Angotea: другие произведения.

Незнайка в Припяти

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Сказочный мир коротышек, поразивший меня в детстве.
    Миры "Сталкера" и "S.T.A.L.K.E.R."а, поразившие меня позже.
    Однажды они встретились...
    (пока неокончено, продолжение вставляю по кусочкам по мере написания)


   Глава 1. Загадочный гость
  
   Знайке снился плохой сон. Лунные полицейские вовсю палили из винтовок по воздушному шару, в котором Знайка с друзьями подымались над поверхностью Луны. "Как же мы на воздушном шаре -то сквозь безвоздушное космическое пространство на Землю полетим?" - беспокоился во сне Знайка. А потом воздушный шар все-таки лопнул, и грохот был такой оглушительный, что Знайка подскочил в своей постели и схватился за голову. За окном шел проливной дождь, сверкали молнии и грохотал гром.
   - Надо же, как события из реальной жизни смешиваются во сне самым нелепым образом, - Знайка потянулся и задумался. Думать было любимим занятием Знайки. Таким же, как и читать. "Что же я люблю больше, читать или думать? Над этим следует подумать",- улыбнулся Знайка. - "Если бы я не читал книг, то откуда брались бы новые мысли? Хотя, часто новые мысли появляются сами собой, без связи с чем-то прочитаным." Эти Знайкины размышления перебил новый оглушительный раскат грома, а дождь лил, казалось, все сильнее и сильнее.
   - Да уж, из-за такого ливня еще, чего доброго, Огуречная речка выйдет из берегов, - забеспокоился Знайка. Так уже было два года назад, тогда домик двух коротышек, Крючка и Карасика, смыло водой, а их самих чудом удалось спасти.
   Знайка поднялся с постели и подошел к окну. Весь двор в огромных лужах, но до потопа пока далеко. Знайка хотел уж было возвращаться в постель, но вдруг, при очередной вспышке молнии, ему показалось, что прямо под окном кто-то стоит. Неужели какой-то коротышка вышел прогуляться без зонтика и спрятался от дождя под кровлей домика, в котором жили Знайка и его друзья? Ночью? С чего бы это прогуливаться ночью? Может, ему помощь нужна?
   Знайка рывком открыл окно, осмотрелся, лицо сразу обожгли ледяные дождевые капли. Опять сверкнула молния. Под окном никого не было.
   - Без очков мне все что угодно привидиться может, - вздохнул Знайка. Он захлопнул окно, протер полотенцем лицо и промокшие волосы. Коротишка понял, что после такого освежающего душа уж точно не заснет, и решил сходить на кухню выпить чашку гарячего какао.
   На кухне горел свет. Доктор Пилюлькин сидел за столом, уткнувшись носом в толстую книгу по медицине, и рассеянно помешивал ложечкой в чашке, от которой разносился приятный аромат липового чая.
   - В такую погоду недолго и простудится, - пробормотал Пилюлькин, - надо будет с целью профилактики ввести в рацион коротышек липовый чай.
   - Так заботы о нашем здоровье тебе даже спать мешают? - улыбнулся Знайка, ставя чайник на плиту.
   - Э... Собственно говоря, меня разбудила гроза.
   - И меня, - сознался Знайка. - Да еще и снились всякие... глупости.
   - Какие же? - оживился Пилюлькин.
   - Некоторые неприятные моменты, связаные с нашим путешествием на Луну, - коротко ответил Знайка.
   - Понимаю... Мне вот часто снятся всякие страшные и неизвестные нам лунные болезни, лекарств от которых я не знаю, - вздохнул Пилюлькин.
   - Интересно, наведают ли нас когда-нибудь наши лунные друзья, - молвил Знайка, садясь за стол напротив Пилюлькина с чашкой гарячего какао. - Вообще-то мы им оставили все необходимые знания для постройки ракет и покорения космоса. А вот если б объединиться с лунными коротышками и полететь еще дальше в глубины Солнечной системы, скажем на Марс, - Знайка оживился. - Вот, кстати, идея. Лететь на Марс с Земли очень долго, нужно брать с собой много горючего и продуктов питания. А ведь можно совершить этот полет в два этапа, сначала полететь на Луну, там пополнить запасы, а тогда уж стартовать на Марс. Надо будет посоветоваться со Стекляшкиным, как рассчитать момент, когда Марс и Луна находятся на ближайшем расстоянии друг от друга, - Знайка поправил очки и мечтательно улыбнулся.
   - Интересно, - рассеянно сказал Пилюлькин, опять уткнувшись в книгу.
  
   Страшный сон приснился той ночью и Винтику.
   Во сне он бежал по темному тоннелю, его догонял огромный поезд, оглушительно грохочущий и зловеще мигающий огнями.
   Винтик проснулся. Вспышки молний на мгновение освещали комнату, затем все вокруг снова поглощала темнота, и в этой темноте тревожно рокотали раскаты грома.
   - Гм, вот наслушался рассказов Пончика про лунные метро... - вздохнул Винтик. - Кстати, проложить бы метро в нашем городе, и как я раньше не подумал... Хотя, разве ж это интересно, ехать в поезде под землей, где из окошка ничегошеньки не увидишь. А вот... Если бы...
   - Шпунтик! Ты спишь? - шепотом произнес Винтик.
   - Разве заснешь в такую грозу! - зашевелился в своей кровати Шпунтик.
   - Знаешь, у меня тут возникла идея...
   - Ну? - оживился Шпунтик.
   - Трамвай! В нашем городе надо проложить трамвайную линию!
   - Ух ты!
   И друзья принялись наперебой обсуждать технические подробности.
   Начинало светать. Гроза прекратились, и дождь постепенно утихал.
   - Слушай, Винтик! Предлагаю нашу идею с трамваем держать пока в тайне, - сказал Шпунтик. - Сделем всем сюрприз, когда выкатим готовый трамвайный вагончик из нашей мастерской!
   - Хорошо, только рельсы-то проложить придется, их ведь не скроешь...
   - И то правда...
   Друзья решили немедленно, не дожидаясь завтрака, пробраться в свою мастерскую во дворе и начать воплощать трамвайную идею в жизнь.
   ... а кондуктором возьмем Пончика, - давясь от смеха, предложил Шпунтик, открывая входную дверь дома.
   И тут оба остолбенели.
   В шаге от нижней ступеньки крыльца, прямо в огромной луже лежал на спине, раскинув руки, незнакомый коротышка.
  
   - Как уже некоторым из вас известно, сегодня утром в нашем дворе нашли неизвестного коротышку в бессознательном состоянии. Сейчас он у нас в доме, под присмотром Пилюлькина, - объявил Знайка коротышкам, собравшимся в столовой к завтраку.
   - Что же произошло? Откуда он? Можно с ним поговорить? - заволновались коротышки.
   - Друзья, пока что это невозможно, - строгим голосом сказал Пилюлькин, как раз вошедший в столовую. - Коротышка в очень плохом состоянии, боюсь, как бы воспаления легких не подхватил. Он несколько часов пролежал у нас во дворе под холодным проливным дождем, у него высокая температура, бредит, все о каких-то страшных тварях да о мутациях лепечет, и не разобрать толком. Да и шрамы у несчастного по всему телу, и несколько совсем свежих глубоких царапин...
   - Э, да это, вероятно, охотник какой-нибудь! - воскликнул Пулька. - Если ранен и о тварях лепечет... Увлекся, видать, охотой, заблудился в лесу, хорошо, что к нам вышел... Я как-то, тоже, помню...
   - Может, и охотник,- задумчиво проговорил Шпунтик. - Странная, кстати, одежда на нем, я тоже сначала подумал, что охотничья. Но больно уж крепкий да добротный комбинезон, я бы даже сказал, что-то вроде скафандра...
   - Наверное, инопланетянин! - обрадовался Незнайка. - Может, он с Луны к нам прилетел?
   - Нет, на скафандр его одежда не похожа, - задумчиво сказал Знайка. - Хотя, как знать, может, и с Луны...
   - Еще оружие при нем имеется, нож и винтовка, - добавил Винтик. - Ага, и рюкзак такой крепкий, водонепроницаемый, очень похож на Пулькин охотничий.
   - Охотник! - радостно повторил Пулька. - Вот вылечится, мы с ним тогда вместе...
   - Гм, - сурово взглянул на него Пилюлькин.
   - А почему же он в дверь не постучал, раз уж до дома нашего добрался? - спросил Торопыжка.
   - Да стучал он. В окно мое стучал, - проворчал Ворчун.
   - Как? Когда? - обступили его коротышки.
   - Да ночью... И так уснуть невозможно из-за этой проклятой грозы, а тут еще, только дремать начал, слышу, что-то бренчит. Я глаза открыл, тут как раз молния сверкнула, вижу, лицо чье-то за окном.
   - Так чего же ты не помог ему? - укоризненно спросил Тюбик. А Знайка в тот момент вспомнил: ведь и он видел ночью, как мелькнул под их домом чей-то силуэт, но думал, показалось. Тоже ведь проверить надо было...
   - Так я решил, это Незнайка хулиганит. Разве станет какой-нибудь нормальный коротышка ночью, да еще под дождем, в чужие окна заглядывать? - пожал плечами Ворчун.
   - Что? Так я, по-твоему, ненормальный? Когда это я в чужие окна заглядывал? - набросился на него Незнайка.
   - Ну-ка, уймитесь оба, - встал между ними Знайка. - Ты, Ворчун, Незнайку не обижай, он после путешествия на Луну очень изменился. В лучшую сторону, хочу сказать. Но все же пойми, Незнайка, репутацию ты себе такую создал со своими прошлыми фокусами, сам понимаешь...
   - Репутации - мутации... Вот любите вы слова непонятные лепить, что ты, что Пилюлькин, - обижено протянул Незнайка.
  
   Глава 2. Зеленый камушек
  
   В общем, за завтраком только и разговоров было, что о необычном ночном происшествии. Знайка же как можно скорее доел овсяную кашу, быстренько выпил чашку кофе с молоком, незаметно выскользнул из-за стола, тихонько прикрыл за собой дверь столовой и быстренько побежал в свою комнату.
   Был у него маленький секрет, о котором не знал пока никто, даже Пилюлькин. Когда Винтик со Шпунтиком вносили неизвестного коротышку в дом, а Пилюлькин при этом охал и просил как можно бережнее обращаться с тельцем несчастного, Знайка вернулся на крыльцо, чтобы подобрать тощенький рюкзак неизвестного коротышки. Конечно, рыться в чужих вещах нельзя, и Знайка при других обстоятельствах никогда бы себе этого не позволил. Но в данной ситуации... Любая информация о личности коротышки может быть жизненно важной. Так что Знайка осторожненько вытряхнул содержимое рюкзака. Был там ломоть полузасохшего хлеба, кусок колбасы, немного патронов для винтовки, горстка каких-то гаек... И наконец, выкатился из рюкзака камешек. Непростой это был камешек... Ярко-зеленый, светящийся, он слегка вибрировал, словно подпрыгивал. А когда Знайка осторожно до него дотронулся, оказалось, что камешек теплый, хотя пролежал на холоде как минимум несколько часов.
   В Знайке проснулся непреодолимый инстинкт исследовтеля. Он вытянул носовой платок, бережно укутал камешек и положил в карман.
   И вот, наконец-то, Знайка уединился в своей комнате, положил камешек на письменный стол, и, потирая руки, проговорил:
   - Сейчас мы тебя исследуем...
  
  
   К вечеру незнакомому коротышке стало немножко лучше. Пилюлькин, который весь день не отходил от постели несчастного, заметил, что коротышка начал дышать медленно и спокойно, и взгляд его стал осмысленным.
   - Ну и напугал ты нас, дружок, - с облегчением проговорил Пилюлькин, наклоняясь к больному.
   - Вы ... Вы - Болотник? - еле слышно прошептал коротышка.
   - Как? Болотник? - удивился Пилюлькин. - Нет, я - Пилюлькин, доктор Пилюлькин, - с достоинством представился он.
   - Я... Меня зовут Бродилка... - прошептал коротышка. Тут же глаза его закрылись, и он снова провалился в сон.
  
   - Не понимаю, - Знайка снял очки, беспомощно протер воспаленные глаза и откинулся на спинку стула.
   Было уже за полночь. Весь день Знайка занимался всесторонним исследованием зеленого камушка, обнаруженного среди вещей неожиданного гостя. Про обед он и вовсе забыл, а вечером с трудом заставил себя оторваться от дел на полчаса, чтобы быстренько поужинать. Правду говоря (хотя Знайка не посмел бы сам себе в этом признаться), тайна зеленого камушка интересовала Знайку сейчас даже больше, чем судьба его хозяина... Вернее, то, что данный объект не был камушком в привычном смысле этого слова (то есть, что его нельзя было отнести ни к одному классу известных науке минералов), Знайка понял сразу.
   Во-первых, время от времени поверхность объекта окружало на несколько секунд облачко клубящегося золотистого тумана, выбрасывающее "протуберанцы" длиной около сантиметром. Впервые это явление произошло, когда Знайка держал объект в руках, и порядком испугался, но никакого вреда (вроде химического или термического ожога) облачко ему не нанесло. Впоследствии облачко появлялось еще есколько раз с промежутками от нескольких минут до двух часов.
   Во-вторых, объект демонстрировал странные тепловые свойства. При первом же контакте с объектом Знайка удивился, что он теплый, хотя пролежал в холоде как минимум несколько часов. Однако, находясь в теплом помещении, объект очень быстро остыл. Знайка поднес его к пламени горелки и подержал некоторое время: объект стал холодным, как лед. Затем Знайка положил его на несколько минут в морозильную камеру холодильника: объект стал настолько горячим, что Знайка чуть не обжег себе пальцы.
   В-третьих, объект проявлял удивительные свойства изменяющейся намагниченности. Проведя серию опытов, Знайка обнаружил, что при постоянной температуре и прочих внешних условиях, исследуемый объект то вел себя как обычный магнит, притягивая мелкие металлические предметы, то вдруг полностью терял магнитные свойств, а то проявлял какую-то антимагнитность, отталкивая любые металлические предметы, находящиеся на расстоянии нескольких сантиметров от его поверхности. Происходили эти измения опять таки с нестрогой периодичностью: от нескольких минут до часа.
   В-четвертых, особенности взаимодействия с другими веществами. Когда Знайка пробовал налить небольшое любой воды на поверхность объекта, тот слегка вибрировал, и вода с силой отскакивала назад, словно ее отталкивало какое-то силовое поле. Когда же Знайка проделывал то же со слабеньким раствором любой кислоты, реакция изменялась: объект словно бы "сердился", на мгновение вспыхивал ярко-красным светом, а самое интересное, оказывлось, что при этом он нейтрализировал кислоту: в составе "вытолкнутой" жидкости всегда была простая вода.
   И это еще далеко не полный список удивительный свойств объекта под скромным названием "зеленый камушек", как по привычке именовал его Знайка.
   - Не понимаю, - только и повторял Знайка все растерянней и растерянней каждый раз, когда обнаруживался новый парадокс в поведении объекта. - Конечно, это не природное образование. Это что-то созданное искусственно... Да, должен сознаться, вполне возможно... вполне возможно, что объект инопланетного происхождения. Хм... Прав был, наверное, Незнайка, когда назвал нашего гостя инопланетянином. Хм... хм...
  
   Утро следующего дня было на удивление солнечным. Незнайка с холщевой сумкой за плечами вышел из дому и тихонько прикрыл за собой входную дверь. Ему предстоял сегодня неблизкий путь в Зеленый город. Когда-то Незнайке с друзьями понадобилось несколько дней на возвращение домой из Зеленого города, но теперь этот путь можно было преодолеть за несколько часов, воспользоввшись скоростным автомобилем. К сожалению, Незнайка так и не научился управлять автомобилем, зато у его давнего друга Гуньки недавно появился замечательный скороход, а сам Гунька стал залихватским водителем. Гунька с удовольствием согласился отвести Незнайку в Зеленый город, ему было интересно познакомиться с тамошними малышками и особенно Кнопочкой, о которых Незнайка много рассказывал. Итак, друзья условились встретится в восемь утра возле моста через Огурцовую речку, а к обеду рассчитывали быть в Зеленом городе.
   Весело насвистывая, Незнайка сбежал по ступенькам но, не дойдя до калитки, обо что-то споткнулся. Нагнувшись, Незнайка заметил под ногами маленький ярко-зеленый камушек.
   - Это еще что такое? - Незнайка поднял камушек, повертел в ладошках.
   И тут... Случилось нечто странное.
   Словно померк солнечный свет, и выцвели яркие летние краски.
   Незнайка стоял на ржавой железнодорожной колее, почти утонувшей в жухлой траве. Трава была низкой, едва доходила Незнайке до колен, в то время как обычно трава для маленьких коротышек по высоте почти как для нас деревья.
   Незнайка оглянулся. Слева простиралось огромное болото, заросшее камышом. Справа желтая равнина тянулась почти до горизонта, и вдали, теряясь в синеватой дымке, виднелись здания какого-то города. Что-то неприятное, тривожное было в самих силуетах этих зданий, Незнайка даже поежился. Впереди начинались поросшие деревьями холмы, между которыми и проходила железная дорога.
   - Где это я? - изумленно прошептал Незнайка.
   Он снова взглянул на странный город на горизонте. Его очертания напомнили ему лунные города-мегаполисы.
   - Наверное, я опять на Луне. Но как я сюда попал?
   Незнайка машинально засунул в карман зеленый камушек, который все еще держал в руке, и шагнул вперед, в направлении холмов.
  
   Злой Гунька прождал Незнайку почти полтора часа. Солнце постепенно поднималось все выше и выше, становилось жарко.
   - Ну вот, чтобы я еще раз связался с этим Незнайкой, - сердился Гунька. - Так я и знал, что он проспит.
   И Гунька решил наказать Незнайку и поехать в Зеленый город один. Все равно он давно мечтал побывать там.
   - Вот расскажу Кнопочке, как Незнайка проспал свидание, - злорадствовал Гунька. Он завел машину, переехал мост через Огурцовую речку и направился в сторону Зеленого города.
  
   Глава 3. Посвящение в сталкеры
  
   Незнайка медленно шагал по колее.
   В незнакомом мире, окружающем его, царила осень, при каждом порыве ветра кружились в воздухе желтые листики. Было очень тихо, не слышалось ни пения птиц, ни жужжания насекомых. Правда, однажды вокруг Незнайки запорхала целая стайка бабочек, ярких, сказочно красивых, таких он никогда не видел. Бабочки появились словно бы ниоткуда и затем так же бесследно исчезли. И еще как-то донесся до него блахоухающий аромат неведомых цветов, хотя самих цветов Незнайка не нашел. Лишь изредка попадались среди пожелтевшей травы чахлые зонтики тысячелистника, но они совсем не пахли.
   - Ну что? Привет! - послышался вдруг сзади насмешливый голос.
   Незнайка обернулся. За ним стоял коротышка в грязной черной куртке с капюшоном, надвинутом низко на глаза.
   - Привет! Ох, как я рад, что живого коротышку встретил! - затараторил Незнайка.
   - Ну да, я живой пока, - коротышка вытер нос рукавом. - Сам понимаешь, с мертвецами разговор другой.
   - Слушай, понятия не имею, как я на Луну-то попал! В прошлый раз мы на космической ракете прилетели, а тут что-то совсем странное приключилось: только что дома был, а тут раз - и на Луне!
   - Гы, а ты веселый, братан, - ухмыльнулся коротышка. - Ладно, ты мне зубы не заговаривай. Давай, что полагается, и иди себе.
   - Что? - не понял Незнайка. - Друг, а что за город вон там? Вроде на Сан-Комарик похож?
   Коротышка засмеялся:
   - Да сам ты комарик. Ну, давай по хорошому: деньги, хабар, вижу, полный мешок, - он кивнул на Незнайкину сумку.
   - Деньги? - поразился Незнайка. - А что, разве на Луне опять деньги есть? Ведь, когда мы на Землю возвращались, то ни богачей, ни денег уж и в помине не было...
   - Ну все, сталкерюга, пошутил, и хватит, - в руках у коротышки блеснул пистолет. - Давай деньги, ты на нашу територию забрел!
   "Э, так это или бандит, или полицейский!" - мелькнуло в голове у Незнайки. Он развернулся и бросился бежать.
   - Стой! - послышался выстрел, и пуля черкнула рядом с ногой Незнайки. - Сто-о-о... Э-э-эй! По-мо-ги-и-и!
   Сзади что-то затрещало, крики коротышки перешли в неразборчивый хрип. Незнайка осторожно оглянулся и остолбенел. Коротышку в черной куртке подбрасывало и словно скручивало какой-то неведомой силой, и воздух вокруг него дрожал, клубился и шипел, словно пар над кипящим чайником. Даже на расстоянии лицо Незнайки обдало сильным жаром. Первым порывом его было попробовать помочь бедняге, но инстинкт самосохранения взял верх, и Незнайка побежал прочь, не разбирая дороги. Под ногами чавкала ржавая болотная вода, хлестали по лицу и рукам сухие, но острые, как сабля, листья камыша. Остановился он, лишь когда зацепился ногой о корягу и упал, до крови ободрав коленки. Незнайка сел на траву и отдышался.
   Вечерело. На небо наползали темные тучи, с громким карканьем пролетела над головой стая ворон. "Значит, здесь все-таки есть птицы", - отрешенно подумал Незнайка. - "Вот дурак я, надо было по направлению к городу двигаться, как же я здесь ночевать буду", - он оглянулся, но неизвестного города уже не было видно на горизонте. Было лишь болото, сухие деревья, полузатопленные обломки каких-то железобетонных конструкций. И шелест камыша. И крики ворон над головой. Незнайке стало страшно. Он поднялся, и вдруг заметил далеко впереди, среди нескольких стоящих полукругом деревьев, горящий костер, а возле него силуэты коротышек. "Пойду к ним, пусть даже это бандиты. Ладно, отдам им свою сумку. Лишь бы одному здесь не оставаться," - подумал Незнайка.
   - Ну-ка, стой! Ты кто? - остановил Незнайку в нескольких шагах от костра рыженький веснусчатый коротышка с охотничьим ружьем наперевес.
   - Я Незнайка. С Земли, - шмыгнул носом Незнайка.
   - А, с Большой земли, значит, новичок, - приветливо улыбнувшись, поднялся ему навстречу белокурый коротышка. - Оно и по одежде видно, что новичок. Садись к нам.
   - Да, ходят теперь в Зону, как в гости, все кому не лень, - недовольно проворчал третий сидящий у костра коротышка, толстенький и лысенький. - Первым делом об амуниции думать надо! А то - в рубашечке навыпуск, в шляпе. Тьфу!
   - Да не ворчи ты, Термит, - укоризненно сказал белокурый. - Забыл небось, как сам впервые сюда попал. Да ты садись, Незнайка! Давай знакомиться. Меня зовут Иней.
   - Я Гвоздик, - сказал рыженький, подсаживаясь к костру.
   - А меня уже представили, Термит я, - толстенький подвинулся, освобождя место для Незнайки.
   - А ты, Незнайка, никак от мутантов бежал, вот оцарапан весь, - спросил Гвоздик.
   - Ох, братцы... Да ко мне коротышка какой-то подошел, бандит или полицейский, не знаю. Говорит, давай мне какой-то хабар, а я никакого хабара у него не брал!
   Коротышки засмеялись.
   - Ну вот, я прочь побежал, оглядываюсь, а его... в воздух что-то подняло, и крутит, и шипит... страшно то как было! - Незнайку передернуло.
   - В Жарку угодил, - понимающе кивнул головой Иней.
   - Да ты, дружок, еще всякого насмотришься здесь, готовься, - проворчал Термит.
   - Братцы, да вы скажите мне хотя бы, где я нахожусь? На Луне?
   Гвоздик с Термитом опять засмеялись.
   - Можно даже сказать, что на Луне, никто ведь в точности не знает, в каком мире Зона эта находится, - задумчиво проговорил Иней.
   - А что за Зона такая?
   - Ну ты, брат, даешь, - покачал головой Термит. - Сам ломанулся в Зону, и не знаешь, что это такое?
   - Да я с утра еще дома был, мы с Гунькой в Зеленый город собирались. Вышел во двор, а тут - бац! - и я неизвестно где, стою на колее среди болот, и город этот совсем незнакомый, - Незнайка чуть не расплакался. Так захотелось ему сейчас оказаться снова дома!
   - Так ты даже город уже успел увидеть, - заинтересованно взглянул на него Гвоздик.
   - А, такое бывает иногда с новичками, не волнуйся, - улыбнулся Иней. - Когда в Зону впервые попадаешь, можно и память на некоторое время потерять, забыть, кто ты и откуда. Никогда нельзя предвидеть, как переход сюда на психику повлияет. Но это все скоро пройдет, ты вспомнишь, как в Зону пришел.
   - А я хорошо помню, откуда я, - сказал Незнайка. - Живу в Цветочном городе, что на Огурцовой речке.
   Коротышки переглянулись.
   - Нет, такого города мы не знаем. А он далеко от Периметра находится?
   - Братцы, - захныкал Незнайка, - да не понимаю я, что еще за периметр, что за зона такая. Обьясните просто, где я, а?
   - Пусть вон Иней обьясняет, он ученый, - недовольно сказал Термит.
   - Хорошо, постараюсь. Обьяснить не смогу, и никто не может, но хотя бы расскажу ту версию, которой я придерживаюсь. - Иней подкинул в костер еще веточек, и те весело затрещали. - Так вот, я считаю, что Зона - это часть чужого мира, которая в результате сложных аномалий пространственно-временного континуума провалилась в наш мир. Представь себе, что где-то - возможно, на другой планете, - существует мир, населенный существами, очень похожими на нас, но только намного больше в размерах. Ну скажем, каждый житель этого мира в среднем раз в сто больше обычного коротышки. Так вот, эти большие коротышки - назовем их так - живут, строят города с огромными, им под стать, домами, читают огромные книги... И развивают науку. Дошли даже до того, что научились атомы разщеплять.
   - Какой еще континуум? И что разщеплять? - удивленно переспросил Незнайка.
   - Ладно, об устройстве материи и радиоактивности потом тебе отдельну расскажу, чтобы сейчас не отвлекаться. Суть в том, что построили они однажды огромную такую атомную станцию, для производства енергии. Но случился однажды на той станции страшный взрыв. - Иней вздохнул. - И в результате того взрыва, как я подозреваю, некая область их мира, в центре которой и находилась та самая станция, вдруг словно схлопнулась, уменьшилась приблизительно в сто раз. То есть, все уменьшилось, и дома, и растения, и даже животные. Произошел так называемый коллапс. Многие живые существа при таком "превращении" сильно мутировали... И самое главное: нарушилась структура пространства и времени, и та часть их мира провалилась в наш мир. Случилось это около десяти лет назад, и было действительно страшно...
   - Жили себе наши коротышки спокойно в своих городах, и вдруг однажды ночью страшный грохот, страшная вспышка! И нет больше городов, а только болота, пустыри, и аномалии всюду, и мутанты! Сколько погибло тогда коротышек, скольких покалечились, без крыши над головой остались! - перебил Гвоздик. - Зону эту тогда оградили, никого туда не пускали!
   - Что за аномалии такие? - спросил Незнайка.
   - Да такие, скажем, области пространства с необычными свойствами, чаще всего опасными для жизни коротышек. Ну вот, та штука, в которую твой знакомый бандит угодил - это аномалия Жарка. Много их еще, всяких разных, и без детектора в них запросто угодить можно...
   - Да ну вас, с детекторами вашими, - хмыкнул Термит. - Гайки! Гаечки - лучщие друзья уважающего себя сталкера, это всякому известно!
   Он вынул из кармана горсть гаек и торжествующе потряс ими под носом Незнайки.
   - А позже стали понемножку научные экспедиции в глубь этой самой Зоны пробираться, - продолжил Иней. - Стали находить книги, документы больших коротышек... Благодаря им и прояснилась понемножку картина произошедшего. Правда, очень опасны эти экспедиции... Вот, сталкеры нам, ученым, очень помогают, - Иней, улыбнувшись, показал на Гвоздика и Термита. - Без них я давно уж погиб бы здесь.
   - У нас тут и своих дел полно, не только вам помогать, - пробурчал Термит.
   - А что значит сталкер? - спросил Незнайка.
   - Э, брат. Это состояние души, - улыбнулся Гвоздик.
   - Проголодался ты, наверное, Незнайка, а мы тебя пустыми разговорами потчуем, - спохватился Иней. - У нас тут, правда, одна банка консервов да ломоть хлеба на всех остались, да вот чаю сейчас заварим в котелке. Сахарок у меня еще где-то припасен, - он отошел к своему рюкзаку.
   - Погодите, братцы! - сказал Незнайка. - Совсем забыл! У меня ведь полный мешок еды.
   Он открыл сумку. Чего тут только не было! Бутерброды с сыром, ветчиной и помидорами, пирожки с вишнями, бутылка яблочного сока, баночка клеверного меда (подарок для Медуницы), коробка шоколадных конфет (подарок Кнопочке)... У коротышек загорелись глаза.
   - Ух ты! Молодец, Незнайка! - Гвоздик от радости захлопал в ладоши.
   - Вот спасибо! Три года шоколада не ел! - облизался Термит. - А мед! У-м-м!
   Куда и подевалась его вечная ворчливость!
   Иней молча впился зубами в пирожок, запивая его яблочным соком.
   Незнайка, улыбаясь, смотрел н новых друзей. Коротышки тк увлеклись деликатесами, что ничего не оставили самому Незнайке.
   - Слушай, а ты настоящий сталкер! - хлопнул его по плечу Гвоздик. - Последнее, что имел, друзьям отдал... Давай так... - Он поднялся на ноги, решительно снял свой бронежелет. - Вот, одевай! В своей одежке ты здесь и дня не выдержишь! Обо мне не беспокойся, я себе новый куплю у торговца.
   - И то правда... - Термит, кряхтя, подвелся, и протянул Незнайке пистолет. - Держи! Не совсем новый, конечно, но с голыми руками, сам понимаешь, в Зоне делать нечего! Ты хоть стрелять-то умеешь?
   - Умею, - кивнул головой Незнайка. Пулька когда-то учил его стрелять из охотничьего ружья, и Незнайка хорошо попадал в мишень...
   - А вот еще вещи первой сталкерской необходимости, так сказать, - подошел к Незнайке Иней. - Вот это аптечка... Бинты... А это - противорадиационные препараты. Если забредешь в область повышенной активности - сразу же используй!
   - Спасибо, братцы, - расчувствовался Незнайка. Хотя, правду говоря, он сам еще не понимал настоящей ценности подаренных ему вещей...
   - Предлагаю посвятить Незнайку в сталкеры! - и Термит поднял высоко вверх чашку дымящегося сталкерского чая.
  
   Глава 4. Голос за спиной
  
   - ... А еще говорят, есть где-то в Зоне волшебный домик, - мечтательно проговорил Гвоздик. - Специально искать его нет никакого смысла, он сам появляется иногда на пути усталого одинокого сталкера... Такой маленький деревянный домик, в нем всего одна комнатка, а в комнатке на столе горячий обед, и кроватка теплая и мягкая, и никого нет... Окно этого домика выходит в сад, а в том саду вечное лето. У нас ведь в Зоне постоянно осень, правда? Так вот, в том домике можно пробыть не дольше одного дня: поесть, переночевать, а потом просто уйти. Подарок вроде такой - только от кого, неизвестно...
   - А в сад тоже можно выйти? - спросил Незнайка.
   - Нет, нельзя, только в окно посмотреть. А если из окна выпрыгнешь, чтобы в сад попасть, окажешься сразу не в саду, а в темном бездонном колодце, и будешь вечно падать вниз...
   - Эх, чего только не понавыдумывают, - снисходительно махнул рукой Термит.
   - А вообще, знаешь ли, Незнайка, здесь и пространство, и время ведут себя не совсем обычно, - сказал Иней. - Здесь все нестабильно, все меняется, перемещается... Скажем, тот же путь из одного пункта в другой ты можешь пройти то за час, а то и пол-дня понадобиться. А бывает, что в петлю попадешь: идешь, идешь вроде бы все время прямо, а оказываешься в конце концов в исходной точке, словно в замкнутом круге.
   - Здесь прямой путь не всегда самый короткий, - философски подтвердил Термит.
   - И со временем иногда такие штуки бывают... Вроде только-что утро было, а тут раз - и уже вечер, словно весь день вмиг прошел, - добавил Гвоздик. - А еще бывало, встречаешь какого-то своего знакомого, с которым, скажем, вчера виделись, а он тебе говорит: "А мы с тобой уже неделю не встречались". И кто прав - неясно. Словно для каждого время по-своему идет.
   - И как же вы здесь живете? - удивился Незнайка.
   - Да ко всему привыкнуть можно, - подбодрил его Иней. - Просто надо не забывать вносить в расчеты пространственно-временные поправки.
   Коротышки замолчали.
   Незнайка смотрел, как пляшут язычки пламени, похлебывал ароматний, с привкусом дыма, чай. Ему было хорошо и спокойно, он не думал ни об опасностях этого странного мира, где так внезапно очутился, ни о том, как вернуться домой.
   Гвоздик задремал, прислонившись спиной к дереву. Иней вынул из рюкзака блокнот и карандаш и принялся увлеченно проводить какие-то расчеты.
   - А расслабляться-то не надо бы. - проговорил недовольно Термит. - На открытой местности все-таки ночуем.
   Он встал, размялся, пробормотал: "Веток в огонь подбросить надо" и скрылся в темноте.
   Вокруг костра закружились вдруг пестрые бабочки, их крылышки искрились и сверкали в свете пламени...
   Что-то было не так.
   Движения крылышек замедлялись, бабочки словно вязли в воздухе, пока не зависли совсем неподвижно.
   Ошарашенный Незнайка хотел дотронуться до ближайшей замершей в воздухе бабочки, но рука его не слушалась. Он хотел пошевелиться - и не смог. Хотел позвать Инея или Гвоздика... Иней, минуту назад упоенно строчивший в своем блокноте, сидел неподвижно, рука с карандашом замерла, немигающие глаза смотрели в одну точку.
   Незнайку обьял панический страх.
   - Да, здесь бывает опасно, - прошептал вдруг тихий вкрадчивый голос, и Незнайка краем глаза заметил слева от себя чей-то неясный силуэт. - Здесь все так чуждо, так непонятно. Вы думаете, что можете что-то обьяснить, можете защитить себя... - послышался скрипучий смех.
   - Незнайка, - голос шелестел над самым ухом, - вот и ты здесь, в моем мире... Иди в город, тебя там ждут... Город ждет тебя, Незнайка. И не потеряй то, что несешь с собой. Город...
   - Контролер! Здесь контролер! - послышался отчаянный крик Термита, и сразу же затрескотала автоматная очередь, и Гвоздик вскочил на ноги и выхватил свой автомат, и Иней, словно очнувшись, отбросил блокнот, вынул из кармана маленький приборчик, направил его куда-то рядом с Незнайкой, и из приборчика ударил вдруг луч ярко-голубого цвета... И Незнайка, превозмогая странную неподвижность, схватил свой ПМ, повернулся и принялся судорожно палить по неясной черной фигуре...
   - Уму непостижимо, контролер в этих местах, - тяжело дышал Термит.
   Гвоздик с автоматом наготове осторожно приближался к свалившейся на землю и лежащей неподвижно темной тени.
   - Незнайка, ты цел? - озабоченно спросил Иней. - Тебе контролер что-то говорил?
   - Цел... - прошептал Незнайка. Страшная слабость все не покидала его. - Он говори что-то... об опасностях... о Городе... я не понял...
   - Контролер мертв! - послышался довольный голос Гвозика. - Испаряется уже!
   - Ох, это ж такое редкое, неизученное явление! Бегу, бегу, - оживился Иней. - Ох, как хорошо, что у меня пробирки с собой!
   - Послушай, - сказал Термит очень серьезно, глядя Незнайке в глаза, - ты говоришь, не помнишь, как оказался в Зоне... Но вспомни, если сможешь, заметил ли ты что-то странное, необычное, пока шел к нам... Хотя, понимаю, здесь многое может показаться странным...
   - Бабочки... - прошептал Незнайка. - Я еще днем подумал, ведь осень, и вдруг - бабочки... И здесь, перед тем, как этот... тип появился, тоже бабочки возле костра кружились...
   - Понятно, - кивнул Термит. - Не хочу тебя пугать, но думаю, этот контролер шел следом за тобой весь день.
   - Зачем? - удивился Незнайка.
   - И если учесть, что он даже не попытался на тебя, безоружного, напасть... - задумчиво продолжал Термит. - Гм. Знаешь, это ведь не контролер с тобой разговаривал. Это говорила с тобой сама Зона... Чем-то ты для нее ценен, Незнайка.
   - Да ладно тебе его пугать, и так в первый день в Зоне столько пережить - контролера увидеть, - сказал Гвоздик.
   - Друзья, - глаза Инея радостно блестели - я успел, успел взять образцы! От того бедняги уж и мокрого места не осталось, испарился полностью приблизительно за двадцать секунд! Вот как только до лаборатории доберусь, проанализирую состав этих "испарений". Это ведь такое редкое явление, когда контролер после смерти вдруг испаряться начинает, и почему так происходит - никто не знает.
   - Эх вы, ученые, - снисходительно улыбнулся Термит.
   - Так эти исследования вам же, сталкерам, потом помочь смогут, - обиделся Иней. - Вот, кстати, презентую спроектированный мной лично на основании артефактов "Лунный Свет" и "Каменный цветок" прибор. Генерирует луч, рассеивающий пси-излучение. Пока опытный образец, сегодня впервые применен на практике. Хотя, - Иней вздохнул, - после сегодняшнего прецедента я понял, что приборчик надо усовершенствовать. Контролер блокировал мою волю прежде, чем я успел даже осознать его присутствие, не то что включить прибор. Нужно поставить специальное реле, чтобы разсеивающее поле включалось автоматически при детекции даже минимального пси-излучения... - Иней поднял с земли свой блокнот, нашел в траве карандаш и принялся лихорадочно писать.
   - Да, полезная вещь получится, - взял приборчик в руки Гвоздик. - А ты, Незнайка, молодец. Не растерялся, а вынул пистолет и прямо по контролеру!
   - Да, Незнайка молодец, - задумчиво протянул Термит. - Ладно, братцы, скоро уж светать начнет. Предлагаю собирать вещички и понемножку выдвигаться, скорее на "Скадовск" попадем. Хочется уже артефакты торговцы сбыть да еды нормальной прикупить, и выспаться наконец-то!
   - А что за артефакты такие? - спросил Незнайка.
   - Ну и вопрос! - засмеялся Гвозик. - За чем же сталкеру в Зону ходить, если не за артефактами?
   - Это, Незнайка, такие порождения Зоны. Предметы, наделенные необычными свойствами, часто очень полезными для коротышек, но бывает, и опасными, - пояснил Иней, отвлекшись от своих расчетов. - На вид они часто на камушки похожи. Вот, например, - он открыл контейнер и достал коричневый камушек причудливой формы, с несколькими серо-голубыми пятнами. Камушек слегка вибрировал. - Это и есть "Каменный цветок", способен защитить от пси-воздействия, правда, радиоактивен немного...
   И тут Незнайка вспомнил о странном зеленом камушке, найденном им утром во дворе своего дома.
   - Так может, и это артефакт? - спросил он, вытаскивая камушек из кармана.
   Иней осторожно взял камушек, рассмотрел.
   - Да, наверное, - побормотал он. - Что-то интересное... Но я, к сожалению, не знаю такого артефакта. Исследовать нужно... А пока что хотя бы... - Он порылся в рюкзаке, достал портативный счетчик Гейгера. - Нет, не радиоактивен. Хорошо, а то ты в кармане его таскал... Контейнер тебе нужен, для артефактов.
   - Да ты, Незнайка, прирожденный сталкер, - восхищенно сказал Гвоздик. - Без детектора, голыми руками неизвестный науке артефакт добыл!
   Незнайка хотел было обьяснить, что камушек этот просто валялся под порогом его дома, но тут Термит скомандовал:
   - Все, братцы, выдвигаемся.
   Коротышки отправились в путь.
  
   Глава 5. На "Скадовске"
  
   Уже на подходе к "Скадовску" небо прочеркнула молния и сразу хлынул ледяной ливень.
   - Вон там он, видишь, Незнайка! - указал Гвоздик сквозь пелену дождя.
   - Корабль? - поразился Незнайка, стуча зубами от холода. - Мы куда-то поплывем?
   - Нет, - улыбнулся Термит, - этот корабль нашел здесь свое последнее пристанище.
   Промокшие коротышки взбежали на полуразрушенную палубу накренившегося сухогруза, навеки застрявшего в болотах Зоны, и вошли в рубку.
   Здесь было тепло и уютно. Горели електрические лампы, коротышки за столиками что-то ели, переговаривались, смеялись.
   - А, вон там Болт и Шустренький, идем к ним! - махнул рукой Гвоздик.
   Друзья подошли к столику, за которым сидели двое коротышек. Один из них был очень высоким и худым, действительно напоминающим болт. Другой, маленький и юркий коротышка, о чем-то с упоением рассказывал, размахивая руками.
   - Вот молодцы, живыми вернулись! - радостно сказал Шустренький вместо приветствия.
   - А ты что, новенький? - обратился он к Незнайке. - Давненько я здесь новеньких не видел. Все-таки теперь периметр так охраняют, что в Зону пробраться - это надо постараться, - вздохнул он. - Как же тебе удалось сюда пробиться, рассказывай!
   - Да не помнит он, - ответил вместо Незнайки Термит. - Память у него отшибло, понимаешь?
   - Да, бывает так, - кивнул головой Шустренький. - Я ведь тоже, как в Зону впервые попал, первые три дня не в себе был. Только ты, как только вспомнишь, расскажи нам, пожалуйста, очень интересно!
   - Мы вот сейчас сдадим торговцу артефакты, а тогда уж - попируем! - воскликнул Гвоздик. - Незнайка, сегодня мы тебя угощаем!
   - В Зоне, правда, выбор небогат, - сказал Термит, - разве что хлеб, колбаса да консервы, да еще особый деликатес от шеф-повара - жареная картошка с тушонкой.
   - Тушонка с мяса мутантов, - подмигнул Болт, - а картошку прямо на здешних болотах выращивают.
   - Не, не пугайте новичка! Продукты нам с большой земли доставляют, поэтому цены на них здесь немаленькие.
   - Кстати, в книгах больших коротышек написано, что у них в барах еще обязательно какая-то водка была, - добавил Иней. - Наши ученые пробовали этот напиток синтезировать, но все время гадость получалось, которую пить невозможно. Напутали они что-то там, видать, в тех книгах.
   - Так, значит, здесь тоже все за денежки только купить можно, как на Луне, - вздохнул Незнайка.
   - Не знаю, как там на Луне, - рассмеялся Шустренький, - но здесь да. Когда-то у нас тоже все бесплатно было, все жили хорошо, ни о чем не беспокоились. Но после того, как Зона появилась, все поменялось. После той катастрофы уже не всем стало хватать еды, жилья, даже одежды. Вот сначала коротышки пробовали меняться: скажем, бутерброд с колбасой меняли на носки, или как там еще. Но это плохо работало, часто приводило к дракам, ведь не всегда можно договориться, какой величины должен быть бутерброд, чтобы соответствовать паре носков. А если носки рваные, отдавать за них пол-бутерброда, или как? А тут уже ученые в Зону начали проникать, книги тех больших коротышек читать, и узнали, что у них тоже такие проблемы когда-то были, и они придумали деньги. Ну, и мы так поступили.
   Незнайка подошел к торговцу, коренастому коротышке с черной бородой.
   - Ну, здравстуй, новичок, - немного высокомерно произнес тот. - О заданиях спросить хочешь? К сожалению, сейчас ничего не могу предложить. Артефакты ищи, приноси, - вот и все задания.
   - Так у меня уже есть артефакт, - сказал Незнайка. Он вынул из кармана зеленый камушек, подал торговцу. Тот внимательно осмотрел.
   - Не возьму, я не знаю такого, - наконец вернул он камушек Незнайке. - Может, это и не артефакт вовсе. Денег за него я тебе не дам.
   Разстроенный Незнайка хотел уж было возвращаться к своим друзьям, но тут его окликнул какой-то коротышка в сероm плаще, сидящий в одиночестве за столиком в уголке.
   - Эй, приятель, я случайно заметил, что ты предлагал торговцу артефакт... - сказал он, когда Незнайка подошел ближе.
   - Да неизвестно еще, артефакт ли это вообще. Торговец его не взял, - грустно сказал Незнайка.
   - Если позволишь взглянуть... - коротышка взял в руки камушек. - Да, это артефакт "Малахитовая капля", он очень редкий, вот о нем и не знает почти никто. Я, кстати, могу его у тебя купить, - безразлично добавил коротышка. - Скажем, за три тысячи рубликов.
   - Хорошо, - обрадовался Незнайка, - мне-то деньги нужны.
   - Ну вот, держи, - коротышка распахнул плащ, чтобы достать деньги из внутренного кармана, и Незнайка заметил, что на шее у него висит на веревочке какое-то зеленое украшение.
   Получив деньги, Незнайка отправился к торговцу, купил по его совету крепкие непромокаемые сапоги, детектор аномалий, фонарик и патроны к своему ПМ. Кроме того, торговец дал ему измятую карту Зоны, где были размечены приблизительные места аномалий, и коротко обьяснил, как пользоваться детектором.
   - Ты куда пропал, Незнайка! Картошка стынет! - крикнул ему Гвоздик.
   Незнайка вернулся за столик к друзьям и с удовольствием принялся уплетать жареную картошку с мясом. Казалось, никогда в жизни он не ел ничего настолько вкусного.
   - А вот мой знакомый коротышка по имени Бродилка какую штуку придумал, - сказал Болт. - Будто бы вся Зона - это просто игрушка. Ну, то есть все деревья, дома, мутанты на самом деле игрушечные, и какой-то большой коротышка ими играет, а нам кажется, будто все это взаправду...
   - Абсолютно антинаучная версия, - отмахнулся Иней.
   - Да уж, тут только и смотри, как бы живым остаться, какие могут быть игрушки, - ворчливо сказал Термит.
   - А вообще странный он коротышка, Бродилка этот, - добавил Шустренький. - Он ведь новичок, только в Зону попал, а сразу в город решил ломануться. Что-то он такое рассказывал о городе, уж и не припомню... Как пошел туда, так и пропал.
   - Братцы, а что за город такой? - спросил с набитым ртом Незнайка, - Уж не в первый раз о нем слышу.
   - Мертвый город, - проворчал Термит, - место гиблое, опасное.
   - Это город больших коротышек, - сказал Иней, - название его Припять. Единственный город, попавший вследствии пространственного коллапса в наш мир. Да, город мертвый в том смысле, что, судя по всему, большие коротышки покинули его за несколько лет до коллапса. Там все заброшено. Конечно, город привлекает внимание ученых, там ведь много документов, книг, да и просто вещей больших коротышек, по ним можно многое узнать об их жизни... Кроме того, мы узнали, что где-то в том городе должны быть секретные научные лаборатории, если в них проникнуть, возможно, удастся узнать больше о причине самого коллапса... Есть версии, что большие коротышки спровоцировали коллапс намеренно, проводили какие-то експерименты...
   - Только очень трудно в тот город попасть, - сказал Гвоздик. - Там такие аномалии пространственные... Вот, вроде подходишь уже к самому городу, а тут раз - и отбрасывает тебя, вроде какой-то неведомой силой, на много километров назад.
   - Телепортов там много, на подходе к городу, - кивнул головой Термит. - Будто кто-то (или что-то) защищает город от посторонних.
   - Но все-таки многим удалось туда попасть, и жуткие они вещи рассказывали, - добавил Шустренький. - Будто и не живет там никто, а по ночам в домах иногда сам собой свет електрический включается, и слышно страшные стоны и крики... И мутанты там такие, каких больше нигде в Зоне нет..
   - Лучше туда не соваться, а то потом даже Болотник по частям не соберет, - проворчал Термит, жуя бутерброд с колбасой.
   - Болотник? А кто это? - удивился Незнайка.
   - Легендарный местный врач, - сказал Иней. - Может, он и на самом деле существует, но уж конечно, не настолько всесилен, как о нем рассказывают. Очередной миф...
   - Конечно, существует, - сердито сказал Шустрнький. - Многие его видели, многих он от верной гибели спас. Вот Муравей рассказывал...
   - У нас тоже свой врач есть, Пилюлькин, - вздохнул Незнайка. - И он любую болезнь вылечить может! А наши коротышки сейчас, небось, тоже ужинают... - шмыгнул носом Незнайка. - Хорошие вы ребята, но я так уже по дому соскучился. Как же мне из Зоны вашей выбраться, братцы?
   - Успокойся, - похлопал его по плечу Гвоздик. - Если уж так домой захотел, поможем тебе выбраться. Найдем проводника, выведет из Зоны. Только все-таки... Знаешь, сколько коротышек хотели стать сталкерами, но так и не смогли проникнуть в Зону: попали в руки военным или погибли... А ты, мало того что удачно Периметр пересек, да еще каким-то чудом без снаряжения пол-Зоны прошел. До сих пор поражаюсь, как же тебе это удалось. Так что, знаешь, мой тебе совет: попытайся все-таки воспользоваться такой удачей, найди еще хотя бы несколько артефактов, чтобы с денежками домой вернуться. А то твои друзья-коротышки смеяться будут: пошел наш Незнайка в сталкеры, да с голыми руками из Зоны вернулся.
   - А у нас деньги не нужны, - сказал Незнайка. - Даже на Луне теперь нет никаких денег, только здесь...
   - Эх, денежки-то никогда не помешают, даже на Луне, - рассмеялся Шустренький.
  
   Глава 6. Незнакомец в сером плаще
  
   Незнайке снилось, будто вернулся он домой, в Цветочный город. Всюду было очень тихо, дома стояли пустые. Незнайка подошел к своему домику на улице Колокольчиков, открыл входную дверь... Все вещи на своих местах, в столовой накрыт стол к обеду, но только - нигде никого...
   - Вот так бывает, Незнайка, - прошелестел вдруг голос за его спиной, - ты остаешься совсем один... И ты ведь потерял сегодня что-то ценное, потерял...
   Незнайка проснулся. Где-то далеко лаяли собаки, слышались крики коротышек и выстрелы. А затем ночь пронзил жуткий низкий стонущий звук, от которого похолодело все внутри. Быть может, то стонала сама Зона? Незнайка укрылся с головой одеялом и снова уснул.
   Утром он спустился лесенкой в бар завтракать. Вчера здесь было шумно и весело, а сейчас - пусто и сумрачно, лишь над барной стойкой горела лампочка.
   - Доброе утро, Незнайка! Вижу, ты такой же соня, как и я! - послышался вдруг чей-то голос из полумрака. Незнайка пригляделся. За столиком у стены виднелась длинная тощая фигура Болта. - Друзья-то наши давно позавтракать успели, и разошлись уже, кто куда.
   - Как разошлись? - удивился Незнайка.
   - Иней к своим ученым отправился в сопровождении Термита, а Шустренький с Гвоздиком в глубины зоны подались.
   - Как же так, обо мне и не вспомнили, - огорченно протянул Незнайка.
   - Да ты не обижайся, - Болт отхлебнул кофе из чашки, - здесь правила такие, у каждого свой путь. Давай вместе со мной, поохотимся немножко, а потом я приятеля навестить собираюсь, он проводник. Ты ведь вроде домой хочешь поскорее вернуться, вот с ним и поговорим.
   Незнайка согласно кивнул. Жаль, конечно, компания умного Инея и веселого Гвоздика была бы ему приятней. Но Болт, видать, тоже коротышка неплохой, раз дождался его, да и помощь предлагает...
   Тяжелая ржавая дверь захлопнулась за спиной, и Незнайка вдохнул холодный влажный воздух Зоны, с запахом дыма, тлеющий листвы и машинной смазки. Вчерашний ливень прекратился, сеялся мелкий назойливий дождик, тяжелые темные тучи над головой, казалось, давили своей тяжестью. Было очущение вневременья, внесезонья. Что же сейчас - утро или вечер, осень или весна?..
   - Сейчас, наверное, снег пойдет, морозно так, - поежился Незнайка.
   Болт улыбнулся.
   - Ну нет, здесь снега ты не увидишь. В Зоне вечная осень, кажется, что она застыла навечно где-то в октябре. Бывает иногда совсем тепло, как летом, а бывает, и мороз ударит, но снег почему-то никогда не идет. Говорят, из-за радиации, но я в тех научних тонкостях не смыслю...
   Некоторое время шли молча. Вдали прятались в тумане, словно призраки, руины каких-то промышленних зданий.
   - А знаешь, здесь недалеко озеро волшебное есть, попробую тебе показать.
   - Волшебное? - удивился Незнайка.
   - Ну да, так его называют. Небольшое такое озерцо, вода в нем очень чистая, прозрачная, и лилии растут, такого больше нигде в Зоне не увидишь. Но главное - над озером всегда отличная погода. Вокруг, скажем, ливень, гроза, шквал, - а над озером тучи расступаются, солнышко светит... Как на курорте.
   - Вот ведь, наверное, все сталкеры там сейчас собрались, - сказал Незнайка, натягивая поплотнее капюшон.
   - Нет, не все так просто с тем озером. Туда не каждому удается попасть, и надолго задержаться тоже нельзя. Вроде как только избранных подпускает оно к себе, и чаще всего - неопытних новичков. Так что у тебя есть все шансы, - улыбнулся Болт. - Давай вон туда, между двумя холмиками, путь сократим.
   Не успел Незнайка завернуть за невысокий, поросший жухлой травой холм, как на него с визгом бросилось толстое, поросшее розовато-серой щетиной, существо.
   - Бежим скорей! - заорал Незнайка, со всех ног бросаясь обратно.
   - Стой! Да стой же ты, дурак! - за спиной послышался сначала выстрел, затем тяжелое дыхание догоняющего Болта. Тот схватил Незнайку за плечо и силой оттолкнул в сторону. - Аномалия же там!
   Незнайка растянулся на мокрой траве. В нескольких сантиметрах от его лица проплыло с тихим потрескиваньем серебристое облачко.
   - Ну ты даешь, друг, - тяжело опустился рядом с ним на землю Болт. - Это ж месная свинка была, совсем безобидная, только назойливая. Ну что ж, можно считать, проверил я тебя, теперь и поговорить можно.
   - А что ты проверял? - Незнайка поднялся, отряхнулся.
   - Да то, что ты даже не новичок, а просто случайный коротышка, который о Зоне никогда не слышал и тем более никогда не стремился сюда попасть.
   - Ну да, правильно, - кивнул Незнайка.
   - Беда многих коротышек, Незнайка, в том, что они совсем не слушают других. Вернее, слушают, да не слышат. Смотрят, и не видят.
   - Разве это не одно и то же? - почал плечами Незнайка.
   - Конечно, нет... Похоже, никто из твоих друзей, - ни Гвоздик, ни Термит, ни даже Иней, так и не задумались толком над тем, как же ты здесь очутился. Ну да, бывает, что у новичков память отшибает. Но это, прости, не твой случай. В сам центр Зоны попадает простачок без оружия, без хим- и радиозащиты, в оранжевих штанишках и синей шляпе, и главное - без элементарних знаний о том, как себя в Зоне вести. Да ты, дружок, и пол-минуты за чертой Периметра не протянул бы. Я, кажется, догадываюсь, что с тобой произошло и как тебе помочь. Но сначала расскажи мне в деталях все, что помнишь, как же ты здесь очутился.
   - Проснулся я тогда, значится, рано, часов в семь... Ми с Гунькой собирались в Зеленый Город ехать. Позавтракал я и вышел из дому.
   - Так, - одобрительно сказал Болт. - А дальше?
   - Да вроде все, - пожал плечами Незнайка. - Вышел, значит, из дому, уже к калитке подошел, и тут - бац! - и я уже здесь.
   - Где именно, в каком месте ты здесь очутился? Можешь вспомнить в деталях? Очень важно, - придвинулся к нему Болт.
   - Постараюсь, - почесал затылок Незнайка. - На железной дорогой оказался, прямо на рельсах... А справа город было видно, но очень далеко.
   - Какие-то приметы запомнил? Может, развалины какие-нибудь, или аномалия... Опознать, хотя би приблизительно, то место сможешь?
   - Да не знаю, - вздохнул Незнайка. - Ах да, аномалия там была.... Туда коротышка один попал, хулиган, он у меня хотел деньги отобрать, хотя никаких денег у меня не было. Я побежал, коротышка за мной, и вдруг его в воздух подняло, и жарко так стало, ужас, - всхлипнул Незнайка. - Мне вот до сих пор стыдно, что не постарался помочь ему.
   - Ага, вот тут Жарка обозначена, - возбужденно водил пальцем по карте Болт. - Кажется, удается более-менее локализировать... Ты ведь понимаешь, Незнайка, какое открытие? И как до сих пор никто не догадался, просто ума не приложу! Все ведь знают, что в Зоне есть телепорты, а про то, что такой же телепорт может открыться между Зоной и Большой Землей, не догадались. В телепорт ты попал, друг! И если мы с тобой найдем в точности то место, где ты в Зоне очутился, то есть там, где телепорт открылся, так ты через него сможешь обратно домой попасть! Идем скорей туда, я тебя проведу!
   - Вот спасибо! - обрадовался Незнайка. - Неужели домой вернусь.
   Надобно все же отметить, что вовсе не забота о Незнайкином благополучном возвращении из Зоны занимала Болта. Еще вчера, увидев Незнайку и услышав его историю, он догадался: коротышка попал в телепорт. А если между Зоной и Большой Землей открылся телепорт - это ж просто мечта! Столько коротышек стремятся в Зону попасть, столько даже гибнут, так и не сумев проникнуть за Периметр, - а тут на тебе, открыт проход в центр Зоны, совершенно безопасный, если даже такой простачок им воспользовался. Если только место обнаружить, но держать в секрете и сталкеров через него водить - озолотиться можно! Только бы никто из новых друзей Незнайки не догадался... Болт пол-ночи пролежал без сна, ворочаясь в кровати и представляя, как он возглавит целое предприятие по переброске сталкеров в Зону и обратно, окружит телепорт высоким забором, наймет вооруженную охрану... "Все равно будут, гады, через забор лезть и бесплатно проходом пользоваться", - кривился Болт. Надо будет не забор, а металлическую сетку поставить, и к ней электричество подвести...
   Ранним утром, когда Болт после тревожной бессонной ночи сошел в бар выпить кофе, ему представился шанс - в баре появился Незнайка, один, без своих друзей. И Болт шансом воспользовался сполна: наврал Незнайке, что его товарищи (которые на самом деле все еще спали), уже куда-то разошлись, и предложил сопроводить его в проводнику. Все сложилось так, как запланировал Болт, и теперь, самое большее через несколько часов, он будет уже возле телепорта!
   - Боюсь, вы никуда не пойдете, милые мои друзья, - послышался вдруг тихий, вкрадчивий голос за спиной. Незнайка с Болтом вздрогнули и медленно обернулись.
   Сзади стоял вчерашний незнакомец из бара в сером плаще, и в руке у него был пистолет.
   - Просто скажи мне, откуда у тебя осколок Монолита, и все будет хорошо, - продолжал незнакомец, обращаясь к Незнайке. - Вы ведь собрались идти туда вместе? Туда, к Монолиту?
   - Какого еще... монолита? - пролепетал Незнайка.
   - Вот какого, дражайший мой, - незнакомец вынул из-за пазухи зеленый камушек, который купил вчера у Незнайки.
   - Ах, камушек... я его у нас во дворе нашел... возле калитки валялся, - удивился Незнайка. - Так вы вчера сказали, что это артефакт - "малахитовая капля"...
   Незнакомец засмеялся. - Да, дорогой друг. Значит, валялся у калитки. Ну что ж, проведи меня тогда... к той самой калитке. Вместе поищем, может, там еще какой-нибудь камушек валяется... побольше. Только вот, понимаешь, свидетели нам ни к чему, - он направил пистолет на Болта и нажал курок. Пистолет был с глушителем, выстрела не было, но Болт вдруг вскрикнул, прижал руки к груди и начал медленно оседать на землю. Ошарашенный Незнайка машинально сделал шаг куда-то в сторону... и вдруг провалился сквозь землю.
  
   Глава 7. А тем временем в Цветочном городе...
  
   - Друзья, нашему гостю Бродилке уже лучше! - объявил Пилюлькин в следующий день за завтраком. - Во всяком случае, мне удалось с ним немножечко побеседовать. Но он еще очень слаб, так что по-прежнему прошу его пока не беспокоить.
   - Ура! Молодец, Пилюлькин, спас коротышку! - обрадовались все.
   - Мне кажется, все-таки следует расспросить Бродилку, что с ним случилось, был ли он один во время этого, гм, происшествия. Возможно, где-то в лесу его раненые друзья, которые тоже нуждаются в помощи, - сказал Пулька.
   - Да, кроме того, наверняка друзья и знакомые Бродилки ищут его сейчас, беспокоятся... - добавил Сиропчик.
   Возвратившись к больному и осторожно накормив его с ложечки манной кашей, Пилюлькин сказал:
   - Не хочется, дружок, тебя напрягать, но было бы хорошо, если б ты рассказал, откуда к нам пришел, куда направлялся... Ведь наверняка твои друзья беспокоятся сейчас, надо им сообщить, что ты у нас...
   - Не надо никому сообщать, - резко сказал Бродилка. - Нет у меня никаких друзей.
   - Ну что же, как скажешь, - примирительно молвил Пилюлькин. - Но, думаю, мне тоже следует рассказать тебе, где ты находишься. Ты сейчас в Цветочном городе, что расположен на берегу Огуречной речки. Наш дом стоит на улице Колокольчиков, здесь живет много коротышек. Мы нашли тебя позавчера без сознания на пороге нашего дома, беспокоимся о тебе. Возможно, если тебя не утомит, ты бы хотел познакомиться с остальными коротышками, скажем, за обедом?
   Казалось, искренний тон Пилюлькина тронул коротышку.
   - Да, хотелось бы... Извините меня, спасибо вам за все..
   За обедом Бродилку усадили на почетное место в центре стола. Не напрягая гостя расспросами, коротышки рассказывали ему о себе, о недавнем полете на Луну...
   - Друзья, мне у Вас очень хорошо, и я вам безмерно благодарен за помощь. Но... Думаю, лучшее, чем я могу вам отплатить, это покинуть ваш дом как можно скорее, и не навлекать на вас беду, - тихо сказал Бродилка после обеда.
   Коротышки были обескуражены.
   - Как? Почему? Какую беду?
   - Дело в том, что... Видите ли, я сталкер.
   - Кто?
   - Сталкер, нелегально пересекаю Периметр, нелегально выношу из Зоны артефакты...
   - Что? - коротышки только диву давались. Они не понимали ни слова.
   - Все еще бредит, бедняга, - огорченно пробормотал Пилюлькин.
   - Дружок, а... не мог би ты нам обьяснить, что такое эти... артефакты, - осторожно спросил Знайка. - Не похожи ли они случайно на некие... э... зеленые камушки?
   Теперь коротышки так же обескураженно взглянули на Знайку.
   - Да, но не только зеленые, и не всегда камушки, - кивнул головой Бродилка. - Разные они бывают, некоторые на комочек мха или капельку смолы похожи... Главное не то, как они выглядят, а какие у них свойства. Тем и ценятся.
   - Ценятся? Какие-то драгоценные камушки? - заинтересованно спросил Пончик.
   - Да, ценные... Многие из них помогают вылечить тяжкие болезни, защищают от радиоизлучения, от огня, отпугивают хищников.
   - А... вот этот камушек от чего помогает? - Знайка, покраснев, вынул из кармана столь дотошно изученную им находку. - Я его, гм, возле твоей сумки обнаружил.
   - Это... не совсем артефакт, это обломок Монолита.
   - Чего? - коротышки только переводили непонимающий взгляд с Бродилки на Знайку и обратно.
   Бродилка рассказал новым друзьям все по-порядку. О том, как вдруг образовалась в их уютном мире некая Зона, как стали ее изучать, о теории про Больших Коротышек...
   - Есть и такие теории, что Зона эта - на самом деле просто сон, который снится некому Большому Коротышке, - продолжал Бродилка. - Мне об этом один знакомый, Страничкин, рассказал, он одну странную книжку Больших коротышек прочитал. Там вообще говорится, что вся наша Вселенная и все мы, то есть вся реальность, - не более чем сон, который снится какому-то Сверхбольшому Коротышке.
   - Ну и напридумают антинаучной чепухи, - покачал головой Знайка.
   - А что за монолит такой? - перебил Торопыжка.
   - Вроде большого камня... Когда-то он находился в центре Зоны, но после того, как Зона уменьшилась и провалилась в наш мир, Монолит рассыпался на мелкие кусочки... Теперь их коротышки по всей Зоне находят. Много легенд о том Монолите... Говорят, если собрать все кусочки вместе и склеить, то Зона обратно в мир больших коротышек вернется, и на ее месте станет все, как было раньше - поля, цветы, города... А еще говорят, что Монолит, и даже его осколочек, желания исполняет, самые сокровенные. И я думаю, это правда. Я теперь понял, как в вам сюда попал.
   - И как же? - спросил Пончик.
   - Значит, сбылось мое желание. Я ведь давно мечтал Зону покинуть, и жить спокойно в каком-нибудь маленьком городке, где о Зоне никто и не слыхал. Сработали, значит, найденные мной осколочки, хотя и не знаю, как именно.
   - Осколочки? Значит, их было больше? - удивился Знайка.
   - Да, мне посчастливилось найти два таких камушка. Но, может, один потерялся где-нибудь по дороге, пока я ночью к вам в дом пробирался.
   - На самом деле, конечно, никаких желаний камушек не исполняет, - решительно сказал Знайка. - Вон я сколько с ним морочился, из рук не випускал, и что-то никуда он меня не перебросил. Но то, что свойства у обьекта интереснейшие - факт...
   - Наверное, ты настолько цельная и рациональная личность, что у тебя и желаний никаких нет, вот и исполняться нечему, - рассмеялся Бродилка.
  
   Через три дня Шпунтик встретил в городе Гуньку. Тот, усталый и довольный, только что возвратился с Зеленого города.
   - Незнайка-то, небось, локти себе кусает, что проспал и такую поездку пропустил! - усмехался Гунька. - В Зеленом городе так все поменялось...
   - Постой, постой... Так Незнайка с тобой не поехал?
   - Нет, конечно! Я же говорю - проспал он, я полтора часа прождал.
   - Так где же он? Его уже четвертый день дома нет...
   Начались поиски Незнайки. Удалось выяснить, что последним его видел Сиропчик, которой жил в одной комнате с Незнайкой.
   - Расскажи-ка, дружок, все по порядку, что Незнайка тем утром делал, что говорил, каждая деталь может быть важной для расследования, - сказал ему Пилюлькин.
   - Ну, - почесал голову Сиропчик. - Сначала будильник затрезвонил, Незнайка вскочил и стал собираться. Потом еще бумагой шуршал, бутерброды в дорогу заворачивал, да еще песенку насвистывал какую-то. Ни о чем я с ним не говорил, я в постельке лежал, уснуть пытался. Но понял, что так и не засну больше, решил сходить на кухню и попить сиропчику. Я тогда еще в окно выглянул, а Незнайка как раз до калитки дошел и нагнулся, вроде поднял что-то с земли. Потом я отвернулся на секундочку, смотрю - а его уже и след простыл, Незнайки-то.
   - Гм, гм.. Значит, Незнайка не проспал. Из дому вышел, но на встречу с Гунькой не пошел. Куда ж он делся то? - развел руками Знайка. - Никто из соседей его не видел...
   - Постойте, постойте. Он поднял что-то с земли... и затем сразу исчез... - задумчиво протянул Бродилка. - А что, если... Ну, конечно же... Ребята, думаю, Незнайка попал в беду. Он, скорее всего, нашел у калитки второй осколок Монолита, который я потерял. Он его поднял и...
   - И что же случилось? Камешек исполнил желание Незнайки? Но куда он делся-то? Неужели желанием Незнайки было уйти от нас? - наперебой заговорили коротышки.
   - Неизвестно вообще, как тот камушек подействовал, - продолжал Бродилка. - С тем Монолитом ничего нельзя сказать наверняка. Я вот что подумал... А что, если осколочек вовсе не желание мое исполнил, а ... открыл портал. Из Зоны сюда. Сумасшедшая мысль, но..
   - Так значит, Незнайка... - протянул Пилюлькин.
   - Я думаю, скорее всего, Незнайку камушек перебросил в Зону. И если это действительно так, то страшно даже подумать, что с ним сейчас... - покачал головой Бродилка.
  
   Глава 8. Встреча с Болотником
  
   Больно ударяясь спиной о твердую каменистую почву, Незнайка катился вниз. Еще на мгновение мелькнуло перед его глазами отвертствие, в котором серело небо, послышался крик коротышки в сером и громкий резкий звук выстрела, затем его обступила кромешняя тьма.
   Наконец спуск стал более пологим, и Незнайка остановился. Тяжело дыша, он попытался подняться, но не смог, стукнувшись головой о низкий свод, и осторожно присел на корточки. Незнайка вытащил из сумки фонарик - к счастью, тот не разбился во время падения, огляделся вокруг. "Может, это нора, вырытая какой-то страшной местной тварью? - подумал он. - Надо вибираться отсюда. Подожду немного, пусть тот коротышка в сером уйдет, а то и меня убьет так же, как Болта." Незнайка содрогнулся. Однако вскарабкаться обратно наверх ему не удалось. Он чуть не содрал ногти, тщетно пытаясь ухватиться за каменистые выступы на поверхности, однако подьем был слишком крутым.
   "Придется искать другой выход отсюда", - вздохнул Незнайка. Он развернулся и медленно пополз по тоннелю накарачках. Вскоре проход начал разветвляться. "Буду всегда сворачивать направо, чтобы с пути не сбиться", - решил Незнайка. Когда-то Знайка рассказывал о лабиринтах. Чтоб выбраться оттуда, лучше всего постоянно идти вдоль одной стены, тогда рано или поздно, пусть даже и обойдешь весь лабиринт по периметру, но все-таки выберешься. А иначе, хаотически бросаясь из стороны в сторону, будешь по сути топтаться на месте. Есть такая вещь, как статистика случайных блужданий... так вроде называл это явление Знайка.
   Вдруг он услышал впереди странный звук и остановился. Вроде какой-то хрип... Вот опять, уже намного ближе... Хрип и громкое тяжелое дыхание. Некое существо двигалось в сторону Незнайки по одному из разветвляющихся проходов. В панике, не разбирая пути, Незнайка бросился назад. Страшный хрип то слышался почти за его спиной, то затихал. На одном из "перекрестков" Незнайка с разбегу ударился лбом о стену и потерял сознание...
   Когда он очнулся, было тихо. По видимому, невидимое существо потеряло Незнайку в лабиринте переходов. Незнайка, скривившись от боли, потрогал огромную шишку на лбу и попытался подняться. Удивительно, тоннель разширился настолько, что Незнайка теперь свободно стоял на ногах. Фонарик разбился во время бегства от твари, однако тьму рассеивал какой-то слабый серебристий свет. "Может, где-то близко выход?" - оживился коротишка. С трудом переставляя ноги, он пошел в том направлении, где было светлее.
   Вон оно что... Свет излучали бабочки. Прямо в проходе кружились в воздухе большие бабочки, такие, каких он увидел в первый свой день в Зоне. На их крылышках искрились и мерцали серебряные искорки. Незнайка застыл, пораженный, а бабочки то подлетали к нему ближе, то удалялись, словно звали за собой. Незнайка сделал шаг, другой... Вдруг его встряхнуло, словно ударило електрическим током, что-то громко щелкнуло, и... Стало совсем светло. Незнайка с удивлением обнаружил, что пол под ногами цементный. Он поднял глаза... Кирпичные стены, под ними навалена куча каких-то мешков и ящиков, справа, почти у самого потолка, небольшое окошко, из которого струится солнечный свет. Но как же... Незнайка оглянулся. Никакого тоннеля за спиной не было. Гладкая кирпичная стена... Незнайка осторожно прошел вперед, огляделся. Похоже, он в подвале какого-то дома. В стене напротив виднелась поржавевшая метеллическая дверь. Незнайка, задыхаясь, бросился к ней, ударился всем телом.... Дверь распахнулась, впереди виднелась лестница наверх. Наверх, к свету, солнцу, чистому воздуху!
   Незнайка взбежал по лестнице и огляделся. Он находился в небольшом дворике среди пятиэтажних кирпичних домов. Недалеко была клумба, заросшая травой, возлее нее деревянная скамеечка, на которую Незнайка без сил свалился. "Город... наконец-то я в городе... наконец в безопасности", - подумал Незнайка. Он был настолько измучен пережитым, что сам не заметил, как уснул. Ему снились пестрые бабочки, они порхали вокруг, задевая Незнайку крылышками, и приговаривали: "Ты уже совсем близко, Незнайка, совсем близко. Поднимайся, иди..."
   - Поднимайся, Незнайка, здесь спать опасно! - Незнайка открыл глаза. Его легонько тормошил за плечо темноволосый коротышка с прищуренными серыми глазами. Незнайка попытался подняться со скамейки, и не мог сдержать стона. Все его тело ныло от многочисленных царапин и ушибов.
   - Откуда вы знаете мое имя? - удивленно спросил Незнайка.
   - Можно сказать, Зона нашептала, - улыбнулся коротышка. - Потом поговорим. Подлечить тебя надо.
   Он снял с плеча рюкзак, вытащил вату и две небольшие бутылочки, одну с прозрачной жидкостью, другую с темной, почти черной. - Ну-ка, снимай рубашку.
   - А вы, значит, врач?
   - Да, - кивнул коротышка. - Меня зовут Болотник.
   Болотник... Что-то знакомое, не о нем ли говорили вчера на "Скадовске"? Коротышка пропитал клочки ваты прозрачной жидкостью, быстренько прошелся по всем царапинам на теле Незнайки.
   - Ох, щиплет, - содрогнулся Незнайка.
   - Ну ничего, это перекись. Продизенфицировали твои ранки. А сейчас - средство моего собственного приготовления, - Болотник открутил крышечку бутылочки с темной жидкостью, опять пропитал ею клочок ваты. Многочисленные царапины и кровоподтеки исчезали прямо на глазах.
   - Ух ты, - удивился Незнайка. - Я пока по тоннелю этому лез, чуть не убился. А потом бабочек светящихся увидел, и бац - в подвале оказался.
   - Вот как? - Болотник внимательно взглянул на Незнайку. - Он еще раз открыл рюкзак, вытащил небольшую жестяную баночку, достал из нее желтую таблетку. - Прими, для возобновления енергетического баланса организма.
   Незнайка проглотил таблеточку, и практически сразу почувствовал, как боль и усталость словно рукой сняло. Он вскочил со скамейки.
   - Идем, - кивнул ему Болотник.
   Коротышки вышли из дворика и пошли по широкому проспекту, обсаженному с обеих сторон тополями. Деревья были совсем зелеными, и вокруг кружился снежинками тополиный пух.
   - Странно, здесь совсем лето, - удивился Незнайка. - А вокруг ведь... В Зоне, постоянно осень вроде?
   - Да, в городе совсем по-другому, - кивнул, не оборачиваясь, идущий впереди Болотник. - Причем пора года может измениться совершенно неожиданно. Весна здесь, правда, редко бывает. Только зацветут деревья, а на следующий день уже поздняя осень, остались лишь опавшие листья под ногами да запах цветов в воздухе, он долго держится... Временные аномалии здесь очень сильные. Незнайка заметил, как неожиданно громко звучали их шаги и голоса, отдаваясь эхом в стенах окружающих домов. "А ведь здесь совсем нет других звуков," - понял он. Город был совершенно пуст...
   - А что это за город такой? Здесь разве не живет никто?
   - Припять, - коротко ответил Болотник, поправляя на спине рюкзак. - Сюда тяжело попасть, но выбраться - еще тяжелее.
   - Ах вон оно что, - поежился Незнайка. - Мне вчера как раз рассказывали про нее, говорили, здесь опасно очень..
   - В Зоне везде опасно, - оглянулся Болотник. - И даже не знаю, кто опаснее: твари или люди. Да ты не переживай, у меня "Кокон" с собой.
   - Какой еще кокон? - удивился Незнайка.
   - Вот, - Болотник достал из внутреннего кармана куртки какой-то пушистый серый комочек, похожий на помпончик от шапки. - Отличный и очень редкий артефакт, он создает сферу полного непроникновения радиусом около трех метров. Фактически, нас никто не увидит, не услышит и не прочитает наши мысли, если только не подойдет к нам слишком близко. Только, знаешь... Абсолютной защиты не бывает.
   - Интересно, - кивнул Незнайка. - У меня тоже артефакт один был. Такой... зеленый камушек. Вроде тоже очень редкий и ценный, а я даже не знаю, почему. Какой-то коротышка в сером убил из-за него моего друга, Болта, - он опустил голову.
   - То был хранитель Монолита, - сказал Болотник. - Есть тут такие... любители зеленых камушков. Я однажды нашел одного из них на болоте, полумертвого, еле спас. Он меня, правда, потом чуть не убил, - улыбнулся Болотник.
   - Зачем их вообще спасать, они звери какие-то, - проворчал Незнайка.
   - Я помогаю всем больным, не зависимо от того, хорошие они или плохие, - пожал плечами Болотник. - Иначе какой из меня врач? А хранители - несчастные коротышки. Их воля порабощена воздействием Монолита, который они по камушкам собирают.
   - И зачем им это нужно?
   - Верят, что Монолит исполняет любые желания. А на самом деле... На самом деле, это они исполняют желание Монолита. Они просто игрушки, которыми он управляет.
   - Но как же он может управлять, он ведь неживой? Ведь это просто... большой камень, который рассыпался когда - то на мелкие кусочки, и его по всей Зоне разбросало, да?
   - Да, можно считать, что его нет, и все-таки он есть, - рассмеялся Болотник. - Еще его называют Духом Зоны, ее сущностью... Ну-ка, стой!
   Болотник обернулся к Незнайке и схватил его за плечо.
   По противоположной стороне улице навстречу им медленно двигалось, издавая хрипящие звуки, омерзительное существо, похожее на огромного паука, на нем болтались ошметки одежды... Незнайка вздрогнул. У существа было... человеческое лицо с витаращенными глазами, на котором застыла жуткая гримаса.
  -- Не смотри, закрой глаза, - прошептал Болотник прямо в ухо Незнайки.
   Незнайка зажмурился. Сердце его колотилось, чуть не вырываясь с груди. Страшный хрип слышался все ближе, потом внезапно стих, и Незнайка почувствовал волну гнилостного запаха, исходящего от существа, - значит, оно остановилось совсем рядом... Коротышка непроизвольно дернулся в сторону, но Болотник крепко сжал его руку и прошипел: "ни с места!"
   Через секунду хрип возобновился, потом звук стало удаляться и скоро совсем стих. Незнайка открыл глаза.
  -- Что ж, пронесло, - облегченно вздохнул Болотник. - Все-таки, когда Кокону приходится защищать более чем одного коротышку, его защитное поле немного ослабевает. Мертвяк нас почти учуял...
  -- Что... это? - выдохнул Незнайка. - Я слышал такой же хрип в том подземелье... оно за мной там гналось...
  -- "Это" было когда-то обычным коротышкой, как мы с тобой, - сказал Болотник, поправляя на спине рюкзак. - Но тому коротышке не повезло: попал он в место с сильно повышенным ментальным излучением. Вот и... превратился в одного из хищников Зони.
  -- Ужас... - поежился Незнайка. - А мы тоже можем в такое место угодить?
  -- Можем, - не оборачиваясь, сказал врач. - Здесь, в городе, их много. Потому тут и опасно.
   Дальше шли молча.
   Солнце клонилось к закату, от окружающих домов тянулись долгие тени.
  -- А ты ведь и правда здесь, в Зоне, совершенно случайно оказался, - тихо сказал Болотник. - Давно я с такими коротышками не общался. Сюда ведь приходят или из-за жажды наживы, или от отчаяния, неприкаянности... В тебе этого нет. Странно, странно... Когда от Инея твою историю услышал, подумал: может, все-таки идея Ветерка верна...
  -- От Инея? - поразился Незнайка. - Так вы с ним знакомы? А когда же вы с ним говорили, он разве тоже здесь?...
  -- Лично не знаком, - улыбнулся Болотник, - Иней не здесь, он все еще на "Скадовске". Когда ты пропал, он с твоими друзями разослал через местную глобальную сеть сообщение с призывом тебе помочь.
  -- Ну вот, сами же меня бросили, а потом спохватились и искать принялись, - проворчал Незнайка.
  -- Никто тебя не бросал, Незнайка. Насколько я понял из их сообщений, твои друзья утром обнаружили, что ты ушел в неизвестном направлении с каким-то коротышкой... не помню его имени..
  -- С Болтом, - подтвердил Незнайка, - но его убили.
  -- Нет, не убили, - сказал Болотник. - Раненого Болта вскоре нашли сталкеры и доставили на "Скадовск". Он рассказал, что на вас напал хранитель Монолита, а ты в буквальном смысле провалился сквозь землю. Вот я и подумал, что ты скорее всего в прип-тоннель угодил.
  -- Да, я в нору какую-то провалился, а потом по тоннелю полз, - подтвердил Незнайка.
  -- Хранители Монолита владеют секретом прип-тоннелей, проложенных из Припяти в разные уголки Зоны. Многие считают эти тоннели легендой, такой же, как и существование меня, Болотника, - улыбнулся врач. - Дело в том, что входы в прип-тоннели маскируються с помощью не менее легендарних артефактов, известних как Маски. Интересные штуки. У них есть свойство как будто сворачивать небольшие области пространства вокруг себя. Эти области, диаметром около метра, становятся не просто невидимы для внешнего наблюдателя, они в принципе не могут быть обнаружены, поскольку находяться в совершенно другом измерении. Значит, тот напавший на вас Монолитовец только что вишел из тоннеля, при этом действие Маски на короткое время прекращается и область пространства с входом в тонель становится видимой. Вот ты им, так сказать, и воспользовался.
  -- Находятся в другом измерении... - задумчиво повторил Незнайка.Что-то такое похожее рассказывал когда-то Знайка ...
  -- Да, я вот тоже так подумал, - кивнул Болотник. - Теория Ветерка, о которой я упоминал. Здесь ведь, в Зоне, столь сильны пространственно-временние аномалии...
  
   Глава 9.
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"