Говда Олег: другие произведения.

Держава. Глава 1 и 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    Бродилка, рубалка, стратегия и т.п. Наш современник - принц одного маленького, но очень гордого королевства. И, ессно, тут же принимается делать его большим и еще больше...

  Степан КУЛИК
  
  Д Е Р Ж А В А
  
  
  Государства приобретаются
  либо своим, либо чужим оружием,
  либо милостью судьбы, либо доблестью.
  Макиавелли Н.
  
  
  
  Глава первая
  
  - Вставайте, принц! Пора на кладбище!
  Юмористы... Сча поднимусь, и мы вместе посмеемся. Обхохочемся...
  Ммм... Голова раскалывается. И веки, как ржавые роллеты... скрипят и поднимаются рывками. Да и вообще тело, как бы не совсем мое. Не в смысле, деревянное, а... как новые туфли. Вроде хорошо сидят, но все равно не так, как уже разношенные.
  Оп-па, а что это за ткань над головой? Палатка? Не понял?
  Похоже, вечер удался на славу, хоть ничего такого и не планировалось. Не, защита диплома - конечно, повод. С этим вряд ли кто поспорит. Вот только вчера ничего серьезного не намечалось. Исключительно посидеть за рюмкой чая с одногрупниками, снять стресс и договориться о месте и времени настоящего сабантуя после получения заветных корочек. Но, похоже, как оно иной раз бывает, ситуация вышла из-под контроля и дружеское застолье закончились поездкой за город. Как там поется?
  'Течет шампанское рекою,
  и взгляд туманится слегка.
  И все как будто под рукою...
  ...не обещайте деве юной...'
  Никакой девы рядом не наблюдается. Хотя, не факт. Палатка просторная, вполне способная приютить больше одного. Может, подружка выпила меньше и проснулась раньше? Запросто... Не зря же от одеяла какой-то цветочный запах исходит. Явно не мой парфюм... О-хо-хо... Только б не Юля. Не хотелось бы с ней вот так, по пьяни. Доверительные отношения выстраиваются долго, а испортить можно в одно мгновение. Достаточно явить себя во всей первобытной красе, потеряв контроль и дав волю инстинктам.
  - Ваше высочество!
  Вот зануда. Один раз смешно, второй - так себе... А за третий морду бьют. Ну, чего пристал, как скотч? Кстати, голос незнакомый. К нам что, еще кто-то подсел потом? Зараза... Ничего не помню. Мы же реально только кофе и бутылку 'Старого Таллина' заказывали. Говорил, водку брать надо. Ликер явно самопальный оказался. Вот нас и торкнуло... Хорошо, хоть не в больничке оказались. А то и там, куда этот недоделанный шутник зовет.
  О, как будто ждал...
  - Ваше высочество! Вы, конечно же правы, вашему батюшке уже все равно, покойнику торопиться некуда. Но поп спешит. Батюшке сегодня еще детей крестить в деревне барона Ренделя.
  Вот скотина! Ничего святого у людей нет! Разве можно на такие темы шутить?! Ну все, ты напросился!
  Ой! Пол холодный... Каменный! Да и я не на матрасике лежу, на кровати. С ножками! А ткань эта - балдахин. От древневосточного 'балда' - 'голова', то есть. Ну, а 'хин' и без перевода понятно. Весь ширпотреб, особенно из шелка, от сотворения мира в Китае производят. Фигня какая-то... Если палатке я мог еще найти разумное объяснение, то все остальное ни в какие ворота не лезло.
   - Ваше...
  Достал!
  Я рывком отдернул полог и завис.
  Твою ж краснознаменную! Если меня решили разыграть, то вложились неизвестные шутники не хило. Вокруг был не лес и даже не убогая пригородная роща, а мощные стены. В том смысле, что кровать под балдахином находилась внутри большой комнаты... далеко не современной постройки. До потолка метра четыре с половиной, не меньше. Да и не строят сейчас дома из тесаного камня.
  А еще, прямо передо мной, почтительно склонившись, стоял немолодой мужчина. Одетый в расшитую серебряным позументом светло-голубую ливрею, короткие, чуть ниже колен, черные брюки и белые чулки. Туфли - на небольшом каблуке, с тупыми квадратными носами, украшенные огромными, серебряными бляхами. Мужчина сед и носил знаменитые, дореволюционные бакенбарды. Непременное украшение всякого уважающего себя дворецкого.
  - Доброе утро, ваше высочество, - неизвестный выпрямился, но не полностью, стоял все же чуток подавшись вперед, словно к прыжку готовился. Или бежать, куда прикажут. - Как почивать изволили?
  - Не могу сказать, что хорошо...
  С ходу и не поймешь, как вести себя в этой нетривиальной ситуации. А что, если я попал в какую-то скрытую камеру и сейчас полстраны смотрит на мои ужимки по телику и ухохатывается под пивко и лузганье семечек. Извините - подвиньтесь. Я вам не клоун. Хотите развлечений? Ладно, давайте веселиться вместе. Надеюсь, гонорар того будет стоить.
  - Извини, дружище... Но со мною, кажется, что-то случилось. Я не болел последнее время?
  - До вчерашнего вечера нет, ваше высочество, - мужчина сделал озабоченное лицо и шагнул ближе. - А что именно случилось-то? Жар? Лихоманка?
  - Кажется, я потерял память... - несколько раз сморгнул и демонстративно потер лоб. - Совершенно ничего не помню. Даже собственного имени.
  Мужчина приступил еще ближе. Отличный актер, даже я поверил, что он переживает. А еще говорят, что после Смоктуновского актеры на Руси закончились.
  - Это, наверное, из-за всех тех несчастий, что свалились на вас в последнее время, мой принц... - произнес участливо. - Разум не хочет мириться с жестокой действительностью, вот и отторгает ее.
  Классно завернул. Даже возражать не хочется. Ну и не буду... В таких случаях лучше всего молча пожать плечами. Пусть собеседник сам решает, что это значит.
  - А как вы вообще себя чувствуете?..
  - Нормально. Только голова болит и... словно все вокруг впервые в жизни вижу.
  - Что, даже меня не помните?
  Судя по тону, которым задан вопрос, я мог забыть себя, маму-папу, но этого господина - никогда!
  - Извини... Понятия не имею, кто ты такой.
  Лицо седовласого мужчины опечалилось аж по встопорщенные бакенбарды.
  - Я - Аристарх... Ваш дворецкий.
  - Спасибо, что напомнил. А я кто?
  - Принц Николаис.
  Гм... Интересное совпадение. Я ведь и в самом деле Николай. Хотя, о чем это я? Какое еще совпадение? Ясен пень, что кто бы розыгрыш не затеял, с новым именем не заморачивался, а взял мое собственное, перекрутив на греческий манер.
  - Принц, значит? Интересно... А отец у меня, стало быть, король?
  - Да, ваше высочество... Король... - теперь лицо дворецкого изображало скорбь и уныние. - Вот только умер ваш батюшка... Похороны сегодня... точнее, уже прямо сейчас... Вас только и ждут...
  Офигеть! Совсем народ края потерял. Разве после подобных заявок можно ржать и вопить: 'Обманули дурака на четыре кулака!', 'Улыбнитесь, вас снимает скрытая камера!' Точно набью кому-то морду... Когда пойму, кому именно.
  - А от чего он умер?
  На этот раз Аристарх промолчал чуть дольше.
  - И этого не помните... Может, вам не идти на похорон? Я объявлю, что вы больны. А с батюшкой потом попрощаетесь. В гробнице...
  - Не думаю, что это правильно... Я же не парализован. Ходить могу... Мне бы только умыться, да одеться...
  - Конечно-конечно... - засуетился Аристарх. - Прошу за мной, ваше высочество...
  Идя следом, я только головой крутил от изумления. Блин, у кого же из моих друзей или недругов столько лишних денег, чтобы устроить такое шоу? Я даже стену потрогал... Не бутафорская. Настоящий камень. А, значит, и замок настоящий... Причем, неизвестный арендовал и приготовил не одну-две комнатки, а как минимум, целое крыло. Это ж полнометражный фильм снимать можно, а то и сериал. Читал где-то, что аренда такого здания, всего лишь на один съемочный день, обходится киностудии в цифру с шестью нулями. Офигеть... Да я за такие деньги готов в чем угодно сняться. Хоть в рекламе памперсов, а не то что в 'Розыгрыше лоха'. Правда, когда вот так, скрытой камерой, то артисту гонорар, вроде, не полагается.
  Все эти мысли я прокручивал, пока умывался над аутентичным старинным серебряным тазом, с тисненными вензелями, а сливал мне из кувшина все тот же Аристарх. Совершенно невозмутимо, словно проделывал эту процедуру каждый день. Кувшин, кстати, тоже серебряный. Или из мельхиора. На глазок точнее не определить.
  Оправиться на фаянсовый горшок я отказался. Решил, что такими кадрами отечественную киноиндустрию и архивы реалити-шоу обогащать не стану. Потерплю до каких-нибудь кустиков. По той же причине и переодеваться полностью не стал. Натянул брюки на то, в чем спал. И правильно сделал. Потому как эти, с позволения сказать, штаны обтягивали меня, словно вторая кожа. Одно хорошо - кафтан оказался длиной почти до колен. Пояс... Меч!
  Рукоять, как влитая. Вынул клинок из ножен до половины. Тоже не подделка. Хищные разводы булатной стали. Нам такие на лекции по металловедению показывали. Если он настоящий... я даже не знаю сколько тонн зелени за него отвалили. А главное - кто бы это мог сделать?! Ну, не знаком я с Биллом Гейтсом или Марком Цукербергом... Да, схохмить и подшутить, среди друзей, охочие найдутся, но вбухать в глупый розыгрыш столько бабла...
  Хоть убейте, ничего не понимаю! Не сходится ответ с задачкой. Или я не те условия читаю?
  
  * * *
  
  Если к предыдущему акту у меня претензий не было - все очень натурально, то сцену похорон явно схалтурили. Видимо, бюджет все-таки не резиновый.
  Во-первых, - не знаю, кого положили в гроб, загримированного под мертвеца актера или манекен, но на моего отца покойник был совсем не похож. Дряхлый седой старик, лет восьмидесяти не меньше. Так что я никак не мог быть его даже самым младшим сыном. Разве что внуком... Ну, или бастардом... Хотя, бастард - это если король сходил налево. А как называется плод измены королевы? Скорее всего, никак. Вряд ли королям разрешалось наставлять рога. Сто пудов гулены втирали супругу, что это его дети. Даже если все наследники рождались с разного цвета глазами и волосами. Арапчонки не попадались, ну и хорошо.
  Во-вторых, - сэкономили на массовке. Словно не короля хоронили, а бомжа безродного. Возле гроба стояло человек десять, не больше. Да и те простолюдины. Если по одежде судить. На женщинах ни одного украшения. Даже вышивки. Простые платья и платки из выбеленного домотканого полотна. В музее такие видел. На мужчинах тоже простые, холщевые штаны и серые шерстяные свитки.
  В-третьих, - тщедушный попик действительно куда-то торопился. Или неудобно ему было фиглярничать, изображая всуе таинство погребения. Так что он сократил отпевание до пары молитв. Да и те пробормотал скороговоркой, глотая половину слов. А когда запечатал гроб, то махнул пару раз кадилом и поглядел на меня вопросительно. Ответа, естественно, не дождался. Тяжело вздохнул, осенил всех крестным знамением, пробормотал что-то вроде: 'На девятины зайду...', подоткнул рясу и ушлепал за ворота. Даже на поминки не остался. В отличие от остальной массовки. Эти чувствовали себя как дома.
  Не ожидая приглашения, сами вошли в залу, сами расселись за накрытые столы и сами стали угощаться. Хорошо хоть не чокались, когда наполняли кубки.
  - Аристарх... может ты мне скажешь, кто все эти люди?
  - Это слуги вашего отца, мой принц... Горничные, кухарки, садовник и конюх. Истопник, привратник.
  - Слуги? - я окончательно запутался. - А почему же они так бесцеремонно себя ведут?
  - Ну, так король умер, а контракт по их найму закончился еще неделю назад. Они-то и оставались в замке только из уважения к усопшему. Допьют, доедят и уйдут. Будут уносить с собой мебель или посуду, мой принц - не препятствуйте. Им задолжали гораздо больше. Да и, в любом случае, имущество вам больше не принадлежит.
  - Даже так? - мое изумление становилось все больше. Розыгрыш явно удался. Таким болваном я давненько себя не ощущал. - А кому?
  - Пока никому... По закону права на имущество нельзя предъявлять раньше чем через сорок дней после погребения. А там - кто первый подаст заявку и сможет доходчиво объяснить остальным претендентам, что им ничего не обломится. Думаю, у князя Легурийского - шансов гораздо больше, чем у других.
  - Забавно. А как же мои права на наследство?
  - О, майорат неоспорим, мой принц. При одном условии... Если в течении сорока дней вы сможете выкупить все закладные. Хотя бы на замок...
  - Все? Их что так много?
  - Доподлинно не знаю, но по тем, о которых мне известно, - вздохнул Аристарх, - в течение последних лет ваш родовой замок и дворец заложен трижды.
  - Очуметь...
  - Простите? Я не совсем понял, что вы имеете в виду, мой принц? При чем тут чума? Этого поветрия, хвала Создателю, уже лет сто, как не было.
  Объяснять не пришлось. Как раз в это время бывшие слуги закончили с поминальной трапезой и полезли из-за стола. Как и предсказал Аристарх, потащив с собою кто что схватил. В основном, конечно же, посуду и столовые приборы. На меня они даже не смотрели, проходя мимо, как рядом с пустым местом. Обидно...
  - Слушайте меня внимательно! - рявкнул я, даже не понимая толком, зачем. - Запомните, кто что взял, и не вздумайте кому-то продать. Не позже чем через две недели я спрошу каждого, где мое фамильное добро! Все слышали?! Потом не обижайтесь...
  Мой спич не остался без внимания. Женщины удивленно захлопали глазами, зашушукались и постарались быстрее убраться с глаз. Мужчины повели себя по-разному. Двое нагло рассмеялись и, пожав плечами, ушли. По пути демонстративно прихватив стул и стоявшую у входа вешалку для шляп, которые им наверняка были без надобности. Третий ушел молча, но в дверях повернулся и поклонился мне. Зато четвертый удивил... Он положил обратно на стол все, что набрал и негромко произнес, глядя между нами и Аристархом.
  - Тогда я, может, в замке подожду? Если позволите?
  - Кто это?
  - Тимоха-конюх, мой принц.
  - Разве кони у нас еще остались?
  - Конечно... Кто ж посмеет тронуть вашего Ветра... Да и Ласточка должна вот-вот ожеребиться. А кто, в здравом уме, жеребую кобылу продаст? С жеребенком оно дороже встанет.
  - Ладно... Тогда пусть остается. Тимоха... Я много тебе должен?
  - Так это... ваше высочество... - поскреб задумчиво тот широкую, как стол, грудь. - Почти за полгода. Как на Рождество последний раз, покойный ваш батюшка, одарил гривной, так с тех пор и ни гроша не видал.
  Ощупывая непривычную одежду я знал, что в кармане пояса валяется какой-то металлический кружок, очень похожий на монетку. Достоинства ее, естественно, на ощупь я не мог определить. Впрочем, и не на ощупь тоже. Максимум - увидел бы из какого материала она сделана. Но, сейчас жест был важнее разумных поступков.
  Я вынул монетку и протянул ее конюху. С облегчением увидев, что это не золото - поскольку избыточная щедрость нищего вельможи смехотворна. Но и медный грош не произвел бы нужного впечатления. А вот серебро - как раз в тему.
  - Держи... И можешь быть уверен - не пожалеешь, что остался.
  - Благодарствую, ваше высочество, - конюх уважительно принял монету и уважительно поклонился. - Простите, если что не так... И не сомневайтесь, за лошадками присмотрю в лучшем виде... Им бы, конечно овса не помешало раздобыть, а то на одной травке...
  Аристарх подал какой-то знак Тимохе, и тот, запнувшись на полуслове, еще пару раз поклонился и ушел.
  - Понятно...
  Интересное слово. Произносится машинально, особенно в том случае, когда совершенно ничего не понятно. Потому что даже самый тупой и с бодуна, уже мог сообразить, что никаким кино здесь не пахнет. А пахнет - обычной, сельской жизнью. Кто хоть раз бывал в деревне, разницу поймет. И суть даже не в бетонных коробках, асфальте, выхлопных газах и прочих ароматах цивилизации, а в отсутствии суммарного биополя. На тебя больше не давят мысли и эмоции сотен тысяч, если не миллионов других людей. И пусть наука еще не готова подтвердить факт существования ноосферы, ее проявление в мегаполисах ощущается почти физически. Тогда как здесь не только дышалось свободно, но и думалось так же. Безмятежно, просторно...
  Вот только вывод напрашивался не слишком приятный. Я - не дома! Где именно - это пока не важно, успею разобраться. Но я почти уверен, что меня каким-то образом перебросило в мир, где еще существуют короли, принцы, замки и прочие раритеты средних веков. Сделав одним из них...
  Кстати, тема 'попаданства' в приключенческой литературе сейчас столь популярна, что уже и воспринимается, как нечто вполне возможное. Так сказать очевидное - невероятное. Вроде посещения Земли инопланетянами, Бермудского треугольника, Снежного человека и прочих полтергейстов. Имеющее право на существование, но, пока, не обоснованное наукой. Более того... Это уже настолько обыденное явление, что в продаже вот-вот появится 'Стартовый рюкзак попаданца', содержащий оптимальный набор самых необходимых вещей для человека, оказавшегося в другом измерении.
  Жаль, что у меня такого с собой нет.
  - Понятно... - повторил, чтобы хоть что-то сказать. - Скажи, Аристарх. А тебе моя семья сколько должна? И почему ты не ушел со всеми?
  - Я же дворецкий! - с некоторым изумлением ответил тот. Потом вспомнил о моей амнезии и объяснил. - И могу уйти только в двух случаях. Первый - владелец замка официально меня прогонит. Второй - если здание будет полностью разрушено... Точнее, срыто до основания, а подвалы затоплены или засыпаны. Но, что-то подсказывает мне, ваше высочество, - дворецкий церемониально поклонился, - что замку Зонненберг эта участь не угрожает. Поэтому, если позволите, ваше высочество, я и дальше стану служить вам. Как прежде служил вашему венценосному отцу. И как раньше мои предки служили вашим предкам... Многие, многие поколения. Со дня основания замка и появления на картах мира этого королевства...
  Красиво сказано. Осталось уточнить детали. Например, а что от него осталось? От королевства, в смысле. Что уже продано, а за чем кредиторы пожалуют в ближайшие дни?..
  
  * * *
  
  'Принц и нищий'. Название романа Марка Твена... Я, правда, не читал... Но, слышал. Они там поменялись местами, вроде... Так вот, в моем случае надо оба слова писать через дефис. Принц - нищий. А еще лучше - нищий принц. Точнее определения не придумать.
  Поговорив с Аристархом, я выяснил что на самом деле владею исключительно ворохом закладных и векселей. Общая сумма которых раз в десять превышает стоимость замка. А все остальное мой 'здешний' венценосный батюшка давным-давно продал и заложил. Так что на сегодняшний день граница королевства Зонненберг - 'Пик Солнца' пролегает аккурат вокруг подножья этой самой, одноименной горы. То есть, места, где построен замок, он же и королевский дворец. Поэтому я могу свободно передвигаться внутри стен, а выйдя за ворота - только по дороге. Поскольку попытка сойти на обочину, по любой, даже малой нужде, будет расценена, как попытка вторжения в чужие владения.
  Конечно, в том случае, если я проделаю это при всех регалиях. А если, как сейчас - анонимно и пока никто не видит, то можно. Лужица высохнет и дипломатического скандала не случится.
  Приняв за аксиому вариант с попаданством, - в том смысле, что происходящее, каким бы странным оно не казалось, мне не чудится, а происходит на самом деле, - я и вести стал себя соответствующим образом.
  Кстати, о реальности и иллюзорности. Говорят ничто в мире не происходит случайно. Значит и статья о том, что на самом деле мы видим не реальный мир, а только его изображение, которое рисует наш мозг на основе получаемой информации - тоже не просто так попалась на глаза. Причем, незадолго до... ммм, переноса. Я же терпеть ненавижу псевдонаучные размышлизмы и никогда их не читаю. Тем более, с утра за завтраком. А эту проштудировал от заглавия и до ссылок на первоисточники. По ссылкам, ясный перец, не прошел... нема дурных вирусы хватать, а статья запомнилась. Еще бы... Автор насытил ее таким количеством цитат от великих людей, что только перечень 'столпов цивилизации' занимал полтора экрана.
  В общем, вытащил я бритву Оккамы, взмахнул ею пару раз, отсекая лишнее и решил - если я все же жертва розыгрыша, так фиг вам - не дождетесь рвания волос, размахиваний трусами на палке и воплей: 'Мамочка! Лёлик! Спасите!' Если все оплачено, то почему не поиграть по предложенным правилам? Посмотрим, кто будет смеяться последним, а чью фамилию даже в титрах не покажут.
  Ну, а если... Не хочется, конечно... В цивилизованном мире много вещей, без которых жизнь не в кайф... Но мало ли в жизни происходит такого, что попадает под категорию 'не хотелось бы', а нас почему-то об этом никто не удосуживается не только спросить, а хотя бы предупредить. По-честному предоставляя на выбор два варианта: крутись-вертись или расслабься и улыбайся. Короче, какую подлянку судьба не затеяла бы на этот раз, в шутку или всерьез, клювом щелкать по-любому не стоит...
  Предвидя, чем закончатся поминки, Аристарх заранее припрятал самые вкусные блюда в кабинете. И когда замок окончательно опустел, мы с ним отлично позавтракали, а потом и пообедали...
  Поскольку вопросов у меня имелось неисчислимое количество, а застолье, даже по столь печальному поводу, лучшее место для беседы. Ну, а неплохие вина повышают градус доверительности и непринужденности... Так что разговор тек плавно и познавательно. По меньшей мере, для меня.
  Выяснилось, что наш венценосный 'батюшка' каким-то непонятным образом, после того как овдовел, а меня отправил полировать скамьи Сорбонны, умудрился спустить всю королевскую казну, а так же все деньги - вырученные за заложенные земли и государственное имущество. Так что на данный момент я владел лишь тем, что имел на себе и при себе. А поскольку студенческая жизнь королевского отпрыска тоже далека от прибыли, то конкретно у меня оставалась пара коней - боевой и вьючный. Пара костюмов - дорожный и парадный. Сапоги, типа ботфорты - одна пара. Вполне еще приличные, надо только не забыть сменить набойки. Шляпа - одна. И главная ценность - фамильный меч.
  - И что же мне теперь делать?
  Я не придумал ничего оригинальнее, как задать второй по сакральности вопрос, после того как стало понятно 'кто виноват'.
  - То же, что делали ваш славный предок Рудиан Первый... ваше высочество, - как о само собою разумеющимся ответил дворецкий. - До того, как стал королем и основал династию.
  Честный и прямой взгляд окончательно убедил Аристарха в девственности моей памяти. Дворецкий вздохнул... видимо, притомился нести знания в массы и налил нам еще из большой бутыли, в плетенке из виноградной лозы. Судя то тому, как напряглась его рука, вина оставалось еще изрядно. До конца беседы точно хватит.
  Рассказ о прапрадедушке оказался вполне типичным. Думаю, подобными фактами или легендами, в тесном родственном круге, могут похвастаться практически все обитатели первой сотни самых богатых семей мира. Поскольку, как известно, трудом праведным не нажить палат каменных. Неожиданностью оказалось только то, что Рудиан начинал карьеру государя не пиратом или разбойником, а гладиатором! Поскольку его продали в гладиаторскую школу чуть ли не в младенческом возрасте. А то и вовсе, будущий король и основатель династии родился прямо там... В цирке ведь не только мужчины дерутся, воительниц тоже хватает, а то и обычных пленниц...
  Конкретно в этом месте история скромно опустила взгляд и начала мямлить что-то невнятное. Впрочем - суть от этого не изменилась. Главное, предок оказался человеком не только пассионарным, решительным и амбициозным, но так же - умным и удачливым. Так что мне есть с кого брать пример. Тем более, что предстоит не завоевывать корону, а всего лишь выкупить ее у ростовщиков. Хотя, что проще - вопрос спорный...
  - А где взять деньги?
  Третий 'главный' вопрос логически следовал из предыдущих двух ответов.
  И, похоже, оказался немного сложнее. Поскольку Аристарх молчал дольше. Даже гусиную ножку нарочно потащил из блюда, чтобы потянуть паузу.
  - Ну, поскольку руками вы ничего путного делать не умеете, мой принц, попытайтесь продать свой меч...
  Я взглянул на оружие, скромно висевшее на поясе и поинтересовался:
  - Он что такой ценный? Думаешь, много дадут?
  Дворецкий странно хрюкнул и аж побагровел, от усилия, пытаясь сдержать смех.
  - Я имел в виду - стезю наемника. Вы молоды, сильны... У вас имелись хорошие учителя... Без преувеличения смею заверить, что во всех ближайших королевствах вы с трудом найдете мечников равных вам в искусстве фехтования... Собственно, почему я и не посоветовал начать с цирковой арены. Два-три поединка и вас узнают. После чего желающих сразиться сильно поубавится, да и букмекеры откажутся принимать ставки... А вот меч умелого командира отряда охранников - для купцов и вельмож, опасающихся разбойников или врагов - будет на вес золота. В самом прямом смысле... К тому же, такой род занятий позволит вам обзавестись солидными друзьями как раз в тех кругах, которые могут повлиять на продление срока выкупа векселей и закладных.
  С этим сложно было не согласиться. И хоть я не ощущал себя мастером меча и прочих боевых искусств, но как знать. Может, оно прилагается как бонус? К сложной судьбе обнищавшего принца.
  - Согласен. Но где мне искать, ммм... работу?
  - В каждом населенном пункте, включая наш замок, имеется доска объявлений. На которой, помимо всего прочего, вывешивают и объявления о найме или заказы для людей, способных решить проблему при помощи оружия.
  - А почему я ничего похожего не видел?
  - Она висит снаружи. Слева от ворот.
  - И что? Там уже кому-то срочно требуется охранник или наемник?
  - Не знаю... - пожал плечами Аристарх. - Вчера ничего не было. А сегодня я еще не смотрел. Прикажете сходить?
  - Сиди, сам... - я встал и с удовольствием потянулся. - Хоть на округу погляжу, а то, словно никогда в жизни за замковые ворота не выглядывал. Знаешь загадку? Сидит девица в тереме, а коса - во дворе... М-да... Такая вот морковь получается. Хорошо хоть не хрен с редькой...
  
  
  
  Глава вторая
  
  Дорога от замка, резво сбежав вниз по склону, вливалась в большак. Мощеный камнем, широкий... Две кареты разминутся, не зацепившись фонарями. В общем, основательно строили, на века. Как древние римляне, чьи дороги и до сих пор ведут в Ватикан. Даже тех, кому там, ну совершенно нечего делать.
  Большак огибал замковую гору по самому подножью, и по нему можно было двигаться на северо-восток или на зюйд-зюйд-вест. Напрямик тоже, но там простиралось обширное поле созревающей пшеницы, а ломиться, как кабан, вытаптывая и ломая пузатые колосья, не позволяло воспитание и уважение к чужому труду. Тем более, сейчас мне надо именно на юг. Поскольку там, на перекрестке двух трактов, находилась корчма с оригинальным названием 'У дороги'. Где меня ждала работа.
  Ознакомившись, по совету Аристарха, с объявлениями у ворот замка, я нашел, как мне показалось, одно более-менее подходящее. Жители трех деревень Дымная, Солончак и Тимохино объявили награду тому, кто убьет медведя-шатуна, повадившегося таскать скот и разорять пасеку. Получить более подробные объяснения и обменять медвежью голову на награду желающие могли в корчме 'У дороги'. Спрашивать хозяина.
  Сперва я вернулся к дворецкому и узнал, где находится упомянутая корчма. А потом поинтересовался, как у человека знающего принца Николаиса лучше, чем я сам, считает ли дворецкий меня способным справиться с матерым лесным хищником?
  Ответ польстил самолюбию. Аристарх был убежден, что для моего высочества это сущий пустяк. Так что посоветовал не размениваться на мелочи и взять попутно еще какое-то задание. Более приличное. А еще посоветовал отправляться пешком. Во-первых, - это недалеко. А во-вторых, - Ветер последнее ценное имущество, которое осталось на хозяйстве, так что лучше им напрасно не рисковать.
  Сперва я посчитал совет разумным, а вот теперь - топая по булыжной мостовой - призадумался. Это что же получается? Лошадь он пожалел, а меня, значит, не жалко? Или старина Аристарх в самом деле так уверен в моих возможностях? А коня посоветовал не брать, чтобы его не увели, покуда я буду по лесам шастать?..
  Ну, как бы там ни было, а сменив парадный кафтан на простую, зато крепкую, дорожную одежду, я отправился к перекрестку пешком.
  Солнце пригревало, ветерок приятно обдувал лицо, подковки на каблуках негромко и размеренно позванивали о камень... Перепелки наперебой приглашали отдохнуть: 'Спать-пойдем, спать-пойдем'. Жаворонок, наоборот, заливался весело, радостно. А меня не покидало ощущение нереальности происходящего. Ну, не бывает так! Не бывает! Потому что...
  Или все же бывает?
  О загробной жизни людям известно еще меньше, поскольку никто оттуда, за все время существования человечества, ни разу не возвращался. Но верят же... Многие тысячи лет верят. Миллионы или даже миллиарды христиан во всем мире. Да и другие религии подобную туфту втирают прихожанам на разные голоса, и ничего - ведется народ. Сейчас, правда, слегка поостыли, а раньше ж всерьез готовились. Те, кто мог себе это позволить... Укладывали в могилы все - от ножей и расчесок, до коней и наложниц.
  Так почему бы и в самом деле не существовать параллельным мирам? Чисто теоретически? Обратное ведь не доказано. Ну, а если они имеются, то перенос из одного в другой дело техники.
  Да и отрицать мне приходиться не химеру, где-то кем-то кому-то рассказанную хоть с амвона, хоть с трибуны, - а реальность, данную в ощущениях. Глаза закрыть и произнести 'чур меня, не верю', не получится. Слишком уж натурально все. Как говориться, хоть сто раз скажи 'халва', во рту слаще не станет. А тут - все наоборот. Так приторно, что аж зубы ноют. А от халвы или чего другого - какая разница?
  Одна муха чего стоит! Как привязалась, зараза, еще в замке, так и не отцепится. Замучился отмахиваться.
  Ну, а с другой стороны - если честно, я куда больше розыгрыша опасаюсь, а в целом - совсем не против. Приключения люблю, из игрушек всегда выбираю о средневековье - где мечи, стрелы и немножко магии. А лазеры-шмазеры или огнестрел не слишком уважаю. Другие скорости и быстрота реакции требуются. Мне же прикольно на расслабоне квесты проходить... подумать, подготовиться. А если что не так или не на тех нарвался - отбежал на десяток шагов и уже в безопасности.
  Так что все это, словно по заказу, для меня создано. Одна только ложка дегтю напрягает и не дает всласть полакомиться предложенной бочкой меда - я все еще жив или это уже моя душа развлекается в загробном мире, полях Вечной охоты? Проще говоря - я еще существую или уже не совсем? Обратный перенос возможен? Хотя бы теоретически? Или я здесь навсегда...
  М-да... Думай голова, картуз куплю. Вот только не забывай при этом под ноги смотреть, а то так и навернуться недолго!
  Зацепившись сапогом за выступающий булыжник, я и в самом деле чуть не запорол носом. Еле устоял... Зато встряска и крепкое словцо помогли прийти в себя. Хватит сопли жевать... Авось, разберемся по ходу движения. Бог не выдаст - свинья не съест. А пока, взялся за гуж, не говори что сани не те. Тем более, пришел уже.
  Корчма 'У дороги' ничем не напоминала привычные из фильмов приземистое, крытое соломой строение, с парочкой подслеповатых окошек. Видимо, то были зимние варианты, а я сейчас имел возможность наблюдать, так сказать, прототип летнего, открытого кафе.
  Широкая, кое-как оструганная доска, с накарябанной на ней углем надписью, была приколочена к развесистому дубу, росшему метрах в десяти от перекрестка. Кстати, единственному уцелевшему дереву на сто метров вокруг. Остальные были спилены на разную высоту, в зависимости от того, какая роль им отводилась - стола или стула.
  А прямо под дубом, в тени раскидистой кроны, стоял широкий и довольно длинный прилавок. Сколоченный из горбыля. И только столешница оказалась гладко отполированной. Впрочем, это скорее заслуга ладоней и локтей посетителей, чем строителей. И все. Никаких стен, или хотя бы крыши на столбах. Раздолье и приволье...
  Неожиданно. Но, в этом тоже есть свое преимущество, курящие могут дымить прямо за столами, не выбегая в курилку или на улицу. Да и в разговоре не выбирать ни слов, ни громкость...
  Кстати, как раз такая громогласная компания отдыхала за одним из дальних пней-столов. Судя по одежде и лексикону: либо ветераны, возвращающиеся домой после какой-то, не слишком успешной компании, в которой чудом уцелели и сейчас радуются жизни, либо - новички, следующие к месту службы и отчаянно жаждущие, чтобы все вокруг считали их тертыми калачами. Повидавшими и Крым, и Рим, и Папу римского. В особенности эффектная блондинка - сидящая, наискосок от них, в противоположной части поляны.
  Большую часть тела девушки от меня скрывал ее 'стол', но и того что оставалось, хватало чтобы понять - если это не красавица, то я ничего не смыслю в женщинах. Правда, красота девушки была не домашняя, хрупкая и жаждущая защиты, - эта красотка сама кого угодно защитит или наваляет, если понадобится. И это понимал не только я. Так что горлопаны пока что пытались привлечь ее внимание громкой хвальбой и скабрезными шуточками. В общем, действуют на своем уровне развития. Зря стараются, бедолаги... блондинка классом куда выше их возможностей. Что и демонстрирует, повернувшись к воякам... спиной.
  На пне, который стол, лежит шикарный серебристый шлем фракийского типа. С характерным гребнем, украшенный длинным конским хвостом. Белым. Щит, с изображением вставшего на дыбы коня, прислонен сбоку. Там же - сагайдак с луком и колчан.
  В процессе моего приближения к прилавку, угол зрения сместился, и сразу стали понятны усилия парней.
  Обалдеть, какая спинка... Стройная, даже на вид гладкая, загорелая. И почему-то обнаженная. Впрочем, я же еще не знаком со здешней женской модой. Может, они все так одеваются? Летом... И подпоясываются мечами. Ладно, первым делом самолеты...
  Зато хозяин, если можно так выразиться, питейного заведения оказался как раз таким, какими их обычно изображают, исходя из представлений западного мира о барменах. Не худосочный, шустрый задохлик одетый в лапсердак, с обрамленным длинными пейсами лицом, украшенным грустными глазами, а - упитанный здоровяк. С красной, хоть прикуривай, рожей и в переднике средней степени замызганности.
  Когда я подошел, он занимался тем, что протирал им пивные кружки. Вряд ли они от этого становились чище, но видимо, хозяину корчмы нравился сам процесс, потому что он ритмично притопывал, покачивал головой и что-то негромко насвистывал.
  - День добрый... Не боитесь, что денег не будет?
  Хозяин посмотрел на меня.
  - И вам не хворать, сударь, - улыбнулся добродушно. - Не боюсь... Во-первых, - их и так нет. Во всяком случае, столько сколько надо. А во-вторых, - главное, чтобы они у посетителей водились. Вина? Пива? Квасу?
  Аристарх снабдил меня в дорогу несколькими медяками, объяснив, что за пару-тройку грошей можно взять кружку пива и тарань. Тарани я не хотел, а вот от глотка пива не стал отказываться.
  Принял увесистую кружку, над которой колыхалась пышная шапка пены, осторожно сдул ее и так же осторожно пригубил. Мало ли.
  Ммм... Холодное, мягкое, с приятной горчинкой. В общем, в лучших чешских традициях.
  - Волшебный напиток... - похвалил от души.
  - Не-а, - не согласился хозяин и принялся обстоятельно объяснять. Видимо, соскучился по собеседнику. - Заклинание только температуру держит и от скисания оберегает, а сварено без волшбы. Да и зачем на магический свиток тратиться? Чай руки не из задницы растут. Это в столицах или портах варить не успевают, вот и зовут чародеев, а у меня тут, хоть и перекресток, но посетителей не слишком много. Ближе к полудню дилижанс из Таруса проследует. Эти всегда останавливаются. Отобедать и горло промочить. Через час после них - обратный из Кушера. Тоже мимо не проезжают. И уже только ближе к вечеру - из Сорбоны в Геную. Туда они утром ехали. Вот и все, которые постоянные... А случайных путников... десятка полтора за день бывает. Не больше.
  - Ну, если так, - кивнул я в сторону вояк, - то добрая половина сегодняшних прохожих уже здесь.
  Хозяин тоже посмотрел в указанную сторону, пожал плечами, но скрытый вопрос оставил без внимания. Наоборот - поинтересовался:
  - А вы, сударь, по какой надобности подметки снашиваете?
  
  * * *
  
  - Я по объявлению... Говорят, медведь в округе шалит? Могу решить проблему? Уточним условия контракта? А то в объявлении, как-то невнятно.
  - Ух, ты! - восхитился корчмарь. - Полгода никого не было, а сегодня аж трое объявилось.
  - Трое?
  - Ну, да... Вон те новобранцы готовы рискнуть головами. Поскольку подъемные деньги, полученные от вербовщика, закончились, а покутить парням хочется, - объяснил здоровяк. - И амазонка... - голова повернулась в сторону блондинки. - Вот только не пойму, зачем это ей?
  - Наверное, большое вознаграждение? - предположил я.
  - От крестьян? - вытаращился корчмарь. - Шутить изволите, сударь? Знаете, что они предлагают? Мешок ячменя, пять куриц, две головки сыра и три дюжины яиц! А, чуть не забыл... и воз сена в придачу. Правда, чистого клевера. Если убивший медведя оставит им шкуру.
  - Солидно... - я с трудом скрыл разочарование. - Даже не знаю, что сказать... Честно говоря, рассчитывал деньгами получить.
  - Можно и деньгами, - успокоил меня хозяин корчмы. - Я товар заберу и расплачусь. Но больше чем на пять талеров не рассчитывайте... - подумал и прибавил. - Ладно, так и быть - ужином накормлю. Если шкуру не сильно попортите. Ну, так как? Беретесь? А то на горлопанов этих... надежды нет. Да и на девицу, если честно.
  - Это почему же?!
  Какой отменный слух у блондинки. Да и все остальное тоже... А как двигается! Какая грация, какая походка, какие ножки... Все, домой больше не хочу! Мне здесь определенно нравится. Вот только в глаза смотреть не стоит. В мире хищников такой взгляд воспринимается как вызов. Ну, так мне и нафиг не нужны ее глаза, и без них есть на что взгляду опереться. И даже вольготно разлечься... Обалдеть... Памятник надо ставить тому, кто придумал бронелифчики и юбочки из бахромы.
  На самом деле, на амазонке был не металлический вариант купальника бикини, а любимый доспех римлян - лори́ка мускула́та* (*лат., - lorica musculata, 'мускулистый панцир'). Только женский вариант. И мастера бронники, с помощью тиснения, постарались придать выдубленной бычьей коже такого анатомического совершенства, что любая Венера или Артемида позеленели бы от зависти.
  - Прошу прощения, госпожа. Ничего обидного я не имел в виду, - здоровяк слегка побледнел и заюлил глазами. - Просто, показалось, что вы подумаете и не станете на такую мелочь время тратить. Ведь любой купец, не торгуясь, развяжет мошну - только бы заполучить в охрану деву-воительницу.
  - Верно говоришь... - блондинка скривила обалденные губки в презрительной усмешке. - Вот только одна беда... Почему-то эти жирдяи всегда уверенны, что купив мою саблю, ножны... - пальцы амазонки коснулись совсем другого места, более интимного, - получат бесплатно... Так что, выбирая между потными толстяками и диким зверем, я предпочитаю медведя. Этого хоть можно убить, не опасаясь правосудия. И я не собираюсь уступать, даже такому красавчику. Это понятно?
  Я мог бы и сам ответить, но корчмарь опередил:
  - Еще раз прошу прощения, госпожа, но каждый имеет право принять заказ. В контракте не ограничивается число охотников, а только размер вознаграждения.
  - Да, именно он и имеет значение, - блондинка поглядела на меня более пристально. - Ну так что, красавчик? Будем договариваться или сразу скрестим клинки?
  - Может, познакомимся... для начала?
  - Зачем?
  - Чтобы знать, что выцарапать на могильном камне, - проворчал я. Терпеть ненавижу, когда красивые девушки ведут себя как последние стервы.
  - Гм... А ты мне нравишься... красавчик.
  Улыбка неожиданно оказалась милой и приятной.
  - Ты мне тоже... красотка... - я поднял кружку, как бы делая глоток в ее честь. - Я - Николаис.
  - Леонидия... - воительница еще разок бесцеремонно оглядела меня от макушки до пят. - Ну, так что ты выбрал?
  - Спор...
  Краснорожий корчмарь аж встрепенулся, как боевой конь, услышав звуки горна. Блондинка тоже заинтересовалась. Не зря же опытные товарищи советуют - хочешь привлечь внимание девушки, удиви.
  - Объясни.
  - Да просто все. В лес идем вместе. Там расходимся. Кто медведя убьет, тот и победил.
  - Это понятно, - Леонидия наморщила лобик, пытаясь сообразить, где подвох. - А на что спорить будем?
  - На желание.
  - Какое?
  - Ну, так в этом и весь смысл. Побежденный обязан выполнить одно желание победителя. Только одно! Но - любое...
  Лобик разгладился, зато бровки сошлись к переносице.
  - Гм... Никогда о подобном не слышала. Даже любопытно стало. Любое, говоришь? Гм... А если ты потребуешь, чтобы я бросилась на меч?
  - Я что, так плохо выгляжу? - с озабоченным видом провел ладонью по лицу. - Ну, зарос немного. Но на идиота, надеюсь, не похож? Могу поклясться, что способен найти тебе более интересное применение, чем приносить в жертву... - демонстративно погладил взглядом впечатляющие выпуклости бронелифчика.
  - Кто бы сомневался!.. - фыркнула насмешливо блондинка. - Ладно... Тогда и я... что-нибудь придумаю. Позамысловатее... Эй, трактирщик! Ты слышал наш уговор?
  - Да... - подтвердил здоровяк. - Каждое словечко.
  - Вот и отлично. Ну, что ж, Николаис. Я согласна...
  - Тогда, по рукам? - протянул ладонь девушке. Та не отстранилась, но и встречного жеста не сделала.
  - Что значит 'по рукам'?
  Вот черт, похоже, здесь рукопожатие еще не вошло в привычку.
  - Ритуал. Когда люди пожимают друг другу руки и произносят слова 'по рукам', боги становятся свидетелями договора. И если кто-то нарушит обещание, то у него отсохнет рука. В наказание.
  - Ого! Сурово... - уважительно произнесла блондинка. - Так даже еще интереснее. По рукам! - воскликнула вызывающе громко, глядя в небо, и звонко хлопнула ладонью по моей.
  - Осталось решить, что делать с этой бандой... - я кивнул в сторону новобранцев. - Толку от них немного, но если ломанутся в лес всей толпой - зверя вспугнут точно.
  - Я разберусь, - тряхнула великолепной копной золотистых волос Леонидия. - Но, с одним условием. В лесу я первая выберу куда идти. Не возражаешь?
  - По-моему, честно... - согласился я совершенно искренне.
  Девушке ответ понравился, и она поплыла в сторону подгулявшей компании.
  Именно - поплыла. Ковыляние манекенщиц на подиуме ни в какое сравнение не идет с походкой амазонки. Новобранцы тоже, как увидели ее, направляющуюся в их сторону, так и замерли без движения, с приоткрытыми ртами и вытаращенными глазами.
  Не, что не говорите - женская красота страшная сила. И очень часто - смертоносная. Будь моя воля, я бы всех красавиц ставил на учет, как огнестрельное оружие, боевые ножи или собак бойцовских пород.
  - Эй, му-ужчины! - проворковала блондинка, остановившись в паре шагов от парней. - Кто из вас меня хочет?
  Ответом, как и следовало ожидать, стала гробовая тишина. Мужчины, особенно еще не умудренные богатым и разнообразным жизненным опытом, почти всегда впадают в ступор от подобого вопроса. Даже, если все время только об этом и думали.
  - Ой... - прошептал корчмарь. - Что сейчас будет... Хорошо, что я деньги с них наперед взял. А вот яму придется новую копать...
  - Что, совсем не нравлюсь? - тем временем капризным тоном протянула девушка. - Ах, как жаль...
  Первый шок от неожиданности прошел, и компания зашевелилась, задвигалась.
  - Кх... кх... - неуверенно продрал горло один. - Ну, это... Я бы не отказался... Если не шутишь.
  - И я... - вторым быть всегда не так страшно.
  - Дык, само собой... - осмелел третий и, наглея прямо на глазах, бесцеремонно причмокнул. - Со всем удовольствием и по самое 'не балуй'.
   Четвертый и пятый смолчали, но смотрели так, что любому было понятно, они уже мысленно имеют блондинку во всех позах, ухая и притоптывая.
  - Ну, слава Праматери и Деве Охотнице, - томно потянулась амазонка. - А то я уж было решила, что постарела и больше не интересна мужчинам.
  - Гы... - осклабилась компания, больше всего сейчас напоминая оголодавшую стаю волков, загнавшую в глухой угол молодую косулю. Глаза полыхают, морды оскалились, пальцы делают непроизвольные хватательные движения, а из приоткрытых ртов того и гляди слюна закапает.
  - Рада, что ошиблась... - продолжала дразнить парней Леонидия. Обвела неторопливым взглядом, задерживаясь на каждом и, словно, задумалась. Теребя поясок юбочки и облизывая сочные губки. - Вот только многовато вас... Скажите, мужчины. Кто из вас слышал о 'поцелуе амазонки'?
  Судя по тому, как новобранцы переглянулись, и даже в нашу с корчмарем сторону поглядели, - никто. Но, разве найдется юнец, способный признаться перед красоткой в неопытности?
  - Ну?.. - использовал универсальный ответ один.
  - Еще лучше. Тогда предлагаю пари. Каждый, кто устоит на ногах, может меня... - она сделала жест, не требующий перевода. - Ну, вы поняли...
  - Трахнуть? - хмыкнул тот, что отличался от остальных более густой щетиной на щеках и подбородке. - А к чему такие сложности? Иди сюда... Ложись животом на стол и... наслаждайся.
  - Можно, - согласилась Леонидия. - Но вы же драться начнете, а я ждать устану.
  - Драться? - не врубились парни. - Зачем?
  - Мало ли... - пожала плечами блондинка. - Например, чтобы решить, кто возьмет меня первым...
  - Я! - рявкнули одновременно несколько. Потом недобро покосились друг на друга, и потянулись к рукоятям мечей.
  В ответ девушка только руками развела.
  - Вот, сами видите. Поэтому я и предлагаю сыграть по моим правилам.
  - Хорошо... - они дружно полезли из-за стола.
  - Погодите, парни... - неожиданно произнес, который постарше. - Сперва объясни, зачем тебе это надо? Свой приз мы видим, - он непроизвольно сглотнул, - а тебе, что за интерес? Только не пой, будто истомилась по мужикам, а мы все тут писаные красавцы, при взгляде на которых подгибаются коленки. Была бы ты обычной трактирной девкой... Но, чтобы амазонка сама ноги раздвигала... В жизнь не поверю. В чем подвох?
  - Разумно... - Леонидия перестала изображать потаскуху, хоть и не стала от этого менее привлекательной. - Мой интерес в том, чтобы вы все - и те, кто победит, и проигравшие - забыли о медведе и не совались в лес, пока я буду охотиться.
  Новобранцы поспешно переглянулись, а на их лицах нарисовалось такое облегчение, что даже я понял - они давно уже подумывали над тем, как бы отказаться от охоты, но при этом не прослыть трусами. А тут такой подарок фортуны... Еще и с бонусом.
  - Договорились... - озвучил общую мысль старшòй. - Медведь твой... Если силы останутся... А теперь, объясни подробнее о 'поцелуе'.
  
  * * *
  
  Все оказалось очень просто и по-женски коварно. Как раз с расчетом на сосунков, желающих любой ценой продемонстрировать крутизну и потому ведущихся на 'слабо'.
  Условие простенькое - целоваться, задержав дыхание, как можно дольше. Если первой сдастся амазонка - победил. Ну, и наоборот. Проще пареной репы.
  Парни, тут же расправили плечи, выпятили грудь и встали в шеренгу, предлагая девушке выбирать. Кстати - это входило в условия. Амазонка сама решает с кем и в какой очередности целоваться, а они стоят смирно, не давая воли рукам. Типа, чтобы не жульничали. Например, щипая или щекоча.
  - Вот болваны... - хмыкнул корчмарь. - Одно слово, сосунки. Ни ума, ни опыта... Смотри, что сейчас будет.
  Мог и не напоминать. Я и так глядел во все глаза, пытаясь понять, как обычным поцелуем и игрой на задержку дыхания можно обезвредить пятерых молодых мужчин. Ведь любой атлет или пловец знает, что даже при одинаковом объеме грудной клетки, у мужчины емкость легких больше. А в состоянии покоя - расход воздуха меньше. Поскольку, в отличии от мужчин, женщины не умеют расслабляться полностью.
  Здесь же и сравнивать нечего. Достаточно взглянуть на подтянутую, спортивную фигурку воительницы и бочкообразных, деревенских увальней. Самому низкому из которых Леонидия едва доставала до плеча.
  Но, если амазонка сама все затеяла, значит - знает нечто такое, что дает ей несомненную фору.
  И вот, шоу началось.
  Девушка дважды прошлась вдоль шеренги, словно не могла решить, кого выбрать, и остановилась на середине.
  - Ну, ладно. Начнем с тебя... Вы только, подержите его... как бы не убежал.
  Соседи с хохотом схватили парня за руки.
  - Теперь другое дело...
  Амазонка шагнула вплотную и запрокинула голову.
  - Ого... Вот это дылда. Небось до тех пор мамину титьку сосал, аж пока до коровьего вымени не дотянулся? Ты бы наклонился, что ли? А то я даже на цыпочки встав, до рта не достану...
  Кто-то из парней, со смешком посоветовал девушке, не заморачиваться ртом. На что блондинка, так же, громким шепотом ответила, что боится увлечься и откусить лишнее. В общем, разводка лохов происходила в сфере веселой и непринужденной.
  Парень, которого выбрала Леонидия, услужливо наклонился. Но, девушке, видимо этого оказалось мало. Потому что она положила ладонь правой руки ему на затылок, а другой - обвила шею, и только после этого прильнула губами к губам.
  Не знаю, умел ли из них кто-то считать, но по моим подсчетам, длинный свалился на тридцатой секунде. В самом буквальном смысле. Зашатался и сполз к ногам блондинки. Без сознания.
  - Гм... - задумчиво вытерла влажный рот амазонка. - А с виду крепче казался. Ну, кто следующий? - и, не дожидаясь ответа, сместилась на шаг правее. - Ты как? Не боишься? Целовался уже хоть с котом?
  - Иди ко мне! - шагнул тот вперед, протягивая руки к девушке, но был водворен обратно тычком в грудь.
  - Ишь, какой прыткий! Уговор забыл? Лапы прочь! А ну, подержите его. Посмотрим, каков герой?
  Процедура повторилась. Парень и в самом деле оказался крепче предшественника. Свалился на счет 'сорок пять'.
  Блин! Да что ж такое? Коню понятно, что это какой-то трюк. Как говориться: 'ловкость рук и никакого мошенничества'. Но в чем именно подвох? Хоть убейте, не въезжаю.
  Третий продержался со средним результатом - я досчитал до тридцати восьми, прежде, чем он улегся рядом с двумя товарищами.
  - Уважаемый, - не выдержал я и обратился к хозяину корчмы. - Я вижу, вы человек бывалый. И понимаете, что здесь происходит?..
  - Само собой, - ухмыльнулся тот.
  - А со мною не поделитесь? Чтобы быть готовым. На всякий случай. Мне же в лес с ней идти.
  Корчмарь внимательно поглядел на меня, словно заподозрил в подвохе, и кивнул:
  - Можно. Но, услуга за услугу.
  - Если в моих силах...
  - Ничего особенного. Ягоду вороний глаз знаешь? Большая такая, темно-синего цвета. Растет по одной, между листьями немного похожими на подорожник. Довольно крупная. Как вишня.
  - Да.
  - Вот и отлично... - хозяин корчмы протянул небольшой туесок. Чуть больше коробки для кофе. - Будешь по лесу шастать, собери горсть или две. Радикулит замучил. А настойка из сока вороньего глаза очень хорошо помогает. Самому, как видишь, сходить не досуг.
  - Договорились...
  Пока мы заключали сделку, Леонидия уложила четвертого.
  - Вот здесь, - корчмарь указал на правую сторону шеи, - у каждого человека проходит важная жила. Резко ударив по которой или передавив, можно вызвать потерю сознания. Обратил внимание, как амазонка держит парней? Вроде бы головы им наклоняет. А на самом деле пережимает жилу. Вот и вся премудрость... Ушлая девка. Но, хоть не поубивала глупых щенков. И на том спасибо.
  М-да. А ларчик просто открывался.
  - Давай, на этом и остановимся... - неожиданно уклонился от поцелуя пятый парень. Тот самый, что казался взрослее. - Ты победила. Мы не пойдем в лес.
  - Вот как? - удивилась блондинка. - Что ж, похоже, не все мужчины идиоты. Молодец. Быть тебе командиром.
  - Скажи, госпожа... А что с парнями? Они очнутся?
  - Не волнуйся. Еще пара минут и все встанут. Даже голова болеть не будет... - потом повернулась ко мне и призывно помахала рукой. - Эй, красавчик! Дорога свободна. Пошли, медведь ждет! Да и я, пока целовалась, кое-что интересное для тебя придумала. Хочу поскорее правом победителя воспользоваться.
  - Удачи, парень, - подмигнул корчмарь. - Задай ей жару. Пусть не считает, что все такие рохли, как эта деревенщина. Я буду за тебя кулаки держать.
  - Спасибо. Я постараюсь...
  Ответил уверенно. Хотя, если быть до конца честным, ничего подобного не ощущал. Оставалось надеяться, что тот, в кого я перевоплотился, сумеет мне помочь. Тем самым сберегая нам обоим жизнь в схватке с медведем и не отдавая на поругание воительнице.
  - И еще... - корчмарь задумчиво потер переносицу, словно не мог окончательно решить - говорить или нет. - Вы напрямик не ломитесь. Это... - он указал рукой на деревья, встающие глухой стеной примерно в полутораста шагах на запад. - Это не лес. Рощица... А позади нее парочка оврагов. Болотистых... Замучаетесь ползать. Вы, вон по той дороге шагайте, - ткнул пальцем гораздо правее, едва ли не перпендикулярно нужному направлению. - Она вас к опушке и выведет... Не скажу, что намного быстрее, но зато не устанете.
  - Спасибо...
  - Не за что... - корчмарь сунул руку под прилавок и вытащил оттуда небольшую баклагу. - Вот. Держи... Потом вычту. С награды.
  Не понял? Что за аттракцион невиданной щедрости? Я не параноик, но красномордый здоровяк ни капли не похож на добрую фею.
  - Если мне и в четвертый раз благодарить придется, извини - не поверю... Мы знакомы?
  - Гм... - неопределенно пожал плечами тот и существенно понизил голос. - Если ваше высочество не изволит узнавать старину Карла, то и я тоже с объятиями не лезу. Мало ли какие у вас могут быть дела... это... инкогнито.
  - А-а... вот оно что. Сейчас, сейчас, милая! - крикнул нетерпеливо поглядывающей на меня амазонке. К тому времени уже успевшей надеть шлем и обвешаться остальным оружием. Оказалось, у нее еще и копье имелось. - Только дорогу покороче разузнаю. Хозяин говорит, что там за теми деревьями овраг глубокий, и чтоб мы шли в обход.
  Леонидия кивнула и присела на пенек. Мол, понимаю, это важно, не торопись.
  А я снова вернулся к прилавку.
  - Извини, Карл. Я не нарочно... У меня что-то с памятью. Аристарх говорит, из-за смерти отца. Надеюсь, вскоре пройдет. Ну, а нет - познакомимся заново. Ммм... А я тебе, случайно, ничего не должен?
  - Шутите? - вскинул брови тот машинально, но осознал сказанное и сделал лицо более подходящим к случаю. - Это я ваш должник. До скончания века. Если б не заступничество вашего высочества, то под этим дубом не корчма бы стояла, а я на одной из веток болтался. Хотя, до сегодняшнего дня уже б и косточки воронье растащило.
  - Ого!.. Даже так? Не помню, но рад, что помог. Ладно... Вернусь с охоты - поболтаем еще. Похоже, мне много предстоит узнать или... вспомнить.
  Развернулся уходить. Но корчмарь окликнул еще раз.
  - Тогда вот что. Если ваше высочество и в самом деле потеряли память, то осмелюсь напомнить... По дороге к лесу мельницу заброшенную увидите. Пройдите мимо. Даже если что-то услышите. Недоброе место.
  - Я понял тебя, Карл. До встречи... И это - спросить хотел. Ты медвежатину готовить умеешь? Где-то слышал, что нет ничего вкуснее запеченных на углях медвежьих лап.
  
  
  
  Конец ознакомительного фрагмента. Полностью текст читайте здесь:
  
http://https://libst.ru/Detail/BookView/Oleg_Govda/Derzhava/8531/?ref=3106
  
  
      и здесь:
  
http://https://zelluloza.ru/books/3830-Derzhava-Stepan_Kulik/#book
 

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  К.Корр "История о том, как демоны женились" (Любовная фантастика) | | Т.Захарова "Стерва поневоле или инструкция по выживанию" (Любовное фэнтези) | | Юля "Приручение жнеца или как я к сестре съездила" (Любовная фантастика) | | Г.Елена "Игра" (Историческое фэнтези) | | Н.Королева "Не попала, а... залетела! Адская гончая" (Юмористическое фэнтези) | | Т.Серганова "Дети Тьмы. Непокорная" (Любовное фэнтези) | | Л.Миленина "Не единственная" (Любовные романы) | | И.Матлак "Лисы выбирают сладости" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Кофф "Капучинка " (Короткий любовный роман) | | А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"