Гордиенко Галина Анатольевна: другие произведения.

Алое платье

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что делать, если Ирине хочется купить прекрасное алое платье, а родители и слышать об этом не желают - рано. Может, самой попытаться заработать на него деньги? Именно заработать, а не выпросить. И родители после этого наверняка перестанут относиться к ней как к ребенку. Кто знал, что легкое шелковое платье перевернет всю жизнь, да и сама Ирина с этого дня начнет стремительно меняться?

   АЛОЕ ПЛАТЬЕ
  
   ГЛАВА 1
  
   ССОРА С РОДИТЕЛЯМИ
  
  Ирина исподлобья смотрела на мать и тоскливо думала: "Замолчишь ты когда-нибудь или нет?"
  Не вслушиваясь, Ирина лишь привычно наблюдала, как шевелились материнские губы, и на скулах вспыхивали некрасивые красные пятна. Мать, нервничая, всегда так краснела.
  Время от времени до сознания девочки все же пробивались некоторые слова, и она раздраженно морщилась. Ирина тысячи раз их слышала. А может быть - сотни тысяч раз. Они давно потеряли для девочки всякий смысл, шум дождя за окном говорил Ирине гораздо больше.
  Резкие порывы ветра сгибали в дугу старую березу у дома, а звонкие частые удары капель по стеклу однозначно давали понять - на улицу ей не сбежать. И не потому, что Ирина боится промокнуть, просто родители из дома не выпустят. Воскресенье погублено - это ясно.
  Мать повысила голос, и Ирина настороженно покосилась на отца. Хорошо, он пока помалкивал, делал вид, что смотрит футбол. Но Ирина прекрасно видела - уши у отца красные, он едва сдерживался.
  Ирина с трудом удержала тяжелый вздох: и что уж такого страшного она сделала? Подумаешь, прогуляла вчера школу. Первый раз после Нового года. Бродила с Таней по магазинам, присматривала платье на выпускной вечер - все-таки вот-вот закончит девятый класс. Меньше двух месяцев осталось.
  Нет, что за занудные у нее родители?! Одно и то же, одно и то же. Из года в год, по сотню раз в неделю, как только они себе мозоли на языках не натрут?
  Учиться, учиться и учиться! Быть скромной, не гоняться за тряпками, не думать о мальчишках, все это она успеет.
  Что еще? Да, каждый час сегодня - вклад в будущую взрослую жизнь. Просто преступление не ценить собственное время! Вот закончит отлично школу, затем поступит в университет, закончит его, найдет работу по душе и тогда... Тогда - они за нее спокойны. Тогда - свобода!
  "Я не доживу,- мрачно думала Ирина.- И потом - на кой черт мне через столько лет тряпки? Или мальчишки. Закончу институт, сколько мне будет? Двадцать? Нет, больше. Кажется, двадцать два-двадцать три. Кошмар, на третий десяток пойдет! Старуха почти. Самое время очаровывать Сережку Стрепетова..."
  Ирина снова бросила быстрый взгляд на отца и зябко поежилась: вот уж кто ее за человека не считает. Так, за никчемное существо, осложняющее им с матерью жизнь. Ни на что не способное. Ни на что не годное. Пустое и жалкое.
  Но это же неправда!
  ...Наконец мать выдохлась и сурово посмотрела на провинившуюся дочь. Ирина поспешно пробормотала:
  -Не сердись, ма, я все поняла.
  -Поняла она, - раздраженно хмыкнул в своем кресле отец. - В который раз ты нам это говоришь?
  Ирина пожала плечами. Мать с досадой воскликнула:
  -Ну что, что тебе понадобилось в тех магазинах? У тебя ведь все есть!
  Это мама зря сказала. Ирина, заставлявшая себя держаться в рамках, вспыхнула словно порох. Она даже про отца забыла. И про то, что при нем нужно сдерживаться.
  Она покраснела, отбросила со лба густую светлую челку и закричала:
  -Что у меня есть? Что?!
  Мать с отцом переглянулись. Ирина нервно одернула длинный джемпер.
  -Эти полудетские тряпочки? Такие в пятом классе носят!
  Мать поспешно отвернулась, пряча улыбку. Зато Ирина едва не всхлипнула от обиды. Сморгнула невольные слезы и прошептала:
  -Вы мне даже краситься толком не разрешаете. Только тушь и тени, да чтоб незаметно, а помаду уже нельзя.
  -Ты еще ребенок...
  -Я - ребенок?! - возмущенно перебила мать Ирина. - Да мне через три недели пятнадцать исполнится!
  -Преклонный возраст, - язвительно заметил отец.
  -В прошлом веке в пятнадцать уже рожали!
  -Дурное дело - не хитрое.
  -А Шекспир?!
  -При чем тут Шекспир? - вяло удивилась мать.
  -Про Джульетту забыла? Ей всего четырнадцать было, когда она влюбилась! Классика, между прочим!
  Отец захохотал. Мать растерянно пробормотала:
  -Но при чем тут магазины...
  -При том! Хочешь знать, что я там присматривала?
  -Ну...
  -Платье на выпускной вечер, вот! И не какую-нибудь скромную тряпочку для тринадцатилетних, а настоящее! Понимаешь - настоящее!
  Отец выключил телевизор, небрежно отбросил в сторону пульт и с нехорошим интересом спросил:
  -Настоящее - это как?
  -Так! - вызывающе крикнула дочь.- С открытой спиной и плечами! С двумя разрезами вдоль бедер! Алое-алое и тоненькое-тоненькое...- Ирина задохнулась от волнения и жалко пролепетала: - Оно мне ужасно идет, я померила...
  Мать всплеснула руками и беспомощно посмотрела на мужа. Тот какое-то время внимательно рассматривал раскрасневшуюся девочку, затем с насмешкой бросил:
  -И кто тебе его купит? Алое-преалое? Без плеч и с разрезами?
  Ирина приложила ладони к пылающим щекам. И удивленно протянула:
  -Вы с мамой, кто еще? На день рождения. Честное слово, других подарков мне не нужно, только это платье. Оно не очень дорогое...
  -Судя по твоим словам, оно не для школьницы, - угрюмо возразила мать.
  -Я и не собираюсь надевать его на уроки, только на выпускной или на дискотеки!
  -Но Ириша...
  -Да что ты с ней говоришь? - неожиданно вскипел отец. - Это же бесполезно!
  Мать грустно посмотрела на дочь и вышла из комнаты. А отец остановился перед девочкой и холодно сказал:
  -Если хочешь в подарок платье, поищи что-нибудь поприличнее. Пока учишься в школе, и мы с матерью тебя одеваем, даже речи не может быть о подобных тряпках.
  Ирина удрученно молчала: опять она сорвалась. И так глупо. Знала ведь - не поймут. Только разозлятся. Отец вон снова смотрит на нее, как на тлю какую. Наверняка считает: у дочери в голове одни тряпки. И мальчики. Или действительно так?
  Вот уж нет!
  Отец смерил Ирину насмешливым взглядом и фыркнул:
  -Тоже мне - Джульетта...
  
   ***
  
  Из дома Ирина все же выбралась. Правда, уже после обеда, когда прекратился дождь, да и безобразный утренний скандал немного забылся.
  Девочка негодующе хмыкнула: мать потом полчаса разъясняла ей, насколько она, Ирина, не права. Мол, она радоваться должна, что еще ребенок, и все ее основные проблемы решаются родителями. И незачем спешить взрослеть, всему свое время. Да и отца расстраивать не стоит, он очень ее любит. Единственная дочь, отец так о ней мечтал, так радовался, когда она родилась...
  Любит, как же! Ирина изо всех сил пнула брошенную кем-то на тротуар банку из под пива. И поморщилась от противного дребезжащего звука.
  Любил бы, не вел бы себя так. Деспот, вот он кто! Думает, если вырядит ее в детские платьица, это что-то изменит. Взрослеть она перестанет!
  Ирина задержалась перед витриной магазина и хмуро покосилась на собственное отражение: ну и детский сад! Рожица кругленькая, глазки тоже, волосы в косички собраны, - отец даже мелирование не разрешил сделать, как и нормальную модную стрижку, - и одета как десятилетка. Джинсы, простенькие кроссовки и обычный джемпер.
  Понятно, что отец всерьез ее не воспринимает. Вот видел бы он Ирину в том алом платье... Хоть разочек...
  Ирина помрачнела. В эти секунды девочка буквально ненавидела родителей. Они калечили ей жизнь!
  Не хотели понимать - Ирина уже взрослая. Совершенно взрослая. Это раньше четырнадцатилетние подростки считались детьми, а теперь - совсем другое время. Ведь когда отец с матерью росли, и приличных компьютеров не было. И сотовых телефонов. И пластиковых карт. И кабельного телевидения...
  Мрак!
  Ирина грустно улыбнулась: знали бы они, о чем их дочь мечтает, что читает, какие фильмы по видику смотрит, с кем в Интернете болтает, о чем говорит с подругами...
  Нет, ее отец с матерью удивительно отсталые люди! "Тормоза", как сказали бы одноклассники. Работа, книги, да музыка - больше ничто их не интересует.
  Ирина пренебрежительно хмыкнула: да и музыка-то - одно название. Слушают старье всякое, что только в нем находят? Классика. Якобы, из вечных ценностей. Наивные!
  Ну кому, скажите, сейчас нужны Вивальди или Бах? Моцарт или Чайковский? Уши вянут от подобного занудства. Ни ритма, ни смысла. В сон клонит.
  А стоит ей, Ирине, поставить "Татушек" или "Танцы минус", или даже Майкла Джексона, как мать болезненно морщится, а отец тут же напоминает про наушники.
  Незаметно Ирина дошла до магазина, где вчера днем они с Таней любовались ярко алым вечерним платьем. Тем самым. Что делало ее, Ирину, восхитительно взрослой. Особенно, когда она распускала дурацкие косы.
  Ну кто, кто сегодня носит косы?!
  Даже Таня невольно отметила, как классно смотрится Ирина в новом платье. А уж Мишина всегда в тряпках хорошо разбиралась.
  Ирина поморщилась и неохотно признала: Таня вообще одевается лучше всех девчонок в классе. А может, и в школе.
  Оригинально одевается, ни на кого не похоже. Не столько из журналов мод берет свои идеи, сколько сама придумывает. Мишина это умеет. А она, Ирина, нет.
  Если честно, Ирине не очень-то и нужно. Телевизор на что? Или комп? Или журналы для подростков? Там есть все, что душе угодно. От модных стрижек до обуви.
  Магазин сегодня не работал, но отойти от него у Ирины не хватало сил. Почему-то казалось - пока она рядом, что-то можно исправить.
  Девочка прислонилась к стене и горько подумала: отец никогда не купит ей красного платья. И вовсе не потому, что у него нет денег, это бы ладно.
  Из принципа не купит! Мол, рано ей. Четырнадцать и даже пятнадцать лет - еще совсем детский возраст.
  Ирина презрительно фыркнула: что бы он понимал! Ископаемое, не отец. И мать вечно идет у него на поводу. Только говорят, что любят ее. А на самом деле - нет.
  Ирина прикрыла глаза и представила, КАКОЕ платье преподнесут ей на выпускной вечер родители.
  Девочка нервно хихикнула - кошмар! Что-нибудь - "строгое и элегантное". Типа идиотского брючного костюма, который подарили к Новому году. Цвета "темный изумруд". В тон ее глаз. За пять тысяч рублей!
  Ирина так ни разу этот костюм и не надела, только место в шкафу занимает. Нет, неправда, как-то было. Когда ее потащили в гости к маминой сестре. На день рождения.
  Девочка раздраженно сдвинула брови и гнусаво передразнила:
  -Ах, Ириша, ты изумительно выглядишь! Детка, как ты выросла! Невеста! Время летит!
  Ирина печально вздохнула: выглядела она, к сожалению, как примерная школьница. Ее тошнило от собственного отражения в зеркале. И теткины восторги воспринимались как издевательства.
  Девочка развернулась к витрине и в который раз пожалела, что ее платье здесь не выставили. Так хотелось еще хоть раз его увидеть!
  Впрочем, почему всего лишь раз?
  Ирина упрямо сдвинула брови: почему она снова должна подчиниться родителям? Ирине не десять лет, чтобы ей по-прежнему диктовали, что надеть, как краситься и с кем дружить. Сколько можно? Надоело!
  Ирина стояла у магазина, но уже не видела его. В голове девочки зрело первое в жизни серьезное решение: она купит это изумительное платье. Купит САМА. Копейки не попросит у отца!
  Ирина докажет родителям - она практически взрослая. И относиться к ней нужно соответственно. С уважением, да! Не как к ребенку, а как... как к личности!
  Точно, она так и сделает. И даже не из-за алого платья, а... Из-за отца! Пусть поймет - она не пустышка. Умеет не только попрошайничать, а и работать. Когда ей нужно. Она ничуть не хуже их с мамой!
  Ирина оживленно подумала: у нее впереди целых два месяца. Неужели она не сможет заработать жалкие три с половиной тысячи? Или хотя бы три. Пятьсот рублей она всегда сможет занять у той же Тани Мишиной.
  Нет, почему она об этом не подумала раньше?!
  
   ***
  
  Вечером Ирина ни разу не вернулась к разговору о прекрасном алом платье для своего выпускного вечера, чем немало встревожила родителей. Поцеловав дочь перед сном, Татьяна Анатольевна озабоченно заметила мужу:
  -Не нравится мне Иришкино молчание.
  Ирин отец пожал плечами. Ему хотелось думать, что единственная дочь просто понемногу взрослеет. И уже начинает понимать - даже самая нарядная и заманчивая тряпка не стоит родительских нервов. Тем более, ее так легко заменить другой. Ничуть не менее нарядной, устраивающей обе стороны.
  Компромиссы - на них строится жизнь, Иришке еще предстоит это усвоить. Чем раньше она начнет, тем лучше.
  Татьяна Анатольевна знала дочь гораздо лучше. К тому же она прекрасно помнила собственное детство. И считала совершенно естественным желание девочки хорошо одеваться.
  Мать отлично видела: таинственное платье буквально околдовало дочь. Оно сейчас казалось Иришке единственным, достойным выпускного вечера. И никакие слова тут не помогут.
  Татьяна Анатольевна грустно улыбнулась: сколько раз она сама в детстве застывала у витрин магазинов, с вожделенной тоской разглядывая нечто ей абсолютно недоступное и от того еще более желанное. И была уверена: эта сиреневая блузка, например, сшита именно для нее. Только она сделает тринадцатилетнюю Таню по настоящему интересной. ЕЕ вещь!
  Даже сейчас магия внеплановой покупки не исчезла. Порой просто понимаешь - твое. И без сомнений приобретаешь. Одно из немногих преимуществ взрослого человека. Иришка пока лишена его.
  Татьяна Анатольевна постояла у дверей в детскую, но всхлипываний дочери не уловила. Наоборот - она слушала ровное сонное дыхание девочки и постепенно успокаивалась.
  Что ж, она в очередной раз ошиблась. Не так уж и понравилось Иришке злосчастное алое платье. И хорошо. Открытые плечи, разрезы по бедрам - действительно рановато для выпускного вечера в девятом классе. Если бы речь шла об одиннадцатом - еще стоило бы подумать.
  
   ГЛАВА 2
  
   НЯНЬКА ПОНЕВОЛЕ
  
  Ирина с мрачным сомнением просматривала "Спутник Череповца". Уже в третий раз. Одноклассница и единственная подруга Таня Мишина с любопытством заглядывала через плечо. Тоже читала объявления, изредка хихикала и язвительно комментировала некоторые рекламы.
  Ирину сегодня почему-то это раздражало. Уж очень легкомысленно отнеслась Мишина к ее первому серьезному в жизни решению. И ни капли не верила, что Ирина на самом деле найдет работу.
  Таня явно считала это очередной блажью и откровенно посмеивалась. Мол, ни одно платье на свете не стоит таких трудов.
  Ирина сердито покосилась на подругу. Она жалела, что выложила все о вчерашней ссоре с родителями. И о своей глупой детской выходке.
  Мишина права: только жалкая десятилетка - нет, трехлетка! - могла топтаться у закрытого магазина и вздыхать о платье. Как о воздушном шарике или шоколадке.
  Все же Таня пошла с ней после занятий к киоску за газетой. Именно там, как знали девочки, печаталась основная масса объявлений о работе. Ведь обращаться во время учебного года в центр занятости бесполезно, любому понятно.
  Ирина, к сожалению, несовершеннолетняя. Ей могут предложить работу только в каникулы. Так что надежда лишь на частные объявления.
  Но чем дольше Ирина изучала их, тем угрюмее становилась. Практически везде указывался минимальный возраст - от восемнадцати лет. Даже там, где не требовалось почти никакой квалификации. Продавцы, официанты или девушки для варьете - неважно.
  Для таких как Ирина оставался один путь - распространять газеты. После уроков, само собой. У трамвайных и автобусных остановок. Или у рынков. Ирина раньше частенько видела безобразно одетых подростков с переброшенными через руку газетами. Они бросались к прохожим и предлагали купить свой нехитрый товар.
  Чистый лоб девочки прорезала глубокая морщина: ей стоять среди них! За жалкие копейки! Да никогда!
  Ирина швырнула на скамью толстую еженедельную газету и невидяще уставилась на оживленную улицу. Она не знала, что делать.
  Ирина упрямо сжала губы: сдаваться не хотелось. И не только из-за алого платья. Просто... просто очень уж противно Танька ухмылялась, когда слушала ее!
  И потом - если Ирина сама заработает деньги, отец наверняка перестанет смотреть на нее, как на глупого ребенка. Поймет, она - взрослая. На Ирину можно положиться. Она умеет добиваться своего. Не клянча денежек, как дитя, а РАБОТАЯ. Да ради этого...
  Таня насмешливо фыркнула. Она в жизни не видела Ирину Горелову с такой серьезной физиономией! Прямо мировые проблемы решает. А все дело в дурацком платье за три с половиной тысячи. Красном, словно пожарная машина!
  Впрочем, Ирка никогда не отличалась вкусом. Внушаема до отвращения. Журналы для подростков - святая святых. Горелова верит всему, что в них пишут. И носит все, что рекламируют.
  Дурочка! Никак до нее не дойдет, в наше время главное - индивидуальность. Нужно выбрать собственный стиль, образ и им соответствовать. А не стараться быть как все.
  Стадный инстинкт! Это унижает. Гореловой не понять. Пока.
  Интересно, когда Ирка повзрослеет? Иногда не верится, что они ровесницы. Горелова будто застыла на десяти-одиннадцати годах.
  Таня вытянула ноги, с удовольствием вдохнула свежий прохладный воздух, подставила лицо солнцу и зажмурилась - хорошо. И домой идти совсем не хочется. Повезло, что Ирка притащила ее к парку, сама она вряд ли выбралась бы сюда в ближайшие дни.
  В этом году весна ранняя, уже в середине марта снег потемнел и осел. Сейчас, к началу апреля, от пожухлых сугробов ничего не осталось. Асфальт сегодня влажный и чистый, а земля под ярким солнцем почти дымится - сохнет. Вот-вот первые травинки появятся. И первые одуванчики.
  Таня протянула руку к березе, оторвала набухшую, уже лопнувшую почку, растерла ее между пальцами и невольно улыбнулась: пронзительно запахло зеленью. Весной. Скорыми каникулами. Поездкой к морю. Быстрее бы!
  Ирина по-прежнему хмуро смотрела в сторону, и Тане внезапно стало жаль подругу.
  "Надо же, как мало ей нужно для счастья - саркастически подумала Таня - яркая тряпочка, всего лишь! Помочь, что ли?"
  Таня лениво начала просматривать страницы с объявлениями и вдруг оживленно воскликнула:
  -Ты на любую работу согласна или ищешь что-то особенное?
  -Ничего особенного, - угрюмо буркнула Ирина. - Лишь бы за месяц-полтора заработать на платье. Ну и... Сама понимаешь, туалеты чистить я бы не хотела.
  -Ясно. А если - няней?
  -Что?
  Ирина резко развернулась и взволнованно уставилась на подругу. Ей почему-то показалось - еще секунда и для нее все-все изменится. Может, сама судьба.
  Ирина где-то читала: в жизни каждого человека существуют так называемые "вилки". Когда нужно решать, куда двигаться. Направо - тебя ждет одна жизнь, налево - другая. Совершенно разные. В одной ты счастлив, в другой - нет. Но вот выбрать... Угадать...
  Сердце тревожно забилось. Ирина почти испуганно подумала - а нужно ли, чтобы жизнь менялась? Ведь ее в принципе все устраивает. Подумаешь, красное платье! Можно найти и другое, ничуть не хуже, время у нее есть. До выпускного еще два месяца.
  Но Таня смотрела вопросительно, и Ирина упрямо повторила:
  -Ты о чем?
  -О работе, о чем же? Вот, смотри.
  Таня протянула подруге газету и ткнула в нужную строчку длинным розовым ногтем. Ирина с некоторым удивлением прочла вслух:
  -Ищу няню для четырехлетней девочки. Часы работы: с пяти вечера до девяти-десяти. Ежедневно, кроме воскресенья. Оплата - две с половиной тысячи в месяц. Звонить по телефону 51-33-22.
  -Ну?
  -Ты знаешь, не заметила. Сама не понимаю, как пропустила.
  -Думаешь, подойдет?
  Ирина привычно отбросила со лба светлую челку и с некоторым страхом произнесла:
  -Да. С пяти до девяти вечера - самое то. Как раз после школы успею сбегать домой, пообедаю, кое-что из письменных сделаю и бегом туда.
  Такого ответа Таня Мишина от одноклассницы не ожидала. Ей почему-то казалось: как только дойдет до дела, Ира сразу же пойдет на попятный. Само собой, подыщет для отказа уважительную причину. Тех же родителей, например.
  Однако Горелова про них и не вспомнила. Таня сама озабоченно спросила:
  -А мать с отцом?
  Ирина прикусила нижнюю губу и задумалась. Затем бросила короткий взгляд на подругу и осторожно сказала:
  -Если ты поможешь, они и не узнают.
  -Это как?
  -Так. Я скажу - мы к экзаменам вместе готовимся. Два месяца всего до них и осталось. Мои же в курсе: мы дружим. - Немного помолчав, Ирина хмуро добавила: - Я не собираюсь говорить, что до пяти из дома ухожу. Скажу - мы занимаемся с половины седьмого до девяти-десяти. Так лучше. Они все равно лишь к семи возвращаются. Поверят.
  -Ну ты даешь! - изумленно воскликнула Таня. - А если они позвонят мне? И попросят тебя позвать?
  Ирина расстегнула сумку и с торжеством показала Мишиной новенький сотовый телефон. Девочке его позавчера вечером торжественно вручили бабушка с дедушкой. Они на днях уезжали по туристической путевке в Италию и позаботились о подарке ко дню рождения внучки заранее. Знали, Ирина давно мечтала о собственном сотовом. И купили одну из последних моделей. С множеством функций.
  Ирина от восторга едва не задушила стариков в объятиях. Прыгала и визжала как маленькая. И не позвонила Тане в тот же день по единственной причине: Ирине хотелось показать полученный подарок. Крохотный, складной, в ладони можно спрятать. И хотелось видеть при этом Танино лицо. Ведь у Мишиной сотовый - много проще и дешевле.
  Если честно, Ирина собиралась похвастаться телефоном еще в школе, но забыла. Голова была занята алым платьем, мрачными мыслями об эгоизме родителей и беспокойством, сможет ли она найти работу.
  Зато теперь Ирина охотно дала посмотреть свой великолепный телефон и с гордостью сказала:
  -Пусть звонят, никаких проблем. Скажешь - я сейчас в туалете и через пару минут сама им перезвоню. Или в ванной. И звякнешь мне. Впрочем, думаю, они и сами должны звонить мне на сотовый. Номер знают!
  -А если трубку возьмет кто-нибудь из моих? - упрямо спросила Таня. - И сболтнет, что тебя у нас нет?
  -Глупости! Утащишь телефон в свою комнату. Мол, жду срочный звонок.
  -Что - каждый день с пяти до десяти?!
  -Подумаешь! Может, ты влюбилась?
  Таня фыркнула и пробормотала:
  -Голову могу заложить, мои так и подумают. Достанут расспросами.
  -Отказываешься? - мгновенно помрачнела Ирина.
  Таня пожала плечами, немного подумала и твердо сказала:
  -Ни за что! И знаешь - почему?
  -Ну?
  -Интересно, надолго ли тебя хватит. Само собой, если тебя вообще возьмут няней! Кстати, я в это не верю.
  
   ***
  
  Ирина уже полчаса топталась перед высотным домом и никак не решалась подняться на седьмой этаж. Именно там ее сегодня ждали с четырех до пяти часов. Чтобы увидеть и понять - подойдет ли она на роль няни.
  Девочка тяжело вздохнула. Ее так разозлило Танино заявление - мол, Ирину ни за что не примут на работу - что она позвонила по указанному в объявлении номеру, едва переступила порог квартиры. И испугалась только, когда ТАМ подняли трубку. До этого все представлялось игрой.
  Сам разговор показался Ирине нереальным. Уж слишком голос неизвестного работодателя напоминал обычный девчоночий. Звонкий и нежный.
  И говорили с Ириной как с равной, ничуть не протестуя против ее пятнадцати лет. Ирина назвала именно эту цифру, справедливо рассудив, что пара-тройка недель в расчет не идет.
  А вот теперь ей страшно. Почему-то Ирина уверена: стоит женщине увидеть ее, как она рассмеется и откажет. Скажет - Ирине и самой пока нянька нужна.
  Девочка вытащила из сумки небольшое овальное зеркальце и застонала - ужасно! Лицо как у восьмилетней. Нос вздернутый, глазища перепуганные и румянец во всю физиономию.
  Ирина торопливо заправила волнистые пряди за уши, втянула щеки и едва не расплакалась: ну и уродина! Лицо взрослее выглядеть не стало, лишь вытянулось, словно у лошади.
  Ирина бросила взгляд на часы - почти пять, и обреченно побрела к подъезду. Шла и думала: ну почему ей так не везет? Почему Таня, например, смотрится настоящей девушкой, а она - девчонкой?
  Ведь они одного роста! Она, Ирина, даже на два сантиметра выше. И волосы у нее лучше, пышнее, Мишина тысячи раз это признавала. И все же... Все же на Таню оглядываются на улице, а на нее - нет. И на школьных дискотеках Мишина никогда стены не подпирает, ее и старшеклассники приглашают.
  Что в ней такого, а? Ведь Таня ширококостная, сама говорит. И совсем некрасивая, если честно. Нос уточкой и глаза небольшие, темно-карие, совсем неинтересные. Губы тоненькие, в ниточку...
  Ирина столько это лицо рассматривала, каждую его черточку наизусть знала. Все пыталась понять: что в Мишиной такого?
  Ирина негодующе фыркнула. Когда она спросила об этом мать, та долго смеялась. А потом заявила - Таню всегда отличало от остальных чувство собственного достоинства. Даже в раннем возрасте.
  Мол, когда человек уважает себя и ведет соответственно, его уважают и другие. Сказала - Танечка очень умна. По глазам видно. Изумительно умные глазки. И взгляд проницательный, совсем не детский.
  Умна, подумать только! Будто она, Ирина, дура! Или у нее нет чувства собственного достоинства!
  Ирина озадаченно сдвинула брови: кстати, что это такое в самом-то деле? Может то, что Мишина держится как взрослая? И язык у нее словно бритва. Как сказанет что, хоть сразу в гроб ложись и крышкой прикрывайся. С ней лучше не ссориться, все в классе знают. Даже мальчишки Мишину уважают. И Сергей Стрепетов.
  Ирина тоскливо хлюпнула носом и полезла за носовым платком.
  Сергей Стрепетов нравился ей с первого класса. По-настоящему нравился, не как другие мальчишки.
  Сергей умен, независим и отлично учится. Еще и спортом находит время заниматься. Боксом. А когда кто-то из ребят назвал бокс обычным мордобоем, Сергей запросто доказал - неправда. На ринге нужно думать. И быстро. Иначе проиграешь. Умение правильно оценить противника, выработать собственную стратегию, а потом и сменить ее в случае необходимости - главное в боксе. Да и в жизни.
  К Сергею Стрепетову не лезли даже самые хулиганистые мальчишки в школе. Он умел заставить себя уважать. И без кулаков. Как и Таня Мишина.
  Вот только на Ирину он внимания не обращал. Совершенно. Вежливо улыбался, когда она с ним заговаривала, спокойно объяснял капризную задачу по алгебре или химии, но смотрел так, будто она, Ирина, стеклянная. С Таней же...
  Сотни раз Ирина крутилась рядом, когда эта сладкая парочка непринужденно болтала. О чем угодно. Даже о политике. Или об экономике. О религии. О разных книгах и фильмах, которые Ирине казались смертельно скучными.
  Эти двое в сотый раз перечитывали "Мастера и Маргариту" Булгакова. Чуть ли не в драку обсуждали "Спектр" Лукьяненко. Передавали прямо на уроках друг другу "Демиана" Германа Гессе, а потом жарко спорили. И издевательски прохаживались по поводу самых лучших сериалов и наводнивших телевизионные каналы американских фильмов.
  Им, видите ли, больше фильмы Михалкова нравятся. Или Тарковского. Интересно, чем?!
  Ирина просто заснула над первыми же страницами Германа Гессе. Может, зря она взялась за книгу поздно вечером? Все-таки устала, вот с утра...
  Если честно, Ирина больше "Демиана" не раскрывала. Как и Лукьяненко. Или Булгакова. Не рискнула. Оставалась надежда - она действительно в тот раз слишком устала.
  Но себя-то не обманешь. Девочка прекрасно понимала - ей пока нечем заинтересовать Сергея. Она не Мишина. Хоть и много симпатичней.
  Ирина протяжно вздохнула: если бы она, Ирина, хотя бы выглядела постарше... По другому одевалась, что ли? Красилась бы как девчонки из десятых-одиннадцатых классов. Сменила бы прическу...
  Тогда еще можно на что-то надеяться. Сергей бы наконец заметил ее. И не смотрел бы как на малявку какую.
  Ирина ведь не слепая. Прекрасно видит, как Танька с Сергеем к ней относятся. Как к младшей. Будто ей через несколько недель не исполнится пятнадцати лет. И они не ровесники.
  Боже, как Ирине опротивели их снисходительные улыбки! И не очень-то понятные шуточки. Эта парочка перебрасывалась репликами, как теннисным мячиком. А она, Ирина, в очередной раз чувствовала себя полной дурочкой.
  Взять сегодняшний случай. Ирина снова вздохнула и поморщилась: опять она опозорилась перед Сергеем. Из-за Таньки!
  Как там? На большой перемене девчонки смотрели один из новых женских журналов, Ирина уже не помнила названия, да это и не важно. Большинство таких изданий словно братья-близнецы. Мода, светские сплетни, обязательные гороскопы и набор советов как питаться, краситься и одеваться. Да еще какой-нибудь слащавый любовный рассказик на закуску.
  Но заняться на перемене все равно нечем, так что девчонки дружно восхищались новыми моделями. И фотографиями известных артисток и певиц. Прикидывали, кто кому хотел бы подражать и на кого походить. Даже ссорились немного.
  Возбужденная спорами Ирина принесла журнал на свой стол и показала Тане. Сказала - она непременно купит себе точно такие же туфельки, как на снимке. И модную стрижку сделает назло отцу. С мелированием! Перед днем рождения.
  В конце концов она не раба! И имеет право на собственное мнение!
  Девчонки тут же Ирину поддержали, а вредная Мишина лишь скривилась пренебрежительно. Обернулась к Стрепетову - он сидит как раз за ними - и с усмешкой заявила: современные люди разучились ценить собственную уникальность. Им, мол, проще жить, соответствуя некоторому стандарту. Вот и ходят девчонки по улицам, словно из одного яйца вылупились. Одни и те же тряпки, обувь и прически, грубоватый макияж. Глазу не за что зацепиться.
  Вспыхнувшая от злости Ирина едва удержалась, чтобы не стукнуть бессовестную Мишину. Ясно же, в чей огород камешек. Нет, ну какое Таньке до нее дело?!
  Ирина машинально провела ладонью по голове и снова непроизвольно поморщилась. Девочка терпеть не могла свою прическу. Она превращала Ирину в ребенка. Неудивительно, что Сергей ее не замечает.
  Ирина печально улыбнулась: Таня всегда твердила - стрижка убьет индивидуальность, уничтожит шарм. Мол, ей, Ирине, идут именно длинные волосы. И мать с отцом это же говорили. Поэтому Ирина и носит ненавистные косы.
  Отец категорически против стрижки!
  А что можно сделать с волосами, если они ниже пояса? Густые и немного волнистые. Их и по плечам распустить невозможно, слишком длинные.
  Хорошо, Ирина хоть челку себе сделала. Отец и против нее возражал. А Ирина плюнула и отрезала волосы надо лбом. Сама. Пока никого не было дома. Если честно, то довольно криво. Мама потом подравняла.
  Так что Танин выпад насчет уникальности Ирину не удивил. Она запросто проигнорировала бы его. Если бы не Сергей. Или если бы Стрепетов смолчал.
  Но эта пара вечно пела дуэтом. Будто назло Ирине.
  Вот и сегодня Сергей кивнул согласно и насмешливо буркнул: мол, стандарты установлены, чтобы сделать человеческое сообщество более управляемым. Якобы, любой стандарт - порождение власти.
  У Ирины чуть голова не вспухла, пока она слушала этих умников. Девочка едва их понимала и чувствовала себя последней дурочкой. По их словам получалось: она стесняется саму себя.
  Именно поэтому притворяется и подлаживается под общий стандарт, пытаясь быть как все и не выделяться. А значит - предает ту уникальную личность, которой является. ЕСЛИ является!
  Ирина раздраженно сдвинула светлые брови: само собой, ее имени ни разу не назвали. Может, Таня с Сергеем вообще о ней забыли, пока болтали. Скорее всего, так оно и было. Но Ирине все равно казалось - говорили о ней. И ее бедные уши пылали, выдавая хозяйку.
  Дверцы лифта разъехались в стороны и все мысли о школе мгновенно куда-то исчезли. Ирина вышла на лестничную площадку седьмого этажа и испуганно осмотрелась. Потом протянула дрожащую руку к звонку тридцать восьмой квартиры и подумала: если ее сейчас выставят, то Таня права. Она никто и ничто. Раз даже в няньки четырехлетней малявке не подходит.
  
   ***
  
  Ирина растерянно стояла перед крошечной худенькой девчушкой с прозрачным личиком и яркими голубыми глазами. Наташа, мать малышки, только что представила их друг другу и убежала. Как поняла Ирина, она училась в университете на вечернем факультете, и в половине шестого начинались занятия.
  Ирина вытерла повлажневшие от волнения руки о свитер. Она никак не предполагала, что первый рабочий день начнется именно сегодня. Но отказать Наташе не смогла. Не решилась даже сказать, что не предупредила родителей. И теперь думала - нужно срочно звонить Тане и просить подстраховать. Якобы, Ирина у нее. Готовится к контрольной по математике.
  Кстати, отличная легенда! Мать с отцом ничуть не удивятся. Таня частенько с ней занималась. Причем помогала разобраться не только с задачами по алгебре или геометрии, но и физику с химией запросто объясняла. Что поделаешь, если точные науки Ирине совершенно не давались. Хоть сутками сиди над ними!
  Девчушка ткнула в Ирину пальцем, склонила голову набок и с любопытством спросила:
  -Ты кто?
  -Я? Ирина. Тебе же только что мама сказала. А ты - Алена, я запомнила.
  -И ты моя няня?
  -Ну да.
  -Настоящая?
  -К-кажется.
  -Такая как в садике?
  -Думаю, нет.
  -Это хорошо,-абсолютно серьезно заметила малышка.
  -Почему?
  -А она мне совсем не нравится.
  Четырехлетняя Алена еще несколько долгих секунд изучала вдруг покрасневшую новую няню. Ирина в жизни не чувствовала себя так неуверенно и глупо! Затем Алена протянула руку и сказала:
  -Ладно, пойдем. Я покажу мою комнату и игрушки. И познакомлю с Петей.
  -Петя - это кто? - жалко пробормотала Ирина, едва поспевая по узкому длинному коридору за бегущей девочкой.
  -Петя-то? - удивилась ее незнанию Алена. - Петя - это имя.
  -Петух, что ли?
  Алена так резко остановилась, что новая нянька едва не сшибла подопечную с ног. Личико малышки покраснело, она приложила палец к губам и прошептала:
  -Ш-ш-ш! А то обидится!
  -Да кто обидится-то? - выдохнула заинтригованная Ирина.
  -Петя.
  -Да-а?
  -Потому что он не петух!
  Алена торжественно распахнула дверь, у Ирины перехватило дыхание. Прямо напротив двери сидела огромнейшая лохматая собака! Черная, как ночь. Алена дернула обомлевшую няньку за подол свитера и нетерпеливо воскликнула:
  -Ну что же ты? Разве не знаешь, когда входишь в комнату и видишь незнакомца, нужно здороваться!
  -Р-р-р-р-гав, - хрипловатым басом подтвердило чудище и вывалило наружу длинный розовый язык.
  -З-з-здрасьте, - заикаясь, пролепетала Ирина, совершенно забыв о своей функции няни.
  -Это мой Петюнчик, - гордо представила монстра Алена.
  -Очень приятно,- заторможенно пробормотала девочка, совершенно не соображая, что несет.
  -А это Ира. Теперь она будет сидеть со мной, не только ты.
  Пес недовольно заворчал. Ирина побледнела. Алена обвиняюще крикнула:
  -Ты же читать не умеешь! И говорить! Мама сказала - я тоже скоро разучусь!
  Петюнчик громко вздохнул и понуро повесил голову. Алена утешающе потрепала его за огромное вислое ухо:
  -Но я все равно тебя больше всех на свете люблю!
  Пес приободрился и застучал по полу лохматым хвостом. Ирина украдкой перевела дыхание и подумала: "Интересно, что за порода? В жизни таких громадин не видела".
  Алена затащила ее в комнату, сунула в руки потрепанную толстую книжку и скомандовала:
  -Читай!
  Она толкнула Ирину к дивану, а сама упала на серебристый, довольно пушистый ковер. И выжидающе подняла веснушчатое личико на новую няню.
  Алене она нравилась. Особенно привлекали Иринины косы. Ни у кого из знакомых девочки не было таких толстых и длинных кос! С кудрявыми и пушистыми кончиками. Светлые-светлые, почти белые.
  Жаль, в них позабыли вплести ленты. Алена тут же решила - лучше красные. Яркие-яркие!
  Петюнчик тоже исподлобья рассматривал незваную гостью. Склонял тяжелую голову. Вывешивал наружу язык. И озабоченно пыхтел.
  Его суровый, испытывающий взгляд почему-то тревожил Ирину. Она искренне не понимала, зачем заводить в доме таких огромных псов. Ладно там пуделя какого-нибудь или спаниеля. Пусть - кошку. Можно хомяков. А этот страшный зверь любого волка на лоскутки раздергает, жуть - не собака.
  -Ну что же ты? - поторопила няню Алена.
  Ирина гулко сглотнула, залезла с ногами на диван,- так, на всякий случай - и сурово приказала себе: "Начинай! Это работа. Первая в твоей жизни. И возможность доказать родителям, что ты - взрослая. Не говоря уже об алом платье. Для выпускного..."
  И она вслух прочла название:
  -Мертвые души!
  Ахнула, не веря собственным глазам. И прочла его еще раз. Уже про себя. Алена невинно улыбнулась и пропела:
  -Ну же, читай! Это любимая мамина книга. И моя. Я начало даже наизусть помню. Вот, смотри! "В ворота гостиницы губернского города NN,- правда, забавное название? - въехала довольно красивая рессорная небольшая бричка..."
  Рессорная, знаешь что такое?
  -Что? - тупо спросила Ирина, так и не прочитавшая пока ни строчки.
  -Это такие хитрые пружины, - важно пояснила Алена, - чтобы с пассажира душу не вытрясло на наших дорогах.
  Ирина приоткрыла рот. Петюнчик явственно хмыкнул. Алена увлеченно продолжила:
  -Значит, э-э... "бричка, в которой ездят холостяки..." Холостяки - это...
  -Я знаю,- откашлявшись, перебила ее Ирина.
  Малышка посмотрела на няньку с нескрываемым уважением и призналась:
  -А мне объяснять пришлось. Маме.
  Алена пошлепала пухлыми губами, собираясь наконец закончить длинное и красивое предложение Гоголя, но Ирина не дала. Спрятала книгу за спину и умоляюще попросила:
  -Знаешь, я "Мертвые души" даже в школе не одолела. Давай что-нибудь другое, а? Полегче.
  -Бунина? Там тоже очень-очень много незнакомых слов. Незнакомых и красивых, - с готовностью воскликнула Алена.
  -Нет!
  Петюнчик крякнул и укоризненно покачал головой. Покрасневшая Ирина сердито прошипела в его сторону:
  -Тебя это вообще не касается!
  И отвернулась, чтобы не видеть ироничного взгляда проклятой собаки. Будто та понимала, что здесь происходит.
  -Что тогда? - озадаченно сморщила лоб Аленка. - Булгакова? Лермонтова? Может, Чехова?
  Ирина застонала и безнадежно поинтересовалась:
  -А сказки у тебя какие-нибудь есть?
  -Есть,- обрадовалась Алена. - Я их в детстве читала!
  Она убежала в другую комнату, а Ирина окаменела на своем диване. До девочки только сейчас дошло: ЧТО она сказала черному монстру.
  Оскорбила!
  Вон пес теперь как на нее недобро косится. И пасть приоткрыл явно специально, чтобы Ирина его клыки как следует рассмотрела. Громадные. Белые. Острые. Как бивни у слона.
  Издевается, гад!
  Ишь, задышал, задышал-то... И облизнулся плотоядно, хищник мерзкий! Интересно, среди собак бывают людоеды? Не может быть, чтобы здесь, почти в центре города, ею отобедали...
  Ирина осторожно потянула к себе подушку и прикрыла весьма аппетитные, как ей внезапно показалось, колени. Пожалела, что до сих пор не села на диету. Давно ведь собиралась. Перейти на мюсли и...
  Петюнчик плотоядно облизнулся и заметно придвинулся к дивану. Круглые темные глаза нехорошо блеснули.
  Ирина ойкнула и горячо пообещала себе обойтись без мюсли. Кефиром! С нее хватит. На кости, она надеялась, зубастый проглот не бросится. Ишь, язык вывалил! Слюни прямо на палас роняет...
  Сгибаясь под тяжестью книг в детскую вернулась Аленка, и Ирина вздохнула с нескрываемым облегчением.
  Сейчас крошечная фигурка в потрепанных джинсах и ярко-зеленом свитере вовсе не казалась Ирине немощной или слишком хрупкой. Черный монстр малышку слушался! И этим все сказано.
  Алена жестом фокусника разбросала по всему паласу свою добычу и утверждающе сказала:
  -Значит, ты любишь сказки.
  -Ага,- кивнула Ирина.
  -Какие?
  -Попроще что-нибудь, - поспешно заявила нянька.
  -О спящей царевне?
  -Чтобы картинок побольше, а текста поменьше, - уточнила Ирина.
  Алена сдвинула рыжие бровки и задумалась. Потом удрученно пробормотала:
  -Значит, тебе в детстве сказок не читали...
  -Точно,- обрадовалась подсказке Ирина. - Поэтому я их и люблю.
  -О Золушке сойдет?
  Ирина почесала затылок, и Аленка снова пошла на уступки. Протянула ей яркую тонкую книгу.
  -Это о Маше и трех медведях.
  Ирина расслабилась: дело явно шло на лад. Гоголь, Чехов и Булгаков на время откладывались. И слава Богу. Девочка невольно усмехнулась: вот если бы на ее месте оказалась Танька Мишина...
  Наверняка бедная малютка через неделю уже слушала бы Достоевского! Или Виктора Гюго. Или Бальзака. Или учила наизусть стихи Ахматовой. От Мишиной всего ожидать можно!
  Алена посмотрела на сияющее лицо своей новой няни, увлеченно рассматривающей яркие иллюстрации, и тяжело вздохнула: надо же - сказки. А такая большая.
  Затем малышка представила себе кошмарное детство несчастной,- детство без книг!- и ее личико смягчилось. Она уселась перед диваном и великодушно предложила:
  -Ты смотри картинки, а сказку я тебе сама расскажу. Я ее тоже наизусть знаю.
  Петюнчик негодующе фыркнул. Алена сдунула с лица рыжие кудряшки, нежно улыбнулась ему и попеняла:
  -Не только же тебе меня слушать!
  Пес отвернулся. Аленка подтянула колени к подбородку, помолчала немного и певуче начала:
  -В некотором царстве-государстве, я уже не помню в каком именно, жила-была маленькая девочка Маша...
  Ирина облокотилась поудобнее, прикрыла глаза и с легкой насмешкой над собой подумала: "Если так пойдет дальше, то я неплохо устроилась. Как там? Солдат спит, а служба идет? Точно. Если Петюнчик не съест, а Аленка не заставит читать "Мертвые души", я запросто выдержу пару месяцев и утру нос Таньке Мишиной. И платье куплю. Из принципа. Мелирование сделаю. И стрижку. Назло всем. Плевала я на индивидуальность!"
  
   ГЛАВА 3
  
   ПРЕДСТОЯЩИЙ КОНКУРС
  
  Ирина с трудом подавила зевок и преданно уставилась на классную руководительницу. Спать хотелось смертельно! Девочка искренне жалела, что не сбежала после уроков. Не успела просто. Весь день продремала в школе, едва голову на стол не роняла.
  Что неудивительно. Домой-то вчера Ирина пришла лишь в половину одиннадцатого. Позавчера - в десять. И во вторник в десять. А после ужина по честному пыталась сидеть над уроками.
  Вчера без толку, правда. Устала слишком. Ничего в голову не лезло. Хорошо, Ирину сегодня в школе ни разу к доске не вызвали, а то бы - катастрофа. Двойку бы схлопотала железно. Потом бы объяснялась с родителями - как, да почему, и как она посмела в конце учебного года так расслабиться.
  Нет, ей сегодня точно повезло! Жаль только, сбежать вовремя с классного часа не сообразила.
  Ирина сидела, вспоминала свои рабочие вечера и невольно улыбалась: смешная Аленка! Знает ужасно много, но в голове такая каша. И выдумщица ужасная. Обожает различные забытые словечки использовать. Из старых книг. Понепонятнее и позаковыристее. Скажет что-нибудь и хохочет!
  За прошедшие пару недель она и Ирину втянула в свои игры. Как-то незаметно. Ирина порой себя не узнавала.
  В первые дни ей с Аленкой тяжеловато приходилось, что скрывать. Ведь у Ирины нет младшей сестры. Даже двоюродной. Или брата. И она не представляла, как обращаться с малышами.
  Обязанностей у няни оказалось на удивление много. Переодеть после садика или прогулки. Накормить. Занять чем-нибудь. Вечером уговорить вовремя лечь в постель. А главное - бесконечные вопросы! Обо всем. Голова пухла.
  Смешно, но Ирине в энциклопедию пришлось заглядывать. Не раз. И к отцу потихоньку за справками соваться. Или к Тане Мишиной.
  А что делать? Не расписываться же перед четырехлетним ребенком в собственной безграмотности?
  Маленькая Аленка потихоньку приручила Ирину. Она всегда так искренне радовалась ее приходу! Никто раньше Ирине не радовался. Ну, бескорыстно. Просто тому, что она, Ирина, существует.
  Вот пришла. С ней можно поговорить, посидеть прижавшись, подержать за руку, заплести косы, рассказать что-нибудь. Помучить вопросами. Или играть рядом, пока Ирина делает уроки.
  Аленка не спрашивала про отметки. Не говорила об Ирининой лени. Безответственности. Чрезмерной любви к тряпкам. К мальчишкам. И к себе самой.
  Аленка ее просто полюбила. Такую, как есть. Со всеми недостатками.
  Самое забавное, Ирина потихоньку менялась. Замечала это и посмеивалась над собой. Знали бы мама с папой!
  И правда - не рассказывать же Аленке о новом муже Мадонны? О платье, купленном противной Ленкой Ивашовой? Или о том, что Серега Стрепетов сегодня опять не обращал на Ирину внимания?
  Вот и приходилось искать другие темы для разговоров. Говорить о книгах. О природе. О животных. Об уроках, что особенно любила малышка.
  Впрочем, чаще темы находила сама Аленка, нужно отдать ей должное. Не из самых простых. И не из скучных.
  Но больше всего маленькая рыжая Аленка любила играть в слова. Откуда только она их не выкапывала!
  Ирина невольно фыркнула: если бы кто посторонний услышал их вчерашнюю беседу, точно решил бы - запись из сумасшедшего дома.
  "Прелественно!" "Демикотонный сюртук!" (Кстати, узнать бы самой, что это такое. А то перед Аленкой неудобно.) "Покамест!" "Почтеннейшая!" "По обыкновению!" "Как почивали?"
  В живом разговоре все эти слова звучали совершенно немыслимо.
  Например, приглашая вчера Аленку к столу, Ирина, едва веря собственным ушам, важно произнесла:
  -Позвольте вас, милая барышня, манной кашей попотчевать.
  При этом она склонилась в шутовском поклоне, а через руку перебросила кухонное полотенце. А Аленка ей брезгливо:
  -Опять каша? А как же балычки? Мозги с горошком? Пулярка жареная?
  -Не завезли-с, - с прискорбием доложила Ирина. И с придыханием, заговорщески прошептала: - Но кашка знатная получилась. Клянусь, барышня, правым ухом Петюнчика!
  Огромный пес протестующе ворчал, видимо, опасаясь за свое правое ухо, а девочки хохотали, довольные друг другом.
  Наткнувшись в своей тарелке на крохотный комок, Аленка всплескивала руками:
  -Святители, какие страсти!
  А потом вежливо, как хозяйка, предлагала Ирине "выкушать чашку чудного кофею".
  К радости Ирины, она довольно быстро привыкла к своим обязанностям. Теперь работа казалась ей совершенно необременительной.
  Ирине даже нравилось проводить несколько вечерних часов с Аленкой. И первый раз в жизни она жалела, что одна у родителей. Раньше Ирина вполне искренне сочувствовала подругам, имеющим младших братьев или сестер. По рассказам, они лишь осложняли все.
  В девять часов Аленку нужно было укладывать в постель. А как только малышка засыпала, Ирина имела полное право идти домой. Именно поэтому Наташа в своем объявлении писала "до девяти-десяти".
  Кстати, Ирина вчера узнала, откуда у малышки появился такой странный словарный запас, и невольно ее пожалела.
  Наташа рассказала: до трех лет Аленка сильно болела - хронический бронхит! - и практически не ходила в садик. Наташе нужно работать,- им с Аленкой абсолютно некому помогать,- вот она и оставляла дочь с престарелой соседкой. Бывшей учительницей литературы, страстной любительницей Гоголя и Чехова.
  Антонина Романовна читала девочке вместо обычных сказок русскую классику. И незаметно приохотила к ней. Потом уже сама Аленка совала матери вечерами "Мертвые души". И запросто цитировала наизусть целые страницы.
  Полгода назад соседка умерла. Правда, Аленка с удовольствием сидела дома одна, но... Иметь в качестве собеседника лишь собаку - это уж слишком. Наташа дала объявление в газету.
  Что ей оставалось делать? Не бросать же снова институт? Несколько лет назад она сделала подобную глупость - достаточно.
  Ирина вчера долго беседовала с Наташей. Девочка удивительно легко себя с ней чувствовала, почти как с подругой. И Наташа держалась на равных, о разнице в возрасте как-то невольно забывалось.
  Ирина грустно вздохнула: она никогда не смогла бы разговаривать ТАК с мамой. Просто не рискнула бы. А Наташа выслушивала с пониманием, не кричала об ее испорченности и не смотрела с отчаянием, как на убийцу. Вот если бы мама...
  Таня Мишина толкнула подругу под локоть. Ирина услышала свою фамилию и неохотно поднялась. Девочка представления не имела, что от нее хотят.
  Светлана Степановна раздраженно воскликнула:
  -Горелова, да что с тобой? В третий раз вызываю!
  -Извините, задумалась, - вяло пробормотала Ирина.
  -Задумалась - это прекрасно. Мы слушаем.
  Ирина озадаченно дернула себя за кончик косы. Вопросительно покосилась на безмятежное Танино лицо и негодующе прикусила нижнюю губу: та даже головы не повернула в ее сторону. Смотрела в окно, будто встрепанная ворона на подоконнике ей важнее единственной подруги.
  Светлана Степановна нетерпеливо поторопила:
  -Ну что же, Ирина? Мы ждем. Давай свои соображения!
  Нужно было как-то выкручиваться, и Ирина ослепительно улыбнулась учительнице. Она прекрасно знала: Светлана Степановна питала к ней слабость. Как подозревала девочка - из-за ее дурацкого внешнего вида. Из-за мерзких толстых кос, минимума косметики и классической одежды, навязанной Ирине родителями.
  Наверное, Светлана Степановна считала ее образцом ученицы, эдакой школьницей на все времена. Она даже прощала Ирине ее расплывчатые и неточные ответы на своих уроках. Светлана Степановна и мысли не допускала, что Ирина Горелова не в состоянии прочесть в оригинале Тургенева или Достоевского.
  С другой стороны, разве Ирина виновата, что ее от этих заумных книг в сон клонит?
  К тому же сейчас запросто можно купить сборники сочинений для любого класса или узнать содержание "Войны и мира" из тонюсенькой брошюрки. Такая экономия времени!
  Хотя Танька, например, добросовестно горбатилась над двумя томами Толстого. Потом даже кое что из критики читала.
  Но это ж Мишина. Сумасшедшая!
  Светлана Степановна смотрела ожидающе, и Ирина очень серьезно сказала:
  -Можно, я еще подумаю? Уж очень вопрос сложный, я еще ни к чему не пришла.
  Мишина насмешливо хмыкнула, но Ирина и бровью не повела. Поправила воротничок и порадовалась про себя, что надела сегодня этот чудовищный польский костюм: брюки из пепельной шерстяной фланели и длинный жилет с серебристой шелковой блузкой. И разрешила матери утром заплести косы. Чтобы побаловать ее последние разочки.
  Ирина криво улыбнулась: после стрижки кос не заплетешь! А девочка твердо решила сделать модную стрижку перед днем рождения.
  Ирина рассчитала верно. Взгляд Светланы Степановны смягчился, и она кивнула, разрешая ей сесть. И подняла Мишину.
  -А ты, Таня, что скажешь?
  Таня пожала плечами.
  -Идея неплоха, но кто будет играть в спектакле? И потом - что ставить? Ничего серьезного мы не потянем, это точно.
  -Опыта нет, - буркнул кто-то из мальчишек.
  -И времени! - выкрикнул Санька Симонов.
  -До майских праздников всего месяц остался,- хмуро сказал Сергей Стрепетов. - Кто только придумал этот конкурс!
  -А приз победителю какой? - тоненько поинтересовалась Леночка Пименова.
  Ее считали самой красивой девочкой в классе. Так что Лена ничуть не сомневалась: какой бы спектакль не решили ставить, лучшая женская роль все равно достанется ей. И заранее немного волновалась.
  -Приз? - рассеянно переспросила Светлана Степановна.- Приз будет победившей школе, я так поняла.
  -И какой? - с любопытством выкрикнули уже несколько человек.
  -Город за свой счет оборудует нам новый компьютерный класс. И в течение учебного года будет оплачивать Интернет.
  -Да вы что?! - ахнул Васька Куцых.- И время не ограничено?
  -Подробностей я не знаю, - отмахнулась Светлана Степановна. - И потом - это же победителю. Вам об этом рано говорить.
  Сонливость с Ирины слетела, как и не было. И возбужденно запылали щеки. Девочка разозлилась на себя: ну что стоило быть повнимательнее, раз уж она все равно здесь? Первый раз за девять лет на классном часе обсуждается что-то действительно интересное, а она все проспала!
  Из-за соседнего стола поднялся Игорь Дудинов, обернулся к учительнице и немного удивленно поинтересовался:
  -А с чего вдруг все это предлагается именно нашему классу? Может, в других талантливее сыграют?
  -Почему только нашему? - возразила Светлана Степановна. - Будут участвовать все старшие. Чтобы школа могла отобрать для конкурса лучшую постановку.
  Девятиклассники растерянно переглядывались. После небольшой паузы Светлана Степановна добавила:
  -Кстати, мы имеем право показать два спектакля. Школа, я имею в виду.
  Светлана Степановна подняла руку, прекращая поднявшийся гвалт.
  -А жюри? - угрюмо поинтересовалась Света Зимина.
  -Жюри - режиссеры нашего и Вологодского драматических театров. Кстати, пара лучших "артистов" получит от них рекомендацию в театральное училище.
  -Питерское? Московское?- взволнованно воскликнули сразу несколько девичьих голосов.
  -Не уточняла пока. Рановато.
  В классе повисла настороженная тишина. Все напряженно думали. Девчонки искоса оглядывали друг друга, заранее прикидывая свои шансы на участие в спектакле. Мальчишки хмуро и независимо смотрели в окна, они еще не знали, как отнестись к новой выдумке классной руководительницы. И будущее участие в конкурсе их ничуть не радовало. Как и возможность попасть в театральное училище. Очень надо! Правда, заработать для школы новый компьютерный класс, с учетом, что им еще пару лет здесь париться... Мысль заманчивая!
  Леночка Пименова подняла руку и неуверенно предложила:
  -Может, "Ромео и Джульетта"?
  -Ага! А ты, само собой, в главной роли? - ехидно прошипела Света.
  -Я не о себе, - оскорбилась Лена.
  -"Ревизора"? - спросил Игорь.
  -Не-а. "Мертвые души". А Светка - Коробочка! - захохотал Василий.
  -Куцых, давай посерьезнее, - одернула его Светлана Степановна. - Не превращай классный час в балаган.
  По-прежнему стоявшая Таня Мишина задумчиво протянула:
  -Нужно искать что-то с минимумом ролей. И с простенькими декорациями. Желательно и костюмы чтобы были несложными, иначе не потянем.
  Девочки горестно завздыхали. Танино предложение им совсем не понравилось.
  Наоборот - костюмы хотелось получить посложнее и понаряднее. Поэтому играть следовало обязательно дам из средневековья. В длинных платьях с кринолинами и морем украшений. В крайнем случае, барышень из девятнадцатого века.
  И действительно. Раз уж выходить на сцену, так пусть на тебя хотя бы обратят внимание. На внешность!
  Для актрисы разве не это главное? Любой телевизионный сериал посмотреть - одни симпатяжки. Ну, есть, конечно, и такие как Крачковская или лапушка Пельцер, куда без них?
  Однако характерные роли девочек из девятого "А" совершенно не привлекали. Им всем хотелось быть красавицами. Или казаться ими. Пусть - на сцене. Раз уж не повезло родиться такими, как Лена Пименова.
  Счастливица! Высокая, тоненькая, глазища синие-синие, волосы пепельные и личико словно кукольное. Картинка!
  Сергей Стрепетов насмешливо улыбнулся и бросил:
  -Предлагаю отложить до завтра. Пусть каждый дома подумает. А уж если выйдет с предложениями, то обоснует свой вариант. Как-то - где возьмем декорации и костюмы. Чтобы хватило артистов. Желательно задействовать человек десять, не больше.
  -Это почему? - запротестовала Света.
  -Остальные наверняка не сумеют сыграть, - спокойно пояснил Стрепетов. - Не у всех же способности. Так что больших ролей - по минимуму, лучше - парочку...
  -Сергей прав,- тут же поддержала Таня.
  Светлана Степановна неохотно кивнула.
  -Ну что ж, отложим на завтра.- И немного раздраженно добавила:- Чтобы опять не задерживать вас после занятий, я, так и быть, пожертвую своим уроком. Будем считать его факультативным. Раз уж речь все равно пойдет о литературном произведении.
  -Ура! - крикнул Васька. - Можно не зубрить отрывка из Онегина!
  -Куцых, ты его давно должен знать,- возмутилась учительница. - Я же просто готовлю вас к экзаменам!
  Васька плутовато улыбнулся и пропел:
  -Должен, не спорю.- И признался: - Но не знаю!
  Ребята рассмеялись. Светлана Степановна погрозила Ваське пальцем, он покаянно прижал руку к груди и поклялся:
  -Выучу! К следующему же уроку!
  -Да уж, придется,- вздохнула учительница. - Тебя первым вызову.
  -Язык мой - враг мой, - горестно признал Куцых и рухнул на стул.
  Девятиклассники шумно собирались домой. Все были возбуждены и громко обсуждали между собой различные варианты.
  Мальчишки посмеивались и толковали больше о бесплатном Интернете и новых компьютерах, будто уже выиграли конкурс.
  Девочки придирчиво оглядывали друг друга. Как соперницы. Каждая мысленно претендовала на главную женскую роль. И искренне верила - именно она сыграет лучше других.
  Вдруг оказалось, что практически все девчонки из девятого "А" в душе мечтали стать актрисами! С раннего детства.
  Одна Таня Мишина казалась совершенно спокойной. И с пониманием посматривала на одноклассниц. Ей было все равно, какая роль ей достанется и достанется ли вообще.
  Если честно, Таня бы предпочла поработать режиссером. А уж если придется играть в спектакле, так лучше что-нибудь характерное. Наверняка это интереснее.
  
   ***
  
  Не сговариваясь, девочки пошли из школы пешком. Сегодня как-то особенно остро чувствовалась весна. Наверное, из-за пьянящего запаха влажной земли. И солнце истекало малиновым соком над головами. А воробьи радостно сходили с ума.
  Таня положила ладонь на потемневший за зиму березовый ствол и прикрыла глаза. Ирина подтолкнула подругу под локоть.
  -Ты что застыла?
  -Ш-ш-ш!
  -Ну?
  -Не мешай. Я слушаю, пошел ли сок. Начало апреля все-таки.
  Ирина заинтриговано прижалась ухом к шершавой, лупившейся на белоснежные лоскутья коре, и пожала плечами: выдумщица Танька! Ничегошеньки не слышно. Только уху щекотно.
  Ирина машинально оторвала длинную полупрозрачную полоску бересты и тоже прикрыла глаза. Двигаться совершенно не хотелось. Хотелось застыть тут камнем или даже пустить корни в землю, как эта толстенная береза. И стоять под солнцем вечность, встречая и провожая времена года, как они, люди, встречают и провожают день и ночь.
  -Гудит,-восторженно прошептала Таня. - Просыпается дерево.
  И Ирине на какую-то секунду тоже почудилось, что она слышит странный гул, идущий снизу. Будто там, под землей, вдруг заработали мощнейшие насосы. Ирина подумала, что неплохо бы привести к такой березе Аленку. Уж рыжик точно услышит, как корни гонят наверх сладкий холодный сок.
  Мысль, что у Тани с Аленкой много общего, почему-то показалась девочке неприятной. Ирина отшатнулась от дерева, брезгливо отряхнула руки и сердито буркнула:
  -Врушка!
  Таня засмеялась, обернулась к подруге и поддразнила ее:
  -Вот и нет. Просто у тебя ни на грош фантазии.
  -Зато у тебя - избыток,- огрызнулась Ирина.
  Яркий солнечный свет заставлял жмуриться, ругаться было лень, и девочки замолчали. Неспешно брели по тротуару и непроизвольно улыбались.
  Наткнувшись взглядом на огромный красочный плакат, рекламу меховых изделий, Ирина тоскливо вздохнула: какие красавицы! Высокие, тоненькие, с великолепными стрижками... И почему у нее такие старомодные родители?!
  Но думать о плохом не хотелось. Ирина расстегнула плащевку и порадовалась, что скоро с ней расстанется. До осени. Быстрее бы!
  Девочка покосилась на подругу и невольно сдвинула брови: Таня Мишина как всегда отличалась от всех. Вон как на нее заинтересованно косятся парни и завистливо - женщины. А дело наверняка в тряпках. Как только Таньке удается так одеваться?
  Нет, серьезно, как могло Мишиной прийти в голову связать подобный длиннющий жилет-пальто, со спущенными почти до самых локтей плечами? Темно-голубой, скорее сиреневый, как небо сейчас, а на фоне весеннего неба тянутся ввысь березовые стволы. Тонкие, ломкие, потемневшие от влажного весеннего воздуха. И серебристой паутиной поигрывают при каждом Танькином шаге редкие ветви с набухшими почками. Жилет узкий и длинный, ниже колен, и немного коренастая Мишина кажется в нем удивительно стройной.
  И красится она необычно - нехотя признала Ирина. Не как остальные девчонки. Скорее гримируется, чем красится. На ее лице совсем косметика незаметна. Просто Танины глаза смотрятся большими, чем есть, и цвет их меняется в зависимости от настроения хозяйки. Сегодня, например, он отдает в янтарь. В честь весны и солнца, как заявила Мишина. И нос Танин как-то хитро подмазан. Вовсе не заметно, что его кончик широкий и рыхлый.
  Как Мишина подобного добивается, уму непостижимо! Лицо у нее... Значительное, что ли?
  Внутренний голос ехидно заметил, что оно всегда было таким. Вне зависимости от красок.
  Ирина раздраженно сдвинула брови и заставила его замолчать. Свой вредный и чересчур правдивый внутренний голос. Она с ним плохо ладила. И чтобы окончательно избавиться от него, Ирина снова подтолкнула подругу под локоть.
  -А ты хочешь играть в спектакле?
  Мишина пожала плечами и лениво протянула:
  -Если я скажу "нет", ты же все равно не поверишь?
  -Тебе - поверю,- хмуро буркнула Ирина. - Ты ж у нас юродивая. Все у тебя не как у людей.
  -А может, это у людей, не как у меня? - легко засмеялась Таня.
  -Пусть так. Только от перестановки слагаемых...
  -Не скажи!
  Девочки немного помолчали. Затем Таня примиряюще спросила:
  -Ты какую роль хотела бы сыграть?
  -Любую,- вздохнула Ирина.- Нет, лучше - главную!
  -И чтобы партнером непременно был Стрепетов? - невинно заметила Мишина.
  Ирина покраснела и почти враждебно посмотрела на подругу.
  -С чего ты взяла?!
  -Да так.
  Таня ласково улыбнулась восторженно рассматривающей ее длинный жилет малышке, а Ирина небрежно бросила:
  -Он тебе нравится?
  -Кто?
  -Не притворяйся!
  -Сергей, что ли?
  -Да.
  -Само собой.
  Спокойный Танин ответ застал Ирину врасплох. Она остановилась посреди тротуара и изумленно обернулась к подруге.
  Ирина не верила собственным ушам! Как-то не принято в их классе откровенно говорить о ТАКОМ. Девчонки больше ерничали и делали вид, что им наплевать на парней, а если они кого и выделяли, то просто так. Ну, как личность, что ли.
  -Ты серьезно? - ошеломленно пробормотала Ирина.
  -Конечно. С ним хоть поболтать можно о чем угодно. Не пустышка, как остальные.
  Ирина хрипловато откашлялась и заставила себя идти дальше. Настроение у нее было испорчено. Ирина уже не смотрела по сторонам и не замечала многих примет быстрой весны. Даже на женщин в ярких оранжевых жилетах, вскапывающих клумбы и подстригающих кустарник, Ирина не обратила внимания.
  Шла и угрюмо думала - у нее нет шансов. Стрепетов никогда не заметит ее, если рядом будет топтаться Таня. В своих необычных одежках, все время разная и совсем, совсем взрослая.
  Таня насмешливо и слегка сочувственно наблюдала за помрачневшим лицом подруги. Затем легко дотронулась до ее пальцев и сказала:
  -Ты меня не так поняла.
  Расстроенная Ирина и головы не подняла. Лишь сердито отдернула руку.
  Таня невольно усмехнулась: смешная! Все на лице написано, читай, кому не лень. Надо же, влюбилась в Стрепетова! Нашла объект для "нежных" чувств, глупышка. Сергея кроме книг и компьютера ничто не интересует. И на девчонок он смотрит лишь как на товарищей. Пока.
  -Он мне просто друг, понимаешь? А в кого он там влюбится, мне плевать, клянусь.
  -Не врешь? - голос Ирины дрогнул.
  -Ты знаешь - я почти никогда не вру.
  -Вот именно - почти!
  Но как ни странно, Ирина Мишиной поверила. И радостное, приподнятое настроение снова вернулось к ней. Опять ярко засияло солнце, сладко запахло влажной землей, набухшие почки на кустах сирени упорно лезли в глаза, а в ветвях деревьев возбужденно загалдели птицы. Весна победно шествовала по городским улицам и играла душами четырнадцатилетних девчонок.
  
   ГЛАВА 4
  
   ИСТОРИЯ НАТАШИНОЙ ЛЮБВИ
  
  Ирина второй час ворочалась в постели и никак не могла заснуть. Ее даже подташнивало, так устала за последние дни. И голова кружилась, стоило оторвать от подушки. Однако сон не приходил.
  Слишком Ирина сегодня перевозбуждена. Слишком переполнена эмоциями. Из-за Наташи с Аленкой. Как-то незаметно они перестали быть чужими людьми. Сделались частью Ирининой жизни. Весьма весомой частью.
  Ирина протяжно вздохнула. Она жалела обеих. И мать, и дочь. Ирина не могла сказать - кого больше. Аленку, ни разу не видевшую своего отца, или Наташу, так безнадежно и несчастливо полюбившую.
  Девочка изо всех сил зажмурилась и представила себя на месте Наташи. Что оказалось совсем нетрудно.
  Ведь она, Ирина, тоже чуть ли не с первого класса влюблена в Сергея Стрепетова. И он наверняка об этом не подозревает. Как и неизвестный ей Игорь, которого девочка сейчас страстно ненавидела.
  Ирина тяжело вздохнула: с другой стороны, она счастливее Наташи. Ведь они с Сергеем знают друг друга так давно! И запросто могут поболтать на переменах. Или вместе пойти домой, им немного по пути. Это уже у техникума Сергей сворачивал к автобусной остановке, а Ирина с Таней шли по улице Сталеваров дальше.
  Временами Ирина подходила к нему с непонятной задачкой по математике, физике или химии. Плюс - Стрепетов сидел сразу же за их партой. Стоило только обернуться, и Ирина видела его.
  Бедняжке Наташе повезло гораздо меньше. Она училась лишь на первом курсе, когда случайно наткнулась в студенческой столовой на Игоря. И мгновенно влюбилась. Просто невероятно. Как в книгах. Наташа едва не уронила поднос, встретив насмешливый взгляд темных глаз. Практически черных глаз, зрачков не рассмотреть.
  Незнакомый парень почему-то поразил ее. Высокий, смуглый, одетый не в джинсы и пуловер, как большинство Наташиных сокурсников, а в хороший дорогой костюм. На нем даже галстук был! Золотистый, переливчатый, он удивительно подходил к темно-бежевому костюму и к рубашке цвета топленого молока.
  Семнадцатилетняя Наташа сразу почувствовала себя жалкой дурнушкой. Слегка волнистые волосы девушки стали вдруг еще рыжее, словно на голове заполыхал костер. Старенький свитер как-то некрасиво вытянулся. А собственный небольшой рост показался прямо-таки пигмейским.
  Как все рыжеволосые, Наташа моментально покраснела и радовалась одному: прекрасный незнакомец не заметил ее. Наверное, не она одна восторженно таращилась на него, он к этому давно привык.
  Дрожащая от волнения Наташа уселась поближе к ЕГО столу, и сама не поняла, что ела. Он же не обращал на девушку ни малейшего внимания. Ни разу не посмотрел в ее сторону, беззаботно смеялся над чем-то со своими друзьями. И убежал минут через десять. А Наташина жизнь с этой минуты совершенно изменилась.
  Со временем Наташа узнала: заинтересовавший ее юноша учится на третьем курсе. Узнала имя и фамилию - Игорь Сорокин. Что он с другого факультета. И местный, а значит - почти не бывает в общежитии. Лишь иногда приходит на дискотеки.
  Если честно, Наташа и не мечтала познакомиться с Игорем. Зачем? Кто она такая? Невзрачный худой воробышек, по другому не скажешь.
  И правда, на Наташу редко кто из парней обращал внимание. Может, потому что она не красилась? Совсем. Не из принципа, а просто не любила.
  Наташе казалось унизительным краситься только из желания кому-то нравиться. Чего ради? Столько неудобств.
  Другое дело,- утешала себя Наташа, - если самой девчонке доставляет удовольствие часами сидеть перед зеркалом с косметичкой. И работать над собственным лицом, меняя его.
  Иногда Наташа подолгу застывала перед зеркалом и с брезгливой жалостью рассматривала свое отражение. Девушка тоскливо думала - никакая косметика не изменит ее бледного лица, усыпанного редкими веснушками, остренького носика и копны практически неподдающихся щетке рыжих волос. Правда, последние можно покрасить... Но опять-таки - зачем? Роста Наташе это не прибавит, нужных округлостей тоже, и взгляд Игоря Сорокина будет все так же скользить мимо. Она - девушка-невидимка!
  Лишь глаза немного мирили Наташу с собственной внешностью. Огромные, насыщенно фиалкового цвета в минуты волнения или ярко-синие в обычное время. Опушенные густыми рыжими ресницами, они оживляли бесцветное Наташино лицо и делали его выразительнее. Не таким уж блеклым и жалким! По крайней мере девушка очень на это рассчитывала.
  Так что Наташа ни на что не надеялась. Она изредка сталкивалась в университете со своим избранником и запоминала этот день надолго. Если не навсегда. Наташа даже большинство его друзей знала в лица. И вздыхала с огромным облегчением, встречая Игоря с разными девушками. Успокаивая себя, Наташа мудро говорила: -"Много, значит - ни одной". Где-то она вычитала такую мысль.
  Единственная настоящая встреча, первая и последняя, произошла, когда Наташа училась на четвертом курсе. А Игорь Сорокин - на шестом. И была эта встреча совершенно случайной.
  Просто одна из подруг пригласила Наташу к себе на дачу, отметить день рождения. Светлана (они с Наташей учились в одной группе) предложила поехать на пару дней с ночевкой, отдохнуть и развлечься.
  Второй семестр едва начался, времени свободного хватало, Наташа решила - вполне можно пожертвовать субботой-воскресеньем.
  Да и погода в конце февраля стояла чудесная, как на заказ. Рядом с дачным поселком лес, замерзшая река, они в выходные покатаются на лыжах. Разве плохо?
  В субботу вечером, когда празднование дня рождения было в самом разгаре, на дачу приехали старший Светланин брат с приятелем. И приятелем оказался Игорь Сорокин. Импозантный, счастливый своим новым статусом, Игорь только-только защитился.
  Ошеломленная, взволнованная Наташа плохо помнила дальнейшие события. Впервые в жизни она пила шампанское. Изумительно вкусное, игристое, щиплющее язык - волшебный напиток!
  Наверное, Наташа немного перестаралась. Зато наконец появилась так необходимая ей легкость. Все тревоги мгновенно отступили, голова казалась пустой словно воздушной шарик, губы все время растягивались в улыбке.
  Наташа перестала стесняться и почти не удивилась, когда Игорь пригласил ее на танец. Они болтали, смеялись, закутавшись в дубленку Игоря, выскакивали целоваться во двор, и Наташа чувствовала себя счастливой и на удивление хорошенькой. Девушка видела - она нравится Игорю. По-настоящему нравится, ее не обмануть, Наташа всем сердцем это ощущала.
  Утром Наташа проснулась первой. У нее страшно болела голова, во рту пересохло, язык казался жестким, странно распухшим и едва помещался между зубами. Бедной Наташе чудилось: если она сию же секунду не глотнет воды, то тут же умрет от нестерпимой жажды.
  Девушке в жизни не было так плохо! Она помассировала ноющие виски и поклялась не брать больше в рот спиртного. Никакого. Даже шампанское. Зачем? Чтобы потом ТАК мучаться?!
  Наташа со стоном приподняла голову и глаза ее округлились от изумления: рядом спал Игорь! А их одежда небрежно разбросана по крохотной спаленке. Даже ее, Наташины, лифчик и трусики висели на спинке кресла.
  Девушка с ужасом покосилась на Игоря: что он о ней вчера подумал? Кошмар какой-то. Забраться в первый же вечер с парнем в постель! Так запросто! Ведь по мнению Игоря, они едва знакомы...
  Впрочем, так оно и есть. Наташа до сих пор знала Игоря лишь в лицо, остальное - ее глупые фантазии.
  А... а если он ничего не помнит?! Как и она? Если он сейчас проснется и тоже придет в ужас? Еще... еще примет ее за шлюху!
  Последняя мысль заставила девушку побледнеть, выбраться из постели и осторожно собрать свои вещи. Наташа смертельно боялась разбудить Игоря. Боялась случайно наткнуться на его непонимающий взгляд. Или хуже - на презрительную усмешку.
  Кое как одевшись, Наташа несколько долгих мгновений тоскливо рассматривала безмятежное лицо спящего Игоря, а затем на цыпочках удалилась. И уехала со Светланиной дачи первой же электричкой.
  Ирина грустно улыбнулась - зря. Ведь финал этого вечера - маленькая смешная Аленка. Дурочка Наташа бросила институт, едва закончив четвертый курс. Ей нужно было рожать. А перед этим устроиться на работу, чтобы хоть немного отложить денег.
  Ведь Наташе некому помогать. У нее только мама в крохотной деревне под Вологдой. Она учительница в младших классах и зарабатывает копейки. Так что с университетом девушке пришлось на время расстаться.
  Наташа лишь теперь вернулась туда. Уже на вечерний факультет. Когда Аленка немного подросла.
  Ирина непроизвольно поежилась: ох и тяжело пришлось Наташе в тот страшный год. Узнать, что беременна, и не сметь даже подойти к бессовестному Игорю! Остаться один на один со своей бедой!
  Наташа и не искала его. А случайно им было не встретиться, Сорокин закончил институт.
  Глупо, но Наташа во всем винила себя. А когда взволнованная ее рассказом Ирина попыталась протестовать, Наташа только рукой махнула. Мол, она ни о чем не жалеет. У нее есть Аленка! А Игорь мог вообще не запомнить худенькую низкорослую девчонку, с которой провел вечер. Один единственный!
  К тому же утром Наташа исчезла, и он никогда больше ее не видел. И наверняка сразу же забыл. Может даже,- беспечно усмехнулась Наташа, - решил, что она приснилась.
  -Хорош сон, - возмутилась Ирина.
  -Прекрасный,- мягко возразила молодая женщина.
  Для нее-то ничего не изменилось. Наташа по-прежнему могла считать Игоря прекрасным принцем, он в ее глазах ничем не запятнал себя. Ничем!
  Временами Наташа представляла: тот вечер не прошел бесследно, Игорь тоже влюблен. Он ищет ее. И не может найти.
  Наивно, конечно, но Наташе так легче жить. И легче рассказывать Аленке об отце. Она иногда спрашивает. Ей интересно.
  На испуганный вопрос Ирины, Наташа спокойно сказала, что говорит дочери правду. Мол, она, Наташа, настолько любила ее отца, что сбежала от него. И потерялась. ОН где-то живет, не зная о них с Аленкой. А знал бы, непременно полюбил. Уж Аленку - точно. Ведь она его дочь.
  Ирина непроизвольно сжала кулаки и сказала себе: это подло. Наташа просто глупышка, до сих пор не утратившая своих иллюзий. А Игорь Сорокин - настоящий гад.
  Любит он там Наташу или не любит, это его личное дело. Но помочь воспитывать дочь он просто обязан. Поэтому Ирина все сделает, чтобы его найти.
  Она не Наташа. И не может жить на сказках. Даже о прекрасном принце. Да, Ирина обязательно отыщет Игоря Сорокина.
  Девочка озабоченно сдвинула брови и подумала - вряд ли это слишком сложно. Раз Игорь местный. И фамилия известна. А адрес можно узнать в университете. В канцелярии. Не так уж давно все это случилось. Если Аленке четыре года, значит... Ну да, он защитился около пяти лет назад.
  Щеки Ирины взволнованно запылали, она думала. И решила: вполне можно представиться в институте чьей-то сестрой. Заявить - хочу устроить сюрприз... - ну, пусть брату - на... на день рождения. Например, пригласить тайно его бывших друзей-сокурсников.
  Неплохо-неплохо! Нужно завтра же поосторожнее расспросить Наташу о ее подруге,- Свете, кажется, - и узнать имя брата. Вдруг Ирине повезет, и они с Игорем Сорокиным в одной группе учились? Раз дружили и вместе на дачу приехали. Вот его младшей сестрицей она и прикинется.
  А потом... потом Ирина заявится к этому мерзкому типу прямо домой и сообщит, что у него есть дочь. Напомнит про давнюю историю. Если Игорь Сорокин не последний негодяй, он должен встретиться с Аленкой. Ведь каждый маленький ребенок мечтает иметь отца. Аленка же...
  Вспомнив о своей подопечной, Ирина нежно улыбнулась. И вдруг подумала: "Нет!" Она позволит Игорю увидеться с Аленкой, если Сорокин понравится ей самой. Лучше вообще не иметь отца, чем заполучить на его место какую-нибудь дрянь. Пусть Аленка придумывает свои волшебные истории, у нее это здорово получается.
  Приняв решение, Ирина немного успокоилась и снова улеглась. Натянула одеяло до самого носа и сонно пробормотала:
  -Как в сказке получится. Звонок в дверь, мы с Аленкой бежим открывать, а там... Высокий и красивый Игорь. Смуглый, темноволосый, темноглазый и в отличном костюме. Все-все, как Наташа рассказывала. Я скажу - знакомься, Аленка, это твой отец. Самый настоящий! Или нет...
  В Ирининой голове появлялся один план лучше другого. Неведомый Игорь в ее воображении становился все прекраснее и прекраснее. Костюмы выглядели все лучше и лучше, чуть позже его почему-то сменил великолепнейший смокинг. А еще через пару минут Ирина увидела Игоря Сорокина в изумительном одеянии восточного принца. Черноглазым и насмешливо улыбающимся. И наконец поняла, что спит.
  Рассматривая в своем сне сияющий драгоценностями костюм, восхищенная Ирина рассеянно подумала: "Жаль, Аленка совсем на отца непохожа. Она вылитая мама. Рыженькая и кудрявая словно львенок. И такая же забавная..."
  
   ГЛАВА 5
  
   СТРАСТИ ВОКРУГ СПЕКТАКЛЯ
  
  
  Яркое весеннее солнце купалось в синем небе. Единственное крошечное облачко словно запуталось в ветвях старой ивы. На подоконнике жизнерадостно галдели встрепанные воробьи.
  Ирина мрачно смотрела в окно, но ничего не видела. И почти не слышала возбужденный гул в классе. Девятый "А" обсуждал свою будущую постановку.
  Ирина была разочарована: не играть ей в спектакле. Ни главной роли, ни даже "кушать подано". Хотя от такого-то "подарка" Ирина и сама бы отказалась. Очень нужно!
  Нет, но почему нельзя выбрать что-нибудь посолиднее, чтобы ролей хватило на всех желающих?!
  Ирина обхватила руками плечи, ее внезапно зазнобило. Обидно стало до слез. Ведь именно Серега Стрепетов предложил ставить спектакль по небольшой повести Пушкина "Барышня-крестьянка". И мгновенно доказал классу и Светлане Степановне, что это вполне по силам.
  Мол, милая и непритязательная вещица. Всего пять, максимум шесть действующих лиц, если правильно написать сцены. И две главные роли!
  Когда Светлана Степановна попыталась обратить внимание девятиклассников на слишком сложные костюмы, оказалось, Сергей и о них подумал. И даже договорился через отца с костюмершей местного театра, она пообещала помочь.
  Есть у Ковалевой Людмилы Юрьевны старые костюмы этой эпохи, они практически сейчас не используются. Их нужно только привести в порядок и подогнать по фигурам. С такой пустячной работой и сами школьники справятся. Без консультации и помощи Людмила Юрьевна их не оставит.
  Само собой, Серегу поддержала Таня Мишина - куда ж без нее? - и Светлана Степановна сдалась. Как и девятый "А".
  Эта парочка гипнотизировала одноклассников, как хороший удав длинноухих кроликов. Даже крикливой Свете Зиминой не пришло в голову, что пять-шесть ролей - это очень мало. А если учесть, что половина из них - мужские...
  Да уж, не Ирине теперь надеяться на участие в спектакле! И не дурочке Светке.
  Ирина устало прикрыла глаза и попыталась припомнить так называемые повести Ивана Петровича Белкина. "Барышня-крестьянка" была последней из них и, кажется, самой маленькой. Забавная такая история о любви, очень легкая, надо сказать, Ирине она когда-то понравилась. Как там? Надо же, кое-что она до сих пор помнила.
  ...Два папаши-самодура, вдовых, к сожалению, то есть,- Ирина грустно улыбнулась, - минус две женских роли,- находятся в ссоре. Один - русский медведь, по другому не скажешь, другой - англоман, эдакий утонченный хлыщ. У первого - сын Алексей, мечтающий о военной службе, у второго - дочь... Лиза? Ну да, Лиза. Вот и все действующие лица.
  Нет, это четыре, а Стрепетов сказал - пять-шесть.
  Подумав, Ирина с некоторым облегчением решила, что пятая - служанка Лизы... как ее? Настя, нет? А шестая - ее гувернантка или воспитательница. Англичанка. Ее имени Ирине и под пистолетом не вспомнить. Мисс... А, черт с ней!
  Вот и получается: три мужских и три женских роли. А если честно - одна мужская и одна женская. Потому что Лиза с Алексеем все время встречались наедине в лесу, не считая двух крошечных сцен в самом конце повести. Ну и в начале одна-две сцены с Настей.
  Ирина тяжело вздохнула. Она ни капли не сомневалась, что роль Лизы Муромской достанется Леночке Пименовой. И справедливо, нужно сказать. Она самая красивая девчонка в классе! И даже, наверное, в школе. Одно ее появление на сцене добавит в их актив несколько дополнительных баллов. Стоит Ленке застенчиво похлопать ресницами и улыбнуться судьям, те тут же спекутся, проверено. Пименовой и играть особо не придется.
  Интересно другое - кому дадут роль Алексея? Не Сережке же Стрепетову? Он наверняка откажется. И уж не Ваське Куцых! Может, Игорю Дудинову?
  Ирина сидела, перебирала в уме одноклассников, и ее настроение все больше портилось. Почему-то кандидатуры парней отметались одна за другой.
  Помрачневшей Ирине казалось - лишь Игорь или Сергей потянут эту роль. Хотя бы из-за внешних данных.
  Все-таки Алексей Берестов дворянин, к тому же - высок и широкоплеч, по книге, по крайней мере. А в их классе всего трое по-настоящему высоких мальчишек - Сергей, Игорь и Васька. Но Куцых - рыжий клоун! Поэтому исключается сразу же. Если только...
  Ирина осторожно обернулась и брезгливо поморщилась: ну и тип.
  Нет уж, Витька Гончаров тоже никак не подходит. У него физиономия уголовника, куда Гончарову дворянина играть. Лицо будто топором вырубили, подбородок квадратный, брови - точно полоски меха только что приклеили, носу любой кавказец позавидует, а уж глаза... Куски льда, не глаза! Острые, колючие - бррр... Обрит наголо, хорошо, ежик небольшой отрос, не так устрашающе смотрится. И фигура, словно Гончаров сутками из "качалки" не выходит.
  А этот мерзкий шрам?! Почти через все лицо тянется. Правый висок изуродован, щека стянута, и губы с правой стороны немного приподняты, будто Гончаров все время усмехается.
  Впрочем, так оно и есть. Ирину Витькин взгляд буквально в дрожь бросал!
  Мрачный тип. Пришел к ним в класс после Нового года, уселся за последнюю парту и сидит там как сыч в гордом одиночестве. Удивительно, что учится неплохо, ведь выглядит - тушите свет. Двоечник двоечником. Ни с кем из парней за это время не подружился. Прибегает в школу вместе со звонком и убегает так же. Вчера Гончарова точно на классном часе не было, Ирина заметила. Смылся как всегда. Нет, ну и вид у него...
  Забывшись, Ирина почти в упор рассматривала новенького, так и не прижившегося в классе, и вздрогнула от неожиданности, поймав его внимательный и явно насмешливый взгляд. Будто Гончаров прочел ее мысли. И что он вечно улыбается?!
  Лицо девочки залило горячей волной, она резко отвернулась, и с досадой подумала: "Решит еще, что я на него не просто так глазела, урод! Такого во сне увидишь, и не проснешься, пожалуй..." И Ирина с преувеличенным вниманием уставилась на учительницу.
  Ей повезло. Чтобы напомнить классу повесть, Светлана Степановна взяла принесенную Сергеем книгу и стала читать вслух. Так что Ирине и не потребовалось притворяться, ей было действительно интересно.
  Вот только Ирине казалось, что мерзкий Гончаров все еще продолжает сверлить ее взглядом. Иначе с чего у нее левую сторону лица будто морозцем стянуло? И обернуться никак нельзя, чтобы проверить и успокоиться. Почему-то страшно. Как глупо!
  Светлана Степановна читала очень хорошо, голос у нее сильный, выразительный, и Ирина наконец расслабилась. А девятиклассники по новому открывали для себя известную им историю любви семнадцатилетней девушки, почти их сверстницы. И мысленно прикидывали, как выгоднее показать ее на сцене. И кто из одноклассников подойдет на роли Алексея и Лизы, Насти и мадам Жаксон, Григория Ивановича Муромского и Ивана Петровича Берестова.
  Ирина, забыв о своей досаде, зачарованно слушала легкий волшебный язык одного из лучших русских писателей, наслаждалась им и невольно жалела, что рядом нет маленькой Алены.
  -"... что за прелесть эти уездные барышни!"
  Светлана Степановна произнесла эту фразу так вкусно, что класс рассмеялся, а Ирина решила обязательно прочитать повесть Аленке. И расслабленно заулыбалась, когда Светлана Степановна наотрез отказалась сегодня же распределять роли.
  Ирина понимала, что это глупо, но все равно чувствовала себя так, будто ей отсрочили смертный приговор. Оставалась призрачная надежда: именно она получит главную роль. Или хотя бы роль Насти.
  Во всяком случае сегодня перед сном Ирина запросто может представить себе, что так и случилось. Почему нет?
  Сергей в ее собственном спектакле будет Алексеем. И она на сцене так умно сумеет себя повести, что Стрепетов наконец влюбится в нее. Пусть - вначале в Лизу, как пушкинский Алексей. А потом... потом он разглядит в Лизе ее, Ирину!
  Ирина мечтательно смотрела на перепачканную мелом доску и рассеянно слушала советы Светланы Степановны. Неглупые советы, нужно сказать, Ирина даже сейчас отдавала им должное.
  Мол, пусть каждый из них прочтет дома повесть еще раз и повнимательнее. Да прикинет на себя какую-нибудь роль, что мечтает сыграть. Потом постарается ее озвучить, лучше не в пустой комнате, а при родственниках.
  Если сумеет, есть смысл попробовать себя на сцене, нет... Ну что ж, в мире полно других профессий!
  
   ***
  
  Наташа открыла дверь, и у Ирины мгновенно вылетели из головы все школьные проблемы. Слишком встревоженным показалось девочке Наташино лицо.
  -Случилось что? - почему-то прошептала Ирина, торопливо сбрасывая сапожки.
  -Аленка простыла, температурит. Боюсь, как бы снова бронхита не было.
  -Кашляет?
  -Да нет, вроде бы.
  Наташа подождала, пока Ирина наденет тапочки, провела ее на кухню и заставила выпить чашку чая. А потом призналась, что боится уйти - вдруг Аленке станет хуже? Уж очень тяжело она обычно болеет.
  Правда, пока бодрится,- Наташа грустно усмехнулась,- с полчаса назад объявила, что решила стать художницей. Настоящей. Сейчас обложилась красками и старательно переносит их не столько на лист ватмана, сколько на собственную мордашку, одежду и письменный стол.
  Старается! Язык высунула, что-то себе под нос бормочет. Наташу из комнаты выставила, готовит "сюрприз". А щеки горят! Все-таки почти 38 у ребенка. И в постель не загнать, Аленка упряма.
  Ирина приоткрыла форточку, вдохнула свежий пронзительный, пахнущий молодой зеленью и влажной землей воздух и успокаивающе пробормотала:
  -Весной почти все дети болеют. Ничего страшного.
  Но Наташа покачала головой: Аленка - не все. По крайнем мере, для нее. Аленка - единственный близкий и родной человечек. Наташу порой пугала зависимость от дочери.
  Аленка казалась ей совершенно не похожей на других детей. Настоящим чудом, подаренным четыре года назад судьбой. Легче самой умереть, чем потерять ее!
  Ирина пожала плечами и неожиданно для себя вытащила из сумочки драгоценный сотовый телефон, с которым еще ни разу не расставалась. Подержала в руке, ощущая приятную тяжесть, решительно протянула Наташе и сказала, внезапно переходя на "ты":
  -Держи. Если Аленке станет хуже, я позвоню. Или сама звони, чтобы не дергаться.- Ирина рассмеялась. - Иди-иди! Нечего прогуливать занятия!
  Девочка закрыла за молодой женщиной дверь и снисходительно подумала: взрослые! Вечно они из ничего делают проблему. Вот и мать с отцом так же. Чихнуть нельзя в доме.
  Ирина фыркнула: кашлянула - не воспаление ли легких; щеки горят - нет ли температуры; платочек к носу поднесла -не загрипповала ли; рановато спать легла - не голова ли болит, глаза блестят - наверняка заболела...
  Делать им нечего, что ли?
  
   ***
  
  Аленка на появление своей няньки никак не отреагировала, слишком была занята. Ирина едва не расхохоталась - хороша больная! Забралась с ногами на стул, вокруг все разбросано, явно место себе срочно освобождала. На столе аж шесть чашек с водой, в каждой кисточка болтается, и вода одного цвета. А наглый Петюнчик взгромоздился в старое кресло и торчит башня башней - следит с любопытством за хозяйской рукой.
  Ирина убрала с пола Аленкин свитер, книги сложила аккуратной стопкой, подошла к Аленкиной постели и едва не ахнула в голос: ну дает! Когда это Аленка успела? Уже готовый рисунок акварелью! Сохнуть она его, что ли, здесь пристроила?
  В углу комнаты сумрачно, свет от настольной лампы сюда почти не попадал, и девочка подошла с Аленкиным рисунком к столу. Присела на подлокотник кресла, черный пес недовольно заворчал, Ирина показала ему язык. Она давно не боялась собаки.
  Что Ирина хотела увидеть? Вернее, ожидала? Наверное, что-то типа своих детсадовских каракуль, до сих пор висевших под стеклом в родительской спальне. Убожество страшное!
  На одной картинке пятилетняя Ирина нарисовала трех уродцев с огромными головами и смешными палочками вместо рук и ног. Они почему-то одного роста, и чтобы зрители не путались, внизу печатными буквами накарябано: "мама", "папа" и "я".
  "Я", то есть, она, Ирина, стояла по центру с красным бантом среди черных кудряшек, и ее нос помещался ближе к правому глазу. А папины уши походили на плохо пропеченные бублики.
  На второй картинке на кособокий квадрат маленькая Ирина прилепила жалкое подобие треугольника. На него - трубу, из которой валил дым, как из паровозной топки в старых фильмах. Окно было единственным и ярко желтым. Рядом не цветы - мутанты, каждый почти с дом высотой.
  Насколько Ирина помнила, рисунки других ребят в группе мало отличались от ее собственных. Чуть лучше, чуть хуже, но этот...
  На островке талого снега стояла маленькая рыжая девочка - может, сама Аленка? Ирина видела лишь кудрявый затылок. Она с силой подбросила круглый оранжевый апельсин.
  Точно апельсин. Ирина даже кожуру в пупырышках рассмотрела, упругую и пахучую.
  Апельсин летел вверх и превращался... в солнце! Летел и раздвигал тусклый серый сумрак, окружающий рыжую девочку. И чем выше он поднимался, тем большую силу набирал. Апельсин оставлял за собой в небе след чистой пронзительной голубизны. Он нес весну. Потому что редкие голубые стрелы, коснувшиеся земли, тянули за собой первую молодую траву и подснежники.
  Ирина недоверчиво покосилась на трудолюбиво склоненную рыжую голову, послушала азартное Аленкино сопение и осторожно положила лист. Ей почему-то стало не по себе. Откуда подобные фантазии у такой малышки?!
  Впрочем, Аленка очень сильно отличалась от других детей. Уж себя-то Ирина в этом возрасте еще помнила. Как и подруг.
  Аленка самозабвенно рисовала, и Ирина, не смея мешать, едва ли не на цыпочках подошла к ней. Встала за стулом и из-за Аленкиного плеча стала рассматривать следующую акварель.
  Сердце Ирины болезненно сжалось. На этот раз она увидела рыжую девочку в постели. А на полу, рядом с кроватью, дремал огромный черный пес.
  Именно Петюнчик любил так спать, укладывая свою тяжелую голову на передние лапы. И оборачивая вокруг себя пушистый длинный хвост. Как лисица.
  Сомнений не осталось, Аленка рисовала себя. Хоть и не показывала лица девочки, в комнате на ее картине слишком темно.
  Худенькая спина на рисунке странно напряжена, Ирина прямо чувствовала это непонятное напряжение. Как и взгляд ребенка, с надеждой устремленный на дверь.
  А на пороге... На пороге, освещенный яркой электрической лампой из коридора, стоял высокий мужчина. Резкий свет, падая сзади, оставлял его лицо в тени. Зато четко вырисовывались широкие плечи, крупная рука, придерживающая входную дверь и темные, слегка волнистые волосы.
  Ирина сразу поняла - Аленкин отец. Неизвестный ей Игорь Сорокин. И та Аленка, на рисунке, все же встретилась с ним.
  
   ***
  
  Ирина ехала домой в почти пустом трамвае и немного встревожено думала, что Аленка все же простыла. Малышка к вечеру совсем расклеилась и даже не слишком противилась, когда Ирина уложила ее в постель. Предварительно с трудом смыв с Аленкиных пальцев и лица радужные следы красок.
  Правда, заснуть Аленка не заснула. Лежала, укутанная по самый нос тяжелым шерстяным одеялом, и ее огромные глаза лихорадочно блестели. А Ирина рассказывала ей о предстоящем спектакле и даже прочла несколько самых симпатичных отрывков из "Барышни-крестьянки".
  Аленка смеялась и с удовольствием повторяла незнакомые слова. Некоторые из них Ирина не смогла толком объяснить.
  Например, ПЛИСОВАЯ куртка. Что это такое? Материал, ясно. Но какой? Шерсть, хлопок, бархат? Хоть на что похож?
  Или почему вдруг Россию назвали ВАРВАРСКОЙ? Варвар, кажется, просто дикарь, но при чем тут Россия, упрямая Аленка наотрез отказывалась понимать.
  Кто такой СТОЛОНАЧАЛЬНИК? А НАПЕРСТНИЦА? ОТЪЕЗЖЬЕ поле? Как можно ЗАЛОЖИТЬ имение?
  У Ирины голова пошла кругом, ведь она читала эту повесть, да и слышала сегодня в классе, все казалось понятным, не заметила она, что ли, этих словечек, а сейчас...
  Особенно Ирине стало обидно, когда на все ее невнятные и беспомощные попытки растолковать слово "самобытность", маленькая Аленка весело рассмеялась и воскликнула:
  -Вспомнила! Мне Антонина Романовна говорила - если человек не похож на других, если выделяется...- И она важно произнесла: - То он - са-мо-бы-тен.
  Ирина внезапно вспомнила вечный Танин припев об индивидуальности, и мрачно подумала: "Это наверняка одно и то же".
  Мысль, что Таня Мишина самобытна, Аленка самобытна, а вот она, Ирина, вряд ли, приятной не была. Ирине вдруг расхотелось говорить о пушкинской повести, и она с трудом перевела разговор на Аленкины рисунки. Вернее, рисунок. Первый. О втором Ирина старалась и не вспоминать, до того ей становилось жалко Аленку.
  Ирина покосилась на проплывающий мимо проспект Победы и рассеянно улыбнулась. Маленькая чудачка искренне считает - все люди немного волшебники. Аленке ничуть не кажется странным, что апельсин становится солнцем. Она почему-то уверена - если по-настоящему сильно захотеть...
  Аленка просто торопила лето! Пусть на рисунке.
  Перед тем как заснуть, девочка шепотом добавила, коснувшись Ирининой руки горячими тонкими пальчиками:
  -Если очень-очень стараться... Это непременно сбудется!
  -Что сбудется? - не поняла Ирина.
  -То, что я нарисовала.
  -Но лето и так придет, - мягко улыбнулась Ирина и вдруг запнулась. Она внезапно вспомнила ВТОРОЙ рисунок.
  Аленка мечтательно протянула:
  -Перед Новым годом мама читала мне книжку про волшебный мелок. Хорошую, честно, мне понравилась. - И после короткой паузы выдохнула: - Но ведь краски... краски тоже могут быть волшебными? Хоть немного, как думаешь?
  Ирина не нашлась что сказать, лишь торопливо закивала. А сейчас сидела в практически пустом трамвае и говорила себе - она сделает все, чтобы найти Аленкиного отца. И побыстрее. Пусть Аленка считает - помог именно ее рисунок.
  Ирина машинально проводила взглядом ярко освещенный салон проезжающего мимо автобуса и подумала: "Забавно будет, если все так и получится, как на Аленкиной картинке. Например, она ляжет спать, и в это время придет ее отец. Вечером. Он же работает, ведь взрослый. Дверь Аленкиной комнаты распахнется, она приподнимет голову, а на пороге... Высокий, темноволосый, красивый - ОН.
  Интересно, тогда мне самой как считать - Аленкины краски в самом деле немного волшебные? Она загадала и...
  Да нет, глупости!
  Просто я захотела и помогла. Сама. При чем тут Аленкина акварель?"
  
   ГЛАВА 6
  
   УМЕНИЕ ЗАБЫТЬ О ЗРИТЕЛЯХ
  
  Ирина искоса рассматривала одноклассниц. Странная атмосфера царила в школе. С самого утра. Или только девчонки сходили с ума?
  Во-первых, почти все они принесли томики Пушкина. Во-вторых, будто сговорившись, бродили на переменах тоскливыми привидениями и что-то невнятно бормотали себе под нос. А столкнувшись нечаянно с конкурентками, вели себя по разному.
  Одни просто задирали носы, делая вид, что никого не замечают и думают о своем. Другие краснели и прятали книги за спину. Третьи начинали зачем-то оправдываться - мол, забавная идея, почему бы не попробовать. Четвертые приставали с просьбами прослушать отрывок и честно сказать - получается ли. Пятые с потерянными лицами глазели в окна...
  Правда, существовали и те, кто вел себя как обычно. Таня Мишина, например. Или сама Ирина. И мальчишки все как один делали вид, что приближающийся урок литературы их ничуть не волнует.
  Ирина с деланным равнодушием листала красочно иллюстрированный журнал и размышляла, как ей себя держать в университете. Фамилию Светланиного брата она вчера вечером выяснила - Излучин. Очень легко узнала, Наташа ничего не заподозрила.
  Просто перед уходом Ирина завела разговор о школьной дружбе. Мол, через несколько лет они забудут друг друга. Если не имена, то уж фамилии точно. А институтское братство и того короче, что такое пять лет? Не десять школьных. Вот Наташа наверняка не помнит фамилии своих бывших сокурсниц.
  Ирина так ловко повела разговор, что Наташа сама начала вспоминать свою старую группу. И Светлану, с которой немного дружила, назвала в числе первых. Ирина на всякий случай уточнила - не та ли это девчонка, что приглашала на дачу, и Наташа слегка смущенно подтвердила. И даже с некоторым трудом вспомнила имя ее старшего брата - Коля.
  Так что Ирина сегодня после занятий временно станет Светланой Излучиной. К сожалению, всего лишь школьницей. Но может, это и к лучшему? Заплетет в косы ленты поярче и обернется лапушкой, белой, пушистой и невинной, эдаким ангелочком. В конце концов, имеет право младшая сестра ко дню рождения любимого брата приготовить сюрприз?
  Прикидывая, как она будет очаровывать неизвестную ей суровую тетку из институтской канцелярии или архива, Ирина не заметила, как закончилась перемена. Пришла в себя, когда Таня толкнула ее под локоть, и с некоторым ужасом увидела входившую в класс Светлану Степановну.
  Началось! Нет, но ей-то что за дело? Ирину совершенно не волнует, как Ленка Пименова справится с ролью Лизы. Или волнует?
  Господи, хоть бы Сережка Стрепетов отказался от роли Алексея! Ирина не выдержит сцены, когда эти двое будут разыгрывать влюбленных. У нее сердце разорвется!
  Сережка ведь не слепой. И если сейчас он не обращает внимания на Ленку... Обратит!
  Ирина так вцепилась в свой томик Пушкина, что у нее побелели пальцы. И сквозь гул в ушах она едва слышала, как Светлана Степановна со смехом отклонила предложенный кем-то из мальчишек расклад. Кажется, Васькой Куцых. Бессовестный Васька на главную роль сразу же выдвинул Пименову. "Чтобы не терять зря времени."
  По счастью, не прошло!
  Светлана Степановна сказала - хорошенькое личико еще не все. Почти в любом классе есть свои красавицы. И в любой школе. Так что Лене придется участвовать в небольшом конкурсе. А им всем - выбрать наиболее подходящих ребят на эти роли. Без учета личных симпатий, хоть это и сложно, она понимает. Желательно подойти к конкурсу посерьезнее, новый компьютерный класс стоит того, чтобы за него побороться. Или они не патриоты?
  Мальчишки дружным ревом опровергли последнее, девчонки поддержали их жалким писком, и Светлана Степановна начала самый странный в своей долгой практике урок литературы. Больше всего он походил на вступительные экзамены в какой-нибудь театральный вуз. Вот только экзаменаторов оказалось слишком много - целый класс.
  Впрочем, с мальчишками разобрались очень быстро. Когда Светлана Степановна спросила девятиклассников, кого они видят в роли Алексея, Светка Зимина выскочила самой первой и назвала Игоря Дудинова и Сергея Стрепетова.
  Девочки тут же согласились.
  Зато Васька Куцых страшно возмутился. Вскочил и заявил, что он выше Игоря с Сергеем на целых пять сантиметров, так почему не он? К тому же, старшая сестрица уверяет - в ней море дворянской крови, значит и в нем, Ваське, тоже. А это не пустяк, знаете ли! И вообще, дворянина должен играть дворянин, он в этом просто уверен.
  Васька кричал, рвал на себе волосы и даже топал ногами, а класс привычно смеялся. Васька Куцых любое дело мог превратить в балаган. Нет, точно клоун. Рыжий!
  Светлана Степановна с трудом навела порядок и пообещала Ваське более характерную роль. Если он выиграет конкурс.
  Например, как ему типаж англомана Григория Ивановича Муромского? Тоже дворянина, между прочим. И даже более чистой крови, чем Берестовы. Или Куцых забыл, что Муромский близкий родственник графа Пронского?
  Васька насупился, картинно обдумывая предложенную роль. Затем всплеснул руками, развернулся к классу и закудахтал озабоченно, на глазах ребят становясь меньше ростом и даже старясь:
  -И где моя единственная дочь, моя ясноглазая красавица, моя Лизанька? Опять забыла про своего папеньку, озорничает небось, а обед-то стынет. Нет, где моя шалунья, мисс Жаксон? За что, интересно, я вам плачу?!
  Васька грозно топнул ногой, охнул и схватился за поясницу. Девятиклассники полегли на парты, временно забыв о конкурсе. Светлана Степановна махнула рукой и простонала:
  -Считай, ты роль получил. Или есть конкуренты?
  -Нет, - на разные голоса отозвался рыдающий от смеха класс.
  Светлана Степановна подтолкнула Ваську к его месту, подождала, пока ребята немного успокоятся, и спросила:
  -Игорь с Сергеем, что вы скажете?
  Игорь смущенно пожал плечами. Сергей отрицательно мотнул головой:
  -Самоотвод. Хочу попробовать себя в роли сценариста, можно? Я даже несколько сцен набросал дома, вот, принес показать...
  Сергей выразительно потряс толстой тетрадью, а Ирина только сейчас поняла, что несколько секунд и не дышала, до того ей было страшно. Зато теперь она расслабилась, голова мгновенно стала ясной, настроение прекрасным, а предстоящий конкурс превратился в обычную игру.
  Ирину больше не волновало, получит ли она роль в пьесе. Какая разница? Получит - хорошо, нет - тоже неплохо. Все равно у нее нет лишнего времени на репетиции.
  Тут Ирина вспомнила Аленку и улыбнулась: нет, все-таки стоит попробовать побиться за роль. Пусть самую простенькую. Мисс Жаксон, например. Ведь она уже пообещала Аленке, что пригласит ее на спектакль и некоторые репетиции.
  Больная Аленка вчера очень серьезно слушала, как Ирина читала ей пушкинские диалоги и делала замечания. По делу, кстати. Аленка заставила Ирину разыграть перед ней некоторые сцены и звонко смеялась, когда Ирина говорила за Настю:
  -А нам какое дело до господ? К тому же я не ваша, а папенькина. Вы ведь не бранились еще с молодым Берестовым; а старики пускай себе дерутся, коли им это весело...
  Может, Ирине и сегодня представить, что она не перед классом выступает, а с Аленкой развлекается? Тем более, они не раз с ней разыгрывали целые представления, будто живут не в третьем тысячелетии, а пару веков назад. Честное слово, у них весьма неплохо получалось.
  Аленка, перед тем как заснула, уверила свою няньку - она непременно получит роль. Самую-самую лучшую!
  Ирина улыбнулась и спросила - какая же лучшая? Аленка зевнула и немного удивленно протянула:
  -Лизоньки. И знаешь, почему?
  -Самая большая роль? - неуверенно предположила Ирина.
  А потом долго смеялась. Оказалось - Аленка решила пристроить в артисты своего чудовищного Петюнчика.
  В самом деле, чем не охотничий песик с чудным имечком "Сбогар"? Мол, Петюнчик настолько умен, так талантлив...
  В последнем Ирина ничуть не сомневалась. Этот незаконный сын черного терьера временами заставлял ее верить в переселение душ. Вел себя, подлец, совершенно не по-собачьи! Чем частенько пугал Ирину.
  Оказавшийся вне конкурса Игорь Дудинов вполне недурно подавал реплики за Алексея, и Светлана Степановна удовлетворенно кивнула.
  Последняя мужская роль, к искреннему изумлению Ирины, досталась Витьке Гончарову. Тут и его ужасный шрам не помешал. Потому что Светлана Степановна сказала - она именно таким видит старого воина, бывшего рубаку Ивана Петровича Берестова. Серьезного, хозяйственного, ужасно упрямого, немного излишне жестковатого и прямолинейного. Недаром ближайший сосед называл его медведем. Да и пора Виктору хоть немного познакомиться с одноклассниками.
  Услышав про медведя, ребята захихикали и больше возражать не стали. Гончаров по просьбе учительницы сварливо прочел:
  -"Не твое горе - ее счастие.- И гневно громыхнул: - Что?! Так-то ты почитаешь волю родительскую?!"
  Потом Виктор так грозно пообещал проклясть своего сына, а имение продать и промотать, что все дружно зааплодировали, а Васька Куцых прикрыл голову руками и пропищал:
  -Не приведи Господь заполучить такого папашу даже временно!
  Девятиклассники засмеялись. Васька встал, поклонился в пояс Светлане Степановне и истово сказал:
  -Спасибо, отвели беду!
  На этом распределение мужских ролей закончилось, и класс притих, словно перед грозой. Девчонки побледнели и прятали глаза, а мальчишки с новым интересом рассматривали своих одноклассниц.
  Раньше они как-то не очень обращали внимания на их внешность. Привычно считали Леночку Пименову - первой красавицей, Светку Зимину - редкостной язвой, Леру Крысину - отличницей и занудой, Таню Мишину - слишком умной и поэтому опасной, а Веру Александрову - ябедой и сплетницей.
  Сейчас необходимо провести хотя бы первоначальный отбор на роль Лизы Муромской, а что девятиклассники о ней знали? Только одно - хорошенькая.
  Пока мальчишки деликатно молчали, Светлана Степановна раздумывала, как начать самую сложную часть конкурса, Васька Куцых прервал напряженную тишину разочарованным воплем:
  -Так нечестно!
  -Ты о чем? - раздраженно спросила Светлана Степановна. Время урока неумолимо бежало, и каждая секунда была на вес золота.
  -Как это "о чем"? - очень искренне возмутился Васька. - Под мужские роли вон сколько ограничений, только высокий рост полкласса срезал, а под женские?!
  Куцых демонстративно обвел взглядом покрасневших девчонок и слезливо крикнул:
  -Ни одной уродины, как выбирать-то?!
  Девятиклассники расслабленно рассмеялись. Светлана Степановна шутливо погрозила Ваське пальцем и сказала:
  -Поступим так. Те из девочек, кто категорически не хочет играть в спектакле, пусть встанут. Думаю, это проще, чем поднимать желающих.
  И оказалась права. Потому что из тринадцати девчонок встали только двое. Остальные опустили глаза, но с места не двинулись.
  Светлана Степановна кивнула:
  -Прекрасно. Начнем с этого ряда и с первой парты. Каждая по очереди выходит сюда с книжкой, мы на пару будем озвучивать диалоги. Все внимательно следят, понятно? Затем - класс выбирает. Напоминаю - никаких личных симпатий. Думайте о школе и новых компьютерах.
  Класс согласно загудел. Светлана Степановна тяжело вздохнула и добавила:
  -Девочкам! Основное условие - расслабиться и стать на время Лизой Муромской. Слегка легкомысленной, балованной, но с воображением и сердцем. Держаться естественно. Забудьте про зрителей!
  Ирина криво улыбнулась: легко сказать - забудьте. Хорошо еще, ее ряд последний, раз Светлана Степановна начала от двери. Хоть будет время присмотреться к чужим ошибкам.
  Минут через десять девятиклассники начали хмуро переглядываться. Они поняли наконец, что именно имела в виду Светлана Степановна, когда говорила: внешность - это не все.
  Нет, не сказать, что выходившие к учительскому столу девочки очень плохо читали. У некоторых получалось даже с выражением. Вот только... жизни в сценках ни капли!
  Если бы ребята не слышали Васькину импровизацию и удивительно удачный монолог Гончарова, они бы и не заметили натянутости и искусственности в девчоночьих репликах, а так...
  И двигались девчонки будто деревянные. Светлана Степановна говорила Ленке:
  -Представь, ты идешь с кузовком в руке, мечтаешь о чем-то своем. Утро прекрасное, свежее, ты уже забыла о Берестове...
  А Ленка шла словно на марше. Рукой размахивала, будто в ней не берестяной кузовок под грибы, а авоська с картошкой. И лицо у Ленки, как у куклы Барби - хорошенькое и пустое. Лишь в глазах страх, если присмотреться.
  Светлана Степановна застонала:
  -Пименова, вслушайся, какие божественные строчки: "Заря сияла на востоке, и золотые ряды облаков, казалось, ожидали солнца, как царедворцы ожидают государя; ясное небо, утренняя свежесть, роса, ветерок и пение птичек наполняли сердце Лизы младенческой веселостию..." И дальше - "...мало-помалу предалась она сладкой мечтательности"...
  -Понимаешь, Лена, СЛАДКОЙ мечтательности! А у тебя будто живот внезапно схватило. Расслабься же, милая, мы тебя не съедим!
  Но девочек слова Светланы Степановны отнюдь не расслабляли. Наоборот, они держались еще натянутее. Мальчишки уже начали поглядывать на соклассниц с некоторой тревогой: пока на роль Лизы Муромской близко никто не подходил. Оставался лишь третий ряд, где ждали своей очереди всего четыре человека.
  К тому же Мишина наотрез отказалась от роли Лизы, она почему-то хотела сыграть мисс Жаксон.
  Танька со странностями! Заявила - мол, она эту англичанку неплохо чувствует. Ее одиночество и тщательно скрываемую неприязнь к "варварской" России и своим хозяевам. Тайно презирать и в то же время подчиняться - настоящая трагедия!
  Ирине почему-то стало весело. Она совсем перестала бояться провала: не она первая, не она последняя.
  И за Лизу сделалось обидно: неужели девчонки ее не поняли? Сами ведь такие же! О настоящей любви мечтают и этим ничуть от пушкинских провинциальных барышень не отличаются. Появись в старших классах интересный парень, как красавец Алексей Берестов в том захолустье, то-то разговоров между ними было бы... И ссор!
  Ирина даже хихикнула. До того странной ей показалась мысль, что за два века люди совершенно не изменились.
  Поэтому, когда подошла ее очередь, Ирина спокойно пристроилась на краешек учительского стола. Раскрыла томик Пушкина и подала реплику воображаемой Аленке:
  -Ах, Настя, как ты скучна с вечными своими подробностями!
  Светлана Степановна ее не подвела и мгновенно ответила за Настю.
  В этот момент что-то случилось, Ирина забыла о классе. Действительно забыла. Сейчас она чувствовала лишь любопытство и досаду на бестолковую свою наперсницу. Ее мучило нетерпение, а Настя так непозволительно глупа!
  Ирина отвечала Светлане Степановне, почти не заглядывая в книгу, а в завершение сцены отбросила ее в сторону, взялась за подол воображаемого платья, легко покружилась по комнате и восторженно воскликнула:
  -...Ах, Настя, милая Настя! Какая славная выдумка!
  И тут же будто споткнулась. Лицо Ирины стало растерянным, она непонимающе уставилась на одноклассников и начала стремительно краснеть.
  Больше всего Ирину смущало, что все молчали. Она нашла взглядом Таню и испугалась: лицо Мишиной откровенно изумленное. А Светлана Зимина смотрела с нескрываемой неприязнью, она должна выходить следующей.
  По счастью, Васька Куцых долго молчать не умел. Хрипло откашлялся и недоверчиво спросил:
  -Что это было, а? Или у меня глюники?
  Сергей Стрепетов спокойно отозвался:
  -Может, и сделаем спектакль. Если Ирка станет Муромской.
  И класс будто проснулся. Мальчишки засвистели, затопали, а Светлана Степановна серьезно сказала:
  -Слава Богу, не зря столько времени потеряли.
  Она легонько подтолкнула ошеломленную Ирину к ее месту и бросила сочувственный взгляд на расстроенных девочек:
  -Кто из вас хочет сыграть Настю?
  Ирина сидела словно во сне и как сквозь вату слушала Свету. Она до сих пор не верила, что ей досталась главная роль. Пусть в напарниках и оказался Игорь вместо Сергея.
  Ирина теребила кончик косы и рассеянно думала: "Наверняка Стрепетов будет присутствовать на репетициях, если решил стать сценаристом. Мало ли что по ходу придется менять? А раз так, мы кучу времени проведем вместе..."
  Ирина обернулась, но Сергея не увидела. Зато наткнулась на странно напряженный взгляд Виктора Гончарова, и ей стало не по себе.
  Опять показалось, что Гончаров над ней смеется. У Ирины от странного, неконтролируемого страха даже руки похолодели: если Гончаров понял, что ей нравится Сергей...
  Пытаясь успокоиться, Ирина прикрикнула на себя: "Ну и что? Ему-то какое дело? - И с облегчением подумала: - И вообще, может, он на Таньку смотрит. Мы же рядом сидим. Вот он и таращится в эту сторону. Мишина всем интересна, она не я..."
  Мысль Ирине понравилась, и она почти сочувственно покосилась на подругу: да уж, повезло Мишиной. Только Гончарова ей и не хватало. Или Таньке все равно? А что, запросто. Мишина и этого монстра заставила бы по одной струнке ходить, с нее станется...
   Ирина нашла Сергея рядом с учительницей, они изучали принесенный Стрепетовым сценарий.
  Девочка грустно вздохнула: Сергей и головы не поворачивал в ее сторону. Если вообще помнил о ее, Иринином, существовании. Уткнулся в свою дурацкую растрепанную тетрадь и что-то горячо доказывал Светлане Степановне. А она слушала! На равных. Будто Сергею не пятнадцать лет.
  "Когда же он заметит меня? Вот если я наконец подстригусь, сделаю мелирование и не буду появляться на репетициях в своих кретинских полудетских одежках..."
  Ирина увлеченно наблюдала за Сергеем и не сразу поняла, что Света Зимина получила-таки роль Насти. Она вполне терпимо прочитала с учительницей литературы выбранный диалог. Теперь Светлана не злилась и совсем по-другому смотрела на недавнюю соперницу: они оказались в одной команде.
  На крошечную роль мисс Жаксон не претендовал никто из девочек, в повести не нашлось ни строчки из ее уст. Все дружно решили - это гораздо хуже классического "кушать подано". Тем более, старая дева казалась девятиклассницам смешной и несимпатичной.
  Так что эта роль досталась Тане Мишиной без всякой борьбы. Светлана Степановна лишь рукой махнула: мол, в процессе разберемся. Может, вообще обойдемся без чопорной англичанки.
  На этом все и закончилось. Светлана Степановна отпустила девятиклассников, благо ее урок оказался последним. В классе остались лишь Сергей со своей тетрадью и Таня Мишина. У нее появились какие-то новые идеи, Мишина хотела поговорить с учительницей.
  Первую репетицию решили провести завтра, сразу после занятий в кабинете литературы...
  
   ГЛАВА 7
  
   АЛЕНА ЗАВОДИТ ДНЕВНИК
  
  Болеть всегда скучно. Особенно, если ты лежишь в постели, а мама на работе. Вообще-то мама могла бы взять больничный, сама так сказала, но Алена ей не позволила. Не так уж плохо она себя чувствовала. И знала прекрасно - у них вечно не хватает денег.
  Если честно, Алена даже радовалась, что эту неделю не придется ходить в садик. Дома куда интереснее.
  Алена счастливо улыбнулась: сегодня не нужно выходить на улицу, держась за руку с вечно сопливым Максимкой Кудриным, их всегда ставили в пару. Не нужно после обеда вместе со всеми ложиться спать и лежать целых два часа с закрытыми глазами, чтобы воспитательница Татьяна Михайловна не ругалась. Не нужно притворяться такой как все, выкрикивая хором глупые песенки и считалочки. Не нужно делать вид, что тебя интересуют игры в куклы или возня в песочнице... Многое не нужно!
  И всего-то стоило простыть немного и пообещать маме, что она, Алена, не станет лишний раз вставать с постели. И по маминому телефонному звонку выпьет оставленное лекарство. И съест в обед укутанный ее старенькой шубкой куриный бульон. Такой, какой она всегда любила: без ничего. Просто крепкий бульон со звездочками моркови, но без картошки и кусочков теста.
  А в три часа должна прийти Ирина! Мама звонила ей на сотовый, так что Ирина пообещала прибежать сегодня пораньше. Сразу после уроков.
  Это хорошо, Алене она нравилась. И Петюнчик к Ире привык, уже не смотрел на нее как на чужую. Не сердился, когда Алена изредка про него забывала, играя с няней.
  Интересно, Ире дали роль Лизоньки?
  Алена протянула руку и взяла со стула мамин подарок - диктофон. Мама специально купила его. Сказала, что слишком редко видит сейчас Алену. Из-за занятий в институте. И очень сильно по ней скучает.
  Ведь когда она приходит, Алена чаще всего спит. А утром они совсем мало вместе. Алене нужно в садик, а маме на работу.
  Так она скоро забудет свою единственную дочь! Ведь Алена растет, а мама не замечает. И как она меняется не замечает. Не знает, о чем Аленка думает и чем занимается. И очень-очень тоскует. Может, маме бросить институт?
  Но они обе знали - нельзя. Лучше потерпеть немного, ведь скоро лето. У мамы начнутся каникулы, а затем и отпуск. Они вместе поедут к морю. Алена никогда его не видела.
  Реки видела: в Череповце аж две реки, они делят город на районы и через них перекинуты чудесные, красивые мосты. А вот море... Какое оно?
  И мама нашла выход - купила два диктофона. Чтобы они с дочерью не стали чужими.
  Алена с мамой решили - они будут вести дневники. Не такие, как вели в старину, а вполне современные.
  Тем более, Алена не очень любила писать. Буквы у нее получались корявые, наползали одна на другую, спешила она слишком, что ли?
  Но говорить - не писать. Алена с мамой будут надиктовывать, что сочтут важным друг для друга. И для себя.
  Алена завтра утром вставит мамину кассету и узнает, что интересного мама видела за день, слышала и о чем думала. А мама вечером возьмет Аленкин диктофон, и ей покажется, что дочь говорит с ней. Хотя сама Аленка будет спать.
  Мама очень здорово придумала!
  Аленка поморщилась, сознавая ответственность момента, нажала на кнопку и сказала:
  -Мам, ты молодец! Я сейчас лежу, и Петюнчик лежит... Нет, он встал и на меня смотрит. Думает - с кем это я болтаю? А я с тобой. Хоть ты сейчас и на работе. Это даже лучше, чем по телефону, правда? Там можно говорить только по делу, чтобы тебя не отвлекать, я понимаю, не бойся.
  Мам, я вспомнила про твой отпуск и про море. На что оно похоже, скажи обязательно. Нет, я по телику видела, не думай. И в книжках на картинках. Но это ведь не то, да?
  Мам, если Ирина мне померит температуру, и она будет нормальной, я порисую, ладно? Совсем чуть-чуть.
  Знаешь, я думаю, море как небо. Если их поменять местами, мы не сразу и заметим. Пока-пока!
  
   ***
  
  Смешная Аленка! Завела дневник и сияет. Несколько раз заставила Ирину прослушать единственную коротенькую запись, а потом вытащила запасную кассету и потребовала, чтобы и Ирина попробовала отмечать для себя самое важное.
  Может, так она поймет что-то о себе и других. Только нужно, чтобы все было честно-пречестно.
  Ирина фыркнула: легко сказать! У нее язык не повернется произнести то, что она в самом деле думает. Одна мысль - кто-нибудь может случайно наткнуться на кассету и прослушать, бросает в дрожь. Аленке-то хорошо, какие у нее тайны? Малявка!
  Ирина вообще не верила, что кто-нибудь из взрослых смог бы вести дневник искренне. Нет, записывать сами события, чтобы потом умиляться в старости - это пожалуйста. Да и то не все. Соврал, украл, сподличал, предал, разве о таком напишешь? А уж откровенно вывернуть себя наизнанку...
  Нет уж! И себе-то порой кое в чем трудно признаться. Гонишь-гонишь мысль прочь, сам себе противен. И об этом писать? Или даже говорить?!
  Ирина покосилась на Аленку, та опять сидела за столом и рисовала. По счастью, температура у малышки оказалась чуть выше тридцати семи, и Наташа разрешила ей подняться. Попросила лишь проследить, чтобы девочка не переутомлялась.
  Это за красками-то!
  Перестраховщица Наташа - одно слово. Как и все взрослые. Ладно хоть встать разрешила, Аленке давно наскучило валяться в постели.
  Ирина повертела в руках новенький диктофон и с сожалением положила его на стол. Нет, она не сможет.
  Ирина криво улыбнулась и попыталась заставить себя ЧЕСТНО сказать кое-что о себе и других. Хотя бы мысленно.
  И мгновенно помрачнела: ну и мразь же она! Это что же получается?
  "Я завидую Таньке Мишиной. И всегда завидовала, что уж себе врать. Иногда я радуюсь, что она некрасива и злюсь, что другие этого как бы не замечают."
  "Мне нравится Сережка Стрепетов. Я хочу, чтобы он тоже наконец обратил на меня внимание."
  Ирина побледнела и непроизвольно сжала кулаки. Затем решила раз в жизни быть честной до конца. Пусть с собой!
  "Другие красивые парни меня тоже волнуют. Особенно из старших классов. Например, Олег Огнев. И еще Мишка Караченцев. Только они совсем не обращают на меня внимания. Поэтому я вру себе."
  Ирина стиснула зубы и призналась: "Если честно, я всегда вру себе. И другим. Как все! И под пистолетом не расскажу никому те истории, что придумываю для себя перед сном. О любви. Где я самая-самая красивая и ради меня... Глупости какие!"
  Ирина испуганно оглянулась на Аленку, будто та могла случайно подслушать ее. Но Аленка спокойно рисовала, и Ирина угрюмо продолжила: "Я выискиваю в маминых женских романах некоторые эпизоды и украдкой читаю. Интересно, ЭТО в самом деле так, как пишут, или опять вранье? Жаль, я еще ни разу не целовалась! А уж все остальное... Может, я слишком порочна?"
  Ирина затосковала, осознавая собственное несовершенство.
  "Перед другими девчонками и уж тем более перед мальчишками я делаю вид, что парни меня совсем не интересуют. Ни капли! А сама только о них и думаю. Если не занята уроками."
  "Что еще? Притворяюсь интереснее, чем есть. После летних каникул вру девчонкам, что познакомилась с та-аким парнем... А потом таинственно замолкаю. Они тоже наверняка врут. Кругом вранье!"
  Ирина только сейчас поняла, что машинально бегает по комнате. Она заставила себя остановиться и сесть в кресло. И продолжила мысленно диктовать на несуществующий диктофон: "Я не знаю, люблю ли я родителей. Иногда кажется - да, а иногда я их просто ненавижу. Мне с ними почти всегда скучно. А когда они начинают учить меня жизни, я бессовестно думаю - неплохо бы стать сиротой. Потому что я дрянь!"
  "Несколько раз я придумывала истории, будто я приемыш, а они мне чужие. Мол, мои настоящие родители совсем другие. Например, отец - английский аристократ, там они еще есть. Он меня находит, и жизнь моя меняется: замки, круизы, собственная яхта, все такое..."
  "Я недобрая. Когда впереди меня топчется какая-нибудь тучная старуха, мешая пройти, я ее убить готова. И еле-еле сдерживаюсь, чтобы не сказать гадость. Или грубо не оттолкнуть. Хотя понимаю, все мы станем старыми, но как-то не верится. Точнее, верю, но... Лучше умереть!"
  Ирина тяжело вздохнула, прекращая самобичевание, и вяло спросила Аленку:
  -Ты собираешься все-все надиктовывать?
  -Не-а,- отозвалась Аленка, не поднимая головы, - только то, что захочется.
  -А если захочется соврать? Ну, чтобы показаться лучше?
  Аленка приоткрыла рот, сунула в чашку с водой кисть и обернулась к няньке.
  -Это как?
  Подумав, Ирина осторожно сказала:
  -Когда я шла сегодня к тебе, мне какая-то бабка с костылем весь тротуар перегородила. Так я ее чуть в спину не ударила. - Ирина торопливо добавила: - Я знаю, что это плохо, но это правда.
  -Но ведь ты же не ударила, - удивленно протянула Аленка.
  -Но хотела!
  Обе девочки, и маленькая, и большая, некоторое время молчали. Спокойно лежащий в ногах Аленки пес вдруг завозился, сел и укоризненно уставился на Ирину. Затем положил тяжелую голову Аленке на колени и негромко заскулил.
  Аленка печально улыбнулась ему и признала:
  -Я поняла. Только не знаю, стала бы я это говорить в диктофон.
  -Значит, соврала бы? - раздраженно поинтересовалась Ирина.
  -Нет. Это маме неинтересно.
  -С чего ты взяла?!
  -Я думала плохо, но поступила хорошо, - упрямо сказала Аленка. - Так как надо. О чем тут говорить?
  Ирина растерянно смотрела на свою подопечную, она никак не ожидала от нее такой рассудительности. К тому же, что-то в Аленкиных словах было не то... Или то?
  Немного помолчав, Аленка задумчиво добавила:
  -Антонина Романовна говорила - главное, поступать, как должно. - И девочка уже весело воскликнула: - И еще она говорила - люди не ангелы! И никогда ими не станут. Но если все-все будут поступать как должно, на земле наступит рай.
  Ирина невольно фыркнула. На душе вдруг стало полегче, и сама себе она уже не казалась монстром. Ведь действительно: большей частью Ирина поступала "как должно". Порой через силу. А мысли, что ж...
  И все же Ирина понимала - за диктофон она не возьмется. Ни за что. Она не Аленка. Это у нее пока все просто и понятно. Вот подрастет, тогда...
  Нет, пусть лучше Аленка не меняется!
  Интересно, какой она станет?
  Аленка снова взяла свою кисть и с сожалением заключила:
  -Антонина Романовна мне так и не рассказала, каким он будет, этот рай. Смеялась только. Жаль, правда?
  И Ирина внезапно расстроилась, что никогда не знала Аленкину соседку, старую учительницу литературы. И уже никогда не узнает. Ведь Антонина Романовна умерла.
  
   ГЛАВА 8
  
   ПЕРВАЯ РЕПЕТИЦИЯ
  
  Ирина с отчаянием посмотрела на часы: она опаздывала на второй урок. Специально пришла к университету пораньше, хотела пройти в канцелярию и узнать об Игоре Сорокине - и такая неудача. Ее не пропускала охрана! Мерзкий тучный мужик в пятнистой униформе требовал с нее студенческий, будто не видел, что Ирина еще школьница. Издевался, ясно.
  Он даже слушать не хотел про канцелярию или деканат. Не положено - и все тут. И говорил по хамски, у Ирины все лицо горело.
  Правда, потом охранник вдруг раздобрился и предложил Ирине позвонить в канцелярию с внутреннего телефона. Мол, пусть они согласятся ее принять. Тогда Ирина оставит ему какой-нибудь документ и пройдет.
  А какой документ? Ирина еще и паспорта не получила. Как-то не нужно было. Хотя вот Таня Мишина взяла, ей летом ехать с родителями в Крым. Кто ж знал...
  Ирина тяжело вздохнула: если только дневник охраннику отдать. Или всю сумку. Может, часы оставить? Они у Ирины не из дешевых, папа к восьмому марта подарил. Она где-то читала: хорошие часы берут в залог.
  Но и с канцелярией Ирине не повезло. На жалкий лепет о приближающемся дне рождения старшего брата и сюрпризе, который Ирина хочет для него подготовить, телефонная трубка разразилась раздраженным хриплым кашлем. Ирине в самое ухо гаркнули:
  -Милочка, не морочьте голову, у меня работы полно!
  Ирина едва не расплакалась, слушая короткие гудки. Обидно стало до слез.
  Ирина так хорошо все продумала! И даже пожертвовала уроком физкультуры. Все равно он первый, на него многие опаздывали или просто прогуливали. Якобы, приболели.
  Физруку Петру Петровичу плевать, он даже отметки не снижал, лишь бы ты ему норму потом сдала. Не вредный дядька, им повезло.
  А вот математику пропускать Ирина совсем не хотела. Думала, успеет ко второму уроку. Ведь совсем не сложно посмотреть фамилии выпуска пятилетней давности. Не папки перебирать как когда-то. С компьютерами все стало намного проще. Ирина бы переписала несколько адресов в свой блокнот: шесть минут, ну - десять, не больше.
  Почему ей так не везет?!
  Самое страшное, у Ирины теперь и времени-то лишнего не будет. Уроки, после них репетиции, затем - бегом к Аленке. Там и домашние задания делать придется. Наташа с Аленкой не возражали, Ирина с ними вчера говорила.
  Чудачка Аленка даже обрадовалась. Сказала - она Иринины учебники посмотрит. Все-все. В них наверняка много незнакомых слов.
  Уж это-то Ирина ей гарантировала!
  Ирина грустно улыбнулась: вообще-то она и раньше делала у Аленки уроки. Иногда. Обычно письменные. Чтобы мать с отцом не пристали вечером - на что дочь угробила целый день.
  Вот и приходилось над той же математикой у Аленки корпеть. Если Ирина не успевала решить все дома, сразу после школы.
  Ирина тоскливо топталась на крыльце, не зная, что делать. Не уходить же отсюда, в самом-то деле, потеряв столько времени? Кто сказал, что завтра все сложится по другому?
  Ирина с надеждой покосилась на двери: может, противный охранник уйдет куда? В туалет или позавтракать. И она быстренько прошмыгнет внутрь. Буквально на пять-десять минут.
  Ирина тяжело вздохнула: вот только что тетке в канцелярии сказать? Ирина же с ней по телефону уже говорила. Вредная старуха выгонит запросто, еще и охрану может вызвать. Вот получится здорово, если в школу пожалуются...
  Что же ей делать?!
  -Эй, ты чего здесь крутишься? Ждешь кого?
  Ирина едва не подпрыгнула от неожиданности и резко развернулась. Перед ней стояла полненькая, смуглая девушка и рассматривала ее с веселым сочувствием.
  -У нас сегодня первой пары нет,- неторопливо пояснила она,- мы в холле болтаемся. А ты еще раньше пришла, я заметила.
  Девушка показалась Ирине совсем некрасивой: круглолицее, почти плоское лицо; небольшие, близко посаженные карие глазки; широковатый нос и жиденькие, коротко подстриженные темные волосы. Однако от нее веяло такой энергией!
  Ирина робко улыбнулась, она не знала что говорить. Соврать? Мол, в самом деле ждет кого-нибудь. Или... попросить помочь? Раз у этой девушки время все равно свободное.
  Ирина покраснела от волнения: может, в самом деле попробовать? Вдруг получится? И легенду прежней оставить - мол, сюрприз ко дню рождения старшего брата...
  Минутой позже Ирина поняла - никаких артистических способностей у нее нет. Или Лизу Муромскую легче играть?
  Во всяком случае смуглая студентка ей ни капли не поверила. Хотя выслушала внимательно, ни разу не перебив. Однако едва Ирина закрыла рот, девушка насмешливо фыркнула:
  -Ври больше! Сюрприз она брату хочет сделать!
  Ирина растерянно молчала. Смуглянка вкрадчиво выдохнула:
  -Хочешь, чтобы я чей-то адрес для тебя узнала? Или фамилию?
  Ирина покраснела и кивнула.
  -Так и скажи, чего накручиваешь? Терпеть не могу вранья!
  Девушка схватила Ирину за руку, подтащила к скамейке и села рядом. Некоторое время с любопытством рассматривала новую знакомую, затем представилась:
  -Я Марина, а ты?
  -Ира.
  -Признавайся, влюбилась?
  Неожиданно для себя Ирина опять кивнула. И испуганно шепнула, заливаясь краской:
  -Не я, честно. Подруга моя. Она постарше. Наташей звать. Я... я помочь ей хочу!
  Марина смотрела внимательно, будто продолжения ожидала, но Ирина больше ничего рассказывать не собиралась. Бросила на новую знакомую упрямый взгляд и буркнула - не ее тайна.
  И с тяжелым вздохом признала: придется придумывать новый план, как отыскать Игоря Сорокина. Раз уж этот не сработал. А казался таким надежным. И почему у нее в самый ответственный момент все идет кувырком?!
  Вот у Тани Мишиной наверняка бы все получилось. Противный охранник даже не остановил бы ее. Принял бы за студентку, Ирина поклясться готова. И тетка из канцелярии разговаривала бы с Таней совсем другим тоном...
  Однако Марина настаивать на продолжении не стала. Лишь спросила, кто из ребят Ирину интересует. И разочарованно хмыкнула - выпускник! Да еще и давний.
  Ведь пять лет - целая вечность. Через пять лет она, Марина, уже университет закончит и где-то вкалывать будет, если замуж, само собой, не выскочит и с малышом не свяжется.
  Боже, это почти из области фантастики!
  Марина даже головой помотала, прогоняя непрошеные мысли. Интерес к чужой любви у нее практически исчез, но погасшее лицо смешной девчонки, сидящей рядом, почему-то заставило Марину бодро воскликнуть:
  -Нашла проблему!
  И она клятвенно пообещала разузнать для Ирины адрес неизвестного ей Игоря Сорокина. Только не сию секунду, понятно, вот-вот звонок прозвенит, а попозже. После занятий, например. Или завтра. Пусть только Ирина даст ей номер своего телефона.
  
   ***
  
  -Небось, милая, собака моя не кусается, - добродушно бросил Игорь Дудинов.
  И с таким любопытством уставился на Ирину, что ей даже играть не пришлось. Она уронила воображаемый кузовок, прижала руки к груди и смущенно пролепетала:
  -Да нет, барин, боюсь: она, вишь, какая злая; опять кинется...
  Ирина испуганно покосилась на брошенный посреди класса тяжелый ботинок Васьки Куцых, заменяющий охотничьего пса, - размера сорок пятого обувка, не меньше,- и попятилась.
  Таня невольно фыркнула. Сергей с досадой воскликнул:
  -Нет, так нельзя! Нам нужна собака!
  -Нужна! И где мы ее возьмем? - раздраженно спросила Света.
  -Предлагаешь на улицах облаву устроить? Повязать какую-нибудь несчастную шавку и потом заставить играть легавую? - хохотнул Васька.
  -Ага, легавую. По кличке Сбогар, - буркнул Игорь и со злостью пнул невинный ботинок.
  Ирина с трудом вышла из образа, села за ближайший стол и с легкой насмешкой подумала - самое время предложить на роль легавой Аленкиного Петюнчика. Никто в зрительном зале не удивится, если она шарахнется от такого монстра.
  Интересно, были в те времена такие огромные псы? По фильмам не скажешь. Ирина лишь русских борзых в них помнила или спаниелей.
  -Полегче с моей собственностью, - возмутился Васька. - Не всякий ботинок, чтоб ты знал, потянет роль дворянской собаки!
  Васька так ласково огладил свой гигантский башмак, будто и впрямь видел в нем живого пса, и ребята рассмеялись. А Игорь вполне серьезно предложил занять у кого-нибудь из знакомых собаку. Хоть дворняжку.
  Светлана Степановна вздохнула:
  -Не так-то это просто.
  Девятиклассники смотрели вопросительно. Учительница хмуро пояснила:
  -Полный зрительный зал! На него нельзя обращать внимания. Не каждый человек это может, а уж собака... Сами понимаете!
  Васька дернул свой ботинок за шнурок и вяло пообещал:
  -Я ему уши приклею. Из черного плюша. Большущие. Издали от спаниеля ни одна зараза не отличит, даже в бинокль. За веревочку из-за кулис дергать буду. Ну, когда Игореха к себе пса подзывать станет. И лаять. Запросто!
  И Васька так ожесточенно загавкал, будто Сбогар не на юную девушку в лесу наткнулся, а на медведя. Очень здорово у него получалось. Особенно, если прикрыть глаза.
  Но Светлана Степановна прикрыла руками не глаза, а уши и взмолилась:
  -Пощади, Василий!
  Васька прервал свой сольный номер жалобным скулежом. Света сердито воскликнула:
  -Клоун!
  Ирина внезапно обернулась: на нее в упор смотрел Виктор Гончаров. Сидел преспокойно за соседним столом и почти в открытую ее разглядывал. И ничуть не смутился, поймав в ответ взгляд девочки. Лишь улыбнулся насмешливо, но глаз не отвел.
  Ирина никогда так близко не видела лица Гончарова, страшный шрам делал его каким-то нереальным, словно Витька сидел в гриме. А уж радужка... Ирину передернуло: светло-голубые ледяные кляксы! И дула зрачков.
  Нет, что он на нее так уставился?!
  Ирина нервно дернула себя за кончик косы и, чувствуя, как заливается ненавистной краской, негодующе прошипела:
  -Дыру протрешь!
  Но Гончаров ничуть не смутился. К возмущению Ирины, он даже взгляда не отвел. Продолжал ее рассматривать как ни в чем не бывало. В открытую!
  Ирина только на секунду представила, что с ней стало бы, если бы Сергей поймал ее в такой момент, и покраснела еще сильнее. Украдкой покосилась на Стрепетова, - вот уж кто не обращал на нее внимания, - и с фальшивым ехидством протянула:
  -Влюбился?
  Что она ожидала услышать в ответ на этот дурацкий вопрос, Ирина и сама не знала. Но уж никак не короткое:
  -В тебя?
  Ирина растерянно моргнула. Виктор откинулся на спинку стула, льда в его радужках словно прибавилось, а губы растянулись в неприятной улыбке. Гончаров смотрел на нее с интересом исследователя, только что пришпилившего бабочку к картону и наблюдающего, как та дергается под булавкой, роняя пыльцу с крыльев.
  Напряжение сегодняшнего дня наконец дало себя знать, и девочка с ужасом почувствовала, как глаза стремительно наполняются слезами.
  Нет, до чего ей не везет!
  Встала ни свет ни заря, чего ради, спрашивается? Только время зря потеряла у университета. Хорошо, если Марина не забудет о ней, узнает адрес Сорокина и позвонит.
  Схватила тройку за контрольную по физике, а математичка ее даже в класс не пустила - мол, пол-урока прогуляла, гуляй дальше.
  С Танькой почти поссорилась. Сказала, что проспала, вот только Мишина Ирине ничуть не поверила.
  На химии как назло вызвали с домашней задачей, а Ирина про нее вчера и не вспомнила. Молчала у доски как партизан. Когда же садилась на место, Танька отвернулась, а Сергей с досадой бросил:
  -Ну что же ты, задачка пустяковая, в одно действие!
  Стрепетов смотрел на нее как на тлю!
  Ирина мгновенно поняла - тупицей ее считает. Редкостной. И пусть!
  Неожиданно Ирина разозлилась: ну и балда же она! Лохиня, вот кто. Хоть такого слова и нет в русском языке.
  Слова нет, а вот она, Ирина Горелова, есть. Сидит тут одна за столом, никто на нее не обращает внимания, никому она не нужна. Жалкая размазня, ничего не может до конца довести!
  Наверное, и алое платье мимо пройдет. К тому времени, как у Ирины деньги появятся, его обязательно кто-нибудь купит. И родители никогда не узнают, что Ирина вполне самостоятельна. Не пустышка какая-нибудь. Даже на работу устроилась. И справляется с ней, да!
  Самое страшное: она отца Аленке никогда не найдет. Неудачница!
  Ирина размазала по щекам слезы, снова развернулась к Гончарову и с горечью спросила:
  -Считаешь, в меня влюбиться невозможно?
  Она с изумлением увидела, как светло-голубые глаза Гончарова потемнели, налились пронзительной синевой, а с лица пропала язвительная улыбка. На секунду Ирине показалось, что лицо Виктора стало растерянным и даже виноватым.
  Наверное, она ошиблась. Потому что Гончаров встал и, проходя мимо, насмешливо шепнул Ирине:
  -Почему -нет? Может, я и рискну. Когда-нибудь.
  Вот гад!
  
   ***
  
  Ирина шла сегодня к Аленке самой длинной дорогой. Она даже в парк у площади Металлургов заглянула и долго смотрела, как рабочие приводят в порядок старый фонтан. Что-то подмазывают, восстанавливая нехитрые завитушки, и устанавливают лампы подсветки.
  С Таней Ирина так и не помирилась. Или они не ссорились? Просто Ирине не хотелось расспросов, и она бесцеремонно убежала от Мишиной. Сразу же после репетиции. Заявила, что у нее совсем нет времени. И почти не соврала.
  Ирина брела по аллее, жмурилась от яркого солнца и мысленно наговаривала на несуществующий диктофон. Девочка таким образом пыталась разобраться в себе и других. По Аленкиному рецепту.
  Ирина невольно сердилась на Аленку. Эта малявка нечаянно втравила ее в дурацкую игру. Не врать себе так трудно! Почти невозможно.
  Дневники - самая кретинская выдумка на свете!
  Немного подумав, Ирина честно признала: "Мне нравится играть на сцене. Пусть пока в пустом классе. Нравится чувствовать себя легкомысленной и красивой Лизой Муромской. Нравится, что в меня влюблен Игорь Дудинов. То есть, не сам Игорь, конечно, а Берестов Алексей. Неважно, впрочем."
  Ирина стояла у клумбы и наблюдала, как пожилые женщины в ярких комбинезонах возятся с рассадой. Бережно отделяют цветок от цветка и сажают в заранее приготовленные ямки. Засыпают зеленые стебли мягкой землей и брызгают на них из лейки.
  "Светка Зимина меня раздражает. Потому что кокетничает. Со всеми подряд. Даже... даже с Гончаровым! И тот ничего. Терпит. Не одергивает Светку. Скотина!"
  Ирина даже ногой топнула, представив себя на месте Зиминой. Почему-то ей казалось: начни она строить глазки, Гончаров ее с землей бы сравнял. А не смотрел бы так снисходительно.
  Ирина печально вздохнула: "Серега же как маленький. Ничего не видит, ничего не слышит. Носится со своим сценарием, что-то по ходу правит, нас то ли замечает, то ли нет.
  Нет, Лизу-то он видит! А вот меня...
  С Танькой все время спорит. И со Светланой Степановной. Что-то им доказывает. И они в конце концов с ним соглашаются."
  Ирина неохотно признала: Игорь с Гончаровым почему-то взрослее Стрепетова. Хотя все одного возраста. Даже рыжий клоун Васька взрослее!
  Они к девчонкам по другому относятся. Как-то разделяют мир на две половины. А Сергей - нет.
  Сколько раз он брал у Ирины сумку с учебниками, когда вместе шли домой, но все не то. Ирина знала - Сергей абсолютно так же и малышу помог бы, матери или старикам. Не задумываясь.
  Ирина стопроцентно уверена: Сергей не видит, как она одета. Не замечает ее дурацких детских кос. Почти полного отсутствия косметики на лице. И чудесных длинных ног,- даже Света Зимина как-то с одобрением о них отозвалась, - не видит.
  Наверное, Ирине поэтому так трудно с ним. Ребенком себя ощущает, не девушкой. Ирине все время хочется чем-то поразить Стрепетова, чтобы он проснулся наконец и заметил ее. Хоть раз!
  Ирина хмуро улыбнулась: может, алое платье поможет? Она в нем выглядит настоящей юной дамой. А если еще и волосы подстричь, и мелирование сделать...
  Интересно, что сказал бы Гончаров, увидев ее в таком виде?
  Ирина непроизвольно сжала кулаки, и воскликнула:
  -Очень надо!
  
   ГЛАВА 9
  
   СЕРГЕЙ СТРЕПЕТОВ
  
  Сергей прочитал последнюю сцену и впервые ничего не поправил. Он покосился на учительницу математики и кивнул с умным видом на какое-то ее утверждение. С легкой насмешкой подумал о собственном сценарии: "Получается, он совершенен?" И едва не рассмеялся - вот уж вряд ли!
  Но в голову ничего ценного не приходило, оставалось смириться. Сергей спрятал тетрадь в сумку и невольно фыркнул: сидевшая перед ним Ира Горелова ожесточенно грызла ручку. Она и не замечала, что испачкала синей пастой губы. И кончик косы растрепан, вечно волосы на палец накручивает, когда волнуется.
  Сергей хмуро улыбнулся: Ирка наверняка не поняла новой темы. Туповата на удивление. Сколько раз подходила с задачками, Сергей замаялся объяснять. Гореловскую единственную извилину вычерчивали по линейке, не иначе. Забыв про загогулину, отвечающую за математику. Проще самому решить и дать Ирке списать. Экономия времени и собственных нервов!
  Забавно, что Таня Мишина с ней дружит. Ирка почти не читает, думать не умеет, на уроках тихо плывет. Без Таниной подсказки все контрольные бы завалила. Правда, они сидят вместе с первого класса. Наверное, Мишина к ней привыкла.
  Ира бросила ручку, провела рукой по губам и размазала пасту. Сергей пожал плечами: смешная девчонка. Ладно, хоть на роль Лизы подошла, что неудивительно. Муромская такая же пустышка, одна любовь на уме.
  Сергей задумчиво посмотрел на четкий Танин профиль с досадой подумал: "И что только девчонки вокруг любви накручивают?"
  Сергей полгода назад спросил о ней старшего брата, Вадим лишь расхохотался. Сказал - физиологическая потребность, не больше. Мол, против природы не попрешь.
  Это Сергею как раз понятно: любой вид на планете воспроизводит себя. Непонятно другое - зачем осложнять жизнь? Или девчонки по другому не умеют?
  Сергей бросил взгляд на сумку, где лежала тетрадь со сценарием, и угрюмо ухмыльнулся: что-то он запутался. Если верить Пушкину...
  Ну да, Берестов-то влюбился! Да еще в кого - в крестьянку. Явный мезальянс, как Сергей понимает. Жениться собрался! Против воли отца пошел. На наследство плюнул.
  С другой стороны, Вадим сказал... Или он смеялся над Сергеем? С Вадима станется!
  Сергей нахмурился: сам-то вечерами черти где пропадает. Не над дипломом работает, а по дискотекам носится. И со своей Верочкой часами по телефону треплется. Мама аж кипит.
  А перед Новым годом Вадька с другой девчонкой встречался. Надей, кажется. Прошлым летом с Катей Никитиной дружил, она в соседнем доме живет.
  Сергей угрюмо усмехнулся: нет, тут точно любовью не пахнет! Или Вадька пока свою э-э... любовь не встретил?
  Таня что-то шепнула Ире, и девочки тихонько рассмеялись. Сергей задумчиво рассматривал с детства знакомые лица, и не мог понять, какое ему больше нравится.
  Танино, пожалуй. Оно... значительнее. Вон какой подбородок решительный, с ямочкой. И дуги бровей над переносицей сурово сошлись. Глаза на солнце золотистыми смотрятся, а в тени они почти черные, зрачка не разглядишь...
  Таня снова чему-то засмеялась, и Сергей с трудом отвел взгляд от ее порозовевшего лица. Ему вдруг стало не по себе. Он уткнулся в учебник и сердито приказал себе не сходить с ума. Он не Берестов!
  И потом - это всего лишь книга. Считай - сказка. Просто люди боятся одиночества, вот и придумывают сказочки про любовь. А ее нет, Вадим прав. Иначе почему мать с отцом разбежались?
  Сергей отца почти не помнил. В памяти остался только смешанный запах табака и мужского дезодоранта. Вместо самого отца.
  Вадим как-то сказал - отец почти сразу после развода из Череповца уехал. А мать вообще про него молчит, будто в капусте детей нашла. Или... прошла любовь, повяли розы? Тогда на кой черт она такая?
  И Сергей раздраженно пнул ни в чем неповинную сумку.
  
   ***
  
  Ирина нервно помассировала виски, почему-то болела голова. Впрочем, очень даже понятно - почему. Вчера легла спать заполночь, а сегодня они уже второй час репетируют одну и ту же сцену.
  Ту, где Лиза осознала свое безрассудство и решила больше не встречаться с Берестовым. Однако Алексей даже слышать об этом не хотел. Уверял в невинности своих желаний, обещал не подавать повода к раскаянию, повиноваться во всем... И Лиза сдалась.
  Она, Ирина, говорила за Лизу:
  -Дай мне слово, не искать других свиданий кроме тех, что я тебе сама назначу...
  А Алексей клялся ей святой пятницей.
  Вот эта-то сцена им и не удавалась, Ирина сама чувствовала. И не из-за нее. Из-за Игоря Дудинова. Не было в нем искренности, что ли. Слова звучали слишком академично, будто он их по книжке читал.
  Светлана Степановна устало говорила:
  -Игорек, ты же влюблен, понимаешь? Ты сейчас в панике, говорить должен горячо, сбивчиво, будто от этого твоя жизнь зависит, не меньше. А ты просишь видеться с Лизой наедине, хотя бы через день, хотя бы дважды в неделю так, что мне хочется воскликнуть - не верю!
  Света с досадой буркнула:
  -Мальчишка. Что он понимает в любви!
  Сергей раздраженно покосился на Зимину:
  -При чем тут любовь? Это игра. Просто Игорю нужно на время стать этим идиотом Берестовым.
  -Почему - идиотом?- возмутилась Света.
  -Потому что только идиот мог поверить, что влюбился в неграмотную девку,- зло отрезал Стрепетов.- Не забудь, он на крестьян смотрел как на низшие существа, и это правильно. А тут - распустил губу, глупо!
  -Любовь зла,- хмыкнул Васька.
  Ирина сидела на подоконнике, слушала внезапно разгоревшийся спор и с невольной горечью думала: "Не будь Лиза хорошенькой, Алексей никогда бы не обратил на нее внимания. Но она миленькая. Берестову только поэтому плевать, что она дочь кузнеца. И не ровня самому Алексею.- Ирина вздохнула и неохотно признала: - К тому же держалась Лиза непривычно, вот и заинтересовала Берестова.
  Ирина посмотрела на мальчишек:- "Интересно, как мне себя вести, чтобы Стрепетов хотя бы обернулся в мою сторону?"
  Девочка бросила взгляд на часы и едва не вскрикнула - половина четвертого. Она должна идти к Аленке. И побыстрее. Аленка больна и ждет ее.
  Ирина мягко улыбнулась: смешная. Вчера снова дала ей прослушать приготовленную для матери запись. И говорила там о ней, Ирине. Ох уж эта Аленка!
  Ирина словно услышала быстрый, чуть картавый говорок: "Ма, наша Ира будет Лизонькой Муромской, помнишь Пушкинскую "Барышню-крестьянку"? Она станет жить в девятнадцатом веке, здорово, да? Сто, нет, почти двести лет назад! Мам, это ж как машина времени, правда?
  Сарафан длинный-предлинный, лапти настоящие, их на рынке продают, как сувениры. Иногда. Ира сказала - она обязательно купит. А в косы ленты вплетет. Красные!
  Мам, давай ей отдадим наши бусы из деревянной шкатулки? Те, синенькие, что твоя бабушка оставила твоей маме, а ей самой ее бабушка подарила. Ира не потеряет, честно-честно.
  Бусы старые-престарые. Ира их наденет, ей легче будет нырнуть в прошлое. Она будто на кнопку нажмет! Мам, как я придумала? Хорошо, нет?
  Ты вечером прослушаешь и мне ответишь. Если согласна, то синие бусы на кухне оставь, ладно? Я тебя люблю!"
  Кашляла Аленка через каждое слово. Что-то ее бронхит совсем разгулялся. И таблетки почти не помогали. Даже травки заваренные на пару и горчичники.
  Ирина вечером сама их ставила. Перед тем как Аленку спать уложить. Вначале смазывала Аленкину кожу подсолнечным маслом, а затем лепила горчичники. И мысленно ужасалась Аленкиной худобе - одни ребра!
  Ирина жалела девочку - жжет ведь. Но Аленка терпеливая, даже не жаловалась. Лишь на часы косилась, ждала, пока обязательные десять минут пройдут. Потом блаженно вздыхала и жмурилась, когда Ирина ее покрасневшую спинку теплой влажной губкой обтирала.
  Как там больная Аленка дома одна? Наверное, лежит в постели, ждет Иру и скучает. Рядом Петюнчик дремлет. А то встанет, пристроит свою лохматую голову рядом с Аленкиной подушкой и жалостливо так вздыхает. Понимает, что Аленка больна. Такой странный пес, только что говорить не умеет...
  Ирина спрыгнула с подоконника, одернула джинсовую юбку и сказала, перебивая покрасневшую от злости Свету:
  -Мне уже пора.
  Стрепетов с Зиминой прекратили ругаться. Светлана Степановна посмотрела на запястье, грустно кивнула и резюмировала:
  -Сегодня время впустую потратили. Одной сцены толком не прошли. Пара таких репетиций и на спектакле можно ставить крест.
  Света сердито воскликнула:
  -Еще и четырех нет! Мы успеем все закончить!
  -Я не могу,-упрямо сказала Ирина, собирая сумку.
  -Почему мы можем, а ты нет?- враждебно поинтересовалась Зимина. - Чем ты эдаким занята, а? Или на работу спешишь?
  Ирина на секунду растерялась. Все как один уставились на нее. Даже Гончаров смотрел с любопытством и явно ждал ответа. А Таня Мишина насмешливо улыбалась.
  "Ждет, что я совру,- раздраженно подумала Ирина.- Уверена - ни в жизнь не скажу правды. Попросту струшу." Тут же мелькнула мысль, что Таня права. Соврать всегда проще.
  Неожиданно для себя Ирина с вызовом ответила:
  -Угадала - на работу. И уже опаздываю.
  -Да-а? - растерянно протянула Светлана.
  Васька недоверчиво ухмыльнулся:
  -Улицы метешь или газеты толкаешь?
  Таня смотрела внимательно, но молчала. Мишиной вдруг показалось - за последнее время подруга как-то изменилась. Повзрослела, что ли. Просто она, Таня, не желала этого замечать. Привыкла смотреть на Горелову сверху вниз.
  "Интересно, с чего бы Ирке меняться? Или подтирать чужой нос так сложно?"
  Ирина отвечать Ваське не стала. Лишь пожала плечами и пошла к двери. И вздрогнула, услышав, как уже ей в спину Сергей Стрепетов с издевкой бросил:
  -На красивые тряпки зарабатываешь?
  Ирина не поверила собственным ушам. Обернулась и в упор посмотрела на Таню. Мишина смущенно фыркнула и с повышенным интересом стала рассматривать висевший на стене портрет Льва Николаевича Толстого.
  Ирина мгновенно поняла: Таня ее выдала. Наверняка все выложила Сергею про алое платье. Еще и посмеялись вдвоем над ней.
  Ирина побледнела: кошмар. Хорошо же Стрепетов теперь о ней думает. Мол, пустая девчонка, в школе едва на четверки вытягивает, в голове одни мальчишки и тряпки. А если Танька припомнила последний разговор, тот, на улице...
  Да нет, не могла она!
  Сумка с учебниками внезапно стала тяжелой, пальцы рук заледенели. Ирина жалко пролепетала:
  -А что, нельзя?
  Света Зимина неуверенно хихикнула. Васька Куцых показал Ирине большой палец, он одобрял. Светлана Степановна покачала головой, но сказать ничего не успела. Виктор Гончаров взял со стола свой рюкзак и лениво протянул:
  -Я тоже, между прочим, не привык у матери деньги клянчить. Всю зиму дворником подрабатывал, тротуары от снега чистил. Кто из вас имеет что-то против?
  Ответа Ирина не услышала. Она бежала по гулким школьным коридорам и изумленно думала: "Он что, за меня заступился? Или так... из цеховой солидарности?"
  Ирина рассмеялась. Ей пришло в голову, что еще три недели назад она и слов-то таких не знала. А тут прямо как Мишина сказанула - "из цеховой солидарности".
  Это из-за Аленки. Столько книг за неполный месяц пришлось просмотреть! Ирина и в словари лазила, и в энциклопедию заглядывала. Да и у отца кое-что иногда спрашивала. И у Тани Мишиной.
  Что ей оставалось делать?
  Аленка любопытная. Постоянно суется в библиотеку матери и пытается читать все подряд. Даже специализированную литературу. По экономике, например. А потом задает вопросы.
  Не может ведь Ирина постоянно говорить малышке - "не знаю"!
  
   ГЛАВА 10
  
   АЛЕНКА БОЛЕЕТ
  
  Сегодня Аленка не рисовала. Она лежала в постели и напряженно размышляла. А встревоженной Ирине сказала, что думает о Боге. И не обманула.
  Аленка искренне пыталась понять - есть Бог или нет. Мама почему-то на этот вопрос не смогла ответить. Промолчала, будто Аленка и не спрашивала. Аленка утром трижды пленку прослушала - ничего.
  Мама о лете говорила, о море, о дельфинах, что в последние годы близко-близко к берегу подплывают, а вот о Боге... Ни слова! Может, мама сама точно не знала?
  Аленке почему-то хотелось, чтобы Бог был. Ведь кто-то должен любить людей? Каждого человека? Большого и маленького?
  Аленку, например, мама любит. Маму - бабушка. А вот сосед дядя Петя один живет. И пьет сильно. Его все-все ругают. Кто его сможет любить? Если только Бог.
  Антонина Романовна говорила - для него все мы дети. Плохие ли, хорошие - все едино. Детей в любом случае любят. И прощают. Даже самых хулиганистых и противных.
  Аленка грустно вздохнула: Антонина Романовна все-все знала, она ведь старенькая.
  И Аленка попросила Бога, чтобы он был. Всегда!
  Потом девочка перевела взгляд на акварель, и в ее глазах загорелась надежда. Там папа! Аленка и отсюда видела его: высокий, красивый, кудрявый и улыбается. Жаль, папино лицо никак не удавалось рассмотреть. Даже в снах.
  Аленка почти уверена - волшебные краски существуют. Может, ее акварели как раз ими написаны.
  Почему нет? Если очень сильно захотеть... Если верить...
  Аленка крепко зажмурилась и пообещала стать хорошей-хорошей. Только пусть ее краски и в самом деле окажутся волшебными.
  Аленка потянула руку за диктофоном, покосилась на сидевшую над уроками Ирину и зашептала в микрофон:
  -Мам, помнишь сказку про волшебные мелки? Ты мне зимой читала. Перед Новым годом. Мам, я точно знаю, есть и краски такие же. Волшебные! И если нарисовать ими папу... Если очень хорошо нарисовать ими папу... Ведь у каждой маленькой девочки должен быть папа, а, мам?"
  Аленка нажала на кнопку и закрыла глаза. А Ирина застыла, у нее даже мышцы шеи свело от напряжения. Ей совсем не хотелось, чтобы Аленка поняла - Ирина слышала ее жаркий шепот. Все до последнего словечка!
  Ирина покосилась на стену - там висели Аленкины рисунки. Их было уже много и самых разных. И лишь один Аленка прикрепила так, чтобы видеть всегда. Тот, где к ней пришел отец.
  Неужели Ирина не сможет помочь?
  Ирина едва не вскрикнула, когда негромко зазвонил сотовый. Почему-то она сразу же поняла - Марина. И угадала.
  
   ***
  
  Вечером Ирине пришлось сбегать в аптеку. Аленке стало совсем плохо. Поднялась высокая температура, и вызванная встревоженной Наташей старенькая докторша прописала антибиотики. Потому что Аленкин бронхит иначе не побороть. Они честно пытались обойтись без них, но...
  Антибиотики, по словам Софьи Павловны,- так звали участкового врача,- последнее, самое крайнее средство. Ими лучше не злоупотреблять.
  Наташе с Аленкой повезло. Софья Павловна жила в соседнем доме и запросто прибегала к ним по телефонному звонку. Она очень любила маленькую Аленку. Называла ее солнышком.
  Впрочем, она и Ирину назвала солнышком. Так и сказала:
  -Слетай-ка, солнышко, в аптеку с этим рецептом.
  Аленка рассмеялась и воскликнула:
  -Ира не рыжая!
  Софья Павловна потрепала ее по щеке и удивилась:
  -Надо же, я и не заметила.
  Потом Аленка долго кашляла. Все ее худенькое тельце сотрясалось, личико покраснело, а из глаз побежали слезы.
  Софья Павловна слушала хриплый, натужный кашель и недовольно хмурилась. Едва Аленка затихла, Софья Павловна принялась растирать ее мерзко пахнущей смесью из принесенной баночки. Она сама приготовила мазь для своей маленькой пациентки. Сказала - это народное средство, еще наши деды так лечились.
  По счастью, аптека находилась рядом, так что Ирина довольно быстро купила лекарство. Передала антибиотики Наташе и заторопилась - ей давно пора домой.
  Ирина озабоченно нахмурилась: родители и без того недовольны ее поздними возвращениями. Мама считала - в Ирином возрасте нужно соблюдать режим и вовремя ложиться спать. Мол, у подростков нервная система никудышняя, да еще и нагрузка в старших классах достаточно высокая...
  А папа просто не верил, что дочь до десяти вечера решает задачи. Наверняка думал - они с Таней музыку слушают или болтают.
  Хорошо, отец к самой Тане Мишиной неплохо относился. Вот и терпел пока поздние приходы дочери. Ворчал только.
  Ирина прекрасно понимала: перегибать палку не стоит, отца лучше не злить. Так что ей действительно пора бежать домой.
  Ирина заглянула в Аленкину комнату и немного успокоилась: девочка наконец заснула. Лежала, укутанная по самый нос толстым верблюжьим одеялом, но зато не кашляла и дышала не так тяжело, как раньше.
  При свете ночника Аленкино личико показалось Ирине бледным и странно прозрачным. Длинные пушистые ресницы отбрасывали на худенькие щеки густые чернильные тени. Пухлые губки от жара потрескались. Рыжие кудряшки обметали подушку. Словно огонь пылал вокруг головы больного ребенка.
  Ирина бросила взгляд в сторону зала, где тихо беседовали Наташа с Софьей Павловной, и неожиданно для себя неумело перекрестила спящую малышку. Так поступала мама, когда она, Ирина, болела.
  Девочка посмотрела в окно, за ним сгущались поздние весенние сумерки, и шепотом попросила:
  -Помоги ей, пожалуйста. Если ты есть. Она... она должна выздороветь!
  Но темнеющее небо ответа не давало, как взволнованная Ирина в него не всматривалась. Единственное облако жемчужно мерцало, подсвеченное падающим к горизонту солнцем. Верхушка высокого старого тополя купалась в прохладном апрельском воздухе. И острые запахи влажной земли и первой зелени кружили голову.
  Ирина протяжно вздохнула: с Аленкой просто не могло случиться плохого! Это слишком несправедливо.
  Ирина вышла из подъезда, нашла взглядом Аленкины окна и с горькой усмешкой подумала: "Странная из меня получилась нянька. Неправильная. Ведь если честно, не я Аленку воспитываю, а она меня. Я-то меняюсь! Даже Таня Мишина заметила."
  Ирина зябко поежилась и застегнула плащевку. Все-таки вечерами еще прохладно.
  "И папа ко мне в последнее время присматривается, будто с трудом узнает. Недавно попросила объяснить - что такое "субъективное" мнение, и чем оно отличается от объективного. Папа охотно рассказал, а потом улыбнулся мне почти как маме. Как равной! Не ожидал от меня таких вопросов, понятно. За дурочку считал. Да и не очень-то ошибался..."
  -Привет! Ты что в нашем дворе делаешь?
  Испуганная внезапным окриком Ирина едва не подпрыгнула. Обернулась и помрачнела - Гончаров. Собственной персоной. Только его тут и не хватало!
  Стоит себе преспокойно со спортивной сумкой через плечо и с любопытством на нее пялится. Будто так уж странно Ирину здесь увидеть. А ведь Череповец не такой уж огромный город. Может, она просто гуляла или к знакомым заглянула...
  Имеет право!
  Светлые глаза Виктора смотрели с привычной насмешкой. Ужасный шрам на щеке вынуждал Ирину отводить взгляд и рассматривать в абсолютно пустом дворе свежеокрашенные скамейки. Это заставляло нервничать.
  Ирина незаметно вытерла о джинсовую курточку повлажневшую ладонь и неожиданно разозлилась на себя - что ей дергаться? Подумаешь, застал ее Гончаров в своем дворе! Тем более он уже слышал - она подрабатывает...
  Ирина с невольным вызовом воскликнула:
  -С работы иду, а что?
  -Так поздно?
  -Половина десятого, считай, детское время.
  Гончаров пожал плечами, но возражать не стал. Однако не уходил, стоял рядом, и Ирина, просто чтобы не молчать, нервно сказала:
  -Я за девочкой в вашем доме присматриваю. Мать по вечерам в институте учится, а ее не с кем оставить. Если только с собакой.
  -Ты про рыжика? - уточнил Гончаров.
  Ирина непонимающе посмотрела на него и пояснила:
  -Про Аленку.
  -И я про нее,- кивнул Гончаров.- Забавная малявка. Она иногда с моими младшими братьями играет. Пес у нее - что-то невероятное...
  Тут он замолчал. Ирина взволнованно выдохнула:
  -Знаешь, я тоже про это подумала. Петюнчик подошел бы нам! Вот только, по книге, Сбогар - легавая...
  -Плевать. Главное - он с ролью справится. Этому монстру что полный зал, что пустой - без разницы.
  Впервые Ирина посмотрела в лицо Виктора Гончарова без всякого отвращения. И его шрам не казался девочке сейчас таким уж страшным, а внимательные глаза были просто светло-голубыми, в сумерках - больше серыми. Ирина даже отметила, что ресницы у Виктора как у девчонки, длинные и густые.
  Ирина робко улыбнулась однокласснику и, удивляясь себе, спросила:
  -А сам ты откуда так поздно возвращаешься?
  -Из спортивной секции,- Гончаров похлопал по сумке.-У нас почти всегда занятия только к девяти заканчиваются, я привык.
  Ирина совершенно невпопад заметила:
  -Знаешь, Аленка рада будет, если мы Петюнчика на роль пригласим.- И, вздохнув, добавила: - Жаль, она больна сейчас. Бронхит. А то бы я ее как-нибудь на репетицию с собой привела. Она... она классная девчонка. Хоть и маленькая.
  Ирина жарко покраснела: ну к чему это? Разболталась как с подружкой, даже про бронхит ляпнула и про репетиции. Явно сошла с ума!
  Девочка ожидала насмешки и проклинала себя за длинный язык, но Гончаров совершенно серьезно отозвался:
  -Может, еще приведешь.
  Ирина недоверчиво покосилась на него и вдруг подумала, что новенький - нормальный парень. Ничуть не хуже других. И уж получше клоуна Васьки Куцых. По крайней мере - взрослее.
  Нет, правда, что Ирина раньше от него шарахалась? Подумаешь, шрам. Может, Гончаров в детстве с горшка упал? Или с трехколесного велосипеда.
  Виктор рассеянно скользнул взглядом по дому. Громадные окна вспыхивали одно за другим. Вот и над Аленкиным крыльцом зажегся фонарь.
  Сумерки сразу же сгустились, старые тополя и детская площадка мгновенно растаяли в тени. Яркий электрический свет сейчас не разгонял тьму, а наоборот напоминал о приближающейся ночи.
  Ирина молчала, прикидывая, как она завтра обрадует Аленку.
  Петюнчик на сцене - с ума сойти! Аленка все уши об этом прожужжала. И даже несколько раз демонстрировала Ирине его выучку.
  Громадный пес действительно выполнял все Аленкины команды. Только что не особо спешил, да и посматривал в сторону маленькой хозяйки чрезвычайно снисходительно.
  Впрочем, завтра Ирина придет к Аленке чуть позже. Раз уж Наташа на работу не собирается. Она взяла неделю в счет отпуска, чтобы и с больной Аленкой посидеть и в деньгах не потерять. Так что Ирина появится у Аленки часам к пяти и отпустит Наташу на занятия.
  Ирина озабоченно вздохнула: скоро сессия. Наташе лучше не прогуливать. Даже по уважительной причине.
  Сразу после занятий Ирина сбегает на улицу Верещагина. Если Марина ничего не напутала с адресом, и Игорь Сорокин за это время никуда не переехал, то Ирина наконец увидит Аленкиного отца. Наверное, она и говорить с ним не будет. Просто посмотрит на Игоря и решит - чего он стоит. В таком важном деле нельзя торопиться.
  Ирина сурово сдвинула брови и подумала: "Вечером все обмозгую. Уже дома. И прикину, как сообщить Сорокину об Аленке. Не скажешь же в лоб - мол, молодой человек, у вас имеется очаровательная дочь. Ей четыре года, звать Аленкой, она рыжая и кудрявая, как львенок..."
  Все правда, но... Игорь может просто в лицо рассмеяться и дверь перед Ирининым носом захлопнуть!
  Распланировать свою завтрашнюю встречу с Аленкиным отцом Ирина не успела. Одноклассник бросил взгляд на часы и буркнул:
  -Пойдем. Я посажу тебя в автобус, уже действительно поздно.
  Ирина вздрогнула, почувствовала, что снова краснеет и невольно порадовалась темноте - и как она могла забыть о Гончарове?! Стояла перед ним дурочка дурочкой, может, еще и вслух бормотала. Таня как-то говорила - с Ириной такое случается.
  Кошмар какой! Решит еще, что она со странностями...
  Ирина зачем-то сунула руки в карманы курточки, а через секунду вцепилась в собственную косу и начала накручивать на палец длинный пушистый кончик. Она всегда, когда волновалась, мучила волосы.
  Больше всего на свете Ирине хотелось исчезнуть отсюда. Или с достоинством отказать Гончарову - очень нужно, чтобы ее провожали! Или нахамить ему, чтобы новенький сам ушел и оставил ее в покое. Пусть даже примет ее за сумасшедшую!
  Однако Ирина ни на что не решилась. Противный Гончаров смотрел на нее так, будто заранее знал все, что она скажет. Он опять смеялся над ней!
  Поэтому Ирина промолчала и просто пошла к остановке. И честное слово, в светлых глазах Гончарова промелькнуло удивление...
  
   ГЛАВА 11
  
   НЕУДАЧА
  
  Ребята Иринино предложение насчет собаки приняли с энтузиазмом. Гончаров сухо подтвердил, что пес внешне страшненький, но чрезвычайно умный. В случае необходимости сыграет не только жалкую роль легавой, но и тень отца Гамлета.
  После этих слов Таня Мишина рассмеялась. Светка Зимина с интересом уставилась на новенького. Ирина раздраженно отвернулась.
  Девочке вдруг показалось - она единственная не поняла сказанного. Ирина тоскливо подумала, что ее голова на сегодняшний день напоминает воздушный шарик. Такая же пустая и легкая. Не зря Мишина над ней все время подсмеивается. И Сергей никогда ее всерьез не принимал, просто не замечал. А Ирина всегда винила свою полудетскую одежду и мать с отцом - они не разрешали краситься.
  Нет, она редкостная дурочка!
  Ирина оживилась, лишь когда пришла Светлана Степановна и началась репетиция. Девочка с удовольствием окунулась в позапрошлый век и стала семнадцатилетней Лизой Муромской.
  Растворилась в ней и облегченно улыбнулась: заботы провинциальной дворяночки настолько необременительны! Главное, Лиза твердо знала, что она прехорошенькая и ее любят. А все остальное сущие пустяки.
  Ирина отвечала за Лизу, с неосознанным кокетством улыбалась Игорю, играющему Берестова, и легко касалась его пальцев, беря веточку. Лукавая Лиза училась азбуке, и Ирина так же как и ее героиня боялась выдать себя. Нарочито неуклюже выводила веткой на полу корявые буквы и дрожащим голоском повторяла за Алексеем:
  -Аз... Буки...
  Ирина не замечала потрясенных взглядов одноклассников и удовлетворенного - учительницы, она просто жила в той коротенькой сцене за свою далекую сверстницу. Ведь два года разницы между ними - совсем немного.
  У Светланы Степановны сегодня даже к Игорю Дудинову не было претензий. Он невольно тянулся за партнершей, забывая о себе, и тогда ребята видели вместо своего одноклассника Алексея Берестова. Молодого дворянина, влюбленного в крепостную крестьянку и еще не сознающего этого...
  
   ***
  
  Ирина сидела на скамейке в чужом дворе и не могла заставить себя зайти в подъезд и подняться на второй этаж. Ей было страшно. Страшно именно сейчас, когда до цели осталось всего два шага.
  Девочка сидела и радовалась, что сегодня репетиция закончилась пораньше, и у нее до пяти часов есть время.
  Ирина грустно вздохнула, вспоминая больную Аленку. Она прямо из школы позвонила, чтобы сообщить - Петюнчика все же берут на роль легавой. И завтра у Аленкиного пса дебют. Настоящий. Пусть и не на сцене пока.
  Но поговорить с Аленкой не удалось. Трубку взяла Наташа и грустно сказала - Аленка недавно уснула.
  Всю ночь бедная Аленка кашляла. Наташа трижды пижаму ей меняла и постельное белье, так Аленка потела. Только-только температура упала, а то все под сорок держалась. Наташа едва с ума не сошла!
  Спасибо, Софья Павловна у них ночевала. Пришла в час ночи и убежала лишь утром. Ей на работу к восьми.
  Ирина растерянно молчала, слушая измученную за страшную ночь Наташу. И думала, что Наташе самой бы неплохо прилечь на часик-другой. Иначе ей вечером в институте делать нечего.
  А секундой позже... Ирина едва не выронила свой сотовый, когда Наташа вдруг спросила - о какой волшебной краске Аленка всю ночь толковала? И какие такие сокровенные желания чудесная краска должна исполнить? Что за секрет страшный, которым Аленка наотрез отказалась делиться с матерью? Мол, чтобы не расстраивать. И не сглазить.
  Ирина не нашлась что сказать. Ненавидела себя, но трусливо прервала разговор. Еще и соврала - якобы, у нее батарейка садится.
  А что Ирине оставалось делать? Не выдавать же Аленку.
  И потом - Наташа в самом деле расстроится, если узнает правду. Ведь больше всего на свете Аленка мечтает увидеть папу. Помочь ей Наташа не в силах. Зачем зря болтать?
  Ирина смотрела на чужой дом и пыталась вычислить окна Аленкиного отца. Ей очень хотелось застать его дома.
  Ирина села поудобнее и, успокаивая себя, подумала - сегодня суббота. Школы работают, институты тоже, а вот почти все предприятия и учреждения нет, там выходной. А раз так, почему бы Аленкиному отцу не сидеть сейчас в собственной квартире у телевизора?
  Нет, лучше у компьютера. Или за книгой. Он же не может быть пустышкой, этот Игорь, иначе бы Наташа в него не влюбилась.
  Двор по-прежнему пустовал, из подъездов никто не показывался, и девочка настроилась на долгое ожидание. Она ни за что не уйдет отсюда! Пока не поговорит с Сорокиным.
  Время тянулось медленно. Ирина вспоминала свою мать, сравнивала с Наташей и удивлялась родительской слепоте.
  Взрослые такие странные! Видят лишь то, что хотят.
  Ирина снисходительно фыркнула: мама, например, до сих пор не подозревает, что единственная дочь работает. Верит всему! Порой и обманывать ее неловко. Просто выхода другого у Ирины нет.
  Как-то вечером мама даже позвонила Тане, поблагодарила за помощь. За помощь, подумать только!
  Бедолага Мишина крутилась у телефона, как уж на горячей сковородке. Спасибо, не выдала.
  Правда, вчера... вчера мама шутливо заметила за ужином - Иришка потихоньку взрослеет. Мол, в последнее время совсем не пристает с глупыми просьбами и не жалуется, что кто-то одет или обут получше. И в магазины не тянет, денег не просит - прямо-таки чудо. Не узнает она Иришку!
  Пока мама говорила, отец смотрел на дочь с нескрываемым интересом, а Ирина не нашлась, что ответить. В открытую врать не хотелось, а признаться во всем...
  Как?! А если ей запретят работать? Запретят ходить к Аленке? Именно сейчас, когда малышка так больна?
  Запросто скажут - до конца учебного года осталось совсем чуть-чуть, на носу экзамены, ей нужно заниматься, заниматься и заниматься...
  Да знает Ирина, что ей скажут!
  Ирина помрачнела и мысленно возразила родителям - напрасно они ей не доверяют. Сами же твердят - повзрослела... И девочка ахнула, только сейчас осознав мамины слова.
  Мама права! Ирина действительно за последние три недели и не вспоминала о новых тряпках. Когда? Ведь ни минуты свободной. И мысли крутятся совсем не о том, какие уж тут тряпки?
  Странно, но Ирина и о Сергее теперь реже думала. К Тане Мишиной совсем не ревновала, пусть они и проводили вместе почти все перемены. Склонялись голова к голове над Сережиной тетрадью и обсуждали сценарий. Работали над диалогами, упрощали сцены, что-то меняли, переругивались и смеялись.
  Светлана Степановна всерьез хвалила их, сказала - Тане с Сергеем нужно обязательно поступать в Литературный институт. Якобы такие способности необходимо развивать.
  А Таньке со Стрепетовым хоть бы что: переглянулись и расхохотались. Мишина потом заявила Ирине - писательству научить невозможно. Ремеслу - да, но не больше.
  Забавно!
  Вот и Наташа совсем не видит Аленкиных акварелей. Наверняка считает их детской мазней. Краски Аленке купила, бумагу хорошую, а в рисунки не всматривается. Иначе давно бы поняла, о чем Аленка мечтает. И почему верит в волшебство.
  Ирина грустно улыбнулась: а может, и к лучшему, что родители слепые? Иначе бы заперли ее дома, как только она заикнулась о работе. Никакое вранье бы не спасло. И с Аленкой она бы не познакомилась, с Наташей.
  Отец сказал бы - у тебя все есть, в твоем возрасте нужно учиться, а не в няньки идти. И напомнил бы про тройки по контрольным. А встревоженная мама начала бы объяснять - ломать себе детство из-за алого платья глупо. Пусть оставит заботы взрослым. Всему свое время.
  Ирина удивленно хмыкнула: она так давно не вспоминала о красном платье! И не бегала к магазину посмотреть на него. Или проверить - не купили бы. Ей не до этого. И про деньги Ирина не думала.
  Вот странно! Она же и работать-то пошла из-за платья. Если бы не алое шелковое платье без плеч и с разрезами...
  Ничего бы не случилось! Даже не верится.
  Правда, была и еще причина: Ирине очень хотелось доказать отцу, что она взрослая. Способна на настоящий поступок, а значит - и относиться к ней нужно всерьез. Не как к глупому капризному ребенку.
  Было-было! И все равно - толчком послужило платье, что себе врать.
  Темно-вишневая иномарка мягко скользнула мимо, и Ирина вздрогнула от неожиданности - как тень. Ни шума, ни шороха.
  Девочка посмотрела на часы и ужаснулась - почти половина пятого. Это сколько ж она тут просидела?!
  Вот трусиха так трусиха. Таня Мишина давно бы познакомилась с Сорокиным, Ирина просто уверена. Да и с дочерью уговорила бы его встретиться. А не растекалась бы мыслями по древу, сидя на этой дурацкой скамейке.
  "Кстати, что за выражение странное? Нужно папу спросить, откуда оно пошло. Мыслями по древу - надо же. Это Аленка как-то сказала так. И засмеялась. Потом подумала и заявила, что ее древо - береза. Та что в парке, недалеко от детской площадки. Старая, четырех ствольная. Стволы как пальцы из земли торчат, и тени от березы, как от целой рощи. Смешная Аленка!"
  Чтобы не дать себе возможности передумать, Ирина вскочила с места и почти бегом рванула к нужному подъезду: она ничуть не хуже Таньки. И прямо с этой минуты начнет действовать. Хватит скамью протирать!
  Ирина ни по сторонам не смотрела, ни под ноги. И зря. Потому что наступила на брошенную кем-то банановую кожуру и со всего размаха шлепнулась на асфальт.
  Девочка упала так неудачно, что долгие несколько секунд не рисковала шевельнуться. Лежала, тупо рассматривая горелую спичку под самым носом, и прикидывала, что же она сломала.
  Как сквозь вату Ирина услышала чей-то вскрик, но даже не обернулась. Лишь когда ее крепким рывком подняли на ноги и почти понесли к только что оставленной скамейке, Ирина немного пришла в себя. И тут же тоненько заскулила - заныли правая коленка и ободранные в кровь ладони.
  Ирина почти не сопротивлялась, когда какой-то молодой мужчина заставил ее поднять голову и вытер заплаканное лицо своим носовым платком. А потом этим же платком перетянул разбитую коленку. Внимательно осмотрел Иринины несчастные ладони и глуховато рассмеялся - "будешь жить".
  Затем ее спаситель подтянул к скамье красивую темно-синюю в серебристых звездочках детскую коляску. Заглянул в нее и хмыкнул - ребенок спокойно спал.
  Ирина застонала и подула на кровоточащие пальцы. Новый знакомый обернулся и обеспокоено спросил:
  -Может "скорую" вызвать? Они в травматологию подбросят, там все твои ранки как положено обработают. - И с добродушным смешком добавил: - Еще и укол влепят, за ними не заржавеет. От столбняка.
  Не в силах отвести глаз от пострадавших ладоней, Ирина отрицательно помотала головой.
  -Хочешь ко мне забежать? У меня мать дома, она поможет. Седьмая квартира на втором этаже, рядом совсем, ну?
  Услышав про седьмую квартиру - ТУ САМУЮ - Ирина наконец оторвала взгляд от своих бедных рук и потрясенно моргнула - вот это да! Неужели...
  Она осторожно покосилась на незнакомца и мысленно ахнула - ОН. Или его близнец, если у Игоря Сорокина есть брат.
  Ирина зажмурилась на секунду, припоминая давний рассказ Наташи, и повторила про себя: высокий, смуглый, с темными, немного вьющимися волосами, кареглазый...
  Она в упор посмотрела на сидящего рядом мужчину - все сходилось. До мелочи. Неужели...
  Незнакомец поймал ее напряженный взгляд и мягко улыбнулся:
  -Пришла в себя?
  Ирина кивнула, не зная, что же ей делать. У девочки даже голова закружилась: столько вариантов!
  ...Сразу выкладывать про больную Аленку? Пойти познакомиться с его матерью, Аленкиной бабушкой, не подозревающей о наличии внучки, благо и повод есть? Осторожно расспросить - помнит ли Игорь далекий февральский день на даче и худенькую рыжую девушку, с которой провел ночь?
  Да нет, последнее не очень-то удобно!
  Ни на что решиться Ирина не успела. В коляске жалобно захныкал ребенок, и до Ирины только сейчас дошло: Игорь,- если это действительно Сорокин,- не один. У него малыш. А значит - Игорь женат!
  У Ирины от горького разочарования перехватило дыхание. Девочка почти упала на деревянную покатую спинку скамьи.
  Ирину затошнило от обиды. Коленку и ладони засаднило сильнее. В голове билась единственная мысль: как ей не повезло! Как Аленке не повезло! И бедная Наташа никогда уже не обретет своего принца!
  Ирина громко всхлипнула. Сидящий рядом мужчина встревожено наклонился к ней и воскликнул:
  -Так больно?
  -Нет, колготки жалко. Дорогие. Только сегодня надела, - с трудом выдавила Ирина.
  Почти с ненавистью посмотрела на коляску и подумала: "Это Аленку четыре года назад должен был так нежно покачивать Игорь! С Аленкой нянчиться!"
  В коляске закряхтели, завозились. Ирина гулко сглотнула и с отчаянной надеждой - а вдруг у Игоря и правда есть брат-близнец?! - спросила:
  -А кто в коляске? Девочка?
  -Парень, - с нескрываемой гордостью ответил новый знакомый. - Крепкий, паршивец. В честь меня назвали. - Он обернулся к Ирине. - Кстати, забыл представиться - Игорь Сорокин.
  Сердце девочки куда-то ухнуло, и она еле слышно пробормотала:
  -Очень приятно, Ирина.
  И беспомощно, жалко улыбнулась: все кончено. Пора уходить. Ирина прекрасно понимала - в этом дворе теперь делать нечего.
  Девочка сползла со скамьи и невольно поморщилась - ее словно через мясорубку пропустили. Все тело ломило, а на бедную коленку как кипятком плеснули.
  Стараясь не гримасничать, Ирина вяло попрощалась с новым знакомым и едва не застонала от горя, получив в ответ ослепительную белозубую улыбку. Аленкин отец в самом деле красив!
  Ирина сурово поправила себя: был БЫ красив.
  Ведь у Аленки нет отца. И уже не будет. Нет смысла говорить о ней женатому мужчине, обожающему маленького сына. А о Наташе?!
  Ирина печально покачала головой: к чему портить жизнь другим? Вряд ли супруге Игоря понравится, что у мужа на стороне есть дочь. И что какая-то рыжая девушка до сих пор любит Игоря.
  Нет, как глупо! И как обидно.
  Прихрамывая, Ирина брела к Аленкиному дому и угрюмо радовалась, что она так удачно упала. Теперь никто не будет приставать с расспросами, почему Ирина сегодня грустит, и что с ней случилось.
  Понятно - упала. И очень ноют все ссадины. Особенно та, невидимая, на сердце!
  Ирина шла и вспоминала Аленкину акварель. Напряженно вглядывающуюся в дверной проем рыжую девочку и высокого темноволосого мужчину на пороге.
  Никогда им не встретиться! Бедная Аленка скоро поймет - волшебных красок на свете не существует, и не все даже самые сильные желания сбываются.
  Ирина сморгнула невольные слезы.
  Как объяснить Аленке, что и любовь иногда бывает беспомощной? Вот она, Ирина, никому в жизни не хотела так помочь, как Аленке, но не смогла. Не смогла!
  Внезапно Ирина остановилась посреди тротуара. Последняя мысль поразила ее. Девочка только сейчас поняла - она ВПЕРВЫЕ думала не только о себе...
  
   ГЛАВА 12
  
   НОВЫЙ АРТИСТ
  
  Аленка проснулась, когда мама хлопнула дверью, она ушла в институт. Девочка еще не открыла глаза, а к постели уже подскочил Петюнчик. Громадный черный пес осторожно пристроил лохматую голову на подушку и нежно лизнул маленькую хозяйку в щеку.
  Аленка улыбнулась: и как только Петюнчик угадывает, что она проснулась? Он еще ни разу не разбудил ее. Тихо-тихо лежит у дивана, дремлет и ждет. Но стоит ей, Аленке, проснуться, он тут как тут.
  Аленка посмотрела на пса, и сердце ее растаяло от жалости: выразительные светло-карие глаза Петюнчика были до того встревоженными... Может, пес понимает, что она сильно больна?
  Аленка покраснела, до того рассердилась на себя: конечно, понимает! Он очень умный, Петюнчик. Очень!
  Девочка нежно дотронулась тонкими пальчиками до вислого черного уха и виновато пробормотала:
  -Не бойся, не умру. У меня мама есть, ее нельзя бросать, и папу я еще не видела...
  Петюнчик шумно вздохнул, его глаза затуманились. Аленка задумчиво протянула:
  -Если я уйду, он расстроится, как думаешь?
  Но Петюнчик ей не ответил. Зато сидящая у стола Ирина укоризненно воскликнула:
  -Он никогда тебя не простит, уверена! - И, ненавидя себя, сердито добавила: - Он вас с мамой ищет столько лет, а ты... Не ожидала я от тебя!
  Аленка глубоко вздохнула, но ничего не сказала. Лишь обняла Петюнчика за шею, и пес замер, боясь пошевелиться и потревожить ее.
  Ирина смотрела на свою подопечную и едва не плакала, до того худенькой и бледной была Аленка. Рядом с мощным псом девочка казалась особенно хрупкой и маленькой. Дуги рыжих ресниц смотрелись неподъемными, тени от них ложились на впалые щечки и нежная кожа матово светилась.
  Стараясь не думать о только что услышанной беседе Аленки с собакой, Ирина налила из термоса лечебный отвар и заставила девочку выпить.
  И вновь кротость Аленки заставила ее сердце сжаться. Ирина знала: Аленка ненавидела лекарства. Девочка сама ей об этом не раз говорила. А тут пьет, даже не пытаясь протестовать. Видно, малышке совсем плохо. Хорошо, хоть не кашляет сейчас.
  Ирина помогла девочке лечь поудобнее. Вытерла полотенцем выступившую на Аленкином лбу испарину и осторожно проверила пижаму: слава богу, та пока сухая. Как и истощенное худенькое тельце.
  Прогнать Петюнчика Ирина не решилась. Не потому что боялась. Просто вдруг подумала: собака успокаивающе действует на малышку. Иначе бы Аленка не прижималась к ней, как к большой грелке или любимой игрушке.
  К тому же пес вел себя удивительно деликатно. Заняв своей головой большую часть Аленкиной подушки, Петюнчик все-таки в постель не лез. Понимал - нельзя.
  -Ой, что это у тебя с руками? - испуганно прошептала Аленка.
  -Заметила наконец,- фыркнула Ирина.
  Девочка смотрела вопросительно. Петюнчик - настороженно. Ирина неохотно пояснила:
  -Упала.
  -Когда?
  -Да только что, - смущенно хохотнула Ирина. - Растянулась на асфальте лягушка лягушкой. Думала - не встану, так хорошо приложилась. А вышло - пустяк. Пара царапин и все.
  -Ничего себе - пара царапин, - пролепетала Аленка, круглыми глазами рассматривая ободранные ладони старшей подруги.- Ты же всю кожу счесала!
  -Подумаешь, - хмыкнула Ирина.- На мне все моментом затягивается! Через неделю и следа не останется, увидишь сама.
  -А... а как же Лизонька Муромская?
  -А что Лизонька? - удивилась Ирина. - Она и сама вполне могла шлепнуться. Вот когда на свидание бежала...
  -Значит у тебя роль не отберут?
  -Не-а, не отберут...
  И тут Ирина в голос ахнула: как она могла забыть?! Это все из-за Игоря Сорокина, расстроил ее, вот и вылетело из головы...
  Ирина всплеснула руками и воскликнула:
  -Чуть не забыла! У меня же такая новость, такая... Нет-нет, ты лежи!
  Аленка замерла, личико ее раскраснелось от волнения. Петюнчик обернулся и внимательно уставился на девушку. Его левое ухо приподнялось и нервно подрагивало.
  Ирина торжественно объявила:
  -Петюнчик становится артистом! Да-да, его берут! Он будет Сбогаром. Дурацкая кличка, правда?
  -Ага. Петюнчик лучше, - счастливо улыбнулась Аленка.
  Она села, и Ирина поспешно укутала девочку одеялом. Аленка погрозила псу пальчиком и строго сказала:
  -Теперь будешь слушаться Иру как меня, понял?
  Пес тряхнул лохматой головой и выразительно оскалился. Последние слова Аленки ему явно не понравились.
  Ирина нахмурилась: если упрямый Петюнчик не согласится с хозяйкой, на их идее можно сразу ставить крест. Она с собакой не справится. Это не болонка.
  Аленка укоризненно посмотрела на помрачневшего Петюнчика и тоненьким голоском протянула:
  -А если ради меня, а?
  Пес отвернулся. Аленка с тяжелым вздохом пообещала:
  -Я тогда вечером молоко с...- малышка брезгливо поморщилась,- с нутряным салом и медом выпью, честно-честно!
  Черное ухо дрогнуло. Девочка жалобно воскликнула:
  -Софья Павловна сказала: стану его пить - быстренько поправлюсь! Меня даже тошнить от него не будет, вот увидишь!
  Пес недоверчиво покосился на хозяйку. Аленка смутилась и едва слышно добавила:
  -Я постараюсь...
  Ирина едва не ахнула в голос: ну и пес! Нет, что за пес?! Это что-то невероятное!
  Потому что Петюнчик почти по-человечески вздохнул и явственно кивнул. А потом подошел к Ирине и сел рядом.
  Аленка радостно засмеялась и попросила:
  -Дай ему команду!
  -Я-я?
  -Ты.
  -К-какую?
  -Любую. Например, скажи - "лежать"! Или - "дай лапу"! Или - "ко мне"!
  Ирина почти со страхом посмотрела на гору черной шерсти у своих ног, и робко прошептала:
  -Лежать...
  Аленка хихикнула. Петюнчик с нескрываемой насмешкой покосился на свою вторую "хозяйку" и бесшумно лег.
  Аленка захлопала в ладоши. Ирина изумленно смотрела на собаку. Петюнчик прикрыл глаза: ему все это совсем не нравилось.
  Ирина присела к Аленке на диван, откашлялась и пролепетала:
  -Ко мне!
  И едва не взвизгнула от ужаса, когда громадный пес молнией метнулся к ее ногам и послушно сел рядом. Выглядел он совершенно невинно, хотя Ирина поклясться могла - пес хотел ее напугать.
  И напугал! Понятно, Петюнчик совсем не желал ей подчиняться. Просто пожалел Аленку.
  Ирина посмотрела на малышку, та ответила ясным взглядом. Зато Петюнчик со всем вниманием рассматривал противоположную стену. Будто не у Ирининых ног находился. И вообще забыл о ней.
  Девушка вытерла влажные от волнения руки. Легко коснулась головы пса и серьезно сказала:
  -Знаешь, я ведь из-за Аленки все это затеяла. Чтобы ее порадовать.
  Ирина удивилась себе: как с человеком говорит! Хорошо, в комнате никого кроме Аленки нет. А то бы приняли за сумасшедшую.
  Петюнчик по-прежнему невозмутимо изучал книжный стеллаж у стены. Ирина пожала плечами - точно в больницу пора! - и добавила:
  -Мы вполне и Васькиным ботинком обойдемся. Куцых к нему и уши обещал пришпилить, и подобие собачьей мордочки. И лаять за него клялся, когда нужно. Мне-то без разницы, поверь.
  Петюнчик внимательно слушал. Ирина печально бросила:
  -Ладно, сиди дома.
  Аленка разочарованно вскрикнула. Ирина погладила ее по ладошке и пояснила:
  -Понимаешь, он слишком огромный. Раз не хочет подчиняться, я не смогу его в школу взять. Это же... не карликовый пудель! От него шарахаться будут. И Светлана Степановна не разрешит - мало ли...
  Аленка всхлипнула. Петюнчик протестующе гавкнул. Потом встал, положил тяжелую голову обомлевшей Ирине на колени и почти по щенячьи заскулил.
  -Мир? - неверяще выдохнула девушка.
  Пес подтверждающе рыкнул. Аленка принялась хлопотливо уничтожать слезы. Ирина рассмеялась - хорошенькая же легавая получится из этого монстра!
  
   ГЛАВА 13
  
   ПРАВОЕ ДЕЛО
  
  -Ну и что это за украшение?! - грозно вопросил Виктор, рассматривая виноватую физиономию младшего брата.
  Санька упирался и норовил пониже опустить голову, однако Виктор крепко придерживал его за подбородок и все больше хмурился.
  Время, время! Все упиралось в него.
  Виктор только что вернулся из школы. Нужно успеть пообедать и тут же мчаться на занятия в секцию, но... Младший братец встретил его с таким жутким фингалом под правым глазом!
  Он угрожающе припух, дураку ясно - этим глазом Санька еще не скоро что-нибудь сможет увидеть. Зато левый глаз упрямо синел, и в нем старший брат не заметил ни капли раскаяния.
  Рука Виктора поднялась, чтобы дать паршивцу хорошую затрещину - вот уж радость будет матери, когда она вернется со смены! - но опуститься не успела. Санька шмыгнул носом и храбро заявил:
  -Я за справедливость дрался!
  -Ах ты ж шкет! - возмутился Виктор.- А маме что скажем?
  Санька озадаченно запыхтел. Зато из полуоткрытой двери в детскую донесся басовитый голосок Гришки:
  -Маме скажем - мы с велосипеда упали.
  Виктор застыл: что-то в этой короткой реплике ему не понравилось. Пытаясь понять - что именно, он потерял бдительность. Хитрый Санька мгновенно вывернулся из под суровой руки старшего брата и нырнул в комнату. Виктор невольно хохотнул - ловок, бестия.
  И только тут до него дошло - МЫ! Гришка сказал: "Мы упали с велосипеда." А значит...
  Виктор в сердцах выругался и, не разуваясь, шагнул в детскую. Младшие братья встретили его плечом к плечу, а у старшего нижняя челюсть стремительно пошла вниз - ТАКОГО он еще не видел.
  Пятилетние близнецы стояли стеной, вот только сходства сегодня в них ни на грош не было. Потому что бессовестный Гришка не мог посмотреть на старшего брата и одним глазом. У него заплыли оба!
  Мало того - Гришкино левое ухо тоже налилось отвратительной синевой и торчало сейчас как ручка у заварочного чайника. И отмыл его Гришка безобразно, до сих пор видны следы запекшейся крови. А светлые волосенки стояли дыбом, потому что от правой брови тянулась далеко вверх отвратительная царапина. Достаточно глубокая. Понятно, прядки волос слиплись.
  Близнецы шумно сопели и воинственно выпячивали цыплячьи груди. Санька бесстрашно таращил единственный на двоих глаз. Гришка небрежно смахивал все еще сочившуюся из ранки кровь.
  Виктор вытер рукавом вдруг выступившую на лбу испарину. Отбросил в сторону спортивную сумку, уцепил Гришку за руку и повлек в ванную.
  Не слушая возмущенных воплей братишки, Виктор промыл ему голову, быстренько выстриг вокруг раны волосы и перевел дух: царапина не опасна. Просто задет кровеносный сосуд.
   Виктор мысленно поблагодарил тренера, заставившего его пару лет назад пройти курсы по оказанию первой помощи: все-таки бокс - не игры на лужайке в солнечный день, чреват травмами. Виктор обработал рану перекисью водорода, наложил марлевый тампон и перебинтовал притихшему Гришке голову.
  Затем поставил брата между колен и гневно рявкнул:
  -Тоже - за справедливость?
  -Само собой,- испуганно пролепетал Гришка.
  Мальчишка изо всех сил таращил подбитые глаза. Пытался рассмотреть, сильно ли злится старший брат, но получалось плохо. У азиатов глаза в десять раз шире тех микроскопических щелочек, что приобрел в результате недавней драки Гришка!
  Виктор тяжело вздохнул. Кое как под жалобный скулеж брата обработал распухшее ухо и повлек Гришку в комнату. Подтолкнул его к дивану и грозно проревел:
  -Это что ж такое, а?! На секунду оставить нельзя!
  На что Гришка опустил повинную голову, а Санька вполне справедливо заметил:
  -Вовсе не на секунду, а на полдня. Даже больше, сейчас уже три часа.
  -И что, - стукнул кулаком по стене Виктор, - вы за эти полдня решили нас с матерью в гроб загнать?!
  -Тебя загонишь, - фыркнул Санька.
  -А мать?!
  На это близнецы не нашлись что сказать и дружно начали изучать рисунки на обоях. Виктор угрюмо молчал, рассматривая мальчишек.
  Гришка жалобно напомнил:
  -С велосипеда упали...
  -С трехколесного? - с ехидством поинтересовался Виктор.
  -Не-е... Давай скажем, что мы без спроса твой взяли...
  -Врать, значит, меня учишь?
  Гришка с Санькой опустили вихрастые головы. Виктор подтянул к себе стул, уселся и сердито сказал:
  -Быстро колитесь, негодяи, что натворили?
  Мальчишки упрямо пыхтели. Виктор сдвинул брови и мрачно пообещал:
  -Под замок посажу мерзавцев! Никакой улицы на месяц вперед! А то и на два-три!
  Гришка толкнул Саньку кулаком в бок, но Санька лишь вздохнул и отвернулся. Виктор вкрадчиво заметил:
  -Впереди лето, не забыли? Я, помнится, хотел вас с собой в поход прихватить, даже Ван Ваныча почти уговорил...
  Гришка всхлипнул. Санька насупился. Виктор гаркнул:
  -Обещал ему, дурак, что с вами хлопот не будет! Мол, дисциплинированные парни, забудьте, что еще в школу не ходят! - И грустно добавил: - Думал вас в свою лодку посадить, на веслах научить ходить, а вы...
  Гришка сломался первым, заревел в голос. Санька гневно сверкнул на брата уцелевшим глазом и крикнул:
  -Сам учил нас смелыми быть!
  -Да-а? - неприятно удивился Виктор.
  -Гадам всяким не спускать, - прохлюпал Гришка и тоненько заскулил, до того сильно защипало от слез многочисленные царапины.
  Виктор до боли сжал кулаки, костяшки пальцев побелели от напряжения. Он перевел взгляд на провинившихся братьев и неожиданно для себя расхохотался: уж очень забавно мальчишки смотрелись.
  Они снова стояли плечом к плечу, как и всегда в своей многотрудной, полной приключений и неведомых опасностей жизни. Являясь зеркальным отражением друг друга, братья частенько и вели себя одинаково, хоть и не сознавали этого. Вот и сейчас: оба упорно отводили глаза в сторону, руки держали за спиной, а правыми тапочками дружно ковыряли и без того потертый палас.
  Громкий смех старшего брата вовсе не успокоил близнецов. Наоборот, они встали еще плотнее и даже взялись за руки. Впрочем, протирать бедный палас не прекратили.
  -Сомкнули ряды? - язвительно хмыкнул Виктор.
  Младшие братья словно воды в рот набрали. Виктор тяжело вздохнул: он сегодня явно уйдет в секцию без обеда. Ван Ваныч не терпел опозданий! По его словам, пунктуальность - обязательное качество не только спортсмена, но и просто нормального мужика.
  Неизвестно чем закончилась бы воспитательная беседа. Вполне возможно, что младшие братья получили бы все-таки хорошую трепку, пусть в целях профилактики.
  Им не повредило бы!
  Но как раз в самый драматический момент из-под письменного стола раздалось жалобное мяуканье. В абсолютнейшей тишине оно прозвучало словно колокол, Виктор едва не свалился со стула.
  -Что ЭТО? - зловеще поинтересовался он.
  -Не что, а кто, - храбро пискнул Санька.
  Гришка рухнул на четвереньки и мгновенно скрылся под столом, оставив все объяснения на долю брата.
  -Даже так? - нехорошо улыбнулся Виктор.
  Он поднялся было со стула и даже шагнул вперед. Виктор и ремень в джинсах нащупал! Не играло особой роли, что он ни разу им не пользовался в ТАКИХ целях. Все когда-нибудь случается в первый раз.
  Однако расстегнуть ремень Виктор не успел. Санька бросился к нему, повис на руке и закричал:
  -Говорю же тебе, мы дрались за правое дело!
  И он с неожиданной силой толкнул старшего брата обратно к стулу. Виктор сел, внимательно посмотрел на дрожащего от волнения мальчишку и спокойно бросил:
  -Рассказывай.
  Минут пять длилась Санькина исповедь. Путанная, прерываемая изредка Гришкиными всхлипами из-под стола и тоненьким писком неизвестного. Наконец Виктор кивнул и со вздохом обобщил:
  -Значит Ванька Густелев из шестьдесят седьмой квартиры хотел повесить котенка, а вы не дали?
  -Ага.
  -Полезли в драку с пятнадцатилетним парнем, ну и огребли на полную катушку чего просили?
  Санька лишь крякнул и сжал кулаки. Из-под стола прорыдали:
  -Ничего, вот мы вырастим и...
  -Раздергаете Ваньку на наживку, - с коротким смешком подсказал Виктор.
  Мальчишки промолчали, и он с досадой воскликнул:
  -Болваны, он же покалечить вас мог!
  -А котенка просто убить, - кротко дополнил снизу Гришка.
  На это Виктор не нашелся что ответить, лишь невнятно пообещал кому-то показать небо с овчинку. Затем бросил раздраженный взгляд на притихших братишек,- оба чувствовали, что гроза миновала, - и приказал познакомить с приемышем.
  Санька засиял ясным солнышком и тоже бросился под стол.
  Виктор невольно хмыкнул: ну и паршивцы! Один глаз на двоих остался, и хоть бы что, уже обо всем забыли. Рады, небось, вусмерть, что все закончилось. Прекрасно понимают - мать их ругать не будет. Она отлично знала: все, что причиталось, младшие сыновья получили полной мерой. От старшего.
  Виктор долго рассматривал крохотного, дрожащего, еще слепого котенка. Больше всего малыш походил на грязный шнурок. В черную и рыжую полоску. И плакал он как ребенок, тоненько и жалобно.
  -Как назвали? - все еще раздраженно поинтересовался Виктор.
  Дружный хор ответил:
  -Шмелем!
  А Санька вытер нос и застенчиво пояснил:
  -Полосатый же...
  Виктор заглянул в розовую беззубую пасть и обреченно вздохнул: еще и возиться самому придется. Вряд ли пацаны сразу смогут накормить малыша из пипетки. Ох и повезло ж ему!
  Интересно, опоздает он сегодня на тренировку или все же успеет?
  Виктор неожиданно для себя вспомнил Ирину Горелову. Ее быстрый и слегка испуганный взгляд исподлобья, словно она его побаивалась, и смущенную, почему-то виноватую улыбку.
  Забавная девчонка! Глаза цвета только что появившейся травы, косы ниже пояса, нежный румянец во всю щеку, вечно перепачканные пастой тонкие пальцы...
  Сама совсем дитя, а пошла работать.
  Нянька, с ума сойти!
  
   ***
  
  Разбираться с Ванькой Густелевым Виктор не собирался. Просто знал - бесполезно. Ну отлупит его как следует и что толку? Ванька все равно как был подонком так и останется. Если вообще поймет за что. Просто решит - за младших братьев. Мол, раз сильнее, то и прав.
  И все же, столкнувшись с Густелевым во дворе, Виктор не удержался. Ухватил гаденыша за ворот новенькой кожаной курточки и рывком прижал к грязной после зимы стене. Ванька и вырваться не пытался. Лишь трусливо заскулил и зажмурился. Явно ничего хорошего от встречи не ожидал.
  Виктор брезгливо усмехнулся:
  -Боишься, мразь?
  Ванька промолчал. Только суетливо зашарил глазами в тщетной надежде на появление кого-нибудь из соседей. Не будут же его лупить при свидетелях?!
  -А если боишься, зачем мальчишек трогал? - раздраженно прошипел Гончаров. - С пятилетками связался, гнида! Смелый, да?
  Он легонько ткнул Ваньку пальцем в солнечное сплетение. Густелев пискнул от боли, задергался и неожиданно для себя закричал:
  -Они сами виноваты!
  -В чем это? - процедил сквозь зубы Виктор.
  Он рассматривал покрытое крупными каплями пота угристое бледное лицо, прыгающие неприятной змейкой тонкие губы, трусливо плывущий в сторону взгляд небольших темных глаз, и его мутило от отвращения.
  -Они моего котенка забрали!
  -Да-а? - недобро улыбнулся Виктор. - С чего бы это?
  Ванька молчал, понимая, что сказал лишнее. Виктор вкрадчиво предположил:
  -Ты вынес малыша подышать свежим воздухом, подкармливал бедняжку молочком из пипетки, а злые мальчишки его у тебя отобрали?
  Ванька открыл рот, не зная, что сказать, и Виктор непроизвольно поморщился: воняло отвратительно. Да и сам Густелев производил жалкое впечатление, будто только что вылез из помойной ямы. Дела не спасала даже новенькая кожаная куртка.
  "Интересно, когда в последний раз Густелев навещал стоматолога? - мрачно подумал Виктор.- Кладбище, не пасть."
  Единственное облако лениво дрейфовало вокруг яркого солнца. Старые деревья во дворе укутывала зеленая дымка. Первые одуванчики наивно улыбались миру. На улице было удивительно тепло.
  Окна почти во всех квартирах оказались распахнутыми. Виктор услышал, как над головой бьют часы. Он насчитал пять ударов и разозлился: все-таки опоздал в секцию!
  Шестой удар уже от него получил Ванька. Не слабый, честно скажем. Под правый глаз. Виктор еще раз впечатал Густелева в стену, брезгливо вытер ладони о джинсы и буркнул:
  -Скажи спасибо, гад, что рук о тебя пачкать не хочу.
  -Они украли мою собственность! - злобно взвизгнул Ванька, в панике ощупывая мгновенно заплывающий глаз.
  -Точно,- кивнул Виктор. - Напомни мне узнать, какая статья положена за зверское убийство невинного животного на глазах у малышей.
  Ванька неуверенно хихикнул. Виктор добавил:
  -И за избиение мальчишек! Я, кстати, на всякий случай справку у медсестры в нашей секции взял. Там подробно перечислены все их царапины и кровоподтеки. Ольга Викторовна советует идти в милицию.
  Ванька Густелев промолчал, но смотрел с нескрываемой ненавистью. Виктор бросил взгляд на его перекошенную физиономию и задумчиво спросил:
  -Вообще-то нужно сравнять счет, как считаешь?
  Ванька побледнел и испуганно прикрыл лицо руками. Виктор сплюнул ему под ноги:
  -Только боюсь, у тебя глаз не хватит!
  Он резко развернулся и почти побежал к автобусной остановке. Запрыгивая в тронувшийся автобус, подумал: "Интересно, Горелова сегодня тоже будет допоздна работать?"
  
   ГЛАВА 14
  
   ДЕБЮТ ПЕТЮНЧИКА
  
  Таня хмуро наблюдала за восторженной суетой вокруг собаки, приведенной Ириной на сегодняшнюю репетицию.
  Таня неохотно признала: пес впечатлял. И вел себя, нужно особо отметить, с достоинством. Лежал огромным черным сфинксом посреди класса и не обращал ни на кого внимания.
  Зато когда Ирина подозвала, пес мгновенно оказался рядом. И голос подал по команде. Забухал так, что в полупустой школе эхо гулять начало, а с первого этажа примчался встревоженный сторож.
  Светлана Степановна поглядывала на страшного пса с сомнением. Ей почему-то казалось: тот не будет слушаться Игоря. По пьесе собака должна вылететь навстречу гуляющей по лесу Лизе, залаять и напугать ее. А потом по команде хозяина подбежать к нему и дальше вести себя спокойно.
  В других сценах пес вообще становился статистом. Например, влюбленные гуляли между деревьями и беседовали, а он спокойно дремал. Или наблюдал за ними, поворачивая в сторону хозяина голову.
   Впрочем, по мнению Светланы Степановны, достаточно показать пса в двух-трех сценах. Но вот получится ли?
  Светлана Степановна кашлянула и, опасливо посматривая на собаку, пробормотала:
  -Странное какое имя для пса - Петр.
  -Я привыкла, - пожала плечами Ирина.
  Она не суетилась, не рассказывала многословно о собаке, и Таня в очередной раз подумала, что подруга за последнее время сильно изменилась.
  Стала серьезнее, что ли. Перестала на переменах трещать о модных тряпках. Не обсуждала с девчонками сплетни про известных артистов. Не шептала Тане про мальчишек из старших классов, которые ТАК на нее посмотрели...
  Ирина даже учиться лучше стала. К потрясению Тани, прочла наконец "Мастера и Маргариту" Булгакова. Осилила "Преступление и наказание" Достоевского. С явным любопытством стала прислушиваться к Таниным беседам с Сергеем. Не морщилась досадливо и не хмыкала.
  Интересно, что это с ней, а?
  Таня не знала, нравится ли ей новая Ирина. Она привыкла к той, прежней. Горелова всегда была для Тани своеобразной лакмусовой бумажкой. Мишина по ней сверяла с собой остальной мир. Ведь Ирка - копия большинства сверстниц. А сейчас в ней появилось что-то свое. Горелова становилась незнакомкой.
  Таня озабоченно сдвинула брови: вот вчера, например. Она пригласила Ирину к себе. Просто посидеть, поболтать и послушать музыку. Горелова же уставилась на нее как на сумасшедшую. Заявила - ей некогда.
  Ирке - некогда!
  Раньше временем дорожила лишь она, Таня. А Горелова готова была слушать музыку целыми днями, лишь бы уроками не заниматься.
  Кстати, об уроках. У Ирины и отметки другими стали. По гуманитарным предметам даже пятерки появились.
  Может, Ирка занимается с репетиторами, а ей голову морочит?
  Таня возбужденно фыркнула: как она раньше не догадалась? Ирка Горелова - и вдруг работает. Таня явно с ума сошла, когда поверила ей. Ну, Ирка, ну, артистка...
  Таня подняла голову и стала с любопытством наблюдать, как Ирина объясняла псу задачу. И мысленно ахнула - Горелова говорила с огромной мохнатой тварью как с человеком!
  Таня удовлетворенно усмехнулась: зря. Петр - ох и имя для пса! - само собой, человеком не являлся. Поэтому в сторону распинающейся Ирки и взглядом не повел. Лежал все в той же позе сфинкса и сонно рассматривал прыгающего по подоконнику воробья.
  Светлана Степановна это отметила и с досадой сказала Ирине:
  -Напрасно мы возню с собакой затеяли. Оставь ее, пусть лежит. Главное, чтоб не мешала нам провести репетицию.
  Пес грозно покосился на нее, и Светлана Степановна тихонько ойкнула. Ребята невольно рассмеялись. Ирина спокойно заявила:
  -Он все усвоил, да, Петр?
  Невероятный зверь кивнул. Словно действительно понимал, о чем с ним говорят.
  Таня со смешком подумала: "Наверняка собаку приучили на слово "да" кивать. В общем-то правильно. Смотрится классно. А Ирка-то, Ирка! Ну дает! Держится так, будто все всерьез. Да-а, недооценивала я ее..."
  Таня заметила, с каким интересом смотрят на Горелову одноклассники, и с легким ехидством протянула:
  -Проверим?
  Ирина повернулась к Игорю и предложила:
  -Давай с самой сложной сцены начнем, где Сбогар на меня из-за кустов бросается, а ты его отзываешь...
  -А где кусты? - возбужденно закричала Света.
  -Могу пожертвовать собой и изобразить куст, - закатил глазки Васька Куцых.
  -Тебе нельзя, - абсолютно серьезно сказал Виктор.
  -Это почему? - возмутился Васька.
  -Ты слишком талантлив.
  -И что?
  -А это кобель, ты не заметил?
  Но у Васьки никогда не было собаки, и он не понял, о чем ему толкуют. Поэтому смотрел на новенького с великим подозрением. Ваське как-то привычней самому подшучивать над другими.
  Ребята хохотали. Васька злился. Светлана Степановна со стоном объяснила:
  -Видишь ли, самцы обычно помечают свою территорию...
  Васька смотрел непонимающе и на глазах наливался дурной кровью. Даже его веснушки вдруг исчезли, а лицо и волосы приобрели одну тональность.
  Согнувшийся от смеха Игорь Дудинов прорыдал:
  -Балда, кобель на любой кустик лапу задирает и струйку пускает, ну, мочится. Им так положено!
  Васька открыл рот. Светлана Степановна махнула рукой в сторону столов и прошептала:
  -Там будут кусты...
  Стрепетов раздраженно воскликнул:
  -Может, закончим балаган? У меня на воскресенье куча дел намечена!
  -Подождет твоя куча, - прорычал злющий Васька. Он наконец понял, над чем смеялись ребята.
  Сергей подошел к крайнему ряду, пнул ближайший стол и сказал Ирине:
  -Объясни своему монстру - именно отсюда он будет бросаться на тебя с лаем.
  Но Ирина не успела и рта раскрыть. Пес тяжело поднялся и неспешно потрусил к указанному столу. Зачем-то обнюхал его и уселся рядом.
  Ирина с облегчением выдохнула. Виктор Гончаров шепнул ей:
  -Я боялся, что он из принципа на стол брызнет.
  -И я,- кивнула девочка.
  Она смотрела на лицо Виктора и искренне удивлялась, что еще несколько дней назад боялась этого мальчишки. Из-за шрама. Как глупо!
  Ирина вчера вечером специально завела о нем разговор с Аленкой. Подумала - если Гончаров ее знает, то, может, это взаимно? И не ошиблась.
  Ирине даже не пришлось говорить о шраме, как об основной примете. Аленка, услышав фамилию "Гончаров", оживленно воскликнула:
  -Витек! Я с его братьями дружу! Санькой и Гришкой. Они близнецы!
  Ирина с любопытством ждала продолжения, и умница Аленка это поняла. Наморщила лоб и сказала:
  -Они на год меня старше и тоже умеют читать.
  Ирина молчала. Аленка, подумав, добавила:
  -Витек хороший, ты на шрам не смотри. Санька сказал - он еще в первом классе его получил. На лыжах катался и упал. А там под снегом ар...арматура, вот! - И она гордо отметила: - Надо же, я не забыла это слово!
  Ирина потрепала раскрасневшуюся девочку по голове. Аленка охотно пояснила:
  -Арматура - кусок железа. Вите тогда щеку в больнице зашивали. Санька сказал - нитками. Настоящими. Больно, да?
  И она рассказала, что Витек иногда покупает братьям сладости. И фрукты. Даже игрушки и книжки! На свои деньги. Он сам зарабатывает, мальчишки говорили. Мамины деньги на жизнь идут, а Витины - на баловство.
  Аленка немного помрачнела и припомнила, что у братьев папы тоже нет. Как и у нее. Нет, он вообще-то был, но погиб.
  Аленка зачем-то оглянулась, притянула Ирину поближе к себе и прошептала:
  -Их папа подледный лов очень любил...
  -И что?
  -Ничего, - Аленка опустила голову и вдруг всхлипнула.- Он весной утонул. Давно. Прямо с машиной. Лед на Шексне не выдержал...
  И она так горько заплакала, будто говорила о своем отце. Ирина еле-еле ее успокоила.
  Потом Аленка лежала и смотрела на свой рисунок. Наверное, радовалась, что ее папа жив. Пусть она пока его не видела, но он жив. И это главное.
  ...Удивляясь себе, Ирина спросила:
  -Ты потом в секцию?
  -Нет, домой. А ты к Аленке?
  Ирина вдруг покраснела и немного виновато пролепетала:
  -Вообще-то я сегодня не работаю, но...
  -Понятно, собаку нужно отвести, - подсказал Гончаров.
  -Ага, - благодарно кивнула Ирина.
  Виктор мягко улыбнулся: Ирина внезапно напомнила ему младших братьев. Они тоже говорили "ага".
  Виктор с Ириной не замечали, с каким интересом за ними наблюдала Таня Мишина. Она пыталась понять, что происходит, но не могла. Знала одно: Ирине никогда не нравился новенький.
  Да что там, сколько раз Ирка обзывала его уродом! А тут надо же, стоит перед ним, глазки потупила и мило краснеет. Что с ней случилось?
  Светлана Степановна захлопала в ладоши и крикнула:
  -Сергей прав! Начинаем! Горелова, к дверям! Не забывай, ты идешь...
  -И мечтаешь охмурить красавчика Игореху! - захохотал Васька.
  -Куцых, опять?! - возмутилась учительница.
  -Молчу, как рыба об лед, - покаялся Васька и состроил самую невинную рожицу.
  О своей недавней злости Васька уже забыл. Он вообще был отходчив. И сейчас с любопытством наблюдал, как Ира Горелова медленно идет к дверям класса. И буквально на ходу превращается в Лизу Муромскую!
  У Иры даже походка изменилась. Из почти мальчишеской она стала плавной, девичьей и слегка кокетливой. Лицо на глазах теряло детскую простоту, становилось мечтательным и очень красивым.
  Васька восхищенно прошептал:
  -Ну, хамелеон!
  Светлана Степановна его строго поправила:
  -Артистка, Куцых, и, кажется, талантливая.
  К искреннему изумлению девятиклассников и Светланы Степановны, страшный внешне пес играл идеально. Бросался к ногам задумчиво бредущей девушки с оглушительным лаем, азартно припадая на передние лапы. А потом послушно отбегал на раздраженный окрик Игоря и кротко ложился у его ног.
  Когда же Лиза с Алексеем беседовали, Петюнчик тоже вел себя прекрасно. Спокойно дремал чуть в стороне, лишь изредка вскидывал голову и преданно следил взглядом за "хозяином".
  Едва закончилась сцена, ребята дружно зааплодировали. Светлана Степановна промакнула белоснежным носовым платком лицо и признала:
  -Кажется, спектакль получится.
  Девятиклассники возбужденно загалдели. Светлана Степановна предложила закончить репетицию. Все слишком переволновались. Да и осталось им пройти совсем чуть-чуть, время есть, спешить не к чему.
  Ирина подумала про Аленкиного питомца: "Хорошо, я не назвала его здесь Петюнчиком. Не дома же. "Петр" гораздо больше подходит. Хотя... не собачье имя!"
  Ирина представила, как будет рассказывать Аленке об успехах Петюнчика, и счастливо заулыбалась.
  Внимательно наблюдающий за ней Виктор Гончаров снисходительно хмыкнул: забавная девчонка. Все время разная. И лицо удивительное. По нему можно читать как по открытой книге.
  Выразительное лицо! И... очень красивое.
  
   ***
  
  Ирина не спеша шла по проспекту Победы и смущенно косилась на Виктора. Девочка до сих пор не понимала, как получилось, что они вышли из школы вместе.
  Даже Таня не увязалась за ней. Гончаров как-то очень насмешливо намекнул - им в разные стороны. Мишина посмотрела на него с изумлением и отошла.
  Зато противный Васька молчать не стал и ехидно пропел:
  -Любовь, ребятки?
  Ирина чуть сквозь землю не провалилась! Светка Зимина засмеялась и с нехорошим интересом уставилась на нее, ожидая реакции.
  Но не дождалась. Ее отвлек Гончаров. Он ядовито поинтересовался у Васьки:
  -Завидуешь?
  Пока Васька чесал затылок в поисках стоящего ответа, Виктор элегантно раскланялся со всеми и осторожно подтолкнул Ирину к двери. И она пошла! Пошла, стараясь не оглядываться и с ужасом думая, что все-все глазеют ей вслед.
  Интересно, что думает Танька?
  Лишь на улице Ирина поняла, что ни разу не вспомнила про Сергея Стрепетова. Ни разу!
  Смешно, но Ирину гораздо больше волновала реакция Мишиной. И довольно-таки длинный язык Светки Зиминой. Впрочем... Пусть себе треплется!
  На душе почему-то стало легче, будто Ирина решила какую-то сложную проблему, и девочка улыбнулась. Шла, жадно посматривая по сторонам, и удивлялась Череповцу. Ирина и не заметила, как в город пришла настоящая весна. Почти лето!
  Небо сегодня казалось удивительно глубоким. Ни облачка. Солнце оранжевым апельсином висело над головой. На газонах среди густой травы золотились многочисленные одуванчики. Редкие вишни стояли в белой кипени. Над проспектом Победы плыл одуряющий аромат.
  На ладонь Ирины спланировали белые лепестки. Она поднесла их к носу и удивилась: как из воска сделаны.
  Виктор, незаметно наблюдающий за ней, сорвал целую гроздь воздушных цветов и протянул девочке:
  -Попробуй эти.
  На этот раз цветы пахли. Сильный, сладковатый запах кружил голову. Ирина непонимающе посмотрела на одноклассника. Виктор усмехнулся:
  -Больше пахнут пестик с тычинками, чем сами лепестки. Они ведь пыльцой покрыты. И пчелы на пыльцу летят. Ты разве не знала?
  Ирина отрицательно помотала головой. Расстегнула легкую плащевку и подумала, что ничегошеньки она не знала. Жила и ни на что не обращала внимания. Вот Таня Мишина...
  Но вспоминать сейчас о Тане девочке не хотелось. Наверняка подруга вечером позвонит и пристанет с расспросами, еще нужно решить, что ей врать. Или сказать правду? Но какую? Она, Ирина, совсем запуталась.
  Девочка с усмешкой заметила себе: может, Мишина и не позвонит, она такая. Будет терпеливо поджидать, пока Ирина сама расколется.
  Да уж, долго ей ждать придется!
  Ирина покосилась на Петюнчика, неспешно трусившего рядом, и ее мысли перекинулись на Аленку. Ирина мгновенно погрустнела.
  Вдруг вспомнилось, что вчера вечером малышка ни с кем не хотела разговаривать. Лежала в постели и о чем-то думала. Ее личико выглядело по взрослому печальным, а взгляд то и дело застывал на написанной когда-то акварели. Ирина понимала - Аленка опять мечтала о встрече с отцом.
  Ирина тяжело вздохнула: а может, и не мечтала. Может, Аленка и сама уже не верила в эту встречу. Иначе почему глаза у нее такие потухшие и безразличные? Раньше они буквально светились...
  -Что-то случилось? - осторожно спросил Гончаров.
  Петюнчик поднял голову и почти по-человечески застонал. Будто понимал, о чем думала его временная хозяйка.
  Ирина открыто посмотрела на идущего рядом одноклассника и снова удивилась своей недавней неприязни. Сейчас во взгляде Виктора она видела только сочувствие. И желание помочь.
  Никакой насмешки, с чего она вбивала себе в голову? И шрам Гончарова ничуть не портил. Подумаешь, щеку немного стянуло...
  В памяти всплыл недавний разговор с Аленкой, ее горькие слезы, и Ирина внезапно подумала: она - счастливица. У нее-то есть и отец, и мать. Они Ирину любят, только она, дурочка, никогда этого не ценила и не замечала.
  Цеплялась к ним по пустякам, а с чего, спрашивается? Если честно, мать с отцом даже ее свободу не слишком ограничивали. Волновались, понятно, но все-таки отпускали Ирину из дома одну. И не слишком ругали, когда она возвращалась почти к десяти вечера.
  Или они чувствовали, что ничего плохого с дочерью не происходит? Вполне возможно.
  Незаметно для себя Ирина рассказала Гончарову о неудачной попытке найти Аленке отца. Неудачной по той причине, что теперь совершенно ясно - Аленке лучше с ним не видеться. Никогда. Как и Наташе.
  Пусть лучше Аленка с Наташей по-прежнему живут в сказке. Пусть считают - Игорь ищет их. Просто что-то мешает ему с ними встретиться.
  Жаль только, Аленка тяжело больна. Ирине почему-то кажется - девочка каждый вечер ждет отца. Может, поэтому она не может поправиться?
  Ирина раздраженно сдвинула брови: "Проклятая сказка про волшебные краски! Зачем только такие придумывают? Ничего нет хуже и опаснее ложных надежд..."
  
   ГЛАВА 15
  
   АЛОЕ ПЛАТЬЕ
  
  Часы показывали шесть вечера, а Ирина до сих пор находилась у Аленки. Она просто не могла уйти! Уж слишком малышке было плохо.
  Бедную Аленку то бил отвратительный сухой кашель, и ее худенькое тельце жестоко сотрясалось, а бледное личико страшно краснело. То она лежала пластом, бездумно глядя в окно. Или просто прикрывала глаза, не желая никого видеть.
  Она не спала, но и разговаривать ни с кем не хотела. И на акварель свою сегодня ни разу не посмотрела, Ирина специально за ней наблюдала.
  Аленкино личико выглядело отрешенным, почти прозрачным. На виске дрожала тоненькая голубая жилка. У Ирины сердце ныло от нестерпимой жалости.
  Временами казалось - девочка вот-вот заснет и никогда не проснется.
  Ирине страшно было уходить. Вдруг именно она, Ирина, пока держит малышку здесь, в этом мире?
  Даже Софья Павловна тревожилась, Ирина видела. Третий раз за сегодняшний день прибегала. Прослушивала Аленку, измеряла ей давление. Потом зачем-то держала крошечную ручку маленькой пациентки в своей и считала пульс. Пыталась развеселить Аленку шутками, но девочка ни на что не реагировала.
  -Не нравится мне ее состояние,- шепотом сказала Софья Павловна Ирине в коридоре. - Попытайтесь расшевелить ребенка. Сказки, что ли, Аленке почитайте...
  И она с отчаянием махнула рукой.
  Несчастная Наташа буквально места себе не находила. Металась по квартире, заламывая руки. Хваталась то за готовку, то за уборку, то сидела около Аленки и уговаривала ее что-нибудь съесть. Кормила дочь с ложечки и едва не плакала. Настолько покорно и безразлично глотала Аленка свой любимый куриный бульон.
  Как, как Ирина могла их оставить одних?!
  С другой стороны, сегодня воскресенье, и родители скоро начнут беспокоиться. Они-то считали - Ирина ушла в школу на репетицию. Могли пару часов накинуть на прогулку по городу и болтовню с подругами. Но явиться домой снова к десяти вечера?
  Ирина с тяжелым вздохом подошла к телефону. Девочка не знала точно, что она сейчас скажет. Просто хотела предупредить родителей - придет поздно. А уж что они подумают...
  Трубку поднял папа. Ирина горько усмехнулась - как специально. С мамой договориться намного легче. А вот с папой...
  Ирина тупо смотрела на потемневшие от времени обои и молчала. Не представляла, с чего начать разговор. Соврать, что она у Тани? Опять корпит над математикой или физикой? В воскресенье?
  Не поверит.
  Отец, к ее удивлению, не стал набрасываться с выговором. Довольно мягко спросил:
  -Иришка, ты ни о чем важном сегодня не забыла?
  Сбитая с толку девочка пожала плечами. Потом сообразила, что отец ее не видит, и озадаченно буркнула:
  -Кажется, нет.
  -Точно?
  -Ну да. Ничего такого, о чем стоило бы помнить.
  Отец раскашлялся. Ирине вдруг показалось, что он едва сдерживает смех.
  -Ты ушла слишком рано, мы с матерью еще спали...
  -Я же в школу, - торопливо перебила его Ирина. - Я вчера вечером вас предупреждала - у меня репетиция.
  -Я помню, - успокоил отец.
  Они немного помолчали. Ирина неуверенно пробормотала:
  -Знаешь, па, я сегодня попозже домой приду. У меня дела очень... очень важные, честное слово!
  Отец хмыкнул. Ирина невольно поежилась. Она словно увидела его жесткое лицо и насмешливый взгляд. И тут девочка услышала невероятное:
  -Ты у Аленки?
  Ирина уронила трубку. Зачем-то бросила взгляд на кухню, где находилась Наташа, подняла трубку и испуганно пролепетала:
  -Откуда ты знаешь?
  После мучительно длинной паузы отец сказал:
  -Ты бросила на журнальном столике газету. Там было подчеркнуто единственное объявление. И указан телефон.
  -И... что?
  -Когда ты в первый раз задержалась до десяти вечера, - абсолютно спокойно пояснил отец, - я позвонил по этому номеру. И поговорил с Наташей. Ты только-только от нее ушла.
  -Но... но ведь я сказала, что буду у Тани!
  -Танина мать никогда бы не позволила сидеть у них до десяти,- отрезал отец.- Если бы хорошо подумала, сама бы поняла!
  Ирина облизала пересохшие губы и с трудом выдавила:
  -И как... теперь?
  -Никак. Работай спокойно. Наташа говорила - ты прекрасно справляешься.
  Такого Ирина не ожидала. Она не поверила собственным ушам! Изумленно посмотрела на трубку, даже встряхнула ее и едва слышно прошептала:
  -Ты позволяешь?
  -Почему нет? - удивился отец. - Ты взрослеешь, я этому рад. Как и мама.
  -Но... почему вы мне ничего не сказали?!
  -Мама считает - это ты должна нам довериться.
  Неожиданно для себя Ирина громко всхлипнула. Отец встревожено поинтересовался:
  -Аленке совсем плохо?
  -Ты... ты и это знаешь?
  -Наташа упоминала, что девочка приболела. Бронхит, кажется.
  -Да.
  -Лучше не стало?
  -Нет. Она... она...
  Договорить Ирина не смогла, только тихо, безнадежно заплакала. Отец торопливо воскликнул:
  -Малыши частенько болеют, поверь мне!
  Ирина молчала. Она не знала, что на это сказать. И подумала - так всегда утешают. Мол, и с другими случается. Только от этого не легче. Для нее-то Аленка вовсе не "другие". Она единственная на целом свете.
  Ирина судорожно вздохнула, размазала свободной рукой по лицу слезы и упрямо спросила:
  -Па, я задержусь до вечера?
  И вздохнула с облегчением, услышав короткое:
  -Хорошо. Передавай от нас привет Наташе.
  Отец положил трубку. А Ирина еще долго стояла в коридоре и смотрела на молчащий телефон.
  Ей никогда в жизни не было так плохо. И так хорошо. Ирине вдруг показалось: она впервые разговаривала с папой на одном языке. И еще показалось - его отношение к ней изменилось.
  
   ***
  
  К восьми часам Ирина слегка охрипла. Она пыталась следовать совету Софьи Павловны. Хотела отвлечь больную Аленку.
  Сначала Ирина читала Аленке русские народные сказки, одну за другой. Через час поняла - девочка совсем ее не слушает. Аленка лежала абсолютно неподвижно и таким же неподвижным казался взгляд больших голубых глаз.
  Куда Аленка смотрела? Что видела? На той стене ничего интереснее книжных полок не было. Да и они находились в тени, свет настольной лампы на них не падал.
  Рассказы о сегодняшней репетиции Аленку тоже не заинтересовали. И успех Петюнчика она восприняла как само собой разумеющееся. Едва шевельнула пальцами, когда пес пристроил ей под руку свою голову. Ирина даже испугалась - настолько это не характерно для девочки.
  Она потрогала Аленкин лоб, но температура держалась в пределах нормы. И не кашляла Аленка после последнего растирания и ингаляции, Софья Павловна постаралась. Откуда же такое безразличие?
  Не зная как расшевелить девочку, Ирина начала рассказывать о себе. Про алое платье к выпускному вечеру, из-за которого она вначале прогуляла уроки, а потом поссорилась с родителями. О Тане Мишиной, это именно она обратила внимание на Наташино объявление в газете. О своем желании заработать деньги и купить платье назло отцу с матерью. Доказать им - они не правы. И о том, как познакомилась с ней, Аленкой, и нечаянно привязалась к ней.
  Рассказ вышел путанным. Ирина сама порой не понимала, куда ее заносит. Зато в нем было все.
  Ее беспомощная ненависть к собственным родителям и многолетняя любовь к Сергею Стрепетову. Страстная мечта - вот уж глупости! - побыстрее повзрослеть и ни от кого не зависеть. А быть взрослой, как Ирина недавно считала - это покупать себе любые тряпки, срезать наконец дурацкие косы и сделать мелирование. Бегать на дискотеки, ни перед кем не отчитываясь. И не выслушивать вечные нотации как должно жить!
  Теперь... теперь получается - все пустое. Алое платье наверняка уже кем-нибудь куплено, и ей, Ирине, на это почти плевать.
  Нет, платье чудесное, пусть Аленка поверит на слово. Ирина мерила, оно неузнаваемо меняет ее, но...
  Черт с ним, лишь бы Аленка побыстрее выздоровела!
  Девушка вздрогнула от неожиданности, когда Аленка крепко сжала ее палец и тихо спросила:
  -Оно, правда, красивое твое алое платье?
  -Правда. Оно... оно без плеч и... и с разрезами. Почти... бальное. Как в фильмах.
  Аленка нежно погладила ее руку и, - Ирину буквально затопила волна облегчения, - улыбнулась. Посмотрела на письменный стол, где уже несколько дней бесхозными стояли в бокале ее кисти и мечтательно протянула:
  -Я тебя нарисую в нем. Оно будет алое-алое как... как маки! Без плеч и с разрезами... И подарю тебе.
  Аленка вздохнула, перевела взгляд на свою любимую акварель и едва слышно прошептала:
  - Вдруг... Вдруг все же мои краски волшебные...
  Ирина встревожено покосилась на ненавистную картину. Пытаясь перевести разговор на другое, весело воскликнула:
  -А знаешь, кто нас с Петюнчиком сегодня домой провожал?
  Аленкины глаза вспыхнули от любопытства, но сказать она ничего не успела, раздался пронзительный звонок в дверь. Ирина бросила взгляд на запястье и с досадой пробормотала:
  -Интересно, кого это в девятом часу принесло? Софья Павловна обещала зайти только к полуночи...
  Она хотела побежать в прихожую, но не смогла. Аленка мертво вцепилась в ее руку. Ирина посмотрела на девочку и испугалась: та вся дрожала.
  -Что с тобой? Болит что-то? Тебе плохо?
  Аленка ничего не ответила. Ее личико раскраснелось, огромные голубые глаза лихорадочно блестели, а взгляд был устремлен на дверной проем.
  Ирина попыталась позвать Наташу, но лишь хрипло раскашлялась. Голос внезапно сел, она и сама себя толком не услышала. Поэтому осталась на стуле. Лишь укутала привставшую на подушках Аленку одеялом и поправила марлевую повязку на тонкой шейке.
  Петюнчик повел себя странно. Обычно он на любой звонок выскальзывал из комнаты и гулким лаем оповещал всех о госте, а сейчас и с места не тронулся. Уселся рядом с Аленкиным диваном и тоже напряженно уставился на дверь. Или пес боялся отойти от девочки?
  Да что здесь происходит?!
  Ирина невольно прислушалась: вот Наташа открыла входную дверь... Вот почему-то вскрикнула... Вот с кем-то разговаривает... Вот они замолчали... Тишина...
  -Вы кого-то ждете? - озадаченно пробормотала она.
  Петюнчик заворчал и мотнул тяжелой головой. Дрожащая от непонятного возбуждения Аленка пролепетала:
  -Мой папа пришел...
  Это было уже слишком. Ирина с ненавистью посмотрела на проклятую акварель - все она! Несчастная Аленка и без того едва жива, только-только удалось ее немножко расшевелить, так нет - принесла кого-то нелегкая. Так не вовремя! Сейчас незваный гость уйдет, и что тогда будет с Аленкой?
  Господи, да с чего она взяла, что пришел папа?!
  Ирина почти со страхом посмотрела на свою маленькую подопечную: может, это что-то нервное? Всю ночь держалась температура под сорок и вот результат - бедная Аленка путает свои фантазии с жизнью. Наверное, нужно срочно звонить Софье Павловне. Она сделает Аленке укол, та уснет, а утром...
  Утром примет все случившееся за сон. Ирина лично подтвердит - никто не приходил. Или скажет - соседка забегала за солью.
  Мысли скакали как блохи. Ирина отметала вариант за вариантом. Больше всего ей хотелось, чтобы Аленка вообще не вспоминала ни об отце, ни о волшебных красках. Только как это сделать?
  Ничего в голову не приходило. Аленка с Петюнчиком по-прежнему напоминали каменные изваяния. Ирина в отчаянии уставилась на дверь и едва не закричала от ужаса. Как раз в этот момент бронзовая ручка мягко опустилась, дверь пошла в сторону, а на пороге...
  Ирина гулко сглотнула. Она не верила собственным глазам - в дверном проеме появился высокий плечистый мужчина.
  Горевшая в коридоре электрическая лампа четко освещала его силуэт. Крупную руку, аккуратно придерживающую дверь. И темные, волнистые волосы. Лицо гостя оказалось в тени.
  Дрожащая от радостного волнения Аленка беззвучно прошелестела:
  -Папа...
  А Ирине вдруг показалось, что она спит. Лежит в своей постели дома и видит сон. Ведь сколько Ирина об этом думала! И представляла невероятную встречу до мелочей.
  В Ирином воображении она была именно такой. Как на Аленкиной картине. Той самой, что уж точно написана волшебными красками.
  Ирина тоненько всхлипнула. Даже в собственном сне ей не место в детской. Пусть Аленка останется наедине с этим призраком.
  Ведь на акварели ее, Ирины, нет. Нельзя нарушать композицию. Вдруг это все испортит? Как камень, брошенный в хрупкий лед, что за ночь стянул ранней весной лужицу...
  Ирина выскользнула из комнаты. Она робко подняла взгляд: призрак в дверях поразительно походил на живого Игоря Сорокина. Того самого Игоря, что качал в своем дворе коляску.
  В коридоре Ирина едва не споткнулась о Наташины ноги. Аленкина мать сидела прямо на полу, и лицо у нее...
  "Точно сплю,"- с облегчением подумала Ирина.
  -И я, - кротко согласилась Наташа.
  Девочка поняла, что сказала это вслух.
  Чувствуя, что сходит с ума, Ирина почти выбежала из Аленкиной квартиры. Она не ждала лифта, вихрем понеслась по лестнице вниз. Вылетела на крыльцо и замерла от неожиданности - перед ней стоял Виктор Гончаров. Он улыбнулся ей и спросил:
  -Все в порядке?
  
   ***
  
  Это был самый лучший вечер в жизни Ирины. Она шла по череповецким улицам рядом с Виктором Гончаровым, изумленно слушала его рассказ и удивлялась собственной глупости.
  Ведь она почти все сделала сама! И сдалась!
  Ирина недоверчиво косилась на спутника: неужели все правда? Игорь Сорокин в самом деле когда-то пытался найти смешную рыжую девушку, с которой познакомился на дне рождения Светы Излучиной? И даже расспрашивал о ней Светлану и ее брата?
  Но!
  Светлана дружила с Наташей и очень неплохо к ней относилась. Что произошло с подругой ночью Светлана не знала. Зато твердо знала другое - Наташа очень застенчива и не любит слишком наглых парней. А Игорь оказался чересчур настойчив.
  Поэтому Светлана как могла прикрыла подругу. Заявила Игорю, что познакомилась с Наташей случайно. Мол, девушка гостья в нашем городе. Приехала из какой-то вологодской деревушки по делам. Кажется, купить что-то. Вот чтобы Наташа не скучала, Светлана и пригласила ее к себе на дачу на субботу-воскресенье. Просто Наташа ей понравилась. Однако ни адреса, ни фамилии девушки она не знает. Зачем ей? Случайное знакомство!
  Если бы Наташа после выходных хоть раз поинтересовалась Игорем, Светлана наверняка бы позвонила ему, однако подруга молчала. Промолчала о бесцеремонном парне и Светлана.
  Влюбленный Игорь напрасно несколько дней подряд продежурил на вокзале, провожая пригородные электрички - Наташи он так и не увидел. Правда, девушка вполне могла уехать автобусом или ее подбросили до деревни на попутной машине... Светлана даже названия села не запомнила!
  Игорь Сорокин больше Наташу не искал. Но не забыл. Уж слишком она не походила на его знакомых девушек. Наташа вообще ни на кого не походила!
  А в синей велюровой коляске спал племянник Игоря, сын старшей сестры. Виктор сразу понял, что мальчишка не мог быть сыном Сорокина. Иначе бы Игорь не сказал: "Его в честь меня назвали".
  Виктор хмыкнул: как правило, отцы и сами участвуют в выборе имени! А тут - "его назвали". Кто? Друзья? Виктор почему-то решил - брат или сестра. И угадал.
  И потом, что Виктор терял? Ну, ошибся бы. Так ушел бы, ничего Игорю не сказав. Виктор же не сразу к нему сунулся, не сумасшедший. Сначала с мальчишками во дворе поболтал.
  Узнал - Игорь Сорокин из седьмой квартиры никогда не был женат. Зато его родная сестрица перед Новым годом родила мальчишку. И назвала Игорем. Действительно в честь брата.
  В дальнейшем ничего сложного не было. Виктор прошелся с Сорокиным до парка и дорогой переговорил с ним. Он вовсе не просил Игоря сломя голову бежать к дочери. Наоборот - пытался притормозить и заставить для начала побеседовать по телефону с Наташей.
  Куда там! У мужика явно крыша поехала, когда он услышал - у него есть четырехлетняя дочь. Ребенок тяжело болен, и самая страстная его мечта - увидеть отца. Виктор - явно сдуру! - немного рассказал Игорю об Аленке.
  Ничего особенного, понятно. Что она рыженькая, кудрявая и очень забавная. Давно умеет читать. Добралась уже до русской классики и обожает выдергивать оттуда незнакомые словечки. Даже его младших братьев в это втянула, Виктору недавно пришлось разориться на толковый словарь. Надоело разжевывать мальчишкам, что же такое "пулярка", "веретено" или "экспроприация".
  А уж пес у Аленки - тушите свет! Собака Баскервилей рядом отдыхает. И умен дьявольски. Даже за няньку одно время сходил.
  Ведь Наташа сейчас учится. На вечернем отделении в университете. Виктор почти уверен - она так и не выходила замуж. Рыжая, как и Аленка, худенькая и глазастая. Внешне - девчонка девчонкой. Не верится, что у нее дочь.
  Так что Виктору только и оставалось проводить Игоря до Аленкиного подъезда. Парень и лифта не дождался, помчался по лестнице, перепрыгивая через несколько ступеней.
  Сам Виктор остался ждать во дворе Ирину. Уже довольно поздно, и ее обязательно нужно проводить. Виктор был уверен - она с минуты на минуту появится. Из деликатности оставит троицу наедине. Ясно, он не ошибся.
  Ирина рассеянно слушала Гончарова. Всматривалась в ярко освещенные вечерние улицы Череповца и думала - скоро наступят белые ночи, и фонари перестанут включать. Город поплывет в жемчужных сумерках как огромнейший корабль. А воды рек Шексны и Ягорбы, делящих Череповец на три больших района, сольются по цвету с небом. Зацветут боярышник, рябина, яблони, и от их аромата будет кружиться голова.
  Ирина шла, любовалась городом и жалела, что дорога к дому не бесконечна. Изредка она посматривала на своего спутника. Случайно касалась его руки, испуганно вздрагивала, и ее лицо заливалось краской.
  Мысленно Ирина подсмеивалась над собой - перечитать столько женских романов и смущаться из-за таких пустяков, но...
  Она впервые по-настоящему счастлива!
  
   ***
  
  Ирине никого не хотелось видеть, поэтому она не стала звонить. Открыла дверь своим ключом. И бесшумно сняла куртку.
  Конечно, в зале еще горел свет. Папа наверняка сидел с книжкой или за компьютером. Да и мама не спала, они всегда ждали ее.
  Ирина обязательно зайдет к ним. Чуть попозже. Ей так хотелось сейчас хотя бы полчаса побыть одной!
  Девочка мечтательно улыбнулась. Она все еще видела серо-голубые глаза Виктора, он смотрел на нее так странно. На Ирину еще ни разу в жизни ТАК не смотрели!
  Виктор ни словечка ей не сказал, когда они расставались у лифта. Легко провел пальцем по Ирининой щеке, мягко улыбнулся и ушел. Не оглядываясь.
  А она, дурочка дурочкой, глазела вслед. Уже и лифт подошел, и двери нараспашку, а Ирина все никак не могла шагнуть в него. Как глупо!
  Ирина на цыпочках вошла в свою комнату, включила свет и изумленно замерла на пороге. Она только сейчас поняла - на что во время телефонного разговора намекал папа.
  Ирина совершенно забыла про свой день рождения! Никогда такого не было, это просто невероятно.
  Ирина сморгнула невольные слезы: ну и денек сегодня! И звонко рассмеялась - на письменном столе стоял букет ярко-красных, почти пурпурных роз, она всегда обожала именно такие.
  Роз в вазе пятнадцать, Ирина знала. По числу прожитых лет. Рядом лежала красочная поздравительная открытка. А на диване...
  Ирина зажмурилась, не веря себе. И кулаки сжала до боли - может, она действительно спит? И весь этот сумасшедшей день - обычный сон сентиментальной пятнадцатилетней девчонки?
  Утренняя репетиция, одобрение Светланы Степановны, завистливые взгляды Светки Зиминой, озадаченные Танины и восторженные - мальчишек...
  Потом - внезапно ожившая Аленкина акварель. Совершенно невозможная в реальной жизни встреча Аленки с папой, а Наташи - с Игорем Сорокиным, ее единственной любовью...
  Все слишком похоже на сказку! Как и их долгая-долгая прогулка с Виктором Гончаровым по вечернему Череповцу.
  Как жаль, что это всего лишь сон! Правда, очень-очень неплохой сон.
  Ирина неохотно раскрыла глаза, но ничего в комнате не изменилось: на столе по-прежнему стояли в высокой хрустальной вазе пятнадцать пурпурных роз, а на спинке дивана висело алое платье. То самое! Без плеч и с разрезами по бокам.
  Ирина судорожно вздохнула и вытерла слезы. Никогда она раньше столько не ревела. Зато сегодня побила все рекорды. Нет, что за день?!
  Девочка недоверчиво рассматривала платье. Оно казалось ей сказочно прекрасным. Много лучше, чем то, в магазине. А на полу стояли новые легкие туфли на высоких каблучках. Такого же цвета.
  Ирина дрожащими руками коснулась мягкого прохладного шелка и невольно оглянулась на дверь. Потом взяла со стола открытку и вслух прочла:
  -Ты научилась думать о других, значит, ты повзрослела. Счастья тебе, Иришка! И с днем рождения. С любовью, мама и папа.
  
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Л.Свадьбина "Секретарь старшего принца 3"(Любовное фэнтези) Б.Батыршин "Московский Лес "(Постапокалипсис) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) Д.Черепанов "Собиратель Том 3"(ЛитРПГ) П.Роман "Ветер перемен"(ЛитРПГ) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) С.Росс "Апгрейд сознания"(ЛитРПГ) Д.Хэнс "Хроники Альдоса"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"