказал я.
  - Согласен! - Думер повернулся в сторону Квакера. - Что дальше?
  - Открываем спичечный коробок! Дальше действуем по ситуации.
  - Оружие? - Бешенный Слон бросил вопросительный взгляд на Квакера.
  - Все, что стреляет, и все что взрывается. Каждый выбирает сам.
  - Это по мне! - Грешник залпом допил содержимое бутылки и встал с порога. - Выбор, говорите, нехилый?
  - Все, что хочешь - начиная с оружия второй мировой войны и заканчивая всякими космическими игрушками. Что же касается вещей, можешь взять из базы данных "Безмолвия", либо сам смоделировать в конструкторе, - я поставил пустую бутылку в сторону и подошел к компьютерам.
  - Давайте "скафандр"! - попросил я. - Первым пойду.
  - Погоди, Киллер! - остановил меня Грешник. - А как же традиция команды "Горячие клавиши"? Перед боем надо молитву прочитать.
  - Верно! - поддакнул Слон, - Куда уж без молитвы?
  - Ладно! - согласился я. - Валяйте!
  Грешник закрыл глаза и положил руку на сердце.
  - Да поможет нам F1, да сохранит нас F2, во имя Ctrl, Alt и Delete - Enter!
  
  * * *
   Как я не просил "скафандр", друзья были непреклонны. Пришлось надеть "шапку-невидимку". Неприятное чувство от этого скреблось где-то внутри. Через минуту пришлось про него забыть, поскольку "невидимка" загрузила мой образ в игру посредством сети. В центре темноты появляется тонкого белого поля, где мелькает курсор. Ввожу пароль. И снова во тьме мурлычет сладкий женский голос:
  - Добро пожаловать в "Безмолвие", игрок! Под каким именем записать ваш образ в загрузочном модуле?
  - Киллер.
  - Выберете оружие.
  Передо мной появляется длинный список, с фотографиями, техническими характеристиками, странами производителями. Что ж, выберу то, что не подвело меня в прошлый раз. Имидж тоже трогать не будем.
  - Ваш выбор определен! - спокойно восклицает голос. - Через пять секунд будет осуществлена передислокация в район боевых действий для выполнения поставленной задачи.
  Вот дура! Моя задача уничтожить тебя! Если бы ты могла размышлять и самостоятельно принимать решения! Тогда бы ты уже была бы не кровавой игрой, а жутким монстром, способным решать что крушить, а что ломать, и кого вообще пускать...
  - Пять, четыре, три, два, один...
  Резкий свет в глазах на секунду ослепляет. Потом зрение восстанавливается, едва успеваешь инстинктивно поднести руку к глазам.
  Я на улице виртуального городка, где около часа назад погиб от руки Фокса. Ирония судьбы. Только вот в этот раз, я не буду как большевик, стоять и рвать на груди тельняшку, героически упрашивая врагов - "Стреляйте в грудь коммуниста!". Кинуть меня на миллион долларов?! Пригрозить судом?!! Бежать за мной, как за мелким воришкой?!!! Чаша терпения Киллера накренилась вбок, как Пейзанская башня, и полилось.... Пусть только попросят пощады!
  На расстоянии десяти метров от меня стояли двое ребят в камуфляже. Увидели. Пришлось выдавить добродушную улыбку, и, убрав автомат за спину, приветливо помахать рукой. Я свой! Только не с вашего офиса, парни!
  - Эй, чувак! - один из них тычет в меня пальцем, - У фирмы определенные правила. Ты чего американский камуфляж не надел?
  Улыбаюсь, как самый счастливый человек на свете. Боковым зрением смотрю - нет ли еще кого поблизости. Нет, никого. Только эти двое стоят на углу, и не сводят с меня глаз. Впрочем, оружия не поднимают. Справлюсь. Делаю шаг вперед, другой. Увожу руку за спину, нащупываю рукоять "Вектора".
  - Парни, вы не видели Фокса? - спрашиваю я, делая еще шаг.
  - Он с главного офиса или нет?
  Еще шаг. Еще.
  - Не знаю! - пожал я плечами.
  Нет, руки жать вам не буду. Знакомится тем более.
  Резким движением вытаскиваю пистолет, навожу сначала на правого. Стреляю в голову. Нижняя часть стены дома напротив окрашивается в темно-красный цвет. Второй противник растерялся, но все-таки попытался поднять автоматный прицел на меня. Я прострелил ему коленную чашечку, после чего он выронил оружие на асфальт и упал на бок.
  Бросившись рывком к врагу, я сильно приложился ногой под дых. Это хватило с лихвой. Противник уже не сопротивлялся. Он был сломлен, повержен и готов говорить.
  - Кто ты?
  - Здесь вопросы задаю я!
  От моего крика парень вздрогнул.
  - Сколько вас в игре?
  - Не знаю.
  - Ты мне лапшу на уши не вешай! - я пригрозил пистолетом. - Как звать?
  - Тоник. - А твой друг под каким ником загрузился?
  - Джин! - багровея от злости, выдавил Тоник. - Мы с ним лучшие друзья. В одном офисе работаем.
  - Сейчас твой лучший друг - это я! - никогда прежде еще не чувствовал себя таким наглым, злым и жестоким. - Поработаешь теперь со мной в паре!
  Дулом пистолета делаю знак Тонику подняться. Он беспрекословно подчиняется. Подхожу к нему, упираю "Вектор" в спину.
  - Сейчас мы с тобой пойдем гулять по городу, - сказал я. - Дернешься или пикнешь - ляжешь трупом! Понял?!
  Кивает.
  Конечно, нехорошо использовать этого парня в качестве "живого щита", но что делать?! Я пока совершенно один, а на улицах уже полно вояк из New Games. Вряд ли моих друзей разбросало далеко друг от друга. Но пока тишина, и это плохо. Куда они подевались? Не спуская глаз с раненного Тоника, я левой рукой снимаю рацию с пояса. Нажимаю кнопку.
  - "Горячие клавиши", ответьте. Прием.
  - Слышу тебя, Киллер, - раздался спокойный баритон Думера.
  Тоник вздрагивает, но не издает и звука.
  - Где вас черти носят?
  - Я с Грешником. Сейчас бежим к месту загрузки Квакера. Потом на очереди Слон. Ты где?
  Хороший вопрос! Оглядеться надо.
  - Судя по указателю, я на углу перекрестка двадцать первой и третьей улицы. Взял пленника. Буду двигаться по направлению к цели. Пять кварталов отсюда. Или шесть.
  - Вижу, ты времени даром не теряешь! - судя по голосу, Грешник взял рацию, - Киллер, ты только слишком не проявляй инициативу, ладно? Мы все-таки команда. Нас вместе победить будет гораздо сложнее, чем каждого поодиночке.
  Жму кнопку.
  - Я тебя понял. Ищу укрытие и жду вас. Прием.
  - Скоро будем. Прием.
  Убираю рацию на место и толкаю Тоника вперед. Он даже не сопротивляется.
  - Твой ник - Киллер? - спрашивает он.
  - Какое тебе дело, как меня называют? - говорю я, бросая осторожные взгляды по сторонам. Сейчас надо соблюдать осторожность. Мало ли что может произойти.
  - Тут все говорят только про какого-то Киллера и вирус, который может разложить игру! - сказал Тоник, шагая вперед. - Я слышал ваш разговор, Киллер!
  - Молодец! Топай давай!
  Подтолкнув пленника вперед, я убрал "Вектор" за спину и достал автомат. Мы находились в десяти шагах от угла, за которым был открытый простор двух параллельных друг другу улиц. Здесь все как в реальности. Ровные пешеходные дорожки ползли вдоль проезжей части размеченной дороги. Несмотря на то, что в игре нет транспорта, все-таки я на какое-то мгновение был готов поверить, что он есть. Когда Тоник поравнялся с углом, мне пришлось молниеносно остановить его.
  - Стой!
  Он замер на месте. Попытался оглянуться, но ствол АК-74М уперся в камуфляжную спину.
  - На меня не смотреть! - предупредил я. - Не надо делать резких движений.
  - Почему мы остановились? - тихо спросил Тоник.
  - У тебя сейчас хороший обзор, - пояснил я. - Мне надо знать, что ты видишь впереди, а конкретно есть ли кто-нибудь из вашей компании.
  - Есть, - спокойно ответил Тоник, глядя вперед. - От нас на расстоянии около ста метров стоят трое наших в камуфляже. Еще четверо с противоположной улицы.
  - В таком виде мне уж точно не пройти! - я покачал головой, глядя на свои джинсы и футболку. - Как думаешь, твой друг не будет против, если я на время позаимствую его вещи, а?
  - Если он повторно зайдет в игру, то сразу поднимет тревогу, - сказал он, поворачиваясь и двигаясь в обратном направлении.
  - Ты знаешь, это будет весело! - отозвался я, стараясь не выдавать свои истинные страхи и сомнения. Они моему пленнику ни к чему. Пусть думает, что мне море по колено. Пусть считает, что я крутой, способный положить всех, кто встанет на моем пути. Так он даже не подумает сопротивляться и бежать.
  Процедура с переодеванием не заняла много времени. Одежка Джина пришлась мне точно по размеру. Внешне мы были ровесниками, одного роста и веса. Тоник покорно стоял рядом и смотрел в глаза мертвого товарища. О чем он думал, я не знал, впрочем, мне было неинтересно. Главное сейчас найти хорошее здание с чудным видом из окна, занять боевую позицию и ждать остальных.
  - Сейчас мы завернем за угол, - я указал Тонику, - ты идешь впереди, я сзади. Смотри, не делай глупостей. Стреляю без предупреждения.
  Он, как и положено послушному пленнику, повиновался. Когда мы завернули за угол, я опустил дуло автомата вниз. Это было самым здравым решением в ту секунду, и когда нас увидели остальные, сомнения в их взглядах не было. Идут свои парни. И то, что один из них пленник, а другой - переодетый геймер, никому даже в голову не пришло. Я, немного успокоившись, стал искать взглядом Фокса. Нет, его здесь не видно. Это к лучшему. Как только этот выскочка появлялся рядом, у меня начинались проблемы. Сейчас бы этого хотелось меньше всего.
  - Что будем делать? - спросил Тоник, притворно улыбаясь коллегам.
  - Снимать штаны и бегать! - огрызнулся я, так же фальшиво улыбаясь встречным парням в камуфляже. - Идем дальше, как только скажу - повернешь налево.
  - Окей, - шмыгнул носом Тоник. Похоже, он сильно нервничал.
  Указательный палец чесался. Я сглотнул и с трудом подавил в себе желание поднять автомат, и расстрелять всех противников. Сейчас у меня почти стопроцентный шанс для того, что исполнить эту боевую миниатюру и уйти с минимальными потерями в виде Тоника, и процентов пяти или десяти игрового здоровья. Главное спокойствие и внезапность. Именно эти качества отличают настоящего стратега и победителя.
  - Эй, ты! - меня окликнули сзади. Тоник вдруг замер на месте, и я тоже.
  - Чего надо? - раздраженно бросил я через плечо.
  - Куда направляетесь, ребята?
  Я повернулся, чтобы посмотреть с кем имею дело. Говоривший был ниже меня ростом и позади него стояли двое, которые держали оружие наготове. Что-то было не так.
  - Куда глаза глядят, туда и шагаем, - сказал я, тут же добавляя - Конкретного задания никому не давали.
  - Это верно, - улыбнулся собеседник. - Как тебя зовут?
  - Джин! - бессовестно солгал я. Тоник молчал.
  - Странно... - ухмыльнулся вояка, - Сейчас по рации услышал, что в северной части городка идет бой с какими-то уродами, которые отчаянно стараются прорваться сюда, в центр. Сразу же после этого на связь вышел парень по имени Джин. Он сообщил, что был убит неизвестным. Кажется, я слышал выстрел вон там!
  Морпех указал рукой на место, откуда мы появились из-за угла. В этот момент время как будто остановилось. Нет, конечно, это было не так. Ничто не властно над великим и вечным эфирным двигателем. Он просто на пару мгновений замедлил свой ход, как на видео, когда во время произведения нажимаешь паузу и начинаешь прокручивать по кадрам интересный момент, подмечая все детали и тонкости эпизода.
  Правая рука потянулась к автомату. Это движение не осталось незамеченным. Глаза у морпеха и его двух приятелей медленно округлились, а дуги бровей поползли вверх. Но опередить они не успели! Время вдруг резко прыгнуло вперед, а я уже успел навести ствол автомата и нажать на курок.
  Пришлось убить всех, даже Тоника, потому что он загораживал собой одного пехотинца. Я сделал это хладнокровно и безжалостно. Высадил весь рожок до отказа.
  Когда стрельба прекратилась, и я синхронно полез за резервным магазином, который держал за поясом, вдруг с испугом осознал, что совершенно упустил из виду четверых вооруженных пехотинцев на противоположной стороне улицы. Бросив стремительный взгляд в сторону, я увидел как бойцы, застыв на месте, вылупились на меня. Ну, не фига себе! Только что расстрелял их братьев по оружию, а они стоят и смотрят!
  - Вы не программеры, а чайники! - тихо произнес я, наспех заряжая автомат.
  Пока ребята не опомнились, надо было ловить момент! Когда же до пехотинцев доползло, что я хочу сделать прямо сейчас, они поспешно подняли свое оружие. Только слишком поздно спохватились. Бойцов скосила с ног длинная очередь свинца из моего автомата Калашникова. Кто был ранен, а кто убит, я поначалу не разобрал. Раздались резкие крики, будто на самом деле игровые раны принести страшную боль. Один попытался подняться. Я на ходу уложил его короткой очередью. Убил. Вокруг тела растеклась большая лужа темно-красной крови. Как натурально.... Не устаю удивляться. Я бросил резвый взгляд на остальных. Убиты еще двое. Один живой.
  - Какого хрена?! - заорал на меня раненый. Он лежал и держался рукой за плечо, где камуфляж серьезно потемнел. - Ты же свой! По загривку от начальства получить хочешь? Уволят тебя, придурок! Посмотри, что ты наделал!
  - Во-первых, мне плевать на твое начальство! - хмыкнул я, когда подошел к нему вплотную и чуть опустил автомат. - Во-вторых, мне плевать на таких, как ты. В-третьих, я не работаю в компании, так что выводы сам делай. Твои угрозы ничего не стоят.
  Боец замолчал, видимо был немного удивлен таким ответом. Я воспользовался возникшей паузой, чтобы прояснить один важный момент. Для того, чтобы продержатся в игре час после активизации вируса требовалось очень много. Для начала нужно было создать такой переполох, который бы отвлек внимание от основного сценария событий. Именно организацией этого я и собирался заняться. Раненный сотрудник компании New Games как нельзя кстати подходил для роли глашатая, которую я собирался ему навязать.
  - Когда зайдешь в игру снова, поищи парня по имени Фокс - начал говорить я, поднимая ствол автомата на раненого, - и передай ему привет от Киллера! Он обрадуется, я уверен!
  - Что тебя в гроб лицом вниз положили, тварь! - выкрикнул боец.
  Автомат ответил ему за меня.
  
  * * *
  
  Время шло и просто ждать, опустив руки, я никак не мог. Пока в поле зрения не появились вооруженные до зубов игроки противника, обыскал все трупы и собрал оружие. Не брезговал даже ножами и пистолетами. Я нашел два Вальтера, американский "Орел в пустыне", Макаров и ТТ. Из автоматического оружия мне попались четыре винтовки М-16, три шокера, штуццер и бинокль. Амуниция была в полном комплекте. К Калашникову оставалось два запасных магазина.
  Кряхтя от натуги, я потащил трофеи в сторону ближайшего дома, на втором этаже которого был балкон, показавшийся мне крайне удобной огневой позицией. На некоторое время придется здесь залечь и сидеть тихо, как мышь в норе. Не нравится мне стратегия неуверенного салаги, который боится быть подстреленным в первую же минуту игры с профессионалами, но что делать! Так больше шансов.
  Проклиная все на свете, я поднялся на второй этаж, толкнул ногой темно-бардовую дверь и оглядел комнату. Ничего квартирка! Никакой мебели, чистенько, приятно. По-японски. Когда я поставил трофейное оружие у стены и приоткрыл дверь на балкон, проснулась рация на поясе.
  - Киллер! Ты где окопался?
  Узнаю прокуренный баритон Грешника.
  - В довольно живописном месте, - говорю я. - Такой вид из окна, что залюбуешься.
  - Мы тут уносим ноги, - Грешник раздраженно засопел. - Такая заваруха началась, расклад явно не в нашу пользу! За нами бегут человек пятьдесят. Безбожно ругаются матом и палят, как только мы оказываемся в зоне их видимости. Квакер заверяет, что если нас не подстрелят, скоро до тебя добежим.
  - Слона подобрали?
  - Толстяк с нами.
  - Хорошо.
  Я перевел взгляд на американские винтовки. Патроны к Калашникову надо поберечь. Не важно, сколько игроков на стороне компании New Games, не важно как они настроены и как вооружены. Мне уже все равно, что за фигура маячит за их спинами - Шон Харрисон или кто-нибудь еще. Игру надо уничтожить. Она воздействует на мозги и это плохо. Доказательством тому факту было восемь трупов на перекрестке двух улиц. Мне понравилось убивать.
  Рация снова дала о себе знать коротким шипением. Кто-то выходил на связь, и он был явно не из числа моих друзей - геймеров.
  - Мне нужен лидер террористического отряда! - коротко и ясно выложил сухой голос.
  Вновь шипение, далее тишина. Затем повтор.
  - Я хочу говорить с главным террористом! - настойчиво и властно произнес голос.
  Кого это они имеют в виду? Меня что ли?
  Я усмехнулся, не сводя глаз с улиц. Взял в руки М-16, проверил магазин, передернул затвор. Надеюсь, не подведет. Крайне не хочется пользоваться шокером, но если другого выбора не будет - придется. Каждый патрон на счету.
  - Киллер, ответь этому уроду! - рация захрипела голосом Квакера.
  - Мне нужен лидер террористов! - повторил незнакомец.
  - Кто ты такой? - я нажал кнопку. - Что ты хочешь?
  - Я главный системный администратор отдела компьютерного обеспечения и сетевой безопасности компании New Games Reality, - незамедлительно последовал ответ. - Ты можешь называть меня Халфером, жалкое подобие юзера. Слышал когда-нибудь за Халф-Лайф и Контрстрайк? Так вот в этих играх мне нет равных! Если ты и твои дружки не сдадутся в течение пяти минут, я лично вас порву, как Тузик тряпку!
  Ни фига себе! Ну и самомнение у товарища! Я что-то слышал о Халфере, но он не участвовал в чемпионате, и поэтому угроза казалась почти пустячной. Блеф чистой воды. По крайней мере, мне хотелось так думать.
  - Пошли его в задницу! - посредством рации посоветовал Думер.
  - Пошел ты в задницу, Халфер! - я нажал кнопку и отпустил.
  - Ты сделал свой выбор, Киллер! - спокойно ответил Халфер. - Теперь держись за все, что можно. Ты возглавляешь мой черный список. Уж поверь на слово, я свои деньги отрабатывать умею, но тебя я грохну бесплатно. Ради собственного самоудовлетворения.
  - Халфер, забудь о Киллере и лучше думай обо мне! - голос Грешника был пропитан желчью. - Я тебе голову оторву, мышатник!
  Халфер сказанное проигнорировал. Конечно его угроза не первая в мой адрес, но тон этого голоса мне очень не понравился. Так спокойно может говорить только тот, кто на сто процентов уверен в своих силах и возможностях. Надо попытаться вспомнить, что же это за тип такой. Где-то я о нем слышал. Только вот где и когда, при каких обстоятельствах? Нет, не помню.
  Размышления прервали появившиеся слева человеческие фигурки. Я пригнулся, схватил М-16 и, выглянув, принялся осматривать гостей. Сначала их было трое, потом стало пятеро, семеро... Я закончил счет на дюжине. Они бежали со стороны городской мэрии, оттуда, где я познакомился с Диким Джо.
  Пехотинцы приближались, не таясь. Они небрежно осматривали здания на бегу, и не сбавляя темп все ближе и ближе подходили к моей огневой позиции. Я решил сразу не раскрываться и немного подождать. Пусть подойдут еще, так вернее будет. Прошла минута, за которую я медленно приложил приклад винтовки к плечу и навел прицел на бойца, бегущего впереди. Даже не о чем, не подозревая, он продолжал бежать, пока не раздался выстрел. Пехотинец внезапно остановился и, закатив глаза, рухнул лицом вниз на асфальт. Группа быстро рассыпалась по углам. Судя по всему, никто не понял, кто стрелял и откуда. Я решил выждать, пока кто-нибудь не высунется из укрытия. Прошло пять минут полного молчания. До меня лишь доносились какие-то обрывки фраз издалека. Наверное, совещаются, стоит ли выходить или попробовать обойти, сделав круг по другим улицам. Надо их подхлестнуть.
  Поднимаюсь, навожу прицел М-16 на ближайший угол, где прячутся игроки команды противника, и поливаю это место обильной длинной очередью, до тех пор, пока не начинает раздаваться пустое клацанье американской винтовки. Тут начинают стрелять в меня, и делается это с трех направлений. Я успел резко пригнуться вниз, зарядил автомат и подумал об очередном ходе с моей стороны. Несмотря на то, что реакции мне не занимать, все-таки успел заметить огневые позиции противника. А что если они тоже заметили, что я совершенно один? Вдруг разобьются на две или три группы и пойдут на штурм? Нет, на это у них слаженности действий не хватит. Чтобы быть командой - нужно стать ею в самом себе. Нужно довериться напарнику и просто знать, что он тебя не бросит в трудную минуту, прикроет, если надо, или на худой конец закроет собой от вражеской пули.
  Нет, эти ребята не команда. Они увидели меня и, стреляя, бегут в сторону двери, ведущей на главную лестницу дома. Отсюда и прямая дорога ко второму этажу, а там главный приз в моем неотразимо ужасном облике. Только всего этого не случится. По крайней мере, я сделаю все, чтобы этого не случилось. Как только перезарядил автомат, высунулся и снова открыл огонь. Мне ответили тем же.
  Завязался бой.
  
  * * *
  Никто не сдавался и не собирался этого делать. От дюжины боевых единиц противника осталось восемь человек, но почему-то от этого становилось не легче. Минуту назад я неуклюже попытался нагнуться за балконной балкой и получил девять граммов свинца в правое предплечье. Под ноги закапали темно-красные капли крови. Сразу же проснулся индикатор на руке и возвестил на маленьком зеленом табло, что я лишился пятнадцати процентов жизни. Нет, долго не смогу продержаться. Эти архаровцы меня числом задавят! Тут и выгодная огневая позиция не спасет. Прав был Думер. По отдельности нас перестреляют как котят, но вместе мы сила! Сколько я еще смогу продержаться? Минуточку! А что если попытаться их надуть? Затея неплохая, на мой взгляд.
  - Эй! - крикнул я. - Хватит! Не стреляйте! Сдаюсь я!
  Мне поверили, или попытались это сделать. По крайней мере, автоматы смолкли, и мне на голову перестала сыпаться труха с балконной балки. Маленькая кирпичная стенка закрывала меня полностью от чужих глаз, и стоило только встать, чтобы себя обнаружить. Я зарядил Калашников новым магазином с патронами и засунул за спину трофейный ТТ. Все, теперь можно сдаваться. Автомат лег на носок ноги, а руки вместе с телом поднялись вверх.
  - Ваша взяла! - крикнул я, выискивая глазами тех, кто еще минуту назад палил в меня не жалея патронов.
  Обозначились двое. Они вышли из-за угла невысокого кирпичного здания, которое находилось от моего укрытия на расстояния около двадцати метров через дорогу. Неплохое местечко. Отсюда прямой вид на балкон, правда, стрелять неудобно снизу вверх. Неудивительно, что мазали. Я тоже мазила. Не смог этих парней положить с такой дистанции.
  Появились еще трое. Из их числа выделился высокий коренастый мужик средних лет с короткой армейской прической и победоносным выражением лица.
  - Вы хоть знаете пацаны, кого мы заставили сдаться? - он, не скрывая волнующей радости, обратился к товарищам.
  - И кого же, Дэн? - сказал один из первых, кого я увидел. - Если знаешь, скажи. Мы тоже хотим знать.
  - Как тебя зовут? - крикнул мне Дэн.
  - Сергей! - сказал я.
  - Я не имя спрашиваю, а погоняло! - насмешливо прищурился пехотинец.
  - Киллер! - улыбнулся я.
  - И чего ты такой довольный? - тут же спросил Дэн. - Ты же проиграл, чемпион!
  Появились еще трое. Теперь я вижу всех.
  Подбросить автомат носком правой ноги, да так чтобы оружие легло точно в руки оказалось не так сложно. Я незамедлительно открыл огонь, по открытым живым мишеням. Дэн захлебнулся в каком-то крике, потом еще трое последовали за ним. Остальных догнал выстрел из гранатомета. Я злодей и хладнокровный убийца, сбежавший от санитаров психопат. Лучше не стоять на моем пути.
  Когда дым рассеялся, и я увидел внизу тела погибших, то не сразу осознал, что я не один. Повернувшись, я увидел Грешника в комнате, в форме ОМОН, застывшего и вытаращившегося на меня. В руках геймера был ручной пулемет, а через правую руку висела полупустая патронная лента.
  - Эй, нелюдь! Тебя совесть не мучает? - пробормотал Грешник. - Извини, я без стука.
  - Где остальные? - я сорвался с места, прихватывая с собой штуцер и американскую винтовку в придачу к Калашникову.
  - Внизу! - ответил Грешник. Он повернулся и последовал за мной вниз по лестнице.
  - Есть потери? - поинтересовался я.
  - Думер ранен. Получил пулю в бедро. Я смотрю ты тоже не стопроцентный!
  - Фигня! - я ответил с полным безразличием. - Царапина.
  Действительно, остальные члены команды "Горячие клавиши" ждали нас внизу. Квакер и Бешенный Слон стояли на стреме, а Думер с улыбкой покосился в нашу сторону. Правая нога геймера была залита кровью.
  - Кто это тебя так? - я подошел и хлопнул его по плечу.
  - Тот, кто пытался нам условие ставить, - Думер старательно выдавил улыбку. - Я с этим перцем еще не сталкивался и вот, первое знакомство.
  - Халфер? - уточнил я, и бросил штуцер Квакеру.
  Он ловко поймал оружие и кивнул:
  - Он самый. Со снайперской винтовки приложил, гад.
  - Кто он такой?
  - Геймер, никогда не выступающий на официальных соревнованиях, - произнес Бешенный Слон. - Несколько лет назад, когда мы выступали на чемпионате, он зависал некоторое время на официальных серверах Siera и никому там дышать не давал. Потом пропал из виду.
  - Профессионал, значит? - постарался прояснить я.
  - Профессионал-любитель! - хмыкнул Грешник. - Но ему до тебя далеко.
  Ладно, забудем о Халфере. Сейчас у нас дела поважнее есть. Команда в сборе, можно начинать.
  - Что теперь, Киллер? - Квакер с готовностью взглянул на меня.
  - Надо добраться до моего трупа, забрать вирус и его активизировать, - решил я. - Затем займем здание городской администрации, и будем держать нашу позицию столько, сколько сможем.
  - Нужен час, - вздохнул Думер.
  - Вполне возможно. А может, придется ждать чуть дольше! - поправил его я.
  - Дадим жару уродам! - Грешник потряс пулеметом.
  - Я готов! - кивнул Квакер.
  - Я сама солидарность! - пробасил Бешенный Слон.
  - Ну что, рванем? - Думер бросил вопросительный взгляд на меня.
  - Вперед! - скомандовал я.
  Мы быстро преодолели участок улицы, где лежали двадцать трупов. Грешник не удержался от пары насмешливых реплик по поводу чистки тротуара и нерасторопности пехотинцев. Я молчал. Следующие пять минут нас никто не атаковал. Никого просто не было поблизости.
  Возможно, Халфер и прав в том, что назвал нас террористами. Только сейчас мы компьютерные диверсанты и наша боевая миссия состоит в пособничестве в ликвидации самой жестокой игры в мире. Конечно, это выглядело благородно, но глупо. Те двадцать человек, которые менее десяти минут назад вышли из игры уже вернулись в нее снова с полным вооружением и озлобленные до предела. В этом сомневаться не приходится.
  - Слушай, Киллер, - Грешник обратился ко мне на бегу, - Я, конечно, в игрушке первый раз, но не могу понять один прикол.
  - Какой?
  - Тут почти на каждом здании между первым и вторым этажом есть небольшая и жирная красная стрелка с надписью - "Компания по производству веников". Меня глючит, да?
  - ГДЕ ТЫ ЭТО ВИДЕЛ? - меня как будто током ударило. Я резко остановился. Товарищи по команде тоже встали на месте, недоуменно взирая на меня.
  - Да только что пробежали еще один указатель... а что? - тихо промолвил Грешник, явно не понимая моей реакции на сказанное.
  - Покажи! - рявкнул я.
  - Нам вроде туда надо! - Грешник указал рукой в сторону мэрии города.
  - Придется вернуться!
  - Киллер, я тебя не понимаю! - вклинился в спор Квакер.
  - Я не прошу меня понять! - твердым голосом произнес я. - Просто доверьтесь мне. Хорошо?
  Думер согласно кивнул. Бешеный Слон тоже был не прочь.
  Грешник отбежал вместе со мной на пятьдесят метров назад. Остановился и показал на маленький указатель. Действительно, все было так, как он сказал. Некая компания по производству веников находилась от нас на расстоянии пятисот метров. Практически рядом с мэрией. Хорошо, что по пути.
  - Нам нужно попасть в это здание! - сказал я.
  - Но зачем? - спросил Квакер.
  - Мне надо кое-что проверить.
  - Это не может подождать? - Думер судя по выражению лица никак не мог меня понять.
  - Нет! - сухо отрезал я. - Я должен туда попасть. Вам необязательно следовать за мной. Будет лучше, если мы разделимся на две группы. Одна направится в центр города, найдет мой труп, активизирует вирус, будет ждать.
  - Я с тобой, мой беспощадный друг! - с удовольствием в голосе заметил Грешник.
  - Надеюсь, вы вернетесь! - кивком головы Квакер принял мое предложение.
  - Мы вернемся! - заверил я его. - А если нет, то значит, так тому и быть.
  
  * * *
  Полукилометровый спринт без остановки выматывал нервы. Я постоянно оглядывался, словно боялся увидеть за спиной погоню в лице разъяренной пехоты. Пока никто не показывался на глаза. Грешник спокойно сопел, и преодолевал метр за метром размерянным темпом. Геймер молчал и улыбался каким-то своим мыслям.
  - "Пятьдесят метров" - подумал я, провожая глазами еще один попавшийся по пути красный указатель. - "Надеюсь, мы действительно найдем так что-нибудь, что сможет помочь делу, а иначе мне придется отыскать Дикого Джо и набить ему морду. Уж очень не хочется выглядеть в глазах друзей самонадеянным придурком".
  - Вон оно! - радостно завопил Грешник, когда перед нами показалось старое обшарпанное здание.
  Три этажа. Никаких балконов, мансард, даже не видно пожарной лестницы. Никак не похоже на кривую шутку юного гения. Вход начинался с обычной на вид двери матового цвета. На ней даже красовалась бумажка, на которой черным по белому была выведена надпись - "Компания обанкротилась. Извините". Вот это уже было похоже на шутку.
  Что-то здесь не так.
  Грешник явно не разделял моей настороженности. Он подбежал к двери, осмотрелся по сторонам и стукнул по ней кулаком:
  - Все, Киллер. Финишная прямая! Требую медаль за выносливость.
  Я даже не заметил, как он запыхался. У меня тоже с дыхалкой проблемы. До чего же реальная игра, будь она проклята!
  - Что дальше? - Грешник в ожидании следующего действия уставился на меня.
  - Стучаться будем! - спокойно сказал я и со всей силы ударил дверь правой ногой.
  Раздался треск. Дверная преграда слетела с петель и рухнула внутрь. В лицо пахнуло пылью, сыростью и каким-то неприятным запахом, от которого захотелось отвернуться.
  - Вениками пахнет! - Грешник поморщился. Я не успел ответить. В следующее мгновение геймер преобразился. Усмешка мимолетно сползла с лица, и щеки вспыхнули багровыми пятнами. Дуло его пулемета повернулось чуть в сторону от меня и задергалось, издавая сильные ударные звуки. Из затвора полетели пустые гильзы.
  Нас увидели. Нас заметили. По нам открыли ответный огонь.
  Повернувшись, я поразился количеству наступающих противников. Толпа быстро нарастала, заполняя собой улицу по которой мы бежали минуту назад, подплывая к нам все ближе пестрым камуфляжным пятном.
  Я отстрелял магазин и, схватив Грешника за шиворот, буквально втолкнул его в открытое темное пространство. Сейчас это было единственным местом, где можно было укрыться от града пуль, застучавшего рядом с моими ногами.
  - Всех мордой в асфальт положу! - истошно заорал геймер, сливаясь с темнотой. Я прыгнул вслед за ним.
   В темноте я попытался быстро сориентироваться, но этого сделать сразу не удалось. Грешник подался назад и натолкнулся на меня, издавая ругательства, которые я бы побоялся произнести на публике. Через несколько секунд в темноте блеснула яркая красная точка и расцвела красивым бутоном ссыпающихся искр.
  - Осветительная шашка?
  - Конечно, - довольно хмыкнул Грешник, - Увидел в загрузочном наборе "Безмолвия" в перечне дополнения к боекомплекту. Люблю такие приятные прибамбасы.
  - Как только все кончится с меня пиво! - пообещал я, облегченно вздохнув.
  - Это само собой разумеется! - судя по голосу данное предложение пришлось Грешнику по душе. - Только сначала я бы очень хотел найти электрический рубильник в этой чертовой конторе!
  Рычаг отыскался почти сразу. Нам определенно везло. Как только Грешник с силой дернул выключатель, все вокруг заполнилось ослепительным светом. Глаза привыкли к освещению почти сразу. Я не поверил тому, что увидел. Грешник застыл на месте, глядя на стальную груду металла, возвышавшуюся в центре. Два геймера в этот момент испытали самый настоящий шок.
  - Мать моя... - пораженно прошептал Грешник. - Это же...
  - Танк! - сказал я, заканчивая его фразу.
  
  
  Часть 3. Линия огня
  
  Большая стальная машина ожила резким гудением и с оглушающим ревом дернулась на метр вперед. Это Грешник осваивал управление, находясь внутри. Я составлял ему компанию. С советами лезть было бесполезно. Строить на догадках какие-то предположения тоже не имело смысла, поскольку я никогда не имел дела с тяжелой артиллерией.
  - Надо было уделять больше времени симуляторам, - упрекнул себя геймер. - Я не танкист, и никогда им не был.
  - Сейчас от того сможем ли мы прокатится на этой штуковине или нет зависит многое, - вслух поразмыслил я, наблюдая за его стараниями.
  Машина через секунду дернулась еще раз.
  Через прорези в бронекорпусе я увидел появившиеся силуэты.
  - Жми! - мой голос сорвался в крике. - Ну же! Давай!
  Грешник не подвел ни меня, ни себя самого. В следующую минуту он стал одновременно одержимым, маньяком и психопатом, который мечтал угробить как можно больше людей. Машина рванула в сторону появившихся пехотинцев, и те не успели отпрянуть назад. Я с огромным удовольствием наблюдал за тем, как трое парней исчезли под гусеницами танка, где их тела превратились в настоящий фарш.
  Настало время настоящего виртуального психоза. Он пришел и овладел нами, вселил неутолимую жажду убийства. Кровавая эйфория "Безмолвия" только начиналась. Игра странным образом вмешалась в наш рассудок. Мне даже показалось, что я слышу тихий женский шепот, который напомнил голос в момент выхода из "Безмолвия"
  "УБЕЙ! УБЕЙ ИХ ВСЕХ!".
  Это был однозначный приказ.
  Грешник развернул танк на полборота и направил прямо в кирпичную стену, за которой была улица, заполненная пехотинцами до отказа. Это обстоятельство нисколько не смущало опытного геймера, скорее вдохновляло его на подвиг.
  Танк прошел сквозь кирпичную стену, как раскаленный нож проходит сквозь масло. Здание задрожало и начало обрушаться. Я, ошалевший от накала страстей, сжимал в руках автомат. Внутри бронированной машины от него было никакого толку. В этот миг я этого не осознавал.
  Мы выехали на центр дороги. Башня с четырехметровым стволом, в отверстии которого могла поместиться моя голова, поехала на девяносто градусов вправо. Через пару секунд главное оружие боевой машины было повернуто в сторону застывшей толпы.
  - Снаряд! - обезумевшим фальцетом завопил Грешник. - Сейчас я покажу вам Кузькину мать!
  Нажав на какую-то кнопку, геймер оскалился в зловещей гримасе. Прогремел взрыв, от которого в момент заложило уши. Я охнул и схватился за голову. Грешник сделал тоже самое. Это встряхнуло и выбило из наших мозгов жажду крови. Игра потеряла над нами контроль, зато мы завладели ситуацией. Прямо по курсу асфальт сделался красным. Некоторых разорвало на куски и в радиусе ста метров лежали окровавленные части чьих-то тел. Трудно сказать, сколько народу тут полегло. Может десять, а может и все тридцать. Но одно я в этот момент мог сказать точно - нас очень боятся. Кто-то прокричал об отступлении, а я удержал за плечо Грешника, собравшегося "давить гадов" дальше.
  - Поворачивай агрегат! Ты не забыл, что нас ждут?
  - Не глупи, Киллер! Смотри их тут сколько! - Грешник запротестовал. - Я еще разок пальну, и нам меньше забот будет!
  - А ты не думал о том, что те ребята, которые меньше минуты назад вышли из игры в данный момент собираются вернуться на это место и применить против танковой брони что-нибудь существенное?
  - Например?
  - Ты ведь прекрасно понимаешь, что на нож всегда найдется револьвер, пистолету не сравнится с винчестером, а помповику уж точно далеко до автомата. Продолжи эту мысль до логического конца. В этой игре такой список предлагаемого оружия, что кто-нибудь найдет способ как остановить этот танк. Поэтому сейчас мы поворачиваем в сторону мэрии. Боевую машину надо поберечь.
  - Ты прав, дружище! - согласившись, Грешник повернул танк в противоположную сторону. Нам никто не мешал, но кое-кто из-за углов зданий пытался открывать автоматический огонь по двигающейся вперед махине. Бьющие в броню пули казались не больше мелких мошек, пытающихся укусить слона.
  - Броня крепка, и танки наши быстры!
  Я улыбался, слушая пение развеселившегося Грешника, и представлял себе, как будет умирать эта игра.
  
  Квакер хмуро оценил ситуацию. В карманах трупа Киллера не нашлось и намека на вирус, у администрации им пришлось прорываться сквозь яростное сопротивление группы программистов, контролирующих территорию здания. Их было десять и все они уже мертвы. Но геймер не находился в радушном и довольном состоянии по этому поводу. В течение пятиминутного боя к числу раненных в команде присоединился Бешеный Слон (схлопотал пулю в бок), да и сам Квакер пострадал от осколка разорвавшейся рядом гранаты. Теперь вид у опытного геймера казался зловещим. По левой стороне лица шла длинная кровавая борозда.
  - Квак, и чего теперь? - спросил Слон, опускаясь на карточки рядом.
  Квакер ответил не сразу. Он сидел у огромный дыры, где некогда располагались большие дубовые двери парадного входа и смотрел на три улицы, ведущие к мэрии.
  - Ждем Киллера.
  - И что потом?
  - Суп с котом.
  - Да ты чего?
  - Это провал, Алекс! - Квакер посмотрел на приятеля и в его взгляде Бешеный Слон увидел едва сдерживаемую злость. - Мы не нашли вируса. Обыскали все тела пехотинцев, и так же безрезультатно.
  - Да, мы облажались! - к ним подсел Думер. - Значит, был тут кто-то. Он забрал вирус и ушел.
  - Опоздали, - холодно констатировал Квакер, - Теперь нам нет никакого смысла здесь находиться! Дождемся Киллера и выходим. Мы сделали все, что смогли.
  - Киллер найдет выход из ситуации! - уверенно пробасил Бешеный Слон. - Я не сомневаюсь в этом.
  - Уж не думаешь ли, что он решит напасть на противника и будет обыскивать каждого убитого? - Квакер едва не рассмеялся. - Это невозможно. К тому же похоже на ход идиота.
  - Ты считаешь меня дураком?! - взревел от негодования Слон.
  Думер успел втиснуться между вставшими лицом к лицу геймерами и позволил себе закричать:
  - Вы что с ума сошли? Совсем озверели? Мы одна команда! Не время задирать нос, опускать руки и о чем-то жалеть! Ясно?!
  - Ты не прав! - уже спокойно сказал Бешеный Слон Квакеру.
  Тот, после недолго молчания кивнул:
  - Признаю. Погорячился. Прости.
  Извинения были приняты. В этот момент послышался какой-то механический гул. Думер опустился на колено, и направил ствол Калашникова на развилку трех дорог. Квакер и Бешеный Слон, вмиг позабыв о ссоре, быстро разбежались по позициям. Первый этаж мэрии города был превращен в крепкую оборонительную линию. У прежних защитников здания было собрано все оружие и амуниция. За каждым геймером, готовым в случае необходимости открыть огонь, находился хороший арсенал. Каждый собирался пустить его в ход.
  - Кто-нибудь понимает что происходит? - спросил Думер, поглядывая на друзей.
  - Не имею понятия, - отозвался Слон, - Видимо сюда едет машина.
  - Быть того не может! - Квакер не поверил, - В игре нет действующего транспорта.
  - Еще как есть! - сухо возразил Думер. - И это не просто машина, а тяжелая бронетехника!
  Теперь танк был в поле зрения каждого. Квакер сглотнул при виде металлического гиганта движущегося на гусеницах, а Слон повернул ствол ланчера в сторону наступающей машины.
  - Может это наши? - осмелился предположить Думер.
  Квакер снял с пояса рацию и строго произнес в эфир:
  - Эй, в танке! Немедленно остановитесь, иначе мы открываем огонь на поражение!
  Через секундное шипение раздался ответ:
  - И не подумаю, приятель! Какой пукалкой ты захотел меня попугать, а?
  Довольный баритон Грешника узнали все.
  
   * * *
  Иногда в жизни бывают сложные ситуации, когда ты прижат к стенке одним единственным вопросом, на который ответить очень непросто. Именно в такие моменты понимаешь, насколько способен принять здравое решение и трезво оценить сложившуюся обстановку. В жизни я больше уступал обстоятельствам, чем добивался своего, ну а в виртуальной реальности все было гораздо проще. Но все-таки один вопрос, заданный мне в киберпространстве минуту назад загнал в угол. Ожидающе смотрели друзья.
  - Единственные разумное решение в такой ситуации только выход из игры.
  - А неразумный? - спросил Слон.
  - Мы нападаем на вооруженные отряды противника. Кто-нибудь слышал про тактику ведения партизанской войны? Если мы собираемся отбить вирус у неприятеля, то придется действовать только так.
  - Если он у них, они уже работают над антивирусом, - заметил Квакер.
  - Значит, им придется разбиться на два отряда, - сказал я. - Самый большой - занимается ликвидацией незваных гостей, а малый будет работать над вирусом.
  - Если бы вирус был у них, то действительно все было бы так, как ты говоришь!
  Это был совершенно чужой голос, и одновременно очень знакомый. Как только позади геймеров встали два темных силуэта с опущенными стволами автоматических винтовок, на них было наведено все имеющееся в руках оружие.
  - Мы не причиним вам зла!
  Старая заплесневелая фраза из приключенческого романа. Ну, кто поверит?
  Я больше склоняюсь к мысли, что не надо творить ни зла ни добра, чтобы это никак не аукнулось и не откликнулось. Даже от добра ничего положительного ожидать порой не приходится. Но почему-то сейчас я ждал от двух появившихся пехотинцев чего-то доброго, уж больно они мне были знакомы. В мэрию невесть каким образом, прямо под нашим носом, проникли Айвен и Баз. Мои первые напарники и братья по оружию в этой проклятой игре.
  - Узнаю рожи! - пренебрежительно заявил Квакер. - Мы с Думером вас продырявили в некоторых местах!
  - Я помню! - Айвен был очень спокоен.
  Это меня насторожило.
  - Как вы попали в здание?
  - Под городом есть канализация. Здесь в подвале люк.
  - Какого черта вы здесь оказались?
  - Мы пришли отдать тебе вот это.
  Через головы моих друзей прямо на меня полетел какой-то маленький предмет. Благо, никто не воспринял это за провокацию и не спустил курок. Я ловко поймал левой рукой брошенную вещь и, разжав кулак, понял, что находится у меня. Спичечная коробка. Вирус внутри.
  - Возьмете в команду? - осторожно попросил Баз.
  - А ты думаешь, что мы сейчас вас хладнокровно расстреляем? - улыбнулся я. - Занимайте позиции, перебежчики!
  Грешнику мое решение не понравилось.
  - Я их не знаю, и доверять вот так просто не собираюсь.
  - Твое право.
  - Киллер, я все-таки думаю, что ты поступаешь необдуманно! - присоединился к подозрениям друга Бешеный Слон. - Вдруг у них в планах всех безжалостно положить на месте в удобный момент. Может это хитрая задумка Халфера?
  Баз, словно оправдывая слова геймера, перезарядил автомат и впился в меня настороженным взглядом.
  - Они в нас стрелять не станут! - я был спокоен и непоколебим, как гранитная плита. - Ведь сам подумай, если бы они не собирались переходить на нашу сторону, то зачем было отдавать вирус в руки врагу? Это же равносильно самоубийству.
  - Я не буду в вас стрелять, парни! - Баз четко обозначил свою позицию по данному поводу. - Айвен тоже не станет. Голову на отсечение даю.
  - Если я увижу что-нибудь, что мне не понравится, первым что я сделаю - оторву тебе башку! - широко улыбнулся Бешеный Слон.
  Угроза здоровяка была принята как нечто само собой разумеющееся. Из четырех больших окон первого этажа здания Айвен и Баз выбрали крайнее правое и не спеша принялись раскладывать свое снаряжение. Укомплектованы ребята были добротно. Два американских автомата, с десяток магазинов плюс четыре гранаты. Пестрые камуфляжные торсы прикрывала нательная броня. Легкий кевлар. Универсальный армор, способный выдержать пистолетный выстрел в упор.
  - Откуда ты узнал про люк в здании? - я поспешил спросить Айвена.
  - Десять минут назад компания открыла заблокированную карту подземных туннелей города, - охотно сообщил тот. - За канализацию не беспокойтесь, мы установили внизу противопехотную мину. Ее в темноте не видно и если кто и решится следовать этим путем, обязательно нарвется на сюрприз. Мы услышим и успеем среагировать.
  - А чего к нам решили податься? - Думер не смог скрыть появившееся любопытство.
  - Я не люблю следовать приказам какого-то самонадеянного придурка! - поведал Баз, явно имея в виду нашего общего знакомого. Фокса.
  - А я считаю, что было бы очень глупо упустить такой шанс, - Айвен с подростковым почтением бросил на меня взгляд. - Примкнуть к команде, завоевавшей уважение на чемпионате мира по компьютерным играм, это здорово! Настоящее приключение!
  Я не счел сказанное едва прикрытой уважением лестью. Меня перемкнуло на последней фразе. Тело моментально бросилось вперед, отстраняя Грешника, Думера, и База в сторону. Пальцы рук сошлись на шее Айвена. Я грубо приподнял его и несильно приложил спиной об стену.
  Баз, явно не рассчитывающий увидеть такого, на секунду оторопел. После он поднял автомат и нацелил его на меня.
  - Отпусти его!
  - Бросай ствол! - Грешник выудил из-за пояса "Магнум" сорок пятого калибра и приложил дуло к затылку База.
  В эту секунду Бешеный Слон, Думер и Квакер уже стояли, направляя собственное оружие на пехотинца. О Айвене никто даже и не думал, видимо считая, что он в моих руках не представляет никакой угрозы.
  - Настоящее приключение, говоришь?! - рассмеялся я. - Я что, по-твоему, похож на дебила? Кем ты себя возомнил, сопляк?
  - Пусти! - прохрипел Айвен, тщетно пытаясь оторвать от шеи мои руки. - Задушишь!
  У него на шее вздулись вены, а лицо покраснело. Я чуть ослабил хватку, и продолжил в духе начатого:
  - Ты думал, что сможешь меня обмануть во второй раз? А поначалу как провел! - я иронично покачал головой и цокнул языком. - Как лопуха.
  - Серега, ты чего психанул? - недоуменно бросил Квакер.
  - Перед вами его величество виртуальность, создатель "Безмолвия" и хитрый маленький обманщик! Дикий Джо!
  Баз опустил глаза и автомат. Оружие пусто брякнуло металлическим корпусом о бетонный пол. Пехотинец развел руками.
  - Говори! Чего уж, теперь.
  Друзья не стали подобным образом повторять действия База. Они все еще держали его на мушке, точно не врубаясь в смысл произошедшего.
  - Ладно! - Айвен перестал дергаться. - Хорошо! Я все понял! Отпусти меня, Киллер!
  Я неохотно разжал пальцы.
  - Ты прав, я Дикий Джо, - признался Айвен. - Я был рядом с самого начала. Примеривался к тебе, смотрел, как ты ведешь себя в экстремальных ситуациях, подмечал твои рефлексы и оценивал способности. Мне нужен был лидер в сопротивлении и такой, чтобы за ним пошли и пожертвовали собой в случае необходимости при выполнении боевой задачи. Ты идеально подошел для выполнения этой роли. Твои друзья тоже меня не разочаровали. Перед тем, как устроить все это я связался с Квакером по электронной почте и кинул ему пробный логин и пароль. Я открыл ему доступ к игре, и он зашел. Мы договорились о тест-драйве, и Квакер уговорил Думера.
  - Ты был совсем другой! - немного повысил голос Квакер. - Как у тебя получилось сменить внешность?
  - Несмотря на фантастический реализм игры, есть несколько трюков, с помощью которых можно получить существенное преимущество.
  - Фу... - Грешник брезгливо поморщился. - Только не говори, что в твоей игре можно жульничать с помощью секретных паролей. Терпеть не могу читеров!
  - Это не то, что ты думаешь. Лицо я изменил с помощью встроенного в игру модуля. При входе загрузочник игры всегда предлагает обширный список вооружения, амуниции и экипировки. В последнем пункте среди множества различных полезных вещей есть маскировочный камуфляж лица. Выбрав его, нужно вернуться к основному списку, и запросить уровень конструктора. Там будет это лицо. Все, кто не знал секрета, загружался проекционным образом.
  - Это как? - не понял Бешеный Слон.
  - Твои же мозги создают образ и загружают эту проекцию в игру! - подсказал Думер.
  - Так бы и сказал, умник!
  Не давая Айвену ни малейшей передышки, я продолжал напирать с вопросами. Мне было интересно узнать всю правду до конца. Как оказалось, Дикий Джо был еще более хитрым и прозорливым, чем я думал.
  - Объясни, сделай милость, как ты повторно зашел в игру и зачем тебе это надо?
  - Киллер, если бы ты был капитаном корабля, который вез чрезвычайно опасный груз на землю, и понимал, что этим самым обречешь людей на страдания, ты бы направил судно в эпицентр ужасного шторма, тем самым, снимая с себя всю дальнейшую ответственность?
  - Наверное.
  - Так вот, наш корабль уже в необратимом пути, и тучи сгущаются над головой. Но, будучи капитаном, я предпочитаю последним покинуть свой тонущий корабль.
  - Тебя вычислят, схватят и надают по полной программе.
  - Не думаю, - Айвен расцвел беззаботной и уверенной улыбкой. - Я все-таки хакер. Взлом базы данных компании дело плевое. В перечень сотрудников мной был добавлен несуществующий в штате человек. По документам ему согласно негласным правилам фирмы было организовано рабочее место, личный счет в банке, компьютер. Я умею маскировать IP-адреса от любопытных глаз сисадминов. Когда они заподозрят неладное, будет уже поздно. Мы с Базом официально уволимся без выходного пособия и покинем здание.
  - Откуда ты загрузился? - спросил я, уже догадываясь каким будет ответ юного гения.
  - Оттуда, где меня уж точно не будут искать, - глаза Айвена победоносно блеснули. - Я в компании, Киллер. В главном офисе.
  Квакер, Думер и Грешник издали изумленные вздохи. Бешеный Слон равнодушно повел плечами. Среди нас нашелся человек, на которого душещипательная история не произвела ни малейшего впечатления. Амбалу-геймеру было плевать.
  - Мы еще будем лясы чесать или начнем дело делать? - недовольно фыркнул Бешеный Слон. - Ребята, не поймите меня превратно, но все это похоже на дешевый детектив.
  Я повертел в руках маленький спичечный коробок. Внутри что-то зашевелилось и зацарапало картонные стенки. Вирус просился на волю. Я уже был готов его отпустить.
  
  * * *
  После недолгого обсуждения я и Айвен активизировали вирус. Это был маленький таракан. Он выполз из спичечной коробки и методично шевеля тонкими усиками спрыгнул на бетонный пол. Это случилось рядом с приоткрытым канализационным люком, из которого в мэрию попали Айвен и Баз. Лучшего места, по мнению создателя игры, было не найти. Насекомое немного проползло по серому бетону и исчезло в темной пропасти открытого люка. Финальный отсчет начался. Мы задвинули тяжелую стальную крышку и вернулись к остальным.
  Выстраивать оборону оказалось не так сложно, как я думал поначалу. Танк находился у лестницы парадного входа здания, закрывая обзор на большую дыру, которую я проделал в первый раз выстрелом из ланчера. Самому здоровому геймеру было единогласно присвоено звание почетного танкиста. Бешенный Слон, без возражений принял это назначение. Грешник не препятствовал. Он понимал, что в меткости мало чем уступает Квакеру и мне, и поэтому устроился рядом со мной, возле большого окна. Отсюда мы могли наблюдать то, что происходит снаружи. Квакер и Думер заняли левые окна, а дуэт База и Айвена противоположную сторону. Некоторое время мы молча наблюдали за тем, что делается снаружи, а там планировалась крупномасштабная наступательная операция.
  Перекинувшись парой фраз, мы пришли к единому мнению, что не будем стрелять, пока противник не минует условную линию огня, проведенную нами по всей территории перед зданием в пределах сотни метров. Так менее расходовались патроны, и было больше шансов продержаться в здании около часа. За тыл пока опасаться не приходилось. В подземном туннеле была заложена противопехотная мина. Начинал орудовать вирус. Первым, кто туда сунется, была гарантирована экспресс-доставка в реальность или, по меньшей мере, зараженная вирусом операционная система.
   Пока было тихо. Небольшие группы по десять-пятнадцать человек перебегали от здания к зданию, явно провоцирую нас на открытие огня, но мы просто ждали и не раскрывали своих позиций раньше времени. Грешник позаимствовал один из трофейных биноклей, лежащих в груде конфискованного оружия, и тщательно осматривал близлежащие дома, подмечая возможные ходы врага. Это продолжалось около минуты. Затем бинокль застыл в районе крыши здания справа и Грешник удивленно воскликнул:
  - Ого!
  - Что такое? - спросил я.
  - На крыше снайпер. Девушка лет восемнадцати. Блондинка. В руках предположительно СВД. Симпатичная особа!
  - Хреново! - покачал головой Квакер. - Мы здесь, как на ладони. У меня нет никакого желания получить свинца из снайперской винтовки сексапильной девицы.
  Бросив мне бинокль, Грешник схватился за рацию.
  - Слон, ты как там?
  - Как в танке! - сухо отозвался здоровяк. - Передо мной пехота мельтешит. Ударить?
  - Ты погоди немного! - Грешник отпустил кнопку и посмотрел на меня.
  - Киллер, что ты скажешь, если я сейчас выйду ненадолго погулять?
  - Сдурел? - Думер кинул на него косой взгляд. - Пехоты вокруг валом!
  - Что ты задумал? - без особого интереса поинтересовался я.
  - Хочу с девушкой познакомиться. Номер аськи попрошу. Вдруг я ей понравлюсь?
  Я не сдержался от улыбки. Вот ведь Ромео! Хочет пробежать отсюда к соседскому зданию, подняться на крышу и завербовать девчонку! А если она и впрямь хорошо стреляет? Вдруг с юности упражняется в стендовой стрельбе? Впрочем, это все ерунда, такого и быть не может. А геймер даже и добежать не успеет, если...
  - Хорошо! - я поддержал идею. - Пойдешь с черного входа, оттуда выход на площадь. Тебе надо пробежать метров сто пятьдесят - двести, сделав крюк. Мы отвлечем внимание на себя. Прикроем.
  - Отлично! - Грешник быстро схватил автомат, проверил магазин и удалился через неосвещенный коридор, который резал первый этаж на отдельные пустые помещения.
  Я взял рацию и вышел на связь. Частота была открытой, и полностью выдавать затею было равносильно глупости. Поэтому я отдал короткую и понятную команду:
  - Слон! Начинай!
  - Давно пора! - буркнул в ответ Бешеный Слон и отключился.
  - Команда! - громко крикнул я, взывая ко всем, кто находился рядом. - Открыть огонь!
  Почти синхронно мы начали стрелять. Думер пользовался Калашниковым, аналогичный тому, что был у меня. Квакер длинными очередями палил в мелькающие вдалеке камуфляжные фигурки из американской винтовки. Баз и Айвен в данный момент ничем не отличались от него. Я начал небольшими короткими очередями, попеременно стреляя из гранатомета. По мощности всех нас превзошел Бешеный Слон. Танк с каждым выстрелом пружинил отдачей назад. Башня то крутилась, выбирая подходящую цель, то замирала и резко толкала машину, посылая снаряд. На линии огня все смешалось. Дым, кровь и страх. Были первые жертвы, рушились здания. Десять минут непрекращающегося огня дали нам небольшую передышку. Когда противник немного отступил, я первым прекратил пальбу. Все равно далеко. Зачем тратить патроны и нервы? Моему примеру последовали остальные члены команды. Мы не понесли никаких потерь. Повезло.
  Грешник появился неожиданно. Лицо геймера было перепачкано сажей. Внешне он выглядел таким же, как и перед уходом, но я сразу заметил, что что-то не так. На животе багровым пятном выступала кровь.
  - Заставь дурака Богу молиться... - выдохнул Квакер и замолчал.
  - Ну и как? - полюбопытствовал я у Грешника. - Получил номер аськи?
  - Не дала! Пришлось убить! - сказал он, как ни в чем не бывало.
  Спокойный тон и внешний вид запыхавшегося бойца в форме рядового омоновца, раненного при исполнении, произвел на всех однозначное впечатление. Стены сотряс мощный взрыв хохота.
  - Чего ржете? - Грешник обвел взглядом всех членов команды. Как новых, так и старых. - Меня, между прочим, подстрелили!
  - Кто совершил это гнусное злодейство? - прогоготал Думер, обнимаясь с автоматом.
  - Я запомнил этого урода! - Грешник был серьезен как никогда. - Высокий. С короткой темноволосой стрижкой. На переносице очки в темной оправе. Корпус в странной броне, напоминающей скафандр астронавта. На груди желтая эмблема в виде помеси английской буквы эйч и латинской лямбды.
  Думер перестал смеяться. Я тоже. За свою недолгую жизнь мне довелось поиграть во множество игр. Стратегии, квесты, рпг, шутеры. Только в одной игре я видел такого персонажа. Халф-Лайф!
  - Халфер! - стиснув зубы, прорычал Думер.
  После этих слов перестали смеяться остальные. Мы уничтожили первую атаку в зародыше, а какая будет следующая, не знал никто.
  
  Вторая атака была молниеносной. Мы даже не заметили, как враг разделился на три основные группы. Каждая насчитывала около десятка хорошо вооруженных людей. На нас шли с трех направлений. Справа, слева и с центра.
  Бешеный Слон даже без приказа открыл по наступающим морпехам артиллерийский огонь. Несколько человек были отброшены взрывной волной разорвавшегося снаряда, но основная группа быстрым темпом преодолевала метр за метром. Они пересекли линию огня, и мы начали стрелять. Тут и произошло необратимое.
  С группы, идущей по центру, отделился один человек. Он присел, пропуская вперед сотоварищей, вскинул что-то большое на плечо, развернул это в сторону стоящего на месте танка.
  - Базука! - закричал я, стараясь уложить пехотинца до того момента, как он нажмет спуск.
  Не вышло. Не получилось. Не попал.
  Ракета вылетела и быстро полетела в неподвижную машину.
  - Слон, выбирайся оттуда! - закричал я в рацию, не понимая того, что даже не нажал кнопку.
  Друг не успел. Он видел ракету, я не сомневался. Но даже не полез через люк, не отреагировал, не размазал пехотинца взрывом снаряда.
  Ракета не прошла мимо, она ударила прямо в башню. Взрыв опрокинул танк на бок, и выбил все окна из второго этажа нашего убежища. Люк поверженной машины отворился и на ступеньки вывалился обгоревший Бешеный Слон. Он был еще жив. Грешник изрыгая самую ненормативную ругань бросился вперед, через дыру парадного входа.
  - Слон! Держись! Я тебя не брошу, дружище!
  Я не успел схватить Грешника за экипировку. Он в два прыжка преодолел ступеньки, схватил еле живого геймера и попытался вытащить его из открытого люка. Я до конца верил, что у него это получится. Но... что-то внутри танка сдетонировало и в следующий миг он взорвался, накрывая ярко-красным шаром из дыма и огня моих друзей.
  
  Вне себя от злости я преодолел на одном дыхании коридор. Думер последовал за мной, остальные сосредоточились на прежнем месте. Меня терзало неукротимое чувство ярости и желания стереть в порошок каждого, кто попадется мне под горячую руку. Дверь черного входа распахнулась в тот самый момент, когда мы уже были готовы выскочить наружу. В проеме появились двое. Я на бегу уложил их практически в упор. Перезарядил автомат, и заметил еще троих. Думер был быстрее меня. Он сразу разрядил магазин. Трое упали. Не успели тела осесть на пол, как из проема показалась рука с маленьким автоматом, известным на весь мир под маркой "УЗИ". Кто-то нажал на курок, и короткий механический треск послал нам порцию свинца. Думер каким-то образом оказался передо мной и получил все, до последней пули. Его отбросило назад, прямо мне в руки. Что-то брызнуло по лицу, и я увидел, как тело геймера покрылось бардовыми пятнами.
  Я вскинул Калашников, упер приклад в плечо и замолотил стрельбой по дверному проему. Раздался звук падающего тела. Я и не надеялся пробить плотную древесину насквозь, но у меня получилось. Видимо это и охладило пыл нападавших. Больше никто не показывался.
  - Эй, Халфер! - крикнул я, так чтобы меня услышали. - Ты не системный администратор! Ты трусливый юзверь! Вызываю тебя! Сразимся один на один?
  - Как скажешь, Киллер!
  В дверном проеме черного входа показалась высокая коренастая фигура.
  
  Квакер погиб. Об этом я узнал чуть позже. Уже тогда, когда выходил на открытую площадь, где меня, Айвена и База ждала группа захвата, возглавляемая Халфером. В последние минуты своей игры, Квакер с ланчером выбежал навстречу бегущей толпе. Он держал спуск ракетомета зажатым, ракеты с чмоканьем опускались в зарядник. Таким методом можно было выпустить одновременно от двух до шести ракет. Квакер наконец-то осуществил свою давнюю мечту. Он сделал рокет-джамп в виртуальной реальности, и когда прыгнул, оседлав ударную волну, выпустил четыре ракеты и разорвал на куски несколько человек. Его убили в момент полета.
  Баз погиб, когда защищал Айвена от ворвавшихся внутрь здания пехотинцев. Он размозжил кому-то голову прикладом, выстрелом в грудь убил еще одного, но не успел увернуться от удара в затылок чем-то тяжелым. Этим инструментом была монтировка, или как его еще иначе называют - небольшой изогнутый в петлю на конце ломик, или гвоздодер. Стандартное оружие игрока Халф-Лайф.
  
  Я увидел Айвена, когда стоял в центре возникшего вокруг меня круга из виртуальных образов программистов, дизайнеров, операторов и системных админов, облаченных в армейский камуфляж.
  Дикого Джо вел Фокс, упирая ствол автомата в спину.
  - Предатель! Я напишу служебную твоему боссу! Он уволит тебя без расчета!
  Айвен засмеялся, чем заслужил хороший пинок в спину.
  Я тем временем окидывал оценивающим взглядом Халфера. Он был выше меня, сильнее, и броня его была куда крепче моей. Главный сисадмин тоже меня оценивал. Под конец он позволил себе улыбнуться. Видимо его оценка была не так высока.
  - У тебя забрали все оружие, Киллер! Как думаешь, ты сможешь меня победить?
  - А ты меня? - спросил я, стараясь выглядеть стабильно спокойным.
  - Дайте ему нож! - приказал Халфер. - Посмотрим, что он будет делать без огнестрельного оружия!
  К моим ногам упал небольшой охотничий нож. Я поднял оружие, попробовал пальцем лезвие. Острый.
  - У меня не будет ножа! - сказал Халфер, делая шаг вперед. - Я воспользуюсь своим личным стандартным оружием.
  - Я тебя на ремни порежу! - холодно выдал я, и добавил - За ребят.
  Никогда ваш покорный слуга не был знатоком рукопашных поединков. Не махал во дворе руками и не чистил морды деклассированным элементам в темных тупиках ночных улиц. Увы. Весь мой опыт рукоприкладства в далеком прошлом сводился к трехмесячным занятиям карате. На большее меня не хватило. Сейчас я себя ругал. Искренне. С чувством.
  Халфер напал первым. Он бросился на меня, делая замах правой рукой, в которой держал гвоздодер. Я с трудом ушел от свистящего удара и попытался пронзить соперника ножом. Реакция у него была отменной. Он опередил колющий удар, отпрыгнув назад. Я сделал шаг вперед, и в лицо полетела левая ступня Халфера. Керзовый сапог пришелся прямо по скуле. Во рту сразу ощутился металлический привкус крови. Я упал.
  - Давай, Киллер! - крикнул мне Айвен. - Сделай его!
  Халфер попытался ударить меня ногой в ребра, и завершить действие сильным ударом гвоздодера, но я перекатился в сторону и удар пришелся в пустоту. Воспользовавшись неудачей противника, попытался сделать подсечку, и у меня на удивление получилось. Ноги Халфера резко ушли вверх и он рухнул на спину. Быстро вскочив, я попробовал навалиться на него всем телом, но он лишь отпихнул меня. Следующую минуту мы кружили друг против друга. Я учащенно дышал и смотрел, куда бы ударить. В броню бить бесполезно. В руки неэффективно. Ноги? А что, это идея!
  Когда он снова пошел на меня буром, я не стал отступать, а сделал шаг навстречу, предупредив удар. Был замах, потом острие ножа плавно вошло в правую ладонь. Пальцы Халфера разжались. Я перехватил гвоздодер и сильным рывком загнал тупой конец чужого оружия прямо в левую глазницу противника. Наступила тишина.
  Я стоял на ногах и смотрел на труп. Потом поднял глаза и увидел, как Фокс с обезумевшим лицом смотрит на меня.
  - Кто следующий?
  От моего вопроса он вздрогнул, подтолкнул ко мне Айвена и поднял винтовку.
  - ТЫ!
  - Валяй! - равнодушно произнес я.
  Замкнутый вокруг меня круг вдруг распался на полукольцо и потемнел поднятыми стволами всевозможного оружия. Автоматы, пулеметы, пистолеты, шокеры, иглометы, плазмоганы. Это будет очень быстрая смерть!
  Меня расстреляли. Я лежал в луже чужой крови, на теле Халфера и удивлялся тому, что "Безмолвие" не отпускает игрока по прозвищу Киллер. Я смотрел на дальнейший ход события глазами трупа и видел, как Айвен с должным спокойствием принял свою виртуальную порцию смерти. Перед этим он открыто смеялся, глядя в лица своих коллег, бывших приятелей и просто сослуживцев.
  Затем асфальт дрогнул. В центре площади появилась большая трещина, из которой полезли тысячи тысяч прожорливых насекомых. Они пожирали все, что попадалось на их пути - обломки зданий, оружие, виртуальные образы людей. Даже асфальт. Морпехи дергались, издавая испуганные крики. Кто-то пытался отстреливаться от беспощадных тараканов, но все попытки были тщетны. Вирус разрывал виртуальную плоть, проникал через открытое соединение в локальную сеть компании и начинал свое черное дело.
  Меня накрыла спасительная пустота.
  
   * * *
  - Безмолвие нарушено! Вами было совершено тридцать два убийства. Поздравляю! Вы установили новый рекорд игры! Желаете записать данные и время прохождения для статистики?
  - Пошла ты!
  - Ответ расценен как отрицательный. Ошибка... стерта карта города... Ошибка... удалены вспомогательные шаблоны детализации... Критическая ошибка... отсутствует основной загрузочный модуль.
Оценка: 4.84*6  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) Т.Сергей "Эра подземелий 4"(Уся (Wuxia)) О.Мансурова "Идеальный проводник"(Антиутопия) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"