Городецкий Иван: другие произведения.

Другой мир: попаданец

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 5.66*83  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Все беды от баб! - думал я, умирая от руки подставившей меня вместе со своим любовником "драгоценной" женушки. Чтоб я хоть когда-нибудь еще с ними связался, если представится шанс выжить! Вот только у судьбы порой бывает сомнительное чувство юмора. Еще один шанс мне дали и предложили начать новую жизнь в другом мире и в другом теле. А вместо уникальных магических способностей или суперсилы наделили невероятной привлекательностью для противоположного пола. Ну не издевка ли?! Хорошо хоть совершенно неожиданно для меня моя душа смогла наделить новое тело еще одним необычным свойством...


ДРУГОЙ МИР: ПОПАДАНЕЦ

АННОТАЦИЯ

   Все беды от баб! - думал я, умирая от руки подставившей меня вместе со своим любовником "драгоценной" женушки. Чтоб я хоть когда-нибудь еще с ними связался, если представится шанс выжить!
   Вот только у судьбы порой бывает сомнительное чувство юмора. Еще один шанс мне дали и предложили начать новую жизнь в другом мире и в другом теле. А вместо уникальных магических способностей или суперсилы наделили невероятной привлекательностью для противоположного пола. Ну не издевка ли?!
   Хорошо хоть совершенно неожиданно для меня моя душа смогла наделить новое тело еще одним необычным свойством...

ГЛАВА 1

   - Подписывай, а то порешу твою бабу! - мужик в черной куртке снова недвусмысленно ткнул стволом пистолета в висок Нинки.
   Та всхлипнула и умоляюще уставилась на меня покрасневшими карими глазами.
   - Коль, ну, пожалуйста, сделай, как они говорят!
   Я хмуро обвел взглядом всю собравшуюся в нашей двушке компанию: пару амбалов у двери, пухленького нотариуса с бегающими глазками и смазливого брюнетика с атлетической, но не слишком перекачанной фигурой из тех, что нравятся бабам. Последний как раз и держал в захвате мою жену, угрожая ей пистолетом.
   То, что на меня наставлены стволы амбалов, в свете всего происходящего заботило не так сильно. Смерти я уже давно не боялся. Было даже время, когда мечтал о ней, как о долгожданном избавлении.
   При воспоминании о том моменте, когда только узнал, что больше никогда не смогу ходить из-за переломанного позвоночника, невольно поморщился. Для восемнадцатилетнего пацана, который только школу закончил, это казалось концом света. Но потом как-то свыкся со своей участью и смирился. Да и мать расстраивать не хотелось. Я один у нее. Отца я и не знал никогда.
   А потом и Нинка появилась. Так что даже начал считать, что смогу жить как все. И допускать, чтобы эти твари убили мою женщину, я не собирался! От собственного бессилия хотелось скрежетать зубами. Но я прекрасно понимал, что калека в инвалидном кресле, с голыми руками ничего не сможет противопоставить трем вооруженным бандитам, желающим захапать нашу квартиру.
   И все-таки в голове не укладывается подобный беспредел! Неужели никакой управы на них нет?! Хотя о чем я говорю? Сейчас каждый сам за себя. Выживает, как может. А у этих наверняка среди ментов все схвачено.
   - Хорошо, я подпишу, - хрипло выдохнул, понимая, что ничего другого в этой ситуации сделать не могу. - Только женщину не трогайте!
   Брюнет хмыкнул и молча кивнул нотариусу. Тот засуетился и начал раскладывать на столике передо мной бумаги на продажу квартиры. Хотя, конечно, о продаже тут речь вообще не идет. Ни копья мне за нее не дадут! А ведь единственное имущество, которое после матери осталось. Даже порадовался тому, что она не дожила до этого момента.
   Подписав бумаги, я хмуро уставился на брюнета. Тот дождался, пока нотариус уложит бумаги в свой портфель и быстро засеменит к двери. Только потом убрал пистолет от виска Нины.
   С языка уже рвался вопрос: "С тобой все в порядке, Нин?", но внезапно меня будто кипятком ошпарило. Взгляд у жены неуловимо изменился, став холодным и на удивление спокойным. Губы искривились в презрительной гримасе.
   - Я же говорила, что этот идиот все подпишет!
   - Ты молодец, Нинок. Все как по нотам разыграла! Даже я проникся! - хохотнул брюнет, похлопав мою жену по ягодицам.
   Она даже не сопротивлялась. А наоборот, прильнула к нему, как сучка во время течки, преданно заглядывая в глаза.
   - Я ради тебя на все готова, Борюсик. Ты же знаешь!
   Он снисходительно потрепал ее по щеке и отстранился.
   - Погоди, дела еще есть. Надо теперь от этого лоха избавиться. А то еще вздумает вонь поднимать. Ребят, держите его! Нинок, ты точно позаботилась о том, чтобы версия с передозом проканала?
   - А то! Сколько раз жаловалась соседям, что Колька мой по наклонной катится. Поверят, не переживай! Скажу: вернулась сегодня, а он уже готовый лежит!
   Я все еще не верил до конца в правдивость того, что происходит. Как будто какой-то ступор напал. Смотрел в красивое лицо той, кого еще недавно считал чуть ли не воплощением всех женских добродетелей, и поверить не мог, как мог так купиться! Эта тварь с самого начала врала!
   Эх, ну почему ж мне так с бабами-то не везет?! Все проблемы мои от них!
   В тот момент, когда два амбала зажали с двух сторон, позволяя Нинке самолично воткнуть мне в вену шприц с наркотой - благо, эта стерва раньше работала медсестрой и отлично знала, что и как делать - перед глазами проносилась вся моя недолгая и несчастливая жизнь.
   Учеба в школе, к которой я относился спустя рукава. Особенно после того как сошелся с первой красавицей класса - Светкой Лариной. И то, как из-за этой самой Светки после выпускного меня и подстерег ее менее удачливый поклонник с корешами. Сама девчонка, из-за которой и произошел весь сыр-бор, успела сбежать. Я же попал под раздачу.
   Нашли меня потом на пустыре неподалеку от школы в критическом состоянии. Это потом мне уже обливающаяся слезами мама рассказывала в больнице. Врачи сказали, что если бы помощь оказали раньше, операция могла бы помочь. А так сделали, что могли. Жить буду. Вот только как жить - другой вопрос.
   Пришлось смириться с тем, что останусь на всю жизнь инвалидом. Могла бы помочь дорогостоящая операция за границей. Но даже если бы мать продала квартиру, денег бы не хватило. Мы узнавали. А одолжить такую сумму никто не согласился. В кредите тоже отказали.
   Самое противное, что Светка даже в больницу не пришла ни разу. А то, что тех гадов все-таки наказали, меня мало утешило. Уже через несколько лет они вышли на свободу. А я, можно сказать, так и остался в тюрьме на всю жизнь. Ею для меня стало собственное изувеченное тело.
   Пять лет спустя умерла мать. Сердечный приступ произошел на улице. Люди просто проходили мимо, надеясь, что поможет кто-то другой. В итоге скорая приехала слишком поздно. Помочь уже ничем не смогли.
   Где-то полгода я пил по-черному. До этого мать не допускала подобного. Говорила, что этим горю не поможешь, только хуже сделаешь. Теперь некому было наставлять на путь истинный.
   Как-то допился до того, что упал с лестничных ступеней, когда пытался выехать на улицу. Так и оказался в больнице, где и познакомился с Ниной. Она там медсестрой работала.
   То, что могу еще понравиться женщине, притом красивой, помогло мне снова вернуть человеческий облик. Нинка казалась лучиком света в моей неприглядной и мрачной жизни. Когда меня выписали, тоже часто заходила. Готовила и убирала в моей холостяцкой берлоге. После мы подолгу разговаривали.
   Я даже понял, что и другие человеческие радости мне не чужды. Пусть даже о полноценном сексе речи не шло. Но ее, похоже, все устраивало. Так что, когда я наполовину в шутку заговорил о свадьбе, она тут же уцепилась за мое предложение. Я прописал ее в квартире и, как мне казалось, мы зажили душа в душу. Она бросила работу в больнице, я зарабатывал, как и раньше, фрилансом. Став инвалидом, кстати, взялся за ум. Освоил программирование, которое позже и кормило меня. Пособия по инвалидности мало на что хватало.
   И вроде все было хорошо. Даже о детях начал мечтать.
   Ровно до сегодняшнего дня, когда раздался звонок в дверь. Нина как раз только вернулась из магазина и пошла открывать. В комнату, где я сидел, зашла уже не одна, а в компании этих тварей. И дальше все разыграли как по нотам.
   Уж где и как Нина сошлась с этим брюнетистым хмырем, понятия не имею, но для меня это стало фатальным.
   Сознание уплывало все дальше, и я уже почти не различал того, что происходило вокруг.
   Последним, что видел, были кривящиеся в презрительной усмешке губы Нины.
   - Наконец-то ты сдохнешь, козел! Достал уже меня!
   А потом сознание отключилось. Может, и к лучшему. Смерть в моем положении это и правда избавление. Слишком паскудно было бы жить дальше, пытаясь оправиться от очередного предательства.

ГЛАВА 2

   В первый момент, оказавшись в каком-то абсолютно пустом помещении с сверкающими белыми стенами, я решил, что мозг глючит из-за принятой наркоты. Видимо, перед смертью придется еще "насладиться" наркотическими галюнами. И когда передо мной появился благообразный мужик неопределенных лет в белом балахоне и с длинными светлыми волосами, даже не удивился. Больше удивился тому, что подсознание не сделало его каким-нибудь ушастым эльфом или рогатым демоном. А вполне себе обычным человеком. Наверное, с фантазией у меня все очень плохо, раз даже галлюцинации у меня не шибко забористые. Ну да ладно, какие ни есть, все мои. Надо наслаждаться по полной, раз уж предоставили такую возможность.
   - Привет, шиза! - ухмыльнулся я и помахал рукой.
   - Ну, вообще-то меня Наблюдающим зовут, - чуть приподнял бровь мужик.
   - Ага, пусть так! - не стал я спорить. - И за чем наблюдаете?
   - За тем, как развиваются нити судеб разумных в разных мирах. Иногда мы и эксперименты проводим, желая узнать, что будет, если внести какие-то неожиданные элементы в устоявшуюся структуру.
   - Понятно, - глубокомысленно проговорил я. Хотя понятно мне не было совершенно. - Не самое худшее обличье смерти для меня выбрали. Старуха с косой мне не очень нравится. Пусть уж лучше Наблюдающий какой-нибудь.
   - Ну, о смерти тебе еще рано думать, - спокойно произнес мужик. - Впрочем, в какой-то мере ты и правда умер. Николай Темнов двадцати шести лет отроду уже прекратил свое существование. Но у тебя есть шанс начать все с нуля. Пусть и не в твоем привычном мире.
   Я неопределенно хмыкнул. Похоже, увлечение фэнтези про попаданцев сыграло свою роль в наркотических видениях. Напоследок угасающее сознание решило возомнить меня избранным для какой-то великой цели. Но почему бы и не подыграть? Терять ведь все равно нечего!
   - И почему же выбор пал на меня? - не без издевки спросил, готовясь выслушать закономерный бред о какой-то уникальности, о которой я даже не подозревал.
   - Выбор произошел в рандомном порядке. То есть абсолютно случайно, - удивил меня Наблюдающий. - Можно сказать, что тебе повезло, Николай Темнов. Ты получишь возможность занять другое тело в ином мире. Прежняя душа его уже покинула, и при иных обстоятельствах оно бы умерло. Но благодаря тебе все пойдет немного иначе.
   - Ну, пусть так, - пожал я плечами.
   М-да, и собственное подсознание не нашло в моей совершенно непритязательной жизни ничего уникального и особенного.
   - Не думал, что я, оказывается, такой удачливый, - не удержался от сарказма.
   - Каждому человеку когда-нибудь в жизни может повезти, - уголки губ светловолосого мужика приподнялись в подобии улыбки. - Впрочем, ты можешь и отказаться от своего шанса в пользу кого-то другого.
   - Да чего уж! - я махнул рукой, решив полностью насладиться посетившей меня шизой. - Согласен я. И что от меня требуется?
   - Просто жить, исходя из тех возможностей, которые тебе достанутся. Эксперимент заключается в том, чтобы понять, насколько может изменить вероятность событий всего лишь один элемент, замененный в структуре мироздания. А уж как ты распорядишься своим вторым шансом - дело твое.
   - Эй, постой, это мне что и никаких плюшек не будет?! - деланно возмутился я. - А как же бонус за сговорчивость? Да и вообще, откуда мне знать, что за подставы меня ждут в новом мире. Ведь, насколько понимаю, тот мужик, в которого я вселюсь, отчего-то умер. Хм... Постой-ка! Надеюсь, это точно будет мужик? Не баба? Если второе, то беру свои слова обратно! Не согласен я на такое!
   - Можешь успокоиться. Ты попадешь в тело особи мужского пола. Хотя возраст будет младше твоего прежнего. Парню шестнадцать.
   - Нормально! - я благожелательно махнул рукой. - Мне подходит. Так как насчет остального? Отчего он умер?
   - В процессе поединка пострадал от магического удара, - спокойно пояснил Наблюдающий.
   - Так в том мире и магия есть? - расплылся я в довольной улыбке. - Мне это уже нравится! Ну, так как насчет бонусов?
   - Ладно, - поколебавшись, все же согласился Наблюдающий. - С учетом того, что особь тебе досталась слишком слабая, то без дополнительной возможности усиления ты вполне можешь закончить так же, как и бывший хозяин тела.
   - Слабая? - нахмурился я.
   Решил доигрывать роль до конца. Пусть мужик думает, что я воспринимаю всерьез всю эту ахинею! Впрочем, он ведь тоже мой глюк, так что какое мне дело до этого? И все равно происходящее меня настолько забавляло, что решил продолжить.
   - В том-то и суть эксперимента. Чтобы выбрать кого-то не слишком впечатляющего, кто в прошлом не имел никаких перспектив как-то влиять на окружающие события. Но ты прав, сам ты тоже не имеешь каких-то уникальных знаний или навыков, что могли бы пригодиться. Так что без кое-каких корректив не обойтись, - подумав, озвучил Наблюдающий свое решение.
   - Уже легче! - широко улыбнулся я. - И что же я получу? Можно мне магическую суперсилу? Или, на худой конец, физическую?
   - Неужели полагаешь, что я настолько облегчу тебе жизнь? - иронично приподнял бровь мужик. - Даже если ты получишь какие-то бонусы, то слишком значительными они не будут. Но все будет зависеть от тебя. Станешь усердно развивать свои возможности - получишь лучший результат, чем мог бы быть при иных условиях.
   - Ладно, пусть так! - не стал я спорить. - Но попытаться ведь стоило, - ухмыльнулся и подмигнул. - Согласен и на небольшой магический дар. Только какой-нибудь уникальный для того мира.
   - Для чистоты эксперимента выбор твоих улучшений пройдет тоже случайно, - поумерил мои восторги Наблюдающий.
   И прежде чем я потребовал объяснений, передо мной в воздухе возникло несколько десятков маленьких шкатулок, подсвеченных голубоватым светом. Они завертелись, словно на карусели, поочередно подплывая ко мне, а потом так же плавно ускользая.
   - Выбирай сам, - проговорил Наблюдающий, с интересом энтомолога глядя на меня.
   Я потянулся было к ближайшей шкатулке, но тут же отдернул руку. Вдруг там какая-то хрень? Тут нужно подумать... Впрочем, шкатулки были абсолютно одинаковыми с виду. И понять, что в них находится внутри, не представлялось никакой возможности.
   А я неожиданно занервничал. Мне в голову пришла мысль, что все это может быть на самом деле, а не в наркотических глюках. Конечно, шанс такого на редкость мизерный. Ну а вдруг? Должно же было и мне в жизни хоть когда-то повезти!
   Так, ладно, надо на что-то решаться! Я не телепат какой-нибудь, так что гадать, какая шкатулка лучше, все равно бессмысленно. И я решительно потянулся рукой за уже почти отплывшей от меня шкатулкой. Едва она оказалась на моей ладони, как все остальные исчезли.
   - Ну что ж, выбор сделан! - одарил меня улыбкой Наблюдающий. - Ты можешь заглянуть внутрь и посмотреть, какой способностью будешь обладать помимо возможностей собственного тела и души.
   Механически отметив его слова о том, что и моя душа может обладать чем-то, чего не было у бывшего хозяина тела, я кивнул. Кто знает, может, и тут мне повезет?
   С горящими от нетерпения глазами я открыл шкатулку и уставился на лежащий на ней клочок бумаги сначала с недоумением, а потом с искренним негодованием.
   - Сильная привлекательность для противоположного пола? Ты серьезно?! Это какая-то шутка? - воскликнул я, уставившись на Наблюдающего с возмущением. - Да после того, что я натерпелся от баб в своем мире, мне хочется держаться от них как можно дальше! Или общаться исключительно с продажными девками. От тех хоть никаких неожиданностей ждать не стоит. Главное, чтобы дурными болячками не наградили. А так с ними все просто. Ты им платишь и получаешь то, что нужно тебе. С остальными же предпочту вообще никаких дел не иметь. Да и вообще, что это за способность такая?! Дайте мне хоть какой-нибудь завалящий, самый фиговый магический дар! И тому буду больше рад, чем этому!
   - Ничем не могу помочь, - равнодушно пожал плечами Наблюдающий. - Ты сам сделал свой выбор.
   Я уже набрал в рот побольше воздуха, чтобы снова возмутиться, но мне не дали сказать больше и слова. Наблюдающий махнул рукой - и мир вокруг закружился.
   А потом наступила темнота...

ГЛАВА 3

   Первое, что я ощутил после того, как вынырнул из темноты, была жуткая слабость во всем теле. Но больше всего поразило то, что я вообще его чувствую. Неужели все-таки не умер? Меня спасли и откачали? Даже мелькнула злорадная мыслишка, что теперь эти твари, в их числе и любимая женушка, заплатят сполна. Молчать я не стану! Если понадобится, буду обивать все пороги различных госучреждений, если в ментовке решат замять дело!
   Эта бравурная мысль заставила преодолеть слабость и все же разлепить неподъемные веки.
   Почти сразу меня будто пыльным мешком по голове огрели. Вместо вполне привычной двушки, где прожил всю жизнь, и даже вместо больничной палаты я увидел роскошную комнату в средневековом стиле. Еще и обнаружил себя лежащим на приличных размеров кровати под самым настоящим балдахином.
   Неподалеку спиной ко мне стоял какой-то мужик в старомодном костюме, который можно представить где-нибудь в историческом фильме, но уж никак не в реальности! Бредовую мысль о реконструкторах я сам отмел как несостоятельную. Никто ради меня таких инсценировок бы точно не устраивал! А это могло означать только одно - тот бред про белую комнату и Наблюдающего вовсе никакие не глюки и не шиза. От этой мысли меня бросило в холодный пот.
   Проклятье! Похоже, я и правда попал!
   Будто почувствовав что-то, мужчина развернулся ко мне. И я, наконец, увидел, чем он был занят. Перебирал какие-то склянки, стоящие на столике.
   При виде меня лицо этого чересчур худого старого мужчины с длинным горбатым носом озарилось широкой улыбкой.
   - Вы все-таки очнулись, молодой тирр! Ваша матушка будет просто счастлива!
   Не дожидаясь моего ответа, старик, пожалуй, слишком резво для своего возраста ринулся к двери. И не успел я хоть какой-то вопрос задать, как он уже скрылся из виду.
   М-да... Уже хорошо то, что я понимаю местную речь. Иначе пришлось бы совсем туго! Но то, что воспоминаний прежнего хозяина тела в голове не наблюдается, удручает. Придется делать выводы из той информации, которую буду добывать по крупицам. И прибегнуть к извечной уловке попаданцев всех мастей - потере памяти вследствие полученной травмы.
   Кстати, а что я там за травму получил-то? Кажется, Наблюдающий говорил что-то о магическом ударе при поединке. И все же какой гад этот самый Наблюдающий! Ведь наверняка понимал, что я не воспринимаю происходящее всерьез. И даже не попытался убедить в обратном! Возможно, если бы я знал все наверняка, повел бы себя иначе. И точно вытребовал что-то посерьезнее того, что мне досталось!
   Внезапно я замер от посетившей меня страшной мысли. Что если повреждения у этого тела настолько серьезны, что опять придется жить калекой?
   Боясь даже вздохнуть лишний раз, осторожно пошевелил руками, потом ногами, и ощутил, как на лицо наползает счастливая улыбка. Я снова чувствую свои ноги!
   Не передать словами, что я при этом ощутил. Наверное, меня сможет понять только тот, кто получил серьезные ограничения, мешающие ему жить полноценно, а потом вдруг разом избавился от них.
   Едва не завопил от восторга, но благоразумие вовремя удержало. У меня и так могут возникнуть проблемы из-за потери памяти. Не хватало еще, чтобы решили, что совсем рехнулся.
   Тут дверь моей спальни снова распахнулась, впуская уже знакомого старика. На этот раз в сопровождении привлекательной светловолосой женщины не старше сорока лет. Ее ясные голубые глаза с едва заметными морщинками вокруг них с такой теплотой и нежностью уставились на меня, что внутри все непроизвольно защемило. Так смотрела на меня только одна женщина в мире. Моя собственная мать.
   Похоже, этому парнишке, в тело которого я попал, хоть в одном точно повезло. У него есть любящая и живая мать. Тоже невольно улыбнулся в ответ на ее улыбку, отчего ее лицо буквально засветилось от счастья.
   - Аллин, мальчик мой! Как же я рада, что ты очнулся!
   Она кинулась ко мне и порывисто обняла мою безвольную тушку, которая даже толком не смогла на это отреагировать. Проклятая слабость по-прежнему мешала нормально действовать. Но я очень надеюсь, что это временно.
   - Господин Дигор, с ним точно все теперь будет в порядке? - отпустив меня, спросила она у старика.
   По всей видимости, он тут выполнял функции лекаря.
   И тут мужик удивил! Подойдя ко мне, сформировал между ладонями сверкающий сгусток, который трансформировался в какое-то энергетическое кружево, и запустил им в меня. Я даже увернуться не смог бы. Впрочем, никакой боли от попавшей в меня энергии не почувствовал. Так, легкое покалывание по всему телу. Старик же на какое-то время завис, потеряв связь с реальностью, будто наблюдал за чем-то невидимым, а потом проговорил:
   - Да, с тирром Аллином все в порядке. Пусть еще с недельку попьет те эликсиры, которые я прописал. Они помогут ему быстрее набраться сил. Я оставлю все необходимое.
   - Спасибо вам огромное, господин Дигор! - искренне воскликнула женщина.
   Хотя, думаю, мне теперь стоит называть ее матерью. Пора привыкать воспринимать новую личность как свою. Иначе можно легко проколоться.
   - Осталось только удостовериться, что и с его разумом все в порядке, - немного остудил ее энтузиазм лекарь. - Все же магический удар задел ему голову. Но думаю, что с этим все в порядке. Никаких физических повреждений во время диагностики я не выявил. И все же мой долг - убедиться в этом окончательно. Итак, молодой человек, как вы себя чувствуете?
   - Паршиво, - слабо улыбнулся я. - Надеюсь, это скоро пройдет.
   - Что последнее вы помните перед тем, как очнулись? - продолжил допрос лекарь.
   - А вот тут вынужден вас огорчить, господин Дигор. Так, кажется, вас зовут. Я вообще ничего не помню. Даже как меня зовут не знал до того момента, как мама назвала мое имя.
   - Но меня ты, значит, помнишь, - воспрянула духом встревоженная при моих первых словах женщина. - Раз знаешь, что я твоя мать.
   - Догадался по вашему ко мне обращению, - я виновато улыбнулся.
   - Вашему? Так официально? - на ее глазах выступили слезы, отчего мне почему-то стало стыдно. Так, словно совершил что-то недостойное. Будто это по моей вине она лишилась сына. - Аллин, сыночек! - она снова порывисто меня обняла и зарыдала на моей груди.
   Лекарь смущенно покашлял, потом проговорил:
   - Иногда из-за травм головы такое бывает. Но я могу попробовать задействовать еще одно целительское плетение, которое помогает улучшить память. Студенты-целители его часто используют при подготовке к экзаменам. Но думаю, и в этом случае оно может помочь.
   - Пожалуйста, сделайте это, господин Дигор! - тут же оживилась мама. - Это ведь не опасно?!
   - Не опасно. Максимум - потом будет какое-то время болеть голова.
   - Переживу как-нибудь, - поспешил сказать я.
   Чем черт не шутит? Вдруг это плетение поможет вернуть воспоминание прежнего хозяина тела! Так что я готов рискнуть!
   Лекарь кивнул и мягко попросил женщину отойти, при этом назвав ее тиррой Беатрисой. По крайней мере, теперь я знаю и ее имя. Затем опять сформировал какой-то сгусток. Причем кружево было немного другим, не таким сложным, как первое, что я механически отметил. Попало оно мне точно в голову, после чего я буквально взвыл от сильнейшей боли. Мой собственный крик совпал с испуганным возгласом матери и недоуменным лекаря, который явно не ожидал такой реакции.
   На какое-то время я вообще потерял связь с реальностью. В мою голову разом хлынуло столько образов, что ее, бедную, буквально разрывало на части. Похоже, лекарь даже не предполагал, какой эффект может иметь знакомое ему безобидное заклинание в случае с попаданцами в чужие тела. Ну да и откуда ему знать такое? Сомневаюсь, что у них тут куча попаданцев разгуливает!
   И тем не менее, даже несмотря на отвратительные ощущения, были и плюсы. Я и правда "вспомнил"! Вернее, увидел, как проходила жизнь настоящего Аллина до момента его смерти.

ГЛАВА 4

   Итак, полное имя этого бедолаги - тирр Аллин Мердгрес. Кстати, тирами в этом мире называют высших аристократов сродни нашим герцогам или маркизам. Есть еще лерры (что-то вроде наших графов) и мерлы (баронов). Уже повезло, что я попал в тело отпрыска из влиятельной семьи!
   Не повезло в другом. Аллин родился без магического дара, в то время как здесь среди аристократов он ценится очень высоко. Кстати, женщины с магическим даром имеют равные права с мужчинами и даже могут наследовать титул в случае, если нет подходящего наследника мужского пола. Так что ввиду ущербности единственного сына титул главы семейства перейдет к сестре-близняшке Аллина - Арьяне.
   До двенадцати лет еще была надежда, что магия в Аллине проснется. Это считается тут максимальным сроком для инициации. Бывали, конечно, и исключения, но настолько редко, что о них даже упоминать не стоит. В общем, по достижению этого возраста стало понятно, что отпрыск мужского пола у тира Велдона Мердгреса ущербен, так что все свое внимание он переключил на дочь. Сына же счел худшим разочарованием и позором семьи.
   У Арьяны, кстати, магический дар открылся в восемь. И потенциал у нее был очень неплохой. Направленность - водная магия. Вообще тут магию разделяли на темную, светлую, стихийную и ментальную. Стихийная, в свою очередь, распределялась на: водную, земляную, воздушную и огненную.
   В отличие от отца, мать не отвернулась от сына. А скорее, даже наоборот, попыталась возместить пренебрежение мужа удвоенным вниманием со своей стороны. Можно сказать, буквально душила бедного мальчика своей любовью. В итоге взрастила капризное, инфантильное существо, слабое и хлипкое, которое совершенно не могло за себя постоять. Отец в это дело не вмешивался, полностью махнув рукой на неудачного отпрыска. Если до двенадцати лет Аллина хоть немного учили воинскому искусству, то потом он это дело забросил, чему способствовала и мать. Боялась, что ее мальчика могут поранить или покалечить.
   Да он и не особенно рвался к этому. Его и раньше не привлекали воинские занятия. Тем более что без магии, благодаря которой тело одаренного становилось более крепким, сильным и быстрым, достигнуть в этом значимого успеха он мог только через слишком серьезные тренировки или специальные зелья. На первое он был не готов ввиду отсутствия силы воли. О втором же ничего не хотела слышать мать. Ведь эти зелья еще и опасны для здоровья! И если организм оказывался недостаточно выносливым, приводили к смерти. Так что воином-мастером, как называли тех, кто прошел усиление с помощью специальных целительских зелий, Аллину было стать не судьба. Впрочем, сам я всерьез задумался над таким вариантом. Раз нет магического дара, то хоть так мог бы усилиться. Надо об этом серьезно подумать.
   Но что же привело к тому плачевному результату, из-за которого я теперь здесь нахожусь? А все очень просто. Отец решил поиметь хоть какую-то пользу от никчемного сына, отдав его в мужья наследнице другого аристократического рода, пусть и не такого влиятельного. Некой лерре Илане Артримор.
   Кстати, она еще и лучшая подружка Арьяны. Знакома с ней и Аллином с детства. Девчонки собираются осенью ехать в столицу поступать в Академию магии. Да, кстати, живут они все, а теперь и я, в королевстве Гренурия, столица которого называется Ограс. И в этом мире, оказывается, есть и эльфы, и орки, и оборотни, и другие расы. Только с человеческим королевством пересекаются не столь уж часто. А если и пересекаются, то в основном, когда хотят поспорить за какие-то территории. И тогда вспыхивают войны. Но сейчас в Гренурии вроде как мир. И это хорошо! На войну попасть мне бы точно не хотелось. Тем более в таком хлипком теле, что мне досталось.
   Но вернемся к нашим баранам, вернее, девчонкам. Илана, как и сам Аллин, в восторг не пришла, когда родители решили их поженить. И пусть до окончания юной леррой Академии будет объявлена только помолвка, а сама свадьба состоится только через пять лет, это дела не меняло. Илана презирала хлюпика и неудачника, как частенько обзывала Аллина даже в глаза. И уж точно не желала иметь такого мужа!
   Парень же начинающую огненную магичку попросту опасался. Прекрасно понимал, что чуть что не так, она его и поджарить может. Благо, целители тут хорошие. И если есть деньги, могут даже руки и ноги отрастить, не то что от ожогов избавить. Но Аллина это слабо утешало. И все равно вместо того чтобы вести себя тихо, как мышка, язвил и позволял себе нелицеприятные высказывания. Считал, что пока она еще не получила над ним власть, не осмелится что-то сделать. Да и мама всегда готова за него вступиться. А она, как и Арьяна, сильная водная магичка.
   Втайне парень мечтал, что так допечет Илану, что та наотрез откажется брать его в мужья. Сам он перед отцом откровенно трусил и высказывать протест не решался. Да и понимал, что тот его запросто может выгнать из дома и вычеркнуть из рода, если будет проявлять непокорность. И пусть мать наверняка не бросит Аллина на произвол судьбы, но главой семьи она не является и ее возможности ограничены. Да и лишаться высокого статуса Аллин не желал. Пусть и без магии, но пока он оставался тирром, имел преимущества перед менее родовитыми.
   Вот только на этот раз чересчур перегнул палку, дразня и задевая Илану. Последней каплей стало то, что пообещал, что если она не будет проявлять покорность, в постели ей покажет, кто на самом деле в их паре главный. Оттрахает так, что она и встать не сможет от боли. В общем, слетевшая с катушек от ярости девушка вызвала его на поединок. И, невзирая на сопротивление, потащила на тренировочную площадку.
   Миндальничать с парнем не стала. Не успел тот даже пару раз махнуть мечом и вспомнить те минимальные навыки, которые когда-то получил, как в него уже полетел огненный сгусток. Плетений Илана никаких не знала, но это не помешало ей воспользоваться для своих целей сырой силой. На беду, никто не считал нужным снабжать Аллина сильными защитными артефактами. В этом просто не было необходимости. Так что те, которые были на нем, спасли лишь частично - слишком много энергии вложила в удар разъяренная Илана.
   Как итог, Аллину серьезно повредило голову, и он получил сильные ожоги. То, что при этом не умер сразу, можно считать не иначе как чудом. Или, как подозреваю, вмешательством Наблюдающего.
   В общем, испуганная тем, что натворила, Илана кинулась за помощью. Тут же послали за целителем, а пока его не было, жизнь Аллина поддерживали целительскими артефактами. Они немного подлечили, но полностью справиться с такими повреждениями не смогли.
   А вот целитель сделал практически невозможное! Вернул тело Аллина в первоначальный вид и убрал все повреждения. Вот только в себя привести парня так и не смог.
   Целую неделю Аллин находился в состоянии овоща, подпитываемый магией и целительскими эликсирами. Пока, наконец, сегодня не открыл глаза. Вот, почему господин Дигор так сильно обрадовался. В противном случае не знал, что и говорить своим влиятельным клиентам. Тело ведь полностью здорово. И почему больной не приходит в себя, для лекаря оставалось загадкой.
   - Я все вспомнил, - выдавил я из себя, когда в голове, наконец, все расставилось по своим местам.
   Из горла целителя, на которого с видом голодной кобры смотрела мать, вырвался облегченный вздох. Мама тоже сменила гнев на милость, хоть и перед тем, как перевести взгляд на меня, многообещающе посмотрела на лекаря. Наверняка отчитает его по полной за то, что причинил боль ее любимому сыночку.
   - Как ты, дорогой? У тебя что-то еще болит? - опять кинулась она ко мне, усаживаясь рядом.
   - Уже нет, - чтобы не подставлять бедного лекаря, соврал я, хотя голова все еще сильно болела, пусть и не так, как раньше. - Можно мне чего-нибудь поесть? А то такое ощущение, что желудок прилип к ребрам!
   - Еще бы, мой мальчик! Тебя целую неделю только эликсирами поили, - тут же захлопотала надо мной мама. - Я пойду распоряжусь.
   - Только вы ему сразу тяжелой пищи не давайте, - еле успел ей крикнуть вслед господин Дигор. - Бульон разве что!
   Когда мама, на ходу кивнув, скрылась за дверью, он с явным облегчением выдохнул.
   - Господин Дигор, - попросил я. - Вы бы не могли дать мне зеркало?
   Из воспоминаний Аллина я, конечно, представлял, как теперь выгляжу. Но когда судишь лишь из чьих-то соображений о себе, действительность порой бывает иной. Аллин вон считал себя очень привлекательным и неотразимым. Постоянно донимал своими приставаниями служанок. Те, естественно, сыну хозяина отказать не решались, отчего его самомнение лишь росло. Но я, если честно, подозревал худшее.
   - Не беспокойтесь, шрамы я убрал, - неверно трактовал мою просьбу лекарь, но все-таки принес небольшое зеркало.
   Я с затаенным опасением поднес его к лицу и долго придирчиво рассматривал. Если не брать во внимание излишнюю худобу после болезни, все не так страшно, как опасался. Но и не так радужно, как воспринималось Аллином.
   Обычный паренек шестнадцати лет. Тонкокостный, слишком щуплый, пожалуй. Черты лица тонкие, но какие-то невыразительные, блеклые. Волосы светлые. Такого же пепельного цвета, как у матери и сестры. Глаза голубые, но тусклые и водянистые. Вот у тирры Беатрисы такого же цвета, но яркие и выразительные!
   Что касается тела, то пусть я сейчас и не могу осмотреть его в полной мере, но из того, что открыто взору, зрелище удручает. Обнять и плакать, как говорится. О мускулах там остается только мечтать. Ну да ничего, это-то как раз поправимо! Мне, наоборот, за счастье будет поскорее начать ходить, двигаться, вести нормальную жизнь, какой так долго был лишен. И я намерен, как только встану на ноги, возобновить тренировки с оружием. Ну, а пока нужно сосредоточиться на восстановлении сил. Этому телу они ой как понадобятся!

ГЛАВА 5

   На следующий день я уже чувствовал себя гораздо лучше. Так что решительно воспротивился, чтобы мать снова кормила с ложечки. Это вчера даже руку не мог поднять из-за проклятущей слабости. Но сегодня вполне могу справиться и сам. Да и пора пресекать эту гиперопеку на корню!
   Тирра Беатриса с неудовольствием следила за тем, как я сам подношу ложку к губам, расплескивая по дороге чуть ли не треть. Но наталкиваясь на мой хмурый взгляд, настаивать на своей помощи не решалась. Видимо, боялась расстраивать "дитятко", которое едва ласты не склеило, а теперь только начало возвращаться к жизни.
   Лекарь благоразумно сдымил из замка, рассудив, что в его услугах больше не нуждаются. Но пообещал явиться по первому требованию тирры. Та, пусть и со скрипом, но отпустила бедолагу. У того, между прочим, и другая клиентура ведь есть. Хотя, думаю, в накладе старик не остался и получил щедрое вознаграждение.
   Кстати, батюшка, который у меня тоже имелся в наличии, ни разу еще не зашел повидать очнувшегося сыночка. М-да, отношения у них те еще. Впрочем, я тоже не горел желанием общаться с посторонним мужиком, который намерен распоряжаться моей судьбой по своему усмотрению. Хотя тут его ждет большой облом. Свои права я намерен отстаивать с куда большим рвением, чем прошлый Аллин.
   - Ты лучше расскажи последние новости, мам, - чтобы чем-то занять добрую женщину, предложил я. - Надеюсь, после того, что случилось, ни о каком браке между мной и Иланой речь больше не идет? - с надеждой спросил.
   Напяливать новый хомут, да еще с такой стервой, ничем не лучше моей бывшей, точно не хочется!
   Тирра Беатриса помрачнела.
   - Как раз наоборот. Благодаря тому, что устроила эта паршивка, отец получил возможность заключить брачное соглашение на более выгодных для нас условиях. Но не беспокойся! Уже через пару дней Илана с твоей сестрой отсюда уедут. Гостить до конца лета у нас, как предполагалось ранее, твоя невеста не будет. Все решили, что после случившегося лучше уж Арьяна отправится в гости к подруге. А потом пять лет учебы в Академии. За это время, надеюсь, она поумнеет и станет поспокойнее. Так что, когда вы снова встретитесь, подобное вряд ли повторится.
   Хреновые новости! И то, что мне дают отсрочку в пять лет, нисколько не утешает. Нет уж, нужно линять отсюда, да поскорее!
   Другой вопрос: куда? Без связей и денег отца Аллин Мердгрес совершенно ничего из себя не представляет. Так что опрометчивые решения принимать не стоит. А вот сделать вид, что смирился, а за это время тщательно подготовиться - более разумный выход.
   Пять лет - срок долгий. Достаточный, чтобы привести в порядок это хилое тельце и обзавестись хоть каким-то начальным капиталом, который поможет в самостоятельной жизни. Эта мысль меня успокоила, так что я встретил встревоженный взгляд матери, напряженно ожидающей моей реакции, безмятежной улыбкой.
   - Что ж, может, ты и права, мама.
   Она облегченно выдохнула.
   - Я так боялась, что ты отреагируешь слишком бурно! А тебе сейчас нельзя нервничать, мой мальчик. Слабенький совсем!
   Я едва не поморщился от этого сюсюканья по отношению к шестнадцатилетнему здоровому лбу. И благоразумно не стал ей говорить о том, что намерен в ближайшие время возобновить физические тренировки. Просто поставлю перед фактом и все.
   Тут в дверь постучали, и наши с тиррой Беатрисой взгляды обратились ко входу.
   - Войдите! - произнесла мать.
   При виде тех, кто решил навестить несчастного "больного мальчика", я едва не опрокинул поднос, лежащий у меня на коленях. Отец-таки снизошел до меня. Да еще не один, а в сопровождении девчонок! Обе: и Илана, и Арьяна - корчили недовольные физиономии и избегали смотреть на меня. Видно было, что им хочется находиться сейчас где угодно, но только бы не тут.
   Я же мысленно хмыкнул и решил насладиться по полной бесплатным цирком. Уже догадываюсь, зачем Велдон Мердгрес их притащил!
   - Рад, что тебе уже лучше, сын, - сухо проговорил тирр. - Надеюсь, вскоре от этого досадного инцидента не останется и следа. А у лерры Иланы есть, что тебе сказать.
   Я с интересом рассматривал так называемую невесту. Из восприятия Аллина она рисовалась едва ли не стихийным бедствием. Сам же я видел перед собой обычную рыжую девчонку с довольно соблазнительной фигуркой и грудью третьего размера. Мордашка симпатичная, но не более. А вот взгляд карих глаз мне категорически не понравился. Полный неприязни и презрения в адрес моей персоны, на которую, она, наконец, соизволила посмотреть. У Нины глаза были такие же, когда я увидел их перед смертью. И эти ассоциации не вызывали у меня приятных эмоций. Так что раз и навсегда решил для себя - свадьбе с Иланой не бывать! Не нужна мне жена, которая в любой момент готова вонзить нож в спину или, в ее случае, поджарить огненной магией.
   - Я хотела бы принести вам свои извинения, тирр Аллин, - едва не скрежеща зубами, настолько тяжело дались ей эти слова, проговорила девушка. - Больше подобного не повторится. Рада, что вам уже лучше.
   Арьяна - хорошенькая блондинка с голубыми глазами, насмешливо фыркнула, но под строгим взглядом отца тут же приняла невозмутимый вид. Внешность "сестрички" я тоже оценил. Пожалуй, посмазливее подружки будет. А вот фигура подкачала. Грудь даже до второго размера не дотягивает. Но определенная прелесть в ее изящной хрупкой фигурке присутствует. Впрочем, она еще растет. И наверняка со временем станет еще больше похожа на тирру Беатрису. А у той с женственностью все в порядке.
   - Ваши извинения приняты, лерра Илана, - понимая, что нужно хоть что-то сказать, а то пауза чересчур затягивается, сказал я.
   - Вот и отлично, - скупо кивнул отец. - Ну что ж, девочки, не будем долго утомлять Аллина. Ему нужен покой. Пойдемте, обсудим кое-какие детали, связанные с вашим скорым отъездом.
   С видом смиренных паинек обе склонили головы и последовали за тирром Велдоном. Мать же, молча наблюдавшая всю эту сцену, неодобрительно покачала головой.
   - Ох, и не нравится мне выбор твоего отца, мальчик мой!
   - Да мне тоже не особо, - хмыкнул я.
   - Будем надеяться, что подвернется что-то получше, - прищурилась тирра Беатриса.
   А я понял, что мать приложит все усилия, чтобы убедить отца подыскать мне другую невесту. Вот только сам я вообще не стремился связывать себя узами брака с кем бы то ни было. Нахлебался уже!
   Через какое-то время мать тоже оставила меня, давая возможность нормально поспать. Но не успел я погрузиться в дрему, как в дверь снова постучали.
   Ну что ж это за проходной двор-то?! С неудовольствием выкрикнул разрешение войти, о чем тут же пожалел, опять увидев Илану.
   Убедившись, что, помимо меня, в спальне никого больше нет, она фурией залетела внутрь и нависла надо мной, яростно сверкая карими глазами.
   - Запомни, слизняк, я лучше самолично тебе глотку перегрызу, чем позволю ко мне прикоснуться! Ты понял?! Так что в твоих же интересах убедить отца передумать насчет нашей свадьбы! Времени у тебя на это будет вполне достаточно, пока я буду на учебе.
   Я иронично подумал о том, что тот особый дар, которым якобы наделил меня Наблюдающий, как-то не спешит проявляться. И конкретно у этой особи противоположного пола я вызываю одно лишь желание - придушить. Ну, или уничтожить любым другим доступным способом.
   - Да я и сам не горю желанием ложиться с такой стервой в одну постель, - с сарказмом отозвался я.
   - Ах ты тварь! - почему-то мои слова ее настолько оскорбили, что снова с катушек слетела.
   Кинулась на меня с растопыренными пальцами, с которых, между прочим, огненные искры сыпались.
   Едва успел перехватить запястья девушки, прежде чем она попыталась выцарапать мне глаза. Тут же зашипел от боли в обожженных ладонях. Ох, и сильная же гадина! Понял, что мне с ней точно не справиться. И пусть Илана, как и многие маги, не уделяла внимания физическим тренировкам, но благодаря магически укрепленному организму сил у нее хватало. Еще пара секунд - и я точно останусь без глаз! И даже то, что зрение мне наверняка вернут с местными-то умельцами-целителями, оптимизма не внушало.
   Охватили какая-то дикая ярость и протест. Надоело постоянно получать оплеухи от баб, пусть и раньше это было чисто в психологическом смысле. Хватит! Больше ни одной полоумной стерве не позволю так со мной обращаться!
   Не знаю, что произошло в следующий момент. Сам до конца не понял. Мои руки внезапно засветились почти так же, как и у Иланы. Только цвет был не оранжевый, а какой-то непонятный, словно радужный.
   Услышал, как девушка дико закричала, когда ее запястья начало обжигать. Из последних сил я оттолкнул ее, а потом меня скорчило от захлестнувшей дикой боли. Мой бедный организм словно жгло изнутри.
   С ужасом смотрел на то, как все мое тело охватывает яркий радужный свет. А потом сознание не выдержало и отключилось.

ГЛАВА 6

   Когда проснулся, накатило ощущение дежавю. Я лежал все в той же комнате, на той же постели. А рядом спиной ко мне стоял господин Дигор.
   - Что со мной опять приключилось? - слабым голосом проговорил я.
   Во рту настолько пересохло, что с трудом ворочал распухшим языком.
   Лекарь обернулся и дружелюбно улыбнулся мне.
   - Поздравляю вас, молодой тирр! В вас все-таки пробудилась магия.
   Сказать, что я был ошарашен - ничего не сказать. Только и мог, что лежать и хлопать глазами, переваривая услышанное. Как так?! Ведь Аллин не обладал магией. В этом все были убеждены.
   Или тут дело в ином? Вспомнились оброненные Наблюдающим слова о том, что я смогу рассчитывать на особенности не только тела, но и души. Выходит, моя собственная душа наделила это тело какими-то способностями, которыми оно до этого не обладало. Но если это так... Черт! От перспектив даже дыхание перехватило!
   Лекарь между тем коротко посвятил меня в то, что происходило после того, как я отключился. На крики из моей комнаты отреагировали слуги, а потом прибежала и матушка. Илана сообщила, что зашла ко мне, чтобы еще раз извиниться (вот же зараза лицемерная!), и тут увидела, что я весь горю. Попыталась мне помочь, но я ухватил ее за запястья, отчего на них даже ожоги остались. Их, конечно, потом легко убрали с помощью целительских артефактов. Что касается меня, то вынесли однозначный вердикт - произошла спонтанная инициация, причем чрезвычайно мощная. Обычно все проходит куда легче.
   - Возможно, это из-за того, что дар в вас пробудился так поздно, - рассуждал господин Дигор. - Как бы то ни было, пока ваш организм перестраивался, решили лишний раз не беспокоить. Я просто следил, чтобы состояние не усугубилось. Так что без сознания вы пробыли три дня. Но теперь источник и магический канал в вашем теле окончательно сформировались. Можно сказать, теперь вы начинающий маг.
   - Рад это слышать! - широченная улыбка сама собой наползла на лицо.
   Поверить не могу! И как же для меня это все меняет! Теперь уже не ущербный слабак, презираемый даже собственным отцом, а полноценный маг.
   - Тирр Велдон велел позвать его, как только вы очнетесь, чтобы определить ваш магический потенциал при нем.
   Возражать я не стал.
   Лекарь спешно удалился, оставляя меня в состоянии легкой эйфории. Я даже сейчас не слишком сердился на рыжую стерву. В конце концов, если бы не она, вполне возможно, инициация у меня так бы и не случилась. Вот только это не означало, что тут же проникся к Илане симпатией. Я по-прежнему желал держаться от нее как можно подальше. От греха, так сказать. А то ж теперь и сам зашибу ненароком! Я уже чувствовал, как тело стало сильнее, чем раньше, и прекрасно понимал, что это не предел.
   К моему удивлению, среди тех, кто пришел поглазеть на проверку моих магических возможностей, Иланы и Арьяны не оказалось. Но мать объяснила, что девушки все-таки уехали, не став дожидаться, пока я очнусь. Илана настаивала на каких-то важных делах.
   Мысленно усмехнулся. Наверняка боялась, что когда я очнусь, то тут же расскажу о том, что произошло между нами на самом деле. И трусливо сбежала. Ну да скатертью дорожка!
   Итак, настал торжественный момент, когда на мою голову надели какой-то непонятный обруч. Судя по всему, артефакт-определитель силы и направленности дара. Смутно припоминаю, что в голове Аллина остался образ того, как то же самое когда-то проделывали с Арьяной.
   Отец и мать напряженно следили за всеми манипуляциями господина Дигора, стоя неподалеку. Никого другого сюда почему-то не допустили. Я заметил, что тирр Велдон теперь смотрит на меня немного иначе. Оценивающе и более благосклонно, чем раньше. Но почему-то ощущения от этого были мне неприятны. Лично я считаю, что родители должны принимать и любить своих детей такими, какие они есть, а не делить на оправдавших или не оправдавших их ожидания.
   Даже не представляю, как выжил бы в родном мире, если бы мама после того, как я стал инвалидом, отвернулась от меня. Этот же так называемый отец точно бы отвернулся! Для него ущербный сын - пятно на репутации. Позор, болезненно бьющий по самолюбию.
   И глядя на то, как сейчас тот жадно наблюдает за работой артефакта, мне было противно. Я понимал, что даже пытаться не буду воспринимать этого человека как отца. Если тирру Беатрису я принял как вторую мать и даже начал испытывать к ней симпатию, то с тирром Велдоном такого не произойдет никогда.
   Чтобы не смотреть ни на кого, я чуть прикрыл веки, из-за чего взгляд стал словно расфокусированным. В тот же миг мир вокруг вспыхнул новыми яркими красками, из-за чего я ошеломленно распахнул глаза. Но все сразу исчезло, и я поспешил вернуть взгляду расфокусированность. И снова краски вернулись.
   От каждого предмета и живого существа в комнате будто исходило свечение. Их пронизывали энергетические потоки разного цвета. Удивительное, поистине волшебное зрелище! Похоже, это что-то вроде "истинного зрения", о котором я читал в фэнтези-книгах. Теперь оно доступно и мне!
   - Все в порядке? - заметив мою легкую невменяемость, с тревогой спросил лекарь.
   - Вполне, - широко улыбнулся ему. - Просто ощущения кажутся немного странными. Пытаюсь к ним привыкнуть.
   Тот понимающе кивнул. Тут обруч на моей голове издал пронзительное жужжание, оповещая об окончании работы. Господин Дигор провел над ним рукой и вгляделся во что-то, что, к сожалению, над собственной головой я увидеть не мог физически. Потом начал объявлять результаты:
   - Резерв источника у тирра Аллина один из самых больших, какие я когда-либо видел.
   Глаза родителей радостно блеснули.
   - А направленность какая? - деловито спросил отец.
   - Похоже, он абсолютный универсал, что, как вы знаете, встречается чрезвычайно редко, - осторожно сказал лекарь.
   И что-то мне не понравились промелькнувшие в его глазах искорки жалости. Да что не так-то?! Наоборот, судя по всему, радоваться надо! Вон как отец едва сдерживает ликование! Но уже следующие слова господина Дигора перевернули все с небес на землю:
   - Вот только эльм у него на редкость тонкий.
   Чего?! Что еще за хрень такая? Аллин был абсолютно далек от магии, поэтому его память мне мало что подсказала по поводу прозвучавшего слова. Зато отцу и матери оно, похоже, было хорошо знакомо. Тирр Велдон тут же нахмурился.
   - Насколько тонкий?
   - Примерно с игольное ушко.
   Отец так грязно выругался, что мать с осуждением уставилась на него. Извинившись, он резко проговорил:
   - То есть от всего его потенциала толку никакого?
   - Боюсь, что так, тирр Велдон, - развел руками целитель.
   - Но постойте! - попыталась вступиться за меня мать. - Ведь тонкий эльм ценится среди артефакторов.
   - Не настолько тонкий, - мрачно буркнул отец. - Максимум, на какой он будет способен - создавать простейшие артефактные плетения.
   - Зато при зарядке магических накопителей вашему сыну не будет равных! - с фальшивым энтузиазмом воскликнул господин Дигор. - Потеря энергии будет минимальной!
   Тирр Велдон смерил его уничтожающим взглядом, и тот поспешил заткнуться.
   - То есть, по вашему я должен радоваться тому, что мой единственный сын только и годен, что на подзарядку накопителей?!
   - Я не то хотел сказать, тирр Велдон, - вздохнул лекарь.
   - Ладно, вы можете идти, - поморщился отец. - Деньги за ваши услуги получите у моего казначея.
   Я же все еще пребывал в каком-то ступоре, ничего толком не понимая.
   Тирр Велдон, смерив меня очередным разочарованным взглядом, махнул рукой и вышел, не говоря ни слова. Мама же осталась, но от ее сочувствия не было никакого толку.
   Дождавшись, когда мы останемся одни, я все же решился спросить:
   - Может, хоть ты объяснишь, что это за эльм такой?
   - Точка выхода магического канала на поверхность, - начала объяснять тирра Беатриса. - Без нее невозможно оперировать магическими плетениями. Чем она шире, тем больше маны ты можешь выплеснуть на поверхность за меньший промежуток времени. Так что имеет значение не только размер источника, но и ширина эльма. Бывает такое, что источник маленький, а эльм широкий. В этом случае маг быстро выдыхается, создав пару плетений. И наоборот, при тонком эльме можно выплеснуть наружу слишком мало энергии для плетений. Поэтому такие маги способны создавать только простые плетения, но зато в очень большом количестве. В идеале лучше золотая середина. Да зачастую так и бывает. Размер источника и эльма обычно пропорционален. Изредка встречаются и патологии.
   - Как у меня? - невесело усмехнулся.
   Мать вздохнула, без слов подтверждая мои выводы.
   - Обычно те, у кого эльм тоньше положенного, выбирают стезю артефакторов. Благодаря этому получается нанести более тонкие плетения на материал. Те, у кого эльм слишком широкий, вместо нанесения плетения лишь разрушат структуру камня или дерева. Но там тоже есть свои нюансы. Чтобы плетение создалось, нужно сначала через эльм протолкнуть определенное количество силы. Если не сделать это за короткий промежуток времени, оно саморазрушается. С таким тонким эльмом, как у тебя, последнее неизбежно.
   - Понятно, - безрадостно подытожил я. Похоже, о судьбе могущественного мага-универсала можно позабыть. Нечего было губу раскатывать. Наверняка Наблюдающий сейчас потешается над моим недавним "триумфом"! Если, конечно, следил за мной именно в тот момент. - А что там господин Дигор говорил о зарядке накопителей? - спросил я.
   Тирра Беатриса чуть оживилась.
   - А вот в этом твой дар будет поистине бесценен! Обычно при передаче через эльм от мага в накопитель часть энергии рассеивается в окружающее пространство и теряется. Но в твоем случае потери, если и будут, то минимальные.
   Что ж, по крайней мере, с голоду не помру, если все-таки оставлю отчий дом. Буду зарабатывать зарядкой магических накопителей! И пусть разочарование все еще было слишком сильным, я заставил себя успокоиться. А кто обещал, что будет легко? Да и никто ведь не говорил, что стезя артефактора для меня точно закрыта. Вдруг есть способы расширения этого самого эльма? Нужно будет пошерстить в замковой библиотеке. Да и в Академии наверняка могут что-то посоветовать.
   - Как бы то ни было, у меня есть дар, и это уже хорошо, - улыбнулся я матери. - Я ведь уже почти смирился с тем, что магия у меня не пробудится.
   - Ты прав, сынок, - явно обрадованная моей реакцией, произнесла тирра Беатриса.
   - Скажи, сколько стоит учеба в Академии?
   - А ты туда хочешь? - она несколько опешила. - Но ведь...
   - Почему бы и нет? Чем я хуже других одаренных? - усмехнулся я.
   Разумеется, хуже кого бы то ни было мать любимого сынулю не считала, в чем и поспешила заверить. Вот только что-то мне подсказывало, что отца в этом убедить будет куда труднее. Но даже если откажется оплачивать мое обучение, сам попробую справиться.
   Между тем, тирра Беатриса ошарашила меня ответом:
   - Каждый год обучения стоит две тысячи золотых.
   Ни фига се! Я мысленно присвистнул.
   - А подзарядка накопителя сколько?
   - Обычно магу платят десять процентов от его продажной стоимости. Если, конечно, материалы принадлежат торговцу. А они тоже недешевы. Для накопителей используются драгоценные и полудрагоценные камни. Но, к примеру, самый маленький стандартный накопитель стоит пять золотых.
   - Понятно, значит, магу-подзарядчику обломится ползолотого... - пробормотал я.
   Эдак мне придется только тем и заниматься, что накопители заряжать, и то не факт, что насобираю нужную сумму! М-да, безрадостные перспективы у меня. Но сдаваться раньше времени тоже не буду. В любом случае, нужно вначале попытаться поговорить с отцом. Вдруг он все-таки пойдет навстречу. А там уж, как стану полноценным магом, подумаю, как вернуть ему деньги за учебу. Брать что-то безвозмездно у этого человека не было никакого желания.

ГЛАВА 7

   Интерлюдия
   - Может, все-таки расскажешь, что там у вас произошло с моим братом?
   Илана, которая до этого задумчиво смотрела в окошко кареты, скользя взглядом по проносящимся мимо пейзажам, наконец, соизволила обратить внимание на подругу.
   - Я ведь уже все рассказала и тебе, и твоим родителям.
   - Послушай, - Арьяна смотрела с неудовольствием и явно начинала злиться, - это им ты можешь нести всякую дичь! Может, и поверят. Но я тебя знаю как облупленную. Да ни за что на свете ты бы не пошла во второй раз извиняться перед Аллином! Скорее бы паука живьем проглотила! Если переживаешь из-за того, как я отреагирую на повторный наезд на моего брата, то зря. Ты же знаешь, как я отношусь к этому гаденышу! Если бы и пришибли его, только порадовалась бы!
   Илана лишь усмехнулась. О давней неприязни близнецов она прекрасно знала. Если в детстве отношения были еще куда ни шло и за пределы обычного детского соперничества дело не заходило, то после того, как стало ясно, что Аллин - бездарный, все изменилось.
   Недолгое торжество Арьяны из-за собственного превосходства над братом сменилось обидой и непониманием. А всему виной то, что мать с того момента перенесла всю свою любовь на Аллина. От Арьяны же все больше отдалялась. Банальная детская ревность - вот основная причина неприязни сестры и брата. Только если Арьяна ревновала брата к матери, то Аллин - сестру к отцу. Оба считали, что один из родителей не уделяет им должного внимания.
   Сама же Илана невзлюбила брата лучшей подруги из-за его вредного и мелочного характера. А еще из-за того, что без зазрения совести пользовался расположением матери. Жаловался на то, что девчонки обижают, отлынивал от тренировок, подобающих мальчику его положения.
   Илана считала, что мужчина должен расти совсем другим. Быть похожим на ее собственного отца или тирра Велдона. Оба были сильными, властными, уверенными в себе. В их присутствии она всегда робела и засовывала куда подальше свой вспыльчивый характер. И пусть подруге ни за что бы в этом не призналась, но именно о таком муже мечтала. Чтобы ей не было за него стыдно.
   И когда их с Арьяной отцы объявили о том, что решили поженить ее и Аллина, Илана едва не взбунтовалась. Вот этот слизняк должен ей достаться в мужья?! Чтобы над ней все вокруг насмехались? Еще и бездарь!
   Злость копилась и копилась, пока не выплеснулась наружу в том поединке. Только увидев обожженное и бездыханное тело Аллина, лежащее сломанной куклой на тренировочной площадке, Илана осознала, что натворила. Она по-настоящему испугалась, понимая, что такое ей с рук не сойдет. Может даже начаться война между их родами. А ее отец, к сожалению, пусть и занимает неплохое положение, до тирра Велдона явно не дотягивает. Их леррство просто сомнут!
   Так что Илана даже порадовалась, когда оказалось, что Аллин жив. Но постепенно страх за будущее своей семьи прошел. А когда стало понятно, что намерения тирра Велдона не изменились, снова накатила злость. Ей еще и извиняться пришлось перед этим ничтожеством!
   Больше всего взбесила насмешка в его глазах. Может, именно поэтому Илана и совершила очередную глупость. Непонятно, на что она надеялась, запугивая Аллина. Ведь понятно же, что он сам ничего не решает! Отец скажет - на жабе женится, не то что на ней. У нее тоже особого выбора нет. Но стоит сразу показать этому слизняку, кто в их семье будет главным!
   Но в тот момент, когда Аллин перехватил ее запястья и от него полыхнуло магией, что-то изменилось. Она отчетливо это почувствовала. Может, обратила бы внимание и во время предыдущего разговора, до того как пришла к нему в спальню одна. Но тогда была слишком зла и была сосредоточена исключительно на том, как бы не сорваться.
   Аллин изменился. И дело не только в том, что у него произошла инициация. Он стал держаться как-то иначе. И взгляд теперь другой. Раньше он был каким-то бегающим, тусклым и невыразительным. Скажет какую-то дерзость и тут же глаза прячет, чтобы скрыть свой страх перед ней. А его она ощущала на уровне инстинкта, как бы Аллин ни пытался его скрывать за своими крысиными укусами. Теперь же этого страха не было. И глаза у него были другие! Взгляд властный, сильный, решительный. Теперь уже Илане хотелось опустить глаза и отступить. Удерживало лишь осознание того, что это все тот же Аллин. Слизняк и ничтожество. Да и, возможно, изменения в нем ей лишь показались.
   Но даже когда она в смятении выбежала из комнаты, понимая, что второго покушения на жизнь сына тирр Велдон ей не простит, не могла отделаться от смешанных эмоций.
   Неожиданно Илана поймала себя на мысли, что такой Аллин ей нравится! И осознание этого пугало ее саму. То, что она испытала, когда он дал ей отпор и буквально обжигал своими голубыми глазами, ставшими яркими и пронизывающими, всколыхнуло в сердце нечто новое.
   Наверное, именно поэтому и не решилась рассказать даже Арьяне о том, что произошло между ними на самом деле. Могла ведь не сдержаться и признаться в том, что уже не так сильно настроена против брака с ее братом. Если, конечно, Аллин и дальше будет таким, каким она его увидела в тот день. Вот только рассказывать такое после всех ее демаршей по поводу того, что лучше умрет, чем выйдет за Аллина, было попросту стыдно.
   - Да, ты права, я пыталась снова поставить его на место, - через силу выдавила она, натягивая на лицо привычную усмешку. - Он, наверное, так испугался, что из-за этого и произошла инициация. Только ты родителям не говори.
   - Могла бы и не просить! - довольно улыбнулась Арьяна. - Конечно, никому ничего не скажу. Жаль, что ты не добила гаденыша! А вообще, все к лучшему! Теперь, когда у Аллина открылся дар, есть надежда, что отец откажется от мысли женить его на тебе.
   - Это еще почему? - выдавила Илана, ощущая нечто странное.
   Мысль об этом почему-то была ей неприятна.
   - Так если дар у Аллина окажется сильным, отец может сделать наследником тиррства именно его, - заметила Арьяна. Ее лицо омрачилось. - Не захочет передавать моего братца в чужой род. И будет искать выгодного мужа теперь уже для меня.
   - Думаешь? - хмуро произнесла Илана.
   - Не исключаю такого варианта. Жаль, что мы не дождались ритуала определения уровня силы. Теперь, пока не получим вестей из дома, ничего не будем знать точно!
   - Но теперь ведь ты понимаешь, почему я настаивала на такой спешке? Если бы Аллин очнулся раньше нашего отъезда, то рассказал бы, как на самом деле все было.
   - Понимаю, конечно, - Арьяна вздохнула. - Но этот гаденыш и так расскажет! Будем надеяться, что к тому моменту, как ты снова увидишь моего отца, он уже остынет. Впрочем, он и в первый раз не слишком и злился.
   - Я бы так не сказала! - Илана поежилась, вспомнив разговор с тирром Велдоном сразу после злополучного поединка.
   Тирр оставался нарочито спокойным, но глаза у него были такие, что тот взгляд до сих пор вспоминался с содроганием. Илана понимала, что как бы ни относился Велдон Мердгрес к сыну, но мстить за его смерть точно будет.
   К счастью, все закончилось хорошо. Но ее отцу пришлось пойти на значительные уступки, чтобы избежать негативных последствий. Илана помнила их разговор по артефакту связи в ее присутствии. И прекрасно понимала, что дома ждет немалая взбучка от отца. Рудник и дополнительное земельное владение отдать придется в любом случае, даже если свадьбы не будет. Но сама мысль о том, что родители все отыграют обратно, теперь ее сильно тревожила.
   - Ты сможешь связаться с отцом сразу, как только мы приедем к нам? - спросила она у подруги.
   - Конечно! Мне и самой не терпится узнать, чего теперь ждать, - вздохнула Арьяна.
   Жаль, что артефакты связи были вещью слишком дорогой, чтобы снабжать ими двух девчонок. Каждый такой стоил тысячу золотых. Да и на поддержание разговора уходила целая прорва энергии. Так что пользовались ими лишь в крайнем случае. Менее срочные послания доставлялись обычными курьерами. Но сейчас Илана считала повод очень важным, так что намеревалась уговорить отца связаться с тирром Велдоном во что бы то ни стало. Ведь решается вопрос: состоится ли оговоренная свадьба или нет ввиду открывшегося в Аллине магического дара.

ГЛАВА 8

   На следующее утро я решительно поднялся с постели. Чувствовал себя уже хорошо, поэтому отлеживаться дальше смысла не видел. За окном тускло светило утреннее солнце. Самое время заняться физическими тренировками, что я решил ввести себе за привычку.
   Вот только для начала нужно найти какую-нибудь одежду. Да и привести себя в порядок не помешает. Мочевой пузырь уже настойчиво напоминал о себе. Вчера приходилось справлять нужду в подносимый мне слугой горшок, что было довольно унизительно. Но мать и лекарь были непреклонны в том, что вставать с постели я не должен. А чтобы не вздумал самовольничать, приставили слугу. Правда, сейчас он куда-то слинял, чему я только обрадовался.
   Где тут находится уборная, обнаружил довольно быстро. Мысленно хмыкнул, обнаружив подобие унитаза, которое больше напоминало кресло с дыркой, где вниз была подставлена какая-то посудина. О водопроводе тут, похоже, ничего не слышали. Махровое средневековье, чтоб его! Может, ввернуть кому-нибудь при случае идею канализации? Хотя кто меня послушает? Скорее, посмеются. Мое мнение тут пока значит настолько мало, что внедрять в этот мир технический прогресс однозначно рано. И все-таки мне казалось, что раз тут есть магия, общество должно использовать ее на развитие цивилизации по полной. А на деле... М-да...
   Рукомойник тоже не порадовал. Всего лишь посудина, рядом с которой стоял кувшин с водой и лежали полотенца. Мыться же, очевидно, предполагалось в лохани, находящейся тут же. А помыться вообще-то не мешало бы однозначно! Валяюсь в постели незнамо сколько. Единственные же гигиенические процедуры, которые проходил за это время - обтирание мокрым полотенцем.
   Хотя то, что этим занималась довольно аппетитная служаночка, несколько скрасило ощущения. Пусть и поставило меня в неловкое положение, когда тело отреагировало должным образом. А оно у меня, между прочим, одолеваемое гормонами по полной, учитывая возраст Аллина! Причем он сам особой моралью не страдал и наверняка бы заставил служанку удовлетворить его, когда в этом возникла необходимость.
   Похоже, она того и ждала. Достаточно было вспомнить ее взгляд, когда увидела красноречивое свидетельство моих желаний. И похоже, в восторг от этого не пришла. Если вспомнить, как обычно Аллин поступал с ней и другими служанками, ничего удивительного. Задрал юбку, быстро сделал свое дело, не заботясь о чувствах девушки, и прогнал прочь.
   Ну да ладно. Сам я уподобляться этому молодому олуху не собираюсь, пусть и хочется. Но осознание, что принуждаю женщину, зависимую от меня по положению, лично у меня отбило бы всякое удовольствие от процесса. А хваленая привлекательность что-то не спешила давать о себе знать. Относились ко мне так же, как и к прежнему Аллину. Обманул меня, что ли, Наблюдающий? А взамен подсунул ущербный магический дар, как я и просил? Если так, то чувство юмора у него сомнительное!
   Пока все эти мысли вертелись в голове, я наскоро умылся водой из кувшина, нашел на полке зубной порошок, чье наличие весьма порадовало, и употребил по назначению. Посвежевший и довольный, вышел из уборной и увидел пропавшего слугу. При виде меня он округлил глаза и бухнулся на колени:
   - Простите, тирр Аллин, я всего лишь ненадолго вышел. Не знал, что вы так рано подниметесь. Ох, неужели вам самому пришлось себя в порядок приводить? Простите!
   - Да нормально все, - махнул я рукой. - Ты лучше одежду мне принеси. А то разгуливать в подштанниках и дальше как-то не хочется.
   - Конечно, тирр Аллин... - вскинулся он, но тут же вспомнил о чем-то и осторожно сказал: - Так ведь ваша матушка велела, чтобы вы отдыхали как можно дольше.
   - Наотдыхался уже, - усмехнулся я. - Не переживай, с тиррой Беатрисой я сам разберусь. Одежду давай! И это... какую-нибудь удобную для физических тренировок.
   - Тренировок, тирр...?! Но вы же... Я же...
   Под моим нечитаемым взглядом поток возражений быстро иссяк, и он кинулся исполнять приказ. Хотя по пути продолжал бубнить об указаниях тирры Беатрисы и о том, что она с него живьем шкуру спустит. Впрочем, тут он явно преувеличивает. Матушка у меня добрейшей души человек. Ни разу не отдала приказа выпороть кого-то, как делали отец или сам Аллин с сестренкой, как бы те ни провинились. И при этом умудрялась ставить себя так, что слуги выполняли малейший ее приказ с удвоенным рвением. Одновременно любили и уважали.
   Наконец, я был облачен в облегающий тренировочный костюм, в котором мое нынешнее хилое тельце смотрелось особенно жалко. И то, что магия увеличила мне силу, скорость и выносливость, на внешнем виде пока никак не сказалось. Чтобы оформить это и визуально, придется сильно постараться.
   Еще и безумно раздражали длинные волосы, которые тут считались непременной прерогативой высокого происхождения. Если бы не это, давно бы срезал чуть ли не под корень. Но приходится подстраиваться под местные реалии.
   Заметив вдруг какую-то деталь в зеркале, которая заставила меня удержать взгляд на своем отражении дольше обычного, я нахмурился. Подошел ближе и придирчиво осмотрел свое лицо. Кажется, или нет, что его черты стали более выразительными? А глаза уже не такие тускло-водянистые, как раньше? Может, магия так повлияла? Или то, что моя душа заняла это тело? И она непроизвольно его подстраивает под себя?
   Ладно, как бы то ни было, сейчас это не имеет никакого значения. Лишь бы окружающие узнавали, а так подобные изменения ничего плохого мне не несут.
   Не обращая внимания на осуждающий взгляд слуги, который снова попытался мне напомнить о наказе матушки, я вышел из комнаты.
   В такую рань в замке еще было тихо. Можно было встретить только слуг, которые старались не создавать лишнего шума, чтобы не разбудить раньше времени хозяев. Только воины, тренирующиеся на специально выделенной для этого площадке, казалось, ничуть не заботились об этом. Под руководством лейтенанта Орвина Сердона, который был в замке за это ответственным, они вовсю мутузили друг друга тренировочными мечами или выполняли разминочные комплексы.
   Я в нерешительности замер. Как-то не ожидал, что у моих занятий найдется столько свидетелей. Ну да ничего! Пусть поначалу опозорюсь, но постепенно добьюсь того, чтобы не приходилось краснеть за свою физическую форму.
   Лейтенант Сердон - высокий плечистый мужчина сорока двух лет с густыми усами и бородой, выправка которого сразу выдавала опытного воина, при виде меня отдал какие-то распоряжения парням и двинулся ко мне.
   - Тирр Аллин, приветствую вас, - он почтительно склонил голову, хотя подозреваю, что почтительность была наигранной.
   Вряд ли молокосос, наплевательски относящийся к воинским занятиям и прячущийся за мамкиной юбкой, мог его вызывать в глазах этого человека.
   - И я вас приветствую, Сердон, - церемонно сказал я, обозначив легкий кивок.
   - Рад вас видеть в добром здравии, тирр, - выпрямившись, сказал мужчина. - Я чем-то могу быть вам полезен?
   - Можете, лейтенант, - широко усмехнулся я. - Погоняйте меня хорошенько, как и этих парней.
   Немая сцена. Похоже, таких слов Сердон точно не ожидал услышать. Но к его чести, отговаривать или напоминать об отношении тирры Беатрисы к подобному не стал. Лишь уточнил:
   - Вы уверены, что хотите максимальную нагрузку?
   - Абсолютно! И не жалейте меня. И так достаточно прохлаждался без тренировок. Совсем форму потерял. Теперь, когда у меня пробудилась магия, надеюсь, что быстро смогу ее восстановить.
   Во взгляде Сердона отчетливо промелькнул скепсис, но возражать он не стал.
   - Как вам будет угодно, тирр Аллин. Тогда начнем с пробежки. Два круга вокруг тренировочной площадки. Потом приступим к разминочному комплексу.

ГЛАВА 9

   Медлить я не стал и тут же сорвался с места. Мимолетно только отметил, как на меня с явным любопытством косятся воины. Некоторые даже усмешки прятали. Но они сразу пропали, как только лейтенант опять вернулся к своим обязанностям и накостылял нерадивым за то, что отвлекаются от занятий.
   Бегом я по-настоящему наслаждался, вспоминая давно забытые ощущения. Ведь еще недавно я даже ходить не мог, не то что бегать. Вспомнил, как испытал некоторый дискомфорт, когда сделал свой первый шаг в этом мире. Казалось, ноги не удержат, и я тут же рухну на пол. Но к счастью, стоило отпустить контроль и позволить телу действовать привычно, как все получилось. А позже я и сам освоился. И сейчас упивался тем, что обрел снова здоровое тело!
   Это казалось сродни чуду. Впрочем, и было таковым. К тому же тело у Аллина было легким, что для бега тоже немаловажно. Вот выносливости не хватало, это да, но магическое усиление с лихвой пока это компенсировало. Так что я почти не запыхался, когда закончил с назначенными кругами. С улыбкой подошел к лейтенанту и довольно сообщил:
   - С бегом закончил.
   - Отлично, - спокойно отозвался Сердон. - Тогда начнем разминку. Если помните, когда-то я вас учил этому. Сможете вспомнить? Или нужно показать снова?
   Как ни странно, я помнил все так, словно показывали Аллину это только вчера. Даже удивился этому. Потом сообразил, что, возможно, эффект от заклинания господина Дигора оказался не временным, а постоянным. И учитывая его тогдашние слова, подобное вовсе не в порядке вещей. То, что память у меня теперь стала практически идеальной. Может, так произошло из-за наслоения одной личности на другую, когда душа и так приноравливалась к новому телу? В итоге вмешательство магии привело к неожиданным результатам. Случайность. Но она сыграла мне на руку. Иметь такое подспорье, как практически идеальная память, будет нелишним при обучении в Академии. Остается надеяться, что эффект не сотрется со временем.
   Когда я молча начал выполнять упражнения, пусть и немного неловко, брови лейтенанта взметнулись. Похоже, мне удалось его удивить.
   Тело, которое давно ничем не нагружали, повиновалось неохотно, со скрипом, будто вспоминая давно забытое. Но сдаваться я не собирался и упорно повторял все упражнения стандартного тренировочного комплекса, которому Аллина когда-то учили. К концу немного подустал, даже несмотря на магию, но был собой доволен. Лейтенант тоже поглядывал одобрительно, хоть и хвалить не спешил.
   - Что ж, а теперь проверим, многое ли вы помните из тех приемов боя на мечах, которые мы с вами когда-то учили.
   Сердон велел мне выбрать из лежащего на краю площадки тренировочного оружия то, что больше понравится. Сам подозвал одного из воинов и велел ему встать со мной в связку. Тот от этого в восторг не пришел. И я его понимаю! Еще поранит ненароком или зашибет юного хозяина - визгу потом будет!
   Аллин ведь физической боли боялся и был избалованным донельзя. Как-то умудрился упасть с лошади и вывихнуть ногу. Визжал не хуже девки и стенал, пока не явилась матушка и не распорядилась занести дитятко в замок. И очень многие это видели. Вот ведь позорище досталось на мою голову! Свою изрядно подмоченную репутацию придется восстанавливать долго и упорно.
   Результат тренировочного поединка с молодчиком, шире меня, по меньшей мере, вдвое, оказался предсказуемым. Я позорно проиграл. Затупленный меч был выбит из моей руки еще на первых секундах боя. Но вместо того, чтобы с позором поджать хвост и свалить с площадки, чего явно от меня ожидали, я подобрал меч и процедил:
   - Можно еще раз?
   - Прошу вас, тирр Аллин, - с легкой усмешкой отозвался лейтенант. - Карлод в полном вашем распоряжении. Можете использовать его как тренировочный манекен, пока не надоест.
   М-да, это он явно пошутил так! Если кого и станут использовать в качестве тренировочного манекена, то это меня.
   Тем не менее, благодарно кивнул и встал в стойку, заставляя Карлода сделать то же самое. Сердон хмыкнул и отправился дальше заниматься с остальными воинами.
   Для меня же началось самое настоящее избиение. И если поначалу Карлод еще пытался сдерживаться, то поняв, что ныть и просить пощады я не стану, раззадорился и сам.
   Как бы то ни было, такой жесткий подход дал свое! Удалось выудить из памяти все, что туда когда-то загоняли. А увеличенная магией скорость, в конце концов, даже позволила держаться не пару секунд, а полминуты. На большее, к сожалению, моих умений пока не хватало. Но в итоге я все равно выдохся через два часа интенсивного избиения. И настал момент, когда даже меч не смог поднять. Руки дрожали, как у заправского пропойцы. Мышцы ныли, а ноги уже едва держали уставшее тело. Вот только неизвестно откуда взявшееся упрямство мешало самому признать поражение.
   - Еще один поединок? - неуверенно спросил Карлод, от которого мое плачевное состояние явно не укрылось.
   - Легко! - я растянул губы в усмешке.
   Впервые во взгляде парня промелькнуло нечто похожее на уважение, а не снисходительное презрение, которое он напрасно пытался скрыть.
   И надо ж было такому случиться, что в этот самый момент, когда я собой даже загордился, явилась матушка. Ее вопль наверняка услышали не только воины на площадке, но и половина замка:
   - Аллин! Да что ж это делается-то?! Ты почему здесь?!
   Я поморщился и развернулся к спешащей ко мне, подхватив для удобства длинные юбки, родительнице.
   - Ты же едва в себя пришел! - обвинительно заявила она, добравшись до нас.
   Воины при виде тирры прекратили тренировку и приветствовали хозяйку замка почтительными поклонами. А лейтенант Сердон поспешил к нам. Ох, и зря он это сделал! Гнев женщины немедленно переключился на него.
   - Как вы могли это допустить, лейтенант?!
   - Простите, тирра... - начал было оправдываться мужчина, но я резко вмешался:
   - Это я ему приказал, матушка. Так что все претензии прошу выдвигать только в мою сторону. Лейнтенант Сердон лишь подчинился приказу.
   Наверное, властные и решительные нотки в моем голосе, да и то, что я попытался защитить кого-то еще, кроме себя, вызвали двойной когнитивный диссонанс у всех собравшихся. На меня воззрились в немом изумлении. Чуть растерявшаяся тирра Беатриса осторожно проговорила:
   - Но сынок, зачем тебе это? Сам же никогда не любил эти воинские занятия!
   - Времена меняются, матушка, - я примирительно улыбнулся. - Теперь считаю, что это мне будет полезно. Да и не забывай, что во мне открылась магия, а значит, тело стало гораздо сильнее. Тебе не о чем тревожиться.
   - Как же, не о чем, - она поджала губы. - Ты только посмотри на себя! На ногах еле стоишь! Уверена, что еще и синяков тебе понаставляли почем зря!
   - С последним, думаю, легко справится целительский артефакт. Буду благодарен, если один из таких мне выделят в личное пользование. Думаю, при тренировках он будет незаменим, если не хочу тратить время на ожидание, пока пройдет усталость и боль в мышцах. А подзаряжать его я смогу и сам научиться.
   - Артефакт, конечно, я велю тебе выдать, - с сомнением протянула мама. - Но все равно считаю, что это тебе не нужно!
   - Думаю, как раз наоборот, матушка. Любой нормальный мужчина должен уметь постоять за себя.
   - За тебя есть, кому постоять! - разумеется, тут же заспорила женщина. - Все эти люди для того тут и находятся, чтобы защищать нас, - она кивнула в сторону воинов.
   Понятливый Сердон к этому времени успел уже смыться к остальным, не желая становиться свидетелем деликатного разговора.
   - Не спорю. Но не всегда есть возможность прикрыться их спинами, - привел свой довод я. - Вспомни, что было, когда Илана меня вызвала на поединок. Будь я порасторопнее, мог увернуться от магического удара или хоть что-то ей противопоставить. Неужели тебе самой приятно, чтобы твоего сына считают слабаком, которого может побить даже женщина?
   Тирра Беатриса сокрушенно покачала головой, но вынуждена была согласиться:
   - Ну, хорошо, мой мальчик! Раз ты так решительно настроен, я соглашусь на это. Но обещай мне, что будешь себя беречь и не слишком усердствовать. Ты же знаешь, что я не переживу, если с тобой опять что-то случиться!
   - Обещаю быть осторожным, - охотно пошел ей навстречу.
   Да и бездумно лезть на рожон при первой возможности я и так не собирался. Просто хотел увеличить свои шансы в случае, если возникнет опасная ситуация.
   - Хорошо. Тогда пойдем, я выдам тебе артефакт.
   Едва сдерживая ликование, я поблагодарил мать и двинулся вслед за ней, крикнув напоследок лейтенанту, чтобы не отпускал далеко Карлода. Мол, я еще вернусь.
   Ответом мне послужили ошеломленные взгляды воинов, на которые я мысленно усмехнулся. То ли еще будет, ребята! Скоро вы поймете, насколько разительные изменения произошли в том, кого вы считали никчемным молокососом.
   - Не знаешь, отец в кабинете? - спросил я по дороге у тирры Беатрисы. - Мне бы хотелось с ним обсудить мое поступление в Академию.
   - Так он уехал вместе с управляющим, - удивила меня мать. - Какие-то важные дела возникли. Возможно, его недели две не будет.
   А вот это не очень хорошая новость! Все же мне хотелось поскорее выяснить спорный момент. Но ничего не поделаешь. Придется ждать возвращения тирра Велдона.
   - Тогда не могла бы ты мне пока посоветовать какую-нибудь книгу для начинающих магов?
   - Могла бы, конечно, - покачала головой женщина. - Но боюсь, толку от нее тебе будет мало. Без специальных артефактов, которые доступны только в Академии, ты не сможешь выучить ни одного плетения. Разве что изучить голую теорию.
   - Вот как? - пробормотал я.
   Неожиданное открытие! Похоже, местная магия работает по какому-то иному принципу, чем та, что я себе успел представить в голове. Ну да ладно! Потихоньку разберусь. Но желание попасть в Академию после матушкиных слов лишь возросло. И все же теорию я обязательно почитаю уже сейчас. Чем больше буду знать о местных реалиях, тем лучше.

ГЛАВА 10

   - Может, отпустите уже бедного Карлода? - послышался ироничный голос лейтенанта Сердона, на которого парень, о котором шла речь, посмотрел с немой благодарностью.
   И его можно понять! Благодаря подпитке сил целительским артефактом я продержал его на площадке до четырех вечера. Прерывались мы еще раз только на обед. И даже то, что артефакт я применял не только на себе, а и на нем, не помогло сохранить Карлоду прежний настрой. Слишком измотан был, в первую очередь морально. Я ведь с дотошностью маньяка заставлял его отрабатывать все приемы и блоки, которые у меня плохо получались.
   Остальные воины давно уже разбрелись по своим делам. Только лейтенант время от времени наведывался на площадку и проверял, как у нас дела. Еще и это заставляло меня проявлять невиданное упорство. Хотелось доказать этому суровому мужику, который раньше, между прочим, занимался со мной лично, а теперь решил сплавить на кого-то, что я все же достоин. И похоже, мне это удалось!
   - Если он устал, то так уж и быть, - лениво проговорил я, хотя был вымотан не меньше, чем Карлод.
   Даже артефакт уже не спасал. Все же для подпитки он частично брал силы и из самого организма.
   Карлод возмущенно зыркнул на меня, но спорить с сыном хозяина не стал. Сердон же опять хмыкнул и махнул ему рукой, разрешая уйти.
   - Ладно, так уж и быть, завтра сам займусь вашими тренировками, тирр Аллин. А сейчас вам тоже не мешало бы отдохнуть! Чрезмерное усердие тоже порой может навредить. Вы ведь и правда еще недавно были не в лучшем состоянии. Не хочу, чтобы тирра Беатриса меня со свету потом сжила, - усмехнулся он, но по-доброму.
   - Что ж, тогда повинуюсь вашим указаниям, наставник, - без всякой иронии отозвался я и почтительно склонил голову. - Завтра с утра я снова буду здесь.
   - Буду ждать, тирр Аллен.
   Довольный собой, я отправился обратно в замок. Все то время, пока чувствовал на спине изучающий взгляд мужчины, держался прямо. Но стоило оказаться там, где никто не мог видеть, едва не застонал от облегчения. Все же такая интенсивная тренировка далась нелегко! Но и, как мне кажется, принесла свои плоды. Невероятно, но кажется, почти удалось наверстать утраченные навыки Аллина. Пусть те и были не слишком велики, но все же это не совсем с нуля начинать.
   А теперь принять ванну, хорошенько поесть и переключиться на занятия по магии. Нужную мне книгу матушка уже принесла в мою комнату. Я это видел, когда поднимался к себе перед обедом, чтобы переодеться. Тогда едва удержался, чтобы немедленно не заняться изучением. Но решил, что это может и подождать до вечера.
   Добравшись до своей комнаты, с облегчением рухнул в кресло, не забыв перед этим позвонить в колокольчик для вызова прислуги. На вызов явилась давешняя хорошенькая служаночка не старше самого Аллина с четвертым размером груди и каштановыми кудряшками. И пусть фигура у нее была пухловата на мой вкус, в целом, девчонка была очень аппетитная. Так что я не смог удержаться от того, чтобы не окинуть ее изучающим взглядом с ног до головы. Служанка это заметила, и ее щечки окрасились легким румянцем.
   - Тирр Аллин, вам что-нибудь нужно?
   Эх, сказал бы я тебе, что мне нужно! Но нет. Держаться! Ты не озабоченный юнец Аллин, а уже вполне взрослый и сдержанный мужчина.
   - Я хотел бы помыться. Так что распорядись насчет горячей воды.
   Девчонка кивнула и понеслась обратно к двери, но я успел крикнуть ей вслед:
   - Только сама не вздумай таскать! Надорвешься еще. Попроси кого-нибудь из мужиков. Скажи, что я распорядился.
   Она даже споткнулась от изумления, а потом развернулась ко мне, окидывая изумленным взглядом. А я вспомнил, как не раз видел ее и других служанок таскающими тяжелые ведра, и чертыхнулся. Местные не находят в этом ничего особенного. Более того, подобная работа считается как раз, по большому счету, женской обязанностью. Давешний слуга, который просиживал со мной, был приставлен матушкой, скорее, как охранник, который не позволил бы мне вставать раньше времени. Но слова уже были сказаны, поэтому оставалось сделать покер фейс и выдержать взгляд девчонки.
   - Д-да, тирр Аллин, - наконец, выдавила она и все-таки покинула комнату.
   Но когда через какое-то время вернулась с двумя амбалами, что притащили два громадных ведра с водой, то и дело косилась на меня со странным задумчивым выражением. И, кстати, холодности в ее глазах изрядно поубавилось. Преобладали во взгляде, скорее, недоумение и растерянность.
   - Вам помочь, тирр Аллин? - когда, наконец, ванна была готова, неуверенно предложила она.
   - Буду не против, - спокойно отозвался, а в глазах девушки тут же отразилось некоторое разочарование.
   Раньше подобная помощь заканчивалась однозначно. Вероятно, красотка Аллина решила испытать. Мол, настолько ли он изменился, как ей показалось. И из моего же ответа сделала закономерный вывод.
   Впрочем, когда, раздевшись с ее помощью, я залез в лохань и блаженно зажмурился, а потом, помимо того, чтобы намылить мне спину, не позволил себе лишнего, на ее очаровательном личике опять отразилась озадаченность. Я едва скрыл усмешку. Мне даже понравилось ставить ее в тупик.
   - Ты можешь идти, - решил я добить красотку. Кстати, я-таки вспомнил, как ее зовут. Память, наконец, выудила этот факт из воспоминаний Аллина. Рина. - Дальше я сам справлюсь.
   Она кивнула, но сделав несколько шагов к выходу, снова остановилась и обернулась.
   - А вы сильно изменились, тирр Аллин...
   Тут же она испуганно зажала себе рот ладошкой, видимо, боясь, что я рассержусь за то, что первая полезла с разговорами.
   - Вот как? - лениво произнес, с улыбкой глядя на нее. - В чем же?
   Щеки девушки окрасились ярким румянцем, глаза она отвела. Они у нее, кстати, были очень красивые. Большие, серые, широко распахнутые. Но разумеется, всю правду Рина мне не сказала, а ограничилась частью тех изменений, которые во мне заметила.
   - Я сегодня видела, как вы с Карлодом занимались. Раньше вы не... - она осеклась, сообразив, что дальнейшие слова я могу воспринять как оскорбление.
   - Вот как? Ты, значит, за мной наблюдала? - шутливо протянул я.
   - Нет, я... просто... - теперь ее щеки цветом больше напоминали зрелые томаты. - Можно, я пойду?
   - Иди, конечно, - милостиво кивнул я.
   - Вам точно больше ничего не надо? - все же заколебалась Рина.
   - А есть что предложить? - решил я поддразнить девушку.
   Как ни странно, вместо того, чтобы тут же ринуться прочь, она заколебалась и посмотрела на меня как-то оценивающе, чего прежде за ней не замечал.
   - Возможно, но не сейчас. У меня еще много работы, - неожиданно сказала она чуть игривым тоном и все-таки сбежала.
   Почему-то этот разговор изрядно поднял мне настроение. Улыбаясь от уха до уха, я вымылся до конца и вылез из лохани.
   Теперь меня ждала книга по магии. До ужина еще пара часов, так что успею начать читать. Хотя, если бы служаночка не отказалась кое-что мне предложить прямо сейчас, пожалуй, отложил бы изучение.
   Эх, все же это тело на меня слишком сильно влияет! Гормоны так и зашкаливают! А ведь зарекался поменьше связываться с женщинами.
   Впрочем, Рина явно не из тех, кто использовал бы мою благосклонность против меня. И уж точно претендовать на что-то бы не стала. Слишком в зависимом положении находится. В этом мире такие, как она, радуются уже тому, что им не причиняют лишней боли, если захотят воспользоваться их телом. А последнего я делать точно не собирался. Как бы ни разочаровали меня женщины, мстить им подобным образом не стану.

ГЛАВА 11

   Постепенно все лишние мысли из головы улетучились и я целиком погрузился в чтение. И пусть написана книга была заумно и местами чересчур высоким штилем, суть можно было уловить. Чем больше я узнавал о местной магии, тем больше возникало вопросов, на которые, к сожалению, пока не было ответов.
   Из короткой исторической справки в начале учебника стало ясно, что все достижения современной магии этого мира зиждятся на знаниях древних. После великих войн, едва не закончившихся гибелью всего мира, его ждали большие изменения. Часть земель из-за сильных катаклизмов, вызванных чудовищной силы заклинаниями, превратилась в пустоши, где обитала всяческая нечисть и мутировавшие животные и растения. Причем сдерживали продвижение пустошей защитные заклинания все тех же древних магов, остатки которых попытались хотя бы частично спасти то, что еще можно было.
   Были установлены специальные башни с артефактами, создающими защиту на огромные территории. Причем они держались вот уже пять тысяч лет - именно столько прошло после последней великой войны. Потомкам оставалось только вовремя подзаряжать накопители и следить за сохранностью самих башен.
   Проблема в том, что с каждым поколением маги становились все слабее. И современным магам доступны лишь крупицы былого могущества их предков. Так они потеряли способность самостоятельно изобретать плетения. Как и потеряли знания о большей части того, что когда-то существовало. Остались лишь крохи. И то, в основном, благодаря обучающим артефактам все тех же древних магов. Они позволяли внедрить плетения прямо в мозг ученику с помощью ментальных установок.
   Принцип того, как творились плетения сейчас, донельзя прост и удручающе примитивен: при применении такого вот внедренного плетения из эльма выделяется необходимый сгусток сырой силы. Он трансформируется в само плетение, которое и можно использовать. Маги, не имеющие доступа к обучающим артефактам, могут управлять лишь сырой силой.
   Кстати, тот огненный сгусток, которым огрела Илана Аллина во время поединка - это именно то и было. Так что огненным шаром, с которым он имел сходство, называть его можно весьма условно. Есть и специальное заклинание с таким названием, которое требует куда меньших затрат маны и большую мощь. Илана без обучения в Академии не способна пока на что-то большее. Впрочем, мне это в стычке с ней не сильно-то помогло.
   Единственные маги, которые способны на что-то без применения плетений - менталисты. Но у них магия работает немного по-другому принципу. Вообще это направление считается сейчас самым престижным. Вот только такие маги рождаются крайне редко, и их нельзя сравнить с теми менталистами, что были пять тысяч лет назад.
   Из остальных же видов магии более-менее часто встречаются стихийная и целительская. Причем первая в сильно урезанном виде. Целители же благодаря большему количеству оставшихся по этому направлению обучающих артефактов, были в плюсе. Именно поэтому этот вид магии тут развит очень хорошо. Не в пример бытовой магии. Вот с ней все совсем печально! Может, из-за того, что она зачастую требует универсальных плетений, состоящих из нескольких направленностей.
   Тот самый водопровод, который, кстати, в этом мире все же известен, требовал объединения магии земли, воды и воздуха. В некоторых больших городах такие достижения еще сохранились, поскольку были укреплены более сильными плетениями. В других постепенно разрушились. Ведь далеко не все плетения древних в состоянии протянуть так долго. Там многое еще зависит от умений накладывающих их магов. В общем, максимум, на который сейчас способны маги в плане бытовых артефактов - это светляки и укрепление материалов. Даже подогрев воды сделать с помощью артефактов невозможно, поскольку там требуется одновременно плетения водной и огненной магии.
   В качестве примеров в книге были приведены несколько конструктов разных видов силы. Причем даже самые простые выглядели как замысловатые узоры, которые повторить непросто. Да и вообще как их рисовать с помощью силы я совершенно не представлял. Попытался самостоятельно вызвать магию через эльм, но ничего не вышло.
   Оказывается, одно дело - почувствовать силу через спонтанную инициацию, другое - вызвать ее по собственному желанию. Но в книге было несколько техник развития контроля силы, и я попробую их освоить. Только вот как это поможет, хрен его знает.
   Обучающих артефактов в замке нет. Это вообще большая редкость, которой владеют только соответствующие учебные заведения. Думаю, несколько найдется и в королевской сокровищнице, но не у простых смертных точно. Из той самой исторической справки я узнал, что одно время королевская власть чуть ли не силой изымала подобные вещи, чтобы сохранить наследие древних, а не позволить ему кануть в небытие или осесть в замках богатых аристократов.
   Даже артефакты могут позволить себе далеко не все. Еще простенькие - куда ни шло. А вот те, что посложнее - только люди с хорошим достатком. К примеру, то, что я, благодаря восприятию Аллина, считал само собой разумеющимся - защитный артефакт от физического и частично магического урона, пусть даже невеликой силы, а также целительские - само по себе говорит о том, что моя семья не из последних. Теперь понятно, почему так удивился Карлод, когда я сегодня на тренировке предложил ему воспользоваться выданным мне матушкой целительским артефактом.
   М-да, интересно, как проверить, насколько он разряжен? Я в задумчивости снял с шеи небольших размеров бляху из серебра с накопителем-сапфиром и перешел на магическое зрение. Увидел, что камень в магическом плане светится уже не так ярко, как вначале, но и не тускло. Скорее всего, заполнен еще более чем наполовину. Но как же его все-таки заряжать? Опять все упирается в манипуляции с эльмом, чтоб его!
   Мои размышления прервал осторожный стук в дверь.
   - Тирр Аллин, вас ждут к ужину. Ваша матушка просила поторопиться, - в этот раз за мной зашел слуга-мужчина. Тот самый, который помогал одеваться с утра. Робер вроде.
   Ох, совсем про ужин забыл!
   - Да, сейчас буду, - я поспешно надел артефакт обратно, закрыл книгу и двинулся к двери. Займусь дальнейшим изучением магии, когда вернусь.
   Еще хорошо, что за ужином присутствовали только мы с матерью. Отец с сестрой в отъезде. Так что за едой я чувствовал себя вполне комфортно. Даже удалось завести с тиррой Беатрисой интересный разговор относительно интересующих меня вещей. Она посоветовала ту технику управления силой, которой пользовалась сама и считала наипростейшей.
   - Только не ожидай, что все получится быстро, - улыбнулась она. - Как правило, на это уходит не меньше месяца. У некоторых и того больше. Сама я справилась за две недели, что считается очень хорошим результатом. По секрету, твой отец, насколько я знаю, целых три недели не мог освоить, - она довольно подмигнула, явно радуясь, что в чем-то сумела утереть нос супругу. - Но вот в плане магии он посильнее меня! - тут же вздохнула она. - Кстати, сынок, - напоследок сказала она, - ты там не весь накопитель разрядил в целительском артефакте? Пока ты сам не умеешь его подзаряжать, придется обращаться за подзарядкой к кому-то еще. Сама я могу зарядить только артефакты с водной магией. В этом плане даже в чем-то тебе завидую. При желании сможешь делать это со всеми накопителями! Только нужно научиться этим управлять.
   - Угу, - пробормотал я. Ее слова тут же напомнили о моей ущербности, еще более усугубляемой осознанием возможностей, которые так и не смогу реализовать. - Но с накопителем в артефакте все в порядке. Еще работает.
   - Уверен? Не хочу, чтобы он отказал в самый неподходящий момент.
   Чтобы окончательно успокоить мать на этот счет, я снял с шеи бляху на цепочке и протянул ей. Увидел, как руки матери засветились голубоватым огнем, а от них в артефакт направилось небольшое плетение. Через секунду свечение погасло, и тирра Беатриса удовлетворенно сказала:
   - Да, заполнен на две трети.
   Я только пожал плечами. Зачем было применять какое-то плетение, если в истинном зрении и так все видно? Или это проверочное плетение способно более четко определить размер наполненности накопителя? Чтобы не выглядеть глупо из-за наверняка элементарного вопроса, я задавать его не стал. Молча принял артефакт и надел на шею. Потом, пожелав матери доброй ночи, вышел из-за стола. Не терпелось попробовать ту технику развития контроля силы, о которой рассказала мать.

ГЛАВА 12

   Итак, первым делом нужно принять удобную позу. Тирра Беатриса говорила, что ей лучше всего помогает расслабленно устроиться в кресле. Но я решил, что со скрещенными ногами на полу будет лучше. Не зря же именно так садятся во время медитаций в нашем мире. Сам я по понятным причинам раньше такого не пробовал.
   Дальше нужно отрешиться от всех мыслей и сосредоточиться на внутренних ощущений. Начать с центра груди, где и находится источник. Нащупать его и попытаться установить связь.
   Не меньше пятнадцати минут я пыхтел и тужился, но ничего не выходило. Неудивительно, что многие маги так долго осваивают эту элементарную премудрость!
   Так, стоп! А какого рожна я действую вслепую?! Распахнул веки и расфокусировал зрение. Тут же весь мир запестрил яркими сверкающими нитями, сделав освещение в комнате куда ярче, чем от света канделябра, который я оставил на столике.
   Перевел взгляд на свою грудь и легко нашел искомое - яркий радужный сгусток мерно пульсировал в груди. Размером он у меня был, кстати, с кочан приличной такой капусты. Надо будет при случае обратить внимание, какой источник у матери и отца. Господин Дигор, кажется, говорил, что у меня он больше всех, которые он когда-либо видел.
   Но, видимо, рано я радовался своей находчивости. Видеть-то я источник мог, а вот установить с ним связь - другое дело.
   Опять закрыл глаза и расслабился. Яркие краски энергетических контуров исчезли. Но теперь куда легче получилось мысленно нащупать расположение источника. Попытался будто бы протянуть к нему энергетическую руку и коснуться, как советовала мать. Несколько минут казалось, что ничего не выйдет. Но вдруг я ощутил слабую пульсацию и едва уловимый отклик, пронесшийся дрожью по телу.
   Неужто получилось?! Боясь спугнуть это ощущение, опять коснулся источника. В этот раз отклик был молниеносный. Есть контакт!
   В порыве ликования я едва не сбил концентрацию. Но вовремя опомнился и заставил эмоции угомониться. Теперь почувствовать, как от источника к физическому телу отходит энергетический канал, заканчивающийся тем самым клятым эльмом.
   И вот тут произошел очередной затык! Сделать это никак не удавалось. Я даже снова открыл глаза и перешел на "истинное зрение".
   Канал-то я увидел. И эльм тоже. Он действительно был таким тонким, что я едва различал место соприкосновения. Канал словно сужался, отходя от источника в довольно приличном размере и заканчиваясь каким-то недоразумением. Игольное ушко, как и говорил целитель. Конечно, размером с местную иголку, достаточно большую. Но мне от этого не легче! Техника контроля заключалась в том, чтобы попытаться сознанием пролететь от источника по всему каналу и выйти наружу через эльм. Извращение какое-то прямо!
   Устав от бесплодных попыток, я решил, что на сегодня и так добился значительного прогресса. Тирра Беатриса говорила, что даже источник нащупать с первого раза удается не каждому. Завтра продолжу попытки. А теперь спать!
   Вызывать слуг я не стал. Сам разделся и улегся в постель. Вспомнил о том, что не задул свечи в канделябре, но вставать уже было лениво. Все же как не хватает тут электричества и других благ цивилизации! А магические светляки использовать для постоянного освещения комнат слишком накладно. Их используют обычно вместо фонарей, когда таскать с собой обычные свечи или факелы неудобно. А так повесил специальный артефакт на грудь или голову - и ходи как с лампочкой.
   Из воспоминаний Аллина я помнил, как он в детстве стырил у матери светляк и шарился по подземным переходам замка вместе с сестрой и Иланой. Это когда они еще были в более-менее нормальных отношениях. Лет в пять. Так вот эти оболтусы тогда всех на уши поставили и получили нагоняй от отца и матери. Но к чему это я? В общем, светляки, конечно, вещь хорошая. И вполне, кстати, по силам даже такому слабенькому артефактору, каким я могу стать. Надо будет себе создать при случае. Пригодится. Уже не говоря о том, что можно наклепать таких кучу и продавать чуть дешевле, чем в артефакторских лавках. Чем не источник дохода?
   Так под мысли о том, как дальше стану заниматься обогащением, я и задремал. Проснулся от того, что ко мне под одеяло скользнуло чье-то горячее мягкое тело и прижалось к моему боку.
   - Вы спите, тирр Аллин? - жарко зашептал приятный женский голосок в самое ухо, отчего по моему телу пронеслась горячая волна, отозвавшаяся тяжестью в паху.
   - Уже нет, - хрипло выдохнул, открывая глаза.
   При свете оставленных свечей разглядел хорошенькое личико Рины. Ее огромные серые глаза лукаво блеснули, а пухлые губки раздвинулись в соблазнительной улыбке.
   - Я ведь обещала помочь вам еще кое с чем.
   - Помню, - усмехнулся я.
   Отказываться от того, что сами предлагают, не стал. Не дурак же. Одно дело - если бы пришлось принуждать, а тут девчонка сама захотела.
   Потому впился в такие манящие губы страстным поцелуем и подмял девушку под себя. Она покорно лежала, позволяя мне делать, что захочу. Вспомнил, что и раньше было так же. Рина вела себя как бревно и молча дожидалась, пока хозяин получит удовольствие. Это немного разочаровывало. Хотя чему тут удивляться? Она еще совсем юная. Судя по смутным образам в голове, Аллин был у нее первым и, возможно, единственным. Откуда набраться опыта и научиться получать удовольствие от секса, если партнер вел себя как последняя скотина? Нужно это срочно исправлять!
   И исправил. Когда я переместился от ее пухлых губ к шейке, а потом и груди, Рина в удивлении широко распахнула глаза.
   - Что вы делаете, тирр Аллин?!
   - А на что это похоже? - усмехнулся я.
   Она залилась краской и ничего не ответила, все так же покорно позволяя мне совершать всякие непотребства с ее телом. Вот только напряжение и некоторая зажатость выдавали, что чувствует она себя немного неловко. Особенно когда я начал ласкать ее в самом чувствительном месте между ног. Рина сдавленно охнула и попыталась прикрыться ладошками и оттолкнуть мою голову, устроившуюся там, где, по ее мнению, явно не должна.
   - Расслабься, девочка, - хрипло выдохнул я, одаряя ее многообещающим взглядом. - Позволь мне реабилитироваться за то, какой скотиной был с тобой раньше.
   От шока Рина даже не стала сопротивляться, когда я убрал ее руки и продолжил свое занятие. А потом ей вообще стало не до этого. Один за другим, сначала робкие, а потом все более громкие и чувственные стоны срывались с губ. Голова металась по подушке, а руки конвульсивно сжимали простыню. Потом все ее тело содрогнулось от оргазма, и она обмякла. Только тогда я подтянулся повыше и скользнул внутрь ее лона уже готовым к бою орудием. Когда я задвигался внутри, Рина крепко обвила меня руками и ногами, а вскоре опять начала постанывать, покусывая нижнюю губку.
   В общем, ночь явно удалась! Раза три еще я точно довел ее до оргазма. Засыпала девушка на моей груди полностью обессиленная и удовлетворенная. У меня проблем со сном тоже не возникло.
   Остаток ночи пролетел как один миг. Проснулся от нежного поглаживания моей щеки чьими-то теплыми пальчиками. Приоткрыл один глаз и увидел мечтательно улыбающееся личико Рины. Она ойкнула и поспешила убрать руку.
   - Простите, тирр Аллин. Я вас разбудила?
   - Ничего страшного, - я потянулся всем телом, стряхивая остатки сна. - Все равно мне нужно уже вставать и идти на тренировку.
   Перехватив ставший каким-то странным взгляд девушки, я насторожился.
   - Что-нибудь не так?
   - У вас глаза, кажется, стали немного другого цвета. Я еще вчера заметила, что они какие-то не такие. Но сегодня особенно видно. И волосы чуть светлее стали.
   - Это магия, детка! - постарался я придумать разумное объяснение не только для нее, но и для остальных. - При пробуждении и развитии магического источника всякое бывает.
   Сам же поспешно встал с кровати и двинулся в ванную.
   - Вам помочь? - услышал вслед голос Рины.
   - Нет, сам справлюсь. Ты можешь идти.
   Если бы не ее слова об изменениях, перебившие мне весь расслабленный настрой, может, снова позволил нам маленькие радости. Но сейчас не до того было. Это простой служанке я могу втирать всякий бред про то, что изменения во внешности могут быть из-за магии. Но поверят ли в это остальные? Что если заподозрят неладное?

ГЛАВА 13

   В ванной я долго и придирчиво рассматривал свое отражение в зеркале. Рина права! Глаза, которые еще вчера имели голубой цвет, приобрели отчетливый синеватый отлив. И похоже, на этом изменения останавливаться не собирались. Черты лица тоже менялись, приобретая еще большую правильность и завершенность. Волосы стали светлее. Еще вчера они были пепельные, а сейчас уже ближе к настоящему нордическому блондину.
   Проклятье! И как мне к этому относиться?! Тут я замер и выругался. Сам ведь выбрал шкатулку, обещавшую мне привлекательность в глазах женщин. Похоже, прежняя внешность не слишком удовлетворяла нужным параметрам!
   Чтобы проверить свои подозрения, я осмотрел и тело. Тут тоже не обошлось без изменений. И вряд ли на это повлиял всего один день интенсивных тренировок. Такого просто не могло быть. Даже здешние маги-целители не способны на подобные корректировки. Они могут подправить повреждения и вернуть тело к прежнему виду, но не изменить его радикально. А у меня начали появляться мускулы в нужных местах, тело становилось упругим и подтянутым. Не как у тяжелоатлета, а скорее, гимнаста или акробата. Сделав пару шагов, я обнаружил, что даже походка меняется, когда я себя не контролирую. Становится более плавной и пружинистой, как у опасного хищника. Во что же я превращаюсь?! Даже не знаю, радоваться или нет. Предпочел бы не быть слишком заметным, пока не добьюсь хоть какого-то устойчивого положения в новом мире.
   Нужно первым затронуть эту тему в замке, пока не начались подозрительно посматривать и коситься. Что и не стал откладывать.
   Сразу после интенсивной тренировки с лейтенантом, который гонял меня нещадно и вымотал так, что я едва до трапезной добрел на завтрак, решил поговорить с матерью. Применил целительский артефакт и почувствовал себя лучше. Когда в трапезную вошла тирра Беатриса, встал при виде нее и поприветствовал почтительным кивком уже вполне уверенно. Дождавшись, пока мы оба утолим первый голод, я осторожно спросил:
   - Мама, ты ничего во мне нового не замечаешь?
   Она придирчиво окинула меня взглядом и пожала плечами.
   - А должна?
   - У меня глаза, волосы и даже черты лица начали меняться, - в некотором недоумении проговорил.
   - Да, действительно, - присмотревшись получше, отозвалась тирра Беатриса. - Но ты у меня и так всегда был красавчиком! Только теперь это еще более очевидно.
   Мысленно хмыкнул. Похоже, для любящей матери ее дети и правда самые красивые.
   - И все-таки? Разве такие изменения нормальны?
   - Я о таком не слышала, - наконец, восприняла она мои слова серьезно и нахмурилась. - Думаешь, это может быть опасно?
   - Да нет, я не об этом.
   Едва не закатил глаза.
   - И все равно я лучше опять вызову господина Дигора. Пусть тебя осмотрит.
   Ну вот, сам напросился! Но может, целитель подскажет какую-то удобоваримую версию, которой дальше буду придерживаться. Поэтому неохотно кивнул.
   - Может, не пойдешь снова на тренировку? - не преминула мать воспользоваться случаем пресечь мои новые увлечения. - Мало ли, как они скажутся на тебе.
   - Нет, мама, тренировки как раз на мне сказываются очень хорошо. Так что пойду. Но так уж и быть, прервусь, когда приедет целитель.
   Она недовольно поджала губы, но ничего не сказала.
   По дороге из трапезной заметил, как молоденькие служанки, будто специально выжидавшие момент, пока я буду тут проходить, посматривают на меня крайне заинтересованно и дарят призывные улыбки. Мысленно усмехнулся. Похоже, Рина успела всем растрепать, как у нас ночь прошла. Тоже хотят попробовать на собственном опыте, насколько изменился молодой хозяин. Что ж, пусть приходят! Я вовсе и не против.
   Но уже через несколько минут стало не до служанок. Сердон будто специально меня на прочность испытывал. По-моему, он даже со своими прямыми подчиненными так не лютовал. Давал такие нагрузки, что я выполнял лишь на чистом упрямстве. Даже артефакт плохо помогал.
   Радовало то, что те фехтовальные приемы, которые он мне показывал, мой разум благодаря улучшенной памяти схватывал буквально на лету. Потом оставалось только закрепить многократным повторением. А когда еще приходилось вскоре после этого применять их на практике - это срабатывало лучше всего остального. Лейтенант мне скидки на неопытность не давал. Наоборот, говорил, что раз я маг, то должен все выдерживать куда лучше его людей. Из них, кроме него, было лишь трое усиленных с помощью специальных зелий. Но они постоянно ездили вместе с тирром Велдоном в качестве его личных телохранителей.
   В краткий момент, когда лейтенант смилостивился и разрешил мне пять минут передышки, я решил расспросить его об этом:
   - Скажите, неужели те зелья и правда настолько опасны, что очень немногие решаются их применять?
   - Во-первых, для того, чтобы увеличить шансы на положительный результат, нужно иметь изначально абсолютно здоровое тело, неплохо развитое. А этим похвастаться может далеко не каждый. Во-вторых, стоят они очень дорого из-за ингредиентов, которые для них требуются. Поэтому не всякий может себе позволить. Чтобы ты лучше понимал расклад, мне повезло оказаться в числе двадцати отобранных для этих цели воинов, из которых мой бывший хозяин хотел сделать мастеров. Одно зелье усиления стоит сто золотых. А их принять нужно за время всего курса не меньше пяти. Кому-то и больше, если организм не так податлив к трансформации. Выжили из нас всего четверо. И то это считалось отличным результатом. Мой хозяин был доволен.
   - Если это все так сложно, опасно и дорого, то зачем на такое идут? Разве не лучше взять слабенького мага и сделать из него воина, ничем не уступающего мастерам.
   Лейтенант снисходительно рассмеялся и похлопал меня по плечу. С тех пор как я сам назвал его наставником, он вел себя со мной гораздо проще, чем раньше. И это мне нравилось.
   - Чтобы ты понимал, в чем отличие между обычными воинами и мастерами, скажу лишь, что есть несколько уровней боевого транса. Это такое особенное состояние тела, при котором возможности увеличиваются на порядок. Самый опытный обычный воин благодаря постоянным тренировкам может все-таки достигнуть умения переходить в боевой транс первого уровня. Но это его потолок. Воинам-мастерам в перспективе доступны уровни вплоть до четвертого. Маги редко проявляют подобное упорство в совершенствовании своих воинских умений. Да, изначально они становятся сильнее обычных людей, и даже иногда могут сравниться с воином, достигшим транса первого уровня. Но основной упор делают именно на магию, считая остальное уделом простых смертных. К тому же многое зависит от размера источника. Если он невелик, то как бы маг ни тщился, но выше второго уровня вряд ли прыгнет.
   Тут было над чем задуматься. Ведь источник у меня как раз таки большой. При желании я мог бы добиться хороших результатов.
   - А если я буду прилагать максимум усилий, то есть шанс, что достигну самых высоких уровней боевого транса? Целитель определил, что источник у меня большой.
   Сердон задумался, потом проговорил:
   - Если хватит упорства, то вполне можешь. Хотя, признаться, я сам не достиг даже третьего уровня. Там такие чрезмерные нагрузки нужны, что можно и калекой стать, если действовать неразумно. Но мне хватает и того, что есть. Я вообще не припомню, чтобы сталкивался в своей жизни с кем-то, кто достиг уровня выше моего. Но мы можем попробовать добиться, чтобы ты хотя бы первого достиг. Потом уже посмотрим. Если будешь по-прежнему настаивать, начну тебя учить большему.
   - Спасибо, наставник! - обрадовался я.
   Теперь собственные перспективы уже не казались настолько призрачными. Если не смогу достичь успеха как маг, то вполне могу стать очень сильным воином-мастером. А учитывая то, что, как оказывается, некоторые из них могут утереть нос даже магам, и те просто не успеют среагировать, если столкнутся с многоуровневым мастером, то есть куда стремиться.
   - Ну что, передохнул? - явно без труда читая на моем лице все эти мысли, усмехнулся лейтенант. - Тогда вперед! Ты пока даже до уровня обычного воина не дотягиваешь.
   - Это временно, наставник! - хищно улыбнулся я и пружинисто вскочил на ноги.
   Он только хмыкнул и поднялся следом.
   - Ну что ж, тогда запоминай новую связку.

ГЛАВА 14

   Господин Дигор два раза использовал какое-то диагностическое плетение, прежде чем вынести свой вердикт.
   - Как по мне, тирра Беатриса, с вашим сыном все в полном порядке. Даже больше. Магия запустила в теле процесс оздоровления и усиления. И это вполне нормально. Так обычно и происходит после пробуждения магического источника. Конечно, раньше я никогда не сталкивался с тем, чтобы изменения происходили еще и во внешности. Но чего только в жизни не бывает! - философски заметил он. - Так что я на вашем месте не стал бы переживать. Главное, что тирр Аллин здоров как физически, так и умственно.
   - Вы правы, - просияла улыбкой мать.
   Видя, что больше в его услугах не нуждаются, лекарь засобирался уходить. Тут я вспомнил об артефакте и спросил:
   - Скажите, вы не могли бы подзарядить мой целительский артефакт? А то он уже скоро разрядится.
   - Разумеется, мы заплатим, - тут же поддержала тирра Беатриса. - Так бы его пришлось отправлять в город на подзарядку. Но раз уж вы сейчас здесь...
   - Конечно, - кивнул господин Дигор, и я передал ему вещицу.
   Сам собирался следить за процессом подзарядки со всем тщанием. Может, и сам пойму, что и как делать, и в следующий раз не будет необходимости обращаться к кому-то еще.
   И снова меня несколько удивило то, что перед тем, как приступить к работе, маг запустил какое-то плетение. Зачем? И так ведь видно, что артефакт на последнем издыхании. Едва светится. И немудрено, учитывая интенсивность работы за последнее время. Но может, тут какой-то секрет, о котором я не знаю? А, была - не была, спрошу! Спрос не грех, как говорится.
   - Господин Дигор, а что за плетение вы применили перед подзарядкой?
   - Диагностическое, - механически пробормотал лекарь.
   В истинном зрении я видел, как в его магическом канале произошло напряжение. Он зашевелился, словно змея, и по нему пробежали энергетические волны. Что самое удивительное, так это то, что канал, в отличии от источника, мог менять свое местоположение. Так сейчас он устремился в руку, которую маг держал над артефактом. Из ладони словно бы открылся светящийся зев, видимый только в истинном зрении. Это я проверил, переключившись на обычное. Потом снова перешел на истинное и с интересом стал наблюдать за тем, как из ладони мага хлынул небольшой поток энергии. Большая его часть рассеивалась в окружающем пространстве, но часть все-таки попадала в накопитель.
   Теперь понятно, почему говорилось о том, что чем меньше эльм, тем качественнее проходит подзарядка! Мой канал бы направлял энергию прямо в накопитель, а рассеивание было бы минимальным. Понять бы еще только, как это делается!
   - А это обязательно? - снова вернулся я к интересующему меня разговору.
   - Ну, а как бы я, по-вашему, молодой человек, мог видеть то, что делаю? - хмыкнул господин Дигор. - Или начитались старинных книг про углубленное магическое зрение?
   Я непонимающе смотрел на него. Никаких подобных книг я не читал. Но догадывался, что старик так назвал то, что я называю истинным зрением. То, что еще недавно я считал само собой разумеющимся для мага.
   - А разве такое бывает только в книгах?
   Тирра Беатриса, словно извиняясь за глупость отпрыска, поспешила сказать:
   - Мой мальчик никогда раньше не интересовался магией. Да и обучение еще не проходил. Так что многого не знает.
   Лекарь сдержанно кивнул, продолжая внимательно наблюдать за процессом подзарядки. Это не помешало ему параллельно разговаривать со мной:
   - К сожалению, эта возможность древних магов с годами была утеряна. Вот уже три тысячи лет углубленное зрение ни у кого не просыпалось. Так что даже не во всех магических учебниках вы встретите упоминание о нем. Современным магам подобное может быть интересно разве что с точки зрения истории.
   - Вот как? - выдавил я, чувствуя, как бешено заколотилось сердце.
   Стоит ли признаваться в том, что одно исключение все-таки произошло? Или пока не надо? Понять бы сначала, чем мне все это грозит!
   - Чтобы видеть фронт работ, магам приходится вначале создавать различного рода диагностические плетения, - продолжил импровизированную лекцию господин Дигор. - Для живой и неживой материи они различны. Также есть более простые и сложные плетения, которые позволяют видеть энергетические структуры полнее или схематичнее. К сожалению, даже самое сложное диагностическое плетение держится не больше пятнадцати минут, после чего его приходится обновлять. Но думаю, для подзарядки вашего артефакта хватит и десяти.
   Он, наконец, закончил с процессом и словно смахнул что-то с руки. Тут же его магический канал перестал так ярко светиться. Ради интереса я напряг истинное зрение и посмотрел на источник господина Дигора. Почти треть из него была потрачена на подзарядку. Многовато, конечно! Хотя и целительский артефакт у меня не из дешевых. Но и источник у лекаря был почти в три раза меньше моего. Кстати, успел я проверить и источник матери. В два раза больше, чем у лекаря. Но он у нее светился не серебристо-белым светом, а светло-синим. Как я уже понял, цвет зависит от направленности дара. У меня он был вообще ни на что не похож. Переливался всеми возможными цветами. Были даже вкрапления черного.
   - Господин Дигор, благодарю вас за помощь и содержательную беседу, - степенно поблагодарил я.
   Мы раскланялись, после чего я в крайней задумчивости уселся на диван в гостиной, пока мать провожала господина Дигора и расплачивалась с ним. А подумать было о чем! Какие преимущества дает возможность видеть мир более полно, чем обычные маги? Ведь мне не требуются никакие костыли в виде диагностических плетений, чтобы видеть общую картину. Но что из того, если я никак не могу воспользоваться своими возможностями из-за крохотного эльма?! Хотелось грязно выругаться.
   Впрочем, я слишком мало знаю, чтобы делать какие-то выводы и прогнозы. А значит, информации нужно больше!
   Так что когда вернулась тирра Беатриса, обрушил на нее все свое любопытство.
   - Мама, ты можешь рассказать мне больше об этом самом углубленном зрении, о котором говорил лекарь?
   - Ох, дорогой, я особо такими вопросами не интересовалась! - смутилась женщина. - Да и после моего обучения в Академии прошло уже столько времени. Многое успела подзабыть. Давай, я лучше отыщу тебе подходящую книгу в библиотеке. Кажется, у нас было нечто подобное.
   Возражать я не стал. Так даже лучше. Наверняка ведь не удержусь и чем-то выдам свою реакцию от того, что услышу. И мать может заподозрить неладное.
   В общем, через какое-то время я заполучил в свое распоряжение небольшой старинный фолиант. И, наплевав сегодня на продолжение тренировки, поднялся к себе. Представляю себе, как завтра будет дрючить меня лейтенант Сердон! Но как-нибудь переживу. Сейчас куда важнее понять возможности, которыми я обладаю.
   Книга представляла собой научную работу какого-то мага о сравнении древних с более современными их сородичами. Написано было тяжеловесно, с кучей лишних деталей. Но суть все же удавалось вычленять. И чем больше я вчитывался в пожелтевшие от времени страницы, тем сильнее копилось внутри волнение. Когда же дочитал до конца, закрыл книгу и долго в ступоре смотрел прямо перед собой.
   Итак, еще пять тысяч лет назад все маги поголовно обладали углубленным зрением. Но после великих войн и магических катаклизмов начали происходить мутации. Причем не в лучшую сторону. Рождалось все больше неполноценных одаренных, не умеющих самостоятельно переходить на истинное зрение. Нормальные маги жалели их и считали кем-то вроде инвалидов. Именно для таких и были разработаны обучающие артефакты, без которых сейчас не мыслят себе процесс обучения нынешние маги. Для них же и придумали так называемые диагностические плетения. Что-то вроде очков для магов.
   Без них те не видели энергетическую структуру мира так, как это могли полноценные маги. А если не видишь этого, то и не сможешь самостоятельно создавать плетения. Достаточно представить себе человека, которого попросили нарисовать по памяти сложный узор с закрытыми глазами. Что у него получится, можно только догадываться. Хрень на постном масле, скорее всего. А значит, они нуждаются во вспомогательных способах передачи информации. С помощью ментальных техник то или иное плетение внедряется прямо в мозг. Так, чтобы маг мог воспроизвести его и с закрытыми глазами.
   Казалось бы, так легче и удобнее. Не надо напрягаться, запоминать, самому что-то вырисовывать. С другой - такой маг не может вносить никакие изменения в уже существующие плетения, придумывать что-то новое, исправлять. Да он не может даже долго удерживать перед глазами энергетические нити, создавая из них конструкты! В то время как полноценный маг это может!
   У меня перехватило дыхание, когда я осознал, что на меня не действуют все те ограничения, от которых приходится отталкиваться остальным. И да, тот способ, которым творят плетения нынешние маги, для меня не подходит из-за слишком медленного просачивания энергии через эльм. У них происходит сначала выплеск нужной силы, потом формирование плетения. У меня же наоборот! Я в состоянии формировать плетение, а только потом подпитывать его силой. Нужно только понять, как это, черт возьми, делать!
   И без обширных знаний, которые наверняка содержатся в библиотеке Академии, мне, к сожалению, вряд ли удастся чего-то достичь. Важно понять, как творили магию древние маги. Как конструировали плетения. А значит, попасть туда мне нужно во что бы то ни стало, если и правда хочу чего-то достичь в этом мире!
   Я настолько увлекся книгой, что даже на ужин не стал спускаться. Тирра Беатриса прислала ко мне слугу с едой, чтобы ее мальчик не остался голодным. Все же хорошая она женщина! Вот только дай ей волю, и Аллин до старости сидел бы под крылышком у мамы, продолжая оставаться бесполезным и никчемным слабаком.
   Спать я укладывался в крайне возбужденном от открывающихся перспектив состоянии. Долго ворочался с боку на бок, обдумывая свои дальнейшие действия. Но уже когда начал погружаться в дрему, услышал, как в дверь кто-то скребется. А потом послышалась какая-то возня и чьи-то негромкие переругивания. Что там еще творится?!
   Раздраженный, я поднялся и двинулся к двери. Ее я, кстати, запер на замок, не желая, чтобы меня потревожили во время чтения. Но раздражение тут же улетучилось, сменившись насмешливым удивлением, когда прислушался к происходящему снаружи. За дверью, похоже, находились сразу три девицы, в их числе и Рина, голос которой я узнал. И спорили они о том, кто сегодня будет согревать постель молодому хозяину.
   Одна из девушек доказывала, что она была первой и даже успела поскрестись в дверь, когда набежали остальные. Рина же утверждала, что хозяин выделяет ее особо, поэтому спать с ним будет только она. Третья же говорила, что она считается первой красавицей среди других служанок, поэтому тирр Аллин предпочтет ее двум тупым уродинам, как она выразилась.
   Улыбка сама собой наползла на лицо. Похоже, реклама Рины моих возможностей в постели оказалась удачной. Даже мелькнула мысль: а не пригласить ли ко мне в кровать сразу трех? Но вовремя вспомнил о здешних более консервативных взглядах. Репутация извращенца и развратника шестнадцатилетнему пацану точно не нужна! Да и слухи могут дойти до тирры Беатрисы. И она может вспомнить о том, что порой с ребенком нужно быть и строгой. Еще в виде наказания запретит тренировки. В общем, ну его! Одной девицы более чем достаточно. Тем более что завтра, чую, тренировка с наставником будет просто адской. Силы мне понадобятся.
   Хмыкнув, подумал о том, что о варианте отправить восвояси всех троих я даже не подумал. Юное тело требовало свое.
   Когда я открыл дверь, снаружи воцарилась тишина. Три виноватые девичьи мордашки уставились на меня. Причем все прехорошенькие! Особенно темненькая с такими соблазнительными формами, что мое мужское достоинство непроизвольно зашевелилось. Наверное, это именно она говорила о том, что считается здесь первой красавицей. Аллин, кстати, когда-то и ее оприходовал в своей привычной манере, и удовольствия девушке это тогда не доставило. Но сейчас, видимо, решила дать молодому хозяину возможность реванша.
   Блондиночка с манящими розовыми губками тоже была ничего. Но потом я посмотрел в умоляющие глаза Рины, которая, похоже, уже жалела, что всем растрепала больше, чем следовало, и теперь может оказаться у разбитого корыта.
   Девчонка она неплохая и вполне меня устраивает в постели. А гарем создавать из местных служанок мне что-то не хочется. Что поделать, ну, не развратник я и никогда им не был. К тому же довольно брезглив. У Рины-то, как она призналась, кроме меня, вообще больше никого не было. Хочется верить, что не соврала. А эти две явно поопытнее будут. Так что лучше выберу чистую и безобидную девушку, от которой не стоит ждать никакого подвоха, чем двух котов в мешке.
   - Как хорошо, что ты зашла, Рина, - спокойно проговорил я, делая вид, что вообще не понял, что у них тут происходит. - Мне тут кое с чем нужно помочь.
   Лицо девушки просияло. Она победно обвела глазами притихших соперниц и гордо, как королева, прошла в мою спальню.
   О том, что было дальше, думаю, нет нужды говорить. Рина мне и правда кое с чем помогла. Еще как помогла! Да и сама осталась довольной.
   Засыпала, положив голову на мое плечо и довольно сопела. После наших с ней сексуальных игр я тоже смог заснуть практически сразу. Лучшее снотворное, как оказалось.

ГЛАВА 15

   Две недели спустя
   Стоя перед большим зеркалом в полный рост, я критически оценивал свое отражение. М-да, красавец, ничего не скажешь! Особенно если сравнивать с тем состоянием тела, в которое я попал изначально.
   Рост у Аллина и так был немаленький, но из-за чрезмерной хлипкости это не бросалось в глаза. Теперь же в зеркале отражался статный высокий парень с пропорционально развитым, сильным и одновременно гибким телом, как у хорошего гимнаста или акробата.
   Лицо с идеально правильными чертами, тем не менее, не производило впечатление излишней смазливости или женственности. В нем появилось нечто хищное и мужественное, волевое. Глаза, потемневшие до синевы, были яркими и выразительными. Вспомнил, как в последнее время женщины буквально зависают, глядя в них, и усмехнулся. Иногда это даже раздражало, в другое время - смешило. Внутри я ведь остался тем же, поэтому прекрасно осознавал, что гордиться мне нечем. Наблюдающий всего лишь выполнил свою часть сделки, наделив меня, пожалуй, даже чрезмерной привлекательностью для женского пола.
   Но вернемся к созерцанию моего нового облика. Волосы приобрели настолько белый цвет, что это смотрелось даже немного неестественно. Рина как-то призналась, что я теперь ей кажусь каким-то нереальным существом, словно и не человеком вовсе. А мать сказала, что могу потягаться в степени внешней привлекательности даже со светлыми эльфами. С ними она общалась во время учебы в Академии.
   В общем, тирра Беатриса была крайне горда теми изменениями, что произошли в ее любимом сыночке. И утверждала, что я заслуживаю куда большего, чем дерзкая девчонка, которая меня едва на тот свет не отправила. Про Илану я, если честно, за это время даже не вспоминал. Хватало, чем заняться, и без этого!
   Я, наконец, освоил, как управлять эльмом. Это произошло всего за неделю, чем мама была тоже очень довольна. Заряжать накопители оказалось легким, хоть и муторным делом, требующим терпения. Но я воспринимал это как своеобразную тренировку. Чем чаще буду задействовать магический канал, тем легче будет в процессе учебы.
   Попытался я и самостоятельно создать плетение. Благо, книги с примерами в библиотеке замка нашлись. Вот только тут столкнулся с непреодолимыми трудностями. Книги, хоть и содержали рисунки плетений, не давали никакого представления, как можно нарисовать их в энергетическом плане с нуля.
   Я честно пытался. И не раз. Даже понял сам принцип, как это делается. Представить, что эльм - это что-то вроде пишущего пера, которым я рисую. Тут, кстати, я и оценил, какие преимущества дает мне такой тонкий выход магического канала. Нити получались тончайшими и потенциально позволяли создать плетение любой сложности. Но опять же, чисто теоретически!
   На практике ничего нормально не получалось. Нити переплетались между собой, перепутывались, и в итоге получалось невесть что. А сплести один участок, а потом сделать отдельно другой не получалось. Плетение тут же рассыпалось. В общем, с магией у меня складывалось с переменным успехом.
   А вот с тренировками все шло куда лучше! Лейтенант Сердон поражался моими успехами и настойчивостью. После того дня я ни разу не позволял себе пропускать тренировки. Бывало, что даже несмотря на помощь артефакта, буквально выползал с площадки. Но это давало свои плоды! Всего за две недели я освоил бой на мечах на уровне неплохого воина. Карлода начал побеждать почти в половине схваток.
   А после того, как получилось перейти на первый уровень боевого транса, все стало и того лучше! Как это у меня вышло, сам до сих пор не понимаю. В тот момент лейтенант меня настолько допек тем, что буквально избивал тренировочным мечом, что в сознании вдруг что-то щелкнуло. А потом мир вокруг стал казаться немного другим. Словно медленнее, что ли. И движения лейтенанта тоже казались не такими быстрыми. С удивлением понял, что вполне могу за ним успевать и даже успешно блокировать удары. Но так было ровно до того момента, как Сердон тоже перешел в ускоренный режим. Получив особенно ощутимый удар, я вылетел из транса. Лежал на площадке, судорожно дыша и пытаясь прийти в себя.
   - Что это было, наставник? - прохрипел я, когда смог, наконец, нормально говорить.
   - Поздравляю, тирр Аллин! Вы научились достигать боевого транса первого уровня. Для мага это, конечно, не так уж удивительно. Но обычно даже у них это все-таки происходит не так скоро.
   Он подал мне руку и помог подняться. Потом одобрительно похлопал по плечу. В этот день тренировок больше не было. А на следующий наставник выставил против меня сразу трех воинов и велел мне научиться контролировано, а не инстинктивно переходить в состояние транса.
   М-да, сказать оказалось легче, чем сделать... Меня фактически избили несколько раз перед тем, как я понял, что и как делать. Зато потом удавалось скользить в транс так же легко и естественно, как бегать. Вот только жизненных сил это отнимало прорву и выматывало куда быстрее самого интенсивного боя в обычном состоянии!
   Хорошо хоть усиленное магией тело восстанавливалось довольно быстро. И все равно я с ужасом представлял, что же бывает на втором и дальнейшем уровнях транса. Когда заговорил об этом с наставником, тот подтвердил, что переходить на более высокие уровни следует лишь в крайних случаях, чтобы не надорваться. Так, к примеру, он сам может активно действовать на втором уровне не больше минуты. На первом - не больше пятнадцати минут. Мне о таких результатах пока оставалось только мечтать. Даже на первом выдерживаю максимум две минуты. Впрочем, чем усерднее стану тренироваться, тем увеличится время, как сказал наставник. И я ему верил.
   - Вы очень красивый, тирр Аллин! - ко мне со спины прижалось горячее тело Рины.
   Я настолько погрузился в свои мысли, что даже не заметил, как она поднялась с постели. За эти две недели я успел к ней привыкнуть. Рина приходила каждую ночь и оставалась до утра. Засыпать, держа в объятиях нежное и теплое женское тело, было очень приятно, так что я не гнал ее прочь. Вот только ни о какой серьезной привязанности тут и речи не шло.
   Иногда возникало ощущение, что предательство жены напрочь атрофировало у меня способность любить. Так, словно психика поставила какой-то барьер. Я все время ожидал от женщин какого-нибудь подвоха. Не мог довериться до конца никому, даже этой бесхитростной и милой девушке, которая явно по уши влюбилась. Впрочем, так даже легче. Если нет сильных чувств, нет и сильной боли от предательства или расставания.
   А покинуть мне Рину так или иначе придется. К осени я собираюсь уехать в столицу и поступить в Академию магии. И брать с собой служанку не намерен. Что мне там с ней делать? В общежитие со мной точно не поселят. Разве что дом снять. Но на это понадобятся еще средства, а что-то мне подсказывало, что выбить из отца их будет непросто. Так что к чему все это? Да и пудрить девчонке мозги не хочется. Чем больше она находится рядом, тем сильнее привязывается. Потом придется рубить по живому. А причинять ей лишнюю боль я все же не хотел. Ничего плохого эта девушка мне не сделала.
   - Ты так считаешь? - я улыбнулся ей в зеркале.
   - Самый красивый мужчина из всех, кого я когда-либо видела! - пылко заверила она и повисла у меня на шее, покрывая жаркими поцелуями мое лицо. - Пожалуйста, не прогоняйте меня от себя! Я все для вас сделаю!
   - Да я и не собираюсь тебя прогонять, - чуть отстранившись, сказал. - По крайней мере, пока я живу здесь. Ты меня вполне устраиваешь.
   - А потом? - Рина, как ласковый котенок, прильнула ко мне и обхватила за талию, доверчиво запрокидывая голову к моему лицу. - Вы ведь хотите уехать отсюда, да? В Академию?
   - Хочу, - не стал скрывать я.
   - Возьмите меня с собой!
   Ну вот, началось! Этого момента я и боялся. Не люблю женских истерик и слез. А без этого, судя по всему, не обойдется. Уговоры и сюсюканье сделают только хуже. Так что придется быть достаточно жестким и твердым, чтобы она не питала никаких надежд и иллюзий.
   - Зачем? - я расцепил ее руки и отстранился.
   Прошел к шкафу и молча начал одеваться.
   - К-как зачем? - она даже растерялась, но тут же нашлась с ответом и победно заявила: - Вам же понадобится кто-то в помощь! А я все умею!
   - В том, что умеешь, даже не сомневаюсь, - усмехнулся я. - Но вряд ли в Академии мне разрешат поселиться с женщиной, пусть и служанкой, в мужском общежитии. Так что если я и возьму с собой слугу, то мужчину.
   - Я могу переодеться в мальчика! - мордашка Рины озарилась лукавой улыбкой. - И никто не узнает.
   - Боюсь, моя милая, за мальчика тебя может принять только слепой, - хмыкнул я. - Да и подумай сама, зачем тебе тратить лучшие годы на то, чтобы таскаться за мной. В то время как можешь найти себе мужа и завести семью.
   - Не хочу я никого! - она поморщилась. - Они все грязные скоты. Пристает тут ко мне один. Робер. Он при конюшне служит. Так от него так разит, что стоять рядом противно! Еще и грубый, бесцеремонный! Фу, как вспомню, как он ко мне своим слюнявым ртом целоваться лез, так выворачивает. И остальные ничем не лучше! А вы другой...
   Она снова попыталась ко мне прижаться, но я решительно отстранил.
   - Ты ведь понимаешь, что я ничего серьезного тебе предложить не могу?
   - Понимаю, тирр Аллин, - девушка вздохнула. - Знаю, что я вам не ровня. Но мне все равно! - тут же пылко воскликнула. - Я просто хочу быть рядом с вами! В любом качестве!
   - А я не хочу, - пожалуй, чересчур жестко отрезал я. - Пока я здесь, наши с тобой отношения меня вполне устраивают. Но это не значит, что захочу продолжения в дальнейшем.
   Рина закусила нижнюю губу, на ее глазах засверкали слезы. Я мысленно выругался. Но понимал, что если сейчас дам слабину, она уже от меня не отстанет. Придется и правда брать ее с собой.
   - Если ты с этим не согласна, можем расстаться уже сейчас, - сухо продолжил я, уже полностью облачившись в тренировочный костюм.
   - Я согласна, тирр Аллин, - еле слышно выдавила девушка. - Простите меня, что так забылась. Но вы со мной были таким... - ее голос сорвался, - нежным, ласковым... и я...
   - То, что я думал в постели и о твоем удовольствии, еще не значит, что желал бы чего-то большего, - отозвался я спокойно. - Для тебя же лучше будет, если перестанешь себя обманывать и обратишь внимание на кого-то другого.
   Рина ничего не ответила, только с тоской смотрела на то, как я иду к двери.
   На душе было паршиво. Не привык я вести себя с женщинами как бесчувственная скотина. Но и прекрасно понимал, что поведи себя иначе, было бы куда хуже. Чем раньше девчонка меня разлюбит, тем лучше для нее же. Ее ведь прекрасно можно понять. Молодой и красивый хозяин особо выделяет из числа других служанок, обращается с ней по-доброму, доставляет такое удовольствие, какого она раньше ни с кем не испытывала. Не влюбиться тут трудно. Как и не начать строить замки из песка по поводу дальнейшей жизни.
   Вот только жизнь - не сказка. Особенно если находишься в сословном обществе, где аристократу никогда не простят женитьбы на простолюдинке. Мог бы сделать Рину просто любовницей, но прекрасно понимал, что мой интерес к ней рано или поздно пройдет. Или встречу другую женщину, с которой захочу быть близок. И что тогда делать с Риной? Просто выкинуть, как мусор, из своей жизни? Не могу я так. Самому себе будет потом противно в глаза смотреть. Так что лучше сразу расставить все точки.
   Пожалуй, нужно было это сделать еще раньше, но почему-то казалось, что Рина и так все понимает. Идиот! Ага, понимает, как же! Это тебе на самом деле уже четверть века, более-менее что-то понимаешь в жизни. А девчонке всего шестнадцать. Необразованная, наивная, бесхитростная.
   Ну вот зачем мне такой дар достался? Уж лучше бы не требовал у Наблюдающего никаких бонусов. Стоило представить, что таких Рин в моей жизни будет немало, как на душе становилось еще более паршиво. Зачем я вообще с ней связался? Перетерпел бы как-то. Или съездил в город и посетил публичный дом. Ну да ладно, после драки кулаками не машут!

ГЛАВА 16

   На тренировке я постарался отключиться от всех посторонних мыслей и постепенно опять вошел в привычную колею. Вот только когда лейтенант меня отпустил перед обедом, и я принимал ванну в своей комнате, прибежавшая Рина сообщила, что вернулся отец. Я тут же ощутил, как заколотилось сердце.
   Вот, похоже, и настал решающий момент! Как отец отнесется к моему желанию отправиться в Академию, можно только догадываться. Но попробовать убедить его в необходимости этого точно стоит.
   Когда я спустился к обеду, отец и мать были уже там. О чем-то мирно беседовали. При виде меня тирр Велдон осекся. Ложка, не донесенная до рта, замерла на полпути. Глаза мужчины расширились. Тирра Беатриса, с легкой усмешкой наблюдающая за этой сценой, произнесла:
   - Не удивляйся, дорогой! С нашим мальчиком произошли кое-какие изменения, пока тебя не было.
   - Это Аллин? - наконец, проговорил тирр Велдон, справившись с удивлением и положив ложку обратно в тарелку.
   - Можешь не сомневаться, - заверила мать. - Все изменения в его внешности происходили на моих глазах. Даже господина Дигора вызывали, чтобы понять, что происходит. Для него это, кстати, тоже оказалось неразрешимой загадкой. Так что, можно сказать, наш сын - феномен. Магия изменила его не только внутренне, но и внешне. А еще, ты бы видел, какие он делает успехи! Смог освоить контроль над эльмом всего за неделю! И лейтенант Сердон его хвалит за то, как проявляет себя в воинских занятиях.
   Отец выслушал все это с непроницаемым лицом, никак не комментируя свое отношение. А может, просто не поверил матери. Она ведь склонна была преувеличивать успехи своего любимого сына.
   - Рад это слышать, - сказал в итоге, пока я усаживался за стол и приступал к трапезе. - Думаю, твоей невесте изменения в тебе придутся по душе, Аллин.
   Аппетит мгновенно пропал, и я отложил ложку, в которую успел зачерпнуть суп из морепродуктов.
   - Отец, мне бы хотелось после обеда кое о чем с тобой поговорить.
   - Вот как? - тот иронично хмыкнул, возвращаясь к еде. - Если будешь отговаривать от помолвки, то это бесполезно. Мы с лерром Артримором уже обо всем договорились. Через пять лет ты перейдешь в их род и сменишь фамилию. Для них уже большая честь - породниться с тиррами. Взамен они отдадут нам не только приличный земельный надел плодородными землями и рудную шахту, как оговаривалось раньше, но и серебряный рудник.
   Значит, вот за что меня продали?! Едва не заскрежетал зубами. Ощущать себя породистым щенком, которого решили выгодно пристроить, было не слишком приятно. И все же я заставил себя проглотить свое возмущение. Сейчас важнее всего добиться согласия отца на отправку меня в Академию. А там посмотрим, кто кого!
   - Нет, я хотел поговорить о другом.
   - Тогда говори сейчас. После обеда я сразу уезжаю. Нужно проверить, как идут дела у наших арендаторов. Что-то последние поступления от них оставляют желать лучшего.
   - Хорошо, - сухо отозвался я. Отец отлично показал, что тратить лишнее время на столь недостойный объект считает нецелесообразным. Тогда и я не буду тянуть резину! - Я хотел бы этой осенью тоже поступить в Академию магии, как и Арьяна.
   Тирр Велдон неопределенно хмыкнул.
   - Не вижу в этом необходимости.
   - Почему? Я мог бы развить свой дар и научиться лучше им управлять.
   Отец сделал знак слугам, прислуживавшим за столом, оставить нас. Дождавшись, пока все уйдут, сказал:
   - Буду откровенен. Вкладывать такие огромные средства в твое обучение я не вижу смысла. Во-первых, ты через несколько лет перейдешь в другой род. Получается, деньги, потраченные на тебя, просто вылетят в трубу. Во-вторых, твой потенциал более чем скромен. Будь это не так, я, возможно, и пересмотрел свой взгляд на твое место в нашей семье. Но принести большую пользу роду ты не сможешь при всем желании. Даже артефактором приличным не станешь. Конечно, были у меня надежды, что проявишь себя как-нибудь в качестве ментального мага. Но судя по словам твоей матери, эти способности в тебе так и не открылись. Пусть и потенциально могли бы. Вывод очевиден: единственную существенную пользу, которую ты можешь принести роду - выгодно жениться.
   Сурово! Внутри все кипело от слов этого высокомерного типа. То, насколько он не верит в собственного сына, задевало за живое. Ведь так уж сложилось, что в этом мире я таковым и являюсь. Тут еще сработали и гормоны Аллина. Юное тело было более несдержанным и эмоциональным, и не всегда мой мозг мог с этим справляться. Так что я просто не выдержал. Забыв о собственных здравых рассуждениях о том, что для начала следует взять максимум из того, что может предложить мне эта семья, я вскочил на ноги и выпалил:
   - Раз так, то я не желаю больше оставаться частью этой семьи. Ни дня больше! Сам поступлю в Академию и приобрету профессию, которая сможет меня кормить. В вашей же помощи я больше не нуждаюсь.
   Сказав это и не дожидаясь ответа, я покинул столовую. Выскочил как ошпаренный. Так, словно за мной куча чертей гналась. Добежав до своей комнаты и захлопнув за собой дверь, прислонился лбом к стене. Тяжело дыша, пытался унять бушующую внутри ярость. Только чуть успокоившись, понял, что натворил. Рвать так резко и грубо связи со столь влиятельной семьей - крайне неразумно. Но и отступать от принятого, пусть и на эмоциях, решения я не собирался. Это бы означало, что нужно идти к отцу и умолять о прощении. Ну нет! Лучше и правда попытаюсь всего добиться сам. Да, будет трудно, но зато я не утрачу элементарного самоуважения.
   Мать пришла ко мне через пятнадцать минут. До этого, очевидно, пыталась замять конфликт и успокоить отца. Иначе бы явилась сразу. В этом я даже не сомневался.
   Лицо у тирры Беатрисы было взволнованным, на щеках выступили красные пятна.
   - Мальчик мой, что же ты натворил?! Разве можно так с отцом разговаривать? Лучше бы предоставил мне возможность постепенно его склонить к мысли о твоей учебе. Я бы смогла подобрать правильные слова.
   - Сказанного не воротишь, - резонно заметил я. - Да и не хочу я больше прятаться за твоей спиной.
   - Отец сказал, что дает тебе время до утра все хорошо обдумать. Если придешь к нему с повинной и пообещаешь больше не устраивать подобных глупых бунтов, он, так уж и быть, сделает вид, что ничего не было.
   - А если нет? - жестко усмехнулся я, понимая, что этот вариант точно не для меня.
   - Тогда он официально от тебя откажется. Пусть это и будет означать - лишиться прибыли от твоего брака. Но ты же знаешь, понятие чести рода для Велдона всегда было важнее всего. Собственный сын осмелился оспаривать его волю. Твоего отца это сильно задело. Особенно учитывая то, что ты никогда раньше так не поступал. Он очень зол, Аллин! Говорит, что мальчишка, очевидно, возомнил себя великим магом после пробуждения дара, и решил, что семья ему теперь не указ. И что тебя нужно поставить на место, если вздумаешь упорствовать. Вот, как он все воспринимает!
   - Позволь, догадаюсь, что еще он мог сказать, - саркастично отозвался я. - Что не пройдет и нескольких дней, как я приползу обратно. И буду униженно молить принять меня назад.
   Мать отвела глаза, и я понял, что так оно и есть. Отец не верит в то, что я и правда смогу сам о себе позаботиться. Впрочем, небезосновательно, если вспомнить о том, каким он знал Аллина прежде. Вот только тут многоуважаемый тирр просчитался! Сейчас он имеет дело не с глупым мальчишкой, а взрослым мужчиной. Я привык заботиться о себе сам, несмотря на инвалидность в прежнем мире. И даже наоборот, несчастье, что со мной произошло, сделало куда сильнее и взрослее, чем мог бы при иных обстоятельствах. Так что имея здоровое тело и кое-какие магические таланты, точно не пропаду! А в Академию можно поступить и через несколько лет, когда поднакоплю денег.

ГЛАВА 17

   - Значит, ты не передумаешь? - видимо, все прочла по моему лицу матушка.
   - Об этом не может быть и речи. Если такой сын отцу не нужен, ну что ж, приму это как данность.
   - Но ты ведь понимаешь, что лишишься не только его покровительства, но и титула? - сокрушенно вздохнула мама. - Станешь обычным простолюдином!
   - Пусть будет так, если иначе не получается, - я пожал плечами.
   В этом мире, кстати, лишать звания аристократа может не только король, но и глава аристократического рода. Правда, по отношению только к членам своей семьи. Лишить титула кого-то из своих вассалов он права не имеет. А вот собственного сына или дочь - запросто! Достаточно лишь официально вычеркнуть его имя из специальной родовой книги. Впрочем, получить титул можно и самому за какие-нибудь выдающиеся заслуги или через удачную женитьбу с переходом в род жены. Последнее, конечно, меня нисколько не привлекало. А вот первое - кто знает, как сложится жизнь.
   Приняв для себя окончательное решение, я внезапно успокоился. И даже обрадовался тому, что не придется больше подстраиваться под кого-то. Что отныне сам стану хозяином собственной жизни.
   Только заметив слезы, бегущие по щекам тирры Беатрисы, слегка смутился. В этом мире есть человек, для которого я важен, и мой уход больно на ней скажется. Вот только так или иначе Аллин вынужден был бы ее покинуть. Сейчас или через пять лет, переехав во владения жены, это уже не столь важно.
   - Мне жаль, - я осторожно обнял ту, которую и правда стал считать второй матерью, и привлек к себе.
   Она долго рыдала на моем плече, пока я неловко пытался утешить и заверял, что не пропаду. Потом внезапно отстранилась и выбежала из комнаты. Я же вздохнул и двинулся к шкафу. Нужно решить, что взять с собой в дорогу. Надеюсь, отец не потребует от меня покинуть замок в чем мать родила. Мол, раз отказываешься от семьи, отправляйся таким, каким был в тот день, когда тебя в нее приняли. А вот от дорогих артефактов придется отказаться! Не хочу, чтобы кто-то меня ими попрекал. С сожалением снял с шеи целительский и защитный артефакты, к которым успел уже привыкнуть. Второй, кстати, после памятного случая мне дали гораздо более мощный, чем раньше. Мать настояла.
   Не успел я собрать в дорожную сумку самое необходимое: три смены одежды и нижнего белья и гигиенические принадлежности, как вернулась тирра Беатриса. Причем не с пустыми руками. Она держала в руках небольшой бархатный мешочек, явно не пустой. Похоже, совсем без средств мать меня оставлять не намерена. Как бы поделикатнее отказаться? Пусть деньги были мне нужны позарез, но неудобно принимать их от семьи, от которой сам решил отказаться. Словно прочитав все по моему лицу, тирра Беатриса властно махнула рукой, обрывая мои возможные возражения. Именно такой вид она принимала, когда общалась со слугами. Настоящая тирра! Хозяйка, которой не прекословят. Со мной она никогда прежде такой не была.
   - Это принадлежит мне, а не твоему отцу. Перед тем, как я покинула отчий дом, мой покойный батюшка передал. Сказал, что мужу и так отойдет все мое приданое. Но что у меня должны оставаться собственные средства на всякий случай. Ему будет спокойнее осознавать, что дочь ни в коем случае не будет нуждаться, - взгляд ее при воспоминаниях о дедушке Аллина, смягчился. - Он очень меня любил, мой батюшка. Несмотря на наличие двух старших сыновей, я всегда была его любимицей. Эх, если бы он был жив, я бы точно знала, что делать! Отправила тебя к нему! Но к сожалению, после смерти отца во владениях Глайред теперь всем заправляет мой старший брат. А он не тот человек, которому бы я доверила свое самое дорогое. Тебя.
   На глазах тирры Беатрисы снова выступили слезы, но она решительно их смахнула.
   - Возьми это, сынок. Мне так и не пригодились. Но тебе это точно понадобится.
   Понимая, что мой отказ ее только обидит, я взял из рук женщины мешочек и открыл. Высыпал на ладонь содержимое, отчего мои глаза расширились. Алмазы и изумруды чистой воды, довольно крупные. Быстро пересчитав их, понял, что здесь ровно два десятка.
   - Каждый из этих камней стоит не меньше ста золотых, - между тем, заговорила мать. - Так что общая стоимость две тысячи. На полный срок обучения не хватит, но на первый год будет достаточно. Причем если ты зарядишь какие-то из них и продашь в виде накопителей, стоить будут еще дороже. Подобный накопитель стоит триста золотых или даже больше.
   Мысленно прикинув, сколько такие камни будут стоить, если зарядить их все, я присвистнул. Суммы хватит не только на первый год обучения. Вот только успею ли это сделать? А откладывать поступление мне не хочется. Ведь чем раньше освою все свои возможности, тем быстрее смогу чего-то добиться. Если не успею зарядить все, часть камней продавать придется по-любому. Но и это уже изрядно облегчит мое положение.
   - Спасибо, мама! - только и смог сказать, благодарно глядя на своего ангела-хранителя в этом мире. - Обещаю, что однажды верну тебе все сполна.
   Она досадливо поморщилась.
   - Ты, главное, сам возвращайся! Пообещай мне, что это не будет последний раз, когда я тебя вижу.
   - Я и сам на это надеюсь, - улыбнулся ей и привлек к себе.
   Некоторое время мы стояли, обнявшись, потом она первая отстранилась.
   - Нужно еще собрать тебе в дорогу кое-чего по мелочи. Сам ведь наверняка не догадаешься нормально снарядиться! - проворчала она, смахивая слезы.
   - А отец не будет против? - не смог удержаться от иронии. - Может, лучше не надо?
   - Вот еще! - фыркнула она. - Пусть только попробует запретить! Из-за него я лишаюсь своего любимого мальчика! Так неужели считает, что отправлю тебя в большой мир совершенно без ничего?!
   Тут она заметила отложенные мной артефакты и подозрительно прищурилась.
   - Это еще что?
   - Я не могу взять их с собой. Это очень дорогие вещи, - виновато произнес.
   - И слышать ничего не хочу! Они твои! Между прочим, за меня дали такое приданое, что по сравнению с ним стоимость этих артефактов - мелочь. Так что пусть твой отец только попытается сказать что-то против.
   Глядя в сверкающие голубые глаза тирры Беатрисы, я даже посочувствовал тирру Велдону. Очевидно, скоро его ждут не самые приятные деньки. Разлуку с любимым сыночком она ему еще не скоро простит.
   А вечером ждал еще один сюрприз. Мать, снова явившаяся в мою комнату, привела с собой не кого иного, как лейтенанта Сердона. И заявила, что он едет со мной. Моя челюсть со звоном шмякнулась об пол. Я только и мог, что ошарашено переводить взгляд с матери на лейтенанта.
   - Вы тут поговорите пока, а я пойду, отдам распоряжения насчет ужина. Велю подать прямо сюда, - сказала тирра Беатриса и, гордо расправив плечи, удалилась.
   Еще больше я удивился, когда она вскоре вернулась и решила разделить трапезу с нами. Отцу, насколько я понял, предоставила возможность есть в гордом одиночестве. Наверняка сидит сейчас в пустой трапезной и злится. Но сам виноват, раз ценит возможные барыши больше, чем собственную семью.
   Ужин был вкусным - тушеный кролик с овощами, грибной пирог, а на закуску - пирожные с черничным кремом, которые Аллин с детства просто обожал. Наверняка тирра Беатриса решила побаловать сына напоследок любимым лакомством. И хоть я сам всегда был равнодушен к сладкому, но сделал вид, что очень доволен.
   К разговору приступили, только когда с едой было покончено. За чашечкой травяного отвара, который служил тут вместо чая, я решился спросить:
   - Лейтенант Сердон ведь не обязан дальше служить мне. Теперь, когда я изгнан из рода.
   - Лейтенант никогда и не служил роду Мердгрес, - ошарашила меня мать. - Он предан лично мне.
   - Позвольте, я расскажу эту давнюю историю, чтобы тирру Аллину было понятнее, - почтительно обратился воин к женщине.
   - Уже не тирру, - напомнил я. - Так что можете называть меня просто по имени.
   Мать при этих словах тяжко вздохнула, но возражать не стала, и кивком подтвердила свое согласие.

ГЛАВА 18

   - Итак, Аллин, - начал свой рассказ Сердон, - до того, как оказаться здесь, я служил в замке тирра Глайреда. Помнишь, я говорил о том, что оказался в числе тех двадцати парней, из которых мой бывший хозяин решил сделать воинов-мастеров?
   - Помню, - подтвердил я. - Но я тогда почему-то даже не подумал, что вашим бывшим хозяином был мой дед.
   - Мне тогда было двадцать лет. Крестьянская доля меня нисколько не прельщала. Я грезил о воинских подвигах и ратном деле. Так что когда выпала такая оказия, с радостью ухватился за предложение тирра Глайреда. После того, как все прошло удачно, успел прослужить в замке два года. А потом в моей семье произошло несчастье. В то время в округе было неспокойно. Участились набеги оборотней. Поселению, в котором жили мои родители, братья и сестра, не повезло. Его вырезали почти подчистую и сожгли. Сестра выжила лишь чудом. Вот только на тот момент ей самой казалось, что лучше бы умерла, - суровое лицо лейтенанта омрачилось.
   Он залпом допил свой травяной отвар, явно жалея, что в кружке не вино. Потом, ни на кого не глядя и уставившись в стол, продолжил:
   - Аните тогда было семнадцать. Замуж готовилась выйти. А вон как в итоге получилось! Оборотни хорошенько над ней поизмывались. Мало того, что изнасиловали, так еще грудь, нос и уши отрезали. Им, сволочам, это показалось забавным! Она потом рассказывала, как они ржали, когда все это творили. Добивать не стали, считая, что и так помрет. Вот только сестра у меня оказалась живучей. Не померла. Воины, которых послал тирр Глайред, узнав о нападении, примчались, когда оборотни едва покинули поселение. Я был в их числе. В общем, с этими гадами мы расправились. Благо, проклятых перевертышей было не больше десятка, а нас полсотни. Сестру нашел уже позже. Забрал ее с собой в замок. Вот только помочь мало чем мог. Чтобы излечить такие повреждения, нужны немалые средства. Всех моих сбережений, которые успел сделать, не хватило бы. Я узнавал, когда за целителем ездил. Требовал с меня пятьсот золотых.
   - Действительно, немало! - пробормотал я.
   Лейтенант словно и не услышал, продолжая мысленно явно находиться где-то не здесь.
   - Жалованье на тот момент у меня было не слишком большое. Пока не отработаю потраченные на зелья усиления средства, должен был служить, можно сказать, за еду и снаряжение. Разве что премии когда-никогда подкидывали. Просить у тирра еще денег - значило самого себя отдать в вечное рабство. Но я тогда и на это был готов. Пошел к тирру Глайреду и рассказал все как есть. Хозяин согласился. Но тут, откуда ни возьмись, вылетела тирра Беатриса.
   На губах лейтенанта появилась теплая улыбка, когда он взглянул на мою мать.
   - Ей тогда всего четырнадцать было. Живая и непоседливая девчушка. И очень добрая. Все в замке ее любили.
   Тирра Беатриса чуть смутилась и махнула рукой.
   - Ну что вы, в самом деле? Нашли, о чем вспомнить! Да, у меня тогда шило в одном месте играло, как батюшка выражался. И была вредная привычка взрослые разговоры подслушивать.
   - В общем, тирра Беатриса тогда целую речь произнесла, - продолжая тепло смотреть на нее, сказал лейтенант. - Что мы обязаны помочь несчастной девушке просто так. Все-таки поселение находилось под нашим покровительством. И раз наши воины не успели помочь, тирр теперь просто обязан принять участие в ее судьбе. Причем ничего не требуя взамен.
   - Как уже говорила, батюшка меня очень любил, - смущенно вставила женщина. - Так что согласился.
   - Для моей сестры вызвали лучшего целителя. Он смог полностью восстановить ее тело. Так, что и следа не осталось. А тирра Беатриса еще и позаботилась о том, чтобы вызвать вдобавок ментального мага. Тот стер из памяти Аниты самые страшные воспоминания. Иначе даже не знаю, смогла ли она бы жить дальше после того, что с ней случилось. Сейчас моя сестра давно замужем и живет в городе неподалеку от земельных владений Глайредов. Все у нее хорошо. Я же посчитал с того дня своим долгом служить именно тирре Беатрисе не за страх, а за совесть. И когда она уже значительно позже вышла замуж и готовилась уехать в замок мужа, попросил тирра Глайреда отпустить меня вместе с ней. Сказал, что до конца своих дней буду служить его дочери верой и правдой.
   - Так и было, - улыбнулась ему мать. - Я очень ценю вашу верность и преданность, лейтенант. А теперь очень прошу вас так же преданно служить моему сыну. Или пусть не служить, а просто быть рядом. Защищать и помогать, как если бы он был вашим собственным сыном.
   - Можете в этом не сомневаться, тирра Беатриса, - спокойно проговорил Сердон.
   И что-то такое было в его взгляде, что я понял - не врет и не лукавит. Он и правда пойдет за меня в огонь и в воду, если потребуется. Редкой честности и порядочности человек, до конца верный взятому на себя долгу. Мне, похоже, сильно повезло с ним. Как бы я ни храбрился, вступать в самостоятельную жизнь в новом мире в полном одиночестве было бы куда труднее. А когда рядом будет верный друг и наставник, который куда больше меня знает об этом мире, все казалось более преодолимым. В ином случае я мог полагаться только на воспоминания Аллина, который никуда дальше владений своего отца не выезжал. И мир видел вовсе не таким, каким он был на самом деле. Так, как это видит избалованный мажор, привыкший жить на всем готовом и ни в чем не знающий недостатка. А ведь на самом деле все куда сложнее и жестче!
   - Благодарю вас, Орвин, - она впервые назвала его просто по имени, и это прозвучало особенно душевно.
   Лейтенант встал и почтительно поклонился.
   - Для меня честь служить вам, моя тирра! И вашему сыну.
   После мы еще долго обсуждали все детали предстоящего отъезда. Мать снабдила нас небольшим количеством наличных средств. Большего, к сожалению, дать не могла - крупные расходы нужно было согласовывать с отцом и его казначеем. Но и то, что дала, на первых порах нам с лейтенантом сильно пригодится. Кстати, теперь, когда он оставляет службу у отца и должность лейтенанта, звать его так вроде как и нельзя. Надо будет потом с ним согласовать, как к нему лучше обращаться.
   В общем, в нашем распоряжении оказались двадцать золотых и тридцать серебряных монет* (примечание: денежные единицы в этом мире: золотые, серебряные и медные монеты. В одном золотом - двадцать пять серебряных, в одном серебряном - пятьдесят медных). Сумма очень приличная для наших мест. А вот для столицы - сомневаюсь. Но на пару месяцев, которые где-то придется прожить до поступления в Академию, думаю, хватит. Плюс мать выделила нам обоим хорошую экипировку, оружие и трех лошадей. Две - для нас с Сердоном, одну - для поклажи. В дорогу нам выделили также спальные мешки, самую необходимую походную утварь и провизию на несколько дней. Так что не пропадем!
   Мать рассказала все, что знала о жизни в столице и самой Академии. Конечно, за столько лет, что она там не была, кое-что могло поменяться. Но в целом, надеюсь, осталось прежним. В общем, разберемся по ходу.
   Спать я отправлялся в каком-то радостно-возбужденном состоянии. Уже ни о чем не жалел и даже предвкушал свой отъезд из замка. Воспринимал те недели, что прожил здесь, как своего рода подготовку к настоящей, полноценной жизни, которая ждет меня с завтрашнего дня.
   В дверь знакомо заскреблись, и я невольно улыбнулся. Вот, похоже, и Рина решила напоследок меня проводить! Поймал себя на мысли, что даже буду скучать по ней. Впрочем, не настолько, чтобы взять с собой.
   - Входи, не заперто! - крикнул я.
   Оказался прав. В комнату проскользнула маленькая женская фигурка. Рина держала в руках подсвечник, и при его мягком свете я разглядел, что лицо у нее чуть опухло и покраснело от слез. Похоже, плакала, узнав о моем предстоящем отъезде.
   - Ну, и чего ты ревела? - проворчал я, откидывая одеяло и приглашающе хлопая по постели.
   Она тут же поставила подсвечник на стол и метнулась ко мне. Обвила за плечи и уткнулась мне в шею мокрым носом. Я чуть поморщился, но отстраняться не стал.
   - Тирр Аллин, не уезжайте!
   Я только хмыкнул.
   - Я уже принял решение, малышка. Так что смирись. И больше можешь не называть меня тирром. Даже разрешаю звать просто по имени.
   - Аллин, - тут же выдохнула она и прижалась еще крепче. - Пожалуйста, возьми меня с собой!
   - Мы ведь уже говорили на эту тему, - я закатил глаза. - Да и не забывай, что теперь мне хоть бы себя с лейтенантом прокормить, не то что кого-то еще! Будем на всем экономить.
   - Не страшно! Я тоже могу экономить! - она шмыгнула носом.
   - Рина, послушай, не начинай опять, - я постарался подбавить в голос строгости. - Не порть нашу последнюю ночь. А то мне придется тебя прогнать отсюда.
   - Не надо! - она слегка отстранилась, потом решительно смахнула слезы. - Не прогоняйте! Я ни слова больше не скажу об отъезде.
   - Вот и хорошо, - я осторожно вытер ее мокрые щеки собственными пальцами и заглянул в покрасневшие, но все еще очень красивые серые глаза. Смотрели они на меня с таким обожанием, что даже неловко становилось. - А теперь иди ко мне, девочка! Не будем терять драгоценные минуты на слезы и сожаления.
   Она прерывисто вздохнула и кивнула. А я прильнул к ее пухлым губам, ощущая на них солоноватый вкус недавних слез. Впрочем, уже скоро Рина тоже перестала думать о плохом, извиваясь подо мной и плавясь от моих ласк. Сегодня я постарался показать ей все, на что способен, раз за разом доводя до оргазма. Да и самому хотелось напоследок оторваться по полной. Неизвестно когда еще будет возможность побыть с женщиной. Так что исступленно ласкал податливое девичье тело, срывая с губ Рины сладостные стоны и вскрики.
   Заснули мы почти под утро, вконец обессиленные. Я даже пожалел, что так разошелся. Нужно же будет целый день в пути провести.
   А, плевать! Переживу как-нибудь. Зато уеду из замка, увозя с собой не самые худшие воспоминания.

ГЛАВА 19

   Интерлюдия
   - Если с моим мальчиком что-нибудь случится, я никогда тебе этого не прощу! - тирра Беатриса залетела в кабинет мужа в совершеннейшем раздрае чувств.
   Только что она пронаблюдала за тем, как любимый сын навсегда покидает отчий дом. И неизвестно, свидятся ли они еще хоть когда-нибудь. При слугах ей приходилось держать лицо и сохранять внешнее достоинство. Но едва фигуры сына и его спутника скрылись в отдалении, как тирра Беатриса кинулась к мужу.
   Этот разговор был уже не первым. Но ни ее слезы, ни мольбы не смогли заставить тирра Велдона пойти на примирение с сыном и изменить свое решение. Аллин же тоже оказался слишком упрям, чтобы извиниться.
   Вообще пробуждение магии повлияло на мальчика не в лучшую сторону. Стал чересчур много внимания уделять тренировкам, не щадя здоровья, перестал с ней советоваться во всем, как было раньше. Даже то, что стал внешне привлекательнее, она не считала плюсом. И так вокруг него, как вокруг сына тирра, всегда вилось достаточно девок. Теперь же и подавно! Незачем ему пятнать себя связями с этими наглыми простолюдинками!
   Она, конечно, понимала, что молодому парню без этого не обойтись. Но ведь раньше он не уделял этому столько времени. Попользует какую-нибудь девку и прочь гонит. А сейчас выделяет одну из них так, словно какие-то серьезные виды на нее имеет. На целую ночь с собой оставляет. Эта гадина наверняка втерлась к мальчику в доверие, чтобы поиметь с него какую-нибудь выгоду. Но пусть только попробует требовать чего-то больше, чем ублажать Аллина в постели! Тут же без места останется!
   Обычно тирра Беатриса слуг не обижала. Даже наоборот, помогала им в трудную минуту. Но не когда какая-нибудь хитрая паршивка пытается захомутать ее сына! Она даже поговорила с Риной на эту тему, но девушка заверила, что ни на что не претендует. Что счастлива быть рядом с Аллином в любом качестве. В людях тирра Беатриса разбиралась неплохо. Поэтому, убедившись, что девчонка не врет, немного успокоилась. И все равно ревниво следила за развитием их отношений. Стерпеть, что помимо нее самой, в жизни сына появилась какая-то другая постоянная женщина, было почему-то трудно.
   Ох, а ведь сама когда-то осуждала таких вот мамочек, которые душат детей своей любовью! Сама не лучше. Но ее любимому сынуле и так в жизни досталось много несправедливости. И она так стремилась это компенсировать своим отношением. Как-то незаметно чуть ли не помешалась на этой почве. Отпускать же мальчика во взрослую жизнь было невыносимо мучительно. И то, что это произошло намного раньше, чем предполагалось, да еще при таких обстоятельствах, особенно удручало.
   Все эти мысли пронеслись в голове, пока она с укором смотрела на мужа.
   - Осмелюсь напомнить, что он не только твой мальчик, но и мой, - возмутительно спокойно и даже с легкой усмешкой отозвался тирр Велдон.
   - Ты никогда к нему не относился как к сыну! - не сдержалась женщина. - Вернее, с тех пор как оказалось, что он не такой, как тебе бы хотелось, перестал его считать таковым.
   - Тут ты не права, - отозвался муж, поднимаясь из-за стола и подходя к ней.
   Мягко, но решительно взяв ее под локоть, подвел к креслу и усадил. Сам же отошел к окну и встал к нему вполоборота. Задумчиво глядя на подворье замка, произнес:
   - Аллин такой же мой ребенок, как и Арьяна. Пусть и не такой удачный.
   - Как ты можешь так говорить?!
   - Твоя материнская любовь слепа, - жестко усмехнулся тирр Велдон, разворачиваясь к жене. - Попробуй взглянуть трезвыми глазами на то, каким вырос наш сын. Слабый, избалованный, капризный и неприспособленный к жизни. Даже то, что у него открылся дар, ничего не меняет.
   - Ты не прав! Аллин сильно изменился после того, как пробудилась магия! - попыталась возразить тирра Беатриса.
   - Вот и увидим, - спокойно отозвался муж. - Посмотрим, как он проявит себя сам по себе, без поддержки нашей семьи.
   - Значит, ты просто устроил ему испытание? - с некоторым облегчением произнесла женщина.
   - Можно сказать и так. Из родовой книги я его пока не вычеркнул. И не вычеркну, пока Аллин чем-то неподобающим не опозорит наш род. Но пусть считает иначе. Это будет ему хорошим стимулом стать сильнее. А если окажется на это неспособен, так уж и быть, приму его обратно, если извинится и в дальнейшем не будет перечить моим указаниям.
   - Но он ведь не справится один! - помолчав и чуть успокоившись, покачала головой тирра Беатриса.
   - Твой верный пес Селдон ему поможет, - иронично отозвался муж. - Именно поэтому ты ведь велела ему оставить службу? Лишила замок такого толкового командира! Ну да ладно. Как видишь, я не стал тебе в этом препятствовать. Как и в том, чтобы ты снабдила Аллина в дорогу деньгами и всем необходимым.
   - Ты и об этом знаешь? - смутилась тирра Беатриса.
   - В этом замке нет ничего, чего я бы не знал, - усмехнулся тирр Велдон. - Вот, кстати, еще одна проверка будет твоему любимому мальчику. Как он распорядится предоставленными средствами. И правда потратит на учебу или на развлечения и гулящих девок. Уж прости, доверия у меня к нему пока нет никакого! Так что собственные деньги давать ему я посчитал излишним.
   - А я верю в нашего мальчика! - вздохнула женщина, уже окончательно успокоенная.
   - Надеюсь, что Аллин твое доверие оправдает, - скептически проговорил муж. Сам он, похоже, в это не слишком верил.
   - Но что будем делать с его помолвкой с Иланой Артримор?
   - А ничего! Разрывать пока не будем точно. Скажем, что Аллин отправился повидать мир, желая путешествовать инкогнито. Все равно их свадьба в любом случае состоялась бы не раньше, чем через пять лет.
   - Так они же встретятся в Академии! - резонно возразила тирра Беатриса.
   - Разве ты сама не видела, насколько изменился наш сын? - напомнил ей тирр Велдон. - Я и сам его бы не узнал, если бы ты не сказала, что это и правда он. А в Академию он наверняка поступать будет под чужим именем. Если же признается сестре и Илане в том, кто он, пусть сами разбираются. Мы в это влезать точно не будем. Лерру Артримору я все объясню и попрошу пока не посвящать дочь в мои настоящие планы. В конце концов, девчонка провинилась и заслуживает некоторого наказания. Нашим же знакомым пока будем отвечать уклончиво. Ничего не подтверждать и не опровергать.
   - Не уверена, что из твоей затеи выйдет что-то хорошее, - покачала головой женщина. - Некрасиво играть чувствами бедных детей!
   - Эти бедные дети кого угодно в гроб загонят! - усмехнулся тирр Велдон. - В общем, я свое слово сказал. И не вздумай разыскивать Аллина и сообщать ему о том, что на самом деле он из рода не изгнан. Иначе я точно это сделаю, - взгляд его посуровел, и тирра Беатриса тоскливо вздохнула. О том, что муж слов на ветер не бросает, она чудесно знала.
   - Хорошо, я ничего не скажу.
   - Отлично. А теперь, дорогая, ты не могла бы меня оставить? Дел невпроворот.
   - Вечно ты только о делах думаешь, - привычно проворчала она, но все же поднялась и посмотрела на мужа уже более благосклонно, чем в начале разговора.
   От сердца немного отлегло. И тирра Беатриса даже начала мечтать, чтобы у Аллина ничего не получилось, и он поскорее вернулся домой. Незачем ему по опасным дорогам разъезжать и собой рисковать! Да и в Академии мальчику делать нечего с его-то слабеньким эльмом. Вот зря она ему с собой драгоценные камни дала! Так бы мальчик, вполне возможно, уже через пару недель вернулся. Ну да ладно. В любом случае, для нее было главным, чтобы оставался жив и здоров.

ГЛАВА 20

   Ох, а я ведь считал, что тело уже стало достаточно выносливым и сильным для каких угодно нагрузок! Вот только не учел, что при поездке верхом задействуются те группы мышц, которые у меня как раз не шибко-то развиты. Аллин после падения с лошади этому занятию уделял крайне мало внимания. А я как-то упустил этот момент и не включил верховую езду в график своих тренировок. И теперь расплачивался за это по полной! Единственное, что помогало позорно не сдаться уже через три часа пути, так это целительский артефакт. Самому, конечно, стыдно, что приходилось прибегать к нему ради такой цели, но ничего не поделаешь.
   Лейтенант, который, кстати, разрешил звать его просто по имени, раз уж мы теперь в одной лодке и находимся в одном положении, замечая мои неудобства, только посмеивался.
   - Ничего, Аллин, привыкнешь! - подбодрил он меня, когда мы, наконец, сделали остановку на обед.
   Делать это пришлось прямо на обочине - никакого трактира в зоне видимости не наблюдалось. Да и, как здраво рассудил Орвин, нечего тратить деньги, если можно обойтись теми припасами, которые выделила нам в дорогу матушка. Пока не испортились, нам в любом случае нужно их съесть.
   Вот еще, кстати, то, что не мешало бы взять на заметку. Создать что-то вроде охлаждающих артефактов для этого мира было бы нелишним. Что-то вроде переносных сумок-холодильников. А вот существующие здесь артефакты-фляги, которые сами генерировали воду, вызвали у меня самый настоящий восторг. Конечно, об огромном количестве этой самой воды речи не шло. Но на то, чтобы напоить лошадей и самим не испытывать недостатка в дороге, вполне хватало всего одной такой фляги. Чисто водный артефакт, с которым вполне справлялись местные маги.
   Но к вопросу о деньгах. Благодаря выделенной матерью некоторой сумме, надеюсь, с голоду мы не пропадем. Орвин намекнул, что у него тоже есть кое-какие сбережения, но я сразу пресек это. И так был ему благодарен, что оставил выгодную службу ради того, чтобы опекать изгнанного из рода молокососа. Пусть его деньги останутся при нем. Рано или поздно я встану на ноги и смогу предложить ему полноценную службу. А те деньги, что он скопил, пригодятся на обзаведение собственным домом. Все-таки Орвин еще не старый мужик. Сорок два года. Может и женой еще обзавестись, и детьми.
   Спорить Сердон не стал и даже посмотрел с уважением. Вообще наши отношения все больше становились похожи на дружеские, хотя Орвин и соблюдал некоторую дистанцию. И я его даже понимал. Еще недавно для лейтенанта я был хозяйским сыном. Аристократом, стоящим намного выше него по положению. Сходу преодолеть эту пропасть ему пока было трудно, пусть ситуация и изменилась. Да и сам он уже не имел права называться тем званием, до которого дослужился в охране моего отца. Теперь же находился непонятно в каком положении. То ли слуги, то ли телохранителя у другого простолюдина, который даже денег ему не платит. Но это я намерен был исправить сразу же, как только мои денежные обстоятельства изменятся.
   День пути я все-таки выдержал, пусть и со скрипом. Видя, как я вымотан, Орвин предложил переночевать на постоялом дворе. Так что к вечеру мы свернули к ближайшему поселению, которое нашлось по дороге.
   На постоялом дворе с незатейливым названием "Приют путника" было шумно и многолюдно. В общем зале витали запахи еды, дешевого пива и пота. Я невольно поморщился, но выбирать не приходилось. Да и от меня самого сейчас разило не шибко приятно. За целый день в седле пропитался запахом конского пота чуть ли не насквозь. Очень хотелось помыться и привести себя в порядок.
   Уж не знаю, как появившийся будто из-под земли трактирщик с явной примесью гномьей крови сходу распознал во мне аристократа. Но склонился очень почтительно именно передо мной, проигнорировав Орвина, и произнес:
   - Что будет угодно вашей милости?
   Подумав, разубеждать его в своем аристократическом происхождении я не стал. Расторопнее будет.
   - Нужна комната на двоих. Желательно поприличнее, - не удержался я, хоть и понимал, что автоматически обрекаю себя на лишние траты. - И хороший ужин.
   Но стоило представить гадюшник с клопами, куда меня могли поселить в ином случае, как я наступил своей жабе на горло.
   - Конечно, ваша милость! - залебезил трактирщик. - Все будет сделано. Изволите ужинать у себя или в общем зале?
   - Пожалуй, в общем, - подумав, решил я.
   Пора по полной адаптироваться к местной жизни. Понаблюдать за тем, как ведут себя люди за пределами замка Мердгрес, будет нелишним.
   - За комнату пять серебряных, - осторожно сказал трактирщик, а я понял, что меня хотят безбожно надуть.
   Орвин, который даже закашлялся от возмущения, подтвердил мои опасения. Пришлось красноречиво положить руку на меч и грозно зыркнуть на коротышку, чтобы не зарывался. Моему примеру последовал и Сердон.
   - Простите, господин, я оговорился. Три серебряных, - поспешил исправиться торгаш.
   Все равно, подозреваю, завысил цену, но спорить я не стал. Никогда не умел торговаться. Эх, ментальный дар тут бы мне точно пригодился! Понял бы, когда меня сто процентов надуть хотят.
   - Надеюсь, ужин включен в стоимость? - пришел мне на помощь лейтенант, хмуро глядя на трактирщика.
   - Конечно, господин! - залепетал тот, поняв, что палку перегибать дальше не стоит.
   - Отлично, - я коротко кивнул. - Тогда веди нас в нашу комнату. И распорядись о том, чтобы приготовили лохани с горячей водой.
   - За это дополнительная плата, ваша милость, - все же не удержался этот гад, чтобы срубить с нас еще денег. - По пять медяков с каждого.
   - Три, - рыкнул на него Орвин, - и ни медяком больше!
   Что-то проворчав себе под нос, коротышка согласился, хотя уже не выглядел столь довольным и подобострастным, как в начале разговора. Видимо, надеялся облапошить по полной аристократического юнца. Но не вышло.
   Впрочем, осадок от неприятного общения свелся на нет, когда я, наконец, смог смыть с себя дорожную грязь и начал поглощать действительно очень вкусный и сытный ужин. Пусть и далекий от каких-либо изысков, к которым я привык в замке Мердгрес. Правда, за стирку одежды, которую местная служанка предложила в качестве дополнительной услуги, пришлось раскошелиться еще на пару медяшек - за себя и Орвина. Но спорить я не стал. Предпочту выкинуть эти невеликие деньги, чем самому возиться с грязной одеждой.
   К сожалению, секрет артефактов очистки тоже был утрачен местными магами. Да и вообще ассортимент артефактов тут весьма скудный. В основном, представлен боевыми и целительскими. Первыми, кстати, матушка тоже меня снабдила: огненными и водными. А несколько арбалетных болтов, которые имелись у нас с Орвином, были заряжены дополнительно огненной магией. Так что если кто-то из местных разбойников вздумает на нас напасть, будет неприятно удивлен.
   Плохо только, что такие артефакты одноразовые. В них используются самые мелкие и дешевые накопители, которые от таких мощных плетений разрушаются сразу после активации. Дешевые, конечно, относительно. Один такой артефакт или болт стоит не меньше пяти золотых. И пока я сам не умею подобное изготавливать, лучше придержать их на самый крайний случай. А разбойникам мы с Орвином найдем, что противопоставить и с помощью обычного оружия. Благо, он меня уже неплохо поднатаскал. Плюс еще то, что умею входить в боевой транс, пусть и первого уровня.
   От сытной еды и неплохого вина, за которое пришлось раскошелиться еще одним серебряным, я разомлел и немного поплыл. Орвин, кстати, когда я ему предложил выпить того вина, которое я заказал, отказался. Наверное, и так неловко себя чувствовал, что я за все плачу. Так что цедил преотвратнейшее пойло, которое вошло в стоимость ужина. Я его тоже попробовал, но меня чуть не вывернуло. Поэтому и велел подать что-то другое. Да и денег пока хватало, чтобы не идти на такие жертвы.
   Между тем, в общем зале становилось все более шумно. Чем больше принимали на грудь посетители, тем громче становились разговоры и смех. Женщины, тоже оказавшиеся в числе путников, остановившихся на этом постоялом дворе, поспешили ретироваться. Кстати, я не раз замечал, как многие из них на меня посматривали с плохо скрываемым интересом. Новая внешность, чтоб ее! Остаться незаметным мне не удастся при всем желании. Но сам я ничем не демонстрировал ответной реакции, в том числе и на заигрывания подавальщиц. Так что, в конце концов, меня оставили в покое.
   Когда в зал вошел низкорослый юнец не старше меня самого, я сразу почуял неладное. Что-то в нем показалось подозрительно знакомым. Но что именно, я из-за некоторого количества выпитого не сразу понял. Затем мои глаза расширились, и я вполголоса выругался.
   - Ты чего, Аллин? - с недоумением посмотрел на меня Орвин.
   Потом проследил за моим взглядом и тоже выругался. Юнец с на редкость смазливым лицом и непослушно торчащими во все стороны каштановыми вихрами немного растерянно оглядывал все вокруг огромными серыми глазищами. Одет он был в простую рубаху, коричневую куртку и штаны. Через плечо перекинута дорожная сумка. Никакого оружия при нем не наблюдалось.
   Трактирщик, видимо, сходу оценив платежеспособность нового клиента, подходить к нему не спешил. Паренек, наконец, перехватил мой взгляд и залился краской. Поспешно отвел глаза и плюхнулся на первое попавшееся свободное место. На его беду, оказалось оно рядом с уже изрядно набравшейся компанией каких-то наемников.
   Тех было пятеро. Судя по лицам, отъявленные головорезы. В ответ на появление нового действующего лица они вначале опешили, а потом грянул хохот. Ближайший к парню верзила положил громадную лапищу на его плечо, отчего бедняга чуть не свалился со стула, и что-то сказал. Тот растерянно захлопал глазами, явно уже жалея о своей опрометчивости. Между тем, его ответа никто, похоже, и не ждал. Подсунули к пареньку кружку, куда налили до краев местного пойла. Видимо, заставляют пить.
   Я, внутренне кипя от злости, наблюдал за этой сценой. Хоть и понимал, что никуда не денусь - придется вмешаться. Не узнать под этим глупым маскарадом девицу, с которой две недели делил постель, попросту не мог. Но какова! Даже волосы обрезала, чтобы с большей вероятностью сойти за юнца. А между тем, для женщины это немалая жертва. Особенно в этом мире.
   - Что будем делать? - послышался рядом голос Орвина, который тоже без труда узнал Рину.
   - Подождем пока. Может, обойдется, - процедил я.
   Встревать в драку сразу с пятью вооруженными до зубов молодчиками не хотелось. Да и пока повода они не давали.
   Рина мужественно поднесла к губам кружку и начала пить. Беднягу чуть не вывернуло, но опустить кружку ей не дали. Под дружный гогот дружков тот самый верзила удерживал пиво возле рта того, кого считал пареньком, до того момента, пока не выпил все. Чуть осоловевшая Рина ошалело уставилась на мужчин за столом, потом попыталась подняться. Не тут-то было!
   Один из них внезапно прищурился, более придирчиво оглядел паренька и что-то сказал приятелям. Те недоверчиво покосились на него, но тоже посмотрели на своего нового собутыльника иначе. Верзила, недолго думая, полез щупать Рине грудь. Девушка взвизгнула совершенно по-бабски и ударила его по руке, чем окончательно себя выдала. Компания загоготала, а я понял, что девчонку все-таки придется выручать. Добром они ее точно не отпустят. Вон какие взгляды у всех стали похабные! Затащат наверх и пустят по кругу - к гадалке не ходи.
   - Пошли, - мрачно сказал я Орвину. - Надо выручать эту идиотку.

ГЛАВА 21

   Сердон без лишних слов поднялся следом за мной. Мы двинулись к столику, за которым, между тем, Рину уже бесцеремонно усадили на колени к верзиле. Тот вовсю щупал ее тело, комментируя то, что чувствует под руками. Остальные дружно гоготали и подбадривали.
   - Отпустите девушку, - потребовал я внешне спокойно.
   Хохот стих, и на меня уставились далекие от дружелюбия взгляды.
   - Иди своей дорогой, сосунок! Целее будешь, - ухмыльнулся верзила. - Не вмешивайся в то, что тебя не касается.
   Один из его приятелей - более худой, но с густыми, кустистыми бровями, приценился к виду Орвина, стоящего за моей спиной, и явно почуял в нем достойного противника. Поэтому попытался замять назревающий скандал:
   - Послушай, парень, тебе что баб мало? Вон на тебя все подавальщицы слюни пускают! Выбирай любую. А эту нам оставь.
   - Не пойдет, - сухо возразил я. - Не люблю, когда на моих глазах обижают женщин.
   - А мне как-то побоку, что ты там любишь или не любишь! - насмешливо фыркнул верзила, еще крепче прижимая к себе перепуганную Рину.
   - Что ж, тогда придется разрешить наши разногласия по-другому, - отозвался я, кладя руку на рукоятку меча.
   - Так это я завсегда! - хохотнул тот, опрокидывая девушку на пол и тоже вскакивая.
   - Фрэнк, остынь! - пытался вразумить его более осторожный бровастый. - Ты глянь на него. Явно же аристократ. Хочешь проблем?
   - Если аристократ, пусть назовется! - ухмыльнулся верзила. - А как по мне, просто наглый щенок, который где-то достал отличную экипировку. Кстати, в виде трофея мне она тоже пригодится.
   - Я не аристократ, - уже начиная закипать, но понимая, что в схватке лучше оставаться спокойным, проронил я. - Но это не помешает мне начистить твою наглую рожу!
   Верзила взревел как бык и, больше не вдаваясь в словесные пикировки, кинулся на меня, выхватывая оружие. Но я был готов к этому. Меч оказался в руках практически молниеносно и парировал удар.
   Между тем, поняв, что драки не избежать, впрягся и бровастый с остальными. Вот только Орвин помешал им всем наброситься на меня одновременно. Связал боем сразу троих. Мне же пришлось уклоняться не только от верзилы, но и от еще одного здоровяка.
   Вот и выпал шанс посмотреть, чего стоили мои усердные занятия с наставником! Адреналин буквально зашкаливал. Из-за излишнего волнения, вызванного тем, что на этот раз все происходило по-настоящему, я даже совершил несколько глупых ошибок, за которые бы лейтенант меня точно не похвалил. К счастью, не фатальных.
   Понимая, что каждый из этих ребят превосходит меня в уровне мастерства, пришлось срочно переходить в боевой транс. И вот тут ситуация резко изменилась! Теперь их удары, которые еще недавно я успевал отражать лишь чудом, казались словно замедленными. Я не только отлично уходил от них, но и стал теснить противников. Вот один не выдержал моего натиска и подставился. Всего на миг, но мне этого оказалось достаточно. Усиленный плетениями меч проткнул плохонький доспех, нанеся смертельную рану в грудь. Здоровяк захрипел и повалился на пол.
   Пока я извлекал меч из его тела, верзила подобрался сзади. Наверное, несмотря на мою скорость, увернуться бы не успел, но в этот момент подоспел Орвин, нанеся тому удар со спины. Мужик с выпученными глазами и округлившимся ртом упал на пол.
   Я выпал из боевого транса и некоторое время приходил в себя, тяжело дыша. Сердон покачал головой и неодобрительно сказал:
   - Позже разберем все твои ошибки во время боя. Ты должен всегда отслеживать ситуацию вокруг себя. Оставлять за спиной врага попросту глупо.
   - И сам это понимаю, Орвин, - вздохнул я. - Спасибо за помощь.
   С уважением посмотрел на еще три тела, лежащие возле стола. Неподалеку заламывал руки трактирщик, голося о том, какие убытки мы ему нанесли. Других посетителей в зоне видимости не наблюдалось. Сдымили от греха подальше. Лишь из кухни торчали любопытные головы трактирной прислуги. Хотя нет! Кое-кто, похоже, остался. Вон из-за дальнего стола торчит вихрастая шевелюра Рины. Хорошо хоть ума хватило отползти подальше и спрятаться! Не успела появиться, как уже втравила нас в проблемы. Вот не зря я не хотел ее брать с собой!
   - И чем нам все это грозит? - хмуро спросил у лейтенанта.
   Он посмотрел с некоторым удивлением.
   - В каком смысле, чем?
   - Ну, мы же пятерых человек убили.
   Тут я вспомнил, что нахожусь не в своем мире, где за превышение самообороны сам можешь загреметь в тюрьму, и облегченно выдохнул. Все-таки в средневековье тоже есть свои плюсы! Можно не опасаться, что ответишь по всей строгости закона за убийство каких-то уродов, вздумавших на тебя напасть.
   - Они не аристократы, иначе бы сразу об этом заявили, - между тем, произнес Орвин. - Так что никаких проблем у нас не будет. Сами нарвались. А вот трактирщику придется заплатить за ущерб. Все-таки кое-какое имущество мы ему попортили. Да и грязь тут развели, - он усмехнулся, взглянув на залитый кровью пол.
   Я же, обратив на это внимание, ощутил, как к горлу запоздало подступает дурнота. Сдержался лишь чудом. Но руки все же задрожали от осознания того, что сегодня я в первый раз в жизни убил человека. Хотя ожидал, если честно, куда больших моральных терзаний. Да, муторно немного, конечно, но и заламывать руки и стенать о содеянном точно не хотелось. Насчет аморальности мародерства тоже особо загоняться не стал, когда Орвин полез обшаривать убитых. Раз он это делает, значит, подобное здесь в порядке вещей. Трактирщик в происходящее не вмешивался. Услышав слова Орвина о том, что ему заплатят, успокоился и теперь терпеливо ждал дальнейших наших действий.
   Трофеи оказались не слишком велики. Всего у наемников при себе нашлось восемь золотых и двадцать серебряных. Медяки я не считаю. Похоже, дела у этой компании шли не слишком хорошо. Кое-каких денег стоила и экипировка с оружием и лошади. Орвин сказал, что нужно будет взять с собой и продать в более крупном городе, который встретим по дороге. Тут это удастся сбыть по куда менее выгодной цене.
   Орвин настоял на том, чтобы я взял деньги себе. Мои робкие возражения о том, что большинство врагов убил он, а значит, должен забрать почти все, даже слушать не стал.
   - Раз ты меня кормишь и поишь, платишь за мое проживание, ты мой наниматель. А по условиям стандартного найма вся добыча переходит к хозяину. В дальнейшем он уже ее распределяет по мере заслуг каждого. Но основная доля отходит ему.
   Почесав затылок, я кивнул и протянул ему две золотые монеты.
   - Этого хватит в качестве твоей доли?
   - Вполне, - в этот раз Орвин спокойно принял деньги и убрал к себе в кошель.
   Выглядел он теперь вполне довольным, по всей видимости, окончательно определившись, как будут впредь выглядеть наши с ним отношения. Да, пусть простолюдин, но все равно хозяин - вот, как он меня воспринимает.
   Трактирщик потребовал было от нас целых десять серебряных монет, но Орвин рявкнул, что ему и пяти будет более чем достаточно. Я же, набравшись наглости, потребовал, чтобы в эту стоимость включили еще одну комнату для проживания. Не поселим же Рину вместе с нами. Надо все-таки как-то заботиться о ее репутации. Я был намерен в ближайшее же время сплавить ее обратно в замок. А перед этим нас ждал серьезный разговор.
   Словно чувствуя мое недовольство, Рина не спешила подходить. Выбравшись из-под стола, она мялась у стены и оттуда жалобно посматривала на меня своими огромными глазищами.
   - Подойди! - наконец, потребовал я, грозно хмуря брови. По крайней мере, мне так казалось, что грозно.
   Рина просияла и кинулась ко мне, лучась счастливой улыбкой, и тут же повисла на шее. Пришлось пресекать это безобразие на корню и расцеплять ее ручонки, что далось не без труда - так крепко она в меня вцепилась.
   - Пошли в нашу комнату, поговорим, - скомандовал я обоим своим спутникам и двинулся к лестнице на второй этаж.
   Стульев для всех в комнате не нашлось, так что мы с Орвином уселись на кровати, стоящие у противоположных стен, а Рину усадили на стул, выдвинув его в центр комнаты. Оказавшись, словно на допросе, девушка заметно сникла и опасливо косилась на нас из-под неровной челки. Наверняка ведь сама себе волосы срезала, - удрученно подумал я. Такую красоту испортила!
   - Ну и зачем ты потащилась за нами? - спросил я. - Только не говори, что оказалась здесь совершенно случайно.
   - Не буду, - вздохнула она. - Когда вы выехали за ворота, я поняла, что просто не смогу так. Представила свою жизнь без вас, господин, и так тошно стало! В общем, я потратила все деньги, какие у меня были, на покупку старого мерина и мужской одежды. Обрезала волосы и грудь стянула тканью, чтобы не видно было, что я девушка. И поехала за вами. Ближе к вечеру стала заглядывать в трактиры, чтобы узнать, не проезжали ли вы тут с лейтенантом. Вдруг где-то остановились на постой. Так и нашла.
   - Понятно, - хмыкнул я.
   В смекалистости этой милашке не откажешь. Но вот что теперь делать с ней? Судя по упрямству, проскальзывающему во взгляде, не отвяжется. Снова поедет за нами, даже если отправлю назад и лично сопровожу в замок. И неизвестно, что с ней может без нашего пригляда случиться. Брать такой грех на душу мне точно не хочется.
   Словно уловив мои колебания, Рина пылко воскликнула:
   - Пожалуйста, не прогоняйте меня! Я ведь и правда смогу выполнять обязанности вашего слуги. Можете мне даже ничего не платить, тирр Аллин!
   - Так... - я поморщился. - Давай договоримся сразу. Нет никаких больше тирров Аллинов. Уже ведь говорил. Теперь я Аллин... гхм... пусть будет Нерт.
   Слово "темный" на местном языке как раз именно так и произносилось. Будет привет из прошлой жизни, где я носил фамилию Темнов.
   - Так что я теперь для тебя господин Нерт или господин Аллин. О том, к какой семье я раньше принадлежал, лучше не распространяться. Это теперь в прошлом. То же самое касается и тебя, Орвин.
   - Понял, - спокойно кивнул лейтенант. - Кстати, Рина, меня можешь называть теперь просто по имени. Мы теперь почти что в равном положении. Служим одному господину.
   Она немного смутилась, но кивнула. Для девушки явно запросто обращаться к грозному начальнику охраны, старше нее по возрасту, было не очень привычно.
   - Раз все всё поняли, будем укладываться на ночлег. Орвин, проводи, пожалуйста, Рину к трактирщику, чтобы показал, где ее разместят. Ты, кстати, голодная? - запоздало спохватился я.
   Она замотала головой.
   - Нет, не голодная. Я в предыдущем трактире, в который заглядывала, перекусила. Господин Аллин... - неуверенно начала она. - А можно, я здесь с вами переночую?
   Орвин хмыкнул и сделал вид, что его сильно заинтересовала трещина на потолке.
   - Ты, наверное, плохо поняла, Рина, - холодно сказал я. - Так, как раньше, уже не будет. Ты будешь просто выполнять при мне обязанности слуги, раз уж так захотела. Не больше.
   - А разве личный слуга не должен быть рядом с господином? - она невинно захлопала ресничками. - Вдруг вам что-то понадобится?
   Я скрипнул зубами. Вот ведь нахалка! Ведь явно же собирается ночью забраться ко мне в постель. А я ведь не железный, не устою! В то время как не стоит и дальше позволять ей из меня веревки вить. И так пошел на уступки, разрешив ехать вместе со мной. С женщинами только дай слабину - на шею вылезут! И именно это, похоже, со мной и собирались проделать. Еще и предатель Орвин поднялся и двинулся к двери:
   - Может, и права девочка. Тут, под боком у вас, господин Нерт, - с некоторой ироничностью назвал он меня новым именем, - ей будет всяко спокойнее, чем одной. А то мало ли, кто сунется ночью.
   Хотелось крикнуть: "И ты, Брут!" - но вряд ли бы меня поняли, и я сдержался. Донельзя довольная Рина тут же вскочила и засуетилась, изображая кипучую деятельность и готовясь ко сну.
   - А мое мнение, похоже, никого не интересует, - пробурчал я для виду, но уже понял, что никуда не денусь.
   Но когда эта нахалка, оставшись в одной мужской сорочке, которая на голое тело смотрелась просто сногсшибательно, собралась улечься со мной в одну постель, резко пресек это безобразие.
   - Ты спишь там! - хмуро указал я на соседнюю кровать, поменьше, явно предназначенную для размещения слуг.
   Господская была в полтора раза шире. Мы вполне там могли разместиться с Риной вместе, но я решил быть твердым. Нужно сразу показать паршивке, кто здесь хозяин! А то не успеешь оглянуться, как окажешься окольцованным. Благо, теперь нас даже сословные различия не разделяют. Теперь я простолюдин.
   Рина состроила умильную мордашку и глаза кота из "Шрека", пусть и не подозревала о подобном сходстве. Но оно получилось поразительным.
   - Аллин, ну, пожалуйста... Я такого страху натерпелась сегодня... - она хлюпнула носом, применяя совсем уж запрещенный прием. - Можно, я посплю с тобой? Ну хоть один разок еще?..
   Выругавшись на самого себя из-за собственной слабости, я обреченно махнул рукой.
   - Ладно, ложись. Но чтобы не вздумала приставать!
   Ага, как же! Не успели мы потушить свечи, как эта наглая зараза забралась ко мне рукой в штаны и начала совершать там всякие непотребства. Сопротивлялся я недолго - молодое тело капитулировало с треском. И вскоре уже подминал под себя нежное девичье тело, отдавшись на волю инстинктов.
   Рина пискнула, когда я, не став на этот раз церемониться, сразу вошел в нее. Но не похоже, что была так уж недовольна. Внутри она была уже вся влажная, а значит, сама хотела меня не меньше. Через какое-то время девушка уже жарко стонала мне в ухо, обхватывая руками и ногами.
   - Я так люблю тебя, Аллин! - выкрикнула она, сотрясаясь в оргазме.
   Вот же блин, почти испортила мне все удовольствие! Ну какого хрена нужно было говорить о чувствах?! Я все-таки кончил, радуясь тому, что благоразумно не стал снимать простенький артефакт-колечко, помогающий обходиться без нежелательных последствий в виде детей и дурных болезней, но тут же отвернулся к стене и буркнул:
   - А теперь спать. Завтра нам снова в дорогу.
   Почувствовал, как Рина обняла меня со спины и затихла так. А вскоре услышал, как она мирно засопела. Спит, как младенец. А мне вот не до сна после ее слов!
   И вот вроде что тут такого? Другой был бы счастлив, что такая милая и хорошенькая девушка с ума по нему сходит. Да что уж говорить, я и сам в прежней жизни был бы рад этому. Вот только что-то во мне слишком сильно изменилось. Не могу испытывать столь глубокие чувства. И то, что кто-то испытывает их ко мне, заставляет ощущать моральные терзания и даже угрызения совести. Так, словно я в чем-то обманываю. Глупо, я знаю. Но ничего не могу с собой поделать. Не хочу ощущать ответственность за эту влюбленную глупышку, а иначе уже не получится. Прекрасно понимаю, что не смогу просто так ее бросить. Хотя есть еще один выход - сделать так, чтобы чувства Рины постепенно угасли. И пожалуй, это самое лучше, что я могу сделать в этой ситуации!

ГЛАВА 22

   Четыре дня спустя
   На вечерней стоянке, которую в этот раз пришлось сделать под открытым небом, каждый из нас занимался уже ставшим привычным делом. Рина хлопотала над котелком с кашей. Орвин чистил оружие. Я же, усевшись в позе лотоса, практиковался в магии. Контроль над эльмом освоил еще во время своего пребывания в замке Мердгрес. Попытки самому построить плетение по-прежнему оставались безуспешными, хотя я работал и над этим. Но сейчас меня интересовало кое-что иное. Из памяти не выходили слова тирра Велдона о том, что ментальные способности во мне так и не пробудились. А ведь нужная энергия в моем источнике есть! Так почему же не получается?
   Менталисты в этом мире способны на многое. Читать эмоции и мысли, если на человеке нет защитных артефактов от этого вида магии или он не владеет специальными техниками. Проникать в чужой разум и давать определенные установки и закладки. На последнее, конечно, способны только очень сильные маги. Все они наперечет и находятся на службе у государства или соответствующих структур. Даже самым влиятельным вельможам редко позволяют держать у себя таких умельцев. Слишком опасное это оружие.
   Основная же часть ментальных магов может лишь считывать эмоции и мысли. Середнячки помимо этого умеют воздействовать на память и заставлять что-то забывать или вспоминать забытое. Но и это немало! Знать, как настроен к тебе или твоему хозяину человек, не держит ли камня за пазухой и прочее - порой очень важно. Поэтому даже самых слабеньких менталистов с руками и ногами отрывают сразу после студенческой скамьи. И условия их найма весьма выгодные. Так что если я получу в свое распоряжение еще и такой козырь, это изрядно поднимет мои шансы на успех в этом мире. Вот только как?!
   Из тех книг, что удалось прочитать в замке Мердгрес и где хоть как-то упоминалась ментальная магия, толкового руководства по развитию дара я так и не получил. Там скудно говорилось о том, что менталисты способны как-то распылять свою энергию в окружающее пространство и с помощью этого контролировать свое воздействие на других разумных. Но как это делать на практике, можно только догадываться.
   Распылять свою энергию я, конечно, пытался. Заставлял ее просачиваться из эльма и распространяться вокруг. Но ни к какому результату это не приводило. Я просто бездарно тратил свою ману. А потом пришел к выводу, что так может происходить из-за того, что ментальная энергия во мне слишком сильно перемешана с другой. Поэтому ничего и не выходит.
   Нужно как-то научиться вычленять определенный вид силы. Ведь с накопителями все происходит автоматически. В кристаллы с нанесенной на них руной определенного вида проникает именно та энергия, какая нужна для активации. Значит, теоретически, я и сам могу фильтровать то, что из меня исходит.
   Вот только сказать оказалось легче, чем сделать. Уже второй день я при любом удобном случае бился над решением этой проблемы. И ничего! От того, чтобы сдаться, меня останавливало какое-то непонятное упрямство. Нет уж! Из кожи вон вылезу, но сделаю это!
   Так, спокойно, а то начинаю опять раздражаться, а это в медитации делать точно не стоит.
   Что я почерпнул из местных книг? Магия очень гибка и податлива тому магу, который ею владеет. Это помогает, даже не имея навыков по применению конкретных плетений, управлять своей сырой силой, придавая ей определенный вид и форму. Вспомнить хотя бы, как действовала Илана! Ведь, по сути, почти полновесный огненный шар умудрилась создать. Или те манипуляции, какие творила с водой моя мать, не задействуя при этом плетений. Я вспомнил, как вода, повинуясь ее воле, могла принимать разнообразные причудливые формы и фигуры. Так она развлекала Аллина и Арьяну в детстве, когда рассказывала сказки на ночь и создавала из воды живые картинки. Было очень красиво и эффектно!
   Выходит, я тоже все это могу. Просто надо понять, как. Интуитивное обращение к источнику не помогает, поэтому лучше перейти на истинное зрение. Что я тут же и проделал. А потом постарался снова углубиться в медитацию, только теперь уже сосредоточившись на вычленении нужного мне цвета из источника.
   Насколько я успел узнать, у светлых магов-целителей энергия серебристо-белая, у водных - голубовато-синяя, у огненных - оранжевая, у воздушников - серебристо-фиолетовая, у магов земли - желто-зеленая. Мне нужна ментальная. А она должна быть лиловой. Об этом я читал в книгах. Значит, нужно сосредоточиться именно на этом цвете. Представить себе, что мой источник состоит из двух частей, которые перемежаются чем-то вроде фильтра, пропускающего именно тот вид энергии, который мне нужен в данный момент. И сейчас меня интересовала конкретно лиловая.
   Далеко не сразу, но что-то начало получаться. И все же, когда сверху осталась энергия лишь одного, нужного мне цвета, я вначале не поверил своим глазам. Даже проморгался, но когда снова перешел на истинное зрение, едва не завопил от охватившего меня ликования. Получилось!
   Так, а теперь направить в эльм только эту энергию. Позволить ей распылиться в окружающее пространство. Я видел, как лиловые крупинки, сверкая, будто пыльца какой-нибудь невидимой феи, разносятся повсюду. Облетают неживые предметы и устремляются к тем, кто обладает разумом. Часть из них облепила голову лошади, находящейся ближе ко мне. И я с изумлением и восторгом понял, что могу ощущать то, что животное чувствует. Помимо пары укусов каких-то насекомых, лошадь ничего не беспокоило. Сейчас она меланхолично жевала траву и была всем довольна.
   Я попытался заставить пыльцу полететь в другое место, и энергия подчинилась. Похоже, чистая ментальная магия и правда работает немного по иному принципу, чем остальные виды. Раньше, когда я выпускал в пространство энергию, управлять ею после этого не удавалось. Она просто через какое-то время рассеивалась и исчезала.
   Некоторое время поразмышляв, насколько это будет этично, я все же направил пыльцу, приобретшую по моей воле вид концентрированного лилового шарика, в сторону Рины. Использовать во вред своим спутникам полученные знания я точно не собираюсь. Даже говорить им ни о чем не буду. Так что пусть это успокоит мою совесть.
   Едва шарик облепил голову девушки, которая этого даже не почувствовала, я ощутил куда более сильные эмоции, чем в случае с лошадьми. Хотя, скорее всего, дело в том, что она человек, а значит, ее эмоции мне ближе и понятнее. Рине было грустно и тоскливо, хотя внешне она старалась этого не проявлять. Как ни старался, мыслей я ее прочесть не сумел. Видимо, тут нужно какое-то другое воздействие, о котором я пока понятия не имею. Но по тем взглядам, какие она то и дело на меня бросала, без труда догадался, с чем, или, вернее, кем связано ее состояние.
   Все эти дни наши с Риной отношения не выходили за рамки: хозяин - слуга. Как она ни старалась, я не позволял ей больше проводить со мной ночи. Держался подчеркнуто холодно и официально. И это девушку мучило. Как-то она попыталась устроить истерику, но я быстро это пресек, сказав, что никто ее рядом со мной не держит. В любой момент может уходить на все четыре стороны.
   Рина убежала в слезах, но на следующее утро больше ни о чем подобном не заговаривала. Правда, бросала на меня жалобные и непонимающие взгляды, которые я попросту игнорировал. Вот и сейчас Рина снова на меня посмотрела, и тотчас же в ее эмоциональном фоне произошла вспышка. Притяжение, сильное влечение, можно даже сказать, страсть. Я ощущал ее желание быть со мной рядом, пусть и просто прикасаться, смотреть на меня, и это поневоле находило отклик в моем теле. Пришлось чуть отгородиться от ее эмоций, чтобы легче отделять от своих собственных.
   Потом и вовсе заставил пыльцу отделиться от ее головы и перелететь на другой объект. При этом заметил, что лиловых пылинок стало меньше. Видимо, по мере считывания информации она все же расходуется. Но ментальной энергии было еще вполне достаточно, так что я не стал дополнительно извлекать ее из эльма. Теперь пыльца облепила голову Сердона. И я с удивлением уловил, что тот сердится. Надо же, а по внешнему виду и не скажешь! Выглядит спокойным и невозмутимым, как удав. Интересно, что его рассердило?

ГЛАВА 23

   Тут Рина оторвала меня от считывания эмоций Орвина. Она поднялась со своего места и, пробормотав, что скоро вернется, двинулась вглубь рощицы, у которой мы остановились на ночевку. Показалось, что глаза ее влажно сверкнули. Неужели плачет? Но направить в нее другой лиловый шарик я не успел. Она уже скрылась за деревьями, а я еще был слишком неловок в управлении своими новыми возможностями. Зато эмоции Сердона продолжались ощущаться. И его недовольство после поступка Рины усилилось.
   - Ну, и долго ты еще будешь мучить девочку? - прорезал давящую тишину его грубоватый голос.
   Концентрация сбилась, и я вынырнул из состояния медитативного транса. Правда, с удивлением понял, что до сих пор могу ощущать эмоции Сердона. Выходит, пока не иссякнет количество пыльцы, которую накинул на него, смогу это делать, даже не контролируя процесс. Интересное наблюдение! Думаю, оно может мне не раз пригодиться.
   - Мучить? - спокойно спросил я, поднимаясь с земли и разминая затекшие мышцы. - В чем же я ее мучаю?
   - Как будто сам не видишь! - пробурчал Сердон. - На ней лица нет в последнее время. Строишь из себя ледяного истукана. Лучше бы с самого начала так себя с ней вел. Тогда бы точно за тобой не увязалась.
   - Послушай, Орвин, - я подошел и присел рядом с костром. Помешал ложкой кашу в оставленном Риной котелке, - я ничего ведь ей не обещал. С самого начала был честен. Говорил, что между нами ничего серьезного не будет.
   - Так ведь кто ж тебя о чем серьезном просит? - покачал головой лейтенант. - Она ведь, как собачонка, хотя бы какой-то ласки твоей выпрашивает. Как будто от тебя бы убыло, если бы проявил интерес.
   - Какой смысл? - я пожал плечами. - Чтобы она еще больше голову потеряла?
   - Куда уж больше? - пробурчал Сердон. - А вообще, хочешь начистоту, Аллин?
   - Конечно. Предпочту всегда слышать от тебя правду, какой бы она ни была, - отозвался я, пробуя кашу. Чуть пересолена, но терпимо.
   - Хорошая она девочка. Чистая и порядочная. За тобой в огонь и в воду пойдет, если потребуется. Хватайся за нее и цени свое счастье, пока не увели. Понимаю, ты ее считаешь себе не ровней. Но уж прости, Аллин, ты теперь тоже не тирр. А лучше Ринки нашей вряд ли найдешь. Да если бы мне по молодости такая попалась, уж я бы не упустил, поверь!
   - Так за чем же дело стало? - шутливо поддразнил я воина. - Ты еще далеко не старый!
   Улыбка будто застыла на моем лице, когда я ощутил легкое смущение Сердона и нечто иное, всколыхнувшееся в его эмоциях. Ого! И как я раньше не замечал-то?! Так ведь он к Рине неравнодушен!
   - Да куда мне за юными девицами бегать? - пробурчал Сердон, отворачиваясь. - Тем более что ты один у нее в голове.
   - Орвин, - осторожно проговорил я, - скажи правду, Рина тебе нравится?
   Он промолчал, и я уже более настойчиво попросил:
   - Скажи честно. Тем более что я могу тебе точно пообещать, что с моей стороны к ней и дальше не будет никаких поползновений. Не хочу я пудрить девчонке голову! Именно потому, почему ты и сказал. Она слишком порядочная и чистая. Втемяшила себе в голову, что любит меня, и никто другой ей не нужен. Но если окончательно поймет, что шансов нет, ей будет очень больно. Ты сможешь помочь и утешить в трудную минуту. Она будет тебе за это благодарна. И, вполне возможно, постепенно проникнется теплыми чувствами к тебе. Главное, не теряйся. Хотя чего я тебя учу-то? Сам, небось, знаешь, как с женщинами обращаться.
   Сердон неопределенно хмыкнул.
   - Знаешь, Аллин, все больше поражаюсь тому, как ты изменился. Рассуждаешь не как шестнадцатилетний юнец, а как куда более умудренный опытом мужчина.
   - На пороге смерти каких только изменений в человеке не происходит, - осторожно сказал я, понимая, что мы ступаем на шаткую почву.
   Если Орвин поймет, что никакой я на самом деле не Аллин, кто знает, как поступит. Ведь его преданность тирре Беатрисе я уже успел оценить по достоинству. Вдруг воспримет меня как некую враждебную сущность, убившую настоящего сына его покровительницы.
   - Ты прав, - к моему облегчению, предпочел оставить эту тему Сердон.
   К счастью, его сейчас больше интересовало другое.
   - А насчет твоих слов про Рину. Разве я для нее не слишком стар? Она только посмеется, если начну за ней ухаживать!
   - Глупостей не говори! - фыркнул я. - Какой женщине ни будет приятно, если за ней начнет ухаживать такой бравый вояка? А насчет старости... Ты бы сбрил свою бороду, а то она тебя лет на пять старит, если не больше. Полагаю, Рина оценит.
   - Думаешь? - он в сомнении почесал эту самую бороду, в которой затесалось уже немного седины.
   Я вспомнил, как Нинка всегда ворчала о том, что терпеть не может небритых и недоумевает по поводу нынешней моды на бороды. Так что мою попытку отрастить себе нечто подобное решительно пресекла. Так, а вот об этой предательнице думать точно не стоит! Сразу настроение портится. Хотя, стоит признать, было в нашей совместной жизни и много хорошего. Только от осознания того, что все это было фальшивым и ненастоящим, еще паршивее на душе.
   - Уверен, - усмехнулся я.
   Нашу беседу прервало возвращение Рины. Она прятала от нас покрасневшие глаза и старалась делать вид, что все в порядке. Снова вернулась к котелку, а потом начала разливать всем кашу. Я заметил, что Сердон теперь смотрит на нее как-то по-новому. По-видимому, мои слова о том, что она и правда может переключиться на него, если все сделает правильно, крепко его зацепили.
   Я же только порадуюсь, если у них все сладится! Орвин - мужик хороший, основательный. Рина за ним как за каменной стеной будет. А с моей души тогда свалится огромный камень, а то чувство вины все равно продолжал ощущать. Как ни странно, никаких собственнических инстинктов и ревности не проснулось при мысли о том, что придется отдать свою бывшую любовницу другому. А это лучше всего подтверждает то, что ничего серьезного я к Рине не испытывал. Так что совет им да любовь, как говорится.
   Я с тщательно скрываемой улыбкой наблюдал за тем, как Сердон помогает девушке после ужина мыть котелок. Что-то ей рассказывает, отчего Рина постепенно перестает кукситься и начинает робко улыбаться. Вот ведь старый ловелас! И правда ведь умеет с женщинами обращаться! Почему, интересно, не женился до сих пор? Может, считал, что так станет хуже служить моей матушке? Или до Рины ни одна девушка ему настолько сильно не нравилась? Кто его знает. А напрямую спрашивать неудобно.
   Рина, кстати, маленькая лиса, то и дело на меня поглядывала. Уж не заревную ли? И я даже подыграл немного, поджав губы и зыркнув недовольно, из-за чего она стала еще более благосклонно улыбаться Сердону.
   Мысленно хмыкнув, я начал укладываться спать. До столицы ехать еще полторы недели. Пока дорога проходит спокойно. Никаких разбойников по пути нам не встречалось. В ближайшем от трактира "Приют путника" городе мы продали лишних лошадей и трофейную экипировку. За все выручили пятьдесят пять золотых, что очень радовало. Мои капиталы, пусть потихоньку, но множились. А во время пути я выкраивал иногда моменты, чтобы заряжать камни, которые дала тирра Беатриса. Емкость у них оказалась очень велика, так что с учетом того, что не всегда получалось уделять этому внимание, за четыре дня удалось подзарядить только два. Но и то хорошо!
   Причем то, что они универсальные, может сыграть мне на руку и увеличить их стоимость. Впрочем, как и уменьшить. Пока понять я не мог. А самостоятельно вычленять определенный вид энергии до сегодняшнего дня не был в состоянии. Но теперь попытаюсь зарядить следующий камень какой-нибудь одной энергии, фильтруя ее еще в источнике. До следующего более-менее крупного города должен справиться хотя бы с одним. А там пойду в лавку артефактора и попробую продать. Вот и посмотрим, какие будут пользоваться наибольшим спросом! Так, за размышлениями о том, что еще предстоит сделать, я и уснул.

ГЛАВА 24

   В город Кайм мы въехали на шестой день пути. По размеру для местных он считался довольно большим. Хотя в моем понимании было совершенно иначе. Привык все-таки мерить мерками родного мира. Но как бы то ни было, здесь были и артефакторские лавки, и рынок, и все прочее, что нас сейчас интересовало. Рине явно нужно прикупить еще одежду, а то с собой она взяла слишком мало подходящей. Сердон тут же вызвался ее сопровождать и решил взять на себя закупку припасов - их стоило пополнить. Мы договорились встретиться через три часа в трактире "Дикий гусь" неподалеку от городских ворот и разошлись. Я с улыбкой смотрел вслед этой колоритной парочке.
   Орвин все-таки внял моему совету и сбрил растительность на лице, чем сразу омолодил себя лет на шесть. По крайней мере, теперь ему ни за что не дашь больше тридцати пяти. А фигура у него и так, как у молодого - подтянутая, мускулистая, ни грамма лишнего жира. Женщины такое любят. Плюс еще он не упускал случая отвесить девушке комплимент или рассказать очередную забавную историю из своей жизни.
   Она вначале чуть ошалела из-за таких перемен. Орвин сказал, что борода ему просто надоела, вот и решил сбрить. А насчет внимания к Рине ничего уточнять не стал, но девушка, думаю, и так поняла, что нравится воину. Да и недовольной из-за его ухаживаний не выглядела. Правда, на меня все равно посматривала иногда, но не видя нужной реакции с моей стороны и попыток пресечь подобное на корню, постепенно смирилась. Ну, мне хочется так думать. Эмоции своих спутников я с тех пор не читал - как-то непорядочно все-таки. Тренировался на животных. Да и лучше, наверное, не знать, что там у женщины в голове делается. Испытывать чувство вины не слишком-то приятно.
   Рина все еще изображала из себя парня и рядом с бравым воякой Орвином выглядела маленьким воробушком, заглядывающим ему в рот. Он же что-то ей с вдохновенным видом вещал, довольный ее вниманием. В общем, похоже, у них-таки все сладится, чему я очень рад.
   Подождав, пока друзья скроются из виду, я повел своего коня в поводу по городским улочкам. Местный, которого я спросил про артефакторские лавки, рассказал о расположении двух. Других тут не имелось. Причем один артефактор как раз был в отъезде по каким-то своим делам. Так что выбор у меня невелик. Отправился к тому, кто был на месте.
   Вид артефактора немного удивил. Почему-то представлял людей этой профессии или низкорослыми гномами или худосочными стариками, повернутыми на науке. Этот же оказался громадным увальнем с явной примесью орочьей крови. Как он своими огромными ручищами умудрялся создавать такие деликатные вещи, можно было только догадываться. Но наверное, справлялся неплохо. Лавка его выглядела процветающей. Впрочем, в основном из ассортимента было представлено оружие, усиленное магией земли. Это помогало сделать его более прочным и надежным. Посмотрев на полуорка в истинном зрении, увидел, что источник у него средненький, а вот эльм тонкий. Не до такой степени, как мой, но все равно невелик. Теперь понятно, почему он выбрал именно эту стезю.
   - Добрый день, уважаемый мастер! - вежливо поздоровался я.
   Артефактор как раз возился с каким-то кинжалом, напитывая его энергией. Не отрываясь от своего занятия, он почтительно, но без излишнего подобострастия кивнул и спросил:
   - Добрый день, ваша милость. Интересует артефактное оружие? Или бытовые артефакты для облегчения веса в дорогу?
   Все это у нас было - матушка позаботилась, так что я лишь отрицательно замотал головой.
   - Нет, благодарю.
   Говорить о его ошибке из-за того, что обратился ко мне как к аристократу, я не стал. Может, так удастся выгоднее пристроить накопители. Все же аристократа не решится слишком явно облапошить. Но на всякий случай лиловую пыльцу я в него все-таки выпустил. Уловил ленивый интерес в мою сторону. После того, как я отказался от того, что он мог предложить, полуорк не был во мне сильно заинтересован.
   - Я хотел бы предложить вам несколько камней-накопителей.
   Подосадовал, что запитал их целительской магией. Но кто ж знал, что у артефактора, к которому обращусь, будет нужда в земляной? Хотя, может, для перепродажи возьмет?
   Полуорк благосклонно кивнул.
   - Покажите, что у вас есть.
   Он оторвался от своего занятия и отложил в сторону кинжал. Я молча выложил перед ним два алмаза и изумруд. Именно последний заряжал светлой энергией. Артефактор применил уже знакомое мне диагностическое плетение и некоторое время рассматривал камни. Потом удивленно поднял голову.
   - Я ведь не ошибаюсь? Это универсальная энергия?
   - Именно так, - гордо сказал я. - Сколько они могут стоить?
   - Чисто теоретически, конечно, намного больше, чем я могу вам предложить, - в задумчивости потер подбородок полуорк. - Но на практике, к сожалению, мало найдется желающих их купить. Для однонаправленных артефактов лучше использовать камни энергии их вида. Вот для более сложных - там да, ваши камни бы отлично подошли. Но к сожалению, таких мастеров давно нет. А если вставить ваши в обычные, будет теряться много энергии других видов впустую. Так что это не выгодно.
   Я даже расстроился.
   - Купить их я у вас все-таки могу. С учетом себестоимости камней заплачу сто золотых.
   Вот ведь жук! Говорит с таким видом, словно и правда мне одолжение делает! И если бы я не считывал сейчас его эмоции и не знал от матери, сколько реально стоят сами камни и накопители на их основе, мог бы и поверить.
   - Нет, благодарю. За сто я могу и сам камень продать, без наполнения энергией.
   Начался торг, из-за которого у меня семь потов сошло. Никогда не думал, что полуорки могут торговаться не хуже гномов из фэнтези-книг! Мысленно усмехнулся. Стереотипы до добра не доводят. Но в итоге мы сошлись на двухсот тридцати золотых, что в принципе, неплохо. Конечно, я рассчитывал на большее, но сам виноват. Нужно было сразу уточнить, будут ли пользоваться спросом накопители с таким видом энергии. Сомневаюсь, что где-то мне дадут намного больше. А продавать часть камней мне так или иначе придется. В столице как-то придется устраиваться до того, как меня поселят в общежитие. Да и на мне теперь висит забота о двух слугах. А вот целительский за предложенную им цену в двести шестьдесят и даже двести восемьдесят я не продал. Больше полуорк не готов был предложить, поскольку не выиграет тогда много на перепродаже. Лучше отыщу в столице лавку артефактора-целителя и продам там по полной стоимости.
   В общем, из лавки я вышел богаче на четыреста шестьдесят золотых, что вполне неплохо.
   Друзей я нашел там, где и договаривались. Они уже успели заказать себе сытный обед и о чем-то весело болтали. Глаза Рины блестели, и выглядела девушка очень довольной. Да и приоделась получше. Теперь на ней был добротный коричневый мужской костюм и кожаная куртка с магическим усилением взамен той, что была на ней раньше. Эта могла частично заменить доспех и служила куда лучшей защитой. Приобрели они для Рины и небольшой кинжал с ножнами и специальным поясом. Я мысленно прикинул, во что это мне обошлось, но ворчать не стал. С собой я им давал десять золотых на все про все. Если вложились, то и ладно. Но к моему удивлению, Орвин отдал мне семь золотых и сказал, что остальное потратил на припасы. А одежду и все необходимое для Рины купил за свои. Захотел сделать ей подарок. Девушка при этих словах зарделась и благодарно посмотрела на Орвина.
   - Что ж, раз ты так решил, возражать не буду, - спокойно отозвался я. - И давайте все-таки обсудим жалованье, которое я буду вам обоим платить. А то неудобно как-то. К тому же я сегодня заработал денег на продаже накопителей, так что могу себе это позволить.
   - Да не надо мне пока ничего! - попытался отказаться Орвин, но я был непоколебим.
   Рина же молчала и не вмешивалась, но посматривала на меня с некоторой прохладцей. Похоже, ее обидело, что я не запротестовал, когда Сердон захотел оплатить ее снаряжение из своего кармана. Наверное, ожидала иного. Что свою женщину я захочу одеть сам. Вот только я не считал Рину таковой. Конечно, в ином случае я бы, естественно, оплатил все, но раз Орвин официально дает понять, что имеет виды на девушку, мешать ему не стану. Чем раньше Рина начнет именно в нем видеть своего мужчину, тем лучше для всех.
   - Вполне возможно, что скоро у тебя своя семья появится, так что деньги на обустройство понадобятся, - многозначительно проговорил.
   Рина вздрогнула, уловив намек, и посмотрела еще более хмуро. Настроение у нее окончательно испортилось. Не обращая внимания на кусающую от досады губы девушку, я сказал:
   - Сколько ты получал на службе у моего отца, Орвин?
   - По десять золотых в месяц, - спокойно отозвался тот.
   - Тогда буду платить тебе столько же, - решил я. - Рине по золотому.
   Она удивленно охнула.
   - Это слишком много, господин Аллин! Мне по ползолотого платили.
   - Но тогда тебе и не приходилось терпеть такие тяготы, - резонно возразил я. - К тому же есть у меня в планах открыть в столице свое дело. Так что проверенные люди мне будут нужны. А вас с Орвином я именно таковыми и считаю.
   Мои слова чуть улучшили настроение Рины, и выражение ее глаз смягчилось.
   - Какое дело, Аллин? - с интересом спросил Орвин.
   Я заметил, что когда он был мной доволен и когда рядом не было посторонних, он называл меня запросто. А вот в иных случаях переходил на официальный тон. Мысленно хмыкнул. Уже начинаю различать его эмоции и без применения магии.
   - Посмотрел я на лавку местного артефактора и понял, что было бы неплохо открыть свою. Конечно, собственную продукцию смогу производить, только когда немного освоюсь со своими способностями. А для начала можно и просто заняться зарядкой накопителей. Учитывая то, что в нашей лавке можно будет зарядить абсолютно все виды артефактов, это должно сыграть нам на пользу. В лавке мне понадобятся работники. Так что буду рад, если вы с Риной там поселитесь. В любом случае взять вас с собой в Академию я не смогу. Как рассказывала матушка, простолюдинам не выделяется отдельное помещение для слуг. И нам так или иначе придется покупать для вас дом в городе. Что касается меня, то я тоже буду рад иметь крышу над головой и за пределами Академии.
   - А средств на это все хватит? - нахмурился Орвин. - Может, пока не стоит нам платить? Да и я мог бы выделить часть своих средств.
   - Об этом не может быть и речи, - спокойно возразил я. - Вы мои люди, а значит, подобные вещи - только мои проблемы.
   Сердон с сомнением посмотрел на меня, но спорить не стал. Похоже, считал, что я просто не понимаю, с какими тратами столкнусь. В мое же начинание не шибко-то и верил. Ну да ничего, я докажу ему, что зря он до сих пор в глубине души считает Аллина неразумным мальчишкой! Если пойму, что дом в столице, пусть даже маленький, и лавку не потяну, придумаю что-нибудь другое.
   До приезда в Ограс успею еще подзарядить минимум три накопителя. А вместе с тем, который так и не продал полуорку, это уже больше тысячи золотых. На то, чтобы поселиться на каком-нибудь постоялом дворе, а потом спокойно заняться подзарядкой остального моего богатства, хватит с лихвой. А значит, средств хватит и на поступление, и на дом. Мать говорила, что во времена ее юности небольшой домик, пусть и не в центре города, можно было купить за пятьсот. Так что шансы есть. Если же дела у меня с лавкой пойдут хорошо, это со временем окупится.

ГЛАВА 25

   Оставаться в городе на ночь мы не стали. Всего полдень, еще приличное расстояние можно покрыть. Так что сразу после обеда выдвинулась в путь.
   Вначале ничто не предвещало беды. Мы спокойно себе ехали по дороге, иногда лениво переговариваясь.
   Первым лязг оружия и другие звуки, говорящие о том, что где-то впереди происходит бой, услышал Орвин. Он тут же сделал нам знак остановиться.
   - Может, в обход поедем? - нервно повела плечами Рина.
   - А если кому-то нужна помощь? - я покачал головой. - Вдруг на таких же путников, как мы, напали разбойники.
   - В любом случае, нужно вначале посмотреть, что там. Проверить, хватит ли у нас сил справиться с опасностью, - благоразумно произнес Орвин. - На рожон в любом случае лезть не будем. Не хочу я провалить поручение вашей матушки уже через неделю.
   Похоже, он опасается, что я безрассудно ломанусь в самую гущу схватки, толком даже не разобравшись.
   - Не беспокойся, Орвин, я достаточно благоразумен, чтобы сначала взвесить все за и против, - усмехнулся я, хотя, если честно, и правда хотелось ринуться туда и попробовать свои силы.
   После того, как чуть не лопухнулся на постоялом дворе, жаждал реабилитироваться в глазах Сердона. Но здравый смысл пока удерживал от опрометчивых поступков.
   - Рина, останешься здесь с лошадьми, - распорядился Орвин, как-то естественно приняв на себя командование. - Мы дальше пойдем пешком. Лошади могут нас выдать и только помешают.
   Я не возражал. В мирное время он выполнял мои распоряжения и лишь иногда осмеливался давать советы. А вот в подобных делах опыта у него куда больше, чем у меня, так что лучше послушаться. Рина с тревогой посмотрела на нас.
   - Может, не стоит?
   - Не переживай. Все будет хорошо, - чуть смягчил выражение лица Орвин. - Ты, главное, сама не вздумай лезть туда. А мы с Аллином справимся.
   - Ладно, - с неохотой отозвалась девушка.
   Потом, не сдержавшись, кинулась ко мне и повисла у меня на шее. Быстро чмокнула в губы и шепнула:
   - Пожалуйста, будьте осторожны, господин Аллин!
   Я словно закаменел и невольно посмотрел на Орвина. Тот ничем не выдал своих чувств, но сразу отвернулся.
   Мысленно выругался. Превращать Сердона в своего врага мне точно не хочется. Решительно расцепил пальцы девушки и подтолкнул ее в сторону лошадей.
   - Делай то, что сказал Орвин.
   Потом, не говоря ни слова, двинулся по направлению к звукам сражения. Вскоре ко мне присоединился и Сердон. Последние метры мы преодолели, пригибаясь и прячась за кустами, сойдя на обочину.
   Наконец, нашим взглядам предстала картина развернувшегося на дороге сражения. Карету с окружившими ее защитниками, которых осталось всего пятеро, атаковали сразу четырнадцать вооруженных воинов. Шансов у тех, на кого напали, было мало. Если мы не вмешаемся, их положат в считанные минуты. Не поможет даже то, что из кареты кто-то отстреливался из арбалета, помогая мечникам.
   Мы с Орвином переглянулись. На разбойников нападающие не походили. Скорее, на вооруженный отряд кого-то из аристократов. И кем были путники, мы тоже не знаем. Не хватало еще встрять в разборки знати! Стоит ли вмешиваться? На наших лицах читался один и тот же вопрос.
   Принять решение помог раздавшийся из кареты яростный женский крик:
   - Живой я вам не дамся, слышите?! Так что вашему хозяину привезете только мой труп!
   Поняв, что, скорее всего, именно женщина и отстреливается из арбалета, я лишь удивленно покачал головой. И вот вроде какое мне дело до нее? Тем более учитывая мое весьма сложное отношение к женщинам. Но ее смелость и готовность отстаивать себя до конца поневоле внушали уважение. Да и какие-то благородные порывы во мне, похоже, еще остались. Не перебило их даже предательство обеих моих возлюбленных по прошлой жизни. Оставить женщину в беде на растерзание этим шакалам я попросту не мог. Перестал бы после этого уважать самого себя.
   - Готовь артефакты, Орвин, - решительно произнес. - Их слишком много, поэтому без них мы не обойдемся.
   - Уверен? - деловито поинтересовался Сердон, хотя видно было, что мое решение пришлось ему по нутру.
   - Абсолютно. Мы поможем.
   Тот кивнул и полез в специальный отдел на поясе, где хранились распределенные между нами боевые артефакты. Я сделал то же самое.
   Кровь начала быстрее струиться по жилам, а от предвкушения скорой схватки все во мне звенело, словно натянутая струна.
   - Я беру на себя правый фланг, ты - левый, - шепнул мне напоследок Орвин.
   Не успел я кивнуть, как он запустил в указанную им для себя сторону огненный артефакт, еще на лету преобразовавшийся в ярко-оранжевый сгусток. Я замешкался лишь на мгновение, после чего сделал то же самое. Среди нападающих, которые явно не ожидали какого-либо вмешательства со стороны, на несколько секунд возникла неразбериха. Наша с Орвином внезапная атака заставила пятерых оказаться на земле. Трое из них громко кричали, пытаясь сбить с себя пламя. Двое лежали без движения. Но вот остальные опомнились и среагировали на удивление быстро. Похоже, и правда опытные воины, а не какая-нибудь сборная солянка, вышедшая на большую дорогу.
   По знаку своего командира отряд разделился на две части. Половина продолжала наступать на защитников кареты, другая кинулась в нашу сторону. Мы успели выпустить в них по арбалетному болту. Хорошо хоть приготовили заранее артефактные. Обычные бы не пробили защиту - доспех во время попадания вспыхивал, а значит, они усилены магически. Против огненных артефактов это помогло не всем. Тут еще имел значение радиус действия.
   Наши два болта нашли свои цели. Орвин оказался более метким и угодил своему противнику в горло. Мой же был всего лишь ранен в руку, отчего я досадливо поморщился. Еще раз швырять огненные артефакты - только зря переводить дорогие ресурсы. Воины оказались не дураки и теперь двигались не кучей, а на некотором расстоянии друг от друга. А поразить одиночную цель, которая еще и уворачивается от твоих снарядов, не так уж легко. Особенно с непривычки.
   Я попробовал все-таки метнуть другим боевым артефактом, который после активации превратился в водный сризень. С радостью понял, что не ошибся. Тот оказался самонаводящимся и врезался именно туда, куда я и метил, как противник ни уклонялся. Один готов!
   Орвин тратить артефакты не стал, а, отбросив арбалет, выхватил меч. Мне пришлось последовать его примеру - воины уже были совсем близко. Я чувствовал исходящий от них запах крови, пота и железа.
   - Переходи сразу в транс! - заорал мне Орвин, сам на глазах превращаясь в машину для убийства.
   Но наблюдать за тем, как он врезается в толпу воинов, словно пропеллер, рубя все на своем пути, я смог недолго. На меня уже несся ближайший противник. В транс я перешел легко - сказывалась кое-какая сноровка и то, что по утрам во время пути мы с Орвином продолжали мои тренировки. Неприятным сюрпризом оказалось то, что и среди воинов нашлись те, кто мог переходить в боевой транс. К счастью для нас, таких было всего двое, и они были способны, как и я, лишь на первый уровень.
   Одного взял на себя Орвин, на которого понеслись сразу несколько. Меня, видимо, оценили как менее опасного, потому что противников оказалось всего двое. Но один из них заставил меня повертеться, как уж на сковородке. Дело усугублял второй, нападающий в те моменты, когда я раскрывался.
   Пришлось совершить обманный маневр, отскочить назад на приличное расстояние и сделать вид, что оступился. Быстрее около меня, разумеется, оказался воин-мастер. Он хотел уже нанести удар, но я ловко парировал его атаку мечом и всадил другой рукой кинжал ему в бок. С криком тот повалился на землю. А я едва успел уйти от удара подоспевшего второго. Но с ним расправиться уже не составляло труда.
   Я огляделся, оценивая обстановку. Орвин успел справиться со своими противниками и сейчас яростно сражался с еще двумя, подоспевшими на подмогу. Защитникам кареты приходилось хуже. Если среди них изначально и был воин-мастер, то его, похоже, уже устранили. Из пятерки на ногах оставались только двое. И то один, похоже, серьезно ранен. На данный момент их теснили четверо. Судя по всему, Орвин со своими справится, так что нужно помочь двум защитникам и женщине. У той уже, похоже, болты кончились, поскольку из окошка больше не вылетало разящих снарядов. Подскочив к врагам со спины, я ввязался в схватку.
   Через две минуты все было кончено. Боевой транс с меня спал еще в процессе боя. Лишь чудом удалось не получить серьезных ранений и справиться. Но я был горд тем, что даже помощи Орвина в этот раз не понадобилось. Сам справился.
   Покончив со своими противниками, подошел и Орвин. Выглядел он жутковато. Весь в крови, с горящими опасным блеском после прошедшего боя глазами. Словно воплощение какого-нибудь бога войны. Хотя, подозреваю, я выглядел так же. Вон женщина из кареты все еще выйти не решается, а единственный оставшийся на ногах воин-защитник не спешит благодарить за помощь. Настороженно за нами наблюдает, не опуская меча.
   Вытерев лезвие своего о ближайший ко мне труп вражеского воина, я вложил оружие в ножны и остановился в двух шагах от кареты.
   - Мы не причиним вам вреда! - сказал как можно более миролюбивым тоном.
   Вид Орвина, который методично добивал тех из врагов, кто оставался еще жив, но был ранен, явно не способствовал доверию. Но воин все же кивнул и, поколебавшись, тоже вернул меч в ножны. А затем обратился к кому-то в карете, кого было не видно за задернутыми занавесями:
   - Мерла Ижена, опасность миновала. Вы можете выходить.
   Дверца начала открываться, и я с невольным любопытством приготовился увидеть женщину, ради которой мы с Орвином ввязались в бой с превосходящими силами противника.

ГЛАВА 26

   Да, определенно, эта женщина умела себя подать! Даже находясь в окружении трупов и крови, одетая в скромное дорожное платье, она выглядела королевой на светском приеме. Высокая, стройная, русоволосая и зеленоглазая. С тонкими, аристократичными чертами лица, на котором буквально приковывали взгляд яркие чувственные губы. Сочетание породистости и затаенной страстности завораживало.
   Лишь мельком оглядев картину прошедшего сражения, она протянула руку, ничуть не сомневаясь, что найдется кто-то, кто поможет выйти из кареты так, как подобает женщине ее положения. Сам не заметил, как оказался рядом, будто загипнотизированный взглядом выразительных изумрудных глаз. Красавица, которой на вид было не больше двадцати четырех, оперлась на мою руку и грациозно выпорхнула наружу. Благосклонно кивнула в знак благодарности и спокойно осведомилась, демонстрируя невиданную выдержку:
   - С кем имею честь общаться, сударь?
   Реакции тела Аллина, в которого этикет вбивали с детства, заставили изобразить подобающий случаю полупоклон.
   - Мое имя Аллин Нерт, сударыня.
   От ее цепкого взгляда, похоже, не укрылась привычность для меня проделанного жеста. Так что она позволила себе подпустить в тон голоса нотки недоумения:
   - Просто Аллин Нерт, без титула? Или вы по какой-то причине желаете остаться инкогнито?
   - Титула у меня нет, ваша милость, - ответил я, вспомнив о том, что для простолюдина обращаться к аристократке просто "сударыня" выглядит чересчур дерзко.
   Она чуть усмехнулась. К каким выводам пришла, оставалось только догадываться.
   - А меня зовут Ижена. Мерла Квейлад. И, кто бы вы ни были, я очень благодарна вам за помощь. Без вас, боюсь, исход этой схватки был бы совершенно иным. Надеюсь, вы позволите мне вознаградить вас за помощь? Если сопроводите меня в мои владения, я смогу это сделать должным образом. Мой замок находится в трех часах езды отсюда. Раз уж взялись выручать, доведите дело до конца, господин Нерт. Послужите немного в качестве моей охраны. А то, как видите, своих людей у меня осталось слишком мало, - она подбавила в голос кокетливых ноток, которые пусть и были едва заметны, производили совершенно сногсшибательный эффект в сочетании с ее внешностью.
   Устоять перед обаянием Ижены Квейлад было трудно. Что-то было в этой молодой женщине такое, что буквально гипнотизировало. Она, похоже, безошибочно умела находить подход к любому мужчине. И осознание этого заставило все же опомниться. С подобными очаровательными манипуляторшами я уже сталкивался в лице Нины. Эта мысль отрезвила, но повода отказать мерле я не нашел. Женщина и правда находилась в непростой ситуации. Почти все ее охранники перебиты или ранены. А по дороге всякое может случиться.
   - Почту за честь, ваша милость, - ровным тоном сказал я. - А по поводу вознаграждения, то не стоит. Любой на моем месте поступил бы так же.
   - Уж поверьте мне, не любой! - тонко улыбнулась Ижена. - Но вы рассуждаете как аристократ, и ваши понятия чести вызывают уважение.
   Снова она намекнула, что догадывается о моем далеко не простом происхождении. Но допытываться не стала. Между тем Орвин помогал охраннику мерлы в заботе о раненых. Они стаскивали их поближе к карете и о чем-то негромко разговаривали. Ижена проследила за моим взглядом и церемонно кивнула.
   - Простите, господин Нерт, я должна поинтересоваться, как там мои люди.
   - Да, конечно, - я последовал за ней, непроизвольно задержавшись взглядом на ее чуть покачивающихся бедрах.
   Походка у нее была такая, что не делать этого было выше моих сил. Так, Аллин, соберись! Не время поддаваться юношеским гормонам! Да и теперь тебе о мерлах остается только мечтать. Ты ей не ровня.
   - Кирт, что можешь сказать о состоянии раненых? - обратилась Ижена к своему человеку.
   - Четверо точно выживут. Нужно только оказать первую помощь и довезти до замка. А вот эти двое совсем плохи. Боюсь, если будем перевозить, по дороге умрут.
   Лицо мерлы помрачнело, а я понял, что для нее жизнь собственных воинов представляет ценность не только потребительскую, как для большинства аристократов. Женщина искренне переживала за них, пусть и старалась не слишком явно это демонстрировать. И это поневоле располагало меня к ней.
   - Может, целительский артефакт поможет им дотянуть до замка? - осмелился предложить свою помощь.
   Мерла с удивлением посмотрела на меня.
   - А у вас есть целительский артефакт?
   Поняв, что невольно прокололся, закусил губу, но было уже поздно. Да, такую дорогую вещь мог себе позволить далеко не каждый. Даже не все аристократы. Обычно довольствовались целебными эликсирами, которые светлые маги напитывали во время приготовления своей сырой силой. Но как правило, эффект у них был гораздо слабее, чем у артефактов. Но и идти на попятный я не собирался. Если могу помочь этим людям, которые храбро сражались, выполняя свой долг, то так и поступлю.
   - Да, есть, - я извлек на всеобщее обозрение цепочку с артефактом, который носил на груди.
   При этом невольно показал и защитный, что не укрылось от взгляда Ижены. Губы ее снова тронула понимающая улыбка.
   Чертыхнувшись, я сделал вид, что скрывать мне нечего, и подошел к раненым. Кому была нужна срочная помощь, стало видно сразу. У одного разворочен живот. Вообще не понимаю, как он еще жив! У другого пробито легкое, и он едва дышит. На губах выступили кровавые пузырьки. Молча приложил артефакт поверх раны второго. Чуть подпитал энергией, добившись того, что дыхание немного выровнялось. Потом сосредоточился на лечении первого.
   Конечно, артефакт не мог сделать то же самое, что полноценный целитель. Но по крайней мере, очистить раны от грязи и усилить процесс регенерации вполне был в состоянии. Заряда накопителя хватило, чтобы состояние раненого заметно улучшилось. Но я все еще не был уверен, что он дотянет до замка. Поэтому, задавив свою жабу, достал самолично заряженный целительской энергией кристалл, который намеревался продать, и заменил опустевший в артефакте.
   Все это время Ижена не проронила ни слова, молча наблюдая за моими действиями. Но я чувствовал ее изучающий, внимательный взгляд. Орвин и Кирт оказывали помощь другим раненым с помощью доступных им средств. Промывали раны и перевязывали. Нашлись в карете и три флакона с целительскими эликсирами, которые дали выпить воинам. Такого эффекта, как артефакт, они, конечно, не оказали, но самочувствие парней улучшилось, и заживление ран пошло быстрее. Подтянув состояние обоих тяжелораненых до вполне приемлемого, я поднялся с земли. Поймал пристальный взгляд Ижены и чуть улыбнулся.
   - Простите, большего я сделать не могу.
   - Вы и так уже много сделали, - она улыбнулась в ответ, причем так, что меня словно горячей волной окатило. - Потратили целое состояние на помощь моим людям. И я вам очень благодарна за это!
   Черт! С моей реакцией на нее надо что-то делать! До добра она точно не доведет.
   - Постараюсь компенсировать ваши затраты. Хотя ввиду бедственного положения моего земельного надела слишком много дать не смогу, - между тем продолжила Ижена.
   - Уже говорил, что мне ничего не нужно, - отозвался я.
   - Но зарядка накопителей тоже стоит приличных денег, - возразила она. - А вы потратили энергию сразу двух кристаллов.
   - Это для меня не проблема. Подзаряжу сам.
   Смысла скрывать то, что являюсь магом, я не видел. Не тот у меня уровень силы, чтобы поразить этим кого-то. Среди простолюдинов маги тоже появлялись, хоть и реже, чем среди аристократов. Даже в Академии могли учиться. Вот только за бесплатную учебу становились чуть ли не рабами государства на двадцать лет. Меня такая участь совершенно не привлекала.
   - Значит, вы не только хороший воин, но еще и маг, - бархатным голосочком произнесла Ижена. - Вы полны сюрпризов, господин Нерт!
   - Мои магические таланты весьма скромны, - поймал себя на том, что смутился. - Максимум, на какой я могу рассчитывать - это стать посредственным артефактором.
   Сама Ижена, как я успел заметить, магом не являлась. А значит, по меркам аристократов, изрядная толика ее ценности понижалась. Но я такими заморочками не страдал.
   - Еще и скромны! - она продолжала очаровательно улыбаться. - Позвольте, догадаюсь, вы едете в столицу, чтобы поступать в Академию магии?
   - Именно так.
   - Учиться планируете на государственную стипендию?
   Вот ведь лиса! Хочет ненавязчиво выведать, много ли у меня денег. После оброненных ею слов о том, что баронство находится в бедственном положении, как-то подозрительно. Неужели решила захомутать доверчивого, но богатенького юнца, который так удачно встретился на пути? Выманить у него побольше денег в пользу ее земельного владения, а потом отправить восвояси? Что-то мне уже не слишком хочется ехать к этой красотке в замок.
   - Другое я не потяну, - произнес я, но что-то в ее глазах дало понять - нисколько мне не поверила.
   Ну вот почему если женщина красавица, то обязательно меркантильная стерва? Настроение окончательно испортилось.

ГЛАВА 27

   - Простите, но мне нужно вернуться за оставленными неподалеку лошадьми и еще одним слугой. После этого я смогу сопроводить вас в ваш замок. Вот только, боюсь, остаться мы там не сможем. Слишком спешим.
   - Разве обучение в Академии не начинается только осенью? - она изобразила легкое недоумение. - Прошу вас, не обижайте меня! Позвольте отплатить вам хотя бы хорошим ужином и ночлегом за то, что вы для нас сделали.
   Я снова мысленно чертыхнулся. Но отказывать после таких слов было бы крайне грубо. Тем более что пока мы доберемся до замка, уже наступит вечер. Так или иначе придется искать, где заночевать.
   - Хорошо, я принимаю ваше приглашение, - чуть суховато отозвался я.
   После этого резко развернулся и двинулся в том направлении, где нас наверняка с нетерпением дожидается Рина.
   - Господин Аллин! Вы живы! - маленьким смерчем девушка накинулась на меня, едва не сбивая с ног.
   Почему-то отстраняться в этот раз не хотелось, глядя в полные искреннего и глубокого чувства серые глаза. Вспоминал оценивающе-изучающий взгляд Ижены, и разница была не в пользу последней. Пусть и чисто внешне она притягивала меня больше. Но не стоило забывать и о том, что я пообещал Орвину. Поэтому мягко, но решительно расцепил ее пальчики и отступил на шаг.
   - Нам надо идти.
   - А где Орвин? - чуть покраснев и придя в себя, спросила Рина. - С ним все в порядке? - на ее лице промелькнуло беспокойство. Все-таки к лейтенанту она тоже успела привязаться.
   - С ним все в порядке, не переживай, - успокоил я. - Помогает раненым. Мы помогли отряду одной знатной женщины отбиться от нападения. Теперь сопроводим ее в замок, где она в знак благодарности предложила нам заночевать.
   Глаза Рины подозрительно прищурились.
   - Одной знатной женщины? Она молодая? Красивая?
   - Рина, тебе не кажется, что устраивать мне допрос на подобные темы ты не имеешь никакого права? - холодно проговорил.
   Служанка что-то пробурчала себе под нос, но возражать не стала. Пошла за нашими лошадьми. Я двинулся следом, поневоле усмехаясь. Вот ведь ревнивица! Интересно, она во всех женщинах, которые будут встречаться на моем пути, станет видеть соперниц? Поскорей бы она оставила эти дурацкие мысли на мой счет!
   К карете Ижены мы вернулись уже вдвоем и верхом, с двумя лошадьми в поводу: одной - Орвина, другой - которая везла наши пожитки, чей вес был уменьшен с помощью соответствующего артефакта. Я заметил, что Рина сразу уставилась на мерлу Квейлад, причем очень недобро. Можно даже сказать, вызывающе, что для паренька-слуги, которого она изображала, выглядело совершенно недопустимо.
   - Рина, ты не могла бы не делать такое зверское лицо? - пряча улыбку, спросил.
   Вспыхнув до корней волос, она придала своей мордашке нарочито безразличный вид, хотя глаза продолжали яростно сверкать. Похоже, внешнюю привлекательность Ижены Рина оценила по достоинству. Мерла скользнула по ней равнодушным взглядом и благосклонно улыбнулась мне.
   - Все уже готово, господин Нерт. Мы можем выдвигаться. Ваш человек любезно предложил заменить нашего кучера. В карету мы положим исцеленных вами раненых, которые еще не пришли в себя. Остальные в состоянии продолжить путь верхом.
   - А вы, мерла Квейлад? - я вопросительно изогнул бровь.
   - Тоже поеду верхом вместе с вами. Вы ведь не возражаете против моей компании? - она послала мне одну из самых своих очаровательных улыбок.
   Ощутив, как тело поневоле откликается, я постарался подавить эти порывы в зародыше. Нет, с этой продуманной стервочкой мне точно не стоит связываться! Но разумеется, вслух я сказал иное:
   - Почту за честь, ваша милость.
   Кирт подвел к ней одну из лошадей и помог взобраться в седло. Стоит отметить, что верхом Ижена смотрелась просто потрясающе! Горделивая осанка, уверенность, сквозящая в каждом жесте. Прямо амазонка! Даже длинное платье ей не мешало, хотя в седло она уселась по-мужски, из-за чего стройные ножки в мягких кожаных ботиночках, выглядывающие из-под юбки, поневоле приковывали взгляд. Вообще я заметил, что Кирт с Орвином поделили трофеи, добытые с боя. В том числе и лошадей. А экипировка у поверженных воинов была получше, чем у давешних наемников. Так что мы остались не без прибытка. Это слегка подняло настроение.
   Во время пути Ижена развлекала меня светской беседой и явно флиртовала. Никаких важных тем мы не затрагивали, и я понял, что мою бдительность прямо-таки жаждут притупить. Тоже опасный признак. Что задумала эта зеленоглазая лисичка? Как бы то ни было, поддаваться на ее манипуляции я не собирался. Так что сам завел разговор на тему, которая позволила бы мне хоть как-то прояснить ситуацию.
   - Скажите, мерла, кем все-таки были люди, напавшие на вас?
   По лицу Ижены промелькнула едва заметная тень, но она все же ответила:
   - Это воины одного из моих соседей - мерла Гастона Ордлина.
   - Вы с ним враждуете?
   - До сегодняшнего дня я думала, что нет, - она вздохнула и, видимо, поняв, что я не отстану, все же рассказала, в чем тут дело. - После смерти моего бедного мужа мерл Гастон пытается за мной ухаживать. Несколько раз делал предложение, но я отказывалась. Видимо, в этот раз он решил прибегнуть к более радикальному средству принудить меня к браку.
   Я был несколько удивлен услышанным.
   - Вы настолько не хотите выходить замуж вторично? Или сам мерл вам неприятен?
   - Господин Нерт, вам не кажется, что мы с вами еще слишком мало знакомы, чтобы задавать такие вопросы? - и говорила вроде мягко и шутя, но холодный блеск в глазах давал понять - продолжение темы ей неприятно.
   - Да, простите, ваша милость, я несколько забылся.
   - Ну что вы, не стоит извиняться! Мне даже приятен ваш интерес к тому, что я чувствую, - мне послали такую улыбку, что сердце невольно застучало сильнее. - Может быть, сегодня за ужином за кубком вина я и расскажу вам свою историю. А сейчас давайте поговорим о другом.
   Настаивать я не стал, понимая, что это бы выглядело неприлично. Но с легкостью представил, сколько лапши наплетут сегодня вечером на мои бедные уши. Нужно морально подготовиться. Я мысленно усмехнулся и принялся поддерживать легкую светскую беседу. Благо, в основном моя роль сводилась к тому, чтобы поддакивать и как-то реагировать на слова собеседницы. В поддержании разговора с, фактически, незнакомым человеком Ижена никаких трудностей не испытывала. Снова подумал о том, что эта хитрая бестия при желании способна очаровать кого угодно.
   За спиной раздавалось громкое сопение Рины, которая явно была не в восторге от того, что за меня яро взялась другая женщина. И честно говоря, сейчас я бы предпочел общаться с простой и бесхитростной девушкой, а не с этой суккубшей под личиной попавшей в беду вдовушки. Начинаю понимать слова Орвина о том, что я не ценю то сокровище, какое само мне приплыло в руки. Может, и так. Но уже поздно поворачивать обратно.
   Запоздало вспомнив о своих особых возможностях, я запустил в Ижену ментальной энергией. Похоже, она так заморочила мне мозги, что совсем голову потерял, раз не вспомнил об этом раньше. Некоторое время пытался разобраться в том хаосе эмоций, что царил внутри этой зеленоглазой красотки. С удивлением понял, что наряду с расчетливым интересом и снисходительностью в адрес богатенького юнца прослеживалось и иное. Я привлекал ее как мужчина, и это ей самой не нравилось. Она пыталась с собой бороться, но получалось с переменным успехом. Вот только, боюсь, что руководствуется эта женщина в первую очередь разумом, так что физическое притяжение ко мне мало на что повлияет, если она решит использовать меня в своих целях!
   И все же осознание того, что я привлекаю эту шикарную красавицу, помимо воли, настраивало на определенный лад. Даже начал ерзать в седле от дискомфортного ощущения в штанах. Точно суккубша! На мужчин влияет просто убойно! Не удивлен, что ее сосед настолько голову потерял, что решил захватить силой. К счастью, я все-таки мог с собой бороться лучше, чем он.

ГЛАВА 28

   За щедро накрытым большим столом мы с Иженой Квейлад были совершенно одни. Еще и канделябры со свечами, расставленные вокруг, создавали какую-то особую, интимную атмосферу. Да и девушка выглядела еще более ослепительно, чем днем. Дорожное платье сменила на темно-красное вечернее с довольно откровенным декольте. В него я то и дело пялился, пытаясь бороться с собой. Но лежащий в ложбинке между грудями драгоценный кулон, отбрасывающий в свете свечей причудливые отблески на кожу, как-то сам приковывал внимание к этой части тела. Наверняка на то и расчет был! Роскошные русые волосы были лишь немного присобраны золотистой сеточкой на затылке. Косметика в этом мире тоже была, пусть и примитивная. Но ее хватило, чтобы губы Ижены стали более насыщенного цвета, а глаза приобрели еще большую выразительность. Интересно, как далеко она зайдет в планах по моему соблазнению?
   Постарался переключиться на еду - благо, блюда вокруг издавали весьма аппетитный запах, а молодой организм требовал свое. Вскоре даже удалось постоянно не пялиться на Ижену и сосредоточиться на еде. Хотелось попробовать все: от тушеного в вине кролика до жареных перепелов. Ижена с едва заметной улыбкой наблюдала за мной, неспешно потягивая вино. Сама она ела мало, как и подобает здесь женщине из благородной семьи. Хотя, не сомневаюсь, что когда посторонние не видят, жрут эти приличные особы не меньше, чем мужики.
   Я усмехнулся и осторожно выпустил ментальную магию в сторону Ижены. Как хорошо, что артефактов защиты от подобного воздействия она не носит. Это на меня, как на сына тирра, такой нацепили чуть ли не с рождения. С виду скромный серебряный браслет на правой руке как раз и защищал от подобного. Хотя раньше я даже не предполагал, насколько он ценный. Впрочем, самому пользоваться ментальной магией он никак не мешал. Настрой у Ижены был чуть насмешливый и спокойный. Она, похоже, даже не сомневается в успехе того, что задумала.
   Перед ужином, на который пригласили меня одного, я вызвал к себе Орвина и Рину. Им я поручил осторожно расспросить замковых слуг об этой женщине. Хотелось узнать о ней больше не только с ее слов. Но к моему удивлению, никто из слуг не стремился особо распространяться о хозяйке, как бывает обычно. И комментарии в ее адрес были в основном хвалебного характера. Мол, весьма достойная молодая особа, которая после смерти мужа сама взялась за управление делами. Проявляет себя хорошей и рачительной хозяйкой. Про ее отношения с соседом тоже никто ничего не рассказал. То ли Ижена всех так запугала, то ли ее тут и правда любят и уважают. Может, я все же был не прав в оценке этой женщины?
   - А ведь вы получили отличное воспитание, господин Нерт, - раздался мелодичный голос.
   Вздрогнув, я вернулся к реальности и вопросительно уставился на нее. Потом перевел глаза на свои руки, которые без всякого труда управлялись со столовыми приборами. Снова прокол. Надо было добавить жестам хоть какой-то скованности или неловкости.
   - Признайтесь, вы ведь все-таки аристократ. Не понимаю, для чего вы это скрываете.
   - На то есть причины, мерла Квейлад, - уклончиво проговорил.
   Понял, что все равно ее не переубедить. Так что пусть думает, что хочет.
   - Когда мы одни, можете называть меня просто Ижена, - она очаровательно улыбнулась, отчего мой настрой снова пополз не в ту сторону.
   Все же до чего соблазнительная женщина! И это даже на мой искушенный взгляд, избалованный изображениями самых красивых женщин из интернета или телевизора.
   - Вы ведь мой спаситель! - добавила она в голос мурлыкающих ноток. - Если бы не вы, кто знает, чем бы закончилась встреча с людьми мерла Гастона на дороге! Так что я всегда буду вам за это благодарна.
   - Не стоит, - спокойно отозвался я.
   То, что ее эмоции вовсе не выражали такой уж пламенной благодарности, подействовало отрезвляюще.
   - Давайте выпьем за вас, мой прекрасный юный спаситель! - проворковала Ижена, поднимая кубок с вином.
   Отказаться было бы невежливо. Пришлось пить, хотя я предпочел бы обойтись без алкоголя в общении с этой особой.
   Потом пошли тосты за моих родителей, которые произвели на свет и воспитали такого во всех смыслах замечательного парня. Здравицы в честь короля и мир и процветание в нашей стране. Ижена еще и следила, чтобы я осушал кубок до конца. Слуга же, прислуживающий за столом, то и дело подливал новую порцию.
   К концу нашего застолья я уже заметно захмелел. А целительский артефакт зарядить еще не успел, так что он мне в этом был не помощником.
   - Может, переместимся в каминный зал? Там будет удобнее разговаривать, - донесся до меня бархатный голосок Ижены.
   Сама она явно выпила меньше, чем я, хотя во время застолья делала вид, что это не так. Вот же хитрая лиса!
   - Я бы предпочел пойти к себе и отдохнуть, - как можно вежливее отказался. - Да и я сейчас несколько не в форме.
   - О, да ну что вы! - смех ее прозвучал на редкость чувственно, отчего по моему телу побежали щекочущие мурашки. - Как по мне, вы в отличной форме, милый мальчик! Ох, смотрю на вас и думаю, где мои юные годы?
   - Ну, вы и сейчас вовсе не старая, - пришлось отвечать то, чего от меня требовала элементарная вежливость.
   Впрочем, я так на самом деле думал. Ижене было не больше двадцати четырех. И выглядела она потрясающе! Конечно, если сравнивать с моим нынешним телом, но разница в возрасте значительная. Но еще именно поэтому такому юнцу, как Аллин, несомненно, должно было польстить, что к нему проявляет интерес красивая, зрелая молодая женщина. Ижена прекрасно это осознавала и беззастенчиво пользовалась всеми своими козырями.
   - Проводите меня до каминного зала, Аллин? - промурлыкала она, протягивая ко мне руку.
   Я поднялся и меня чуть шатнуло. Но через несколько секунд смог более-менее разобраться со своим телом и двинуться к ней. До каминного зала мы прошли рука об руку. Ижена так прижималась к моему боку своим горячим гибким телом, что мой одолеваемый гормонами организм реагировал самым недвусмысленным образом. Пару раз пытался отстраняться, но она тут же жалобно говорила, что самой ей идти трудно, не рассчитала с выпивкой. Приходилось снова позволять ей цепляться за мою руку.
   Еще одним неприятным сюрпризом оказалось, что в пьяном состоянии я не мог нормально контролировать магию. Сбивалась концентрация, и сила просто рассеивалась, не желая нормально подчиняться. Еще одно доказательство того, что с выпивкой лучше не перебарщивать. Но теперь я не мог чувствовать эмоции Ижены, и это тревожный знак. Еще и мозг соображал не так хорошо, как обычно.
   Наконец, мы оказались в зале, где горел большой разожженный камин с лежащей возле него шкурой огромного бурого медведя. Рядом находились два кресла и столик с выпивкой и фруктами. Слуг в зоне видимости не наблюдалось. Наверняка Ижена их отослала. Вместо того чтобы позволить мне усесться в одно из кресел, она увлекла меня на шкуру и одарила чуть смущенной улыбкой.
   - Так удобнее, правда? Обожаю сидеть здесь вот так и смотреть на огонь. Составите мне компанию? А то одной как-то неловко.
   Я пробормотал нечто неразборчивое, что ее вполне удовлетворило.
   - Налейте мне еще вина, Аллин, - попросила Ижена.
   - Налью, конечно. Только сам больше пить не буду, - решительно заявил. - Мне завтра в дорогу, а я уже позволил себе лишку.
   - Как вам будет угодно, - неожиданно легко согласилась она.
   Потом приняла у меня кубок и уставилась на огонь. На лице ее играла легкая полуулыбка, которая придавала ей какую-то особенную прелесть. Поймал себя на том, что прямо-таки любуюсь тонким чеканным профилем.
   - Скажите, Аллин, о чем вы мечтаете? - мягко произнесла она, по-прежнему не глядя на меня.
   - В данный момент просто без приключений добраться до столицы и поступить в Академию, - пожал я плечами.
   - Парни в вашем возрасте обычно мечтают о другом, - улыбнулась она, посмотрев на меня и лукаво прищурившись. - О славе, воинских подвигах, внимании самых красивых женщин. Впрочем, последнее у вас наверняка есть уже сейчас. Вы на редкость привлекательный молодой человек. Вам ведь об этом говорили?
   Я только усмехнулся.
   - Я не придаю этому такое уж большое значение. Сейчас меня больше интересует желание крепко встать на ноги и занять достойное положение в обществе.
   - Очень здравое желание! - одобрила Ижена. - В этом мы с вами даже похожи. Я ведь происхожу из очень бедной, хоть и дворянской семьи. У меня были четыре сестры и два брата. И, естественно, я не могла рассчитывать на хорошее приданое. Мне сильно повезло, что на балу, куда была приглашена моя семья, я встретила Томаса.
   - Так звали вашего покойного мужа?
   - Да, - она снова уставилась на огонь, будто видела там какие-то образы, недоступные мне. - Он был пределом мечтаний для такой, как я. То, что меня захочет взять в жены полноправный мерл, а не чей-нибудь младший сын, это огромная удача.
   - Каким он был? - невольно заинтересовавшись историей, спросил я.
   - Прекрасным человеком. Очень великодушным, добрым. Он был старше меня на двадцать лет, но я не считаю это помехой. Первая жена умерла, не оставив ему потомства. Причем вина была не ее. Мой муж не мог иметь детей. Какое-то врожденное заболевание, с которым не смогли справиться целители. Он уже почти смирился с тем, что остаток своих дней проведет один, без семьи и наследников. Но потом встретил меня. И настолько сильно влюбился, что решил дать себе еще один шанс. Так что я стала для него смыслом жизни. К сожалению, муж мой был крайне непрактичным человеком. Легко увлекался всякими сомнительными идеями и тратил на них много денег. Я, конечно, пыталась повлиять на него, но в том, что касалось его увлечений, он был на редкость упрям. В итоге мы оказались разорены, а он не придумал ничего лучше, чем отправиться в мертвые пустоши за какими-нибудь ценными артефактами и редкими ингредиентами для целительских и алхимических зелий. Очередная его авантюра! - она вздохнула.
   - Оттуда он не вернулся? - догадался я.
   - Именно так. Останки снаряженной им экспедиции позже нашли другие искатели. Увидев фамильный перстень, сдали его властям. Те уже выяснили, кому он принадлежал, и связались со мной. Так я осталась вдовой.
   - А мерл Гастон? Как случилось, что он начал вас преследовать?
   - После смерти мужа на мои плечи легло управление полуразоренным мерлством. Вдобавок на мне висела еще и ссуда в королевском банке, которую муж взял, чтобы снарядить экспедицию в пустоши. Если ее не погасить вовремя, там начисляются такие проценты, что, в конце концов, я лишилась бы мерлства. И я решила попробовать обратиться к соседям за помощью. Взять у кого-то в долг. Тоже, конечно, сомнительный выход. Но по крайней мере, он не грозил такими же последствиями, как долг перед государством. Гастон Ордлин всегда был ко мне неравнодушен. Я замечала, как он смотрит на меня, когда мы встречались у общих знакомых. Но не ожидала, что воспользуется моим бедственным положением, чтобы... - тут она всхлипнула и неожиданно уткнулась мне в плечо.
   Пришлось приобнять женщину и попытаться успокоить. Очень хотелось верить, что ее переживания искренние, а не игра. Выглядела Ижена достаточно убедительной.
   - Мне неловко рассказывать вам, что было дальше. Вы ведь все-таки мужчина, Аллин.
   - Мерл Гастон... он... - я был несколько шокирован.
   - Да, он принудил меня к близости, - она еще сильнее прижалась ко мне и разрыдалась. - Сказал, что только на этих условиях даст мне денег. А иначе сделает так, что никто из соседей мне не поможет. Еще и ославит меня перед всеми.
   Я ощутил, как стиснулись зубы. Если это правда, то мерл Ордлин - редкостная сволочь.
   - Что было дальше? - осторожно спросил, поглаживая ее мягкие, шелковистые волосы.
   - Мне пришлось пойти на это. Но денег он не дал, - она яростно смахнула слезы и посмотрела на меня.
   То, что слезы были настоящими, невольно заставляли поверить в ее искренность.
   - Заявил, что я должна стать его женой. Тогда он позаботится о мерлстве, которое будет принадлежать ему уже как законному владельцу. Разумеется, я отказалась! Деньги же мне согласился ссудить другой человек, и с королевским банком я рассчиталась. Вот только мерл Ордлин не пожелал угомониться и с тех пор атакует меня своими предложениями. А недавно я узнала, что он ведет переговоры с тем, кто одолжил мне деньги, чтобы выкупить мои векселя. Сегодня же перешел уже на крайние меры, как вы сами видели. Я в отчаянии, Аллин! Как ни пытаюсь быть сильной и держаться на плаву, у меня ничего не получается.
   Поймав себя на том, что уже готов отдать ей все, что у меня есть, лишь бы помочь, я лишь чудом удержался от этого порыва. Прежний Аллин наверняка бы так и сделал, размякнув от вида этой трепещущей, беззащитной красавицы, чуть ли не молящей его о помощи. Но перед моими глазами вовремя встало лицо Нинки. То, как мастерски она умела притворяться. И это удержало. Да и принимать такие решения нужно на трезвую голову. Когда хмель выветрится, а я смогу снова пользоваться ментальной магией.

ГЛАВА 29

   - Простите, что загружаю вас своими проблемами, - наверняка прочитав колебания в моих глазах, вздохнула Ижена. - Мне просто хотелось хоть с кем-то поделиться наболевшим. Так трудно держать все в себе!
   - Все нормально. Для меня большая честь, что решили довериться именно мне, - пробормотал я приличествующие ситуации банальности.
   Но мой ответ Ижену явно не удовлетворил. В глазах промелькнула досада, которую я успел уловить, прежде чем она отвела взгляд. И это еще больше остудило мой пыл. Вот ведь манипуляторша! Все как по нотам разыграла!
   - Спасибо, что выслушали, Аллин, - голосом умирающего лебедя проговорила она. - Но я что-то очень устала. Вы не проводите меня до моей комнаты? Боюсь, одна я просто не дойду.
   - Да, конечно.
   И почему я ничуть не удивился, когда у двери ее покоев, вместо того, чтобы пожелать мне доброй ночи и уйти спать, Ижена обвила мою шею руками и впилась в губы страстным поцелуем. Похоже, эта стервочка перешла к плану "Б".
   Что ж, противиться я не стал. Если роскошная женщина предлагает себя тебе, а ты не связан никакими обязательствами, то почему бы и нет. Да и, честно говоря, очень хотелось посмотреть на ее лицо, когда поймет, что все старания оказались тщетными, и я не поддался на хитрость. Впрочем, все эти мысли вскоре улетучились. Я все-таки не железный, а когда в моих объятиях находится такая страстная и красивая женщина, трудно думать о чем-то другом.
   Честно говоря, не ожидал, что местные дворянки могут быть такими раскрепощенными в постели. Все-таки нравы у них далеки от тех, к которым я привык! Но Ижена в полной мере доказала, что мое предубеждение ничем не оправдано.
   Хотя и мне, похоже, удалось удивить партнершу. Она наверняка ожидала иного от юнца. По крайней мере, не того, что буду думать не только о собственном удовольствии. А после первого полученного оргазма Ижена и вовсе словно с цепи сорвалась. Так что дальше наша ночь походила на полнейшее безумие.
   Как еще выдержал, непонятно, с учетом того, что еще и выпил прилично! Усиленная регенерация мага, наверное, помогла. В грязь лицом я не ударил и все же, хоть и не без труда, сумел удовлетворить эту ненасытную суккубшу!
   Засыпала она на моем плече довольная и утомленная, обвив меня руками и ногами и не желая отлипать даже во сне. Сам я тоже отрубился практически мгновенно - настолько устал. Сны, правда, снились какие-то тяжелые. Будто меня душит громадный питон, а я никак не могу вылезти из-под него. Так что даже почувствовал облегчение, вынырнув, наконец, в реальность.
   В глаза тут же ударил солнечный свет, пробившийся из окна, и я опять зажмурился.
   Ощутил, как по моей щеке провели чьи-то нежные пальчики, и механически накрыл их своими. Посмотрел на лежащую рядом женщину. Чуть встрепанная после сна, с опухшими от моих поцелуев губами, она показалась невероятно привлекательной. Уже хотелось подмять Ижену под себя и доказать, что ночью ей все же не удалось выжать меня досуха, но я вовремя вспомнил всю подоплеку и удержался. Выпустил лиловую энергию и позволил ей оплестись вокруг головы женщины. Ощутил напряжение и сосредоточенность, что было весьма далеким от того, что демонстрировало лицо.
   - Прошу тебя, останься хотя бы ненадолго, - мягко сказала она. - Начало учебы в Академии через несколько недель. Ты мог бы пока погостить у меня.
   - Извини, но в столице у меня есть и другие дела, которые хотелось бы решить, - я убрал ее руку и поднялся.
   Поморщился от неприятных ощущений. Все же не стоило так напиваться вчера! Да и все тело ныло от тех акробатических этюдов, что мы вчера творили, пробуя самые разнообразные позы. Я тогда разошелся и решил испробовать на практике некоторые премудрости Камасутры, что не были мне доступны в прежнем теле. Пожалуй, переборщил слегка.
   Ощутил, как от Ижены повеяло недовольством и раздражением. Моя реакция ее явно застала врасплох. И в чем-то красотку можно понять. Мало какой мужчина отказался бы от того, что она предлагает. Погостить в замке, где ни в чем не будет знать отказа, а ночью его постель будет согревать привлекательная и страстная любовница. Уж настоящий Аллин Мердгрес точно бы согласился на такое! Но к счастью, я не он.
   - Послушай, давай, поговорим серьезно, - отбросив показные эмоции, суховато сказала Ижена. - Мне нужна твоя помощь. И думаю, тебе это тоже может быть выгодно.
   - Внимательно тебя слушаю, - я быстро натянул одежду и сел в кресло неподалеку от кровати.
   - Я поняла, что в одиночку мне не справиться с мерлом Ордлином. Если за моей спиной не будет стоять мужчина, он так или иначе найдет способ добиться желаемого. Ты кажешься мне вполне подходящим на роль моего защитника. Да и, признаюсь честно, ночью ты произвел на меня сильное впечатление! Раньше я не планировала снова выходить замуж. Но теперь эта мысль уже не внушает мне такого отторжения, - она послала мне очаровательную улыбку, но мое лицо осталось все таким же каменным.
   - Предлагаешь мне на тебе жениться? - спокойно уточнил.
   - Именно так, - Ижена явно ждала не такой реакции.
   - А то, что я простолюдин, тебя не смущает?
   - Давай, ты не будешь больше ломать комедию! - промурлыкала она, поднимаясь с постели.
   Абсолютно обнаженная, двинулась ко мне.
   Ух, у меня даже дыхание перехватило! До чего же она все-таки красива! Грудь, пусть не слишком пышная, но безукоризненной формы. Тонкая талия и крутые бедра.
   - Ты точно не простолюдин.
   - Сейчас именно так и есть, - как-то хрипловато проговорил я. - Изгнанный из рода становится простолюдином.
   - Вот как? - пробормотала Ижена, а потом, словно дразня, прошла мимо и устроилась в свободном кресле, поджав под себя ноги. - Тогда мое предложение тебе должно быть еще более интересно! Примешь мою фамилию и станешь мерлом. Хозяином земельного владения. Конечно, многие аристократы все равно будут фыркать в нашу сторону. Но меня это не слишком волнует. А тебя?
   - А как же мои планы учиться в Академии? - задумчиво произнес я, всерьез размышляя над ее предложением.
   - Ты сможешь это сделать и позже, когда мы восстановим нормальное состояние земельного владения и расплатимся с долгами, - мягко сказала она.
   И это меня отрезвило. Доверять этой расчетливой стерве нельзя ни на йоту! Она заберет все мои деньги, а потом стравит с мерлом Гастоном или кем-то еще, чтобы избавиться от ненужного больше мужа. Да и вряд ли Ижена подпустит меня к управлению делами. Насколько я успел понять, особа она на редкость амбициозная. И дорвавшись до власти, уже не отдаст ее никому. Кроме того, мысль о браке меня ну нисколько не прельщала.
   - Простите, мерла Ижена, - уже более официально сказал я, - но вынужден отвергнуть ваше заманчивое предложение. У меня несколько иные жизненные планы.
   От женщины полыхнуло такой злостью, что я даже вздрогнул. Причем то, что внешне это выразилось лишь сверкнувшими на мгновение глазами, смотрелось особенно пугающе. На лице Ижены по-прежнему играла милая улыбка. Она задумчиво поигрывала локоном волос, наматывая его на палец.
   - Жаль, что так, Аллин! Из нас могла бы получиться неплохая пара. Пусть ты и младше меня, но не думаю, что это стало бы помехой. Рассуждаешь ты не как неопытный юнец, а как вполне зрелый и взрослый мужчина. Но насильно мил не будешь, как говорится. Единственное, о чем я тебя попрошу - это задержаться хотя бы на пару дней. Я очень боюсь дальнейших действий мерла Гастона. Ты сам видел, скольких людей я лишилась вчера. Помощь двух хороших бойцов - тебя и твоего человека - мне бы не помешала. Я даже готова заплатить вам как за найм хороших воинов. Этого времени мне должно хватить, чтобы Кирт нанял еще кого-нибудь взамен погибших. А потом ты сможешь продолжить путь, как и планировал. Если, конечно, не побоишься остаться из соображений безопасности. Некоторые мужчины способны проявлять себя таковыми только в постели. В иных случаях спешат сбежать, поджав хвост, как только запахнет жареным, - она подбавила в голос ноток презрения.
   Берет на банальное слабо. И самое противное, что, хоть я это и понимаю, на меня действует. После таких слов отказаться уже как-то позорно. Тем более что не просит чего-то невозможного, а всего лишь задержаться на несколько дней, пока ее человек не пополнит количество охраны в замке.
   Интересно, что она задумала? Убить меня и ограбить? Вряд ли. Слухи о таком рано или поздно разошлись бы, и это бы сильно ударило по ее репутации. Убить гостя, который еще и помог отбиться от врага, в собственном доме - для аристократа позор. Урон чести. Да и ее воины вряд ли бы после такого испытывали к хозяйке хоть какое-то уважение. В этом мире законы чести не пустой звук.
   Скорее всего, Ижена рассчитывает все-таки соблазнить меня своими женскими уловками. Найти правильный подход, заставить потерять голову и согласиться на ее предложение. Но такому уж точно не бывать! Да, конечно, она очень привлекательная женщина, но я вижу ее насквозь, и это здорово помогает сохранять трезвость разума.
   - Что ж, я согласен. И денег мне можешь не платить, - щедро предложил я.
   Все-таки мы с ней переспали. Я бы чувствовал себя неловко, если бы взял с нее деньги только за то, что останусь погостить в замке. Да и надеялся таким образом хоть как-то смягчить столь резкий отказ. Превращать Ижену во врага мне точно не хочется.
   - Это весьма благородно с вашей стороны, господин Нерт!
   В тоне ее голоса сарказм не чувствовался, а вот в эмоциях так и сквозил.
   Она поднялась и двинулась к кровати. Стащила с нее простыню и завернулась.
   - А теперь простите, господин Нерт, но мне нужно привести себя в порядок и приступить к моим обязанностям хозяйки замка.
   - Да, конечно.
   Меня решительно выпроваживали, так что об утреннем сексе можно и не мечтать. Впрочем, более удивительно было бы, если бы после нашего разговора она на это пошла. Ну да ничего, перебьюсь как-нибудь! Мысленно хмыкнув, я церемонно кивнул и покинул эти гостеприимные покои.
   Готов поклясться, что едва дверь за мной закрылась, как в нее что-то ударило. Звук был негромкий и приглушенный. Наверняка подушка. Еще раз хмыкнув, я отправился в выделенную мне комнату.

ГЛАВА 30

   Известие о том, что мы остаемся еще на пару дней, вызвало у моих спутников разные эмоции. Орвину, по большому счету, было все равно: задержаться здесь или продолжить путешествие. Свои обязанности моего охранника он мог выполнять где угодно. А вот Рина явно была недовольна, хоть и пыталась это скрыть. Еще и не удержалась от ехидного замечания:
   - Готовить вас ко сну в течение этих дней тоже не нужно будет, как и вчера?
   Я невольно усмехнулся. Наверняка ведь вчера лично проверила, спал ли я у себя. И не найдя в выделенной комнате, справедливо рассудила, где я могу быть. Но помня о моей угрозе отправить ее обратно, не осмеливается в открытую проявлять недовольство.
   - Там видно будет, - пожал я плечами.
   Рина поджала губы и вскоре вообще ушла, сославшись на занятость. Хотя сомневаюсь, что тут ее кто-то чем-то загружает.
   Орвин же особой деликатностью не страдал. Поэтому, едва девушка вышла, многозначительно протянул:
   - И как очаровательная вдовушка в постели?
   - Хороша, - не стал увиливать я. - Но с ней нужно держать ухо востро. А то не успеешь оглянуться, окрутит и под венец потащит.
   - Да неужто?! - приподнял брови Сердон. - А ее не смущает, что ты ей не ровня? Во всех смыслах, включая возраст, - хмыкнул он.
   - Как видишь, не смущает! Хотя, подозреваю, ее не столько привлекаю я сам, сколько надежда избавиться с моей помощью от своих проблем. Поэтому задерживаться нам здесь дольше оговоренного не стоит. От такой расчетливой стервы лучше держаться подальше.
   - Может, тогда уедем прямо сейчас? - нахмурился Орвин.
   - Я дал слово, что останусь, - возразил ему. - Так что придется задержаться на пару дней.
   - Воля ваша, господин! - чуть иронично отозвался воин. - Ну, а теперь, раз мы никуда не едем, извольте отправиться на тренировочную площадку. А то что-то совсем расслабились!
   Лейтенант в своем репертуаре! Но возражать я не стал. Чем лучше станут мои воинские навыки, тем больше шансов выжить.
   В течение всего дня Ижену я больше не видел. Обедали и ужинали мы тоже отдельно. Вопреки моим опасениям, ночью на мою тушку тоже никто не покушался. Хозяйка замка меня попросту игнорировала. Может, и впрямь утратила интерес, поняв, что послушным орудием в ее руках я становиться не собираюсь. И в замке меня оставила исключительно по озвученной причине. Нужно время, чтобы нанять больше воинов. Тем более что Кирт и правда умчался куда-то по поручению мерлы.
   Я решил, что как только он вернется с нанятым отрядом, мы с друзьями распрощаемся с Иженой и уедем.
   Вот только судьба распорядилась иначе!
   На следующее утро меня разбудил резкий и неприятный звук горна, не предвещающий ничего хорошего. Я вскочил с постели, путаясь в простынях, и кинулся к окну.
   На подворье замка царила суета. Немногочисленные защитники под руководством Кирта, который, оказывается, успел вернуться, спешно вооружались. И судя по тому, что никакого пополнения я среди них не увидел, нанять кого-то он не успел или не смог. Так что в распоряжении Ижены было всего тридцать воинов, не считая слуг-мужчин, от которых толку было мало в стычках с опытными бойцами.
   Что ж, настала пора отрабатывать свое пребывание в замке!
   Я оделся в рекордные сроки и уже в дверях столкнулся с Орвином. Выглядел мой наставник хмурым, что не предвещало ничего хорошего.
   - Что там произошло? - на бегу спросил я, устремляясь к винтовой лестнице.
   - Мерл Гастон Ордлин явился сюда с войском.
   - Вот даже как?! - я невольно присвистнул. - И насколько большое войско?
   - Человек двести.
   Я едва не рассмеялся, все еще мысля категориями своего мира. Но потом вспомнил о том, сколько защитников имеется в замке, и веселье как-то схлынуло. А если еще вспомнить, что тут и магия есть, расклад становился и вовсе угрожающим.
   - Где мерла Ижена? - тоже хмурясь, спросил у Орвина.
   - За ней уже послали. Прежде чем штурмовать замок, мерл Гастон потребовал переговоров.
   - Понятно, - пробормотал я.
   Как по мне, ситуация складывается явно не в пользу Ижены. Ей придется или пожертвовать всеми своими людьми в бессмысленной битве, или уступить требованиям соседа. Шансы на победу мизерные. Но нам с Орвином в любом случае придется подчиниться ее решению. Не бежать же с позором, если Ижена решит защищать замок до последнего! Да и куда тут сбежишь, когда мы в оцеплении?
   Эх, надо было послушать свою интуицию и сваливать отсюда еще вчера! Ну да ладно, сделанного не воротишь. Придется теперь как-то выкручиваться. Умирать я сегодня точно не собираюсь! Едва только нормально жить начал.
   Заметив на стене Кирта, мы начали взбираться к нему. Тот мельком оглянулся, узнал нас и кивнул в знак приветствия.
   - Что там у нас? - спросил я, подходя ближе и разглядывая находящихся в некотором отдалении от замка вооруженных людей.
   То, что у них и осадные машины были, оптимизма не внушало.
   Кирт лишь пожал плечами.
   - Задница у нас! - буркнул он. - Я вчера ездил в Сальн. Пытался нанять хоть кого-то. Но, как оказалось, всех тамошних наемников уже нанял кто-то другой. Теперь понимаю, кто именно!
   Пока Орвин и Кирт обсуждали между собой детали предстоящего сражения, в которых были более сведущими, чем я, решил взглянуть на окружающих в истинном зрении. И увиденное еще больше не порадовало. На снарядах для осадных орудий я разглядел характерные отблески магии. С помощью огненных артефактов такой мощи стену разрушат в считанные минуты! Похоже, мерл Гастон не поскупился на снаряжение своего войска. Да и среди его воинов я насчитал целый десяток магов, пусть и не очень сильных. У Ижены же в наличии не было ни одного!
   Самого Гастона я без труда выделил среди остальных по тому, как держались с ним другие люди. Оглядел его особенно пристально.
   Высокий и хорошо сложенный мужчина лет тридцати с довольно привлекательным, мужественным лицом и немного хищными чертами. Черные волосы, пронзительно-желтые, необычные глаза. Чем-то меня смущала его аура. Она отличалась от ауры обычных людей и даже магов. Если у первых она бледно-зеленая, а у вторых - более насыщенного изумрудного оттенка, то у мерла Ордлина - бледно-желтая.
   - Не могу понять, что с ним не так, - пробормотал я, озвучивая свои мысли. - Почему-то мне кажется, что он не совсем обычный человек.
   - А вы весьма проницательны, господин Нерт! - с некоторым удивлением проговорил Кирт. - Так и есть. Гастон Ордлин не обычный человек. Он оборотень.
   - Вот как? - я с еще большим интересом принялся рассматривать предводителя наших противников.
   Про оборотней в этом мире я знал лишь то, что они намного сильнее обычных людей. А также способны принимать частичную и полную трансформацию. Радует хотя бы то, что источника у Гастона я не заметил, а значит, он не маг. Хотя и сейчас не уверен, что смог бы с ним справиться даже в боевом трансе.
   В этот момент заметил, как Кирт почтительно склонился перед кем-то, кто тоже оказался на стене. Повернув голову, увидел Ижену Квейлад. Теперь понятно, почему она не слишком-то торопилась со сборами! Хотела предстать перед своим заклятым поклонником во всеоружии.
   Выглядела Ижена в ярко-зеленом платье, подчеркивающим ее глаза, и с распущенными волосами, присобранными у висков затейливыми мелкими переплетениями прядей, просто потрясающе! На меня она посмотрела лишь вскользь, словно я был пустым местом, и это поневоле уязвило. Выпустив в нее ментальную энергию, понял, что не так уж Ижена спокойна и невозмутима, как хочет показать. Судя по эмоциям, она жутко нервничает.
   Увидев ее на стене, Гастон отделился от других всадников и поскакал ближе к замку. За ним на некотором расстоянии ехали все десять магов, давая понять, что если защитники вздумают делать глупости и стрелять в предводителя, ничего хорошего их не ждет. Да и я заметил на Гастоне подсвеченные магией украшения. Защитные артефакты. Первый удар выдержат наверняка, а второй нанести шансы вряд ли будут. И тогда о переговорах можно будет точно забыть!
   Лучники на стенах напряженно ждали приказов Кирта или Ижены. Со своего места я даже видел, как побелели от напряжения костяшки их пальцев.
   - Что привело вас сюда, мерл Ордлин? - первой нарушила молчание хозяйка замка, когда отряд противника приблизился на достаточное расстояние.
   - До меня дошли неутешительные известия, которые заставили меня поторопиться, - на губах оборотня появилась жесткая усмешка.
   Ижена на миг покосилась в мою сторону, и в ее глазах что-то промелькнуло. Меня же сильно насторожило промелькнувшее в эмоциях злорадство. Поневоле напрягся, не понимая, что происходит.

ГЛАВА 31

   - Какие же известия, мерл Гастон? - саркастично отозвалась Ижена.
   - Что вы намерены в ближайшее время вторично выйти замуж! - его гримаса сейчас больше напоминала оскал. - Как вы понимаете, допустить этого я не могу. Если за кого-то вы и выйдете замуж, то это буду я! Уже говорил вам. И от своих слов не откажусь!
   - Значит, вы все-таки намерены силой принудить меня к браку? - в голосе женщины сквозило нарочитое презрение.
   В глазах Гастона полыхнула ярость.
   - Если потребуется, то да!Я сотру ваш замок с лица земли и уничтожу всех, кто встанет на моем пути.
   Ижена с явно фальшивой скорбью искривила губы.
   - Как вы можете так поступать с беззащитной женщиной, мерл?
   - О, не беспокойтесь, сударыня, вам самой ничто не угрожает! - невесело усмехнулся Гастон. - Ни один волос не упадет с вашей головы. Сами знаете, как я к вам отношусь.
   А вот последнее его замечание насторожило. Ижена расписывала совсем другое в своем рассказе. О том, что мерл Ордлин - беспринципный мерзавец, решивший через брак с ней захватить еще одно земельное владение. Но судя по тому, что вижу сейчас, двигало им в первую очередь совсем другое. Чувства к Ижене.
   - Но вы предпочли играть с огнем и не оставили мне выбора, - закончил он хмуро. - Как видите, я и правда настроен серьезно. Но предлагаю избежать бойни, которая начнется в случае вашего дальнейшего упрямства. Сдайтесь и примите мое предложение добровольно.
   - Вы это так называете, мерл Гастон? - едко заметила женщина. - Добровольно?
   - В противном случае я потащу вас к алтарю силой! - скрипнул он зубами. - А перед этим на ваших глазах прикажу вспороть животы всем вашим людям!
   - У меня есть другое предложение, - вкрадчиво отозвалась Ижена. - Сражение один на один между вами и моим избранником. Тем, кого я выбрала сама и кого в действительности хотела бы видеть своим мужем.
   Проклятье! Я уже понял, к чему клонит эта стерва и кого решила подставить. Орвин, похоже, тоже догадался и с тревогой посмотрел на меня. Судя по реакции Гастона, тот от ее слов чуть ли не в бешенство пришел. И теперь чем бы дальше все ни обернулось, сделает все, чтобы уничтожить собственноручно того, кого считает более удачливым соперником!
   - Я настолько верю в моего избранника, что поставлю на его победу все! - пылко воскликнула она, подходя ближе ко мне и демонстративно кладя руку на мое плечо.
   Захотелось стряхнуть ее, как ядовитую гадину, но выглядело бы это как недовольство тем, что мне предлагают сразиться за свою женщину, и трусость. Так что, окаменев и стиснув зубы, молча ожидал продолжения.
   Поймал испуганный взгляд Рины, тоже взобравшейся на стену и сжимающей в руках арбалет. Попытался успокаивающе ей улыбнуться, но получилось, наверное, не особо, потому что из глаз девушки брызнули слезы.
   - Победите вы - и я добровольно стану вам самой преданной и любящей женой, - продолжала ворковать гадина, стоящая рядом со мной. - Вы получите и меня, и мое мерлство. А если победит мой избранник, будет справедливо, если ваше земельное владение перейдет к нам.
   Я едва не рассмеялся. По местным законам мерлство не может принадлежать простолюдину. А значит, "нам" - это лишь условность. Все перейдет именно ей в случае, если брак между нами не состоится. В том же, что даже ради получения титула и земель я не стану связываться с такой сучкой, и сомнений не было.
   Что самое противное, она ничего не теряет в любом случае! Кроме, разве что, возможности управлять делами самой. Но в сложившейся ситуации это меньшее из зол. Уверен, она найдет способ и тут как-то все вывернуть себе на пользу.
   - Вам не кажется, что последнее требование уже слишком? - саркастично отозвался Гастон. - Я бы в любом случае завоевал ваше мерлство. А вот вы мое - вряд ли. Так чего ради я должен ставить его на кон?
   - Потому что в ином случае вы получите вместо меня бездыханный труп! - она, наконец, убрала руку с моего плеча и гордо выпрямилась, демонстрируя в наилучшем виде свою стройную, соблазнительную фигурку. Показывает товар лицом, стерва!
   И ведь на Гастона действовало! Как завороженный, окидывал ее жадным взглядом. Ответ я прочел в его глазах прежде, чем он его озвучил.
   - Я согласен, - хрипло выдохнул мужчина.
   Похоже, он окончательно слетел с катушек от неразделенной любви к этой женщине. Готов поставить на кон все!
   Впрочем, шансов на победу у него куда больше, чем у меня. По Гастону Ордлину сразу видно, что в воинских делах он не новичок. Плюс еще и оборотень. Вот только отказаться для меня значило опозориться по полной. Каждый из тех, кто это увидит, будет с презрением плевать мне под ноги и называть трусом. И если на всех этих людей, по большому счету, мне было плевать, то выглядеть слабаком в глазах Орвина и Рины не хотелось. С удивлением понял, насколько дороги они оба стали мне за это время. Пусть и девушка не в том плане, как ей бы хотелось.
   - А что скажете вы, господин Нерт? - завораживающе красивые и такие же холодные зеленые глаза Ижены уставились на меня. - Готовы сразиться за мою честь? Или побоитесь? - добавила она уже совсем тихо, чтобы мог слышать только я.
   В глазах и эмоциях же ее читалось злобное торжество. Так и не простила отказа! Решила отомстить при первом удобном случае.
   - Сразиться-то я готов, но вовсе не за тебя, - не скрывая презрения, так же тихо сказал. - Ради тебя я бы и палец о палец не ударил бы! Так что сражаться я буду за свою честь и доброе имя.
   От Ижены снова отчетливо полыхнуло злобой, но внешне это никак не проявилось.
   - Что ж, мой избранник готов сражаться! - отойдя от меня, громко и торжественно объявила она. - Велите своим людям отъехать подальше и не вмешиваться. Иначе сделка будет считаться нарушенной. И та сторона, с чьей стороны последует нарушение, автоматически признается проигравшей.
   - Согласен, - коротко кивнул Гастон и велел магам отъехать.
   После того, как обсудили все детали предстоящего поединка, я обреченно двинулся к лестнице, ведущей со стены. Пытался задвинуть куда подальше злость и раздражение из-за всей этой дурацкой ситуации. Такие эмоции - плохой советчик в бою. Нужно успокоиться и собраться. Только так у меня появится хоть какой-то шанс на успех!
   Пусть и никакого негатива по отношению к Гастону Ордлину - такой же жертве проклятой манипуляторши, как и я - не испытывал, но и сдаваться не намерен. Сделаю все, чтобы выжить и победить! К сожалению, по условиям поединка он предполагался насмерть, а значит: или пан или пропал.
   Еще хоть какой-то шанс мне могли бы дать артефакты, но для того, чтобы максимально уравнять шансы в таких поединках их требуется снимать. Зато разрешается оставить усиленный доспех и оружие, если у обоих соперников оно примерно одинакового качества. В нашем случае так и было. Правда, меч у Гастона явно получше моего. Фамильная реликвия, судя по гравировке с гербом. Но требовать у оборотня сражаться другим оружием никто не стал. Решили, что раз я какой-никакой, но маг, это тоже дает мне преимущество. И никого не волнует, что своей силой я практически не могу управлять!
   Что ж, тогда и я воспользуюсь тем единственным, что может увеличить мои шансы! Выпустил в оборотня лиловую дымку и внезапно ощутил, как холодеет все внутри. Ментальная магия словно натолкнулась на невидимую преграду и отступила. Причем никаких артефактов сейчас на Гастоне не было - в этом я точно уверен! Благодаря истинному зрению, могу его, фактически, сканировать.
   Выходит, у оборотней врожденный иммунитет к ментальной магии! Хреново... Мои надежды на то, что хоть как-то смогу предугадывать действия противника, разлетелись вдребезги.
   Гастон между тем с легкой усмешкой разглядывал меня. Похоже, то, что он видел, его нисколько не впечатляло.
   - Издалека ты казался чуть постарше, - наконец, хмыкнул он. - Совсем еще сосунок. Ижена, драгоценная моя, неужели ты на детишек переключилась? Никого получше на роль мужа найти не смогла?
   Женщина многозначительно протянула:
   - Далеко не всегда возраст имеет значение!
   И вроде ничего крамольного сказано не было. Но нужный подтекст оборотень уловил. Усмешка тут же исчезла с его лица, глаза полыхнули яростью.
   Черт! Эта гадина еще и подзадоривает Гастона, чтобы расправился со мной особенно зверски. Вызывает в нем ревность.
   - Что ж, проверим, чего ты стоишь, мальчишка, раз осмелился перейти мне дорогу! - прорычал Гастон, извлекая из ножен меч.
   Я последовал его примеру, с неудовольствием ощущая, как руки немного дрожат. Нужно успокоиться во что бы то ни стало, иначе ничем хорошим это не закончится. Представить, что я на тренировочном поединке с наставником.
   Запустил часть своей энергии по всему организму, как делал во время медитации, и ощутил, как напряжение чуть отпускает, а по телу разливаются бодрость и спокойствие. Вот так хорошо! Теперь я готов.
   Мой меч тоже со свистом покинул ножны.
   Раздался сигнал рога, возвещающий о начале поединка.

ГЛАВА 32

   Я нырнул в боевой транс легко и привычно. Знакомое, чуть тянущее сопротивление воздуха, когда весь мир вдруг замедляется. Пара мгновений адаптации, чтобы тело обрело ту же скорость, что и обычно, но в изменившихся условий.
   И я едва успеваю увернуться от метнувшейся ко мне фигуры. Лезвие меча Гастона просвистело рядом с моей головой, лишь чудом не задев.
   А он быстр! Феноменально быстр, учитывая, что я нахожусь в боевом трансе. Значит, оборотни даже в обычном состоянии могут достигать почти такой же скорости, как воин-мастер первой ступени. А опыта у противника гораздо больше!
   Едва уворачиваюсь и уклоняюсь от градом сыплющихся на меня ударов.
   Сердце тревожно колотилось в груди, напоминая о том, что долго я в боевом трансе находиться не могу. Максимум, которого удалось достичь на данный момент - три минуты.
   Сейчас мы были с Гастоном на равных. Небольшое мое превосходство в скорости компенсировалось его опытностью. И наоборот.
   Вот только единственное, что пока у меня получалось - защищаться и ускользать от его разящих атак. В нападение так ни разу и не смог перейти. Слишком опасно. А малейший промах в моей ситуации - верная смерть!
   Заметил торжествующий оскал на лице Гастона. Тот явно прекрасно понимал, что долго мне не продержаться. Но и продлевать поединок он не желал - слишком зол был на юнца, который перешел ему дорогу.
   У меня мороз пошел по коже, когда я заметил, как его плечи начинают расширяться, а челюсть и руки деформируются. Вот почему доспех Гастона был ему немного велик - давал простор для действий в частичной трансформации.
   Мои глаза расширились, когда я заметил, что скорость противника увеличилась. Теперь мое и так мизерное преимущество исчезло. Гастон помчался ко мне со скоростью, лишь наполовину меньшей от той, с которой действовал Сердон в состоянии боевого транса второго уровня.
   Похоже, я не жилец! Мысль проскользнула в голове и сразу сменилась какой-то холодной яростью. Неужели моя жизнь вот так и закончится?! В глупом и не нужном мне лично поединке за интересы одной хитроумной стервы?!
   В первый момент я даже не понял, что произошло. Я словно провалился в вязкий кисель, где мир вокруг замедлился еще больше. Гастон тоже перестал казаться таким быстрым, и я успел ускользнуть от его атаки и даже парировать.
   Противник отскочил, с удивлением уставившись на меня, что на деформированном лице смотрелось жутковато.
   А потом до меня дошло! Я сумел перейти в состояние боевого транса второго уровня. Но как?! Впрочем, разбираться точно не время. И долго я в таком напряжении не продержусь. Каждая мышца ныла и трещала от сверхнагрузки. Еще несколько секунд, и я вынырну из транса. А это верная смерть!
   Воспользовавшись мгновенным замешательством противника, которое для меня растянулось немного дольше, чем для него, я сам кинулся в атаку. Впервые за наш бой, который казался одновременно коротким и мучительно-долгим из-за разницы восприятия в состоянии транса.
   Гастон попытался уклониться, но не успел - моя скорость сейчас оказалась фатальной для него. Я рубанул по незащищенной шее противника и тут же вывалился из боевого транса.
   Ноги дрожали от недавнего чрезмерного напряжения, но я все же сумел устоять. Со странным чувством смотрел, как падает на землю отрубленная голова Гастона. И не испытывал по этому поводу никакой радости или торжества.
   Какая-то опустошенность накатила. Я не хотел этого поединка. Мне лично оборотень ничего плохого не сделал.
   В уши с хлопком ворвались звуки окружающего мира, которые в боевом трансе воспринимаются приглушенными и смазанными. Я услышал радостный рев защитников замка, наблюдавших за нашим поединком. Воины Гастона молчали и лишь хмуро наблюдали за происходящим.
   Ко мне метнулся Сердон. Явно понял, что я сейчас попросту рухну на землю. Каждая мышца ныла, а дрожь в ногах становилась все сильнее. Наставник поднял мою руку вверх и зычно крикнул:
   - Сражение закончено. Победил Аллин Нерт! Вы все можете отправляться восвояси.
   Потом уже совсем тихо шепнул мне:
   - Обопрись на мою руку и пойдем. Тебе сейчас нужно полежать и дать мышцам отдых. Как еще не надорвался?! Ты и первый уровень транса еще не до конца освоил, а уже на второй замахнулся!
   - Само как-то получилось, - слабо улыбнулся я, ковыляя вслед за Орвином к замку. - В какой-то момент я просто перешел на него.
   - Так это обычно и происходит, - философски заметил наставник. - В критической ситуации организм отыскивает в себе потаенные резервы. Именно так и учат более высоким уровням транса. Вот только не всегда срабатывает! Очень легко можно перенапрячься и сдохнуть от чрезмерной нагрузки. Потому и не все решаются продолжать подобные тренировки. Я после того, как сумел достичь второго уровня, неделю пластом валялся. У меня все мышцы и сухожилия чуть ли не в фарш превратились. Даже с целителем понадобилось длительное восстановление. Вообще удивлен, как ты еще на ногах стоишь! Все-таки организм у магов покрепче, наверное, - задумчиво добавил он.
   Я же, встревоженный его словами, поспешил перейти на истинное зрение и осмотреть себя. С облегчением понял, что тех последствий, о каких говорит Орвин, у меня не наблюдается. И даже угадал причину! Перед боем я пропустил через все тело свою энергию. Она даже сейчас местами облепляла каждую кость и мышцу. Вот, что не дало телу надорваться!
   Не хотелось даже думать о том, что могло произойти, если бы я так не сделал перед боем. Но это открытие крайне важно для меня! Уж не знаю, так ли происходит у всех магов, или только у универсалов, но моя энергия дает мне колоссальное преимущество перед обычными воинами. То, что для них является чрезвычайно опасным и даже невозможным, для меня вполне достижимо!
   Но спешить в любом случае не следует. Прежде чем решусь осваивать другие уровни транса, нужно научиться нормально владеть этими. И все же мне есть чему радоваться. Сегодня я достиг успеха, которого многие не достигают за целую жизнь. Стал воином-мастером второго уровня!
   Когда мы с Орвином вошли на территорию замка, нас встретили приветственными криками. Ижена тоже соизволила спуститься и поздравить меня. Хотя, подозреваю, благодарность и почтительность, которые она изображала, были не такими уж искренними.
   - Вы настоящий рыцарь, господин Нерт! И доказали это сегодня перед всеми! Спасли доверившуюся вам даму и защитили ее честь.
   Много чего хотелось сказать этой лицемерке, но я сдержался. Негоже устраивать разборки на глазах у посторонних. Мелочно как-то. Я лишь холодно кивнул и сказал:
   - Мне нужно немного отдохнуть. Надеюсь, вы позволите мне на пару часов еще задержаться в вашем замке?
   - О чем вы говорите, господин Нерт? - радушно воскликнула она. - Вы можете гостить здесь столько, сколько пожелаете! Может, отправить кого-нибудь за целителем? - изобразила она заботу о моем здоровье.
   - Нет, благодарю. Я успел вчера подзарядить мой целительский артефакт. Он вполне справится с моими проблемами. А у вас, я думаю, сейчас найдется чем заняться, - иронично проговорил я, вспомнив о том, что Ижена теперь считается хозяйкой мерлства Ордлин.
   Среди воинов, пришедших с Гастоном, наверняка не только наемники. И они, вернувшись в замок, разнесут весть об их с Иженой договоренности. Вряд ли кто-то станет оспаривать договор, пусть и устный, оглашенный при стольких свидетелях. Все произошло так, как эта стерва и хотела! А наивный молокосос ей больше не нужен. И слава богу! Сам я тоже желал никогда ее больше не видеть.
   Заметил Рину, которая с сияющими глазами следовала за нами с Орвином. Ей явно хотелось кинуться, по обыкновению, мне на шею. Но сдерживалась. Тем более что ее воспринимали как мальчишку-слугу. Наверняка некоторые догадывались, что на самом деле никакой она не парень, но помалкивали, справедливо рассудив, что не их это дело. Вот в чьей искренности не приходилось даже сомневаться! На сердце стало чуть теплее от осознания того, что в этом мире есть все-таки люди, которым я важен сам по себе.

ГЛАВА 33

   Только когда мы оказались в отведенных для меня покоях, Рина осмелилась проявить свои чувства. Помогая Орвину устраивать меня на постели, пылко воскликнула:
   - Как же я за вас испугалась, господин Аллин! Вы даже не представляете, как я рада, что вы остались живы! Еще и победили этого страшного оборотня!
   - Наш хозяин пострашнее оказался, - хмыкнул Сердон. - Но теперь ему нужно немного прийти в себя. Принеси-ка лучше чего-нибудь перекусить. Это поможет быстрее восстановить силы.
   Рина с готовностью кивнула и убежала.
   - Уверен, что без целителя обойдешься? - с сомнением спросил Орвин, явно вспоминая собственный опыт.
   - Да. Артефакта будет достаточно.
   Лейтенант неопределенно пожал плечами и передал мне артефакты, которые я оставил у него перед боем. Сжав целительский в руке и активировав его, я чуть ли не с наслаждением ощутил, как по телу растекается знакомое теплое покалывание. Мышцы успокаивались и переставали болеть. Силы потихоньку восстанавливались. Я еще и распределял собственную энергию по организму, что лишь усиливало эффект от артефакта. Раньше почему-то даже не подумал о такой возможности. Ну да ничего! Постепенно освою все, на что способен. Опытным путем, так сказать.
   - Ну как, полегче? - спросил Сердон, усевшийся рядом и молча наблюдающий за мной.
   - Намного.
   - Насколько понял, в замке ты дальше оставаться не хочешь даже на день.
   - Верно понял! - невесело усмехнулся я. - Пока эта стерва еще чего-нибудь ни придумала, надо валить отсюда.
   - Ты прав. Я был поражен тем, что она устроила, - покачал головой Сердон.
   Тут вернулась Рина, и разговор прервался. Хотя не сомневаюсь, что она была бы не прочь и сама высказать все, что думает, о хозяйке замка.
   Чувствуя, что аппетит у меня и правда проснулся, причем зверский, я с удовольствием накинулся на баранью ногу и пироги, запивая все это травяным отваром. Рина с умилением наблюдала за мной. Орвин же, поглядывающий то на нее, то на меня, выглядел немного грустным. Похоже, понимал, что несмотря на все его старания, девчонка продолжает воспринимать в качестве возлюбленного только меня. Жаль, что так. Едва начавшееся подниматься настроение стало падать.
   Но упало оно еще больше, когда в комнату вошла Ижена Квейлад. Этой-то чего надо?! Стараясь скрыть истинные эмоции за непроницаемой маской, я в упор уставился на женщину.
   - Вы не могли бы приказать своим людям нас оставить, господин Нерт? - церемонно попросила Ижена.
   Неужели опять какую-то пакость затеяла? Но отказывать и демонстрировать то, что опасаюсь ее, как-то не по-мужски. Так что я знаком велел Орвину и Рине выйти. Выполнили они это без особого энтузиазма, настороженно косясь на Ижену. Я же принял более удобную позу в постели и отставил поднос с едой на прикроватный столик.
   - Что вам еще от меня нужно, сударыня? - холодно проговорил, едва мы остались одни.
   - Вы так враждебны, Аллин! - ее губы тронула чуть недоуменная улыбка. - Не понимаю, чем я подобное заслужила.
   Вот же гадина! Еще и разыгрывает из себя обиженку! Как же хочется ее чем-то треснуть. Ее счастье, что не в моих правилах поднимать руку на женщин, даже если она редкостная тварь.
   - Мы сейчас одни, поэтому не притворяйся, - довольно грубо произнес, не желая с ней дальше миндальничать. - Ты меня подставила. Отправила на поединок с заведомо более сильным противником, чтобы гарантированно отправить на тот свет.
   - А может, я в тебя верила больше, чем ты сам, - усмехнулась она. - И считала, что победишь именно ты.
   Я скептически изогнул брови. Не нужно было даже своих способностей применять, чтобы понять, насколько нагло она лжет.
   - Как бы то ни было, твои расчеты не оправдались, но в проигрыше ты не осталась. Так чего ты еще хочешь от меня?
   - Разве тебе не нужна заслуженная награда? - она захлопала ресничками и сделала вид, что чуть смутилась. - Я ведь назвала тебя перед всеми моим избранником и будущим мужем!
   - Мы оба знаем, что это не так, - усмехнулся я. - Или просто хочешь сохранить лицо и как-то объяснить окружающим, почему этого не случится? Так я избавлю тебя от такой необходимости! Просто уеду и все. Уверен, ты придумаешь достаточно убедительную причину, по какой наш брак так и не состоится.
   - Ты прав, причину я придумать могу, - она перестала изображать из себя наивную дурочку и горделиво расправила плечи. - К примеру, что ты решил сначала закончить Академию. А позже твои планы насчет женитьбы изменились.
   - Вот видишь, никаких проблем! - саркастично отозвался я.
   - Но что если я и правда хочу, чтобы именно ты стал моим мужем? - ошарашили меня ее следующие слова.
   Я даже задействовал ментальную магию и с удивлением понял, что Ижена не лжет.
   - Зачем тебе юнец без титула и внушительного состояния теперь, когда ты получила все, что хотела? - покачал я головой.
   Ижена медленно приблизилась и села рядом. Ее тонкая рука коснулась моих волос и мягко провела по ним.
   - Меня и саму это удивляет, - немного хрипло сказала она. - Но ты мне и правда нужен! Да, я злилась на тебя за то, что отверг и не пожелал делать то, чего я хотела. Потому и придумала эту маленькую месть. Мне тогда казалось, что любой исход поединка меня устроит. Но ты выжил. А я поняла, что терять тебя не хочу. Ты и правда можешь стать мерлом и остаться здесь, со мной. Или отправиться в Академию, если так уж хочешь учиться, но уже в качестве моего мужа.
   - Благодарю за столь щедрое предложение, но вынужден отказаться, - сухо сказал я, сбрасывая ее руку.
   В эмоциях и глазах Ижены отчетливо промелькнула ярость.
   - Ты снова унижаешь меня отказом! Уже во второй раз!
   - А тебя это удивляет после того, как ты со мной поступила? - хмыкнул я. - Фактически, использовала.
   - Как и ты меня! - жестко усмехнулась она. - Воспользовался моим телом и дал понять, что не собираешься помогать.
   - Осмелюсь напомнить, что именно ты была инициатором нашей близости, - криво усмехнулся я. - А насчет помощи, то разве я не остался, когда ты попросила? Был готов защищать твой замок ценой жизни, если бы понадобилось. Но тебе этого показалось мало! Ты решила с моей помощью решить все свои проблемы. И неизвестно, чего захочешь уже завтра, когда твой интерес к смазливому юнцу, каким ты наверняка меня воспринимаешь, пройдет. Вдруг сразу захочешь избавиться ради кого-то поинтереснее.
   - Зря так думаешь, - чуть успокоившись, возразила Ижена. - До встречи с тобой я вообще не хотела повторно выходить замуж.
   - Сожалею, если теперь твои желания изменились, - не смог скрыть иронии. - Но вот я жениться в ближайшее время точно не намерен. Так что нам с тобой не по пути!
   Она проглотила очередное унижение и медленно поднялась с места. Глаза ее, что называется, метали молнии. Но Ижена ничем больше внешне не проявила эмоций. А от ментальной связи с ней я благоразумно отключился. Даже не по себе становилось от того хаоса, что в ней чувствовался. Не хочу такое ощущать даже опосредованно.
   - Что ж, раз таков твой ответ, нам больше говорить не о чем. Я хочу, чтобы ты покинул мой замок в самое ближайшее время. Счастливого пути, Аллин!
   Прозвучало как пожелание сдохнуть где-то по дороге, но я не стал никак это комментировать.
   - И вам всех благ, мерла Ижена! - отозвался в ответ.
   Окинув меня напоследок пронзительным взглядом зеленых глаз, она величественно удалилась. Я же понял, что обрел в лице этой женщине настоящего врага. Остается надеяться, что руки у нее окажутся коротки, и она ничем мне в дальнейшем навредить не сможет.
   Впрочем, о принятом решении я нисколько не жалел. Эта женщина, несмотря на всю свою красоту, была мне теперь омерзительна. Ядовитая змея, которая, не задумываясь, укусит любого ради своей выгоды. Иметь такую жену?! Я не враг самому себе. Пожалуй, она еще похлеще моей бывшей будет. Нет уж, увольте!
   А замок стоит и правда покинуть как можно скорее, пока Ижена не придумала еще какую-нибудь каверзу. Так что, когда вернулись Орвин и Рина, я решительно сказал:
   - Мы уезжаем прямо сейчас.
   - Что-нибудь случилось? - не удержалась от вопроса любопытная девушка, но мой властный взгляд заставил ее угомониться и кивнуть. - Да, господин Аллин, как скажете!
   Орвин же задавать лишних вопросов не стал и молча отправился готовиться к отъезду.
   Впереди нас ждет столица. И мне уже не терпелось узнать, что еще судьба готовит на моем жизненном пути!

ГЛАВА 34

   Интерлюдия
   Ижена Квейлад была в ярости. И это еще мягко сказано! Этот мальчишка ее отверг. Ее! Ту, которая так виртуозно могла манипулировать любым мужчиной, что оказывался в зоне влияния. Более того, он унизил дважды, когда предложила ему то, о чем могли только мечтать другие! Для самолюбия Ижены это был болезненный удар. Настолько, что она до сих пор не могла прийти в себя. А ведь это время ее триумфа, когда должна праздновать победу!
   Но полностью насладиться своим торжеством не получалось. Мальчишка упорно не выходил из головы.
   Ижена стояла в своих покоях и смотрела в окно. Фигура только что уехавшего Аллина Нерта уже давно скрылась из виду. Но она продолжала стоять у окна. А перед мысленным взором пробегали картины их знакомства и недолгого общения. Они переплетались с образами из прошлого, не позволяя полностью отрешиться от воспоминаний и продолжить жить дальше. Ижене мало было свойственно такое состояние ностальгии. Но поступок Аллина разбередил душу и невольно заставил погрузиться в прошлое.
   Ижена вспоминала ту нищету, которая окружала ее в детстве. Пусть родители были мерлами, но едва сводили концы с концами. Разумеется, когда приходилось выезжать куда-то, где нужно общаться с другими аристократами, они кое-как поддерживали видимость благополучия. Но в остальное время питались хуже, чем слуги в богатых семьях. Одежду носили латаную-перелатаную. Про обновки и украшения оставалось только мечтать.
   В семье их было семеро детей. Пятеро дочерей, включая саму Ижену, и два парня. И если старшему - наследнику доставалось самое лучшее, то другим детям, особенно дочерям, лишь крохи.
   Ижене приходилось из кожи вон лезть, чтобы выгрызть себе место под солнцем. Она рано поняла, что красивая внешность и обаяние дают ей кое-какое преимущество перед остальными сестрами. И без зазрения совести этим пользовалась. Смогла стать любимицей отца и добиться того, что он выделял ее из числа остальных. Радовался, какая у него умница, скромница и красавица растет. Ижена умело подогревала его высокое мнение о ней. Подводила к мысли, что если он поможет, сможет отхватить себе хорошего мужа и в дальнейшем помочь семье.
   Стоит ли удивляться тому, что в замок давних друзей отца, которые прислали им приглашение на свадьбу их дочери, отец решил взять именно ее и старшего сына. Достойно нарядить всех он не мог себе позволить, поэтому пришлось выбирать.
   Ижена прекрасно понимала, что это ее шанс вырваться, наконец, из нищеты и достичь достойного положения. Будь она магичкой, могла бы поступить в Академию на государственное обучение, пусть и пришлось бы потом отрабатывать двадцать лет. Хотя вряд ли бы Ижену ждала такая участь. Ей хватило бы ума обольстить кого-то из богатеньких студентов, а то и преподавателей, удачно выскочить замуж и заставить оплатить долг за свое обучение.
   Вот только в их семье дар открылся только у старшего брата, из-за чего тот и стал наследником. Ижена понимала, что на какого-нибудь тирра или лерра ей замахиваться не стоит. Те куда больше остальных ратуют за магически одаренное потомство. Мерла из бедной семьи, да еще бездарная, не стала бы ими рассматриваться в качестве невесты для сына ни при каких обстоятельствах. А значит, ей нужен мужчина, носящий такой же титул, как у нее, но при этом богатый и независимый. Без кучи родни, только и ждущей, чтобы прибрать к рукам его состояние.
   И такой нашелся! Приехав в замок друзей отца, она первым делом втерлась в доверие их дочерей. Выспросила все, что касалось перспективных женихов, тоже приглашенных на свадьбу. Кандидатов отыскала сразу нескольких, но лучше всех на нее клюнул именно Томас Квейлад. Ижена удвоила усилия по его обольщению, так что к концу отведенной для торжеств недели он уже совсем потерял голову. Попросил руки девушки и, разумеется, получил согласие.
   Сестры Ижене люто завидовали за то, что отхватила такого хорошего жениха. Отец же надеялся, что она выполнит обещание и попросит мужа быть щедрым к ее семье. Не тут-то было! Ижена знала цену деньгам и не собиралась выбрасывать их на ветер. Семья отныне ей была не нужна. Они ничем не могли быть больше полезны.
   Ижена и правда была редкой умницей и очень быстро въехала в дела управления замком. Муж не мог нарадоваться на то, как она хорошо ведет хозяйство. Единственной проблемой была его увлекающаяся натура. Даже любовь к ней самой не могла пересилить желание Томаса проводить всяческие рискованные эксперименты. Причем он считал, что делает это исключительно на благо семьи и мерлства. Что если очередная его авантюра окажется удачной, все окупится сторицей.
   Чего только стоили его закупки редких растений из эльфийских земель с целью разводить их здесь. В итоге вся затея пошла прахом! Дорогущие семена не прижились и деньги оказались выброшены на ветер. Или его попытки выковать оружие не хуже гномьего. Он отыскал нескольких хороших кузнецов, которым платил бешеные суммы на их эксперименты. Очередной провал.
   В общем, в результате нескольких подобных предприятий процветающее мерлство стало хиреть. На плаву оно держалось лишь благодаря Ижене и ее умению экономить и правильно распределять оставшиеся средства.
   В конце концов, Томас не придумал ничего лучше, чем поправить свои дела, ввязавшись в новую авантюру. Снарядил экспедицию в мертвые пустоши, где и благополучно сгинул. Если честно, Ижена даже вздохнула с облегчением, когда это случилось. Она давно хотела стать полноправной хозяйкой мерлства. И мужчина рядом, который бы только мешал всем ее начинаниям, был совершенно не нужен. Теперь главное - расплатиться с долгами, которые мешают сосредоточиться на других вопросах!
   Чтобы решить эту проблему, Ижена использовала свое обаяние на полную. Влюбить в себя Гастона Ордлина оказалось нетрудно. Он и раньше к ней неровно дышал. Теперь же она подключила тяжелую артиллерию - постель. Обольстить темпераментного оборотня и выманить у него деньги на покрытие долгов не составило труда. Ижена посчитала, что оба получили то, что хотели, и дальше их общение ограничится обычными соседскими отношениями. Но тут просчиталась!
   Гастон действительно потерял голову. Настолько, что во что бы то ни стало вознамерился сделать ее своей женой. Но почувствовав вкус свободы, Ижена уже этого не хотела. Как и не хотела заводить детей. Никогда их не любила и считала лишь помехой в жизни. Плюс еще после родов ее внешность вряд ли останется прежней, а такого Ижена категорически не собиралась допускать. Она планировала жить в свое удовольствие, чего явно не случится, если станет женой Гастона.
   К тому же, как это ни странно, при всей необузданности своей натуры Ижена так и не научилась получать наслаждение от интимной близости. Ни с Томасом, ни с Гастоном, ни с другими своими любовниками, которых она заводила втайне от мужа, она так ни разу и не испытала оргазма. В постели ей приходилось лишь имитировать его, хоть и вполне успешно. Никто ни разу ничего не заподозрил.
   А потом в ее жизни появился Аллин Нерт! Совсем еще мальчишка, пусть и выглядел немного старше из-за своего высокого роста и великолепной фигуры. Он так удачно появился на дороге и спас ее от Гастона. Плюс еще в перспективе мог принести необходимые средства для поднятия мерлства. Пусть с долгами она уже и расплатилась, но на восстановление того, что разрушил муж, тоже требовались немалые суммы.
   Ижена не сомневалась, что обольстить неопытного юнца и выманить у него деньги будет несложно. Если даже Гастон не устоял, то у Аллина Нерта не будет ни шанса. К тому же мальчишка ей еще и понравился. Редкий красавчик! Так что выполнять свой план будет совсем даже не противно.

ГЛАВА 35

   Ижена устроила для них обоих романтический ужин, наплела душещипательную историю про бедственное положение несчастной вдовы, а потом затащила его в постель.
   Вот только Аллин сумел ее удивить! Парень оказался совсем даже не неопытным. Более того, с ним впервые в жизни Ижена смогла испытать оргазм. Причем не один раз. И она потеряла голову! Набрасывалась на него, как одержимая, желая владеть им без остатка, присвоить, оставить себе. Даже мысли о его деньгах уже не прельщали так, как прежде. Ей больше хотелось заполучить самого Аллина!
   Утром, глядя на него спящего, Ижена чувствовала смешанные эмоции. Слишком новым для нее было притяжение к другому человеку. Своего рода слабость, которой хотелось бы избежать. И в то же время мысль о том, что она лишится этого мальчика, наполнившего ее жизнь яркими красками, была нестерпима. Ижена была уверена, что он с радостью ухватится за предложение остаться в замке, а после и жениться. Почему бы и нет? Быть с ней на равных в делах управления он вряд ли сможет. Она сумела так себя поставить среди слуг, что те слушались бы только ее. Аллин же был ей нужен, чтобы согревать постель и дарить удовольствие. Не больше. Красивая, желанная игрушка. Теперь она могла такое себе позволить.
   Но парень опять удивил. Осознать, что это не она играла с ним, а он с ней, было настолько неприятно и болезненно, что Ижена рассвирепела. Да как он посмел?! Впервые в жизни она испытала ненависть. Причем, по иронии судьбы, к тому же человеку, к которому и совершенно противоположные чувства.
   Ижена не собиралась так просто отпускать его и терпеть оскорбления. В ее голове зародился план, как можно не только отомстить зарвавшемуся мальчишке, но и попытаться решить свои проблемы с Гастоном. Даже пошла на риск проиграть, решив, что с нежеланным мужем вполне можно будет разобраться после свадьбы. Но и в случае успеха ее ждал очень большой куш, чтобы рискнуть. Если же наглый мальчишка сдохнет, туда ему и дорога!
   Хотя во время сражения с людьми Гастона он себя неплохо проявил. Кирт рассказывал, что он даже владеет боевым трансом. А значит, шансы есть. Оборотни, кстати, в этом ущербнее людей. В боевой транс впадать не умеют. Разве что их берсерки. Но это с лихвой компенсируется увеличенными возможностями не то что в частичной или полной трансформации, но даже в обычном виде.
   И все же когда Аллин оказался напротив Гастона, сердце Ижены екнуло. Она даже пожалела, что пошла на это. Глядя на то, каким хрупким кажется Аллин рядом с громадным оборотнем, Ижена поняла, что шансы у него невелики. Затаив дыхание, она наблюдала за поединком.
   Тот не длился долго, и из-за скорости противников Ижена едва могла понять, что происходит. И все же он показался ей вечностью - настолько сильное беспокойство охватило.
   Только когда голова Гастона отделилась от тела и покатилась по земле, Ижена снова обрела способность нормально дышать. Возник совершенно несвойственный ей порыв кинуться к Аллину и повиснуть у него на шее, демонстрируя свою радость. Стоило немалых усилий сдержаться и спуститься со стены с подобающим ее положению достоинством. Но едва она заговорила с едва держащимся на ногах Аллином, как ощутила горечь. Он смотрел на нее с такой неприязнью, что о каких-то дальнейших отношениях можно было забыть.
   И все же она попыталась! Опять унизилась перед этим юнцом. Теперь Ижена жалела об этом, а ее едва зародившееся чувство к нему окончательно превратилось в ненависть.
   Но она, кажется, знает, как ему отомстить... Губы ее тронула недобрая усмешка.
   Ижена, наконец, взяла себя в руки и развернулась. Дернув за шнурок вызова прислуги, дождалась появления личной горничной и властно сказала:
   - Распорядись, чтобы Кирт готовился к поездке в замок Ордлин. А потом помоги мне надеть дорожное платье. Мы едем в наши новые владения!
   - Слушаюсь, госпожа, - девушка почтительно поклонилась и бросилась исполнять распоряжения Ижены.
   Уже через несколько часов мерла Квейлад въезжала в распахнутые ворота своего нового замка. Того, что еще недавно посещала в качестве гостьи. Теперь слуги и воины, которые решили остаться и перейти на службу к новой хозяйке, кланялись ей и всячески демонстрировали желание услужить.
   - Где мерла Ордлин? - остановившись перед стариком управляющим, спросила Ижена.
   - В кабинете брата, ваша милость, - почтительно сообщил тот.
   Мерла Квейлад кивнула и, сделав знак Кирту и еще нескольким воинам ее сопровождать, решительно направилась внутрь. Мало ли, чего можно ждать от девчонки-оборотня, обезумевшей от горя из-за потери единственного близкого человека. Еще вздумает напасть! Так что придется вести с ней разговор в компании телохранителей.
   Поднимаясь по винтовой лестнице к знакомому кабинету, куда не так давно приходила в качестве просительницы, Ижена жестко усмехалась. Вспоминала, как эта дерзкая девчонка чуть ли не в открытую демонстрировала неприязнь к ней. Наконец-то представился случай поставить нахалку на место! А заодно с ее помощью попытаться осуществить и другой свой план. В том же, что у нее это получится, Ижена нисколько не сомневалась. Мелисса Ордлин такая же горячая и необузданная, как ее брат. Манипулировать такими нетрудно.
   При ее появлении девушка, изучающая какие-то бумаги на столе, даже не подумала встать и поприветствовать. Лишь окинула Ижену мрачным, ненавидящим взглядом своих янтарно-зеленых, как у кошки, глаз. Черные волосы, собранные в строгую косу, на контрасте с этими удивительно-яркими глазами смотрелись особенно эффектно. Красивая, маленькая тварюшка! Этого у нее не отнять!
   Ижена всегда ревниво относилась к красоте окружающих женщин. И если встречала кого-то, кто был равен ей, а то и превосходил, симпатии к этой особе точно не испытывала. Мелисса Ордлин же была не только моложе и эффектнее, а еще и одаренной. В Академию она поступать не собиралась, не желая оставлять брата одного управляться с поместьем. Девочка считала себя здесь полноправной хозяйкой и всем своим видом это демонстрировала даже сейчас. С каким же удовольствием Ижена поставит ее на место!
   - Ищете, что бы своровать из моего имущества, мерла Мелисса? - иронично спросила она, чуть прищурившись.
   На смуглых щеках Мелиссы заплясали пунцовые пятна. Она с такой ненавистью уставилась на Ижену, что у той невольно мороз пошел по коже. Будь они сейчас здесь одни, не стоило исключать, что эта дикая кошка попыталась бы вцепиться ей в горло. Но к чести Мелиссы, она сдержалась, вспомнив о своем благородном происхождении.
   - Я бы хотела забрать с собой из замка личную корреспонденцию брата, - сухо отозвалась она.
   - Для начала я просмотрю, что именно вы решите забрать, - усмехнулась Ижена. - Что касается денег, то так уж и быть, я разрешаю вам взять с собой пятьдесят золотых. Если будете экономить, то пару лет на них проживете. А там уж как-нибудь устроитесь, мерла. Думаю, для такой привлекательной девушки не составит труда найти себе покровителя!
   Мелисса стиснула челюсти, и ее глаза вспыхнули. Ижена мысленно хмыкнула. Она прекрасно знала, что эта девушка, как и она сама, вовсе не стремилась к замужеству. Была слишком независимой и гордой, чтобы позволить какому-нибудь мужчине решать все за нее.
   - Впрочем, как вам будет угодно, мерла Мелисса, - она пожала плечами. - Ваша дальнейшая судьба меня мало заботит. Вы никогда не стеснялись проявлять свои не слишком теплые чувства ко мне. Так что и я не стану с вами миндальничать.
   - Я этого и не ждала, - сухо отозвалась девушка, поднимаясь. - Замок я покину сегодня же.
   - Отлично, - благожелательно улыбнулась Ижена. - Не придется вас выставлять отсюда силой. Насчет же вашего любимого старшего братика, то не переживайте, я похороню его со всеми почестями. Жаль, конечно, что хоронить придется не в доспехе и без меча, но его победитель забрал это все с собой.
   Мелисса даже пошатнулась. Ей пришлось вцепиться пальцами в столешницу, чтобы удержаться на ногах.
   - Да, кто бы мог подумать, что Гастона Ордлина может без труда победить какой-то мальчишка-простолюдин! - продолжила издеваться над чувствами девушки Ижена. - Не так уж ваш брат оказался силен! Тот мальчик даже посмеялся в конце. Сказал, что разочарован и ожидал от противника большего.
   - Кто он? - голос Мелиссы был едва узнаваем, а нижняя челюсть словно поплыла, находясь на грани трансформации. - Скажите хотя бы это! Я должна знать, кто не только лишил меня брата, но и оскорбил его после смерти.
   - О, сколько пафоса, моя милая Мелисса! - покровительственно-сочувственно протянула мерла Квейлад. - Но так уж и быть, я скажу тебе имя этого парня. Думаю, он будет не против встретиться еще и с тобой. Может, даже покажет тебе, на что способен как мужчина и сумеет смирить твой дикий нрав. Тебе бы это не помешало! К тому же он редкостный красавчик! Снежно-белые волосы, синие глаза, смазливая мордашка. На таких многие девицы западают. Может, и ты будешь даже не против, если он решит с тобой позабавиться.
   С каждым словом Ижены глаза Мелиссы сверкали все ярче. Похоже, ей-таки удалось добиться того, чего хотела. Переключить ненависть девушки с самой Ижены на Аллина. А то, что оборотни в вопросах кровной мести многих за пояс заткнут, она прекрасно знала! Пока жива Мелисса, Аллин Нерт вряд ли сможет спать спокойно. Впрочем, даже если в этом столкновении сдохнет девчонка, Ижена не расстроится. Она ее терпеть не могла с первой встречи.
   - Зовут этого во всех смыслах достойного юношу Аллин Нерт. И если ты так уж сильно хочешь его найти, даже могу подсказать, в каком направлении двигаться. Он едет в столицу. Хочет поступать осенью в Академию магии. Еще и магом станет! Не в пример твоему брату, у которого, к сожалению, никакого дара не было. Как видишь, и в этом Аллин лучше. Думаю, такому храбрецу не составит труда получить со временем еще и титул. Ну да ладно, что-то я разболталась с тобой. А дел еще невпроворот! Итак, милочка, покажи, что именно ты хочешь взять с собой, и на этом распрощаемся.
   Мелисса механически кивнула, явно пребывая уже не здесь. Внешне она снова выглядела абсолютно спокойной, но глаза ее выдавали. Ярость и ненависть, которые в них полыхали, не оставляли никаких сомнений в том, чем девушка намерена заняться в ближайшее время.
   Что ж, Аллин, ты сам виноват в том, что у тебя появился еще один враг! - философски рассудила Ижена, довольно усмехаясь.
  
  

Оценка: 5.66*83  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Куст "Поварёшка"(Боевик) К.Воронова "Апокалиптические рассказы"(Антиутопия) А.Тополян "Механист"(Боевик) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк) А.Кутищев "Мультикласс "Союз оступившихся""(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"