Холмс Шерлок: другие произведения.

Сезон охоты

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
  • Аннотация:
    Работа в сверхсекретной организации, разделяющей мир людей и мир сверхъестественного, легкой не назовешь. То проснется древний вампир, ничего не знающий о правилах современного мира, то в напарники навяжут странную рыжую волшебницу, то заведется в городе маньяк, убивающий не из голода, как нормальный оборотень или вампир, а исходя из ему одному известной мании.


  

Пролог

  
   Никогда раньше не думал, что буду писать дневник. Всегда считал, что это девчачья забава - записывать на бумагу свои мысли, переживания и воспоминания. Но вот пришлось.
   Мне дали хороший совет, записать все произошедшее со мной и видения в хронологическом порядке. Так, мол, будет видна общая картина событий и мне самому можно будет понять истинную подоплеку тех или иных событий. Хотя заново вспоминать некоторые вещи совсем неохота...

Берсерк

1 глава

  
   Выйдя из машины, я настороженно посмотрел по сторонам. К вечеру заметно похолодало. Верхние этажи заброшенного завода еще освещало солнце, а внизу уже сгущались сумерки. Мартовский вечер короток - не успеем оглянуться, как наступит темнота.
   - Холодно, - проворчал Коля, натягивая перчатки.
   Вокруг царила тишина, только со стороны города доносился шум машин, но меня не отпускало чувство, что за нами кто-то следит.
   Я снял автомат с предохранителя.
   - Ты чего?
   Опера переглянулись и последовали моему примеру.
   Наша группа приехала проверить территорию заброшенного завода: появилась информация, что в город проникла группа вампиров, а они могут скрываться в таких местах.
   - Так, вы двое у машины, Коля и Игорь за мной, - распорядился Алексей. - Всем смотреть в оба!
   Он раскинул над территорией завода Круг тишины и Поле невнимания*.
   - Пошли!
   Я молча пошел первым. Коля и Алексей спорить не стали. Внутри было темно и холодно. Под ногами хрустели осколки бутылок и залетевший через пустые окна снег. Стены изрисованы разными примерами наскальной живописи от матерных слов до вполне неплохих граффити. Местами попадались пятна от шариков с краской.
   - В пейнтбол играют?
   - Ну да, место хорошее, атмосферное.
   - Хорошее... - проворчал Алексей, показывая стволом автомата на провалившийся пол, - в такую яму рухнешь, и будет тебе атмосфера.
   Я не вмешивался в их разговор и медленно шел по коридору. Чувство тревоги только усиливалось. Я не обращал на него внимания и ничего не говорил другим - смеяться ведь будут. Да и самому смешно было - как салага трясусь.
   Осмотрев разгромленные производственные цеха, мы пошли наверх в административный корпус. Алексей каждый пять минут связывался с оставшимися у машины - у них все было спокойно.
   - Да нет тут, похоже, никого, - расслабленно сказал Коля.
   - Мы еще один этаж не осмотрели.
   - Они так высоко не забираются. Были бы тут - прятались на третьем или четвертом этаже.
   Алексей вполголоса возразил ему, ссылаясь на случай из своего опыта, Коля заспорил, говоря, что исключения лишь подтверждают правило. Этот спор оборвала резко прозвучавшая автоматная очередь, следом за ней раздалась еще одна. Я и Коля, быстро переглянувшись, рванули вниз по лестнице.
   - Что у вас?! Отвечайте! - крикнул в рацию Алексей. - Понял, сейчас будем! Нас не подстрелите!
   На улице уже стемнело. Леха, встав на одно колено, стрелял короткими очередями по верхним этажам завода. Его напарник вел огонь по проходной. Неожиданно перед ним упал на землю вампир, Саня попытался отскочить, но не успел. Монстр набросился на него и вцепился зубами в шею.
   Время замерло. Коля смотрел в другую сторону, а Леха только-только разворачивался к Сане. Я, надрывая мышцы, бросился к нему, откинув по дороге автомат. Вампир с недоумением повернулся в мою сторону. Он что-то заметил краем глаза, но не успел ничего понять. А я с разбегу врезался в него, оттолкнул в сторону от Сани и разбил кулаком пасть.
   Вид крови еще больше разъярил меня, и я голыми руками вцепился врагу в шею, толкая его на грязный снег. Растерявшийся вампир дернулся, пытаясь вырваться из смертельной хватки. Я сжал руки и резко дернул на себя, навалившись вампиру на грудь, раздался хруст и враг обмяк. Но я не остановился, дернул еще сильнее и опомнился только через пару мгновений с головой вампира в руках.
   - Игорь! - рявкнул Алексей.
   Ругая себя последними словами, я бросился к нему. Коля кинул мне мой автомат, но стрелять было не в кого. Мы не видели врагов, хотя очень хорошо слышали. В полумраке вокруг нас носились смутные тени, с разных сторон раздавался издевательский смех.
   - Не стрелять! - зачем-то приказал Алексей, он уже связался со штабом и вызвал подкрепление.
   - Это высшие вампиры, - тяжело дыша, сказал я. - Мы против них немногое сможем сделать.
   - Откуда они только взялись?! - зло спросил Коля.
   Вампиры взяли нас в кольцо. Встав спина к спине над раненым Саней, мы ждали атаки, но она все не начиналась. Кровососы крутились вокруг, пытались отвести взгляд, напугать, отвлечь. Но не на тех напали! Нам главное продержаться...
   Очередной вампир спрыгнул с крыши вниз и, окружив себя иллюзией тумана, приблизился на три шага ближе ко мне, чем следовало. Несмотря на морок, я заметил его. Время опять замедлилось. Враг, это жуткое порождение тьмы, медленно бежал и ухмылялся, глядя прямо на меня.
   Прижив приклад к плечу, я открыл огонь. Вампир споткнулся и упал на колено - пули разорвали ему ногу, живот и часть груди. Коля мгновенно развернулся и, прицелившись по трассерам, дал еще одну длинную очередь, попав уроду прямо в голову.
   Конечно, высшего вампира пулей не убьешь. Но две очереди из АК-74 это вам не фунт изюма. Пули рвут мышцы, перебивают кости и превращают внутренности в ошметки. Изрешеченный пулями кровосос рухнул на землю и теперь бился в судорогах, тщетно пытаясь регенерировать.
   - Готов один, - хладнокровно доложил Коля.
   Через секунду нас оглушил резкий громкий визг. Из окон административного корпуса, с крыши проходной и завода и даже из кустов по нам открыли шквальный огонь.
   Мы начали отстреливаться. Пули свистели рядом с нами, со звоном разбилось лобовое стекло машины. Мои товарищи мгновенно защитили себя магией, а вот я этого сделать не мог. Первая пуля обожгла плечо, вторая - ногу.
   - Нас здесь положат! Отходим!!! - перекрикивая грохот перестрелки, приказал Алексей.
   У нас не было времени думать, откуда у вампиров столько стволов взялось? Ограбили военный склад? Я первый рванулся к зданию и, встав возле проема, попытался прикрыть огнем товарищей.
   Алексей тащил на себе Саню, Коля с Лехой его прикрывали. На последних метрах Леха вскрикнул и чуть не упал, но все-таки заскочил в укрытие.
   - Черт тебя раздери! Еще и тебя угораздило! - Алексей выругался и занялся его раной.
   Я стоял у двери, Коля подошел к окну. Стреляя короткими очередями, мы попытались не дать вампирам подойти к нам, но тщетно. Вампиры не боялись нас, да и патроны у нас заканчивались.
   - Нужно отходить! - крикнул Коля.
   - Вижу! Но куда мы, мать твою, с двумя ранеными сунемся?! Где эти бойцы долбанные?!
   Алексей быстро делал сразу два дела, перевязывал Леху и торопил подкрепление. Скорее матом, чем словами наш командир объяснил бедному дежурному всю серьезность ситуации.
   - Быстро отходим!!! - не своим голосом заорал Коля.
   Он первым бросился вглубь здания. Я задержался на пару секунд и выпустил последние патроны в вампира с гранатометом в руках. Попал, но оружие сразу же подхватил другой кровосос. Я рванул вслед за остальными и вовремя - за моей спиной прогремел взрыв.
   После этого бой прекратился. Мы медленно пробирались через первый этаж, фонари не включали, чтобы не привлечь внимания. Идя в тишине, мы тщательно вслушивались в каждый звук.
   Темно. Холодно. Хрустит под ногами бетонная крошка и разный мусор - как ни старайся наступать, тихо идти не получится. Я шел первым, держа палец на спусковом крючке. За мной двигался Алексей, таща на себе Саню и поддерживая Леху. Он кривился от боли, но молчал и крепко держал в руке автомат. Коля прикрывал спину.
   Внезапно я понял, что вампиры знали, где мы. Я готов был поклясться в этом. Но они не спешили нападать, а тянули время, наслаждаясь нашим страхом. Твари издевательски смеялись где-то вдалеке, но не подходили.
   Не будь у нас двух раненых, я бы показал этим умникам, что такое настоящая охота и настоящий страх.
   - Игорь, - шепотом произнес Алексей. - Если что - уходи. Ты прорвешься.
   Я не ответил.
   - Ты слышишь меня? Это не простые вампиры. С ними что-то не так.
   Гений, мать твою! Конечно они не простые вампиры! У простых вампиров нет такого количества огнестрельного оружия! И простые вампиры не стали бы с нами играть, а сразу убили или дали б деру, едва увидев нас!
   - Тихо! - шепнул Коля.
   Мы замерли, напряженно всматриваясь в темноту. Через пару мгновений я почувствовал чужой презрительный взгляд. Мерзкое, непередаваемое ощущение, когда на тебя в упор смотрят, а ты никого не видишь. В таком состоянии ночью я вижу не хуже чем днем, но врага скрывала не только тьма, но и морок.
   Но страха не было - только ярость и злость. С трудом сдерживая желание с голыми руками броситься в темноту коридора и бить, рвать, кусать, я внезапно увидел врага. Не глазами, а каким-то шестым чувством понял, где он стоит и ухмыляется, считая себя в безопасности.
   Я выстрелил ему прямо между глаз. Нелепо взмахнув руками, вампир упал, остальные пораженно отступили назад, быстро перешептываясь между собой.
   Сердце забилось быстрее. Мне стало жарко и не хватало воздуха. Я чувствовал врага и ничего не хотел так сильно, как броситься на него, рвать голыми руками, купаться в его крови, слышать хруст костей, видеть ужас в глазах...
   От громкой пулеметной очереди на улице я вздрогнул и помотал головой, отгоняя наваждение. Вампиры ушли. Они не приняли боя с подоспевшей, наконец, группой быстрого реагирования и исчезли в ночи...
  
   * Здесь и далее названия заклинаний выделены курсивом.
  
   - Игорь!
   Я проснулся от толчка соседки по парте и поднял голову - учительница недовольно смотрела на меня. Я с большой неохотой встал.
   - Игорь! Ты чем по ночам занимаешься! Экзамены на носу, а ты о чем думаешь? Ты учиться собираешься или нет?!
   Я вздохнул и с самым виноватым видом опустил голову. Учительнице быстро надоело меня отчитывать и она, пригрозив вызвать родителей, продолжила урок.
   - Игорь, а ты, в самом деле, чем по ночам занимаешься? - тихо спросила меня Лена.
   - В комп рублюсь, - отмахнулся я.
   - Смотри. На экзамене у меня списать не получится, - проворчала она.
   Да дались мне эти экзамены? И без них как-нибудь проживу. Честно сказать, я бы уже давно бросил бы школу, но меня заставили доучиваться до конца. И никто не спросил, а надо ли оно мне?
   Учебу я не любил и практически по всем предметам отставал. От физкультуры у меня было освобождение. На английском языке я бегло разговаривал и свободно читал, так что на уроках мне было скучно. В химии меня интересовали только формулы ядовитых газов и взрывчатых веществ, но учительница не разделяла моего интереса.
   По нашему с алгеброй обоюдному согласию, мы друг друга не трогали - я её не мучил, она мне не давалась. Да и с другими предметами мне не везло. В общем, я кое-как перебивался с двойки на тройку и думал только о том, чтобы от меня отстали с этой учебой. Исключением была только литература. Никакой необходимости изучать её не было, но она мне просто нравилась. Как и молодая учительница.
   Убедившись, что на меня опять никто не смотрит, я сделал вид, что пишу в девственно-чистой тетради, и опять задремал.
  
   - Игорь! Ну будь мужиком!
   - Давай, - устало вздохнул я, беря сумку Лены.
   На улице было тепло и сыро, по небу лениво плыли серые тучи. Синоптики, похоже, не ошиблись, обещая снег. Ну да, когда же еще идти снегу, как не в конце марта? Не зимой же.
   Я, как обычно, провожал свою подругу и соседку по парте. Последние лет пять я практически не общался с одноклассниками, просто молча приходил, садился на последнее место возле окна и ждал урока, а потом также тихо уходил. Остальные к этому привыкли и не обращали на меня внимания. Исключением была только спокойная и рассудительная Лена Серова.
   - Что делаешь сегодня?
   - Да думаю отправить экспедицию на захват Карибских островов, - задумчиво сказал я. - Ну или сначала все-таки войну с Турцией закончить.
   - Понятно!
   Лена надулась и отвернулась в сторону.
   - А ты чем занята?
   - Уроками, чем же еще?
   Какие уроки могут быть в одиннадцатом классе?
   - Охота тебе весь вечер с учебниками сидеть?
   - Нет, - поморщилась девушка, и с надеждой посмотрела на меня.
   - Ну так не сиди.
   Лена поджала губы и опять отвернулась. Я понимал, на что она настойчиво намекала. Но ничем помочь не мог, сегодня вечером у меня были дела поважней.
  
   Придя домой, я закинул портфель в угол и пошел есть борщ. Мама крутилась рядом, и только взглянув на неё, я понял, что скандала не избежать.
   - Ты уроки собираешься делать?
   - Мам, мне некогда, я занят сегодня.
   - Мне звонила Елена Васильевна, ты опять спал на уроке.
   - Мам, я больше так не буду, - покаянно вздохнул я.
   - Что не будешь, учиться не будешь?! Ты как дальше жить собираешься?! Дворником работать?! Ты же в институт не поступишь!
   Я опустил голову и глубоко вздохнул. Потом посчитал до десяти. Не помогло.
   - Я не буду поступать ни в институт, ни в университет, ни в колледж, ни даже в техникум! Сдам я твои экзамены и принесу тебе аттестат, и больше даже в руки его не возьму. Тебе на память оставлю!
   - Ты как с матерью разговариваешь?!
   Она от души хлестнула меня по спине полотенцем.
   - В твоей любимой Европе тебя за это лишили бы родительских прав, - уже спокойным голосом сказал я.
   - Сил моих нет уже с тобой бороться!
   - А я думал, ты меня воспитываешь, а не борешься.
   - Сколько можно уже?! Отец такой человек, а ты кем станешь?
   - Мама, я уже зарабатываю больше чем отец.
   Но мама меня слушать не хотела, поэтому я молча продолжил есть борщ. Мои родители видели только один нормальный путь развития для меня - школа, институт, аспирантура, диссертации, а венцом моего жизненного пути должна быть должность заведующего кафедрой. Также мне полагались: жена из "хорошей семьи", друзья с высшим образованием и как развлечение - вечные разговоры о том, как хорошо живут люди в Европе, и о "жутком тоталитаризме" в "этой" стране, из которой давно пора валить.
   Обо всем этом мне регулярно напоминали, начиная с седьмого класса. А когда я впервые робко заикнулся о том, что не вижу себя ни в науке, ни в преподавании и даже студентом себя не представляю, на меня посмотрели как на Павлика Морозова.
   Видя, что я её не слушаю, мама крикнула, что я, неблагодарный, не ценю того, что она для меня делает и ушла.
   - Да ценю я, ценю, - тихо проворчал я. Настроение было безнадежно испорчено.
  
   Я не шутил, когда говорил Лене и маме, что сегодня буду занят, но даже не представлял себе всех масштабов слова "занят". Весь отдел стоял на ушах. В общей суматохе все забыли о том, что мне, как школьнику, положено работать неполный день, и загрузили работой как всех.
   Вчерашние вампиры пропали. Просто исчезли в небольшом городе. И пока спешно поднятые бойцы и патрульные прочесывали город, "свободные от дежурств" шли по следу в другую сторону.
   Откуда вампиры появились в городе? Где взяли оружие? Как получилось, что такая хорошо организованная группа не находилась под наблюдением?
   Проще всего было ответить на второй вопрос. На поле боя мы нашли несколько пистолетов-пулеметов "УЗИ" и гранатомет. Но и на то, чтобы выяснить, откуда взялось это оружие нужно время.
  
  

2 глава

  
   Лена пришла в школу только ко второму уроку и сразу же отпросилась у учителя. Это само по себе очень необычно и странно для неё, а она еще и попросила меня зайти к ней домой...
   Лена никогда не приглашала меня к себе. Эта была та грань в нашей дружбе, которую мы по негласному уговору никогда не переходили. Она иногда заставляла меня играть роль её парня. Под этим предлогом Лена порой увиливала от работы по дому и уроков, и мы часто подолгу вместе гуляли по городу. Но вот домой она меня никогда не звала.
   Одного этого было достаточно, чтобы я насторожился, но еще больше меня напугало её поведение. Всегда собранная и внимательная девушка словно спала на ходу, была рассеянной и невнимательной, а еще чересчур бледной.
   Схватив портфель, я крикнул, что провожу Лену до дома. Но только выйдя из школы, я, подозревая худшее, завел девушку за угол, чтобы не привлекать лишнего внимания. Лена безропотно подчинилась.
   - Лен, что с тобой?
   - Ничего, просто немного приболела...
   - Приболела? Ну-ка посмотри на меня.
   Я внимательно заглянул в карие глаза девушки. Потом взял её за руку и пощупал пульс.
   - Игорь ты что?
   - У тебя руки холодные, вот что. Ты ночью никуда не ходила?
   - Не помню...
   Лена мучительно нахмурилась, словно один мой вопрос уже вызывал у неё боль. Я расстегнул её куртку и воротник рубашки. Девушка вздрогнула, дернулась в сторону, но замерла от моего взгляда. А я внимательно осмотрел шею - рядом с сонной артерией два свежих шрама.
   - Лена... так значит, ты хочешь, чтобы я пришел к тебе в гости?
   - Да, - сразу улыбнулась девушка.
   - Хорошо, я к тебе сейчас зайду.
   С трудом сдерживая ярость, я быстрым шагом пошел к дому Лены, потащив за собой девушку. Мне сейчас очень хотелось кого-нибудь убить, причем, крайне жестоким способом. И, кажется, у меня есть одна кандидатура!
   Подходя к подъезду, я отправил эсемеску одному знакомому. Так сказать, пригласил на огонек.
   - Лена, у тебя дома сейчас кто-нибудь есть?
   - Нет, - с заметным усилием ответила девушка. - Отец в командировке, мама на смену ушла...
   - Хорошо, тогда подожди в подъезде.
   Лена меня не поняла, и тогда я просто оттолкнул её в сторону и захлопнул за собой дверь. Найти вампира в небольшой квартире было несложно. Он сидел на диване и читал газету. Заметив меня, кровосос лениво скользнул по мне взглядом и небрежно бросил:
   - Ты не видишь меня. Меня здесь нет.
   Я прыгнул к вампиру и одним ударом скинул на пол. И прежде чем он успел опомниться, от души врезал в челюсть. Злость, копившаяся во мне всю дорогу от школы, захватила меня, и я провалился в неудержимое безумие берсерка...
   От крика Лены я очнулся от припадка ярости. Все вокруг было в пятнах крови, а мой враг слабо сучил ногами, тщетно пытаясь вырваться из мертвой хватки - я сидел на нем сверху и держал за шею.
   С усилием оторвав взгляд от поверженного, но недобитого вампира, я повернулся к Лене. Очень плохо, что она зашла в квартиру.
   - Лена, успокойся, - сказал я хриплым, дрожащим голосом.
   Но девушка меня не слышала, прижав руки к лицу, она с ужасом смотрела на нас. Вампир вдруг резко дернулся и попытался вырваться. Я сообразил, что она видит только меня и теперь не может понять, что тут происходит.
   - Лежать! - я успокоил его ударом кулака. - Сними с неё свой морок!
   Лена вздрогнула и, сделав шаг, назад прижалась к стене. В глазах вампира промелькнула злорадная усмешка. Да его все это забавляет!
   Мгновенная вспышка ярости ослепила меня. Не успев ни о чем подумать, я ударил кулаком в лицо вампира. Кости черепа треснули, вампир несколько раз судорожно дернулся и затих.
   Я выругался. Не стоило его убивать, но фиг с ним. Сейчас главное успокоить Лену. Хотя вид у меня еще тот: одежда разорвана, на животе и груди глубокие раны, все руки в крови. Как раз подходящий наряд успокаивать перепуганных школьниц.
   - Лена. Послушай меня, - я встал с вампира и подошел к подруге, стараясь говорить как можно тише и спокойней. - Все в порядке. Я тебе все объясню, главное успокойся.
   - Ч-что...
   - Ты хочешь знать, что тут происходит? Я тебе все объясню, но сначала давай успокоимся.
   - Игорь!!!
   Я резко развернулся и обомлел. Прямо передо мной стоял целый и невредимый вампир. Я невольно посмотрел на перепачканную кровью руку. Даже мастер вампиров не мог настолько быстро регенерировать после такого удара.
   Вампир уже ничем не походил на человека. Он полностью трансформировался в свой истинный облик - серая кожа, черные миндалевидные глаза, узкие острые клыки и когти, а также два кожистых крыла за спиной.
   - Именем Ордена магов Терры, - пересохшими губами медленно сказал я. - вы задержаны за незаконное взаимодействие с человеком.
   - Что? - с легкой иронией спросил вампир.
   - Не сопротивляетесь или я буду вынужден применить силу.
   Вдох - выдох, вдох - выдох. Я часто и глубоко дышал, насыщая кровь кислородом, он сейчас очень понадобится моим мышцам. Тело - это оружие им тоже надо уметь владеть.
   Я прекрасно видел свой приговор в глазах вампира. Он всерьез разозлился, и теперь собирался меня убить. Медленно и с наслаждением. Вампир плавным, грациозным движением шагнул ко мне. Он не торопился и был уверен в своем превосходстве.
   Рванувшись вперед, и чувствуя, как рвутся от запредельной нагрузки мышцы, я успел ударить вампира кулаком в челюсть, но уже через долю секунды он превратился туман. Пролетев вперед, я кувыркнулся и, схватив кресло, швырнул его в материализовавшегося противника.
   Он перепрыгнул через летящее кресло и улыбнулся, показав белые острые клыки:
   - Это интересно. Кто ты?
   Вампир говорил на чистом русском языке, но с характерным "неживым" акцентом, свойственным для тех, кто изучал язык при помощи магии.
   Я понимал, что шансов выжить в схватке с таким противником, да еще без оружия, у меня попросту нет. Не знаю, сколько бы я еще продержался, но тут к счастью в комнату ворвался Сергей и сразу начал стрелять в вампира. Разрядив один пистолет, он достал второй. Вампир кривился от боли и дергался при каждом попадании, серебряные пули обжигали его и мешали пользоваться вампирской магией.
   Вслед за Сергеем появилась запыхавшаяся Светлана. Она сплела пальцы в причудливую фигуру и взмахнула рукой, вампира опутали святящиеся золотые цепи. Сергей перезарядил оба пистолета и несколько раз выстрелил вампиру прямо в голову.
   - Вяжем, пока не пришел в себя.
   Мы вдвоем надели вампиру на руки толстые и тяжелые наручники, такие не под силу разорвать и троллю. На шее застегнули серебряный ошейник, с рунами блокирующими магию. Этого уже было достаточно, но Светлана еще наложила на него какие-то заклинания.
   Но напряжение меня не отпускало. Я по-прежнему чувствовал, что вампир смертельно опасен, хотя это было не так. Даже сильнейшему вампиру не вырваться из таких оков.
   - Светлана, вези девчонку в лазарет, Игорь поможешь ей. На сегодня я тебя от работы освобождаю, рапорт завтра напишешь. А этого я доставлю куда надо.
   Сергей достал телефон и вызвал патрульную группу. Светлана подошла к Лене и ласково погладила её по голове, девушка сразу обмякла и упала на руки волшебницы.
   - Игорь, отнесешь её до машины? Ей лучше поспать.
   Я кивнул и взял подругу на руки, но перед тем как уйти, решил предупредить Сергея:
   - Сергей, он очень силен.
   - Вижу. Он из тех, кого вы позавчера упустили?
   - Не знаю, там темно было. Но скорей всего. Он такой же наглый, как и те.
  
   В отделении Лену сразу отнесли в лазарет. А я сначала получил по шее от начальника за то, что не имел при себе табельного оружия. На мои робкие замечания о том, что в школу оружие таскать не принято он не обратил внимания. И только потом меня тоже послали в лазарет.
   К сожалению Наниэль сегодня не было, и меня осматривал всегда угрюмый врач Константин. Он был одним из помощников Наниэль, но лечению людей предпочитал занятия наукой. Вот мертвых вскрывать он любил, а живых лечить не очень.
   Правда было в этом и хорошее. Константин не стал меня долго мучить и быстро отпустил. А Наниэль устроила бы мне полный осмотр и не успокоилась, пока не проверила досконально каждый мой орган или часть тела.
   После осмотра я пошел к Лене, но ей как раз объясняли, во что её угораздило вляпаться.
   - Кроме мира людей существует и мир сверхъестественного, - тихим ласковым голосом рассказывала красавица Юля. Уж не знаю почему, но её обаяние и мягкий тембр одинаково успокаивающе действовали и на мужчин и на женщин. - Он находится совсем рядом, за тонкой Пеленой. Обычные люди не могут видеть мир сверхъестественного, но иногда сталкиваются с ним лицом к лицу. Редко - это случаи доброго волшебства или встречи со сказочными существами. Но чаще происходят нападения вампиров, оборотней или демонов.
   Лена лежала на кровати и рассеяно слушала Юлю. Чтобы избежать шока, девушку погрузили в легкую дрёму. Но она хорошо запомнит все услышанное и потом осознает.
   - Для защиты мира людей и существует Орден Магов. Мы следим, чтобы вампиры, оборотни и другие монстры не нападали на людей.
   Я немного послушал Юлию и пошел наверх.
  
   Лазарет, архив, склад и казармы в нашем отделе располагались в подземном бункере. Там же были по слухам и спецхранилище, где лежали особо секретные материалы и артефакты, и целый командный пункт и... да послушать иных болтунов, так там даже ядерное оружие лежало. А все рабочие помещения находились наверху.
   Сегодня у меня был выходной, и я вообще мог не появляться в отделе. Но теперь вот пришлось ждать Лену, чтобы проводить её домой и просто побыть рядом. Идти наверх и попадаться на глаза начальству, которое или нагрузит работой или заставит писать рапорт, я понятное дело не хотел, так что пошел в тир.
   Там в это время никого не было. Скучающий дежурный без лишних вопросов выдал мне мой АК-74 и пару рожков к нему. Надев наушники, я начал стрелять по мишеням.
   Вскоре, правда, мне это надоело. Стрелять в тире по неподвижным мишеням интересно только первые раз пятьдесят. Это поначалу каждый раз как праздник, а сейчас скучно...
   Почистив автомат, я вернул его в оружейку. И пошел было в лазарет, но нарвался на Сергея.
   - Игорь, пошли в мой кабинет.
   Вздохнув, я поплелся за ним. Сергей был агентом отдела специальных расследований. В этом отделе занимались секретными и особо опасными делами, которые не доверяли оперативному отделу.
   Все агенты были магами, хорошо владели разными видами огнестрельного и холодного оружия. Могли справиться практически с любым противником. Они знали не меньше ученых, умели анализировать и делать выводы не хуже аналитиков. В общем, отдел специальных расследований считался элитой Ордена и не без оснований.
   У нас на все наше районный отделение был всего один агент отдела специальных расследований. Так что не удивительно, что ему выделили личный кабинет и несколько постоянных помощников.
   - Ну, рассказывай, - произнес Сергей, садясь за свой стол.
   Я еще раз вздохнул и рассказал во всех подробностях, как увидел укус на шее Лены, как пошел к ней домой и так далее. Несмотря на то, что я служил в оперативном отделе, именно Сергей был моим куратором и наставником. Он многому научил меня и продолжал учить сейчас.
   - Игорь, ты почему был без оружия?
   - Откуда мне было знать, что я вампира встречу?
   - Ты понял, что в доме у Лены был вампир, но вместо того, чтобы вызвать патруль или подождать меня или хотя бы зайти к себе домой и взять оружие, ты пошел один и с голыми руками! Кроме этого, табельное оружие потому и называется табельным, что ты должен его с собой носить, а не в шкафу дома держать! Ты ведь знал, что в городе рассеялась банда вампиров? Знал. Значит, должен был учитывать вероятность встречи с ними!
   Я покаянно опустил голову.
   - Неудобно мне пистолет носить. Вдруг увидят?
   - Неудобно, Игорь, мертвым в гробу лежать и на потолке спать. А все остальное удобно. Ясно? А служебное оружие простые люди не увидят, и ты это знаешь.
   - Угу...
   - Не слышу?
   - Так точно!
   - Ты сам понимаешь, в чем твоя ошибка?
   - Да, сглупил, что пошел один и не взял с собой оружия. Неправильно рассчитал силу противника и как следствие этого потерял фактор неожиданности и дал вампиру время опомниться.
   - Правильно. Только вот почему ты сразу об этом не подумал?
   Что я мог сказать? Теперь я хорошо понимал свои ошибки, а тогда... Сложно объяснить словами ту обжигающую, застилающую разум ярость, когда в голове не остается никаких мыслей, кроме желания убивать. Кого угодно, но убивать, рвать, грызть зубами... Я ненавидел того вампира настолько сильно, что ни о чем другом и думать не мог.
   Где уж тут мне было вспомнить об оружии или ждать патрульных. Хорошо еще, что додумался Сергею сообщить.
  
  

3 глава

  
   К счастью Лена потеряла мало крови, так что даже переливания не требовалось, обошлись лекарствами и лечебной магией. И вечером девушку отпустили домой, посоветовав пить гранатовый сок.
   Половину дороги она прошла, молча глядя в сторону или себе под ноги. Я догадывался как ей сейчас плохо и болтал без умолку, рассказывая о чем угодно лишь бы не молчать. Лена иногда улыбалась, слушая меня, а потом все-таки решилась задать вопрос, который, как оказалось, сейчас волновал её больше всего остального:
   - Игорь...
   - Да?
   - У меня мама сегодня на ночное дежурство осталась, а папа в командировке, - Лена с надеждой посмотрела на меня.
   - И что? Я люблю, когда дома никого нет, никто не мешает.
   - Игорь, я сегодня одна в квартире заснуть не смогу.
   - Блин, - я остановился. - Может тебе лучше в отделении переночевать? Там есть удобные комнаты.
   Девушка вздохнула и, наконец, сказала прямо:
   - Игорь, ты можешь сегодня у меня переночевать? В школу утром вместе пойдем.
   Вот оно что... я задумчиво потер лоб. Согласиться? А что будет потом?
   - Ладно, пошли. Только тогда сначала надо на рынок зайти.
   - Зачем?
   - Еды мне купить.
   - У меня суп есть, и я могу салат приготовить.
   Я презрительно фыркнул. Салат, тоже мне еда...
   - Этого мало.
   - Почему ты мне ничего не рассказывал? - с легкой обидой спросила девушка.
   - Ну а как бы я тебе сказал: "Лена, не обращай внимания на то, что я так плохо учусь, я все равно уже работаю в сверхсекретной организации и защищаю мир от вампиров"? Ты бы поверила?
   - Если бы ты это сказал, поверила бы, - совершенно серьезно ответила она.
   - Почему?
   - А в тебе есть что-то очень странное и пугающее. То как ты смотришь иногда или как с учителями разговариваешь.
   - А как я с ними разговариваю? - удивился я. - Как все вроде.
   - Нет, ты словно бы подсмеиваешься над ними. Они тебе говорят, что ты с такими оценками ничего в жизни не добьешься, а ты слушаешь, киваешь и соглашаешься вроде бы, но сам словно снисходительно улыбаешься.
   - Интересно... - я ничего такого за собой не замечал. - Но я все равно ничего не мог тебе рассказать. Это запрещено, мир людей и мир сверхъестественного должны существовать раздельно.
   - Но почему, если бы люди знали...
   - Люди знали обо всем этом: о вампирах, оборотнях, карликах, гномах, эльфах, драконах и еще бог знает о ком. А также знали о ведьмах, колдунах и магах. И что тогда, по-твоему, было?
   - Инквизиция?
   - Инквизиция и крестовые походы, о которых сейчас не прочитаешь в учебниках. Например, походы тамплиеров против цвергов и троллей. И была охота на иных существ. По всей Европе костры горели и не только там.
   Лена внимательно меня слушала.
   - Люди боялись и ненавидели того, что не понимали. Пламя этой войны распространялось вместе с христианством, но и не христианские культуры воевали со сверхъестественными народами. В конечном итоге несколько магов, объединившись, создали Орден магов и заклинание Пелены. Пелена закрыла от людей мир сверхъестественного, и это правильно. Но об этом тебе должны были рассказать.
   - Да... рассказывали. Только... с трудом во все это верится. Я теперь смогу видеть эльфов и вампиров?
   - Да, теоретически можешь. В России, знаешь, не так много эльфов, и живут они отдельно.
   - А вампиры?
   - Этих хватает, - кивнул я. - Но они стараются не сталкиваться с людьми. Не ходят днем по городу и скрываются.
   - От вас?
   - Не только, - лаконично ответил я.
   Лену терзало любопытство. Шок прошел, и теперь она хотела задать мне тысячу вопросов, не меньше. Я все это понимал, но уговорил её подождать до дома.
  
   Чтобы избежать лишних вопросов, я сказал родителям, что остался ночевать на работе. На меня наорали, но по привычке и без особой злости.
   Лена все недоумевала, зачем я купил два килограмма мяса, сало и торт. Она не поверила, что все это для меня одного, а зря.
   У неё дома я первым делом пошел на кухню. Узнав, где что лежит, я занялся чисто мужским делом - кулинарией. Лена, приняв душ, пришла мне помочь, но я доверил ей только салат.
   - А куда столько мяса? - со смехом спросила она, взглянув на стол.
   С точки зрения обычных людей стол был накрыт немного странно. Рядом с горстью вермишели и небольшой миской салата стояла объемная тарелка полная ароматного, сочного жареного сала и мяса.
   - Накладывай, сколько хочешь.
   Лена взяла только несколько кусочков мяса, не тронув сало. А вот я, нарезав целую булку хлеба, сел за стол и начал жадно есть. Девушка сначала посмеивалась, наблюдая за мной. Но когда я ополовинил тарелку с мясом, Лена уже не смеялась.
   - Куда в тебя столько влезает? - с подозрением спросила девушка.
   - Это я еще на диете, - пошутил я.
   Лена быстро съела свою порцию и теперь с все возрастающим удивлением следила за мной. А я, умяв все мясо и вермишель, доел салат и потом тщательно вычистил тарелки последним куском хлеба.
   - Как так? Ты же худой! - изумленно воскликнула девушка.
   - Мне нужно очень много есть, а иначе я просто умру от голода, - объяснил я. - Это плата за способности. Сверхбыстрая реакция, скорость, сила, регенерация: все это требует энергии, которую человек получает от пищи. А еще мне всегда нужно много белка, чтобы восстанавливать мышцы.
   К счастью, у меня были хорошие зубы, и я любил хорошо покушать. А иначе необходимость постоянно много жрать стала бы проблемой.
  
   После ужина мы сели в зале пить чай с тортом и продолжать наш разговор, под ненавязчивое бормотание телевизора.
   - Игорь, ты давно в Ордене?
   - Да уже год, наверное... год с небольшим. И четыре года тренировок и обучения до этого.
   - А как ты вообще в нем оказался?
   - Это долгая история, - вздохнул я.
   - Время у нас есть, - лукаво ответила девушка.
   - Тогда слушай. Никто не знает почему, но я родился с одной интересной особенностью. Я берсерк. Знаешь кто это такие?
   - Ну... это викинги, которые ели перед боем мухоморы или пили настойку на мухоморах. От этого они на время впадали в бешенство и сражались, не чувствуя ни боли, ни страха пока не падали замертво.
   - Почти правильно, - кивнул я. - Это не только викинги, но и германцы вообще. Такие случаи упоминаются еще... но это не важно. Но, можешь мне поверить, мухоморы тут не причем. Берсерки могли изменять свое сознание и управлять своим телом. Они действительно не чувствуют в бою ни боли, ни страха, ни жалости. Вступая в сражение, берсерки или побеждают или умирают.
   Я объяснял упрощенно, не вдаваясь в лишние подробности. Впрочем, я и сам еще далеко не все понимал.
   - Я вот такой вот берсерк. На мне все очень быстро заживает. В бою не чувствую боли и могу спокойно перенести смертельную для обычного человека рану. Но в этом мне далеко до вампиров.
   - И много таких людей?
   - Сейчас я один такой. Уникум... или выродок.
   - Ты чего?
   - Да так, - я махнул рукой, не желая ничего рассказывать. - В общем, как ты понимаешь, Орден не мог пройти мимо такого как я.
   - Повезло... - с легкой завистью протянула Лена.
   - Возможно, хотя меня никто не спрашивал.
   - Почему?
   - Берсерки практически не могут себя контролировать. Нужны упорные тренировки развивающие самоконтроль, но и они не гарантия. Берсерк запросто может сорваться и пойти убивать всех подряд. Я опасен для людей, поэтому... мне предложили выбор между жизнью где-нибудь в тайге или службой в Ордене.
   Повисла тишина. Лена кусала губы, не зная, что сказать, а я корил себя за то, что вообще стал это рассказывать. Можно было обойтись и без таких подробностей.
   - Это несправедливо.
   - Лен, жизнь никогда не бывает справедливой. Орден решал хладнокровно и расчетливо. Такой как я может сорваться и убить много людей. Меня ведь именно так и нашли. Я в драке... убил нескольких человек, - неохотно сказал я. - Берсерк опасней любого маньяка. Рано или поздно я бы сорвался, а это могло произойти где угодно. На улице, на площади во время праздника или в школе. Кто знает, скольких бы я убил, прежде чем меня смогли остановить? Так что все правильно.
   Именно так в свое время объясняли не мне - моим родителям. А сам я все понял позже.
   Лена поправила волосы и залезла с ногами на диван. Я видел, что у неё много вопросов, но после моего не самого веселого рассказа, она не решалась их задавать. Тогда я начал сам рассказывать ей.
   - Знаешь, у нас прямо под городом живут гномы.
   - Правда? - восхищенно спросила Лена.
   - А зачем мне врать? Небольшой клан, они не любят выходить на поверхность, но иногда пускают к себе гостей.
   - Ух ты! Вот бы побывать там! А эльфы у нас есть?
   - Одна эльфийка живет. Если хочешь, познакомлю.
   - Конечно, хочу!
   - Между прочим, только в России эльфы и живут. Они двести лет назад пришли в наш мир и получили разрешение построить свой город на Дальнем востоке. Эльфы никого к себе не пускают и сами редко покидают дом. Но около двадцати из них расселились по миру.
   Лена жадно слушала меня. Её серые глаза светились от восхищения и радости. Она уже мечтала увидеть подземные города гномов, эльфов и оборотней.
   - А... школы магии есть? - с робкой надеждой спросила девушка.
   - Хочешь попасть в Хогвартс? - улыбнулся я.
   - Можно подумать ты не хотел бы!
   - Нет, школ магии у нас нет. Но зато есть Академия Ордена.
   - И чему в ней учат?
   - Разному. В том числе и магии.
   Кажется, я знаю, куда Лена будет поступать после школы.
   - А вампиры? Они какие на самом деле?
   - Вампиры? - я задумался. - Да как бы тебе сказать... они разные. Среди них много нормальных, которые живут сами по себе, варятся в собственном соку и воюют потихоньку с оборотнями. А есть другие... вроде того, кто на тебя напал.
   - И что с ним будет? Мне сказали, что я больше его не увижу...
   - Его казнят.
   Девушка передернула плечами.
   - Вампиры опасны. Это безжалостные охотники и убийцы, хладнокровные и расчетливые. Этот вампир не жалел тебя, он хотел чтобы ты привела к нему других жертв. Но к несчастью для него пришел я.
   - А если бы не пришел?
   - Через пару дней ты бы умерла от потери крови. Вампир выпил бы всю твою кровь.
   Лена помрачнела. К ней пришел запоздалый страх, осознание того, что смерть была совсем близко.
   - Им не обязательно пить человеческую кровь. С таким же успехом они могут питаться кровью животных. Разница между ней и человеческой примерно такая же, как разница между человеческим мясом и свининой, к примеру.
   Тут я немного врал. Для вампиров есть разница в том, чью кровь пить. Но позиция Ордена в этом вопросе была жесткой. Так что им оставалось только финансировать развитие донорства, а также искать людей, готовых добровольно делиться с ними кровью. Ну и заниматься охотой до тех пор, пока на след "королей ночи" не выйдем мы.
   - Понятно... А если, к примеру, вампир влюбится...
   Я рассмеялся.
   - Что?!
   - Так не бывает.
   - Почему?
   - Потому что вампиры и люди слишком разные. Температура тела разная, образ жизни совершенно иной. Кроме этого человек для вампира всегда выглядит как бутылка с соком.
   - Фу-у, - скривилась Лена и потерла пальцами шрам на шее.
   - Да, все так. Нет, вампир, конечно, может от скуки и забавы ради поиграть с человеком, но это не любовь.
   - А люди вообще могут с кем-нибудь из сверхъестественных существ, ну... - она покраснела и недоговорила.
   - Могут, но это, как правило, зависит не от людей, а от существ. Японские йокаи не стесняются связей с людьми, но люди крайне редко узнают, что непонятно куда исчезнувший любовник не был человеком. Городские оборотни могут жить с людьми. Но это все скорее исключения из правила. Люди и сверхъестественные существа живут в разных мирах.
   - А жаль, - вздохнула Лена. - Представляешь, как здорово было бы учиться в одном классе с эльфом? Или покупать в магазине ювелирные украшения от гномов? Ну и магии учиться.
   Она мечтательно улыбнулась, представляя этот дивный мир.
   - Ага. А по пятницам ведьм сжигать на кострах. Устраивать погромы в кварталах нелюдей. Избивать красавчиков эльфов за школой.
   - Игорь! Да ну тебя!
   - Что? Сапковского что ли не читала? А как ты думаешь, что будут делать люди, когда рядом будут жить совершено иные существа? Что забыла этого отморозка Карышева из десятого Б? Ты думаешь, он хоть одного еврея видел? А послушать его, так жиды каждый вечер его мать у него на глазах убивают! Лена, люди не потерпят рядом с собой тех, кто живет лучше них. Они не потерпят ни прекрасных эльфов, ни умелых мастеров гномов, ни ведьм с магами. Будут те, кто назовет их исчадьями ада, нацменьшинствами и врагами рода человеческого.
   - Ты уверен в этом?
   - А ты знаешь, как наша церковь именует домовых, леших, языческих богов? Это все бесы, порождения дьявольских сил. На Хэллоуин каждый год наезжают, Масленицей все недовольны.
   - Ну да, верно... - грустно проговорила девушка.
   - А тут не древнегреческий бог или демон из книги, а настоящая нечисть?! Какой подарок для религиозных фанатиков! Вот поэтому Лена, Орден не просто защищает людей от вампиров или оборотней, а разделяет оба мира и защищает их друг от друга. Чтобы люди не охотились на иных, а сверхъестественные существа не трогали людей.
   Мы еще долго разговаривали о разном. Лена всё просила меня показать какую-нибудь магию, а я отнекивался. Потом девушка постелила мне на диване и ушла спать. А я вот еще долго ворочался на непривычном месте. Проклятый вампир все не давал мне покоя. Что-то в нем было странное, неправильное...
  

4 глава

  
   Только я задремал, как заиграла мелодия из аниме "hack//sign". Ругаясь про себя, я взял телефон, звонил Сергей.
   - Да.
   - Игорь, вампир сбежал!
   Сон как рукой сняло.
   - Как?!
   - Хрен знает! Ты где сейчас?!
   - Я у Лены.
   Сергей вздохнул с облегчением.
   - Собирайтесь, группа будет у подъезда через пять минут.
   Я положил телефон в карман и несколько секунд обдумывал ситуацию. Дело однозначно пахло керосином.
   - Лена! Вставай!
   - Что случилось? - сонно спросила она.
   - Одевайся! Быстро!
   - Что такое?
   - Сейчас все объясню.
   Оружия у меня при себе, конечно же, не было. Автомат остался в отделе, а пистолет - дома. К счастью на кухне я еще вчера приметил хороший топорик для рубки мяса.
   - Игорь, что произошло?! Зачем тебе топор?
   Всегда знал, что Лена умная девушка. Она сначала оделась, а потом стала задавать глупые вопросы. Я ей коротко все объяснил.
   - И что теперь? - бледнея, спросила она.
   - Орден возьмет тебя под защиту. Ты жертва вампира, а у них бзик на этой теме. Им важно добивать свои жертвы, так они показывают свою силу.
   Внезапно я понял, что означает растущее чувство тревоги - вампир уже здесь.
   Погас свет. За окном завывал ветер, и тени от раскачивающихся веток двигались по потолку. Лена испуганно прижалась ко мне. Я взял её за руку и шепнул пару успокаивающих слов. А вот мне спокойно не было - я чувствовал врага, он был где-то очень близко. Еще немного и я зарычал бы, как сторожевая собака.
   Во двор с ревом залетели машины. Я услышал короткие резкие команды и тут же зазвонил телефон. Подкрепление прибыло.
   Мы с Леной быстро вышли из дома. В подъезде нас ждали солдаты Ордена, а во дворе стояла машина и БТР-80. Мы сели в машину, бойцы запрыгнули на броню.
   - Все в порядке? - спросил Игнат, сидевший на первом сиденье.
   - Да.
   - Поехали.
   Машина понеслась по пустым ночным улицам, БТР не отставал. Это серьезный аргумент в городском бою, хотя толку от него против вампиров?
   Леня взяла меня за руку. Я улыбнулся ей и сказал, что все будет хорошо, хотя сам в это уверен не был.
   - Твою! - сдавлено ругнулся водитель
   - Гони вперед! - рявкнул Игнат.
   На дороге прямо перед нами стояло трое вампиров. Лена испуганно сжалась и вцепилась в меня, а я задрожал от злости.
   Водитель дал газу и помчался на вампира. Тот стоял и ухмылялся, даже не пытаясь уйти с дороги. Игнат быстро прошептал пару слов, и на мгновение машину окутало серебристое сияние.
   - Гони!
   Я успел увидеть, что вампир поднял ногу, чтобы картинным ударом остановить машину. Он был полностью уверен в своей силе. А зря...
   Машину подбросило и повело в сторону, но водитель справился с управлением. Лена обернулась назад, и посмотрел на сбитого вампира.
   - Он мертв?
   - Сомневаюсь, - проворчал я.
   БТР еще раз проехался по этому вампиру, а сидевшие на нем бойцы открыли шквальный огонь по двум другим. Поведение вампиров все больше и больше меня удивляло. Они словно бы и не сталкивались с Орденом.
   Вторая засада была организованна грамотней. Водитель зачем-то начал притормаживать. И тут по нам начали стрелять с двух сторон. Несколько пуль попали в машину, но к счастью никого не задели. Выругавшийся Игнат окружил нас магическим щитом.
   - Давай вперед!
   - Там баррикада!
   Я подался вперед. Действительно несколько машин перекрывали улицу впереди.
   - Лена, на пол! Есть ствол?
   - Ты все равно не сможешь стрелять, пока я щит держу! - ответил Игнат.
   Мне это не понравилось, но с начальством не спорят.
   БТР обогнал нас и помчался прямо на баррикаду, через пару секунд дорога была свободна.
   - Дорога свободна! Гони!
   Мы опять поехали, а БТР с солдатами остались нас прикрывать. Через минуту за нами по воздуху погнались два вампира, но мы уже были возле отдела. Машина заехала во двор, и вампиры поспешили улететь.
   Отдел уже был развернут по боевому расписанию. Вместо скучающих дежурных, проходную занимал взвод бойцов с пулеметом. Внутри хватало людей в бронежилетах и с тяжелым оружием. Всех подняли по тревоге, вызвали всех бойцов и оперативников. Я тоже должен был получить снаряжение и явиться в оперативный отдел.
   - Ты куда? - растерянно спросила Лена, поймав меня за рукав.
   - Охотиться за этим вампиром. А ты ничего не бойся. Тебя сейчас отведут в надежное место.
   - Но...
   - Лена, послушай. Я плохой телохранитель, но хороший охотник. В Ордене хорошие охранники охраняют, а хорошие охотники охотятся. Так что ничего не бойся. Ладно.
   - Хорошо. Но... осторожней там.
   Я улыбнулся девушке и кивнул. Незачем ей знать что берсерк и осторожность в принципе несовместимы.
  
   В городе словно объявили военное положение. Из ближайшей части армии Ордена перебросили подразделения с боевой техникой и теперь на улицах стояли БТРы и БМП, а над городом кружили вертолеты Ка-50.
   Простые люди их не видели и не слышали. Магия надежно маскировала солдат и технику, но все равно приходилось соблюдать осторожность чтобы не вызвать лишних слухов и не плодить желтой прессы.
   Разделившись на пары, мы прочесывали один квартал за другим. Оперативники шли пешком, два отряда бойцов на машинах медленно ездили по улицам.
   А город тем временем спал. Попрятались до утра птицы. Нигде не было видно котов. Во дворах частных домой тоскливо выли собаки. Город словно вымер, и это жутко действовало на нервы.
   Коля шел впереди меня, держа в одной руке зеленый, мерцающим слабым светом камень. Это был один из важнейших для нас артефактов - Кельтский камень. С его помощью даже плохо владеющий магией человек, например, Коля, мог обнаруживать следы магии или некоторых сверхъестественных существ поблизости.
   Я прикрывал Колю сзади и внимательно смотрел по сторонам. Вампиры любят нападать со спины, особенно в темноте.
   Все привычное днем ночью становилось совершенно другим. Дворы в свете луны казались другим миром. Деревья, детские площадки, машины, гаражи и пристройки: все выглядело странным, темным и непонятным.
   Я почти не ощущал мороза, чувствуя себя одновременно охотником и дичью. Кровососы скрывались где-то здесь в этих городских джунглях среди ночных теней. И они знали, что мы ищем их. Знали и насмехались над нами, глядя из темноты, уверенные, что мы их не видим. Мы их и не видели.
   Мы прочесывали один двор за другим, улицу за улицей. Тщетно. Вампиры словно исчезли. Раз за разом мы докладывали "Никого нет" или "Все чисто". То же самое регулярно сообщали все остальные группы.
   Я думал, что мне придется весь день мотаться по городу, в поисках вампиров, но меня ждало другое дело. Примерно в восемь утра Сергей вызвал меня в отдел, ему пришла в голову идея охоты на приманку.
   В качестве приманки Сергей собирался использовать хитогату. Это что-то вроде куклы вуду, но из японской магии. По его словам, вампир должен принять деревянную дощечку с вырезанными на ней иероглифами за Лену и явится за ней прямо в ловушку.
   Мне эта идея показалась сомнительной, но спорить я не стал. Тем более, что мне выдали вместо стандартного снаряжения особое, из арсенала бойцов отдела быстрого реагирования.
   Хорошую гномью кольчугу вместо бронежилета, несколько удобных ножей и особые разрывные патроны с серебром. Серебро само по себе не убивает вампиров, но отравляет изнутри, мешает регенерации и некоторым другим способностям.
   Для засады было выбрано место на окраине города, в небольшом частном доме. Я находился в этом доме вместе со Светланой и еще одной волшебницей. Сергей расположился в доме напротив вместе с двумя бойцами - Николаем и Федором. И все.
   Больше рядом никого не было, чтобы не спугнуть вампиров. Несколько отрядов готовы по первому сигналу рвануть к нам на помощь, на дорогу им потребуется всего пяти минут. Но эти пять минут еще надо будет как-то продержаться.
  
   Первую половину дня мы все напряженно ждали нападения. Но потом немного расслабились. Я положил автомат на стол, Светлана листала журнал, другая волшебница задумчиво смотрела в окно.
   Никакой магической защиты или чего-то в этом роде вокруг нас не было, чтобы не спугнуть вампиров. Было лишь несколько маскировочных заклинаний, которые на деле только привлекали к нам внимание.
   От скуки я любовался девушками. Светлана - напарница Сергея, молодая и талантливая волшебница, всегда спокойная и флегматичная. У нас ходили упорные слухи о романе между Сергеем и Светланой, но это были только слухи.
   Вторая волшебница оказалась настоящей красавицей. Когда я только увидел её, то на мгновение просто потерял дар речи. Огненно-рыжие волосы, гладкая загорелая кожа, изящные руки с длинными выразительными кистями, правильные черты лица и очень красивые яркие карие глаза. На вид ей было лет семнадцать-восемнадцать, не больше.
   Стоявшие тогда рядом со мной Николай и Федор на девушку едва глянули. По их мнению, она была невысокого роста и с маленькой грудью. Конечно, они ничего этого не сказали вслух, но я слышал достаточно много подобных разговоров.
   Прекрасную девушку звали Феникс. Она была не из нашего районного отделения, но я слышал о ней краем уха. Она училась магии у эльфов, они и дали ей прозвище Юный Феникс. За всю историю взаимоотношений Ордена и эльфов всего трое волшебников получали право учиться у древнего народа.
   Светлана тоже симпатичная девушка, но её красота другая. Не такая яркая как у Феникс, более мягкая и взрослая. Зато характер у неё был куда как лучше. Рыжая волшебница вела себя как обычный скучающий подросток, впрочем, она ведь им и была.
   - Долго нам еще тут сидеть? - недовольно вздохнула Феникс.
   - Пока не появится вампир.
   - А с чего вы взяли, что он вообще появится?
   Я удивился. Неужели она не знает таких простых вещей?
   - Потому что для вампиров свойственна самоуверенность, наглость и высокомерие. Они считают себя Повелителями ночи, мнят себя выше людей. Поэтому вампиры всегда добивают своих жертв, этим они показывают свою силу и власть. Причем чем сильнее вампир, тем больше шансов, что он попадет в такую ловушку. Слабые вампиры более осторожны. А если уж наш объект сбежал из камеры запечатанной магией Ордена...
   Феникс внимательно слушала Светлану.
   - А вампир не распознает подмены?
   - Не должен. На расстоянии, для вампира хитогата должна выглядеть как живая девушка.
   А вот теперь в голосе Светланы послышалась неуверенность.
   Мне было не привыкать сидеть в засаде. Я просто сидел, ждал, следил за обстановкой и все время держал оружие под рукой. Светлана тоже вела себя терпеливо. А вот Феникс...
   - Ну долго нам еще тут сидеть?
   - А вампир точно придет?
   - Ну что мы тут сидим?
   - А что будет, если его другие найдут?
   - Ничего. Они его поймают и обезвредят, - ответил я.
   - Как понять обезвредят?
   - А так и понимай.
   Девушка задумалась, но так ничего и не поняла.
   - А они с ним справятся?
   - Не знаю, но в крайнем случае нас вызовут на помощь.
   День медленно тянулся к закату, и рыжая волшебница скучала все сильнее. Она постоянно донимала меня и Светлану разными вопросами, маялась от безделья и страдальчески вздыхала. У неё не хватало сил спокойно посидеть даже десять минут.
   - И зачем вы тут сидите? - мрачно буркнула девушка.
   - В смысле?
   - Ну, толку тут от вас? Я сама вампира легко убью. А вы мне только мешать будете.
   А она еще и самоуверенная... посмотрим, как в бою себя поведешь, "самородок" ты наш.
   - Блин, ну ску-учно же!
   - Чем ты недовольна? Сиди книгу читай и радуйся, что мы не в лесу сидим, - не выдержал я.
   - А что в лесу?
   - Ничего, - буркнул я.
   - Ну расскажи.
   - Игорь, а в самом деле расскажи, все веселее будет, - неожиданно поддержала девчонку Светлана.
   - Да что рассказывать. Ловили мы как-то стаю оборотней в тайге. Мне и еще трем оперативникам приказали лечь в засаду на пути вероятного движения волков. Место выбрали хорошее в ложбинке на склоне холма. Там везде ели росли, подлеска почти не было и нам оттуда хорошо все видно было.
   Обе девушки с интересом слушали меня. Вряд ли потому, что я хороший рассказчик, просто действительно было скучно.
   - Место-то хорошее было. Но оборотни есть оборотни. Так что нас засыпали хвоей, тщательно замаскировали и сказали лежать неподвижно. И вот представьте себе, лежишь час, другой, третий. Ни встать, ни ноги или руки размять нельзя. Ты просто лежишь и не шевелишься.
   - И долго вы так лежали?
   - Весь день. И что обидно - все было напрасно. Оборотни пошли другой стороной, обманули других оперативников и незамеченными ушли. А сейчас не засада, а сказка. Хочешь сиди, хочешь лежи и даже ходить можно! А главное, комаров нет! Вы не представляете, сколько в тайге комаров!
   Девушки переглянулись и согласились со мной. Феникс на время даже перестала маяться от скуки.
   До вечера ничего так и не произошло. Поиски по городу и окрестностям продолжались, а мы все так же сидели в засаде. Я растопил печку и приготовил нехитрый, но горячий ужин. Сергею и бойцам пришлось сложнее, им предстояло ужинать сухим пайком.
   - Как дежурить ночью будем?
   - А что, нам еще и ночь тут сидеть? - вскинулась рыжая волшебница.
   - Да, - ответила Светлана.
   - Кошмар...
   - Так кто спать будет, а кто дежурить? - с иронией спросил я, прекрасно зная ответ.
   - А давайте я поставлю охранное заклинание, и мы все спать сможем?
   - Не вздумай! - Светлана строго посмотрела на Феникс. - Может еще плакат повесить, что здесь засада?
   - Да я как лучше хотела, - проворчала девушка.
   - Ладно, вы спать ложитесь. Там кровать в соседней комнате, а я покараулю.
   Девушки не стали со мной спорить.
   - И это кровать?! - возмущенно воскликнула Феникс, заглянув в спальню.
   - Да, а что? - удивился я.
   - Как на ней спать можно?
   Я пожал плечами. Кровать как кровать. Ну, подумаешь старая и разваленная, ну пыльная немного, краска облезла. Матрас, простыня, одеяло с подушкой есть, что еще нужно?
   Феникс, впрочем, спорила не долго. Узнав, что над ней никто не издевается, и другой кровати просто нет, она успокоилась. Девушки, не раздеваясь, легли вдвоем, а я остался в другой комнате охранять их.
   Сидя в кресле, с автоматом в руках, я внимательно прислушивался к звукам. Время от времени я вставал и осматривал дом. В ожидании врага все мои чувства обострились, так что когда я услышал громкий треск из спальни, то, не раздумывая ни секунды, ворвался в комнату. Я думал, что вампир выламывает окно, но оказалось, что это просто скрипела старая кровать.
   Немного подумав, я решил остаться в спальне. Сел под окном и положил на колени автомат. Так я и просидел всю ночь, прислушиваясь к сонному дыханию девушек.
   Утром пришел приказ вернуться в отдел. Засада провалилась.
  
   На совещании у руководителя районного отделения я был первый раз. Рядовым оперативникам вообще не полагается присутствовать при таких разговорах, но случай был особый. Кроме Валерия Алексеевича и Сергея присутствовал глава оперативного отдела и мой непосредственный начальник Владислав, командир отряда быстрого реагирования Василий Барсов, маги Игнат и Валерия. Были также два француза, их я видел впервые.
   Я пришел на совещание потому, что с меня вся эта история и началась. Вместе с Сергеем мы единственные видели этого вампира и общались с ним, пусть и недолго.
   Началось совещание с моего рассказа о первой встрече с вампиром. Его дополнил Сергей.
   - Он не сопротивлялся. На первичном допросе имя назвать отказался, страну рождения тоже. Сказал что его возраст двести лет. Все время... - Сергей задумался, подбирая слово. - Он словно бы не воспринимал происходящее всерьез. Был спокоен и часто улыбался.
   - Понятно, - кивнул Валерий Алексеевич. - Игнат, что скажешь ты?
   - Ничего нового. Он просто вышел из камеры. Переступил через руны и прошел сквозь барьер.
   - Как это вообще возможно? - спросил Владислав.
   Французы переглянулись. Один бледный и очень худой тихо переводил второму.
   Я думал, что мне уже пора уйти, но никто ничего не говорил, так что я остался сидеть и все внимательно слушать.
   - Может быть, он из другого мира? - спросила Валерия.
   Глядя на неё, никогда в жизни и не подумаешь что она маг. Полноватая женщина с мягкими чертами лица выглядела обычной домохозяйкой. Она, впрочем, и была домохозяйкой и часто угощала всех желающих домашними пирожками и блинчиками. Но в силе и опыте Валерия ничуть не уступала Игнату.
   - Сомневаюсь, - покачал головой Сергей.
   - Есть записи с камер наблюдения? - по-французски спросил второй иностранец.
   - Записи есть, но вампир на них просто не отображался.
   - Ясно, - ответил француз и что-то начал быстро говорить.
   Увы, но я не знал французский язык настолько, чтобы понять все, что он сказал. Выслушав его, все помрачнели.
   - Что он сказал? - тихо спросил я у Сергея.
   - Тебе это знать не стоит, - отрезал он.
   Я спорить не стал, а то еще выгонят.
   - Но если это так, то... - начал Владислав.
   - То нам *****, извини Лера, - перебил его Игнат.
   - Ничего страшного.
   - Идея засады, я так понимаю, провалилась? - уточнил Владислав. - Что дальше будем делать?
   - Я думаю, - медленно произнес бледный француз, - он понял, что его обманывают. Учитывая силу мастера, можно быть уверенным в том, что он бы не побоялся напасть.
   - Рискнуть девчонкой? - задумчиво предположил Барсов.
   - А совесть потом мучить не будет? - мрачно поинтересовалась Валерия.
   Я молча сидел, вцепившись руками в подлокотники. На меня никто не обращал внимания.
   - А варианты?
   - Значит так. Об этом не может быть и речи. Продолжаем охоту обычными средствами. Никуда он не денется, - прервал разгорающуюся дискуссию Валерий Алексеевич. - Все ясно? Сергей, ты знаешь что делать. Владислав и Барсов, продолжайте прочесывать город и окрестности, товарищи из Французского отделения Ордена вам помогут. Все свободны.
   Я встал вместе со всеми и вышел из кабинета начальника. Валерия и Игнат остались сидеть за столом. Проходя мимо французов, я увидел, что один из них вампир. Ничего удивительного в этом не было, кто будет разбираться в вампирах лучше их самих?
   - Игорь, ты пока свободен. Иди спать.
   - Я в порядке.
   - Это не вопрос, а приказ.
   Тон у Сергея оставался спокойным, но желание спорить у меня пропало сразу. Пожав плечами, я пошел вниз. Поспать пару часов и в самом деле не помешает.
   Наниэли в лазарете не было, а жаль. В её кабинете стояла удобная кушетка, на которой эльфийка спала, когда ночевала здесь. Я положил автомат на стол, снял с себя кольчугу и, разувшись, прямо в одежде лег на кушетку. Уже больше суток я был без сна и поэтому заснул, едва коснувшись головой подушки.
   Наниэль пришла чуть позже. Увидев меня, она тихо подошла и накрыла пледом. Я сонно проворчал, что не сплю. Девушка улыбнулась и погладила меня по голове, и я опять заснул.
  

5 глава

  
   Проснулся я резко и тут же подскочил с койки сразу готовый бежать, еще не понимая куда. Наверху ревела сирена боевой тревоги, и раздавались приглушенные стенами взрывы.
   - Что случилось?
   - Не знаю, - ответила испуганная Наниэль.
   Я быстро надел кольчугу, схватил лежавший на столе автомат и рванул наверх.
   На нас напали вампиры. Во дворе застигнутые врасплох охранники и простые работники спешно пытались отступить в здание отдела. Гремели автоматные очереди. БТР медленно сдавал назад, поливая очередями горящую проходную.
   Одни вампиры перепрыгивали через забор, другие в облике летучих мышей-переростков атаковали сверху. Некоторые кидались врукопашную, иные же стреляли из разнокалиберного оружия. В основном у них были пистолеты-пулеметы "Узи", но у некоторых были вещи и посолидней, вроде автоматов Калашникова или винтовок М-16.
   Окно, к которому я подбежал, со звоном разлетелось на осколки. Я поспешно пригнулся. С верхних этажей уже стреляли, прикрывая наших во дворе.
   Прижав приклад к плечу и выбрав цель, я присоединился к сражению. Стреляя короткими очередями, я не давал вампирам подойти к зданию.
   Вскоре все отступили в здание. БТР встал боком напротив входа и продолжал стрелять. Крупнокалиберный пулемет буквально косил вампиров. Со второго и третьего этажей стреляли снайперы. На первом этаже развернулись автоматчики и пулеметчики.
   Вампиры открыли шквальный огонь. Оставшиеся стекла быстро разбились, пули разбивали рамы и мебель. Вскоре нескольких раненых понесли вниз, в лазарет.
   Суета, крики, отборный мат, вопли вампиров, грохот перестрелки: все это могло ошеломить и более опытного оперативника, чем я. Такие сражения удел военных, а мы ведь скорее милиция. Но я, как не странно, чувствовал себя превосходно. Словно был рожден для этого.
   Из бункера выбежал парень и на ходу кинул мне подсумок с магазинами. Вовремя, у меня патроны уже заканчивались.
   Противников становилось все больше. Появлялись новые враги, поднимались, зарастив раны, старые. Огонь по нам становился плотнее, и вниз одного за другим уносили раненых. Некоторые легкораненые впрочем, поднялись наверх и встали к окнам.
   Наконец-то владеющие магией догадались не бороться с вампирами, а сжигать тела раненых. Это оказалось гораздо эффективней. Подстреленный вампир на несколько секунд, а то и минут, терял подвижность и был практически беззащитен. Но быстрая регенерация позволяла ему вскоре опять вернуться в бой. Но если раненого вампира испепелить, то... выяснится что вампиры не фениксы.
   Новая тактика принесла результат. Вампиры стали осторожничать, прятаться за укрытиями и поменьше высовываться на открытое пространство. Стрелять они стали заметно реже и хуже, не всегда даже попадая по окнам.
   Уже раздавались голоса о контратаке, но Алексей приказал всем оставаться на своих местах. Интересно, а где другое начальство? Где Владислав, где командир бойцов?
   Вампирами командовал кто-то не глупый. Я внезапно предельно ясно это почувствовал, это было как вспышка прозрения. Я ощутил за вампирами волю ими управляющую, того кто отдавал им приказы. Очень странное чувство, но разбираться в нем не было времени.
   Я давно был на грани транса и поэтому легко в него вошел. Время замедлилось, чувства обострились до предела. Я слышал, как переговаривались бойцы на третьем этаже. Видел как медленно, словно в фильме "Матрица", двигаются вампиры и летят пули. Чувствовал резкий запах пороха, крови и дыма.
   Вампиры по команде выскочили из укрытий и метнули бутылки с зажигательной смесью. Я успел подстрелить двух вампиров. В третьего попасть не успевал и выстрелил в бутылку, когда он замахивался. Вспыхнувшая жидкость облила его самого, и вампир с криком бросился бежать.
   Еще один коктейль Молотова я подстрелил в воздухе, но остальные попали в здание и БТР. Боевая машина вспыхнула, её экипаж успел выскочить и забежать в здание. Загорелся фасад, кое-где бутылки попали прямо в окна и там теперь в спешке хватали огнетушители и боролись с огнем.
   Через секунд пять вампиры сделали еще один бросок коктейлями Молотова, более успешный. Весь фасад и клумбы перед ним были охвачены пламенем. Под прикрытием этой дымовой завесой противник быстро прорвался прямо к зданию.
   - Они под клумбами! Гранатами их!!!
   Прямо перед зданием стояли высокие клумбы и вазоны с цветами. Для красоты конечно же. Сейчас эта "красота" превратилась в очень удобное укрытие для врагов. Кто-то успел кинуть гранату со второго этажа. Взрывом разметало часть клумбы и нескольких вампиров. Остальные кровососы дружно бросились в атаку, запрыгивая в окна первого и второго этажа.
   В здание ворвалось сразу два десятка вампиров. Наверное, двоих или троих успели подстрелить в воздухе, но и только. Наше и без того неважное положение стало безвыходным.
   В мое окно бросилось сразу трое противников. В одного я почти в упор всадил остаток патронов, и вампир повис на подоконнике. Двое других набросились на меня.
   Одного врага я откинул в сторону ударом автомата. Второй успел схватить меня за одежду и бросить на стену. Удар должен был ошеломить меня, после чего вампиру не составило бы труда добить меня.
   Он кинулся на меня занося для смертельного удара руку с когтями не уступающими волчьим. Но я, использовав стену как опору для толчка, прыгнул на него. Нырнул под руку, ударил в бок, ломая ребра, зашел за спину и, разворачиваясь, ребром ладони сломал вампиру шею. А когда он упал, я ударил ногой по его голове, вкладывая в удар всю массу тела.
   Второй вампир за это время не успел даже подняться с пола...
   Для берсерка нет ничего милее старой доброй рукопашной схватки. А вот остальным нашим было не сладко. Через окна в здание постоянно врывались все новые и новые кровососы. В коридорах и кабинетах шла отчаянная схватка. Вампиров били прикладами, ухитрялись стрелять в упор. Многие бойцы и оперативники сражались холодным оружием.
   Алексей отдал приказ отступать в бункер.
   Я не обращал внимания на раны и продолжал драться голыми руками. Отступать я не собирался, да и не мог. Прямо за мной была лестница в бункер, и пропустить врагов туда никак нельзя было.
   Мимо меня пробегали люди, уходившие в бункер. Многие из них были ранены. Большой группой шли девушки: волшебницы, санитарки, дежурные и даже секретарши. Они могли сразу уйти в безопасное место, но остались помогать бойцам.
   Сразу четверо вампиров кинулись на них из соседней комнаты. Твари почуяли легкую добычу.
   Не так быстро, сказал бы я, если б мог сейчас говорить. Я прыгнул им наперерез, чувствуя, как трещат от предельной нагрузки мышцы и связки. Но это сейчас не важно. Главное то, что сбил одним ударом двух вампиров.
   Третий напал на меня со спины и вцепился клыками в шею. Я зарычал от ярости и ударил его локтем. Но вампир крепко вцепился в меня и жадно пил мою кровь. Кто-то завизжал и крикнул мое имя. Нервы у наших девушек совсем ни к черту.
   Идиот смог сделать только три глотка, а потом рухнул на колени, пытаясь выблевать ядовитую для него кровь берсерка.
   Четвертого вампира уже располосовал на ленты оперативник с катаной в руках. Он, было, кинулся мне на помощь, но я рыкнул на него. Тогда он повел девушек в бункер, а я остался добивать свою добычу. Потеря крови меня не волновала.
   Через пару минут последние бойцы отступили в бункер. Меня чуть ли не силой утащили за собой Коля и Леха. Вампиры уже хозяйничали в кабинетах, круша и ломая все подряд.
   Внизу мы готовили новую линию обороны. Тяжелая дверь задержит вампиров, но ненадолго. Хорошо, что проход сначала узкий, а потом расширяется. Вампирам придется идти по одному, максимум по двое. А вот мы встали чуть подальше ввосьмером в два ряда: первый опустился на колено, второй стоял за ним.
   Мне дали новый автомат и пару магазинов к нему. Я был весь в чужой и своей крови, но пока чувствовал себя превосходно и не собирался уходить с веселья на самом интересном месте.
   Ни у меня, ни у других бойцов и оперативников не было времени, чтобы задуматься надо происходящим. На нас напали вампиры. На Орден напали враги. Это было странным, неправильным, не укладывающимся в голове... Этого просто не должно было быть, потому что не могло быть в принципе!
   За нами встал начальник отдела Валерий Алексеевич. Я его еще ни разу не видел в таком виде. Он надел кольчугу и держал в руке обнаженный меч с волнистым лезвием. Страшное оружие, неровный клинок оставляет на теле жуткие рваные раны.
   - Все в порядке. Дальше мы их не пропустим, а подкрепление уже мчится.
   - Откуда они вообще взялись?
   - А это потом будем выяснять.
   Долго ждать врага не пришлось. С хищными воплями вампиры, превратившиеся в жутких монстров напоминающих гигантских нетопырей, кинулись на нас. Один их вид мог до смерти напугать кого угодно.
   Мы без приказа открыли шквальный огонь. Игнат и еще несколько человек ударили магией: огненными шарами, всполохами светлого пламени, ледяными молниями и еще много чем.
   На такой дистанции пули пробивали несколько тел сразу. Многие стреляли разрывными патронами, рвавшими вампиров в клочья. Наши враги многократно превосходили людей, но со всей своей мощью они ничего не могли тут сделать. Один за другим кровососы валились на пол, не в силах восстановиться после таких ран. Они ничего не могли сделать, но все-таки рвались вперед.
   А ведь этого просто не могло быть. Вампиры по своей природе трусоваты. Они опасны, безжалостны, хладнокровны, но они не камикадзе! Они дорожат своей нежизнью. Кто-то гнал их на убой, и я догадывался, кто это мог быть.
   Вампиры пытались стрелять в ответ, но Игнат защищал нас магией. Несколько брошенных гранат он отшвырнул обратно и закрыл нас от осколков. Некоторые враги пытались защититься магией, но безуспешно.
   Нехорошее предчувствие вновь коснулось меня. Я чувствовал, что тут что-то не так и что мне нужно в другое место. Желание уйти стало столь нестерпимым, что я просто встал и ушел.
   Меня проводили удивленным взглядами, но никто ничего не сказал и не попытался остановить. Наверное, они подумали, что я ранен и больше не могу терпеть. Я быстро спустился на уровень ниже, пробежал по коридору мимо жилых комнат и остановился. Прямо перед дверью в лазарет стоял тот самый вампир...
   - Какая встреча, - чуть усмехнувшись, произнес вампир.
   От него буквально веяло могильным холодом и диким ужасом - аура страха, я много раз слышал о ней, но столкнулся впервые.
   Липкий страх сожмет сердце любого, кто посмеет приблизиться к вампиру. Колени подогнутся. Руки задрожат. Паника спутает мысли. Ужас парализует на месте. И ты будешь стоять, замерший как кролик перед удавом, не в силах даже пошевелиться, пока не придет счастливым избавлением смерть...
   Вскинув автомат, я дал очередь. Вампир размазался в воздухе и через долю секунды страшный удар вырвал оружие у меня из рук. Второй удар пришелся в грудь, но я уже был к нему готов. Отлетев назад, я сумел удержаться на ногах.
   Вампир с ироничной улыбкой следил за мной. Психический удар, словно молотом обрушился на меня, ломая волю и заставляя безоговорочно подчиняться ему. Я тряхнул головой, прогоняя наваждение и противный звон в ушах. Не действуют на меня ни аура страха, ни психические способности вампиров.
   Мне стало жарко, боль в груди исчезла, а воздуха не хватало. Я дернул воротник, стальные звенья кольчуги со звоном посыпались на пол. Враг начал двигаться, но его движения были замедленными. Я понял, что вошел в боевой транс сам того не заметив.
   Я не стал ждать нового удара вампира, а сам прыгнул на него и ударил по лицу. Он отдернулся в сторону и зло рыкнул. И обрушил на меня град молниеносных ударов, которые я не успевал отбивать. Даже в таком состоянии я не мог двигаться быстрее его.
   У вампира были очень острые когти и если бы не кольчуга, он в мгновение ока порезал бы меня на ремни. Я дрался с отчаянной и безрассудной яростью. Не защищаясь, я атаковал его, метя в глаза, горло или колени. Рыча как медведь, я начал теснить тварь к стене.
   Очередной удар ушел в пустоту, а я едва не упал, потеряв равновесие. Вампир просто растворился в воздухе. А через мгновения сзади на меня обрушился страшный удар. Я отлетел к стене, но сразу развернулся и опять встал в стойку.
   - Да кто ты такой?! - в ярости крикнул вампир. - Я! Лорд Ноосрехат! Вы, жалкие создания, забыли о Князях Ночи?! Так я напомню вам, почему ночью нельзя было выходить за порог!
   - Так вот ты какой, - я сплюнул кровь. - Северный олень.... А мы тут гадали,... что ты за зверюшка такая?
   Мне было сложно говорить. Сердце билось как бешенное, воздуха не хватало, а от ярости срывался голос. Вампир запаниковал и хотел напугать меня своей речью, но вот незадача - берсерки не умеют бояться.
   С медвежьим рыком я бросился на врага. Вампир перевоплотился в туман и скользнул мне за спину. Но я уже был к этому готов. Развернувшись, я от души врезал ему кулаком по лицу.
   Вампир с воплем отскочил назад, зажимая рот ладонью. Я попал ему прямо по пасти, выбив один из клыков. Не давая врагу опомниться, я сразу же накинулся на него. Несколько секунд мы боролись, сцепившись друг с другом, но потом он сумел отбросить меня в сторону. Я сильно ударился затылком о стену и не смог сразу подняться на ноги.
   Взбешенный вампир почему-то не стал меня добивать, а пошел в лазарет. Древний кровосос взмахнул рукой и метнул в дверь сгусток синего пламени, от чего так разлетелась на мелкие щепки.
   Я с трудом поднялся на ноги. Кольчуга на животе оказалась разорванной, и вся одежда была залита кровью. В голове стоял звон, а мышцы ныли от усталости и предельных нагрузок. Оставляя на полу пятна крови, я начал подкрадываться к вампиру со спины.
   - Здравствуй девочка, - мягким, вкрадчивым голосом сказал вампир, обращаясь к Лене. - Больше нас с тобой никто не разлучит.
   Бледная как мел Лена отступала к стене. Несколько раненных бойцов и оперативников с перекошенными от боли лицами, попытались подняться. Вампир не обратил на них внимания и, улыбаясь, пошел к своей жертве.
   Ярость и ненависть темной волной захлестнули меня. Я бросился вперед одержимый только одной мыслей, одним желанием - убить!
   Рыча от бешенства, я накинулся на вампира сзади, свалил его на пол и, кажется, даже проломил голову. Он, опешив на мгновение, перевоплотился в туман и ускользнул от меня. Я кинулся за ним.
   Только секунд через десять яростного боя, лорд вампиров, разорвав мне живот, смог отбросить меня от себя. Сразу после этого он начал трансформироваться в свой истинный облик: серая кожа, длинные когти и клыки, кожистые крылья за спиной. В этом облике мастера вампиров практически непобедимы. А уж лорды...
   Я, привстав на одно колено, пытался отдышаться. Кровь остановилась быстро, но для того чтобы раны полностью закрылись нужно было время, а вампир вряд ли мне его даст.
   В лазарет вихрем ворвалась Наниэль с луком в руках. Вампир с удивлением оглянулся на неё. Эльфийка оттянула тетиву до уха и выстрелила белоснежной стрелой, на таком расстоянии она вонзилась в него по самое оперение.
   Вопль вампира оглушил всех нас. Он схватился за пробитое плечо и завыл. Наниэль не медля ни секунды, всадила в него еще одну стрелу, а потом и еще одну.
   Лорд вампиров в бешенстве бросился на эльфийку. Но девушка ловко ускользнула от удара вампира и отскочила в сторону, опять натягивая тетиву. Вампир выбежал из лазарета. Я с рыком бросился за ним, но опоздал, с ним уже дрались Сергей и Светлана. Разъяренный вампир был страшней, чем раньше. Он одним ударом отбросил Сергея на пару метров.
   Пошатываясь, Сергей приподнялся и несколько раз выстрелил в вампира. Тот метнулся к нему и пнул в грудь, отбросив еще на пару метров назад. Сергей опять попытался приподняться, но у него из-за рта хлынула кровь и он упал.
   Светлана все это время безуспешно била вампира магией. Разобравшись с Сергеем, он повернулся и метнул в девушку клубок бледно-синего пламени. Волшебница попыталась отбить удар, но не смогла.
   Я прыгнул на вампира, не давая ему добить потерявших сознание Светлану и Сергея. Краем глаза я увидел, что к ним бросилась Наниэль. А потом все кроме врага для меня пропало.
   Вампир рвал меня когтями, но я не чувствовал ни боли ни страха. Одной рукой я держался за него, а второй бил по голове, не давая опомниться и отбросить меня. Кажется, я опять проломил ему череп. Обычному вампиру этого бы уже хватило, но этому все было нипочем.
   Только через минуту наполовину ослепший вампир смог меня отбросить от себя. Вернее я сам отскочил в сторону, зажимая разорванную на шее артерию.
   Сердце сбоило, перед глазами плавали темные пятна, а в ушах противно звенело. Я чувствовал, что потерял много крови. Организм попросту не успевал её восстановить и зарастить раны. Мне нужна была хоть малейшая передышка, но кто ж мне её даст?!
   Мимо меня пролетел огненный шар. Лорд вампиров увернулся от него и метнул в обратную сторону сгусток синего пламени. Он был уверен, что расправится с нахальной волшебницей одним ударом, но не тут-то было.
   Она встретила огонь вампира встречным магическим ударом. Когда огонь опал, я увидел рыжую Феникс. Девушка сплела перед собой пальцы в причудливом жесте и выкрикнула незнакомое мне слово.
   Лорд попытался отбить удар волшебницы, но ослепительно белый огонь играючи пробил насквозь его щит из синего пламени. В последнее мгновение он успел отскочить в сторону. Феникс метнула в него целую россыпь небольших огненных шариков. Разрываясь, они сильно обжигали кровососа.
   Разъяренный вампир бросился на девушку. Я подскочил на ноги, готовясь броситься на врага, но Феникс справилась и сама. Она взмахнула рукой, и весь коридор заполнило ревущее кроваво-красное пламя.
   Я был уверен, что на этом бой и закончится, но не все так просто. Феникс, закусив губу, держала заклинание. Вампир, судя по всему, сопротивлялся. На всякий случай я подошел поближе к девушке и не ошибся.
   Окруженный коконом из холодного синего огня, оскалившийся вампир вырвался из пламени Феникс. Он рвался к волшебнице, чтобы убить и уже заносил для смертельного удара руку с длинными черными когтями. Я прыгнул на встречу и отбросил его к стене.
   Ледяное призрачное пламя до костей пробрало меня жутким холодом смерти. На мне загорелась одежда, но я все равно вцепился в вампира мертвой хваткой и укусил его за шею. Кровь у него оказалась темной, холодной и едкой.
   Феникс, вместо того чтобы добить вампира, медлила. Боялась задеть меня. Меня это злило, но я ничего не мог сделать. Все внимание уходило на вампира, я не мог даже на секунду отвлечься, чтобы крикнуть ей.
   Вампир тем временем сделал роковую ошибку - он испугался меня. А звери очень хорошо чувствуют страх. Мы свалились на пол и продолжили драться. Я рвал его руками и зубами. Он когтями располосовал мне всю спину и опять разодрал живот. От горевшей на нас одежды я уже весь был в сильных ожогах.
   - Кто ты?! - со злостью и страхом крикнул лорд вампиров. - Что ты за тварь?!!
   Мне было некогда ему отвечать, я уже почти разорвал его шею и теперь пытался сломать позвоночник. Вампир несколько раз впивался в мою шею, но я бил его головой и не давал ему пить мою кровь.
   Отчаявшись вырваться, он опять превратился в туман и ускользнул в сторону. Феникс, не растерявшись, ударила огнем по туману и подпалила его.
   Насколько я знал, вампиры в туманной форме были неуязвимы даже для магии. Хорошо, что рыжая волшебница этого не знала...
   Зрелище было жуткое. Вампир словно пылал изнутри. Он рухнул на пол и отчаянно воя, пытался сбить пламя. Ему очень не повезло. Феникс каким то образом смогла поджечь всего вампира. И когда он вернулся в "твердое" состояние - каждый кусочек его тела горел.
   Феникс, не теряя ни секунды, атаковала его новыми заклинаниями: шарами и сгустками из белого, красного и голубого огня. Но вампир смог закрыться от новых атак своей защитой. Тогда я снова прыгнул на вампира, прижимая его к полу и превращая в отбивную.
   Вскоре лорд вампиров опять сбросил меня и встал. Нам всем нужна была передышка и поэтому какое-то время мы просто отдыхали, внимательно следя друг за другом.
   Я уже с трудом стоял на ногах и чувствовал, что дошел до предела. Еще немного и я просто умру от истощения. Побледневшая и мокрая от пота Феникс тяжело дышала. А вот вампир стоял перед нами целый и невредимый. Даже раны от стрел Наниэль и ожоги от огня Феникс заросли.
   - Дайте мне уйти или я убью вас.
   - Разбежался.
   - Клянусь, я никогда больше не перейду вам дорогу. Более того, я покину этот мир, и мы никогда не увидимся.
   Не знаю почему, но я поверил ему. Но это ничего не меняло. Берсерки выходят из боя только после смерти, своей или противника.
   - Нет.
   - Тогда, скажи мне кто ты?!
   Он вложил в приказ столько психической силы, что я невольно покачнулся как от удара и едва не упал.
   - Твоя смерть, - оскалился я.
   На меня не действовали способности вампиров.
   - А ты кто?!
   - Феникс, - с легкой усмешкой сказала девушка.
   Я увидел, как у вампира блеснули глаза. Он думал, что знание имени даст ему власть, но судя по тому, как была спокойна Феникс, ничего у него не выйдет. Впрочем да, это ведь не имя, а прозвище.
   - Отойди назад на пару шагов, - очень тихо сказал мне девушка.
   Не знаю, что она задумала, но сделать ничего не успела. Вампир метнул в неё синее пламя и прыгнул следом. Я закрыл собой девушку и в который уже раз схватился с нежитью. Обменявшись парой ударов, я сам откинул его от себя к стене и тут же отскочил в сторону, хотя все мои инстинкты берсерка требовали продолжать бой и рвать врага!
   Странным образом, я точно понял, когда Феникс была готова ударить, и вовремя ушел с линии огня. Я уже не мог стоять на ногах и просто сел. От последнего удара вампира у меня в животе что-то разорвалось. Это была даже не боль, а ощущение скорой смерти.
   Волосы и одежда на Феникс вспыхнули огнем и непохоже, чтобы девушке это причиняло вред. Лорд вампиров замер от этого зрелища. Огненная волшебница подняла руки над головой и на выдохе резко опустила их, словно ударяя врага невидимым топором или молотом.
   Яркая вспышка ударила по глазам, и на мгновение я зажурился. Потом пришла волна нестерпимого жара, а по ушам ударил пронзительный, полный отчаяния и страшной боли вопль.
   Открыв глаза, я увидел, что и девушка и вампир охвачены ярким светло-желтым пламенем. Но Феникс стояла спокойно, а вампир живым факелом метался в узком коридоре и бился о стены. Вскоре он упал и отчаянно задергался на полу, тщетно пытаясь сбить с себя пламя.
   Агония лорда вампиров продолжалась долго. Даже умирая, он показывал, насколько был силен. И все это время Феникс равнодушно стояла, вся охваченная огнем.
   Наконец, вампир затих, и пламя постепенно опало. В коридоре стояла жуткая вонь. А на меня постепенно накатывала страшная боль - расплата за бой.
   Совершено обнаженная рыжая волшебница, покачиваясь, стояла посреди коридора. Её кожу покрывали сплошные ожоги, хотя и не такие сильные, как можно было ожидать. Понимая, что Феникс сейчас упадет, я через боль подошел к ней и вовремя успел подхватить её.
   - Я победила? - еле слышно шепнула девушка.
   - Да, - также тихо ответил я.
   Она слабо улыбнулась и потеряла сознание.
   В коридор уже бежали бойцы Ордена. Где они только были десять минут назад? Я поднял Феникс на руки и, шатаясь на подгибающихся ногах, занес в лазарет. Там я положил девушку на первую попавшуюся свободную койку. А сам сел на пол и потерял сознание...
  

6 глава

  
   Незнакомый потолок... Я хихикнул, вспоминая эту фразу из одного жуткого анимэ. Как раз этот потолок мне был очень хорошо знаком. Сколько раз я тут лежал, залечивая переломы, колото-резанные, огнестрельные и рваные раны, а также простой грипп и гайморит.
   Я в гордом одиночестве лежал в лазарете нашего отдела. Все остальных, судя по всему, уже выпустили. Либо они были так легко ранены, либо это я слишком долго спал. В целом я чувствовал себя неплохо. Только вот чесалась кожа под повязкой на животе, и ныли мышцы рук и ног. Но это ерунда, бывало и хуже.
   - О, проснулся? - весело сказала Наниэль, заходя в лазарет. - Как самочувствие?
   От эльфийки тянуло морозной свежестью. Она поставила пакет на стол и сняла пальто.
   - Долго я спал?
   - Двое суток.
   - Ты опять меня специально под сонным заклинанием держала? - недовольно проворчал я.
   - Нет. Я хотела, но у меня просто не осталось сил. Ты сам не просыпался.
   - Ого! Со мной что, все так плохо было? - спросил я.
   Наниэль села рядом со мной, померила пульс и положила ладонь мне на грудь.
   - Ты чуть не умер. Вернее умер, - спокойно и буднично сказала эльфийка.
   - Что?
   - Пять минут двадцать две секунды клинической смерти. Я думала, что уже не вытащу тебя.
   - ...
   - Сильная потеря крови, отравление, переломы ребер, ожоги второй и третей степени, магическое поражение внутренних органов, разрыв печени, а также сильное истощение организма. И это не считая мелочей вроде множественных ушибов и сотрясения головного мозга.
   Да уж. Отделал меня этот вампир знатно. Неудивительно, что я спал двое суток, удивительно, что вообще выжил...
   - Игорь, что же ты творишь? - тихо спросила Наниэль. - Ты понимаешь, что однажды я просто не смогу тебе помочь. Не успею прийти вовремя и вытащить с того света?
   - Все я понимаю, - тихо ответил я. - Но не могу иначе. И в этот раз... эта тварь просто убила бы всех. Ему все было нипочем.
   Наниэль грустно вздохнула. Она была мне как старшая сестра и всегда переживала за меня. Когда я только попал в Орден, мне пришлось очень несладко. Мне было все двенадцать лет, а тренировки были такие, что и взрослые на них бы сломались. Приходилось быстро взрослеть, учится контролировать свою силу и переживать разрыв с друзьями и родителями.
   Не знаю, выдержал бы я все это, если бы не Наниэль.
   - Ладно, давай я осмотрю тебя. Да не стесняйся ты так, можно подумать я тебя голым не видела!
   - Лучше расскажи, чем все закончилось, - проворчал я, скидывая одеяло.
   - К тому моменту, как ты убил этого вампира, все уже почти закончилось. Подоспевшие военные и наши бойцы убили вампиров и освободили отдел. Перевернись на живот.
   Наниэль легко касалась тонкими прохладными пальцами определенных мест на моем теле. Так она проверяла, правильно ли работают внутренние органы, кровеносная и нервная системы, а также, правильно ли циркулирует внутренняя энергия тела. Это было чем-то сродни китайской медицине.
   - Но скандал был на совещании у начальства.... Все планы обороны отдела оказались просто бумагой.
   Да уж, отдел оказался совершенно не готов к нападению.
   - А Сергей и Светлана как?
   - Светлане сильно досталось, ей еще пару дней в постели лежать. А вот Сергей ничего, сам встал и уже по городу бегает, хотя тоже сильно ранен был.
   Представляю.
   - А что было с Феникс?
   - С кем? А, ты про эту рыженькую? Да ничего страшного, только переутомление и ожоги. Мы дали ей отдохнуть и отправили домой, пускай там долечивается. Тебе, кстати, привет просила передать.
   - А когда меня домой отпустят?
   - Не скоро, - покачала головой девушка. - Еще неделю тебе точно лежать. Ясно? Твоим родителям я звонила.
   - Блин.
   - Не злись. Мне тебе пришлось полживота по кусочкам сшивать. А теперь нужно убедиться, что я там ничего местами не перепутала.
   Я усмехнулся. Мне ли не знать, что она сколь угодно сложную операцию может в любых условиях провести. Я себя чувствовал нормально, но спорить с эльфийкой было бесполезно. Жаловаться начальству тоже бессмысленно. В вопросах моего здоровья Наниэль никогда не шла на компромиссы.
  
   Пожалуй, первый раз в жизни я не стал спорить с Наниэль и требовать скорейшей выписки из лазарета. Все были завалены работой по самое не хочу. Отдел находился под усиленной охраной бойцов и военных. Оперативники день и ночь выслеживали разбежавшихся вампиров. Сложность была в том, что никто не знал точных размеров клана.
   Нужно было срочно прочесать весь город, проверить все до единой квартиры, восстановить отдел и обеспечить его нормальную работу. Кроме этого много пришлось поработать нашим чекистам, чтобы никто ничего не узнал.
   Зато теперь все стало понятно с этим непонятным вампиром Ноосрехатом. Он был древним лордом вампиров, впавшим в спячку приблизительно полторы тысячи лет назад. По непонятной причине, он проснулся именно сейчас и явился в наш город. Зачем? Кто теперь знает...
   Проснувшись, лорд ничего не знал ни об Ордене, ни о том, как сейчас живет мир сверхъестественного. Он собрал свой клан, обратив больше полусотни людей в вампиров. Наткнувшись на нас, он заинтересовался и решил изучить.
   Самый главный вопрос заключался, пожалуй, в том, как вообще смогла такая многочисленная группа вампиров оставаться незамеченными на протяжении нескольких месяцев? Ведь и наткнулись мы на них совершенно случайно - сработало одно из наших сторожевых заклинаний.
   В общем, работы у всех нас еще много будет. А пока я наслаждался заслуженным отдыхом.
  
  
   Будучи сторонником свободного доступа к информации, я выкладываю свою книгу в интернет и разрешаю её некоммерческое использование в любой бесплатной интернет-библиотеке. Но если вы вдруг заплатили за этот вариант теста книги деньги, то у меня для вас плохие новости))
   Оставить отзыв к этой книге и прочитать другие мои произведения вы сможете на моей странице на самиздате: http://samlib.ru/editors/g/gudkow_a_a/
  
  
  

Молот Тора

  
   Дождь барабанил по крыше машины и заливал стекла. Светлана недовольно куталась в куртку, погода ей совсем не нравилась. Сергей Ветров вышел из здания парижского отделения Ордена и быстро пробежался, перепрыгивая лужи, до машины.
   - Мы можем, наконец, в гостиницу поехать? - недовольно спросила Светлана.
   - Не сейчас.
   Молодая волшебница вздохнула. После долгого перелета из Сибири в Париж она хотела только принять душ и понежится в постели. Но Сергей занялся делами едва вышел из аэропорта имени Шарля де Голля.
   - А у нас еще снег лежит, - задумчиво протянула Светлана.
   Она надеялась разговорить Сергея, но он молчал и только рассматривал карту. На заднем сиденье Николай и Федор тем временем собирали тайком провезенное оружие.
   - Блин, с каждым годом провозить оружие все сложнее, - заметил Николай. - Гребаные правила безопасности!
   Федор покосился на него, но ничего не сказал.
   - А я предлагал вам достать оружие здесь, а не тащить его с собой, - рассеяно заметил Сергей.
   - Ну, это тоже не дело, - на этот раз Федор поддержал товарища. - Ладно я, ну у этого "Винторез"* свой, пристрелянный. Где тут такой найдешь за пару дней?
   - Ага. А "Валы**" где мы бы здесь взяли?
   Сергей Ветров хотел сказать, что за пару часов смог бы достать в Париже любое натовское оружие, но вспомнив патриотизм Николая и Федора, промолчал. Сам он никогда не задумывался над тем, какое оружие использует, русское, американское или какое бы то ни было еще. Впрочем, Сергей тоже предпочел взять с собой свой пистолет.
   Николай и Федор продолжили начатый еще в самолете спор о том, как лучше обманывать системы безопасности в аэропортах. Сергей тем временем закончил рассматривать карту Парижа и достал телефон.
   - У нас проблемы, - сказал он Валерию Алексеевичу.
   - Что случилось? Ты только приехал.
   - Луи Готье пропал. Его жена найдена убитой в их квартире.
   - Понятно, - несколько секунд шеф переваривал новость. - Что говорят французы?
   - Они начали расследование. Ищут Луи Готье.
   - Понятно. Они допустили тебя до расследования?
   - Официально - да.
   - Понятно. Значит, веди расследование неофициально. И не забудь привезти мне французского вина. Да. И еще одно. Узнай что с детьми.
   - С какими детьми?
   - У Луи Готье двое детей - Жак и Вайлет. По-возможности помоги им.
   - Ясно.
   Николай и Федор переглянулись. Светлана помрачнела. Они не поняли, о чем именно шел разговор, но сразу догадались, что командировка будет не простой.
   - Все вопросы потом, - сухо сказал им Сергей.
  
   * ВСС (Винтовка снайперская специальная) -- российская бесшумная снайперская винтовка для подразделений специального назначения. Название "Винторез" осталось в обиходе после его использования в конструкторской документации.
   ** АС "Вал" (Автомат Специальный) -- бесшумный автомат, разработанный на базе бесшумной снайперской винтовки ВСС и состоящий на вооружении подразделений специального назначения России.
  
  
  

***

   Вайлет с охапкой цветов легко взбежала вверх по лестнице. Жак вздохнул и с двумя тяжелыми сумками пошел следом. Ребята гуляли все утро, ходили по магазинам. Вайлет потратила почти все деньги и накупила много вещей, а нести все пришлось ему.
   Девчонка остановилась перед раскрытой нараспашку дверью их квартиры и осторожно заглянула внутрь.
   - Жак! Нас похоже ограбили!
   - Что? Вот **** - выругался парень.
   - Жак! - недовольно воскликнула культурная Вайлет.
   В квартире все было вверх дном. Вещи из шкафов ваялись на полу. На столах лежали раскрытые книги. Грабители почему-то не пропустили ни одной из них.
   - Надо вызвать жандармов.
   - А где мама с папой? - растерянно спросила Вайлет.
   Жак не ответил. Заглянув в спальню, он побледнел и отшатнулся назад.
   - Вайлет, тебя нельзя сюда!
   - Вот еще!
   Девчонка не послушалась брата и, отпихнув его, зашла в спальню.
   - Мама!!!
  

***

   В квартире Луи Готье кто-то устроил хороший обыск. Сергей сразу понял, что искали какую-то книгу.
   - Месье Доминик, Луи Готье хранил дома секретные книги?
   - Насколько нам известно, у него было пять таких книг - работы по магии и истории. Но все они находились в квартире. Грабители их не тронули.
   - Грабители? Вы думаете это обычный грабеж?
   - Это основная версия. В этом районе грабежи не редкость.
   Ветров сделал вид, что поверил словам сопровождавшего его следователя из парижского отделения Ордена.
   - А куда мог пропасть сам Луи Готье?
   - Мы его ищем, но безрезультатно, - неохотно отозвался следователь, понимая, что говорит этим больше, чем следовало бы.
   Сергей внимательно осмотрел квартиру. Ничего. Если что-то и было, французы уже все подчистили.
   - Вы уверены, что он жив?
   - Не совсем. Над его фотографией появилась аура смерти. Но...
   - Ясно, - Сергей знал, что этот метод неточен и порой бывают ошибки. - У вас есть какие-нибудь версии? Кроме ограбления?
   - Не знаю, как принято в России, а у нас расследование ведут, опираясь на факты, а не на версии. У нас не принято ловить первых попавшихся неблагонадежных и как вы говорите, "шить им дело". А факты говорят, что у Луи Готье не было врагов, он давно был на пенсии, ничем не занимался и ни в каких тайнах не был замешан.
   - Месье, я большую часть жизни провел в Европе и очень хорошо знаю, что здесь именно так и принято поступать, - холодно ответил Сергей Ветров. - Судя по всему, вы просто не хотите расследовать это дело и поэтому выдумали не выдерживающую никакой критики версию об ограблении.
   Француз вспыхнул от злости, но ничего не сказал. Сергей не стал расспрашивать его дальше и отправился в гостиницу.
  
   Небольшой отряд разместился в одном трехкомнатном номере гостиницы. Сергей работал за ноутбуком. Федор чистил оружие, а Николай любовался видом из окна.
   - За нами наблюдают, - заметил он.
   - Французы. Неудивительно, - лаконично отозвался Сергей.
   - Почему они следят за нами? - удивилась Светлана. - Разве поиски склепа лорда вампиров так их интересуют?
   Сергей вздохнул - все шло не по плану. Он не собирался рассказывать остальным о настоящих целях командировки, но исчезновение Луи Готье все осложнило.
   Поймав взгляд Сергея, Светлана достала из сумочки мел и написала на столе несколько символов. Федор и Николай молча пересели за стол. Волшебница обвела символы ровной окружностью и активировала заклинание. У всех на несколько секунд несильно покалывало пальцы - неприятный побочный эффект защиты от подслушивания.
   - Сам по себе этот вампир уже давно никого не волнует. Он мертв и никому кроме историков не интересно кем он был и почему лег в спячку. Проблема в том, из-за чего он проснулся? Второй вопрос - почему он резко покинул Францию?
   Федор и Николай переглянулись и пожали плечами. Они в таких вещах не разбирались. А вот Светлана сразу задумалась.
   - Хм... его что-то разбудило и напугало. Но что или кто? Верно?
   - Да. Мы знаем, что его подручные были обращены недавно в пригородах Парижа. Здесь же он купил оружие. Вампиры действовали скрытно, а сотрудники местных отделов - бездарно. В итоге никто друг о друге ничего не узнал, и лорд вампиров отправился в Россию. Здесь он действовал скрытно, а вот у нас почему-то расслабился и быстро попался.
   - Интересно, что же его спугнуло?
   - Вот это и есть цель нашего расследования. А помочь найти ответ должен был Луи Готье.
   - И прямо перед нашим приездом он исчезает.
   - Да. Французы ведут свою игру. Не думаю, что они будут нам мешать, но и помощи от них мы не дождемся.
   - Они будут следить за каждым нашим шагом, - произнес Николай.
   - Пускай, - Сергей холодно улыбнулся.
   - Вспомнил молодость?
   Николай не ждал ответа, но Сергей все же ответил.
   - Можно и так сказать.
   Светлана, некоторое время сидевшая задумчиво, достала из сумочки белый шнурок и, держа его двумя пальцами, вытянула руку. Шнурок сразу же стал раскачиваться из стороны в сторону как маятник.
   - Хм, - Сергей прищурившись посмотрел на шнурок. - Так я и думал.
   - Для точности неплохо бы провести точные измерения по классической схеме.
   - Нет времени.
   - И что это значит? - спросил Николай, показывая пальцем на шнурок.
   - Сильный магический фон.
   Федор достал из кармана прозрачный зеленый камень и задумчиво посмотрел на него. Он мерцал неярким светом, показывая только колдовство Светланы.
   - Кельтские камни на такой фон не реагируют, - разъяснил Сергей. - Они указывают только на творимую магию или на магические следы. А это устойчивый фон и довольно сильный.
   - Очень сильный, как тогда... - Светлана выразительно посмотрела на Сергея и ничего не сказав, убрала шнурок обратно в сумку.
   - Так что это значит?
   - В окрестностях Парижа находится что-то сильно фонящее, - Сергей не обратил внимания на смешок Николая. - И это что-то испугало вампира.
  

***

   Несколько часов Жак и Вайлет были в прострации. Вся их жизнь разрушилась - мать мертва, отец пропал. Они совершено механически отвечали на вопросы, ели, пили и разговаривали с психологом. И точно также, не задумываясь, пошли за позвавшим их жандармом.
   Неизвестный им человек представился старым другом отца и предложил подвезти их до загородного дома. По дороге он все расспрашивал их про отца и особенно интересовался, где бы он мог быть. Дети этого не знали, они никогда особо не интересовались работой родителей.
   Потом жандарм начал спрашивать про последнюю работу отца.
   - Понимаете, он должен был передать мне кое-какие записи, мы уже договорились об этом, а тут такое. Вы не знаете, где они могут лежать?
   - Нет.
   - И все-таки, подумайте. Это очень важно, мне уже сегодня нужны будут эти бумаги. А когда я последний раз звонил вашему отцу, он сказал, что если что вдруг случится, вы отдадите мне их.
   - Мне он ни о чем таком не говорил, - хмуро ответил парень.
   Жака ужасно злило то, что отца в такой момент нет рядом, а этот человек говорит о каких-то бумагах. "Кому они вообще нужны, эти чертовы бумаги?! - раздраженно думал парень.
   - Может быть в сейфе, - равнодушно произнесла Вайлет.
   - В каком сейфе? - сразу оживился странный жандарм.
   - У папы есть сейф, но он говорил никому не показывать его, - грустно сказала девчонка.
   - Вайлет, деточка, - ласково начал уговаривать жандарм. - Эти бумаги очень важны для нашей с вашим отцом работы. Если я их не получу, у вашего отца будут большие неприятности. Вы же этого не хотите? Он бы сам позвонил вам и сказал но, увы, мы не можем с ним связаться. Понимаешь девочка?
   - Нет, - совершенно честно и грустно ответила Вайлет.
   Ей сейчас было совершенно не до этого. Странный жандарм начал заново все объяснять:
   - Понимаете ребята? А когда ваш отец вернется, он вам еще спасибо скажет. Ну, вот мы приехали, давайте показывайте, где сейф?
   Жак, между прочим, уже давно пришел в себя и внимательно следил за ним. Его подозрения оформились в четкую мысль - этому человеку верить нельзя. Он зачем-то хочет получить какие-то бумаги отца, а значит этого нельзя допустить.
   Они вышли из машины и зашли в дом. Жак открыл дверь своим ключом. Парень взял дело в свои руки и показал сейф где, он знал это точно, никаких документов не было.
   - Ребята, может быть, у вас есть еще один сейф? Или потайной ящик, где ваш отец хранил документы?
   - Нет, - скрестив руки на груди, твердо ответил Жак.
   Вайлет удивленно посмотрела на него, но промолчала.
   - Ребята, вы мне не поняли...
   - Мы не знаем, кто вы и ничего вам больше показывать не будем. Это единственный сейф.
   Жандарм изменился в лице. Все складывалось так хорошо и вдруг проклятые дети заупрямились. Он расстегнул кобуру и достал пистолет, стрелять он не собирался, только напугать.
   - Это не вам не игрушки! Вы думаете, я шучу?! Быстро покажите мне другой сейф!
   - З-зачем... - побледневшая Вайлет хотела спросить, зачем жандарм достал пистолет, но запнулась и замерла от страха.
   Жак медленно отвел руку назад и взял со стола простой нож, они обычно им резали фрукты. Парень уже хорошо понимал, что сейчас происходит что-то странное и нехорошее. И еще лучше он понимал, что именно от него сейчас зависит жизнь сестры.
   Странный жандарм не воспринимал детей как противников и серьезно их недооценивал. Он даже не снял пистолет с предохранителя, на что сразу обратил внимание Жак.
   Парень действовал быстро и четко, как в свое время учил его отец. Резким ударом, он отвел пистолет в сторону и одновременно ударил ножом в шею. Жандарм от боли и неожиданности вскрикнул. Жак, смертельно испугавшись, из чистого страха еще несколько раз ударил врага в шею, даже не замечая кровь и нож в руке. Опомнился он только от крика Вайлет.
   Обливаясь кровью и зажимая раны на шее, жандарм с бессильной ненавистью смотрел на подростков, тщетно пытаясь снять пистолет с предохранителя. Перепуганный Жак отошел назад и выронил нож. К счастью для детей, их враг потерял сознание раньше, чем смог убить их.
  
  

***

   Утром следующего дня Сергей Ветров подъехал к скромному магазинчику в небольшом переулке на окраине Парижа.
   - Николай, покарауль у черного входа, а ты, Федор, у парадного. Света, пошли.
   Сергей достал из кобуры пистолет и снял с предохранителя.
   - Ты же говорил, что хорошо его знаешь? - удивилась Светлана.
   - Вот именно, - усмехнулся Сергей. - Я его хорошо знаю.
   Держа пистолет в руке, он зашел в магазин. Его хозяин замер от удивления.
   - Ты? Какая неожиданность...
   - Я. Не рад?
   - Ну что ты. Кто старое помянет...
   - Мне нужна информация.
   - Я этим больше не занимаюсь, - быстро ответил хозяин магазина.
   Сергей подошел к прилавку и в упор посмотрел на старого знакомого.
   - Ты ведь в Ордене теперь...
   - Да я в Ордене. И мне нужна информация. Что в этом странного?
   - Ты не имеешь права меня трога... аа!
   Сергей схватив собеседника за шиворот дернул на себя, и, держа за шею, прижал к прилавку. Приставил пистолет к виску и с силой надавил.
   - А это ведь ты сука меня сдал тогда! Думал, я не знаю или забыл?!
   - Ты же в Ордене!
   - И что?! Думаешь, мне помешает это тебя пристрелить?!
   - Хорошо! Хорошо! Что тебя интересует?
   Хлопнула в дверь и в магазин зашел Николай, толкая перед собой араба.
   - Серега, тут этот с "калашом" рвался в магазин. Куда его?
   - Света.
   Волшебница кивнула и быстро усыпила пленного.
   - Всего один охранник? - насмешливо спросил Сергей. - У тебя так плохо идут дела или непомерная жадность лишила тебя остатков ума?
   Он отпустил продавца. Тот отошел на полшага назад, но настороженно смотрел на Сергея и старался не делать резких движений.
   - У нас все уже давно спокойно было. Зачем ты вернулся? Ты всегда приносишь неприятности!
   - Работа у меня такая. Рассказывай.
   - Что?
   - Меня интересует очень сильный вампир, появившийся недавно, обративший здесь людей, купивший оружие и уехавший отсюда. Даю подсказку, этот вампир ничего не знал ни про Пакт, ни про Орден.
   - Ха. Это Европа. Тут знаешь сколько вампиров? И все они сейчас жируют вокруг Парижа! Недавно даже целый клан из Румынии приехал. Откуда я могу знать про какого-то вампира?
   - Это очень плохо для тебя, - вздохнул Сергей.
   - Э, ты чего? Да подожди ты! Я правда ничего не знаю!
   - В самом деле? А если подумать?
   - Ну да, был слух, что объявился какой-то полудурок очень сильный. Но никто про него ничего не знал. Я думал, ему уже давно шею свернули. Я правда ничего о нем не знаю!
   - Допустим. Кто убил Луи Готье? Об этом ты должен знать.
   - Откуда? - совершенно растерянно спросил он. - Я впервые об этом слышу!
   - Странно. В Париже чужаки?
   - Париж сейчас проходной двор! Кого здесь только нет! Арабы, турки, вампиры из Румынии, оборотни из Карпатских гор! Ты явился после стольких лет! Немцы эти проклятые!
   Сергей слушал как старый торговец информацией, оружием и вообще всем, что стоит денег и незаконно жалуется на жизнь и напряженно думал:
   "Быстро во всем разобраться не получится. Старые информаторы уже толком ничего не знают. Можно еще парочку тряхнуть, но... сомневаюсь, что они тоже что-то знают"
   - Сергей! - ворвался в магазин Федор. - Там на машине четверо с оружием подъехали.
   Сергей Ветров оттолкнул Светлану к стене, а сам встал рядом с дверью. Федор разместился возле окна. Сергей знаком дал понять продавцу, чтобы он не делал глупостей.
   Зашедший в магазин человек сразу вскинул пистолет с глушителем и прицелился в голову замершему от испуга и удивления хозяину магазина. Тут бы ему и пришел конец, если бы не Сергей.
   Он накинул созданную магией петлю на руку убийце и дернул в сторону, пуля попала в прилавок. Продавец вышел из оцепенения и рухнул на пол, не дожидаясь второго выстрела. Сергей прострелил убийце ногу и бросился на него.
   Федор разбил прикладом окно и открыл огонь по наемникам. "Вал" стрелял тихо и они не сразу поняли, что к чему. Один боец рухнул замертво. Второй нападавший на мгновение замер на месте, пытаясь определить, откуда стреляли и тоже упал, получив очередь в грудь. Четвертый человек, остававшийся в машине, дал по газам и быстро скрылся за углом.
   Сергей тем временем обезоружил и связал неудавшегося убийцу. Он что-то зло прошипел себе под нос, глядя на Ветрова.
   - Немец значит, - усмехнулся он. - Ну-ну. Эй, Крысюк, чем ты немцам не угодил?
   - А мне, откуда знать? Все было хорошо, пока ты не вернулся! - зло выкрикнул хозяин магазина, не спеша высовываться из-за прилавка.
   - Слушай, а может мне просто развязать его, вернуть оружие и выйти? А вы тут сами поговорите?
   Сергей смотрел на своего старого "друга" с невинным видом. Тот помрачнел и махнул рукой.
   - Все хорошо было, пока ты не вернулся! Я надеюсь, что когда ты отсюда свалишь, все опять будет по-старому.
   - Хорошо, - кивнул Ветров. - Рассказывай.
   - Да нечего мне рассказывать. Сюда заявились боши*, все вверх дном поставили. С порядками не считаются, никого не уважают! Сосисочники чертовы! Они ко мне за информацией приходили, а я их подставил. А они, похоже, обиделись.
   - Ясно. Они могли убить Готье?
   - Да я откуда знаю?! Они у меня про катакомбы спрашивали. А я им неправильную карту продал!
   - Ты знаешь, что они ищут?
   - Нет. Они тут неделю всего. И всем уже как кость в горле. Давно бы их прикопали, да слишком сильные.
   - Где они разместились?
   - В том то и дело, что никто не знает! А иначе бы уже давно их Ордену подставили.
   - Ладно. Этого мы с собой заберем.
   Запихнув пленного в багажник, Сергей сел за руль и задумался. Светлана тем временем уничтожила тела убитых, а Николай по старой привычке забрал себе их оружие.
   - Куда дальше? - поинтересовался Федор.
   - Не знаю. Наверное, пока в гостиницу вернемся. С этим побеседуем.
   - А если французы заметят?
   - Да и хрен с ними. Если они так позволяют немцам у себя хозяйничать, значит, до нас им точно дела не будет.
   - Это точно, - рассмеялся Николай. - Совсем расслабились лягушатники**.
   "Все меняется, - подумал Сергей. - В мое время здесь никто и чихнуть не смел. Французские оперативники были лучшими в Европе. А теперь?"
  
   * Боши - презрительное прозвище немцев во Франции.
   ** Лягушатники - презрительное прозвище французов.
  
   Через полчаса Сергея пригласили в парижское отделение Ордена. Он не стал отказываться от предложения и сразу приехал на встречу.
   - Месье Ветров? Я Доминик Дюпарк, следователь отдела контрразведки Французского отделения Ордена.
   Сергей кивнул, сел за стол и вопросительно посмотрел на француза.
   - Месье, я хотел бы обсудить с вами возможность сотрудничества, - Доминик немного помолчал и, поняв, что Сергей не будет ничего спрашивать, продолжил. - У нас возникли определенного рода сложности с расследованием убийства Луи Готье.
   - Все-таки убийства?
   - Да. Этим утром мы точно установили, что он мертв. Но тело не найдено.
   - Ясно. А как же версия с ограблением? - не преминул уколоть француза Сергей.
   - Мы не рассматривали всерьез эту версию, - поморщился Доминик Дюпарк.
   - И все-таки, еще вчера ваш человек ясно давал мне понять, что мое вмешательство в дело нежелательно. А сегодня вы сами просите у меня помощь. Почему?
   - У нас возникли непредвиденные проблемы. Мы не рассматривали версию ограбления, но и не придавали этому преступлению большого значения. Но сегодня мы смогли установить точную хронологию событий и пришли к выводу, что кто-то целенаправленно охотился за Луи Готье.
   - И?
   - Мы предполагаем... - начал было неохотно Доминик, потом он вдруг махнул рукой. - Да что там предполагаем, мы точно знаем, что убийцы Луи Готье получили доступ к секретным данным о сотрудниках Французского отделения Ордена. И мы бы очень хотели вернуть эти данные и узнать, как они к ним попали.
   - Хм. А чем я могу вам помочь?
   - Не скромничайте. Мы знаем, что вы не просто так хотели встретиться с Луи Готье. Рано или поздно мы узнаем о цели вашего визита в Париж. О настоящей цели. Но сейчас у нас более важная задача и поэтому я предлагаю вам сделку. Вы все рассказываете мне, а я не буду вам мешать.
   "Интересно... говорит прямо и недвусмысленно, - размышлял Сергей. - Играет, похоже, честно. Это неудивительно. Допустить такую утечку..."
   - Сделка, конечно интересная, но не равноправная.
   - Чего вы хотите?
   - Обмен информацией.
   - Не думаю, что вы располагаете достаточным объемом информации, - вежливо заметил Доминик Дюпарк.
   - Знаете, я точно такого же мнения о вас.
   - Послушайте...
   - Нет, это вы послушайте меня. Вы ведь в курсе кто я? - Сергей резко подался в сторону француза и со злой усмешкой посмотрел ему прямо в глаза. - Папка с моим именем в этом кабинете или в соседнем?
   - В архиве, - сухо ответил Дюпарк. - После известных событий все дела на вас были закрыты, а досье засекречено.
   - И вы думаете, что в Париже у меня нет информаторов? Нет тайников, которые вы так и не нашли? Я смогу вести расследование не то, что без вашей помощи, а даже с вашим противодействием. Так что давайте либо расходимся и играем по-старому либо начинаем уважать друг друга и честно делиться информацией.
   Несколько секунд Сергей и французский следователь играли в гляделки. Когда-то Доминик Дюпарк мечтал увидеть Сергея Ветрова в этом кабинете в наручниках. Русский агент об этом знать не мог, но о таких мыслях "коллеги" догадывался.
   - Хорошо. Я согласен.
   - Мы на самом деле приехали искать склеп лорда вампиров. Помочь нам в этом должен был Луи Готье, но... - Сергей сложил руки и выразительно посмотрел на француза.
   - Мы подозреваем, что Луи Готье убили из-за его исторических исследований. Он изучал древнейшую историю Европы.
   - И что-то нашел?
   - Мы надеялись узнать об этом у вас. Мы только предполагаем, что он что-то узнал из-за чего его кто-то и поспешил убить.
   - Вы знаете, что в городе появились немцы?
   - Конечно, и будем крайне признательны, если вы подскажите, хотя бы район, где они находятся. Вам сказать, сколько в Париже сейчас иностранцев, среди которых нам и приходится искать два десятка странных немцев?
   - Но это, же не обычные туристы. Это наемники.
   - Вам лучше знать о том, сколько надежных способов скрыться в Париже от Ордена.
   - Понятно. Где дети Луи Готье?
   - Мы надеялись, что вы это знаете, - сухо ответил Доминик Дюпарк.
   - Знаете, я был лучшего мнения о вас. В свое время, когда вам это потребовалось, вы достали меня из самого потайного моего логова. А я в тот раз был всего лишь свидетелем. А теперь...
   - Оставим это. Вы знаете, где дети?
   - Нет. Я надеялся, что вы взяли их под охрану.
   - Они пропали из полицейского участка. Человек, забравший их оттуда, найден мертвым возле загородного дома Луи Готье.
   - Хм... кто его убил?
   - Мы предполагаем, что дети.
   - У волчат прорезались зубки...
   - Простите?
   - Вы ведь знаете, что в годы Великой Отечественной, - увидев непонимание на лице француза, Сергей пояснил. - Во время Второй мировой войны, Луи Готье получил прозвище Французский волк?
   - Да, я слышал об этом.
   - У вас есть хоть какие-нибудь зацепки?
   Доминик развел руками.
   - Ясно. В первую очередь надо найти детей.
   - Их уже ищут. Но они выключили свои телефоны, а Париж очень большой город.
   - Странные немцы, но чем бы они ни занимались найти их - ваша работа.
   - Их ищут.
   - Если вы мне дадите доступ к изъятым в квартире Готье книгам и документам, а также покажите список его запросов в архивы и библиотеки Ордена, то я вам выдам пленного немца.
   - Что? Вы взяли одного из них живым?
   - Да. А вот приметы машины, на которой скрылся еще один наемник, - Сергей быстро написал номер машины, её цвет и марку на листке бумаги.
   - Почему вы мне сразу об этом не сказали?
   Сергей Ветров многозначительно улыбнулся и покачал головой:
   - Ну, вы же тоже не сразу стали говорить откровенно?
   - Хорошо, надеюсь, мы с вами обо всем договорились и впредь вы будете оперативно делиться с нами информацией.
   - Я тоже на это надеюсь.
   Французы быстро забрали пленного себе и выделили Сергею отдельный кабинет. Мол, нельзя выносить из здания материалы дела и литературу, с которой работал Луи Готье.
   Сергею не потребовалось много времени для того чтобы очертить круг интересов Луи Готье. Понять над, чем он работал, тоже было несложно. Изучая древнейшую историю Европы, он особенно интересовался германским язычеством и культом Тора.
   Судя по записям, сделанным в библиотеке, Луи Готье пришел к очень интересным выводам. Сергей не без любопытства прочитал о, казалось бы, знакомых с детства вещах. Но ничего особенного не было, многие из открытий Готье можно спокойно публиковать даже в обычных исторических журналах. Никому кроме специалистов и любителей истории все это интересно не будет.
   Именно так Сергей французам и сказал.
  
   На улице продолжался ливень. Немного затихнув утром, днем дождь пошел с новой силой, заливая бедный Париж. Сергей быстро пробежался по лужам к машине, где его ждали.
   - Куда дальше? - спросил Николай, сидевший за рулем.
   - Просто езжай по улице.
   - Не зря мы "языка" лягушатникам отдали?
   - Зря. Ничего толком не узнали, но у нас все равно нет времени по всему Парижу немцев искать. Пусть лучше французы этим занимаются.
   Едва машина отъехала от здания парижского отделения Ордена, как Сергей жестом приказал Светлане защитить их от прослушивания.
   - Ну, так что узнал?
   - Ничего хорошего. Луи Готье вел записи в библиотеке для отвода глаз. Но, похоже, у него были рабочие дневники, куда он все и записывал.
   - Не на компьютере?
   - Николай, он ровесник нашего шефа, какой компьютер? Он все записывал от руки.
   - И эти записи, разумеется, пропали, - негромко произнесла Светлана.
   - Никто не знает, были ли они вообще. Пока это только догадка.
   Сергей достал телефон и набрал номер шефа. Пора было докладывать о результатах, хоть и весьма скромных.
  

***

   Валерий Алексеевич положил телефон и откинулся на спинку стула. Все получалось сложнее, чем он думал. Старый друг убит. Операция на грани срыва. Сложная хитро рассчитанная интрига оказалась песчаным замком.
   Протянув руку, он взял телефон и выбрал из списка контактов нужное имя.
   - Ты не обнаглел? - без приветствия сказал он.
   - Guten Tag*, - не смутившись, ответил собеседник и спросил уже на другом языке. - Что случилось?
   - И ты еще спрашиваешь? В Париже убили Луи Готье.
   Пауза.
   - Сочувствую. Но причем здесь я? Ты меня подозреваешь?
   - Подозреваю? Да. А был бы уверен - ты был бы мертв.
   Собеседник Валерия Алексеевича издевательски хохотнул.
   - Халворн, ты все также горяч. Разве так ведут дела? Ты забыл правило - без крови?
   - Я забыл?
   - Ладно, допускаю, что Готье могли убить какие-нибудь не слишком умелые подручные. Возможно даже, что они имеют какое-то отношение ко мне. Но я не отдавал приказа убивать Луи Готье.
   - Допустим, я верю, - холодно ответил Валерий Алексеевич.
   - Ты что-то еще хотел?
   - Да. Умерь свои аппетиты.
   - Я не трогаю чужое, но свое не отдам. Ты понял меня, Халворн?
   - Это не твое.
   - Я спрашиваю, ты хорошо меня понял?
   - Нет, у меня с детства сложности с пониманием речи. И кстати, у нас уже давно ночь, а не день.
   - Да? Ну, тогда Gute Nacht**.
   Валерий Алексеевич, он же Халворн, только усмехнулся. Сразу же после разговора, он набрал другой номер.
   - Здравствуйте, уважаемый. Вы меня узнали?
   - Халворн?
   - Да. Я звоню, чтобы сообщить о неприятной ситуации, сложившийся в Париже...
  
   * Guten Tag - Добрый день, (нем.)
   **Gute Nacht - доброй ночи, (нем).
  

***

   Жак и Вайлет не отважились ночевать в своем доме. Возвращаться в квартиру они тоже боялись. Ночевали они на, пустой в это время, даче друзей, а утром пошли завтракать в кафе. Денег у них пока хватало.
   - Что нам делать дальше? - тихо спросила Вайлет.
   - Я не знаю.
   Официант на грустных, мокрых подростков сидевших в углу кафе не обращал никакого внимания. Он похожие сцены через день видел. Поругались дети с родителями или с друзьями, промокли под дождем вот и вся история.
   - Ты думаешь, папа...
   - Он жив! - редко ответил Жак.
   Вайлет кивнула. Жак в глубине души не верил в это, но боялся произнести эти страшные слова вслух.
   - Тогда надо найти его. Как думаешь, где он может быть?
   - Не знаю, но... - Жак невольно посмотрел на сумку, они легко нашли толстые тетради с записями на совершено незнакомом им языке, но написанными почерком отца. - Эти дневники нужно отдать только ему и никому другому!
   - Да.
   Прошлым вечером Жак попытался позвонить отцу, трубку взял неизвестный мужчина. Сначала он попытался выдать себя за их отца, но дети быстро его раскусили. Тогда неизвестный потребовал дневники отца. Дети отказались их отдавать.
   - Детки, вы заигрались. Боевиков насмотрелись и решили поиграть в героев?
   - Нет. Но вы ничего не получите. Вы убили мою маму!
   - И что? Решил в мстителя поиграть? А пиписька выросла взрослым дядям угрожать? Знаешь, что я с тобой сделаю, когда найду?
   - Сначала найди.
   После разговора Жак сразу выключил телефон и вытащил из него батарейку. Телефон Вайлет он выключил еще раньше. Детям не составило труда затеряться в огромной столице. Им повезло, и они не встретились ни с одной из опасностей большого города вроде молодежных банд, грабителей или неизвестными преследователями. Впрочем, точно также они ухитрились не попасться на глаза ни одному из многочисленных патрулей парижского отделения Ордена, искавшего их.
   - Надо постоянно переходить из одного место в другое. Нельзя сидеть на одном месте. Доедай и пошли.
   Вайлет тоскливо посмотрела на улицу, но спорить не стала. Дети расплатились и вышли под проливной дождь. А через несколько часов официант не смог их вспомнить и ответить на простой вопрос полицейского: "Вы не видели этих детей?"
   Непонятным образом дети Луи Готье ускользали и от Ордена, и от французской полиции и от убийц.

***

   Светлана попыталась найти источник повышенного магического фона в Париже. Она провела замеры в разных местах города и за его пределами, но получила весьма странные результаты и не смогла понять, что с ними делать дальше.
   - Ничего не понимаю, - жаловалась она Сергею. - Какая-то чушь выходит! Такое чувство, что этот объект словно бы находится одновременно повсюду и нигде.
   Сергей рассеяно слушал жалобы девушки, занимаясь другим делом. Зайдя в информационную сеть Ордена, он перерывал архивы. Конечно, по-настоящему секретных сведений в сети быть не могло, но Сергею секреты и не нужны были.
   - Отряд "Эдельвейс"...
   - Это альпинисты фашистские?
   - Не дивизия "Эдельвейс"*, а отряд "Эдельвейс". Это подразделение Ордена, созданное для борьбы с Аненербе**.
   - Разве Орден воевал против немцев? - удивилась Светлана.
   Сергей с иронией посмотрел на девушку.
   - Кто-то явно спал на занятиях по истории. Кто по твоему не дал идеологам Третьего рейха заполучить настоящие магические артефакты?
   Шерстя в архивах, Сергей с удивлением узнал, что в отряде "Эдельвейс" вместе служили Луи Готье и Валерий Алексеевич. Потом он наткнулся на еще одну интересную историю, которую в последующие годы старались не вспоминать.
   В годы войны некоторые сотрудники Немецкого отделения Ордена перешли на сторону Гитлера. Более того, они сдали французских оперативников, многие из которых погибли в застенках гестапо. Из-за этого долгие годы французское и немецкое отделения Ордена находились практически на грани войны.
   Сергей с некоторой долей изумления читал о перипетиях борьбы отделов. Французы и немцы не гнушались никакими методами, вплоть до найма убийц или передачи данных спецслужбам или тайным оккультным обществам. Судя по всему, убийцы Луи Готье узнали о нем, получив информацию тех лет. Им в руки мог попасть один из тех списков, которые составляли немцы.
   "Неудивительно, что Дюпарк так забеспокоился", - подумал Сергей.
   Мало по малу картину прояснялась. Кого-то сильно заинтересовали исследования Луи Готье. Этот кто-то связан с немцами, возможно с бывшим сотрудником немецкого отдела. И у этого неизвестного есть деньги и связи набрать наемников. Осталось дело за малым - понять, что же такого нашел Луи Готье?
   Сергей немного подумал и начал искать ученых Ордена, изучавших древнюю историю Европы...
  
   * Горные стрелки вермахта
   **Аненербе - (Наследие предков) организация, существовавшая в Германии в 1935--1945 годах, созданная для изучения традиций, истории и наследия германской расы. Занималась сбором оккультных знаний и охотой за историческими реликвиями
  
  
   Сергей легко нашел профессора Радека, работавшего на историческом факультете Сорбонны, а по совместительству в университете Ордена, но это его не обрадовало. Раз он так быстро узнал адрес ученого, то и другие смогут. Не дожидаясь Николая с Федором, Сергей быстро поехал к Радеку.
   Дверь открыла удивительно красивая черноглазая брюнетка с классическими чертами лица, немного смугловатой кожей, в темном брючном костюме и черных туфлях-лодочках.
   "Гречанка или итальянка", - подумал Сергей.
   - Здравствуйте месье, - на чистом французском языке спросила красавица.
   - Добрый день, - Сергей представился и показал удостоверение. - Месье Радек тут живет? Могу я с ним встретиться?
   - Да, проходите, пожалуйста.
   Девушка пропустила Сергея Ветрова в дом, и закрыла за ним дверь. Он по старой привычке повесил возле двери простое сигнальное заклинание.
   Радек принял Сергея в своем кабинете, среди стоявших на книжных полках древних фолиантов. Девушка принесла три чашки кофе и села рядом.
   - Это моя ассистентка, Клио.
   - Любите историю? - Сергей невольно усмехнулся, задавая девушке вопрос.
   - Отец любил. Он и имя мне выбрал, - ответила Клио.
   - И не прогадал, как мне кажется, - добавил Сергей, поглядывая на седого профессора истории.
   Девушка вежливо улыбнулась.
   - Так о чем вы хотели поговорить, месье Ветров?
   - Вы работали вместе с Луи Готье?
   - Я бы так не сказал. Он часто обращался ко мне за помощью, по разным вопросам. Это нельзя назвать совместной работой.
   - Вы знаете, что он был убит?
   - Да, это большая трагедия для всех нас. Он был талантливым самоучкой.
   - Самоучкой?
   - Да, именно так. У него не было исторического образования, и поэтому он часто допускал типичные для непрофессионалов ошибки. Он придавал некоторым фактам излишне большое значение и, увлекаясь, легко мог начать строить замок на песке. А... впрочем, не думаю что вам это интересно.
   - Ну почему же? А над чем работал Луи Готье?
   - Он изучал раннее германское язычество, - профессор на мгновение замялся. - Месье Ветров, какой у вас уровень допуска?
   - Второй.
   - Тогда никаких проблем. Луи Готье искал следы деятельности богов, а именно Тора и Вотана.
   - И он нашел что-то интересное?
   - Ну как вам сказать? Для специалистов он ничего принципиально нового не сказал, для простых любителей его открытия скучны и незначительны. В общем, он получил широкую известность в крайне узких кругах. Результатами его исследования заинтересовалось хорошо, если человек пять.
   - Учитывая специфику его темы, это не так уж и мало, - Сергей внимательно посмотрел на профессора Радека.
   - Напрасно вы так думаете, месье. На недавнюю конференцию по истории атлантов собралось сорок семь человек со всего мира, и были не только люди, присутствовали также два эльфа, а среди докладчиков был гном.
   - Когда вы последний раз встречались с Луи Готье?
   - А вот знаете, как раз на этой конференции и виделись. Мы тогда еще поспорили по вопросу о сходстве одного из стилей живописи атлантов с изобразительным искусством египтян. Знаете, там есть...
   - Профессор, нашему гостю это будет неинтересно, - бесцеремонно перебила его Клио.
   Сергей задал еще ряд обычных обтекаемых вопросов, которые обычно задают следователи в таких случаях. А потом перешел к главному, но тут Клио неожиданно встала стеной перед Радеком.
   - Почему вас это интересует?
   - Я ищу убийц Луи Готье, - спокойно ответил Сергей.
   - На каком основании? Вас кто-то уполномочил?
   - Я следователь отдела специальных расследований Ордена.
   - Французского отделения? - с саркастичной усмешкой поинтересовалась девушка.
   - Нет, Российского.
   - Тогда почему вы расследуете дело в Париже? Мне поинтересоваться об этом в нашем местном отделении Ордена? А?
   Клио, взяв со стола телефон, с вызовом смотрела на Сергея. А он с удивлением заметил, что девушка едва сдерживает смех, уголки её губ подрагивали, пытаясь сложиться в улыбку, а в глазах мелькали искорки веселья.
   - Звоните, - с улыбкой ответил Сергей. - Месье Доминик Дюпарк подтвердит мои полномочия. А меня интересует, когда вы успели узнать об убийстве Готье? Официальная версия гласит, что он пропал без вести.
   Ассистентка с иронией отнеслась к словам Сергея, словно не поверив им, но ничего сказать, не успела. Она вдруг вздрогнула и напряглась. В эту же секунду замер и Сергей.
   - Вы ждете гостей? - резко спросил он.
   - Нет, - спокойно ответил профессор.
   Сергей поднялся с места и быстро вышел из кабинета в коридор. На лестнице он остановился и осторожно выглянул. По холлу шли трое в масках и с оружием в руках. Сергей немедля бросился назад к профессору.
   - Быстро уходите и вызывайте Орден. Я их задержу.
   Клио кивнула и, схватив за руку профессора Радека, быстро потащила его за собой. Сергей отдал по телефону короткий приказ Николаю и стал ждать гостей. Он мог их убить, но решил рискнуть и узнать кто они.
   Убийцы сразу пошли в кабинет, не проверяя другие комнаты. Сергей встал рядом с дверью и как хамелеон слился со стеной. Незваные гости резко ворвались в комнату и замерли.
   - Где он?
   - Здесь, - спокойно произнес Сергей, приставляя к затылку одного из них пистолет. - Неожиданная встреча, не правда ли? Тихо! Тихо! Скажи им, чтобы не дергались!
   - Опустите оружие, - хладнокровно сказал наемник.
   Убийцы неохотно послушались. Сергей мельком глянул на их оружие - "Узи".
   - Сколько лет, сколько зим?
   - Много, - сухо ответил Сергей. - На кого работаешь?
   - Ну, ты же знаешь, что на такие вопросы отвечать нельзя. Корпоративная этика.
   - Ты мне еще про кодекс части начни рассказывать.
   - А ты все также работаешь в одиночку. Ноябрь, ты не меняешься.
   Свободной рукой, Сергей обыскал старого знакомого. Один пистолет он сунул за пояс, а второй направил в сторону наемников.
   - "Берета 92", классика, ты верен своим привычкам.
   - Увы-увы! Мы рабы своих страстей! Ну что, может, опустишь ствол, и мы поговорим нормально? - Наемник выждал паузу и, не дождавшись ответа, вздохнул. - Ну, нет, так нет.
   - На кого ты работаешь? Отвечай, Томаш. Ты меня знаешь.
   - А на кого ты работаешь, Ноябрь? Сколько тебе платят и что обещают? А ты удивишься, когда узнаешь, на кого работаю я.
   - Так удиви меня.
   - Убери ствол. Я сделаю свое дело, а потом мы вместе поедем и я тебя кое с кем познакомлю. Ты не пожалеешь.
   - Ты не в том положении, чтобы торговаться.
   - Уверен?
   В кабинет втолкнули Клио и профессора Радека, следом за ними зашли три автоматчика в масках и еще один человек. Судя по лицу чистый немец.
   - Томаш, - с характерным акцентом произнес немец. - Ты меня разочаровал.
   - Гюнтер, все в порядке, это мой старый знакомый. Ноябрь, убери оружие, ты же не хочешь, чтобы эти люди пострадали.
   Сергей не пошевелился. Двое автоматчиков попытались обойти его сбоку, но в небольшом кабинете это было проблематично. Он стоял спиной к стене, прикрываясь Томашом. И наемники не могли из своего скорострельного, но не очень точного оружия попасть в него так, чтобы не зацепить Томаша.
   - Ты не веришь, что мы их убьем? - поинтересовался Гюнтер.
   - Кто тебе сказал, что их жизнь для меня важна? Томаш, объясни им, что забрызгать их всех твоими мозгами я успею в любом случае. Пуля из этого замечательного пистолета "Гюрза" насквозь пробьет твою черепушку и убьет еще кого-нибудь. К примеру, господина Гюнтера.
   - Ты успеешь. Только вот в чем дело, Ноябрь, это не мои люди. Они меня вместе с тобой сейчас расстреляют и глазом не моргнут. Так как насчет моего предложения?
   - Не люблю покупать котов в мешке.
   - Что простите?
   Иностранцы не поняли смысла русской поговорки. Сергей взглянул на профессора и его ассистентку. Они были удивительно хладнокровны и спокойны. Клио встретилась взглядом с Сергеем и показала глазами, в сторону державшего их на прицеле наемника. "Этот мой", - ясно выразилась девушка на языке жестов боевых подразделений Ордена.
   - Кто тебе сказал, что я один... - произнес Сергей, нажимая на спусковой крючок "беретты".
   Выстрел и звон оконного стекла прозвучали одновременно. Двое наемников упали на пол. Третий рефлекторно открыл огонь, но пули попали в заоравшего Томаша. За дверью загремели выстрелы, и раздалось звонкое эхо заклинания Светланы.
   Клио резко дернула руками, словно оттягивая тетиву невидимого лука - всполох света серебристым росчерком насквозь прошил автоматчика. Не медля ни секунды, девушка подскочила и босой ногой с разворота ударила Гюнтеру в солнечное сплетение. Немец отлетел к стене и, хрипя от боли, сполз на пол.
   Николай, занявший позицию на крышу соседнего здания, и Сергей практически одновременно выстрелили во второй раз, добивая последних наемников. Но в распахнувшуюся дверь ворвалось еще двое врагов. Один из них сходу всадил очередь в седого профессора. Радек даже не пошевелился, но все пули просто исчезли.
   Клио опять развела руки, и на этот раз Сергей успел увидеть в руках девушки появившийся всего на мгновение странный лук, серебристый как лунный свет. С него сорвался уже знакомый всполох и насквозь пробил и отбросил назад обоих наемников в бронежилетах стоявших друг за другом.
   На этом бой закончился. Трех карауливших на первом этаже убили Федор и Светлана.
   - Спасибо за помощь, месье, - степенно поблагодарил Сергея профессор Радек.
   - Вы могли и без меня справится.
   - Да, - кивнула Клио. - Но все равно спасибо.
   - Я думаю, нам стоит продолжить разговор в другом месте.
   - Сначала надо разобраться с этими, - Сергей нагнулся к старому знакомому поляку и проверил пульс. - Хм... говорил я тебе, завязывать, пока цел. Этот живой?
   - Живой, - ответила девушка.
   - Федор! Вяжи клиента!
   Боец зашел в кабинет.
   - Снаружи все чисто. Этого тоже французам отдадим?
   - Сначала сами допросим. Только вот что с телами делать?
   - Это не проблема, - профессор достал телефон и кому-то позвонил. - Да. Бригаду уборщиков ко мне. Убрать тела и следы от пуль. Нет, свидетелей нет. Да, без вопросов.
   Федор многозначительно посмотрел на Сергея. Не каждый человек в структуре Ордена мог потребовать убрать тела убитых людей и не ответить при этом на ряд неудобных вопросов. Сергей, к примеру, такими полномочиями не обладал.
   - А этого отдайте лучше французам. Поверьте, он вам не нужен.
   - Ладно, - кивнул Сергей. - Федор, привяжи его здесь где-нибудь. Французы заберут.
   Профессор Радек предложил продолжить разговор в его загородном доме. Ехать пришлось долго и на двух машинах. Сергей поехал вместе с Клио и Радеком. А Федор, Николай и Светлана ехали следом. А пленного Гюнтера через двадцать минут уже допрашивали французские контрразведчики.
  

***

   Человек по прозвищу Лис мрачно смотрел в стену. Все с самого начала пошло не так. Обмануть старика оказалось проще простого, а вот дальше... Якобы пенсионер Луи Готье оказался крепким бойцом и забрал с собой на тот свет пятерых лучших наемников.
   Потом дело пошло еще хуже. Записи Луи Готье попали в руки его проклятых детей! А они убежали! Наемники Лиса караулили возле домов всех друзей Готье, но дети нигде не появлялись, а телефоны выключили. Кроме того, стало известно, что Орден тоже ищет детей.
   Другой неприятностью оказалось появление людей из России. Они здесь были за тем же, что и он. Их немного, но совершенно не было времени избавиться от них. И людей не хватало.
   В надежде узнать хоть что-нибудь, Лис послал людей к другому ученому. Он работал в той же области и часто встречался с Луи Готье. Нападение на известного и влиятельного профессора Ордена - это игра на грани фола. Это уже практически открытое нападение на весь Орден магов Терры.
   Гюнтер доложил, что Томаш столкнулся с охранником ученого и вмешался сам. А потом перестал выходить на связь.
   Официальный начальник Лиса полчаса орал в трубку. Возмущался, что Готье убили! А на его людей ему было наплевать. Лис едва сдержался, чтобы не назвать начальника старым пердуном и не послать подальше. Пока ему еще нужно было прикрытие Ордена.
   Но страшнее гнева начальника, было неудовольствие другого человека.
   - Я разочарован вами.
   - Но послушайте, все пошло не совсем так, как я планировал. В дело вмешался Орден.
   - Мне нужны результаты.
   - Но это не только французы, это еще и люди из России, они...
   - Вы нашли детей?
   - Нет, но мы ищем их.
   - Записывайте адрес, они будут там через пятнадцать минут. Рядом заброшенная стройка, загоните их туда и избавьтесь, наконец.
   Лис не стал спрашивать, откуда его собеседник смог узнать, куда идут дети Луи Готье. Он поднял всех своих людей в Париже, отдал приказ и сам помчался на дело вместе с самыми надежными бойцами.
  

***

  
   Вот и все. Бежать больше некуда. Перепуганные Жак и Вайлет растерянно смотрели на стопку бетонных плит перекрывающих дорогу. Убегая от преследователей, они повернули не в ту сторону.
   Парень дернул сестру за руку, и бросился было назад, но... уже поздно. Выход из тупика перекрывали люди с оружием в руках. На заброшенной стройке звать на помощь было некого, да и кто бы им помог?
   - Добегались, ребята? - дружелюбно спросил один из них, в черном кожаном плаще и с пистолетом в руке. - Ну и зачем было мокнуть под дождем и бегать по городу?
   Подростки медленно отступали назад, пока не уперлись спинами в мокрые от дождя бетонные плиты. По ним можно было забраться наверх, но времени на это у ребят уже не осталось. Их двухдневное бегство от убийц закончилось.
   - Где дневники?
   Жак помотал головой.
   - А вы нас отпустите?
   - Давай дневники!
   - Жак, нет!
   Парень молча кинул пару толстых тетрадей. Человек в кожаном плаще поднял их и оттер от грязи. Его помощник посветил ему фонарем.
   - И что мешало вам сразу так сделать? Скажем, положить дневники в ячейку в банке или на вокзале. А потом позвонить нам и сказать где они лежат. Уверяю вас, мы бы тогда не стали тратить столько сил на ваши поиски.
   От досады Жак сжал зубы и обругал себя. Ведь действительно можно было так сделать!
   Шум дождя заглушил негромкий хлопок выстрела. Жак без звука упал в грязь. Вайлет несколько секунд смотрела на убитого брата не в силах осознать, что произошло.
   Лис равнодушно посмотрел на убитого подростка, прицелился в голову девчонки и раздался второй выстрел...
   Пуля попала в кисть Лиса, и его выстрел ушел в сторону. Он заорал и схватился за руку. И сразу же со всех сторон раздалась стрельба. Бойцы в форме французского полицейского спецназа наступали, умело прикрывая друг друга. С соседнего здания стреляли снайперы. Немецкие наемники открыли ответный огонь.
   - Это Орден! Уходим!
   Вайлет села на землю и, не веря, потянулась к брату. В шоке, она ни на что не обращала внимания.
   - Жак...
   А вокруг шел бой. Редкие хлопки выстрелов и перестук коротких очередей выдавали работу профессионалов. Над стройкой вспыхивали и рассыпались искрами сталкивающиеся заклинания.
   Французские бойцы не успели окружить наемников Лиса. Пытаясь спасти Вайлет, они начали операцию раньше. Этим просчетом немцы сумели воспользоваться.
   - Нам заложница не помешает! - скомандовал Лис.
   Двое наемников схватили Вайлет и потащили за собой. Французы попытались отбить девчонку, но безуспешно. Прикрывшись ею, Лис вырвался со стройки и скрылся на машине в лабиринте парижских улиц, бросив большую часть своих людей. Погоню организовать не удалось.
   Французы оказали первую помощь смертельно раненному Жаку. Но парень умер у них на руках, не дождавшись врачей.

***

   Разговор проходил в строгой секретности. Сергей почувствовал мощные заклинания, защищающие от всех видов прослушивания. Они были на порядок мощнее тех, которые могла использовать Светлана или он сам.
   - Зачем такая секретность?
   - Сергей, - мягко произнесла Клио. - Поверь, так надо. Эта информация закрыта нулевым уровнем допуска.
   - У меня второй.
   - Это не важно. У нас особый случай и определенную информацию ты вправе узнать. Профессор, вы сами объясните или мне продолжить?
   - Лучше я. Месье Ветров, что вы знаете о богах?
   - О богах?
   - Да?
   - Я атеист, если вы об этом. Принято считать, что за богов люди принимали древних невероятно сильных магов и мифологических существ.
   - Это не так. Боги действительно существовали, и они были именно богами, могущественными сущностями, некогда правившими Террой. Потом они по совершенно неизвестным нам причинам исчезли.
   - Куда?
   - Этого никто не знает. Есть сотни версий.
   - Луи Готье... об этом узнал?
   - В этом нет большого секрета, - покачал головой профессор. - Боги оставили после себя оружие, артефакты невероятной мощи: трезубец Посейдона, копье Одина Гунгнир, меч Сварога...
   - Лук Артемиды.
   На столе перед Клио появился изящный лунного цвета лук. Сергей невольно прикрыл глаза, закрываясь от его яркой слепящей мощи.
   - И Мьёльнир, молот Тора, - закончил Сергей. - Луи Готье узнал о существовании молота Тора?
   - Хуже. Он нашел способ его заполучить в свои руки. Это... - профессор Радек грустно вздохнул и покачал головой. - Это было страшной ошибкой.
   - Вы его убили?
   - Нет! Что вы! - воскликнул он. - Месье Ветров, мы бы никогда на такое не пошли. Я пытался направить ход исследований Готье в ложную сторону, только и всего. Но упустил момент и... ситуация резко вышла из-под контроля. Об исследованиях Готье узнали совсем другие люди.
   - Кто?
   - Неизвестное пока оккультное общество из Германии. Им уже занялись на высшем уровне. И это уже не ваше дело.
   - Тогда зачем вы мне все это рассказываете?
   - Потому что нам нужно сработать на опережение. Разгром оккультной организации нарушившей правила - это дело рук Ордена. Наша задача - не допустить, чтобы они заполучили в свои руки оружие богов.
   Сергей не изменился в лице и ничем не высказал своих эмоций. Хотя прекрасно уловил, в какую сторону сейчас повернет разговор. Более того он, наконец, понял всю суть приказа шефа.
   - Боги не просто ушли, бросив оружие. Они оставили Хранителей. Тех, кто, обладая толикой их силы, будет следить, чтобы эти артефакты не оказались не в тех руках. А желающих завладеть оружием богов всегда было много, начиная от тамплиеров и идеологов Рейха и заканчивая магами и демонами из других миров. Даже мелкие божки не прочь заполучить себе Копье судьбы* или Эгиду Афины**.
   Клио невозмутимо сидела рядом и слушала профессора. Сергей краем глаза поглядывал на ней, невольно удивляясь тому, что в хрупкой на вид гречанке совершенно не чувствовалось никакой силы или угрозы. Даже в её ауре не было ни малейших следов мощнейшего оружия.
   - Ты Хранительница лука Артемиды, - констатировал Сергей.
   - Да. Извините профессор, но лучше я продолжу дальше.
   - Конечно.
   - Хранители не входят в Орден, но маги сумели убедить нас сотрудничать.
   - Интересно, каким образом? Чем маги могли на вас надавить?
   - Почему вы думаете, что Орден решал этот вопрос силой? - возмутился профессор Радек.
   - Потому что я знаю Орден, - спокойно ответил Сергей.
   Клио улыбнулась и заинтересованно посмотрела на Сергея.
   - Я же говорила вам, профессор, что он хороший претендент, - с улыбкой сказала девушка.
   - Вы следили за мной?
   - Зачем? По первой нашей просьбе нам привезли полное досье на тебя. Но так мы и до утра не закончим. Дай мне все по порядку рассказать.
   Сергей кивнул.
   - Маги сделали предложение, от которого Хранителям было тяжело отказаться. Они предложили нам много денег. Очень много денег, - увидев удивление Сергея, Клио объяснила. - Оружие богов денег не приносит, а все хотят жить комфортно. Кроме того, маги пообещали обеспечить секретность, охрану и возможности для научной работы. В обмен на незначительные уступки.
   - Если все так, то почему Хранители не вошли в состав Ордена?
   - Потому что искус силы слишком велик, а искушать руководство Ордена никто не хотел тогда. Никто не хочет этого и сейчас. Договоры и соглашения лишь формальность. Руководство Ордена иногда просит нашей помощи, но лишь в тех случаях, когда мы и сами без их просьбы или даже вопреки их запрету вмешались бы. Пока наши цели едины - мы фактически часть Ордена. Как только они попытаются использовать нас - ничто нас не удержит.
   "Наивная. Орден давно вас разделил и использует в своих интересах, - подумал Сергей. - Хотя... может и нет. Возможно, эта черноглазая девочка знает и понимает больше, чем показывает".
   - Обычно мы не допускаем, чтобы Хранителем стал сотрудник Ордена. Но сейчас особая ситуация. Оружие богов само выбирает себе Хранителя. Есть ряд критериев, для каждого артефакта они свои. Например, лук Артемиды разрешает взять себя только девушкам родом из некоторых районов Греции. Причем у девушки обязательно должен быть брат-близнец.
   - С луком Аполлона?
   - Нет, - улыбнулась Клио. - У лука Аполлона другие требования к Хранителю, но у него обязательно должна быть сестра.
   - Кажется, я понял, - перебил её Сергей. - Чтобы убийцы Луи Готье не заполучили молот Тора, вы хотите передать его мне. Потому что я соответствую требованиям Мьёльнира или наиболее подходящий кандидат. Я сотрудник Ордена, но сейчас у вас нет выбора. Но я не пойму одного...
   - Что тебе не понятно?
   - Зачем все это? Если оружие бога само выбирает себе Хранителя то, как оно может оказаться не в тех руках?
   - В этом вся проблема открытия Луи Готье и моя вина, - устало вздохнул профессор Радек. - Есть способ использования оружия бога любым желающим магом. Я подтолкнул его к открытию этого способа, потому что был абсолютно уверен в абсурдности самой идеи. Я точно также как вы, месье Ветров, думал, что молот Тора не позволит себя взять в руки стороннему человеку. Поэтому постарался направить изыскания Луи Готье в эту совершенно, как мне тогда казалось, безопасную область. Кто же мог подумать, что такое возможно и что Луи себе на беду узнает это!
   - Не корите себя, - мягко попросила его Клио. - Никто не мог представить, что такое возможно.
   - Допустим, я согласен.
   - На что, согласен? - усмехнулась Клио. - Сергей, тебе пока еще никто и ничего не предлагал.
   - Тогда я могу идти? - с невинным видом спросил он.
   - Не торопись. Ты не знаешь, что тебя ждет. Молот Тора, пожалуй, мощнейшее оружие. Это чистая стихийная мощь. Но это и один из самых коварных артефактов божественного происхождения. Ты прав в том, что ты один из наиболее подходящих кандидатов на эту роль. Но вся правда в том, что таких смертников у нас сотни, если не тысячи. Он устраивает для кандидата испытание, и в случае провала убивает человека.
   - Какое испытание?
   - Никто не знает. Ни один из рискнувших не смог вернуться и рассказать, что там было. Никто не знает, что хочет этот чертов молоток! - неожиданно вспылила Клио.
   - Вот как.
   - Да. Я знаю, что молот Тора допустит тебя до испытания. Но я понятия не имею, что там будет, с чем ты столкнешься и есть ли у тебя шанс?
   - Может быть, попытаться решить проблему более радикальными мерами, к примеру, по методу Луи Готье?
   - К сожалению, никто не знает, в чем этот метод заключается, - ответил профессор Радек. - Возможно информация в его дневниках, а где они никто не знает.
   - Или пойти грязным, кровавым, но на удивление эффективным методом зачистки? Вырезать всех узнавших тайну Готье?
   - Сергей, - Клио подалась к нему и взяла его за руку. - Мы не вправе требовать от тебя самоубийства. Тебе не нужно придумывать отговорки.
   - А как насчет того, что я теперь слишком много знаю?
   - Не говори ерунды! Ты не человек с улицы. Ты и так много знаешь, подумаешь, будет одной подпиской о неразглашении больше!
   Сергей встал и медленно прошел по комнате, размышляя.
   - Русская рулетка...
   - Да, - тяжело вздохнув, ответила Клио.
   - Я всегда хотел в неё сыграть. Я согласен, но мне нужно полчаса.
   - Хорошо, но зачем?
   - Как зачем? - усмехнулся Сергей, и совершенно серьезно добавил, - написать завещание.
   - Ты уверен?
   - Абсолютно.
   Сергей вполне осознавал риск, но не боялся. Это был важный шаг на пути к его цели. А риск... к риску он давно привык. В прошлом ему приходилось рисковать и сильнее.
  
   * Копье, которым по преданию убили Иисуса Христа
   ** Щит Афины с головой Медузы Горгоны на нём.
  
  
  

***

   Лис шипел от боли и ругался сразу на трех языках, и было от чего. Большей части его отряда уже не было.
   "Проклятые французы... Томаш и Гюнтер убиты или, что хуже, арестованы".
   Зазвонил телефон. Лис взял трубку целой рукой.
   - Я зря с вами связался.
   - Но послушайте, - сразу перепугался Лис. - Все не так плохо. У нас в руках девчонка, а дневники Готье мы скоро расшифруем.
   - Вы наделали много шума и провозились слишком долго. Заканчивайте, пока я не передумал.
   В комнату заглянул один из подчиненных Лиса, и знаком дал понять, что все готово.
   - Мы немедленно приступаем к ритуалу.
   В подвале на столе лежала связанная Вайлет. Девчонка даже сейчас дергалась и брыкалась. Пока её привязывали, одному наемнику она расцарапала лицо, второму прокусила до крови руку, а третий сейчас матерился, держась за пах.
   - Я убью эту дрянь! - заорал один из них, увидев Лиса.
   - Бери нож и по моей команде перережь ей горло, но аккуратно, - спокойно приказал тот.
   Вайлет поняла, что её сейчас убьют, но не испугалась. Только с ярой ненавистью посмотрела в глаза Лиса, проклиная его, смерти она уже не боялась.
   Лис снял пиджак, аккуратно повесил его и закатал рукава рубашки. Перед ним положили листок с расшифрованным текстом заклинания. Лис начал читать его вслух и в определенный момент махнул рукой. Наемник медлить не стал.
   Вайлет дернулась от боли и захрипела, задыхаясь и захлебываясь собственной кровью. Убийца умел резать так, чтобы жертва умирала медленно. В гаснущем сознании девчонки мелькнула мысль, что скоро она увидит маму, а потом все утонуло в темноте...
  

***

  
   Еще раз спросив Сергея, не передумал ли он, Клио открыла портал и провела его за собой. Оказавшись в полной темноте, гречанка хлопнула ладонями, и в зале вспыхнуло множество факелов.
   Сергей огляделся. Они стояли в большом каменном зале с низким потолком, без окон и дверей. На стенах и колоннах висели факелы, а в центре стоял невысокий алтарь, целиком вырезанный из черного камня.
   - Где мы?
   - Это не важно. Раздевайся до пояса, носки и обувь тоже снимай.
   В каменном зале было довольно прохладно, если не сказать холодно. Сергей быстро разделся, оставшись только в штанах, и пошел за Клио к алтарю. Гречанка еще в доме переоделась в белую тунику и сандалии.
   Клио подвела Сергея к черному камню и приказала:
   - Стой здесь.
   А сама обошла алтарь и встала напротив мужчины.
   - Точно не передумал? Сейчас последняя возможность остановиться.
   - Я готов.
   - Тогда начали. Протяни руки.
   Девушка начала нараспев читать заклинание на древнем языке. Алтарь на мгновение засветился и на нем появился грубый тяжелый молот, больше похожий на какую-то доисторическую кувалду, чем на оружие бога. Но от молота сразу потянуло древней мощью, словно сильным холодом, пробирающим до костей. Сергей невольно поежился и с трудом подавил в себе желание отойти подальше.
   Клио сняла с пояса небольшой нож и, взяв Сергея за руку, провела лезвием по запястью. Кровь, казавшаяся черной в полумраке зала, струйкой побежала на алтарь и молот. Девушка надрезала и вторую руку Сергея, а потом, продолжая читать заклинание, стала размазывать кровь по молоту.
   - Положи руки на рукоять.
   Сергей послушался. Ощущение было как от удара током - рукоять Мьёльнира оказалась раскаленной, а от хлынувшей силы судорогой сводило мышцы.
   - Не убирай руки!
   Этого Сергей не смог бы сделать при всем желании. Руки мертвой хваткой сжались на рукояти молота, а от боли в сведенных судорогой мышцах он едва не терял сознание.
   От Мьёльнира исходила невероятная, стихийная мощь. Она сжигала Сергея изнутри, выпаливала самые глубокие слои его души. Он не мог сопротивляться этой дикой силе, потому что невозможно плыть против бурного течения. Сергей пропускал этот поток сквозь себя, и надеялся, что ритуал закончится раньше, чем он умрет...
  

***

   Сергей пришел в себе лежа на снегу в горах. Встав на ноги, он поежился от холода. Дул сильный пронизывающий ветер, а из одежды у него были только штаны. Обувь, куртка и все прочее остались в зале возле алтаря.
   - И что это у нас? Телепорт, иллюзорная реальность* или глюки? - спросил Сергей у ветра.
   Оглянувшись, Сергей увидел рядом большой замок с воротами высотой в десять метров. Едва он подошел к ним, как гигантские створки сами приоткрылись. Внутри оказалось все еще интересней. За огромным столом в просторном холодном зале сидели великаны. Ножки стола и стульев напоминали стволы секвойи, на столе были блюда с зажаренными целиком матерыми кабанами и лосями, а в камине горели целые деревья.
   В самом конце зала на троне, вырезанном из куска дерева, сидел седой великан с золотой цепью на шее. Эту цепь запросто можно было использовать вместо якорной.
   - Еще один гость пожаловал к нам! - громыхнул седой великан. - Проходи уж, раз зашел! Нечего в ночи на пороге стоять!
   Голос у великана оказался громким и сильным, а глаза были умными и внимательными. Сергей с трудом подавил дрожь, столкнувшись с пронзительным взглядом хозяина дома.
   - Можешь не говорить, зачем пришел! Сам знаю! Подойди ближе! Незачем через зал кричать, добрый пир портить!
   Сергей подошел к трону великана. Остальные продолжали поедать мясо, запивая его ведрами пива или чего-то подобного, не обращали на него внимания. Перед седым великаном были другие люди. Черноволосую девчонку, лежавшую на ковре, Сергей узнал сразу, кто такой растерянный мужчина, стоявший рядом с ней, он вспомнил немного позже.
   - Итак, гости добрые! За мечом кузнеца отца сыновей Сив пожаловали?! А достойны ли вы лука грозовых стрел?! Удержите в руках третью причину зашитого рта Локи?! - не дожидаясь ответа, великан добавил. - Сначала в потехах мужских доблесть свою покажите, а там поглядим, достойны ли вы!
   Сергей слушал хозяина спокойно, а вот Лис весь извелся. Вайлет тем временем поднялась на ноги и, потирая шею, подозрительно уставилась на Сергея.
   - Ты как здесь оказалась, Вайлет? - спросил Сергей.
   - Здесь это где? На рай это мало похоже. И где мои родители?
   Сергей замялся с ответом.
   - И как же такие коротышки будут наше испытание проходить?! - с раскатистым хохотом спросил один из великанов. - Дай им погибель йотунов на время потехи!
   - Но творение карликов всего одно, как на двоих его поделить?! - задумался хозяин. - Может гости сами решат?!
   - Отдай его мне, и я отпущу девчонку! - быстро сказал Лис.
   - Врешь! Я уже мертва! - звонким голосом крикнула Вайлет.
   - Я согласен, - спокойно сказал Сергей. - Скажи адрес, где её держат, и пусть хозяин этого гостеприимного дома будет свидетелем твоих слов.
   Великан с едва заметной усмешкой в глазах кивнул. Лис побледнел, но не решился соврать и назвал адрес здания в Париже, где держали Вайлет. Хозяин замка подтвердил, что это правда, а Сергей запомнил.
   - Зачем? - шепотом спросила Вайлет. - Они убили меня.
   - Ты еще жива.
   - Но...
   - Они проводили ритуал по записям твоего отца?
   - Вот этот что-то читал по бумаге на странном языке, а потом мне, - девчонка коснулась горла и замолчала.
   - Я понял. Это не рай, а... просто особое пространство. Время здесь стоит. И как только я отсюда выберусь, то спасу тебя.
   "Если выберусь", - подумал Сергей.
   Вайлет не сильно обрадовалась от слов Сергея. Она уже надеялась встретить родителей и брата, а тут такое...
   - Ну, гости дорогие, отужинайте с нами! А испытания завтра!
   Хозяин замка щелкнул пальцами и перед людьми появился накрытый стол и три стула. Вайлет без лишних слов передвинула свой стул поближе к Сергею. Лис сел напротив них.
   Ели молча. Еда оказалось простой - мясо с картошкой - и вкусной. Запивали темным напитком, наливая его из кувшина. По вкусу и ощущениям это было нечто среднее между квасом и пивом.
   - Скучно сидите! - осуждающе покачал головой седой великан. - Давайте в загадки сыграем! Кто найдет ответ первым - тот свою загадает. А на чью загадку никто ответить не сможет, тот и победит!
   Согласия гостей хозяин не спрашивал.
   - Что рождается на рассвете, взрослеет в полдень и умирает на закате?!
   - День! - быстро ответил Лис.
   - Правильно! Загадывай свою загадку.
   - Лев поедающий короля. Что это?
   - Алхимическая аллегория, - с легкой усмешкой произнес Сергей. - Ртуть растворяющая золото.
   Лис скрипнул зубами, но кивнул, это был правильный ответ. Сергей не удержался от насмешки, европейцы истово верят в то, что никто кроме них не знает их "сакральных" знаний, и задал свою загадку:
   - Алхимик значит. Как звали третьего короля дома Падающих листьев клана Обреченных лилий?
   Лис озадачено промолчал. Вайлет конечно же не могла знать ответа. А вот седой великан радостно ответил:
   - Смерть! Эльфы говорили, что третьим королем дома Падающих листьев была смерть, ибо она правила кланом Обреченных лилий, собирая свою жатву! А вот мой вопрос! Как же меня зовут?!
   - Утгард-Локи! - звонко крикнула Вайлет.
   - Верно! Загадывай загадку?!
   - Что может спросить эта соплячка... - усмехнулся Лис.
   - Что сказал Один своему сыну Бальдру, когда тот лежал на погребальном ложе?
   В зале наступила тишина. Утгард-Локи встал со своего места и вежливо поклонился Вайлет.
   - Ты победила, маленькая женщина! Никто в целом мире не знает ответа на эту загадку! Что ты хочешь?!
   - Отдай орудие кузнеца хозяина повозки запряженной рогатыми конями ему, - Вайлет указала на Сергея, Лис грязно выругался, но ничего сделать не мог. - Пусть они завтра будут в равных условиях!
   - Не волнуйся маленькая женщина, они и так в равных условиях! Но не могу тебе отказать! Я разделю на время испытаний погибель йотунов и отдам обоим!
   - Спасибо, Локи из Утгарда.
   - Я убью тебе еще раз, дрянь, - прошипел сквозь зубы Лис.
   - Только тронь её и я тебя с того света достану, - спокойно пообещал Сергей.
   После ужина их заперли в небольших комнатах. Вайлет при этом осталась вместе с Сергеем. В каморке с небольшим окном под потолком из мебели была только низкая массивная кровать и грубо сработанный стол. Вместо факелов для света поставили потемневший от старости серебряный подсвечник с тремя свечами.
   Мерзнущая Вайлет сразу с ногами забралась на постель. Сергей сел рядом и накинул на плечи девчонки тяжелое одеяло из овечьих шкур.
   - Как вас зовут? - тихо спросила Вайлет.
   - Сергей. А ты Вайлет Готье.
   - Откуда вы меня знаете?
   - Я ехал из России к твоему отцу, но не успел с ним встретиться.
   - Из России? Вы знали папу? - удивленная Вайлет спрашивала, перейдя на русский язык.
   - Ты знаешь русский?
   - Да, - с гордым видом кивнула она. - А еще английский и совсем немного немецкий. Я люблю иностранные языки изучать.
   По-русски Вайлет говорила правильно, но с заметным акцентом.
   - Где твой брат? Вас искали друзья вашего отца, чтобы помочь.
   - Но нашли нас другие. Жака убили... а меня зарезали на столе...
   Сергей обнял Вайлет за плечи и привлек к себе. Девочка замерла от неожиданного участия и... разревелась.
   Сергей крепко прижимал её к себе и, успокаивая, поглаживал по волосам и плечам. А она рыдала, выплескивая наконец, все то, что в ней копилось за эти жуткие дни. Самые страшные в её недолгой жизни.
   Успокоившись, Вайлет стала рассказывать Сергею обо всем, что с ней случилось. А он сидел и слушал, пока она не выговорилась. Потом девчонка уснула, положив голову на его руку. Укрывшись тяжелой овчиной, Сергей и сам вскоре задремал.
  
   * Иллюзорная реальность или магическая реальность - пространство созданное магией, со своими законами, которые могут отличаться от физических законов обычного мира.
  
   Испытание началось утром. В зале было довольно прохладно, и Сергей мерз, стоя босиком на холодном камне. Утгард-Локи сидел на своем месте, а остальные великаны расселись на лавки вдоль стен зала и с интересом следили за ними.
   Лис с ненавистью поглядывал на Вайлет. Держа в руках молот Тора, он уже праздновал победу, но из-за неё точно такой же по силе молот дали и Сергею. Лис злился на Вайлет и потому, что в дневниках её отца не было сказано ни слова про испытания.
   - Гости дорогие, для потехи еще будет время! А пока позавтракать не мешало бы.
   В зал внесли три большие бадьи с мясом. Следом зашел высокий и очень худой человек. Он вежливо кивнул Сергею и Лису, а потом, улыбнувшись, протянул большой пирожок Вайлет.
   - Ты умна, маленькая женщина, но не место тебе в потехах мужских! - громыхнул Утгард-Локи. - Ну-ка, гости, кто быстрее съест свою порцию?! Вот наш поединщик, как раз вам по силам, чтобы честно было!
   Лис, Сергей и худой человек быстро начали поедать мясо. Первым использовать силу молота догадался Лис. Он быстро обглодал все кости, съев гораздо больше, чем могло поместиться в желудке человека. Сергей не стал торопиться. Он случайно встретился взглядом с Вайлет, она еле заметно покачала головой.
   - Я закончил! - победно крикнул Лис.
   Великаны расхохотались. Обернувшись, Лис увидел, что очень худой человек съел мясо вместе с костями и деревянной бадьей.
   - Добрую еду надобно и запить хорошо! Отведайте нашего питья! И, - Утгард-Локи хитро прищурился, - попробуйте осушить наш рог! Уж верное таким едокам это будет не сложно!
   Внесли большой и длинный рог. Первым пить стал Сергей. Напиток оказался странным и не убывал, сколько бы он не пил его.
   - Никому не под силу осушить ваш рог, почтенный хозяин.
   Лис презрительно усмехнулся и опять прибег к силе молота Тора. Но сколько бы он не пил, напитка не убавилось.
   - Хорошо! Едоки вы неважные, а пить уж совсем не умеете! Вот вам испытание по силам! Тот, кто поборет эту старуху, тот и получит наследие отца сыновей Сив!
   В зал вышла старая бабка с всклоченными седыми волосами. Она медленно ковыляла, тяжело опиралась на деревянную клюку.
   - Вы издеваетесь? Да она же от одного удара рассыплется! - крикнул Лис.
   - Так попробуй нанести этот удар!
   Лис поднял молот и бросился на старуху. Он с размаху опустил оружие на голову старой женщины и... не успев моргнуть глазом растянулся на каменном полу. Подскочил, опять бросился и снова упал.
   Бой продолжался долго, раз за разом Лис пытался справиться со старухой, и каждый раз она валила его на пол.
   - Довольно! Твоя очередь.
   Сергей опустил молот на пол и безоружный пошел к старухе. Она встретила его, чуть усмехаясь. Мужчина медленно подошел к ней и встал, не пытаясь, напасть первым. Старуха выждала немного и еще раз усмехнулась. В её темных глазах было что-то жутко страшное. Что-то от чего у Сергея проходил мороз по коже каждый раз, когда он сталкивался с ней взглядом.
   Удар старухи был страшен. Сергей не успел ничего понять, как оказался на полу. Но ожидая этого, он мгновенно подскочил на ноги и опять встал, не собираясь нападать.
   Бой длился долго, и Сергей, несмотря на холод сильно вспотел. От постоянных падений весь был в синяках, но не сдавался, раз за разом вставая на ноги.
   - Довольно! Ваш бой вечен, но тебе я присуждаю победу!
   - Что?! - взревел Лис. - Он дрался также как я! Он тоже проиграл! Я требую еще испытания!
   - Глупец! - звонко крикнула Вайлет. - Ты давно уже мертв!
   - Что ты несешь?!
   - Ты пытался выпить море и побороть смерть! Ты проиграл!
   - Слушай маленькую женщину! Она права! А требовать от меня не ничего стоит даже асам Асгарда...
   Хозяин замка приподнял и уставился тяжелым недобрым взглядом на Лиса. Сергей, понимая, что сейчас будет, схватил Вайлет и прижал лицом к себе, закрывая ей глаза и уши. Девчонка дернулась от неожиданности, но не смогла вырваться. И не увидела, что случилось с Лисом, лопнувшим как воздушный шарик... сильно постаревший воздушный шарик переполненный мясом и морской водой...
   - А теперь вас ждет испытание! Маленькая женщина, ты можешь остаться здесь!
   - Нет! Я пойду с ним!
   - Испытание?
   - Да! А ты думал эти забавы испытание?!
   Великан хлопнул в ладони и Сергей вместе с Валет провалились в темную дыру возникшую прямо под ними. Но они успели услышать последние слова Утгард-Локи:
   - Это была лишь проверка - достойны ли вы испытания?
  
   Очнулись они на берегу моря. В руках у Сергея был молот, рядом стояла Вайлет.
   - Где мы?
   - Не знаю.
   - Что это? - девчонка вскрикнула, показывая пальцем в море.
   - Ничего хорошего, - мрачно ответил Сергей.
   Из воды поднималась гигантская змея. Её огромная голова скользила к земле, а выступавшие из моря кольца уходили далеко к линии горизонта.
   - Это... - испугано прошептала догадавшаяся Вайлет.
   - Мировой змей Ёрмунганд*! Беги!
   Вайлет не стала спорить и стремглав бросилась подальше от берега. Сергей поднял с песка молот Тора. Испытание было понятным и простым.
   Змей быстро приближался к берегу, и уже можно было разглядеть его голову, большие змеиные глаза и пасть с клыками. Монстр легко мог целиком проглотить средних размеров корабль.
   Сергей понял, что точно знает, что надо делать. Подняв Мьёльнир, он быстро собрал на небе темные облака. Из грозовых туч точно в голову змея стали бить молнии, а раскаты грома на время заглушили плеск волн и шумное дыхание монстра.
   - Мало? - сквозь зубы процедил Сергей. - А если так?
   Размахнувшись, он метнул молот на несколько с лишним километров и попал прямо в глаз Ёрмунганда. Мьёльнир ушел в плоть монстра по самую рукоятку, из страшной раны вырвался фонтан темной крови. Змей взревел так, что на берегу от ветра пригнулись деревья, а Сергей едва не задохнулся от зловония.
   Кашляя, он вызвал молот обратно. Метнул его опять в другой глаз Ёрмунганда, и опять едва не упал от рева раненого монстра. Сергей заметил, что темная кровь змея, попадая в воду, окутывается белым паром, и некстати вспомнил, что по мифам Ёрмунганд ядовит.
   Несмотря на раны и бьющие прямо в голову молнии, Мировой змей продолжал неуклонно ползти к берегу. До берега ему осталось всего ничего.
   Сергей обернулся назад и увидел Вайлет, пытавшуюся что-то ему сказать. Из-за грома и рева зверя, услышать её было невозможно. Но приглядевшись к губам девчонки, он понял, что она постоянно повторяет одну фразу: "Это неправильно!"
   - Неправильно... что неправильно? - задумчиво сам себе сказал Сергей. - Тут все неправильно и в первую очередь этот червяк чернобыльский! Неправильно или... не вовремя!
   Он замер. Посмотрел на Ёрмунганда, потом на небо. Жестом Сергей убрал молнии и, усиливая свой голос магией, закричал на древнем германском языке:
   - Стой, Ёрмунгад. Стой Мировой змей, опоясывающий всю землю! Час Рагнарека** еще не настал! Цел Бифрёст*** и не трубил еще в свой рог Хеймдаль****! Нагльфар**** еще не готов! Возвращайся в океан до часа! Пока не трогаешь ты людей - не враг ты мне!
   Змей замер. А потом медленно начал разворачиваться в сторону моря.
   Сергей вздохнул с облегчением и опустился на землю. Очень вовремя он вспомнил, чем закончился поединок Тора и Мирового змея. Вайлет подошла и села рядом.
   - Спасибо.
   - Не за что. Кто знал, что сказки, которые нам с Жаком рассказывал отец, так пригодятся, - невесело усмехнулась она. - Это все?
   Сергей не успел ей ответить и потерял сознание.
   * Ёрмунганд - чудовище из скандинавской мифологии опоясывающее всю землю. Во время конца света должен выйти на берег
   ** Рагнарек - битва богов, конец света в скандинавской мифологии
   *** Бифрёст, Биврёст - Радужный мост к вратам Асгарда
   **** Хеймдаль - страж Асгарда. Перед началом Рагнарека он должен подать сигнал, протрубив в свой рог
   ***** Нагльфар - корабль из ногтей мертвецов, который строят в Нифльхейме. Когда его достроят, мертвые на нем выберутся из страны тьмы и холода Нифльхейма и начнется Рагнарек

***

  
   Очнулся Сергей в каменном зале, лежа на полу и укрытый плащом. Клио сидела рядом, положив его голову себе на колени.
   - Все в порядке? - обрадовано спросила гречанка.
   - Не знаю, - с трудом ответил Сергей, мышцы затекли, вставать было тяжело, а голова соображала с трудом. Но главная мысль быстро привела его в чувство.
   - Телефон! Дай телефон!
   - Погоди, зачем он тебе? Отдохни немного и... - растерялась девушка.
   - Нет времени, быстро дай мне телефон!
   - Да здесь они не работают!
   - Тогда беги в дом и срочно звони в Орден! Вайлет...
   - Какая еще Вайлет?
   - Дочь Луи Готье в плену, она...
   Клио выслушала адрес и мигом бросилась через портал в дом. Сергей облегченно растянулся на полу. Теперь можно было отдохнуть и попытаться привыкнуть к новому ощущению огромной силы прямо под рукой.
   Сергей чувствовал молот Тора. Знал, что может использовать лишь малую часть этой огромной силы и то не всегда и не против всех врагов.
   Испытание Тора оказалась с подвохом и напрасно Клио и профессор Радек боялись, что Мьёльнир может попасть не в те руки. Владея такой силой нужно уметь не использовать её, как бы странно это не звучало. Таким богом ведь и был Тор, защитник людей и богов. Он убивал великанов, берсерков и чудовищ, но не ради битв или побед. Он несколько раз сражался с Ёрмунгандом, но убил его только тогда, когда тот стал угрожать людям. Не раньше.
  

***

   Вайлет пришла в себя связанной на столе. Руки и ноги затекли, а шея сильно болела, но смертельной раны больше не было. Мучительно сильно хотелось кашлять и дышать, но девочка сдержалась. Не открывая глаз, она слышала шум вокруг себя.
   Лис неожиданно для его наемников замертво рухнул на пол. Все бросились к нему, пытаясь привести в чувство. Никто не обращал внимания на девчонку, все были уверены, что она мертва.
   Это оказалось на руку бойцам парижского отделения Ордена. Когда группа захвата ворвалась в дом, немцы отчаянно сопротивлялись, но никому из них не пришло в голову использовать Вайлет как заложницу.
   Следом за бойцами в подвал забежали целители. Они отвязали Вайлет и помогли ей.

***

   Валерий Алексеевич довольно улыбался, сидя в полутемном кабинете. Все прошло гладко. Почти гладко, поправил он себя, глядя на черно-белую фотографию. На ней стояли, обнявшись за плечи, двое мужчин в военной форме и с оружием в рукав. Луи просчитался и дорого заплатил за свою ошибку. Но за него уже отомстили.
   Зазвонил телефон.
   - Gute Nacht.
   - У нас еще день, Халворн!
   - Ты чем-то недоволен? - улыбаясь, спросил Валерий Алексеевич.
   - Ты спрашиваешь? Убили моих лучших людей!
   - Не стоило злить французов. Твой человек первым перешел грань, убив Луи Готье. А я об этом предупреждал.
   - Ты! - собеседник Халворна не мог справиться с эмоциями. - Ты грязно играешь! Ты вмешал в это дело Хранителей!
   - Ага.
   Собеседник разразился красноречивой тирадой.
   - Ой, как красиво сказал. Знаешь, зря говорят, что русский мат самый изощренный. Вы немцы, когда захотите, ругаетесь не хуже.
   - Ты обокрал нас! Слышишь, Халворн? Однажды ты ответишь за это! Это наследие германской нации
   - В сорок четвертом, я за такие слова расстреливал на месте, - холодно произнес Валерий. - Ты упустил Мьёльнир по собственной глупости. И отвечать придется не мне, а тебе. Хранители уже вышли на след "тайной оккультной организации". Пока есть время, подумай над аргументами в свою защиту. Они должны быть очень убедительными. Сам знаешь, что будет, если Клио тебе не поверит.
   - А если они узнают, что это все твоя интрига? Ты подставил меня и Готье, чтобы заполучить контроль над молотом.
   - Ты сам себя подставил. А что до остального... - Халворн издевательски рассмеялся в трубку. - Я ничего не скрываю. А вот ты заигрался уже.
   - Посмотрим, что ты скажешь, когда я заплачу тебе твоей монетой.
   Валерий Алексеевич положил телефон и откинулся в кресле. Сложная многоходовая интрига удалась. Хранители поверили в опасность, а Сергей справился с испытанием. И наконец, удалось убрать Лиса. Немцы, конечно, не успокоятся, но тем хуже для них.
   Встряхнувшись, шеф отдела вернулся к работе. У него было еще очень много дел...
  

***

   Улыбающаяся стюардесса подала плед и попросила выключить телефон. Сергей поблагодарил девушку, убрал телефон и накрыл Вайлет пледом. Девчонка уже спала, прижавшись щекой к плечу Сергея. Светлана с интересом и легкой ревностью посматривала на них. Поступку Сергея она удивилась сильнее других. И даже попыталась поспорить с ним, но вовремя остановилась.
   Сергей сам удивлялся своему решению. Когда он приехал навестить Вайлет в госпитале парижского отделения, он уже знал, что у девочки не осталось родственников во Франции. Тогда Сергей неожиданно и прямо спросил:
   - Ты поедешь со мной?
   - Да, - просто ответила Вайлет.
   Командировка закончилась. И пора было возвращаться домой. Тем более что немцы уже успели устроить ловушку для Игоря.
   - Что случилось? - тихо спросила Светлана.
   - Ничего хорошего. Игоря похитили.
   - Черт... Как?
   - Не знаю. Будем разбираться, когда вернемся.
   - Понятно... Сергей, у меня тоже есть новость плохая.
   - Что случилось?
   - Повышенный магический фон в Париже.
   - Ну? Его источником был молот Тора, когда я забрал оружие себе, он пропал.
   - Нет, - покачала головой Светлана. - Он пропал после этого. Примерно часа через два - три. Источником фона и причиной испуга вампира был не молот Тора, а что-то другое.
   - Вот как? - задумчиво произнес Сергей. - Ладно, с этим еще будет время разобраться.
  
  

Лисица

  
   Началось все с того, что мне поручили дело о розыске двух похищенных японок. Мне и раньше поручали расследовать дела, но только разную мелочевку и всегда я работал в паре с кем-то более опытным. А тут дело дали вести мне одному. И мне бы порадоваться оказанному доверию, но не тут-то было.
   - Все материалы в папке. Для очистки совести посмотри их и кинь в стол.
   - И все?
   - Ну да. Нет, ну если хочешь, иди ищи, - посмеялся надо мной Владислав. - Расследуй.
   Все в отделе дружно рассмеялись. Я из вежливости улыбнулся. Никто не собирался это дело расследовать, поэтому его и поручили мне. Во-первых, все были уверены, что у меня ничего не получится, а во-вторых, никто в отделе не хотел портить себе статистику, берясь за это безнадежное дело.
   - Премиальных ты все равно лишен так что, - начальник развел руками, - не обессудь.
   Я молча взял папку и вышел из кабинета. Пару дней назад я пожаловался Сергею, что меня в отделе считают за бойца и не доверяют нормальных дел. Так что это маленькая месть Владислава, поручить мне дело, которое велели не расследовать.
   - Игорь, ты что обиделся?
   Коля вышел следом за мной.
   - Да забей ты на Владислава. Подумаешь, премии лишил, я её уже второй год не вижу.
   - Да не в этом дело.
   - А что тогда? - Коля бесцеремонно забрал у меня папку и открыл её. - Хм, а они красивые... Себе что ли это дело попросить?
   - Издеваешься?
   - Просто шучу. Попробуй, шансов конечно мало, но чем черти не шутят?
   - Точно издеваешься.
   - Игорь, - он серьезно посмотрел на меня. - Это наша работа. И если отбросить шелуху вроде самодурства Владислава и интриг высшего руководства то, что у нас остается? Две японки, которых похитили.
   Коля при всем своем показном шутовстве к работе всегда относился серьезно. Но я был слишком зол, поэтому просто отмахнулся от него и пошел домой.
  
   Сдав экзамены, я окончательно разругался с родителями и ушел из дома. Пару дней жил у Наниэль, а потом Орден выделил мне однокомнатную квартиру. Жить одному было гораздо проще и спокойней. Теперь мне не приходилось через день ругаться с родителями, требующими уйти из Ордена и поступить в институт. И не нужно было больше выслушивать нотации по поводу ночных смен, задержек на работе и оружия лежавшего на столе.
   Пообедав, я немного успокоился и сел изучать тонкую папку.
   В середине мая в Японии одновременно пропали две подруги, представительницы древнего и могущественного сверхъестественного народа ёкаев. Японских ёкаев часто называли демонами, хотя это неправильно. Это очень грубый и упрощающий перевод.
   Ёкаи, или йокаи, как и другие герои народного фольклора, не были однозначно злыми созданиями. Они хитрые, коварные, часто опасные для людей существа, но нередко они могут и помочь. Как и китайские драконы ёкаи никогда не нуждались в защите Ордена от людей. Но они добровольно согласились подписать договор с Орденом и всегда честно выполняли его условия. Много ёкаев служит в Японском, Корейском и Китайском отделениях Ордена
   Орден в свою очередь всегда уважительно относился ко всем ёкаям и делал все, чтобы люди не мешали им. Ведь многие из них очень сильны и могут стать опасными противниками даже для нас.
   Это была первая странность дела. Похищения людьми сверхъестественных существ всегда жестко наказывались Орденом. Кто бы, для каких целей ни пытался захватить иных - наша кара была безжалостной и неотвратимой. А тут похитили двух девушек да еще из не рядовых родов ёкаев, а нам приходит негласное распоряжение спустить это дело на тормозах... непонятно.
   Одна из похищенных была полукровкой - наполовину человеком, а наполовину кошкой оборотнем - баке-нэко. Вторая - чистокровная кицунэ-гинко, лиса оборотень, дочь тэнко-кицунэ, "божественной лисы прожившей больше тысячи лет.
   Я залез в интернет, ввел свой пароль и зашел в информационную сеть Ордена. Там я быстро нашел нужную информацию про кицунэ и баке-нэко.
   Полукровки баке-нэко большой силой не отличались. Они предпочитали жить среди людей и, как все кошки, были одиночками. Полукровок чистокровные баке-нэко не признавали, так что тут у похитителей особых проблем возникнуть не должно.
   А вот со второй девушкой дело обстояло сложнее. Кицунэ тоже одиночки, но они всегда заботятся о своем потомстве, как и все лисы, кстати. С годами они становятся сильнее и опаснее, лиса возрастом всего в пару веков уже может многое. А мать похищенной девушки прожила полторы тысячи лет! Её настоящее имя было неизвестно, поэтому звали её просто - Жина Тэнко-кицунэ.
   Таких ёкаев японцы называли божественными и говорили, что людям с ними справиться невозможно. Я бы очень хорошо подумал, прежде чем решиться похитить дочь создания вошедшего в мифы.
   - Значит Такада Йоко и Кицунэ Рингёко*, - задумчиво вслух произнес я. - И где же вас искать?
   Разбираясь с делом, я понял, почему Владислав был так скептичен. Достоверно точно было известно только то, что обеих девушек вывезли с территории японских островов. Не было никаких намеков не то, что на местность, даже на страну их настоящего местопребывания. С равной вероятностью они могли быть в Москве, Одессе, в нашем городе или в Рио-де-Жанейро!
  
   * У японцев сначала пишется фамилия, а потом имя.
  
   Сложно сказать, что именно подтолкнуло меня, упрямство, азарт или то, что похищенные девушки были красивыми, а может быть все вместе? Но я всерьез занялся расследованием.
   Правда, назвать это расследованием можно было только с большой натяжкой. Я не мог ни выехать на место предполагаемого похищения, ни поговорить с родственниками и знакомыми девушек, ни опросить свидетелей, если таковы и были. Мне дали жалкие крупицы информации, полученные от японцев, и все.
   Несколько дней я ходил в отдел, терпел насмешки Владислава и часами напролет сидел за компьютером в поисках информации. Мне пришлось перелопатить горы материала, проверить базы данных и занесенные в сеть Ордена архивы российских оперативных отделов.
   Нашел я много чего интересного, но, увы, ничего нужного в данный момент. К примеру, оказалось, что наше отделение был одним из крупнейших в России. И под нашей ответственностью была самая многочисленная и разнородная колония сверхъестественных существ в России. А я всегда считал, что мы живем в провинции.
   В отделе мне никто ничем помочь не мог, я хотел спросить совета у Сергея, но он уехал в очередную командировку. Только через пару дней я наткнулся на относительно недавнее расследование очень похожего преступления. Речь шла о похищении эльфийки в Приморском крае. Чем закончилась история непонятно, потому что дело было закрыто третьим уровнем допуска, а я со своим четвертым заглянуть в него не мог.
   Я попытался связаться с человеком, занимавшимся этим делом, но, увы. Он служил егерем и в данный момент был где-то в дебрях Уссурийской тайги. Впрочем, я кое-что все равно узнал.
   Другое похожее дело расследовалось в Республике Беларусь и тут мне повезло больше. Понимая, что на официальный запрос уйдет много времени, я нагло позвонил в нужный мне отдел и договорился о прямом разговоре через скайп.
   Рассказав о своем деле, я начал расспрашивать оперативника из Белоруссии:
   - Зачем вообще похищать сверхъестественных существ?
   - Ну а зачем похищают простых людей? Ради денег разумеется.
   Я задумчиво почесал затылок.
   - Честно сказать, с трудом могу представить, для чего похищать мавок*?
   - Для продажи их в сексуальное рабство.
   - Э... но это же нежить!
   - И что? Есть люди готовые выложить огромные деньги за ночь с русалкой, мавкой или суккубой**.
   - А с вампиром они переспать не хотят? - съязвил я.
   - Не знаю, но ничуть этому не удивлюсь.
   Подобное я с трудом мог себе представить. Ладно, там эльфийки или дриады***, но блин мавки и русалки?!
   - Кроме этого, бывают конкретные заказы. К примеру, вампиры нередко платят деньги за организацию похищений оборотней, особенно молодых. Они питаются их кровью, а потом убивают. Часто магам или алхимикам для их экспериментов требуются какие-нибудь существа.
   - Понятно... но как вообще подобное может существовать?
   - Молодой человек, - вздохнул мой собеседник. - Всем этим делом занимаются нелюди, только и всего. К примеру, бордель для которого похитили мавок, принадлежит некоему могущественному клану вампиров. Наемники, занимающиеся похищениями, всегда имеют в составе отряда хотя бы одного иного существа.
   - Но ваше дело занесено в базу как раскрытое.
   - Да, дело раскрыто, но никто не был наказан. С клана вампиров вообще спроса никакого не было. Среди наемников были вампир и оборотень, они взяли на себя всю вину. И, в конце концов, все свелось к тому, что наемники освободили мавок, а мы отпустили их.
   - Вот как.
   - Да, неприятная, на мой взгляд, история, но это приказ высшего руководства.
   - Вот и у меня... дело поручили, но намекнули, что ничего расследовать не нужно, - вздохнул я.
   - Ну что я могу сказать, молодой человек? Вам дали хороший совет. Орден разделяет мир людей и мир мифических существ, а также регулирует конфликты между разными расами. Но он не вмешивается в них и не правит миром сверхъестественного.
   Я невольно поморщился. Неприятно, когда тебе начинают разъяснять азбучные истины, только потому, что ты молод. Поблагодарив человека за помощь, я попрощался с ним и задумался. Передо мной вырисовывалась картина в стиле Малевича "Жопа, вид изнутри". Даже если каким-то чудом мне удастся выйти на след похитителей, с большой долей вероятности мне придется закрыть дело. Так стоило ли мучиться?
   На очередном совещании я признался Владиславу, что не могу вести это дело. К моему удивлению, он не стал насмехаться, а просто кивнул и продолжил планерку.
  
   * Ма?вки (на?вки) -- славянские мифические существа. Часто появляются в виде детей или дев с длинными волосами, в белых сорочках. Так же, как и русалки, часто завлекают к себе мужчин и убивают их.
   ** Суккубы - демоны и родственные демонам существа, соблазняющие людей и выпивающие жизнь через сексуальный контакт.
   ***Дриады - родственные эльфам жители лесов. Очень связаны с деревьями и могут вселяться в них, становясь при этом практически бессмертными, но после этого уже не могут далеко отойти от дерева и погибают, если погибнет их дерево.
  
   Основную часть моей работы по-прежнему занимало банальное дежурство на улицах города. Из-за численности иных существ, нам постоянно приходилось держать улицы под контролем, чтобы предотвращать преступления.
   Последнее время меня часто ставили в пару с Колей. А он постепенно прививал мне свой пофигизм.
   - Да забей ты на это. Я из внеочередных дежурств и не вылезаю.
   Коля допил пиво и кинул банку в мусорку, но промахнулся.
   - Косой, - мрачно прокомментировал я и добавил. - Тебе-то по барабану, а мне из-за тебя вместе с тобой сейчас по городу шарахаться!
   - И что? Сейчас еще по пиву возьмем да во дворе посидим.
   - Чтобы еще одно дежурство заработать?
   Во время прошлого дежурства Коля попался на глаза Владиславу с банкой пива в руке. Ну а я за компанию как соучастник пошел.
   - Совсем плохой стал, пиво не пьешь, со старшим ругаешься.
   - Это ты-то старший?
   Делать было нечего, и разговор плавно перешел к моему делу. Я рассказал Коле про бордель с мавками и русалками.
   - Хм, забавно, - с деланным равнодушием произнес он. - Так, где говоришь этот бордель?
   Я с подозрением посмотрел на него.
   - Что так смотришь? Вдруг мне туда по делам зайти придется. Взрослым делам.
   - Ага.
   - Да шучу я! Дурость все это. Как с куклами...
   - Что? - не понял я.
   - А как ты думаешь, хозяева этого притона контролируют нежить и нечисть? Есть только один способ - сковать сознание. То есть сделать из живого создания просто куклу.
   Несколько секунд я молчал, вспоминая лекции по магии и биологии нелюдей.
   - Мерзость, - я передернул плечами.
   - А я о чем. Знать бы, где он да зайти туда. По делам, - с холодной и злой усмешкой произнес Коля.
   - Узнаю, скажу - совершенно честно ответил я. - Но пойдем туда мы вместе.
   - Вот это другой разговор. Пиво будешь?
   - Давай.
   В самом деле, не хрен ли с этими дежурствами? После того что весной было они вообще за выходные могут считаться.
  
   После дежурства я зашел поболтать к Наниэль. Она как раз сидела без дела, а её рабочий компьютер проверял наш специалист по компьютерам.
   - Я слышала, тебе поручили дело расследовать, а ты не справился?
   - Кто сказал это?
   - Да так, девчонки рассказывали.
   Девчонками двухсотлетняя эльфийка называла сорокалетних женщин из бухгалтерии. Мне иногда казалось, что именно их наша контрразведка должна охранять лучше всех других. Никто больше них не знает столько всего про отдел.
   - Мало ли что говорят, - отмахнулся я.
   Наниэль внимательно посмотрела на меня и легко поняла мое настроение.
   - Игорь, расскажи мне, - мягким певучим голосом попросила она.
   - Да ничего рассказывать.
   - Не ершись.
   Вздохнув, я рассказал ей обо всем.
   - Но ты ведь не бросил это дело?
   - Да как сказать, - задумчиво протянул я. - Я и раньше ничего толком не делал, а сейчас делаю еще меньше. Просто ищу в сети информацию о похищениях не известных Ордену. И все.
   - Ну да.
   - Наниэль, у тебя в компьютере вирус, - озабоченно произнес программист.
   - Что? - не поняла эльфийка.
   - Твой компьютер был взломан.
   - Это как? Он же целый?
   Я усмехнулся, глядя на выражение лица нашего программиста. Прекрасная Наниэль его очень смущала, и он бедный весь покраснел и сбивчиво пытался объяснить эльфийке, что значит "взломать компьютер". Хотя кто его вообще мог взломать? Скорей всего просто Наниэль зашла в интернет и, несмотря на хорошую антивирусную систему, наловила вирусов.
   Я попрощался с Наниэль и оставил наедине с безнадежно влюбленным в неё программистом.
  
   Из чистого упрямства я продолжал расследование. А значит, опять полночи сидел в сети, просматривая бесчисленные сайты и форумы на оккультные темы. Может быть, мне просто повезло, звезды так сошлись или боги увидели вдруг мое рвение и вознаградили, но скорей всего просто сработал высоконаучный метод "тыка" вкупе с методом "перебора". На очередном форуме я наткнулся на нужную информацию.
   Мне удалось обмануть людей, представившись состоятельным темным колдуном. Расследование сразу пошло веселее и после нескольких часов переписки и пары звонков я, сыграв роль заказчика, договорился о встрече.
   Во время первого разговора, на мои вопросы отвечали уклончиво и неохотно. Но через несколько дней мне позвонили и предложили встретиться, чтобы подробней обсудить условия заказа.
   Встреча была назначена в небольшом баре на окраине города. Его посетителями в основном были нелюди и темные колдуны. Когда я зашел, официант косо посмотрел на меня.
   - Что будете заказывать?
   - Ничего, я жду тут кое-кого.
   - Зал ожидания на вокзале, а у нас или заказывают или выметаются на улицу! - сразу окрысился он.
   У меня зачесались кулаки, но я здесь был совсем не за этим.
   - Светлого пива и фисташек.
   Пиво было с неприятным привкусом, но мне было не привыкать. Хорошо хоть ждать пришлось недолго. Вскоре в бар зашли двое, человек и вампир, они сразу подошли ко мне, и мы начали разговор. Все шло неплохо, пока я не начал задавать вопросы.
   - Вы только по России работаете?
   Они переглянулись.
   - Почему вы спрашиваете?
   - Интересуюсь на будущее. Я хотел бы получить йокая, не могли бы вы назвать приблизительную сумму?
   Они опять переглянулись.
   - Ну сложно сказать сразу. Это зависит от того, кто вам нужен...
   Внезапно меня ожгло ощущение опасности. Я резко подскочил и тут же почувствовал укол в спину. Мои собеседники испуганно отпрыгнули от меня. Ноги почему-то подогнулись, а по всему телу разлилась предательская слабость.
   Я потерял равновесие и едва не упал, в последний момент, схватившись за стол. В плечо вонзился дротик. Я попытался выдернуть его, но комната опять качнулась, и я все-таки свалился на пол. Встать не получилось, голова сильно кружилась и ноги не слушались. С рычанием я рванул пистолет из кобуры, но сил достать его уже не было.
   - Ты что так долго?
   - Надо было подождать, пока препарат начнет действовать.
   Голоса звучали приглушенно, словно доносились до меня сквозь слой воды.
   - А иначе он бы успел всех порвать, прежде чем снотворное подействовало бы.
   Черт... так глупо... меня сразу раскусили... но как...
  
   Очнулся я от удара. Меня, не церемонясь, бросили на бетонный пол. Я дернулся, пытаясь подскочить, но не тут-то было - руки и ноги оказались надежно скованы. Пока я боролся и пытался подняться, меня приковали цепью к стене.
   Голова кружилась, перед глазами все плыло, а во рту было сухо как в Сахаре. Что-то загремело, а потом раздались удаляющиеся шаги. Похоже я в камере.
   Кто-то осторожно подобрался ко мне и помог сесть. Я тряхнул головой, с трудом сфокусировал взгляд и рассмотрел склонившуюся надо мной девушку. Её лицо поначалу показалось мне каким-то непривычным и странным, но потом я сообразил, что она азиатка.
   Так плохо мне не было еще никогда в жизни. Не знаю, что за смесь мне подсыпали и вкололи, но обычного человека она наверняка убила бы. Мой организм легко расщеплял большинство ядов и сильнодействующих веществ. Обычное снотворное на меня тоже не действовало. Напрашивался нехороший вывод, что состав препаратов подбирали именно для меня.
   Я сидел, прислонившись спиной к стене, и медленно приходил в себя. Руки и ноги оказались надежно скованы кандалами. Причем похитители не ограничились оковами на запястьях, а повесили еще одни возле локтей. Опять сам собой напрашивался вывод, что они знали о моих возможностях.
   Условия содержания были средними. Чистая, сухая и прохладная камера. Без окон, но зато с цементным полом и железной дверью. Стены были чем-то исписаны, но сейчас я не смог их разглядеть.
   Вместе со мной сидели две девушки. Разглядев их, я не смог сдержать легкого смешка. В одном я точно не ошибся. Рядом со мной сидела черноволосая Такада Йоко, а в углу находилась Кицунэ Рингёко. На Йоко надели только наручники, а вот на лисицу нацепили наручники, кандалы на ноги, да еще и за ошейник цепью к стене приковали.
   Я хотел с ними поговорить, но язык меня не слушался, а сознание уплывало...
  
   Во второй раз я очнулся от крика девушки. Не совсем понимая, что происходит, я рывком подскочил на ноги. И сразу же получил новый дротик в плечо...
  
   На третий раз я чувствовал себя лучше. Немного кружилась голова, очень хотелось пить и в туалет. Мой организм уже приноровился разрушать эти препараты.
   - Have are you feel? Do you speak english?* - спросила меня девушка на английском языке.
   - Как-как, хреново, - проворчал я. - Yes.
   Конечно, я знал английский, с языками у меня никогда проблем не было. Но все оказалось еще проще. Узнав, что я из России, Кицунэ перешла на чистый русский язык. Немного позже я вспомнил, что многие нелюди умеют разговаривать с любым человеком на его родном языке.
   - Я в порядке. А как вы?
   - Бывало и лучше, - спокойно ответила девушка.
   - Кицунэ-сан, вы не знаете где Такада Йоко?
   - Её увели. А откуда вы знаете наши имена? - удивлено спросила кицунэ.
   - Я оперативник Ордена и расследовал дело о вашем похищении.
   - И дело, видимо, зашло в тупик.
   - Почему? - делано удивился я. - Я же нашел вас!
   - Верно, - рассмеялась Рингёко.
   Несмотря на ситуацию, я тоже засмеялся. Хотя ничего смешного в нашем положении не было.
  
   * Как ваше самочувствие? Вы говорите по-английски?
  
   Кицунэ Рингёко даже с перепачканным лицом и в грязной потрепанной одежде выглядела привлекательной девушкой. Я невольно вспомнил старые японские легенды о прекрасных девушках, соблазнявших мужчин. Похоже, в них была немалая доля правды.
   При этом в отличие от Йоко в её внешности не было ничего азиатского. Светлые волосы, серые глаза и чисто европейские черты лица. Глаза своей миндалевидной формой отчасти напоминали японские, но только отчасти. Но самым интересным в её внешности были, конечно, два пушистых лисьих уха. Хвостом с красивым серебристым мехом Рингёко согревала ноги.
   - Вы не похожи на японку.
   - Это потому что я не японка, а кицунэ, - спокойно ответила девушка. - Моя мать пришла в Японию из северо-западного Китая, а её мать родом из Европы.
   Ну да, что-то такое мне рассказывали на лекции по истории мифологических народов.
   В камере было достаточно прохладно. Мне-то ничего, а вот Рингёко мерзла уже не первый день. Мы сидели в разных углах и из-за цепей не могли подойти друг к другу. Делать нам было нечего, и мы просто разговаривали, быстро и незаметно перейдя на "ты".
   - Давно тебя здесь держат?
   - Здесь неделю, - меланхолично ответила девушка. - До этого еще две недели в другом месте держали.
   - Интересно, сколько я тут провел, - задумчиво произнес я.
   - Восемь часов.
   - Откуда ты знаешь?
   - У меня хорошее чувство времени. Тебя принесли к нам восемь часов назад. Два часа ты лежал без сознания, потом забрали Йоко, а ты еще четыре часа провалялся.
   Хм. Значит я от десяти до двенадцати часов в плену. И за это время меня до сих пор не освободили...
   Я закусил губу, мрачно размышляя о не радужных перспективах. Я попал в плен к профессионалам. Они все рассчитали точно и четко как по нотам исполнили. Одно дело похищение йокаев, и совсем другое дело - оперативника Ордена.
   Даже если они подозревали что я сотрудник Ордена, то они должны были понимать, максимум, что им грозит, так это штраф и освобождение девушек. А теперь... нет, они не просто хотели убрать назойливого сыщика, а именно похитить меня. Значит, нечего и надеяться на то, что в ближайшее время меня освободят. Скорей всего мы уже далеко от города.
   Главная проблема заключалась в том, как снять с себя кандалы. Заковали они меня надежно. Я несколько раз пытался разорвать оковы, но тщетно, крепкая сталь не поддавалась.
   Мы просидели в камере еще около суток. Так сказала, Рингёко, а я поверил ей на слово. В камере не было окон, и лично я даже не представлял день сейчас или ночь. Делать было совершенно нечего, так что мы разговаривали на самые разные темы и успели неплохо друг друга узнать
   Два раза нас кормили. Охранники заходили втроем и с большой осторожностью. Двое держали нас на прицеле, а третий поставил подносы с вареной картошкой и мясом. Еда была вкусной, но есть в кандалах крайне тяжело. Рингёко в наручниках тоже непросто было, но все же легче.
   Но вот какой проблемой было сходить в туалет...
  
   Рингёко вдруг замолчала на полуслове и замерла, словно прислушавшись к чему-то
   - Йоко в беде.
   - Что?
   - Я чувствую, что ей сейчас очень больно и страшно!
   В глазах у девушки вспыхнула ярость, между полураскрытых губ белели острые нечеловеческие клыки, а на пальцах вместо неровно обгрызенных ногтей появились когти.
   - Рингёко!
   Она вздрогнула и вышла из непонятного транса.
   - Мы сейчас ничем не можем ей помочь. Нам самим нужная помощь.
   - Если бы не этот ошейник! - зло прошипела девушка.
   - То что?
   - Я бы сняла оковы, а эти барьеры мне не помеха! Все дело...
   - Значит вся проблема только в ошейнике? - обрадовался я.
   - Не только, - признала девушка. - Отсюда мне не все равно выйти. Да что толку?! Ошейник все равно не снять.
   - А это мы сейчас проверим.
   Я внимательно осмотрел цепь и кольцо в стене. Цепь была хорошей, надежной, кольцо тоже неплохое. А вот крепление в стене...
   - Есть у меня одна идея. Но нужно действовать быстро.
   Выслушав меня, лисица обрадовано кивнула головой. Я встал и, немного размяв мышцы, вошел в транс. Как и я и рассчитывал, крепление колец не выдержало и трех сильных рывков. По инерции я пролетел вперед и упал на пол.
   Рингёко подняла голову и подставила шею. На толстом серебряном ошейнике были выгравированы иероглифы и непонятные для меня знаки. Наверное, что-то из синтоистской магии. Такие же символы были нанесены на стены камеры.
   Я прикоснулся к ошейнику и отдернул руку.
   - Что такое?
   Я молча показал девушке обожженные пальцы. Ошейник был не так прост, как нам казалось.
   - Ксо*...
   Проблема, но не большая. Я взялся двумя руками за ошейник и зашипел от боли - металл, словно раскаленный, жег мне пальцы. Завоняло противным сладковатым запахом сгоревшего мяса.
   Секунд через десять я, наконец, разорвал ошейник и сразу же отбросил его в сторону. Освободившись от печатей, сковывающих её магию, Ренгёко быстро сняла с себя наручники, а потом и кандалы с меня.
   - Что дальше?
   - Ждем, - ответил я, вставая у двери.
   Ждать пришлось недолго. Как я и предполагал, из-за шума, а возможно и сработавших сторожевых заклинаний, охрана всполошилась.
   Дверь открылась и в комнату залетела светошумовая граната и, судя по всему, тут же ударили магией. Охранники не были идиотами и просто так заходить в камеру к двум опасным существам не хотели. Но и убивать нас они, естественно, не собирались, а это была смертельная ошибка.
   Я прыжком вылетел из камеры и раскидал в стороны троих охранников. Я захлестнул шею одного цепью, в лицо второго метнул кандалы. А на третьего прыгнул сам, сбивая с ног всем своим весом и перебивая кадык.
   Растерянные и ошеломленные похитители ничего не успевали сделать. В боевом трансе я думал и двигался в несколько раз быстрее их. Пока один пытался встать, я прыгнул на второго, вырвал у него из рук "Узи" и расстрелял первого. Последнего можно было бы оставить в живых, но я уже вошел в раж и убил его, прежде чем подумал об этом...
  
   * Японское ругательство.
   Рингёко пострадала от взрыва светошумовой гранаты. Пока она приходила в себя, я успел осмотреть охранников и забрать у одного из них пистолет-пулемет МР-5 и пару магазинов к нему. Хорошая вещь.
   На этаже были еще камеры, но все оказались пустыми. Рингёко сказала, что еще два человека находятся на первом этаже. Они сидели в комнате как раз напротив выхода со второго этажа. Пройти мимо них мы бы никак не смогли, а дверь была закрыта. К счастью, обеспокоенные шумом и отсутствием связи с напарниками, они сами открыли дверь и вышли в коридор. А на таком расстоянии бронежилеты помогают не сильно...
   На всякий случай перезарядив оружие, я позвал Рингёко и вместе с ней зашел в комнату. Там оказалось много интересного. Я сразу полез в оружейный шкаф, а лиса стала копаться в бумагах.
   Тут было разное оружие, немецкое, американское и израильское. Я взял несколько магазинов к МР-5 и пистолет "Пустынный орел". Давно мечтал о таком!
   - Игорь! Тут твое имя, - позвала меня Рингёко.
   Я подошел и с большим удивлением увидел в папке свои медицинские записи, в том числе подробное описание реакций на различные медицинские препараты. Полистав несколько других папок, я нашел с десяток хороших своих фотографий, примерный график дежурств и немало другой информации.
   - Интересно...
   - Ага, про меня тут тоже есть, - озадачено проговорила девушка. - Но мало.
   - А ребята не промах. Вот только откуда они могли взять график моих дежурств? - задумчиво произнес я.
   С медицинскими файлами все было еще интересней. В школе, поликлинике и даже в отделе кадров Ордена хранились липовые карточки, а настоящие записи были только у Наниэль. Практически вся информация обо мне была под грифом "секретно, только для лиц со вторым уровнем допуска".
   Я распихал бумаги по карманам, потом будет время с ними разобраться, а сейчас пора уходить.
   - Поджечь бы это все, - задумчиво произнес я, ища взглядом что-нибудь горючее.
   - Хорошо, - кивнула Кицунэ и щелкнула пальцами.
   Столы, компьютеры и бумаги загорелись синим пламенем. Я невольно хихикнул.
   - Пошли. Если умеешь стрелять возьми себе что-нибудь.
   Рингёко покачала головой и ничего не взяла. Мы вышли из комнаты в коридор, и направились к выходу, но девушка вдруг остановилась как вкопанная.
   - Там люди. Много.
   Я бросился к ближайшему окну и увидел заходящий во двор спецназ, все в бронежилетах и со штурмовыми винтовками HK G36. Немцы? Я дал две короткие очереди, чтобы немного задержать их и отскочил от окна.
   - Назад! Бежим быстрее!
   Я схватил Рингёко за руку и бросился назад по коридору. Если бы в здании не было второго выхода, для нас бы все кончилось очень быстро. С двумя десятками хорошо вооруженных профессионалов я бы не справился. Тем более с такой разницей в оружии!
   Но к счастью коридор выходил и на другую сторону. Мы выскочили из здания и едва успели отбежать, как следом вышли преследователи. Они резко что-то выкрикнули на немецком языке и сделали несколько предупредительных выстрелов в воздух.
   - Гитлер капут! - крикнул я и дал очередь по ним.
   К моему удивлению, пули остановил щит. Немцы открыли по нам огонь. Я втолкнул Рингёко за дерево и сам спрятался за ним.
   - Можешь с них щит сбить?
   Она кивнула и щелкнула пальцами. Самоуверенность немцев подвела их. Они даже и не подумали пригнуться и рухнули, убитые или раненые. Но, услышав стрельбу, следом за этими на улицу выскочили другие фрицы.
   - Быстрее!
   Мы побежали дальше, петляя по проулкам между сараями и гаражами. Немцы не отставали. Я слышал, как они переговаривались по рации, скорей всего у них здесь несколько групп, есть машины и поддержка магов.
   Я на бегу размышлял, холодно и отстраненно оценивая ситуацию. Сергей меня многому научил, в том числе и тому, как уходить от облавы. Сейчас его уроки пригодились бы, вот только шансов спастись у нас не было, один я бы еще может и ушел, но с Рингёко...
   Девушка бежала легко и быстро, но все-таки медленней, чем я. Обуви у неё не было, и она с трудом перепрыгивала через препятствия. Так что нечего было и думать о том, чтобы попытаться уйти по крышам сараев и гаражей. Один бы я именно так и сделал.
   - Нам нужно разделиться. Ты сможешь сама уйти или спрятаться где-нибудь?
   - Не знаю, - на бегу ответила девушка. - Я чувствую... у них маги.
   Вот теперь точно конец. От магов и мне не уйти.
   Неожиданно переулки кончились, и мы выскочили на улицу. Погоня не отставала, а здесь нас еще и на машинах смогут легко догнать. Нужно было срочно уйти с дороги, но куда?
   - Игорь!
   Я резко повернулся и увидел удивленного и одновременно обрадованного Колю. Рядом с ним возле знакомой машины стоили Леха, Виктор и Владислав. Они тоже с удивлением уставились на меня.
   Не думая о том, откуда они тут взялись, мы рванули к ним. Рингёко не отставала. Я бежал не по прямой линии к ним, а делал крюк в сторону, чтобы не оказаться на линии огня между немцами и своими. Владислав первым обо всем догадался.
   - Мужики атас! К бою!
   Они вскинули автоматы и рассыпались. Коля встал возле машины. Владислав там же, но с другой стороны. Леха лег на газон за бордюр, а Виктор сел за деревом.
   Выскочивших за нами немцев они, не задавая лишних вопросов, встретили дружным огнем. После пальбы немцев, знакомый перестук калашниковых показался мне таким родным и приятным.
   Мы с Рингёко под прикрытием ребят заскочили за машину. Я поднял МР-5 и присоединился к перестрелке, а она начала сбивать магическую защиту с противников. Правда, от меня толку было немного. На таком расстоянии из этого пистолета-пулемета хороший бронежилет не пробить.
   - Твою мать! Они щиты прошибают! - выругался Виктор.
   - Кто они вообще?!
   - Я не знаю! Как-то не было времени познакомиться с ними! - выкрикнул в ответ я
   - Какая разница кто?! Это наша земля! - крикнул Владислав. - Игорь, в машине еще один калаш!
   Вот так гораздо веселее будет! Я занял место Владислава, а он присев за машиной, начал кричать в рацию, вызывая подкрепление.
   Немцы были профессионалами. Поняв, что в лобовой перестрелке им нас не взять, они начали заходить с флангов. Бой затягивался и неизвестно чем бы он закончился, но неожиданно нам приказали прекратить огонь.
   - Что значит не стрелять?! - крикнул Коля.
   - То и значит! Не стрелять!
   К нашему удивлению, противник тоже перестал стрелять.
   - Игорь! Ты какого хрена стрелять по ним начал?! - зло крикнул на меня Владислав.
   - В смысле?!
   - В коромысле *ля! Это отряд Ордена! Чуть друг друга не положили здесь!
   - А они мне представились?!
   - Да кого это сейчас е****?! Они требуют, чтобы мы выдали им тебя или хотя бы девушку!
   Я молча взял Рингёко за руку.
   - Пусть попробуют...
   - Командир, - как-то очень спокойно спросил Коля, не спеша опускать оружие. - А ты не знаешь, что этот отряд здесь делает? Кто-то согласовывал их операцию на нашей земле?
   Владислав замолчал и поднял рацию. Я не знал немецкого языка, но общий смысл по его интонации понял.
   - Так ребята. Я не совсем понял, что тут произошло. Едем в отдел и оружие чтобы под рукой!
  
   Как оказалось, меня вывезли в соседний город. Похитители хотели при первой же возможности увезти меня из России, но уже через несколько часов наш отдел был поднят по тревоге. Бойцы перекрыли дороги, контролировали вокзалы и аэропорт. А оперативники тем времени искали меня, прочесывая улицы.
   Этого наемники не ожидали и решили переждать. Помогло бы им это не сильно, впрочем, потому что круг поисков неуклонно сужался. Отряд Ордена из Германии опередил наших всего на пару часов. И вот тут возникал вопрос, который я задал в первую очередь:
   - Как они так быстро и легко нашли логово похитителей? И почему они штурмовали убежище похитителей прогулочным шагом?
   Скандал, кстати говоря, вышел отменный. Меня, Кицунэ Рингёко и Владислава сразу вызвали на ковер к Валерию Алексеевичу. У него уже был представитель Немецкого территориального отделения Ордена.
   Он сначала наехал на меня, потом обвинил во всем Рингёко, заявил, что Владислав и его люди первыми открыли огонь и без предупреждения. Но потом вдруг сбавил обороты и предложил во всем разобраться в Германии. А когда ему прямо сказали, что меня никто в Германию против моего желания отправлять не будет, быстро переключился на Рингёко.
   Валерий Алексеевич сидел за столом и задумчиво смотрел на нас. Немец тоже устроился за столом, а нам сесть никто не предлагал. Ну и ладно, мы не гордые, можем и постоять.
   - По вашим людям стрелял я, - спокойно сказал я. - А Кицунэ Рингёко тут не причем.
   - Видите в чем дело, - с акцентом произнес немец. - Мы не уверены, что Игорь Теплов действовал по своей воле. Кицунэ известны своими умениями обманывать людей и управлять ими.
   Я сжал кулаки и посмотрел на побледневшую Рингёко. Ну да, ловко придумано.
   - Это проще простого. Наш маг осмотрит Игоря и скажет так это или нет, - быстро сказал Владислав.
   - Э-э, - замялся немец. - Дело в том, что магия ёкаев - это скорее не магия, а врожденные способности и талант к гипнозу. Нужны специалисты, разбирающиеся в этом.
   - Нет ничего проще, - пожал плечами Валерий Алексеевич. - Мы свяжемся с Китайским отделением и попросим прислать специалиста.
   - Зачем их беспокоить? У нас есть свои профессиональные специалисты.
   - Это все чушь! На меня не действует гипноз и магия контроля!
   - Игорь, - укоризненно произнес шеф. - Спокойней, пожалуйста. Хотя, в общем, ты прав. Извините, коллега, но ваше обвинение беспочвенно. На Игоря не действует подобного рода магия. Не забывайте также, что вы обвиняете дочь Жины Тэнко-Кицуне. А она старше Ордена. Вам не кажется, что мы должны с уважением относиться к ней?
   - Мы никого ни в чем не обвиняем. Мы просто хотим разобраться. Пострадали наши люди. Кроме этого мы хотим привлечь госпожу Кицунэ как свидетельницу по делу о похищениях.
   - Не вижу смысла. Вы вполне можете послать запрос в Японию или послать своего следователя, чтобы он опросил Кицунэ Рингёко в комфортной для неё обстановке - в её доме.
   Валерий Алексеевич добродушно улыбался, но в его глазах было что-то пугающее. Его взгляд был словно... словно стальной меч накрытый мягким покрывалом. Острая холодная сталь под покровом обманчивого спокойствия и мягкости.
   Я задумался и начал сопоставлять факты, как учил меня Сергей. И получалась занятная картина...
   - Что вы вообще так прицепились к этой девушке? - раздраженно спросил Владислав.
   - Мы...
   - Дело вовсе не в девушке. Это уловка, верно ведь? - подмигнул шеф немцу.
   - На что вы намекаете?
   - Я не намекаю, я прямо говорю. Игорь, у тебя не возникло никаких вопросов, по поводу твоего похищения?
   - Возникло и немало, - хладнокровно сказал я. - У банды похитителей откуда-то были точные данные о моем графике дежурств, месте жительства, а главное мои медицинские карты. Им нужен был я, но зачем? Кому может понадобиться похитить члена Ордена?
   - Другому отделению Ордена. Тем, кто хочет заполучить себе редкого бойца.
   - Но это чушь! - воскликнул немец.
   - Почему же? Вы хотите сказать, что какие-то бандиты смогли взломать компьютер медицинского отдела? Да чтобы это сделать, для начала нужно знать, как устроена внутренняя сеть отдела, иметь доступ не только к общей информационной сети Ордена, но и к внутренней! Вы планировали похитить Игоря, вывезти на территорию Германии, а потом "освободить". Но наша контрразведка вовремя среагировала, и тогда вы пошли ва-банк. Но и тут вам не повезло - Игорь успел освободиться сам и ушел от вашей группы захвата.
   - Но... - я озадаченно почесал затылок. - Допустим, все прошло по их плану. Что мне могло помешать вернуться обратно?
   - Вот именно. Можно подстроить похищение с последующим якобы освобождением. Но первое что сделает освобожденный - отправится домой. Значит, его нужно задержать, - начальник посмотрел на Рингёко. - И лучше всего делать это не прямо, а посредством других людей. Чтобы человек сам хотел остаться и даже боролся за это!
   Я посмотрел на Рингёко, потом на немца.
   - Да, уважаемый Рудольф. Вы собирались поставить Рингёко Кицунэ в неудобное положение, а то и просто подставить. Чтобы Игорь, просидевший не один день наедине с Рингёко, остался вместе с ней. Вы правильно рассчитали психопрофиль Игоря. Он бы остался с ней. Дальше дело техники. Обеспечить хорошую компанию, интересные задания, работу в каком-нибудь живописном месте. А главное - вынудить Кицунэ Рингеко остаться на службе у Немецкого отделения Ордена и поставить на то, что влюбившийся в неё Игорь останется вместе с ней.
   Узкая прохладная ладонь девушки легла мне на плечо, удерживая на месте. Владислав побагровел, а немец наоборот был очень спокоен.
   - И зачем вы все рассказали?
   - А я всегда говорю своим сотрудникам правду, - ответил шеф. - Не всегда всю правду, но лгать своим подчиненным - последнее дело. А тем более обманом их к себе завлекать.
   - А как насчет Йоко? - тихо спросила Рингёко.
   - Мы ничего об этом не знаем, - осторожно произнес Рудольф.
   - Вы заказывали только одного ёкая? - уточнил я.
   - Нам нужна была именно Кицунэ Рингёко, - сухо ответил он.
   - Тогда, - я с сожалением посмотрел на подругу. - Я зря убил тех наемников. Сложно будет найти Йоко.
   - Орден не будет вмешиваться в дела нелюдей, - ровным голосом произнес немец.
   Понятно. Месть. Я посмотрел на шефа и Владислава.
   - Игорь, мы не имеем права вмешиваться. Это будет нарушением наших договоров с вампирами.
   - Но она полукровка, а похищали её люди.
   - А это не имеет значения. Согласно седьмому приложению к общему Пакту* полукровки относятся к сверхъестественным существам, со всеми вытекающими из этого последствиями.
   Спорить было бесполезно. Вместе с расстроившейся Рингёко я спустился на первый этаж и вышел на крыльцо. Немцы из одной только мести помогать не будут и нам не дадут.
  
   * Речь идет о соглашении между Орденом и самыми многочисленными сверхъестественными народами.
  
   Впрочем, и наш отдел тоже не будет заниматься поисками Йоко. Она не человек и этим все сказано. На лестнице мы столкнулись с Владиславом, и я получил практически прямой приказ не вмешиваться дальше в это дело. Рингёко это понимала и ни о чем не просила. Она молча стояла рядом со мной и грустно смотрела в сторону.
   - Интересно, где же её искать... Ты не можешь почувствовать, где Йоко?
   - Нет. Только если буду рядом с ней.
   - Понятно. Это плохо.
   - Прикольно получилось, - на крыльцо вышел веселый Коля. - Вот уж не думал, что по немцам придется пострелять. А гонору, гонору то у них было. Отряд специального назначения Немецкого отделения Ордена... профессионалы... слаженная боевая машина.
   - Коля, не до тебя сейчас.
   Но отделаться от него было не так просто. Пришлось все ему рассказать.
   - И что ты будешь делать?
   - Не знаю, - пожал я плечами. - Йоко не могли увезти далеко. Скорей всего она где-то рядом.
   - То есть ты все-таки будешь её искать? - уточнил Коля.
   - Да.
   - Игорь... - растерянно произнесла Рингёко.
   - Хм. Странно, - Коля, прищурившись с хитрой усмешкой, посмотрел на меня. - Ты всегда такой правильный. И вдруг прямой приказ нарушаешь.
   Я недовольно глянул на него. Нашел время прикалываться!
   - Плевать я хотел на интриги начальства. Пусть между собой ху... - я запнулся и сказал мягче, - амбициями мерятся. А я делом займусь.
   - Попадет ведь потом.
   - Дальше тундры не сошлют.
   - Вот это по-нашему! - Коля хлопнул меня по плечу. - Я с вами.
   - Погоди. Тебе ведь тоже попадет тогда?
   - Да ну и хрен. Что они нас, уволят что ли?
   Я пожал плечами.
   - Да вряд ли.
   - Тогда поехали. Время деньги!
   - Да погоди ты! - отмахнулся я. Сначала подумать надо куда ехать.
   - Сначала за оружием надо, а по дороге и подумаем.
   В машине мне опять попало от Коли за недогадливость. Узнав, что я собрался сдать трофейное оружие, он покрутил пальцем у виска.
   - Ты что? Это же законная добыча. В хозяйстве пригодится. Мало ли для чего тебе левый ствол понадобиться может? Надеюсь, тебе не надо объяснять, зачем нужны левые стволы?
   - Не надо, - проворчал я.
   - Вот. Кроме этого оружие-то у тебя хорошее. На рынке дорого стоит, и это тебе не макаров и не калаш, заказывать нужно.
   - А патроны где я брать буду?
   - Да господи, патроны-то купить легче. Я тебе пару адресов дам. Ребята хорошие, ни разу не подводили.
   Я покачал головой. За последние несколько часов я узнал об Ордене больше, чем за полгода работы. Нет, я, конечно, догадывался о том, что оперативники соблюдают не все законы нашей страны, но чтобы настолько! Вот так запросто присваивать себе трофейное оружие или покупать его на черном рынке!
   Коля не соврал. У него действительно дома были два автомата АК-74 и куча патронов к ним. Причем они оказались непростыми, а с выгравированными рунами. Такое оружие простые милиционеры не заметят, даже смотря на него в упор.
   - Так куда едем?
   - Для начала в один бар, - я размял кулаки. - Поговорить с барменом о том, что не стоит в пиво всякую гадость подсыпать.
  
   К счастью бармен настолько верил в профессионализм наемников-похитителей, что остался в баре. Увидев меня, он остолбенел.
   - Уважаемый, пиво есть? Но только без той хрени, что ты в тот раз подсыпал!
   Бармен молча дернулся в сторону двери на кухню, но оттуда уже выходил Коля.
   - Стоять, - сказал он, щелкая предохранителем на автомате. - Ты куда собрался? А кто гостей будет обслуживать?
   Я быстрым шагом подошел к нему и, схватив за воротник, подтянул к себе.
   - Что думал, больше не увидимся?! А Земля то круглая!
   Он что-то неразборчиво прохрипел. Я ослабил хватку и хотел уже задать ему вопрос, как в зал ворвались вышибалы, два здоровых оборотня волколака.
   Первый из них бросился на Колю, тот дал очередь. Оборотень всхрапнул и повалился на пол. Скорей всего он просто ранен, одной очереди оборотню мало.
   А второй кинулся на меня, но на его пути встала Рингёко. Девушка щелкнула пальцами, её тело окутало серебристое сияние, и перед опешившим оборотнем появилась гигантская лисица. Кицунэ зубами схватила волколака за загривок и швырнула через весь зал об стену.
   - Сиди и не рыпайся! - жестко сказала она оборотню и превратилась обратно в девушку.
   Я повернулся к бармену.
   - Вот видишь, с кем ты имеешь дело? Так что отвечай на вопросы быстро и правильно. А иначе... - я улыбнулся. - Не жалуйся.
   Долго допрашивать его не пришлось. Он быстро признался, что не знает, куда увели Йоко, но назвал тех, кто должен был знать.
   - И что с ним делать? - спросил я.
   - Пристрелить, да и все, - пожал плечами Коля. - Зачем он теперь нужен?
   - А вдруг соврал?
   - Ну, раз соврал, некроманта найдем.
   - И опять ему платить? Нет уж, лучше запрем его где-нибудь и вызовем патрульную группу.
   - Ну ладно, - делано вздохнул Коля, с показным сожалением убирая пистолет в кобуру. - Но тебе лучше никуда не рыпаться. Второй раз по законам обращаться с тобой никто не станет. Пристрелим на месте. Ясно?!
   Бармен быстро закивал головой.
   Рингёго с легкой улыбкой наблюдала за нами. Уже когда мы вышли из бара, она сказала:
   - Он сказал правду, а вот вы ребята врали. Не собирались вы его убивать.
   - Ага, - ничуть не смутившись, ответил Коля. - А ты откуда знаешь?
   - Я же лиса, умею чувствовать ложь.
   - Главное что он поверил.
   Страх зачастую действенней пыток. Надо только суметь как следует напугать.
   Через пару часов нам удалось найти двух из трех названных барменом людей. Допросить их было несложно. Мы легко узнали все, что нам было нужно и сдали задержанных патрульным. Владислав, конечно, поворчит, что мы действовали без его разрешения, но это ерунда.
   Проблема оказалась в том, что мы уже опоздали. Наемники успели продать Йоко местному клану вампиров. Кровь йокаев - большая редкость в наших краях...
  
   Действовать мы решили нагло и прямо в лоб. Рингёко сказала, что Йоко в опасности и времени на хитрые планы нет.
   - Храбрость города берет, - процитировал известного полководца Коля, - а нам надо всего лишь один особняк захватить.
   - Ребята, вы уверены? - спросила Рингёко.
   - Ага. Сейчас повеселимся, а потом уж как-нибудь отбрешемся, - успокоил её Коля.
   Я не был уверен, что нам удастся отбрехаться, но меня это мало волновало.
   - Ну что, пошли?
   Неторопливым шагом мы вышли из-за угла, и пошли вдоль забора к воротам особняка. Мы с Колей хорошо знали расположение комнат и постов охраны внутри и снаружи логова вампиров. Так что штурм не будет большой проблемой.
   - Чем могу...
   От удара открывший дверь вампир отлетел назад. Коля ворвался внутрь проходной и вырубил второго охранника. Я прикрывал его.
   - Быстрее!
   Рингёко первая бросилась к особняку. Двое бойцов клана выскочили на встречу. Девушка щелкнула пальцами, и обоих вампиров охватило серебристое пламя. Вскоре они его сбросили с себя, но мы уже были рядом.
   - Прямо и наверх по лестнице! - подсказал я лисице.
   - Лежать ребята! Лежать! - Коля улыбался, глядя вампирам в глаза, но палец при этом лежал на спусковом крючке автомата.
   Орден не вмешивается во внутренние дела сверхъестественных существ? Очень хорошо. Именно этим мы с Колей и занимаемся здесь - не вмешиваемся в борьбу йокаев и вампиров.
   Рингёко вихрем ворвалась в логово кровососов, расшвыривая их налево и направо. А мы с Колей просто прикрывали девушку сзади и не давали вампирам сделать какую-нибудь глупость.
   - Что происходит?!
   А вот, наконец, и Мастер. Как я и думал, проигнорировать столь наглое вторжение глава клана не мог. Так что нам не пришлось искать его по всему особняку, он сам в окружении телохранителей медленно спускался по лестнице нам на встречу.
   - Да так, в гости решили зайти, - весело ответил Коля. - А ты, комар старый, против?
   - Орден нарушил договор?
   - С чего бы это? Мы просто в гости зашли. А эта девушка никакого отношения к Ордену не имеет - с совершенно невинным видом честно сказал напарник.
   - А если мы сейчас убьем её, что вы сделаете? - выкрикнул один из вампиров.
   - А ты проверь, узнаешь, - спокойно произнес я, словно невзначай повернув ствол автомата в его сторону.
   - Давайте пройдем в зал и там поговорим.
   - Тогда убери всех лишних.
   - Хорошо.
   Вслед за Мастером вампиров мы зашли в "тронный зал". Глава клана сел на высокий черный трон. Его помощники стояли рядом с ним, а охранники встали возле окон и дверей.
   Коля глянул на меня и незаметным жестом указал мне на охранников возле двери.
   - Итак, зачем же вы пожаловали?
   - Отдай мне мою подругу, - хриплым и дрожащим голосом заявила Рингёко.
   - С чего вы решили, что она у меня?
   - Она здесь! - изменившимся голосом рявкнула девушка.
   Вампир осекся. С его лица пропала маска доброжелательности. Понял, что шутки и игры здесь не пройдут.
   - Да она у меня. А теперь назови хоть одну причину, по которой я должен что-то кому-то отдавать? Орден предъявляет претензии?!
   - Нет, - спокойно и холодно ответил Коля. - Орден в это дело не вмешивается. Мы здесь по личной инициативе.
   - Вот как? - удивленно приподняв брови, спросил мастер вампиров. - Вас всего трое?
   - А ты думаешь, что нас двоих не хватит? Зря, - хохотнул я.
   Меня вампиры знали. Колю, впрочем, тоже.
   - Давай так. Ты отдаешь нам девушку, в знак своей доброй воли. Ну а мы, испугавшись твоей силы, принесем свои наиглубочайшие извинения и возместим весь материальный и моральный ущерб, - предложил Коля.
   Старый кровосос напряженно думал. Ему бы согласиться, но жадность и гордость, похоже, перевесила.
   - Нет! Убирайтесь отсюда, пока я не приказал вас убить. Вы моя законная добыча и я могу делать что угодно, а ваш Орден утрется и промолчит. Ясно?
   - Уверен? - тихим пугающим шепотом просила лисица, с яростью глядя на вампира.
   В этот момент он заколебался но, увы...
   - Отец! Что ты с ними возишься? - не вовремя воскликнул сын Мастера, сам давно метящий на место отца.
   - Оружие на пол и вон!
   - Уверен? - с злой усмешкой спросил Коля. - А гранату мне с собой забрать или здесь оставить.
   - Какую еще гранату?
   - Вот эту.
   Направившиеся к нам вампиры замерли, увидев в руках Коли гранату без чеки. Мастер привстал на троне и пораженно уставился на нас. До него, похоже, только сейчас дошло, что мы не блефовали.
   Рингёко не выдержала и сорвалась с места, в прыжке превращаясь в гигантскую серебристую лисицу с двумя хвостами. Бросившихся к ней вампиров смело волной серебряного пламени. Одного она, щелкнув зубатой пастью, просто перекусила.
   Мастер стремглав бросился бежать из зала. Его телохранители атаковали кицунэ, забыв о нас, а зря.
   Коля перекинул гранату мне, а я метнул её под ноги врывающимся в зал врагам. Взрывом их отбросило назад. Вампиры поумнее отступили, а самых ретивых я подстрелил. Коля тем временем стрелял короткими очередями, прикрывая Рингёко.
   Серебристая лисица и Коля побежали за главой клана. Я прикрывал их и немного отстал. Вампиры наседали, и пришлось поумерить их пыл еще одной гранатой и несколькими очередями. Поэтому я пропустил начало драматической развязки, но зато успел к её финалу. Рингёко, превратившись в девушку, и бледный, предельно сосредоточенный Коля стояли перед Мастером вампиров. А за ним двое кровососов держали Йоко, прижимая нож к её горлу и пистолет к виску.
   - Спокойно. Все еще можно решить мирно.
   - Мирно?! - рявкнул Мастер.
   - А что было? Ну, ранили мы твоих, что такого? К вечеру все целы и невредимы будут! А за разгромленный особняк мы заплатим.
   Коля говорил негромко и спокойно, уговаривая вампира не делать глупостей. Но того похоже уже было не остановить. Чем старше вампир, тем более наглым он становится, особенно если речь заходит о добыче.
   - Эй ты! Автомат на пол! - один из вампиров заметил меня.
   Выругавшись, я бросил автомат на пол и вышел из-за колонны.
   - Пистолет тоже!
   Я быстро глянул на Колю, он кивнул. Чувствуя себя героем боевика, расстегнул кобуру и бросил её на пол. Впрочем, это ничего не меняло, я успел достать из кармана монетку, а значит, и оружие успею поднять, если что.
   - Ну так что? Решим все мирно, пока не стало поздно?
   - А если я её вам по частям отдам?! Что тогда скажешь, сука легавая?
   - Надо же, такой уважаемый вампир, с деланным осуждением покачал головой Коля, - а разговариваешь как гопник с рынка. Да ничего я не скажу. Твое гнездо у тебя на глазах спалю, а потом тебя самого на солнышке распну!
   - Вот что! Она моя добыча! А вы убирайтесь, пока целы! - прорычал вампир. - Ну?!
   Все пошло не так, как мы думали. Вампир оказался слишком упертым и наглым. Попробовав кровь Йоко, он не собирался от неё отказываться.
   Краем глаза я видел, что Рингёко рвется в бой и с трудом сдерживается от того, чтобы не кинуться на вампиров. Коля, судя по его лицу, напряженно искал выход и не находил его.
   Вздохнув, я закрыл глаза и движением кисти бросил монету в сторону. Взгляд следившего за мной вампира, на мгновение непроизвольно скользнул в сторону звука...
   Я моментально выхватил из лежащей на полу расстегнутой кобуры пистолет, вскинул его и выстрелил по вампирам державшим Йоко. Тяжелые пули "Пустынного орла" не убили, но отбросили вампиров назад. В трансе я думал и двигался быстрее, чем они. И всего через мгновение я уже был рядом с девушкой.
   Ситуация кардинально изменилась в нашу пользу.
   - А я ведь предлагал по-хорошему, - нехорошо усмехнулся Коля.
   В руках у него уже был автомат. Мастер вампиров с бешенством посмотрел на меня, но ничего не сказал.
   - Мы уходим. Возражения есть? Нет? Я так и думал.
   Рингёко схватила Йоко за руку и повела за собой. Мы с Колей медленно пошли за ними, держа вампиров на мушке.
   - Вы за это еще заплатите, - с глухой ненавистью бросил глава клана.
   - Счет не забудь прислать, - крикнул Коля.
   - А ты...
   - А я еще буду в крышку твоего гроба гвозди забивать.
   Нас никто не преследовал, и мы спокойно вышли из особняка и забрались в машину. Девушки сели на заднее сиденье. Йоко выглядела очень уставшей и бледной, но оставалась в сознании.
   - Надо было прикладом в зубы дать, - вздохнул Коля, глядя на спасенную девушку. - Достали уже эти твари, носимся с ними...
   - Поехали. Девушке надо в лазарет, а нам на ковер.
   - За вазелином заезжать будем или так потерпим?
   - Поехали уже! Сейчас вампиры придут в себя, а мы тут торчим.
   С Коли станется и в самом деле купить и предложить начальству. Дошутится он когда-нибудь...
   Мы не торопились, погони не было, да и откуда ей взяться? Проиграв бой на своей территории, вампиры не рискнули бы открыто напасть на нас.
   - Даже не верится, что все получилось, - тихо сказала Рингёко.
   - Ерунда, - махнул рукой Коля. - Это была просто дружеская потасовка.
   Ну да. Мы вломились к ним в дом, разнесли все и подстрелили два десятка кровососов, но и только. Дерись мы по-настоящему - потерь у вампиров было бы гораздо больше. Впрочем, тогда и мы могли бы не выбраться живыми.
   - Но они этого нам не простят, - заметил я.
   - Ребят, может, вы к нам уедете? - неожиданно предложила Рингёко. - У нас вампиры вас не достанут.
   - Да ерунда все это! Меня уже раз десять обещали убить, и где все? Главное, Игорь, всю дурь свою из головы выброси, поставь дверь железную, пулемет и ящик гранат под кровать засунь. И все! Пусть только кто сунется.
   Я хотел было сказать про незаконное хранение оружия, но промолчал. Действительно дурь. Пока наше начальство занимается такими интригами, лучше иметь в кладовке пару-тройку левых стволов. Да и гранаты не помешают.
  
   - Значит, так все и было? - Владислав подозрительно посмотрел на нас, прочитав объяснительную.
   Я и Коля с невинным видом подтвердили, что все именно так и было. Владислав и шеф переглянулись.
   - Девушка, и вы подтверждаете эту ахин... историю?
   - Да, все именно так и было, - кивнула Рингёко.
   - То есть вы, не выдержав, кинулись выручать подругу, ворвались в особняк клана Ашер, ранив по дороге два десятка вампиров и разгромив несколько комнат? А эти двое просто смотрели?
   - Ну, вы же ясно выразились, что мы не имеем права вмешиваться в дела нелюдей, - вмешался Коля.
   - Вот именно. Хотя я тоже нелюдь, в каком-то смысле, - добавил я.
   - Сказал бы я кто ты, да здесь дама, - Владислав повернулся к шефу. - Ну и что мы будем с ними делать?
   - Клан Ашеров предъявлял претензии?
   - Нет.
   - И правильно делают. Над ними весь город смеяться будет. Но раз, ни претензий, ни других свидетельств нет, нам придется принять эту версию событий.
   - Верно, а жаль, - помрачнел Владислав. - Свободны.
   - Кицунэ Рингёко, Орден магов Терры приносит вам извинения за все произошедшее и в качестве компенсации оплатит билеты первого класса до Токио и предоставит охрану на время вашего пребывания на территории России.
   - Благодарю. В качестве своего охранника я хотела бы видеть Игоря.
   - А я? - делано возмутился Коля.
   - Я ведь не в твоем вкусе. Верно?
   Коля досадливо поморщился, а я невольно усмехнулся. А ведь говорил ему, что у Рингёко очень хороший слух.
   - Хорошо. Игорь, ты освобождаешься на время от других обязанностей. Такада Йоко пока побудет в лазарете, мы предоставим ей все необходимое. Николай тоже может отдыхать сегодня.
   - А как же?
   - Мерами дисциплинарного воздействия займётесь позже, а пока пусть отдыхают, герои, - последнее слово шеф произнес с явным сарказмом. - Кицунэ Рингёко, вам нужна комната в отеле или в отделении Ордена?
   - Игорь, ты разрешишь мне у тебя переночевать?
   Вопрос девушки застал меня врасплох, но ответил я быстро:
   - Конечно. Правда у меня квартира маленькая... здесь или в гостинице удобней.
   - Ничего страшного. В камере было хуже, - Рингёко тепло улыбнулась мне.
   От её улыбки мне стало тепло и приятно на душе. Нечасто девушки так мне улыбаются.
  
   Пока мы с Колей писали объяснительные и отчитывались перед начальством, день уже успел закончиться и наступил вечер. Я хотел сразу отправиться домой, но у Рингёко не было ничего, кроме грязной, местами успевшей порваться одежды на себе.
   Денег у неё тоже не было, конечно, а щедрость Ордена так далеко не распространялась. Поэтому я для начала решил зайти к Наниэль и занять денег у неё. Зарплата у эльфийки просто огромная, а потребности скромные.
   Но сперва мне пришлось вытерпеть медицинский осмотр и очень неприятный инцидент. Еще утром я позвонил родителям и в двух словах сказал, что у меня все в порядке и забыл про них.
   Маме двух слов оказалось мало и она начала названивать на телефон. Но старый мой телефон наемники сразу разбили и выкинули, а купить новый я просто не успел. Не до этого было. В общем, к вечеру у мамы терпение лопнуло, и она пришла в лазарет...
   Только через пару минут мне удалось вставить пару слов, но лучше бы я молчал. Поток обвинений в мой адрес только усилился. Я был виноват во всем: в том что похитители не оставили мне телефон, чтобы я мог каждый час звонить маме; в том что освобождая Йоко, я не думал о том чтобы позвонить и рассказать все родителям, ну а главная моя вина в том что я вообще работал в Ордене вместо того чтобы учиться на кафедре отца. Отец тоже пришел и добавил еще несколько обвинений, главными из которых были: я его опозорил, я довел маму, и я не думаю о родителях.
   - Все сказали? - кипя от ярости, спросил я. - А мне слово дадите?
   - А что ты стоишь, молчишь, язык проглотив! И глаза свои бесстыжие не прячь! Что молчишь?! Сказать нечего?!
   - Извините меня, это я во всем виновата.
   Рингёко вышла из-за занавески и низко поклонилась моим родителям. Хвост и уши девушка предусмотрительно спрятала.
   - Большое вам спасибо за то, что вы вырастили и воспитали замечательного сына. Ваш сын спас мне и моей подруге жизнь. Большое вам спасибо.
   Родители от удивления замолчали, не зная, что на это сказать.
   - Меня и мою подругу похитили, и если бы не Игорь, мы обе уже были бы мертвы.
   Им сложно было что-то сказать. Тут кстати вмешалась и Наниэль, а её мои родители, особенно мама, почему-то очень уважали. В общем, конфликт был исчерпан раньше, чем я успел высказать то, о чем бы очень скоро пожалел...
   Мама настолько подобрела, что даже предложила мне и Рингёко переночевать у них. Но мы вежливо отказались - пришлось бы слишком многое объяснять.
   Уже начало темнеть, но к счастью торговый центр еще не успел закрыться. Рингёко быстро накупила для себя и Йоко одежды и разных необходимых для девушек мелочей. А я тем временем там же набрал продуктов.
  
   У меня дома Рингёко первым делом пошла в душ. Пока она мылась, я почти успел приготовить нехитрый ужин: салат, жареное мясо и рисовую кашу.
   - Ну как я? - кокетливо спросила Рингёко.
   Девушка после душа и отдыха посвежела и похорошела, а чисто вымытые и высушенные феном светлые волосы распушились. На улице Рингёко маскировалась, пряча уши и хвост, но здесь она расслабилась и приняла свой обычный облик. Я заметил, что в халате девушка вырезала небольшую дырку и просунула через неё пушистый хвост. В общем, хитрая лисица даже в простом домашнем наряде выглядела очень привлекательно. Тем более что синий халат на ней напоминал скорее кимоно.
   Сам не знаю почему, но я сильно смутился и смог только покраснеть и промямлить что-то невразумительное в ответ на этот простой вопрос. Но девушка все сама поняла и довольно улыбнулась.
   После ужина я тоже сходил в душ. А потом мы в комнате, сидя прямо на ковре, пили вино и весело болтали. Правда разговаривала в основном Рингёко, рассказывая забавные истории из своей жизни.
   А я слушал и любовался девушкой. Особенно её жестами, ушами и хвостом. Расслабившись в тепле и уюте, после вкусной еды лисица окончательно перестала скрываться.
   Теперь в каждом её жесте, слове и выражении лица видно было, что она не человек. Особенно это чувствовалось при взгляде на уши и хвост. Они были не просто украшением, как могло показаться сразу, а неотъемлемой частью тела.
   Рингёко ушами и хвостом выражала больше эмоций, чем иные люди словами. Она, нервничая, дергала ушами, а радуясь, виляла хвостом. Но кроме лисьих повадок, у неё оставались и чисто женские манеры. Слушая меня, девушка часто поправляла волосы или поглаживала пальцами возле губ.
   Все это выглядело удивительно естественно, мило и завораживающе жутковато. Передо мной сидела не просто привлекательная девушка, а юный демон, дочь существа, которое старше Ордена. Одно это могло напугать иного человека.
   Рингёко вдруг сильно наклонилась и посмотрела мне прямо в глаза. Её лицо было так близко, что я почувствовал её теплое дыхание, аромат шампуня и тонкий нечеловеческий запах.
   - Страшно? - словно прочитав мои мысли, спросила лиса.
   - Нет, - улыбаясь, совершенно честно ответил я.
   - Правда?
   - Да.
   Близость девушки сильно смущала меня. Я чувствовал непривычное, но приятное волнение. И она это видела...
   - Такой смешной. - Лукаво улыбаясь, Рингеко провела кончиками пальцев по моей щеке. - И небритый.
   От досады я чуть не прикусил язык. Не желая надолго оставлять гостью одну, я не обратил внимания на небольшую щетину.
   - Рвешь голыми руками заговоренный металл. Не боишься ни ёкаев, ни вампиров. Но краснеешь как мальчишка.
   Под её насмешливым и одновременно нежным взглядом я окончательно смутился и не нашел что ответить. Рингёко взъерошила мне волосы и немного отодвинулась от меня.
   - А ты знаешь, что кицунэ любят принимать облик привлекательных девушек и соблазнять мужчин?
   - Да.
   - Все еще не боишься меня?
   - Знаешь... нет, не боюсь - произнес я немного подумав.
   - Это уже даже обидно как-то... - недовольно протянула она.
   - На меня приворот и сверхъестественное обаяние не действует.
   - Совсем?
   - Да. Меня нельзя заворожить... магией, - уточнил я.
   - Хм...
   Рингёко допила вино и протянула мне кружку. Пока я наливал ей еще, она задумчиво и оценивающе разглядывала меня.
   - За тебя девушки скоро драться будут.
   - Э... с чего бы это? - я посмотрел на висевшее стене зеркало. Да уж, рожа еще та. Мне даже Лена как-то честно сказала, что я не красавец.
   - Не простые девушки, - добавила Рингёко, догадавшись, о чем я думаю.
   Она опять подвинулась ближе и наклонилась ко мне. От её губ пахло вином...
   - Люди глупы. Слишком часто смотрят на лицо, забывая о глазах и душе человека. Ты очень красив, Игорь. И силен. Тебя еще многие будут пытаться использовать. Будут соблазнять, и влюбляться сами.
   Лиса говорила тихим, мягким голосом. Слушая её, я заглянул в красивые серые глаза девушки и понял вдруг две вещи. Несмотря на выпитое вино, Рингёко была совершенно трезвой. И в её зрачках ничего не отражалось, совсем ничего...
   Демона можно вкусно накормить и напоить хорошим вином, но демоном от этого он быть не перестанет.
   - А ты? - тихо спросил я, глядя в её глаза. - Что будешь делать ты?
   Она, улыбаясь, провела кончиком пальца по моим губам.
   - Я? Предложу тебе дружбу. Уже поздно, давай спать.
   Я тряхнул головой, отгоняя наваждение и дурман вина, и поднялся. Надо было еще постелить Рингёко на кровати и достать для себя матрас из шкафа, а усталость и выпивка давали о себе знать.
   Не знаю как, как спала Рингёко. А вот я, едва коснувшись подушки, крепко заснул и проснулся только утром от звонка будильника.
  
   К сожалению, девушкам предстояло лететь рано утром. Прямых рейсов до Токио не было, только с пересадкой во Владивостоке, а Рингёко и Йоко не хотели оставаться в России еще на сутки.
   До аэропорта нас подвез Коля. Он же, вместе со мной, и был обещанной охраной. Болтал он без умолку, так что мне с Рингёко не удалось толком и парой слов перекинуться.
   Вспоминая вчерашний вечер и глядя на красивую девушку, я не мог не думать о том, что едва не произошло... Она была так близко, что я легко мог её поцеловать. И я хотел это сделать, но пока думал, Рингёко предложила остаться друзьями... Что ж, может это и к лучшему.
   Время до посадки пролетело быстро и пришлось прощаться. Йоко еще раз тепло поблагодарила нас с Колей, пригласила в гости и ушла. А мы с Рингёко некоторое время просто стояли молча.
   - Не грусти, - улыбнулась девушка. - Думаю, мы еще увидимся.
   - Конечно. Приезжай к нам обязательно. Да и я надеюсь в Японии побывать.
   - Я не об этом, Игорь. Мы, ёкаи, иначе видим мир... я вижу не только настоящее, но и будущее, - Рингёко дотронулась до кобуры с "Пустынным орлом". - Например, я вижу, что это твое оружие. Ты с ним сроднился, и он не раз тебя выручал.
   - Но... я его вчера в руки первый раз взял.
   - А для меня это не имеет значения. Знаешь, я бы хотела остаться с тобой, пусть даже и в Германии. Но ты связан с другой девушкой. Даже с двумя, - немного грустно призналась она.
   В глазах и голосе Рингёко было что-то такое, от чего я вспотел, слушая её тихую речь.
   - До встречи.
   Она быстро и легко, словно провела перышком, поцеловала меня в губы. Развернулась и скрылась за дверью.
  
   Коля долго молчал, чем сильно меня удивил. Не ожидал от него такой тактичности.
   - Ничего страшного. Будет отпуск, можешь запросто съездить к ней.
   - Могу, но ничего из этого не выйдет.
   - Бывает, - он с философским видом пожал плечами. - Жалко конечно, не часто таких девушек в наших краях увидишь. Ну хоть было что?
   - Да ну тебя, - отмахнулся я, все-таки он в своем репертуаре.
   - Что? Нормальный вопрос. Вина хоть выпили вместе вечером?
   - Выпили...
   - Ну, значит, не зря все было. Поехали, романтик, нас Владислав к обеду ждал.
   - Зачем?
   - Ну не знаю, - усмехнулся Коля. - Сам как думаешь, для чего он нас звал, что бы похвалить, или что бы заняться нетрадиционным видом секса?
   - Понятно. Слушай, не хочу на его рожу с похмелья смотреть. Может сначала по пиву?
   - О! Цэ речь не юноши, но мужа! - восхитился Коля. - Все продумано, друг мой!
   Для убедительности он потряс пакетом, в котором отчетливо звякнули бутылки. Пока я прощался, он уже успел зайти в магазин.
  

Интерлюдия

  
   - Вы довольны компенсацией? Хорошо, рад, что вы пошли нам на встречу. Да-да, сочувствую, но не стоило задирать ёкаев.
   Валерий Алексеевич положил трубку, и устало потер виски. В кабинете сидели Владислав и Сергей.
   - Клан Ашеров не имеет к нам претензий.
   - Попробовали бы они по-другому решить, - довольно усмехнулся Владислав. - Дали им Игорь и Коля перца понюхать, теперь дышать в нашу сторону через раз будут.
   Несмотря на то, что он собирался серьезно наказать обоих оперативников за своеволие, Владислав гордился ими и уже даже хвастался тем, какие опасные у него подчиненные.
   - Меня больше волнуют немцы. Уже второй раз они переходят нам дорогу, - сказал Сергей.
   - С ними разговор отдельный. Владислав, теперь ты понял?
   - Что именно?
   - Что Игорь оперативник, а не боец.
   - Так или иначе, но он полностью раскрыл непростое дело, - добавил Сергей.
   - Ему просто повезло.
   - Ты не хуже меня знаешь, как важно везение в таких случаях. Он раскрыл дело и это факт.
   - Ясно. Был не прав, признаю, - неохотно выдавил из себя Владислав.
   - Вот и хорошо. Значит, не считай Игоря просто "чересчур агрессивным мясником, которому место среди бойцов, таких же не обремененных интеллектом как он" - с явным сарказмом напомнил шеф, Владиславу его собственные слова.
   - Ладно-ладно! Что мне теперь ему еще и повышение давать?
   - А это уже ты сам решай.
   В глубине души Владислав признавал, что он был не прав. Но упрямство не давало ему открыто в этом признаться. Он на самом деле считал, что Игорю не место среди оперативников, людей для которых определенный склад ума не менее важен, чем физическая сила и умение владеть оружием.
   - Но запомни, что время у нас на исходе! Немцы не зря вдруг так сильно засуетились. Мне плевать, как ты относишься к Игорю, но его учебой займись, как следует. Ясно?
   Владислав быстро кивнул.
   - Тебя это тоже касается, Сергей. Твой подопечный продолжает совершать детские ошибки, а его детство уже кончилось. Понятно?
   - Так точно. Я говорил, что ему рано заниматься работой.
   - У нас уже нет времени.
   Сергей и Владислав ушли из кабинета. Валерий Алексеевич остался сидеть в кресле и задумчиво барабанил пальцами по столу. Надо было что-то делать с немцами, договариваться с французами и решить, наконец, еще один важный вопрос.
   Он раскрыл лежавшую на столе папку с личным делом и посмотрел на фотографию рыжеволосой девушки.
   - Извини девочка, но твое детство тоже кончилось.
  

Сезон охоты

  
   От сильного возбуждения Виктория часто и прерывисто дышала. Он подошел к ней сзади и поцеловал мочку уха, ласково поглаживая пальцами шею. Девушка выгнулась и, прикрывая глаза, тихо застонала...
   - Раздевайся, - негромко приказал он.
   Девушка начала быстро срывать с себя одежду, но под его выразительным взглядом успокоилась и стала раздеваться медленней, аккуратно складывая вещи. Закончив, она развернулась и с радостью шагнула к нему, бездумно бросаясь в темный омут страсти...
  

Глава 1

  
   В дверь настойчиво позвонили во второй раз. Я вздохнул и, встав с постели, начал натягивать штаны. Я не торопился, надеясь, что незваный гость уйдет. Но нет. Звонок опять зазвенел.
   - Игорь, ты что, спишь что ли? - недовольно заявила мне вместо приветствия Лена.
   - Ага, - зевнул я. - А ты чего, - я опять зевнул, - в такую рань пришла?
   - Какая рань? Уже десять часов! Ты что забыл уже?
   - Как десять?! Черт!
   Ругнувшись, я бросился одеваться. Сегодня у меня был законный выходной, но нужно было присутствовать на совещании оперативного отдела. Интересно только, что мешало Владиславу устроить это совещание вчера или завтра?
   По дороге Лена все посмеивалась надо мной. Ну еще бы, ей-то не пришлось пару дней подряд дежурить по ночам! Можно и посмеяться над тем, как человек пытается выспаться в единственный выходной!
   - Что у вас там случилось? Ты обещал рассказать.
   - Да ничего особенного. Обычный аврал, - я начал рассказывать, загибая пальцы. - Полнолуние у оборотней, у них в это время крыша совсем едет; несколько стихийных порталов открылось, пара зверюшек сбежала, их пришлось по всему городу искать; у соседей вампир-убийца объявился, наши ездили помогать ловить, а мне за них дежурить.
   - Понятно, - сочувственно произнесла Лена.
   - Да ничего особенного, обычное дело. А у тебя что?
   - Все замечательно.
   - А в отдел тебе, зачем надо?
   - Обещали в библиотеку пустить. На руки мне книги никто не даст, а там некоторые почитать можно.
   Лена готовилась к поступлению в академию Ордена. Обучение там стоило недешево, но наш шеф предложил девушке заключить договор. Наше отделение оплачивает её обучение, а она потом идет к нам работать.
   Вечная нехватка специалистов - проблема всех отделов, кроме европейских и восточных. Желающих погеройствовать, таких как я или Коля, всегда хватает, а вот умных людей мало.
   Предложение для Лены было выгодным, и она согласилась. Родителям девушка сказала, что получила предложение учиться в одном престижном университете на западе страны. Наши чекисты легко сделали все подтверждающие её легенду документы, даже диплом потом пообещали достать.
  
   Первую часть совещания я благополучно проспал сидя на стуле в углу кабинета. Когда очередь дошла до меня, Коля по-дружески ткнул в бок локтем.
   - Игорь? Ты с нами? - недовольно спросил Владислав.
   - Да, большей частью.
   - Нареканий по твоей работе нет. Все хорошо. Так что получай повышение до старшего оперативника.
   - О как. За что?!
   - За дело! Но ты сильно не радуйся.
   Новость в отделе восприняли с удивлением, и я удивился не меньше других. Я проработал всего год и все знали, что Владислав меня недолюбливает. Многие говорили, что мне не видать повышения в ближайшие годы.
   - Тебе в напарники присылают стажера.
   - Э... и что мне с ним делать?
   - Работать, Игорь. Работать!
   - Пусть у тебя на даче картошку копает, - предложил Коля.
   Все дружно заржали.
   - А ремонт делать тебе не нужно?
   - Мне нужно. Можно мне тоже стажера?
   - Кончай базар! - рявкнул Владислав. - Игорь сейчас пойдешь к шефу, и он тебе все в подробностях расскажет. Я знаю не больше тебя. Мне его сегодня в отдел записывать, а я даже не в курсе, что это за долбоклюй.
   Зазвонил телефон, Владислав поморщившись взял трубку:
   - Слушаю. Что?! Где?!
   - Когда? - не преминул добавить Коля.
   - Так, - Владислав изменился в лице и помрачнел. - Так. Понял.
   Положив трубку, он обвел нас всех тяжелым взглядом.
   - Все на выезд. У нас убийство.
   Отдохнул называется...
   - Твою мать, - выразил общее мнение Коля.
   Убийство - это серьезно, это всегда большие проблемы для всего отдела. Хорошо если речь идет о вампире или оборотне. Хуже когда непонятно сразу, кто именно и зачем убил. А вот когда эксперты разводят руками, начинаются настоящие проблемы...
  
   Ехать было прилично, в небольшой лес за чертой города. Потом еще пришлось продираться через кустарник до места убийства.
   - Твою мать - емко выразился побледневший Коля.
   Шедший с нами Виктор побледнел и, отбежав в сторону на пару шагов, согнулся в приступе рвоты. И не только он не выдержал кошмарного зрелища. Многие повидавшие разное оперативники, как зеленые салаги разбежались по кустам.
   Владислав быстро отослал самых впечатлительных прочесывать окрестности. Остальным приказал осмотреть ближайшие кусты. Непосредственно на месте преступления остались только он сам, я и Сергей.
   - Что скажешь? - вполголоса спросил меня Сергей.
   Я внимательно осмотрел землю вокруг, дерево, на котором висело тело жертвы, и аккуратно сложенную одежду.
   - Жертва не сопротивлялась. Думаю, она была под гипнозом. Хотя может быть убили её не здесь. Крови слишком мало.
   - Кровь вон там, - Сергей показал на место в двух метрах от нас. - Целая лужа.
   - Он убил жертву там, потом принес сюда, за руки подвесил на дерево и... - я запнулся, пытаясь подобрать нужное слово.
   - Расчленил, - подсказал мне Сергей.
   - Значит, вампиры отпадают, - задумчиво произнес Владислав. - Оборотни скорей всего тоже не причем.
   Сергей хладнокровно осматривал тело жертвы. А я даже взглянуть на него без содрогания не мог. Неведомый монстр умело снял кожу, вырезал все внутренние органы и сложил их аккуратной кучкой.
   Пожалуй, именно эта аккуратность и пугала больше всего. Можно было представить, с каким холодным равнодушием убийца расчленял тело несчастной жертвы. Подумав об этом, я с куда большим удовольствием представил, что сделаю с убийцей при задержании.
   - Печени и сердца нет.
   - И что это значит? - Владислав с хмурым видом повернулся к Сергею.
   - Ничего. Может быть ничего, а может ничего хорошего.
   Невразумительный ответ Сергея озадачил нас, но он больше ничего не сказал.
   Осмотр места убийства ничего особенного нам не дал. Следов магии не обнаружили. Серый, наш оборотень, взял след и дошел до трассы. На обочине дороги эксперты нашли следы шин, но это нам сейчас мало что даст.
   Сергей поехал в отдел, работать с экспертами и учеными. Владислав занялся поиском похожих случаев. Ну а нам - рядовым операм - осталось обыскать город и проверить всех подозреваемых.
  
   Меня и Колю, Владислав отправил проверить вампиров, в том числе и клан Ашеров. Так сразу и не поймешь, кому он хотел досадить, нам или вампирам?
   Начали мы конечно с Ашеров и хорошенько испортили им настроение. Вампиры скрипели зубами, но терпели. Мы были при исполнении и в случае малейшей угрозе с их стороны имели право стрелять на поражение.
   Мы заглянули во все комнаты, осмотрели вампиров и их ауры. Проверка, как и ожидалось, ничего не дала. Сложно было представить, что кто-то из вампиров решит нагло и открыто убить человека и при этом не замести следы.
   Смысл был не в поиске преступника, а в создании проблем для нечисти. Чтобы они сами совершенно искренне возненавидели убийцу и мечтали перегрызть ему глотку, а лучше выдать Ордену.
   Большинство нелюдей нашего города не любит Орден. Но они все привыкли к определенному порядку вещей - они не нарушают законы, а мы их не трогаем лишний раз. И это всех устраивает, как говорят - и кошки сыты и попугай жив. А вот когда после очередного убийства человека мы перетряхиваем весь город, добираясь до самых темных его закоулков, заодно обнаруживая множество мелких правонарушений и беспощадно за них карая... После такого уже несколько раз убийц, просто подбрасывали нам, связанных и вместе с уликами.
   Вот и в этот раз мы устроили всем внеплановый шмон. Мы с Колей арестовали трех вампиров и выписали с десяток крупных штрафов. Алексей с Виктором прошерстили оборотней, набили кому-то морду, а на двух волколаков завели дело о нападении на сотрудника Ордена при исполнении. А это пожизненная ссылка в тундру или тюрьма лет на двадцать. Досталось всем, даже колдунам и колдуньям. Но никаких следов убийцы мы не нашли.
   В отдел я вернулся под вечер, отчитался и собрался идти домой. Но там мне сказали, что меня вызвали к шефу. Я вспомнил, что мне еще какого-то стажера обещали поручить.
   Идя к Валерию Алексеевичу, я успел помечтать о том, что стажерка окажется девушкой. Молодой, красивой, неопытной и наивной. Но реальность превзошла все мои самые смелые ожидания.
   Секретарша сразу пропустила меня к шефу и добавила:
   - Тебя уже давно ждут, опаздываешь.
   Я пожал плечами. Можно подумать, это я виноват в том, что в единственный выходной меня завалили работой.
   - Вызывали?
   - Да, проходи и садись.
   В кабинете уже сидели Сергей, Владислав и волшебница Феникс. Она с прошлой нашей встречи почти не изменилась, разве что огненно-рыжие волосы девушка подстригла, и теперь они едва доставали до плеч.
   - Значит так, - начал говорить шеф. - Феникс из рода Уральских магов будет проходить трехмесячную стажировку в оперативном отделе.
   Однако...
   - Стажировать её будет Игорь.
   Девушка удивленно посмотрела на меня, но ничего не сказала. Я озадачено почесал затылок. Бессмыслица какая-то.
   - Почему я?
   - Ты не согласен?
   - Ну... чему я могу научить волшебницу?
   - Действительно... - тихо проговорила Феникс. - Чему вы вообще меня учить собрались?
   - Вы уверены, что Феникс необходимо проходить стажировку именно в оперативном отделе? - с недовольным видом спросил Владислав.
   Да уж, повезло ему. Сначала меня в отдел определили, потом волшебницу... кого дальше отправят, ведьму?
   - Да, - отрезал шеф. - Это обсуждению не подлежит. Приказ руководства Российского территориального отделения Ордена. Тебя это тоже касается, Игорь. Если вас это не устраивает, подавайте жалобу руководству, а не мне.
   Сергей непонятно чему усмехнулся.
   - Это будет исключением из правила. Игорь и Феникс составят полноценную пару оперативников. Игорь будет старшим, а ты, Феникс, будешь во всем ему подчиняться. Это понятно?
   - Да, - неохотно сказала девушка.
   - Игорь?
   - Ясно все.
   - Вот и хорошо. Жить Феникс будет у тебя.
   Чем дальше в лес, тем толще партизаны... Что-то везет мне сегодня на сюрпризы.
   - Не согласен?
   - Конечно, нет! Зачем это нужно?
   - Просто ради удобства. Вы будете жить вместе и вместе ходить на работу. Если что, вас легко можно будет сразу обоих вызвать. И чекистам нашим проще будет обеспечивать вашу безопасность. И к тому же, нужно же Феникс где-то жить, правильно?
   - Разве у Ордена нет служебных квартир?
   - Есть, и одну из них ты сейчас занимаешь, а она рассчитана на двух человек.
   Я скрипнул зубами. Логично блин.
   - Тебя это смущает? - с улыбкой спросил Сергей.
   - Меня нет, - холодно ответил я. - А вот девушке, возможно, будет неудобно.
   - Почему мне должно быть неудобно? - немного удивленно спросила девушка.
   - Ну... - от такого вопроса я растерялся. - У меня небольшая однокомнатная квартирка.
   - И что?
   - Нам придется жить в одной комнате. Тебе это не помешает?
   Неужели она не понимает, что ей у меня и переодеться будет негде? А если вспомнить про дурацкий совмещенный санузел?! Кто вообще до такого додумался?
   - Нет. А тебе что, будет неприятно жить со мной в одной комнате?
   Шах и мат. Что я мог на это сказать?
   - Нет, я не против того, чтобы ты жила со мной. Если ты не против, то и я согласен, - сдался я.
   - Я не против.
   - Ну, раз никто не против, на том и порешим. Игорь, ты свободен. Феникс, оформляй документы в отделе кадров, а к работе приступишь завтра вместе с Игорем. Сергей и Владислав, вы тоже свободны.
   Из кабинета мы вышли все вместе, а в коридоре разделились. Феникс с Владиславом пошли к кадровикам, а мы с Сергеем в другую сторону.
   - И к чему вся эта ерунда? - хмуро спросил я.
   - Ты про что? - с невинным видом уточнил Сергей.
   - Про волшебницу в паре с оперативником, например.
   Всегда, насколько я знал, волшебники и волшебницы, а также маги, были отдельной кастой в Ордене. Они не работали в поле, как оперативники, не сражались на первой линии, как бойцы, а считались если не начальством, то VIP-персонами точно. Они помогали нам в крупных и сложных операциях, работали как эксперты или были напарниками агентам специальных расследований.
   Конечно, оперативники себя ущемленными не чувствовали. И волшебники часто нам помогали. Но сама специфика нашей работы проводила невидимую, но хорошо ощущаемую черту между нами. И вдруг такое... волшебница идет работать в оперативный отдел, да еще в паре с берсерком.
   - Все бывает в первый раз.
   - И жить нам в одной комнате тоже необходимо?
   - Чем ты недоволен, я не пойму? Тебе прямо в комнату поселили красивую девушку, а ты еще и возмущаешься?
   - И все-таки?
   - Это временно. Пока её просто некуда деть.
   Я не поверил ни одному слову Сергея, но спорить не стал. В конце концов, перспектива жить с красивой девушкой в одной квартире не так уж и плоха. Хотя если учесть её характер...
   Вспомнив, как мы сидели в засаде, я вздохнул. Если она будет вести себя также - точно сбегу.
  
   В отделе тем временем строили версии убийства. Когда я зашел, спор уже был в самом разгаре.
   - Слушайте, а с чего мы вообще решили, что это дело по нашей части? - резонно спросил Леха. - Магии не нашли, каких-то следов нелюдей тоже.
   - И что? - поинтересовался Коля.
   - Ну... отдать это дело ментам и все.
   - И пусть эта тварь дальше по городу ходит?! - возмутился Коля. - Ты млять думаешь вообще?
   Леха потемнел, но промолчал. На несколько секунд в кабинете повисла напряженная тишина, потом Алексей вернул разговор к началу:
   - И все-таки, мужики, кто бы это мог быть?
   - Не вампир точно, - произнес Виктор. - Кровь слил.
   - Тогда и не оборотень, - добавил другой оперативник. - Эти вообще так хладнокровно убивать не могут.
   - Не оборотень и не вампир. Монстры и звери тоже отпадают стопроцентно. Кто у нас остается? Демоны, колдуны, ведьмы и сатанисты какие-нибудь?
   - Демоны оставляют яркие, четко выраженные эфирные следы. Они даже кельтским камнем через неделю легко обнаруживаются, - заметил более опытный Алексей. - Так что тоже нет. Сатанисты - сомнительно, нет никаких следов ритуала.
   - И все-таки все сводится к тому, что убивал человек, - задумчиво произнес Саня.
   - Похоже, что так, - Коля перечитал еще раз короткие строчки отчета экспертов. - Расчленили тело острым ножом. Причем делал это профессионал.
   - Пока нет смысла спорить, надо копать, копать и еще раз копать. Я завтра с утра займусь её окружением. Будем проверять всех, а там посмотрим.
   - Надо осведомителей тряхнуть, - добавил Саня. - А то совсем обленились на наших деньгах.
   В кабинет, хлопнув дверью, быстро зашел недовольный Владислав.
   - И что сидим тут? Делать нечего?
   - У нас рабочее совещание, - быстро отрапортовал Алексей, не любил он ссор с Владиславом. А вот Коля уже собирался какую-нибудь колкость сказать.
   - Да? Ну ладно тогда. Хотя... забейте мужики. Все свободные от дежурств по домам, завтра с утра будем голову ломать.
   Два раза никому приказывать не пришлось. Все быстро разбежались, а мне пришлось еще минут двадцать ждать Феникс. Просто удивительно, сколько бюрократических формальностей в Ордене!
  
   - Мы что, пешком пойдем? - жалобно поинтересовалась Феникс, узнав, что у меня нет машины.
   - Ну почему бы и нет? Тут идти недалеко, минут двадцать всего.
   Девушка вздохнула и с многозначительным видом протянула мне объемную сумку. Небольшой рюкзак она надела на спину. Я взял сумку и удивленно присвистнул.
   - Ты что туда напихала?
   - Только вещи. А что, тяжелая?
   - Не то слово, - проворчал я.
   Немного подумав, я вызвал такси. Одно дело просто прогуляться по городу, и совсем другое тащить тяжёлую сумку, наверняка набитую всякой девчачьей ерундой.
   Тащить этот баул на четвертый этаж тоже мне пришлось. Лифт опять не работал.
   - Вот и моя, вернее уже наша квартира.
   Я разулся у двери и занес сумку в небольшую комнатку, которую я называл холлом. Квартира у меня просторная, но тому, кто её проектировал, не мешало бы немного голову подправить.
   К примеру, большая прихожая и холл. Это неплохо, но туда толком ничего не поставишь! Шкаф в прихожую и журнальный столик в холл и все! Из-за дверей в комнату, на кухню и в совмещенный санузел (еще одна гениальная идея!) даже кресло ставить уже некуда. Обе комнаты смело можно было делать в два раза меньше.
   - Туалет и душ прямо, кухня направо, комната налево.
   - И все?
   - Ну да.
   - Каморка... маленькая как чулан.
   - Ну, знаешь, я тебя предупреждал! Не нравится, жалуйся начальству!
   - Ладно-ладно, - примирительно сказала девушка. - Я просто не думала, что квартира у тебя настолько маленькая.
   Настолько? Я почесал затылок. А Лена первым делом поинтересовалась, зачем мне одному такая здоровая хата? Хотя семьи магов обычно живут в старинных особняках.
   - У тебя только стандартная защита? - с легким удивлением спросила Феникс.
   - Ну да.
   - И ты ни одного своего заклинания не поставил. Почему?
   - Ну... - отвечать было неохота, но такой от напарницы скрывать я не мог. - Я не владею магией.
   Девушка тяжело вздохнула.
   - Понятно, что ты не маг и не волшебник, но парочку простеньких сигналок мог бы поставить?
   - Ты не поняла. Я вообще не владею магией.
   - Ой, - она, прищурившись, посмотрела на меня. - И, правда. Но тогда как ты работаешь?
   - В смысле? Как и шесть миллиардов человек на Земле!
   Я ответил чуть более резко, чем хотел. Не стоило начинать совместную работу с ссоры, но кое-кто на неё просто нарывается.
   - Я не о том. Как ты в Ордене работаешь?
   - А вот о чем ты, - я усмехнулся. - Завтра ты поймешь, что все твои магические способности и даром не нужны в оперативном отделе. У нас надо головой думать.
   Волшебница посмотрела на меня с непередаваемым выражением лица. Я словно читал её мысли: " Ты? Головой? Думать?"
   - Посмотрим, - дипломатично ответила она. - Поможешь вещи разобрать?
   Я вздохнул и раскрыл тяжелую сумку. К моему удивлению, она почти вся оказалась забита толстыми книгами. Только по бокам лежали куртки и свитера. Доставая книги, я машинально смотрел на их обложки. В основном они были по магии, но попалась одна по истории, причем на эльфийском языке. Заинтересовавшись, я открыл её.
   - Буквы знакомые увидел? - ехидно поинтересовалась девушка.
   - Аэлорнэ лиароя каватис дес ка... - спокойно прочитал я первое предложение.
   - Ты знаешь эльфийский? - непритворно удивилась Феникс.
   - Да, но только устную и простую письменную речь. Руническое письмо практически не знаю.
   - Не удивительно, - прокомментировала волшебница. - Я сейчас единственная среди людей могу бегло эльфийские руны читать.
   Я пожал плечами. Эльфийские руны больше напоминали древнекитайские иероглифы, чем германские руны. Они сложносоставные, практические неотличимы друг от друга и с множеством нюансов. И часто даже от одной неточно проведенной линии кардинально меняется смысл слова, а то и целого предложения.
   Вся объемная сумка оказалась заполнена книгами, а вещи, обувь и разные мелочи лежали в маленьком рюкзаке. Книги девать было некуда, несколько поместилось на полке среди моих энциклопедий про оружие. А остальные пришлось просто складывать стопками на полу.
   Личные вещи Феникс меня тоже удивили. Не было ни платьев, ни юбок, ни туфлей на каблуках. Только простая, практичная и удобная одежда: джинсы, кофты, футболки, кроссовки с кедами и мягкий халат. Косметики, кстати говоря, вообще не было.
   И, тем не менее, разложить её вещи в комнате оказалось довольно не просто. Все удобные места уже были заняты моими вещами, а складывать свое барахло где-нибудь в углу Феникс наотрез отказалась.
   Мне пришлось самому перекладывать свою одежду из шкафа и освобождать место на полках, ради книг рыжей волшебницы. Последнее было особенно неприятно. Фиг с ней с одеждой, и на полу поваляется, но убирать коллекцию своих дисков на подоконник и запихивать коллекционные издания игр под стол?! И все это ради книг по магии на эльфийском языке!
   Несмотря на усталость, я собирался отбить для себя пару полок, но не тут-то было. Зазвонил телефон, я посмотрел на высветившееся имя и, вздохнув, поднес его к уху:
   - Да мама. Нет, у меня все в порядке. Просто не позвонил. Что значит почему? Занят был, на работу вызвали. Ну и что, что выходной, на работе аврал случился. Нет, ничего страшного не было. Еще не ужинал. Да сейчас что-нибудь приготовлю, мама! Я не ору! Ну... я просто устал, только пришел домой, а мне еще ужин готовит. Да, завтра обязательно позвоню. И тебе спокойной ночи, мама.
   Тяжело вздохнув, я положил телефон на стол и тоскливо посмотрел на книжный шкаф. Как и следовало ожидать, Феникс времени не теряла и уже прочно оккупировала все спорные территории.
   После этого она пошла в душ, а я - готовить ужин. Ни на что серьезное времени не хватало уже, да и сил тоже не было. Так что я решил просто сварить пельменей.
   Пока закипала вода, я успел приготовить небольшой салат. Закинув в воду пельмени, я насыпал заварки в чайники и налил горячей, но не кипевшей воды.
   Шлепая босыми ногами, на кухню пришла Феникс.
   - Уже можно кушать?
   - Через пару... - я повернулся к девушке и замер, - минут...
   На гладкой смуглой коже блестели капельки воды. Мокрые рыжие пряди лежали на плечах девушки. А ноги... очень красивые и стройные ноги...
   - Что? - увидев мою реакцию, Феникс перестала вытирать голову и вопросительно посмотрела на меня.
   А я, покраснев, с некоторым трудом отвел глаза в сторону. Девушка стояла передо мной совершено обнаженной и ничуть этого не стеснялась. Чего нельзя было сказать про меня.
   - Ну... ты бы оделась.
   - Я только что из душа вышла, - недоуменно ответила девушка.
   - И что, это повод ходить голой?
   - Ну, я же не на улице, а дома.
   Я мысленно вздохнул. Ох, и догадываюсь я, чьи уши торчат из такого поведения!
   - Не знаю как у вас, магов, а у нас не принято, чтобы девушки ходили без одежды перед незнакомыми парнями.
   - Так мы же знакомы.
   Еще один мысленный вздох. И ведь не поспоришь, действительно знакомы!
   - Просто, пожалуйста, оденься. Хорошо?
   - Ладно, - все еще недоумевая, ответила Феникс.
   Она вышла из кухни и вернулась уже в бордовом халате. Он ей шел, но сама девушка, похоже, об этом даже не задумывалась.
   Первый наш ужин прошел скромно, скомкано и молчаливо. Я не знал о чем говорить и, поглядывая на девушку, невольно вспоминал увиденное. Феникс тоже молчала, наверное, удивляясь моему поведению.
   Поужинав, девушка ушла, не сказав спасибо и даже не подумав предложить убрать со стола или помыть посуду. Спорить я не стал, все-таки первый день. Потом уже, завтра к примеру, поделим обязанности по дому.
  
  

Глава 2

   Девушка сама послушно разделась и повернулась к нему, ничуть не стесняясь своей наготы.
   "Еще одна шлюха... - подумал он".
  
  
   Жить в одной квартире с Феникс оказалось сложнее, чем я думал. Некоторых своих привычек она придерживалась с фанатичным упорством. Например, она в принципе не умела готовить и учиться не собиралась. Мыть посуду, наводить порядок или вообще что-либо делать по дому девушка также не желала. Причем, речь шла не просто о лени или наглости, а о полной профнепригодности к домашней работе. Однажды я сумел впихнуть ей в руки веник, но уже через пару минут не выдержал и забрал обратно.
   Но к этому можно было привыкнуть. Другая её черта характера раздражала меня сильнее - Феникс совсем не стеснялась своей наготы. Она не понимала, зачем нужно закрывать дверь в ванной. Особенно меня злило, когда девушка из душа просила принести халат или полотенце. Причем стояла она в полный рост, даже не пытаясь как-то прикрыться. Нередко Феникс переодевалась в моем присутствии или ходила по квартире в нижнем белье. Ночевать нам приходилось в одной комнате, а она всегда спала голой.
   Такое поведение многие истолковали бы превратно, а в случае с Феникс это стало бы без преувеличения фатальной ошибкой. Осталось бы только пепел в совок смести. Она ведь не понимала всей двусмысленности своего поведения. Или понимала, но... менять свои привычки не хотела.
   Я сразу догадался, почему Феникс так себя ведет. Все дело было в эльфах, а точнее в их морали и нравах поведения. Феникс довольно долго училась у них и переняла некоторые их привычки.
   А эльфы те еще хиппи. До свободной любви и наркотиков они, правда, не додумались, но зато ничуть не стеснялись демонстрировать "красоту тела". Но с другой стороны, все отношения между мужчиной и женщиной у них очень романтизированы и скованы множеством ритуалов. Настолько, что даже о поцелуях не может быть и речи без долгого ухаживания и множества других непонятных людям нюансов. В общем, не удивительно, что эльфы вымирают.
   Я знал об этих привычках, потому что тоже некоторое время жил вместе с эльфийкой. Наниэль тоже не стеснялась переодеваться при мне. Но её я никогда не воспринимал как девушку, только как старшую сестру и эльфийку. Её совершенная красота казалась чем-то сказочным и недоступным. Феникс же совсем другое дело...
   К чести Феникс надо сказать, что она действительно пыталась исправиться. Дверь в ванную рыжая волшебница закрывать так и не научилась, но зато стала всегда задергивать занавеску. И по квартире перестала ходить в белье или без одежды.
   Кроме того, Феникс ни разу не пыталась предъявлять претензии или на что-либо жаловаться. Она без возражений ела все, чтобы я ни приготовил, не обращала внимания на музыку, которую я слушал, и не требовала к себе особого внимания. А свободное время она предпочитала проводить на диване за чтением одной из своих книг.
  
   В свой первый рабочий день, Феникс проснулась раньше меня и успела сходить в душ. Оделась она просто и практично: джинсы, кроссовки и черная футболка.
   Вчера ей хотели выдать табельное оружие и артефакты, но она отказалась, взяв только тонкие золотые браслеты, какой-то защитный артефакт, и кельтский камень.
   Утром Феникс была очень внимательной и сосредоточенной. Похоже, она готовилась к бою с вампирами, оборотнями и прочей нечистью и нелюдью. Но её ждало сильное разочарование.
   Большая часть работы оперативного отдела - это рутина. Даже расследование жестокого убийства, это не погони и перестрелки, а нудный поиск улик, опрос свидетелей и родственников, проверка стоящих на учете нелюдей.
   Уже на следующий день расследования убийства стало ясно, что следствие по этому делу в тупике. Погибшая девушка была студенткой. Явных недоброжелателей не было, отвергнутые ухажеры обиды не держали, богатства или какого-то криминала за погибшей тоже не числилось.
   По всему выходило, что мотива к убийству ни у кого из окружения убитой быть не могло. Она случайная жертва. Выяснить, что девушка делала в лесу, тоже не удалось. Судя по следам, она шла сама, но зачем? Её держали под гипнозом настолько долго, что смогли вывести за город? Или она доверяла убийце? В общем, у нас были одни вопросы.
   Из-за этого мы уже через пару дней практически перестали заниматься этим делом. Что очень удивило Феникс.
   - Никому не охота с глухарем возиться, - пожал плечами Коля.
   - Причем здесь птица? - не поняла Феникс.
   Мы сидели на крыльце возле отдела и доедали пирожки. Можно было пойти в столовую и заказать полноценный обед, но погода на улице была слишком хорошей и мы решили, что под крышей еще успеем насидеться.
   - Это не птица, а сленг. Глухарь - это убийство, которое никогда не будет раскрыто.
   - Почему?
   - А как ты его раскроешь? Свидетелей нет. Улик нет. Мотива нет. Кого искать? Где? Убийца уже может быть на другом конце страны или даже на другом материке. Идеальное преступление.
   - И что теперь? Позволить убийце гулять на свободе?! - возмутилась девушка.
   Мы с Колей со снисходительными улыбками переглянулись.
   - Будь бы хоть одна зацепка, мы бы землю рыли. А так? - я пожал плечами.
   - Все что могли, мы сделали. Теперь очередь магов и экспертов. Пусть поднимают архивы, ищут похожие случаи, пытаются с помощью магии найти следы убийцы или хотя бы определить его внешность и местонахождение, - добавил Коля.
   - А у них получится?
   - Кто знает? Поживем, увидим.
   - Если они дадут нам, хоть какую-нибудь зацепку, тогда опять будем всем отделом работать. А так... - я махнул рукой.
   Поначалу меня это тоже очень злило. А потом привык. Не все зависит только от нашего желания. И мне быстро объяснили, что возясь с одним делом, можно упустить возможность раскрыть десять других. Охотясь за одним убийцей, можно не успеть поймать других и в итоге никого не спасти.
  
   Ночные дежурства Феникс сразу не понравились. Впрочем, кому они нравились? Я бы тоже предпочел дома спать, а не по пустым улицам шарахаться. Но деваться некуда.
   - А разве нельзя просто на машине из отдела выехать случись что?
   - В отделе ребята сидят, и бойцы дежурят. Если что быстро приедут.
   - Зачем тогда нам по улицам бродить?
   - Ну а кто их, по-твоему, вызовет? Бабушка в окно оборотня увидит? Или кто-то позвонит в отдел и заявит: "Возле моего дома вампиры человека убивают"?
   - Но мы же все равно не может быть сразу во всех дворах? А вампиры, я думаю, не настолько глупы, чтобы у нас на глазах кого-то убивать?
   Я тяжело вздохнул. Сложно объяснять кому-то азбучные истины, когда ты сам в них не веришь.
   - Что ты от меня хочешь? Пиши докладную начальству с требованием отменить ночное патрулирование улиц. Тебе все только спасибо скажут. Традиция такая! Положено, чтобы ночью кто-то на улицах был.
   Мы, зевая, бродили по темным дворам и слушали, как орут коты. В нашем городке с ночной жизнью не очень, а в этом спальном районе её вообще не было. Что, впрочем, и к лучшему. Меньше пьяных компаний на улицах.
   Феникс недовольно бурчала себе под нос, а я наоборот был доволен. Скучное дежурство? Ха! Лучше три скучных дежурства, чем одно веселое.
   - Игорь! - девушка с встревоженным видом показала мне кельтский камень. - Портал!
   Накаркал...
   - Где? На сколько часов?
   - Двести метров... там, - указывать направление Феникс еще не научилась и поэтому просто показала рукой в нужную сторону.
   - Вызывай группу!
   Я сорвал с плеча автомат и бросился во двор. Портал появился прямо передо мной между двумя гаражами. Я приготовил оружие и встал на колено.
   Стихийно возникающие порталы, пожалуй, самая большая наша головная боль. Два мира случайно соприкасаются в одной точке, и на короткое время между ними возникает переход. И ничего хорошего в этом нет.
   Заглянувший в такой портал человек окажется в чужом мире. Причем портал существует не дольше минуты, а второй раз в этом же месте он может и не открыться. Вернуться старым путем будет невозможно. Но к счастью, такое происходит редко.
   Обычно через такие порталы в наш мир попадают разные твари, а не наоборот. И по закону подлости непрошеные гости чаще всего оказываются хищниками. В своих мирах - это обычные звери, как наши тигры или волки. Но оказавшись здесь в нашем мире они, не испытывая никакого страха перед людьми, могут стать настоящим ночным кошмаром.
   В Тайланде одного такого гостя полгода не могли поймать. Страшно представить, скольких людей он убил за это время.
   - Похоже, закрывается, - негромко сказала Феникс, не отрывая глаз от портала.
   Портал действительно начал уменьшаться. Но я не спешил вздыхать с облегчением. Пока проход в другой мир полностью не закроется - опасность остается.
   Зверь выскочил из портала в предпоследнюю секунду! Я рефлекторно нажал на спусковой крючок, но промахнулся! А заклинание Феникс лишь опалило куст, под который юркнул непрошеный гость.
   - Черт! За ним! - крикнул я.
   В темноте разглядеть шустрое животное сложно. Я смог только увидеть, что он размером чуть меньше овчарки и темного цвета. Гнаться за ним было непросто. Зверь петлял и метался из стороны в сторону. Мне никак не удавалось прицелиться в него. А Феникс с непривычки отстала.
   - Накинь на него метку* - на ходу крикнул я.
   - Сейчас! Твою...!
   Девушка споткнулась и с нецензурным воплем растянулась на земле. Я выругался и побежал быстрее. Ни в коем случае нельзя было упустить пришельца из другого мира. Сбежит и будет плодить городские легенды и всякую мистику для желтой прессы и телеканала РЕН-ТВ.
   Зверюга кинулась в узкую щель между гаражами. Я успел выстрелить, но попал только в заднюю ногу! Животное взвизгнуло и метнулось в сторону. Я зло выругался и вошел в транс. Все вокруг меня сразу замедлилось, сердце забилось чаще, но и воздуха стало не хватать. Надрывая мышцы, я обежал гаражи справа и выскочил в проулок.
   Гость из другого мира шустро бежал вдоль забора. Похоже, что я все-таки промахнулся и пуля его только поцарапала. Вскинув автомат, я выстрелил и на этот раз попал.
   Ругаясь вполголоса, из-за гаражей выбралась Феникс, она прихрамывала на левую ногу.
   - Ты успела круг тишины наложить? - первым делом спросил я.
   - Успела, - прошипела девушка.
   Я подошел к животному. Как и думал, это оказалась псевдособака с одного из соседних миров. Существо в принципе неопасное, но что подумали бы люди, увидев на улице собаку с четырьмя глазами?
   Подкрепление мы развернули и вместо него вызвали группу зачистки. Их обычно называли уборщиками. Они убирали последствия от работы Ордена, к примеру, следы от пуль, тела монстров и так далее.
   К счастью для нас дежурство на этом закончилось. У меня разболелись перенапряженные во время бега мышцы - плата за сверхчеловеческие возможности в бою. Во время боевого транса я не чувствовал боли и мог выходить за пределы человеческих возможностей, но потом расплачивался сильной болью.
   Феникс тоже пострадала - подвернула ногу и рассадила коленку. До дома нас подвезли, а на наш этаж девушка поднималась с моей помощью. Хорошо еще, что после ночного дежурства, особенно с происшествием, дают выходной день.
  
   * Метка - следящее заклинание, сообщает магу, где находиться помеченный объект
  
   Первый наш совместный выходной мы провели дома. Я в принципе не любил гулять, и был скорее домоседом. А напарница мало того, что устала за первую неделю работы, так еще и ногу подвернула.
   Феникс после завтрака сразу перебралась на диван с книгой в руках и, закутавшись в плед, заявила, что вставать сегодня не собирается. Я флегматично пожал плечами. Мне так было даже проще - не будет под ногами путаться.
   Я спокойно навел порядок в квартире порядок. Потом запихнул часть вещей Феникс в тумбочку. А на возмущенную этим до глубины души девушку, я накинул сверху покрывало. Она сначала метко кинула в меня подушкой, но потом, сообразив, что другой у неё нет, стала требовать её обратно. С дивана она при этом так и не встала.
   Потом я почистил оружие и сходил в магазин за продуктами. И только после этого выходной начался и у меня.
   Недолго думая я сел за компьютер - меня ждали тяжелые бои в подсекторе Аврелия. Другим видам отдыха я предпочитал компьютерные игры и аниме. Но смотреть сегодня ничего не хотелось, а вот покомандовать армией, почему бы и нет?
   Невольно я вспомнил разговор с Феникс, случившийся на второй день нашей совместной жизни. Она обратила внимание на мой компьютер и удивленно спросила у меня, зачем он мне нужен.
   - Что значит зачем? - не понял я.
   - Ну, тебе что, рабочего не хватает или ты часто еще и дома работаешь?
   - Нет, - удивленно ответил я. - У меня, конечно, есть подключение к сети Ордена, но дома я редко работаю. А компьютер для отдыха нужен.
   - Как так для отдыха? - изумилась девушка. - У тебя дома устройство, с помощью которого ты можешь получить любую информацию известную людям, и которое может выполнять сотни тысяч действий в секунду, а ты используешь его для развлечений?!
   - Ну да.
   Время от времени, правда, приходилось отрываться и ухаживать за девушкой. То чай ей сделать, то бутерброд. Я уже начал подозревать, что эта рыжая лиса хитрила и только притворялась больной, чтобы лишний раз не вылезать из-под пледа.
  
   Вечером к нам неожиданно заявился гость, вернее гостья.
   - Привет! - жизнерадостно воскликнула Лена.
   Сияющая от счастья девушка сунула мне в руки два больших пакета с продуктами и, скинув туфли, пошла в комнату. Я даже не успел и слова сказать.
   - Я экзамены сдала! Все, скоро должно официальное приглашение прийти! Давай отмечать, я вина купила! Ой, - Лена увидела лежавшую на диване Феникс в домашнем халате и растерянно посмотрела на меня. - Я не вовремя, да? Надо было позвонить, наверное...
   - Ну, просто гениальная мысль. А самое главное своевременная, - проворчал я. - Я вообще-то и на работе мог быть.
   - Я заходила в отдел, там сказали, что ты дома...
   - Знакомьтесь. Лена, это моя напарница и стажерка - Феникс. Феникс - это моя школьная подруга.
   - Феникс? Та самая? - воскликнула Лена.
   - Ну... других я не знаю, - осторожно ответила рыжая волшебница, она отложила книгу и встала с дивана. - Ты в Академию Ордена экзамены сдала?
   - Да.
   - Поздравляю, - с улыбкой сказала Феникс. - Вы праздновать будете? Ничего что я в халате? Я могу переодеться.
   - Ничего страшного, - махнула рукой Лена. - Игорь, я там вина взяла и закусок разных, порежешь?
   Гхм. Как-то неожиданно я из главного участника торжества превратился в обсуживающий персонал. А все внимание Лены, причем без каких-либо усилий, забрала Феникс.
   Вздохнув, я пошел на кухню. Не скрою, мне было приятно, что Лена захотела именно со мной отметить успешную сдачу экзаменов. Тем более вино... Хоть мы и просто друзья, но помечтать-то можно? Но теперь, боюсь, ей будет не до меня.
   Девушки уселись в комнате на полу и уже беззаботно болтали. Лена разместилась прямо на ковре, а Феникс подстелила себе плед. Я поставил им тарелки с сыром, фруктами и другими закусками, а сам сел за стол.
   Лена очень интересовалась магией, а Феникс, оказывается, любила о ней рассказывать. Неудивительно, что они быстро нашли общий язык. Через несколько минут, Феникс уже показывала Лене какие-то заклинания.
   Но, в общем, посидели мы не плохо. С магии, в которой я разбирался плохо, разговор перешел на Орден в целом, вот тут я много интересного рассказал.
   Вскоре стемнело. Я предлагал Лене переночевать у нас, но она отказалась, и на всякий случай пришлось провожать её до дому.
   - А не опасно тут ходить? - спросила Лена, когда мы свернули в очередной темный проулок.
   - Со мной нет, - невольно усмехнувшись, ответил я. - Но одной здесь лучше по вечерам не бродить.
   Можно было пройти по освещенным улицам, но я решил срезать через дворы. Там, впрочем, было тихо, только в одной беседке сидела пьяная компания, да и они на нас никакого внимания не обратили.
   - Так что у тебя с Феникс? - хитро посмотрев на меня, поинтересовалась Лена.
   - Ничего, - честно ответил я. - Мы с ней познакомились еще когда весной ловили того вампира. А теперь вот мне её в стажерки назначили.
   Девушка, прищурившись, пристально смотрела на меня, словно пытаясь в темноте разглядеть на моем лице следы смущения или вранья. В итоге она споткнулась и едва не упала. Я успел её подхватить и помог удержаться на ногах.
   - Осторожней! Под ноги себе смотри!
   - И все-таки?
   - Да говорю же тебе, мы с ней даже не друзья. Просто живем в одной квартире.
   - Хм...
   - Что?
   - Да так, ничего, - Лена махнула рукой, мол "не обращай внимания".
   - Говори уже, что хотела сказать.
   - Если девушка позволяет себе ходить перед парнем в халате, то она или уже считает его своим, или вообще не имеет на него никаких видов.
   Странная логика. Я не стал говорить, что Феникс ходит в халате по моей просьбе, а иначе она могла бы голой по квартире разгуливать. Пусть лучше Лена думает, что у Феникс на меня никаких планов нет. Тем более, что это чистая правда.
  
   Мы с Феникс уже собирались идти домой. Спускаясь по лестнице, спорили, что приготовить на ужин и надо ли заходить в магазин, как вдруг нас догнал Коля.
   - Быстрее, в машину! - на бегу крикнул он.
   - Что?
   - Второе убийство!
   Выругавшись, я побежал за ним. Второе убийство - это уже проблема.
   Тело жертвы опять находилось в лесу, но с другой стороны города и ближе к дороге. Нашли его оборотни, часто бегавшие по этому лесу. Они перепугались и теперь горячо доказывали свою непричастность.
   Как не спешил Коля, но на место мы приехали позже дежурной группы. Ребята уже успели взять след и пошли по нему, а нам оставили осмотр тела и места преступления.
   - Там, на поляне. Мимо не пройдете, - белый как мел Леха показал рукой в нужном направлении и поспешил уйти.
   Мы с Колей мрачно переглянулись.
   - Подождем остальных? - предложил я.
   - Владислав шкуру спустит и будет прав, - покачал он головой. - Пошли, но только аккуратно.
   - Феникс, может, ты тут подождешь? - предложил я.
   - С чего бы это?
   - Ну... не стоит тебе это видеть.
   - Да? Значит, как бумажки заполнять и ерундой заниматься, так Феникс работай. А как настоящим делом заняться - так в сторонке постой?! - не на шутку возмутилась девушка. - Счас!
   Она повернулась и решительно пошла к месту убийства. Мы с Колей переглянулись и пожали плечами. Девушка в азарте, наверное, думала, что стоит ей только оказаться на месте преступления, как она сразу найдет очень важные улики. Сейчас её ждет еще одно разочарование...
   - Что это? - спросила Феникс.
   Выйдя на полянку, она замерла, увидев висевшее на дереве расчлененное тело жертвы. Разум девушки просто отказался принять, что это человек...
   - Это? - из-за кустов вышел Сергей. - Тело жертвы, предположительно девушки лет двадцати-двадцати пяти. Ничего точнее пока сказать нельзя.
   Он надел на руки медицинские перчатки и хладнокровно пошел к трупу. А Феникс от его слов смертельно побледнела. Потом она, сделав несколько странных судорожных телодвижений, зажала ладонью рот и стремглав бросилась в кусты.
   Не нужно быть Шерлоком Холмсом, чтобы понять, что оба убийства дело рук одного... нелюдя. В этот раз убийца не ограничился телом, а еще и снял скальп. Вещи убитой, аккуратно сложенные, лежали рядом. Как и в тот раз не было печени и сердца.
   И все та же пугающая аккуратность и методичность...
   - Похоже, жертва не мучилась, - задумчиво произнес Сергей. - Гипноз?
   Пока Сергей осматривал тело, мы с Колей внимательно осмотрели все вокруг. Никаких следов не было. Были только отпечатки волчьих лап на мягкой земле неподалеку.
   - Оборотни не врали, - сухо сказал Коля.
   - Похоже на то, - кивнул я.
   Хорошо было видно, как они неслись большими скачками, а потом резко затормозили и долго топтались на одном месте, не решаясь подойти ближе.
   Вскоре прибыли эксперты. Они тоже ничего толкового не сказали. След убийцы смогли проследить только до трассы. В общем - все как и в первом случае.
   Служебное совещание провели прямо на обочине дороги, укрывшись от любопытных глаз полем невнимания.
   - Итак, что мы имеем? - спросил Владислав.
   - Ни хрена, - мрачно ответил Коля. - Ни магических, ни обычных следов убийцы нет. Никаких улик он не оставил. Свидетелей, разумеется, тоже нет. Ничего нет!
   - Узнали что-нибудь о жертве? - спросил Алексей.
   - Немного. Вместе с вещами лежали документы. Она пропала с работы во время обеденного перерыва. Свидетелей ищем. Завтра будем проверять все её окружение, - ответил Виктор.
   - Студентка и молодая секретарша... У них есть что-нибудь общее?
   - Пока ничего не обнаружили. Будем искать.
   Невысказанное предположение повисло в воздухе - нет у них ничего общего. Убийца - маньяк, выбирающий жертв по какой-нибудь своей извращенной логике.
   - Это получается, он её через весь город затащил в лес? - задумчиво спросил Леха.
   - Получается так, - согласился с ним Алексей.
   - И никто ничего не видел? Она сама с ним пошла?
   - Похоже...
   - Значит, работал маг или кто-то владеющий гипнозом, - сказал я.
   - Да, - согласился Владислав. - Исходить следует из этого, но версию о знакомстве жертвы с убийцей исключать не стоит.
   - Если это был маг, то не простой, - вмешалась вдруг в обсуждение Феникс. Девушка привела себя в порядок, но все еще была очень бледной. - Не каждый сможет полностью подавить волю человека. Да так, чтобы он покорно пошел к...
   - Это понятно, - вздохнул Владислав.
   Из леса вышел Сергей и сразу подошел к нам.
   - Я беру это дело под личный контроль, - без предисловий заявил он. - Мы ищем кого-то с хорошими способностями в области подавления и подчинения чужой воли. Убийца также умеет профессионально разделывать тела, может быть это хирург или патологоанатом, а может - мясник. Владислав, завтра с утра на совещании у шефа обсудим конкретные меры, а пока пусть дежурные патрули будут внимательнее возле техникумов и институтов. Вероятно, убийца выбирает в качестве жертв именно молодых девушек.
   Договорив, он попрощался и пошел к своей машине, не дожидаясь ответа. Владислав зло сплюнул и рявкнул:
   - Ясно все? Сейчас расходимся, а завтра в семь планерка! Не опаздывать!!
   Мы с понимающим видом переглянулись. Владислав взбесился от бесцеремонности Сергея. И от того, что он теперь будет подчиняться человеку в два раза младше себя. Ничего, через пару часов остынет и успокоится. Два убийства подряд с одним почерком - это уже дело не оперативников, а отдела специальных расследований.
  
   Коля подвез нас до дома. Всю дорогу Феникс молчала и сидела в машине как притихшая мышка. Было уже поздно и мы, не заходя в магазин, сразу пошли домой.
   - В первый раз... тоже было так... страшно? - вдруг спросила девушка.
   - Да, - рассеяно ответил я, выбирая между пельменями и варениками. - Ты же читала отчеты.
   - Одно дело отчеты, а другое... - она запнулась и замолчала.
   - Не думай об этом, а то не уснешь сегодня.
   - Как думаешь, кто мог такое сделать?
   - Скорей всего человек.
   Феникс странно на меня посмотрела, но ничего не сказала. Я быстро сварил пельменей, но она ужинать не стала. Поковырялась вилкой и отодвинула тарелку:
   - Извини, кусок в горло не лезет.
   Я пожал плечами и забрал себе её порцию. Раньше я тоже надолго терял аппетит от вида разорванных трупов.
   Феникс так и не поужинала. Вечер мы провели молча. Тягостное молчание, повисшее в комнате, никто не решился нарушить. Спать мы легли рано, но заснуть получилось далеко не сразу.
   - Игорь, ты спишь? - тихо позвала меня Феникс.
   - Да, - не открывая глаз, ответил я.
   - Как ты спишь, после того как... такое видишь?
   - Крепко, если мне всякие волшебницы не мешают.
   - Игорь, ну я серьезно спрашиваю, - жалобно протянула девушка.
   - Просто беру и сплю. Все.
   - А я вот не могу заснуть. Все перед глазами стоит...
   Я вздохнул. Встал с кресла и сел на кровать Феникс. Она подвинулась в сторону, уступая мне место, и жалобно смотрела на меня.
   - Может тебе колыбельную спеть?
   - Да ну тебя!
   Девушка обиделась и отвернулась в сторону.
   - Не обижайся, я же просто шучу, - я погладил её по плечу. - Не переживай. Скоро ты к такому привыкнешь. Это наша работа. Вампиры убивают аккуратно, а вот оборотни и монстры... Если о всем этом думать и постоянно вспоминать - можно с ума сойти. Ты просто не думай об этом. Думай о чём-нибудь хорошем, или просто решай какую-нибудь задачу или там, песню сочиняй. Займи себя чем-нибудь, пока не заснешь.
   - Угу.
   Не знаю, помог ей мой совет или нет, но меня она больше не беспокоила. А я спал крепко и спокойно. Человек ко всему быстро привыкает. Привык и я спокойно спать, пока есть такая возможность. Чтобы не случилось днем.
  

3 глава

   Легкий жест и охранник послушно смотрит в сторону. Продавец с остекленевшими глазами сам открыл кассу и начал складывать наличность в сумку.
   "Обмануть этих лохов так просто и легко, - довольно подумал грабитель. - Низшие существа, не способные подняться до его уровня. Это даже не ограбление, а законная дань низших высшему".
  
   Одно нераскрытое убийство - это одно дело. Два убийства с одинаковым почерком за короткий срок - дело совершенно другое. Тут уже нельзя махнуть рукой и сказать: "Да все равно не найдем, что время зря терять". Было два убийства - будут и еще.
   Владислав перенес утреннее совещание на час раньше. Пришли, что удивительно, все, даже те, кто после ночного дежурства имел право не приходить.
   - Итак. Два убийства с одинаковым почерком. Под ногтем второй жертвы нашли волос. Эксперты установили, что он принадлежит мужчине лет тридцати - сорока, с темными волосами. И это не человек. Точнее установить его видовую принадлежность не удалось. Какие версии?
   - Магический ритуал? - предположил Коля.
   - Жертвоприношения, - добавил Виктор. - Опять какие-нибудь культисты завелись.
   - Печень и сердце убийца забрал с собой. Похоже на сбор ингредиентов. Некоторые рецепты ведьм, темных колдунов и алхимиков требуют человеческие органы.
   - Не думаю, - медленно возразил Леха. - Я сталкивался с таким. Алхимики и колдуны долбаные прагматики. Они с хирургической аккуратностью забирают нужное, а от тела избавляются. Селивер, к примеру, отдавал тела жертв оборотням.
   - А ведьмы?
   Вопрос повис в воздухе.
   - Оставим пока ведьм, - сухо сказал Владислав. - Версии магического ритуала и жертвоприношения объединяем в одну. Оборотней и вампиров пока откидывать не будем. Возможно, кто-то умный пытается запутать нас.
   - Как-то слишком сложно.
   - Я бы добавил еще одну версию, - медленно произнес Алексей. - Серийные убийства.
   Опять повисла напряженная тишина. Феникс нагнулась ко мне и шепотом спросила:
   - Что такого страшного в серийных убийствах?
   - Много чего, - машинально ответил я. - Но главное - мы не умеем их раскрывать.
   Увидев в глазах девушки вопрос, добавил:
   - Это совершенно не наш профиль.
   - Эту версию пока оставим второстепенной, - наконец приказал Владислав. - У нас нет никаких оснований считать убийцу серийным маньяком.
   - Ха! Мы, что собираемся ждать третье убийство*?
   - Еще есть версии или замечания?
   Владислав проигнорировал слова Алексея и обвел взглядом всех остальных.
   - Тогда за работу. Трясем всех подозреваемых. Алексей, займешься своей версией. Коля, дуй к магам и аналитикам, на тебе версия ритуала и жертвоприношения. Остальные на улицы. Вопросы есть? Вот и хорошо.
  
   * Согласно определению, серийными называют только тех убийц, которые совершили три и более убийства с особой жестокостью, разделенные между собой периодами эмоционального покоя
  
   Вечером мы приползли в отдел и без сил рухнули на первые попавшиеся свободные места. Я опустился на стул, а Феникс калачиком свернулась на диване.
   - Убейте меня кто-нибудь, - жалобно простонала девушка.
   - У тебя свой пистолет есть, сама стреляйся, - усмехнулся Коля.
   - Я его дома оставила. Он тяжелый и неудобны-ый...
   - Ну ты даешь.
   - Молчи, а? - вяло огрызнулся я. - Сам весь день тут сидишь, а мы, высунув языки, круги по городу наматывали!
   - Ладно-ладно. Что интересного узнали?
   - Ничего. Поверяли оборотней, вампиров, колдунов, алхимика и... ничего.
   - Хм, - Коля довольно улыбнулся. - А у меня есть подозреваемый. Владислав приказал вам двоим со мной на задержание отправиться.
   Я мысленно сплюнул. Феникс застонала.
  
   Одна радость, нас отправили не пешком, а на микроавтобусе с бойцами. Командовал операцией Федор из отряда быстрого реагирования. Я с ним не раз сталкивался в отделе и на подобных операциях.
   На вид он типичный амбал - два метра роста, метр в плечах и лицо, не обремененное интеллектом. На деле Федор не только сильный и ловкий боец, но и опытный командир. Да и спорить с ним опасно... Однажды задетый за живое, он за пять минут всех оппонентов разделал под орех и исключительно убийственными аргументами и точными фактами.
   - Значит так, опера. Вперед батьки не лезем. Игорь, ты идешь первым и открываешь дверь. Рыжая, прикроешь его с улицы, но в дом не лезь. Потом вы стоите в сторонке и не мешаете нам. Понятно?
   Бойцы уже готовились к схватке. Проверяли оружие, ножи и связь.
   - Коля, этого умника живым брать?
   - Да уж постарайтесь, - усмехнулся Коля.
   Я быстро взглянул на него. Странно.
   - Понятно бойцы? Тогда пошли.
   Я первый вышел из машины. За мной выскочили все остальные. Феникс вместе с Колей остались рядом с микроавтобусом, а бойцы быстро и незаметно подбежали к забору. Еще двое должны были зайти со стороны огорода.
   - Хозяин! Открывай!
   Залаяла соседская собака. В окне дома мелькнула тень.
   - Хозяева! - громче крикнул я, доставая из кобуры пистолет.
   - Чего тебе? - хмуро спросил вышедший на порог небритый мужик.
   - Открывай, поговорить надо.
   Он шагнул ко мне, но что-то почуяв, резко развернулся и бросился бежать! Я выругался и перемахнул через калитку. Через секунду по команде Федора во двор ворвались бойцы.
   - Стоять! Стреляю!
   Феникс уже раскинула над двором Поле тишины и Круг невнимания. Один из бойцов сделал несколько выстрелов над головой мужика. Второй, не занимаясь ерундой, сразу открыл огонь по ногам.
   Я помчался в дом, заметив, что там еще кто-то есть. Навстречу мне выскочила девчонка, на ходу пытающаяся перевоплотиться в волка! Я с размаху ударил её в челюсть, сбивая с ног и не давая перекинуться в звериную форму.
   Бойцы тем временем попали оборотню в ногу. Он на бегу упал, перекатился через голову и, превратившись в вервольфа, помчался на трех лапах по грядкам к концу огорода. Но между ним и свободой встали двое других бойцов. Оборотень с рыком прыгнул на них и получил две очереди в грудь и голову...
   - Отец!!!
   Девчонка отчаянно рванулась к оборотню, но я опять сбил её с ног.
   - Лежать! - рявкнул я, прижимая пистолет к её лицу. - Дернешься - пристрелю!
   Подбежавшие бойцы скрутили оборотницу и увели в машину. Девчонку не в чем было обвинять, но мы на всякий случай решили пока подержать её в камере.
   Её отца запаковали в мешок и отправили экспертам. В доме ничего интересного не нашли. Обычные вещи, мебель, бытовые мелочи. В холодильнике лежало много мяса - свинина и говядина. Аура вокруг дома тоже оказалось обычной. Никого крупнее комара или мухи здесь не убивали.
   Когда мы вернулись в отдел, предварительное заключение экспертов уже было готово. И оно нас не обрадовало.
   - Это не он... - протянул Коля. - Неприятно. Ошибочка вышла.
   - Что значит, ошибочка вышла? - не поняла Феникс.
   - То и значит. Не виноват он был.
   Феникс с непривычным выражением лица молча смотрела на Колю. Он вскоре не выдержал:
   - Что уставилась? Он сам виноват! Кто его заставлял от бойцов бежать?
   Он повернулся и пошел прочь. Девушка жалобно и растерянно посмотрела на меня.
   - Что? Он прав. Оборотню не стоило сопротивляться. А раз бросился бежать - значит в чем-то да был виноват.
   - А если не был?! А если он просто испугался?! Вы ведь даже не представились! Сам же сказал, что он тебя он не должен был в лицо знать!
   - Если так, то и впрямь ошибка вышла. Его дочери выплатят компенсацию. А Коле придется рапорт писать.
   Феникс нахмурилась и отвернулась. Я не стал говорить ей всей правды. Коля с самого начала и не собирался брать оборотня живым, о чем прямо сказал Федору. И я догадывался почему, но объяснять рыжей волшебнице ничего не стал.
  
   Дома настроение у Феникс не улучшилось. За столом она принялась с тоскливым видом ковыряться вилкой в пельменях. Вздохнув, я сам отложил вилку в сторону.
   - Ты из-за этого оборотня так переживаешь?
   - Да.
   - Послушай. Он на самом деле сам виноват. Идея броситься бежать и при этом кинуться на бойцов была не самой лучшей в его жизни. Кроме этого оборотень - это не белая и пушистая овечка. Коля не случайно его заподозрил. Я проверил его обращение, там были серьезные основания, поэтому начальство выделило транспорт и бойцов.
   - Да понимаю я все. Просто... просто это несправедливо. Я видела, как вы к этому относились. Подумаешь.... убили не того.
   - Рыжая, жизнь вообще несправедлива.
   - Нет, - совершенно серьезно ответила Феникс. - Это мы делаем жизнь несправедливой, а не кто-либо другой. И не называй меня рыжей, терпеть этого не могу!
   - Ладно, не буду, - немного удивленно пообещал я.
   Настроение у неё совсем испортилось. Но пельмени она все-таки доела.
   - Ты, наверное, считаешь меня глупой...
   - Нет, просто наивной.
   - И на том спасибо! - возмущенно фыркнула девушка.
   - Раньше я таким же был.
   - А потом поумнел?
   - Нет... сдался.
   Феникс удивленно посмотрела на меня.
   - Мир не переделать, - я помолчал, а потом добавил. - Но можно не позволить миру переделать тебя. Как ты думаешь, почему я нарушил приказ Федора и сам уложил девчонку?
   - Откуда мне знать?
   - Чтобы её тоже не убили. Рефлексы у бойцов простые, а реакция быстрая.
   - А если все-таки Коля был не прав?
   - Тогда ему с этим жить, - я пожал плечами. - Феникс, все мы ошибаемся. Мог и он ошибиться. Можешь и ты совершить ошибку.
   - Я не ошибаюсь.
   Я не стал спорить с рыжей волшебницей. Она уверена в своих силах и собственном превосходстве над остальными. Что ж, тем больнее будет жизненный урок.
  
   Аврал и охота за таинственным убийцей, увы, не отменяли обычной рутинной работы. На следующий день, Алексей обрадовал меня, передав свое дело. Одна радость - оно было практически раскрыто, осталось только найти и задержать преступника.
   - Вячеслав Хазаров, двадцать два года, темный колдун.... Ограбление? - Феникс удивленно приподняла брови. - Зачем?
   - Ха! Ты, правда, не понимаешь?
   - Ну, - девушка развела руками. - Я даже представить себе не могу, зачем колдуну грабить ювелирный магазин?!
   - А ты дочитай дальше. Он стал учеником темного мага Велесара всего год назад.
   - Все равно не понимаю, - ответила волшебница, быстро просмотрев досье незадачливого грабителя.
   Я вздохнул, готовясь к очередной лекции, хотя делать все равно было нечего. В престижный и шикарный ресторан мы прошли с помощью магии Феникс. В служебных целях это дозволялось, но вот сделать заказ таким способом уже было бы серьезным проступком. Мы заняли столик в углу зала и теперь наблюдали за гостями, ожидая нашего клиента.
   - Все очень просто. Ты родилась в семье магов и с рождения знаешь о своей силе. А он жил обычным студентом, ходил пешком и давился "дошираком". И тут вдруг то, о чем он мог только мечтать. Он не простой человек, а избранный. Колдун. У него есть сила.
   - Пфф... какая сила?
   - Это для нас с тобой он как был никем так им и остался, - с улыбкой объяснил я. - А ему внезапно обретенная сила ударила в голову как хорошее шампанское. Он уже считает себя выше всех остальных. А магия может позволить ему ходить в шикарные рестораны, носить дорогие костюмы и снимать гламурных баб.
   - Кого снимать? - не поняла Феникс.
   - Вот видишь, девушка сидит?
   Я показал ей на девушку в очень коротком платье в туфлях на высоком каблуке, с ярким макияжем и обилием золотых украшений.
   - Она не просто покушать пришла, она тут на охоте. Ищет богатых мужиков, которые будут выполнять её капризы, оплачивать салоны красоты, дарить драгоценности и новые "айфоны".
   - Не понимаю...
   - Все просто. Когда-то женщины выбирали лучшего охотника на мамонтов, а теперь ищут лучшего охотника за деньгами. А хорошего самца нужно чем-нибудь привлечь. Раньше хвастались умением готовить и вести хозяйство, сейчас умением... гхм, другими в общем способностями. Но что примечательно, суть не изменилась.
   - Теперь понятно. И этот Вячеслав, с помощью денег и своей силы хочет заполучить девушку с ранее не доступного ему уровня?
   - Да. Чтобы продемонстрировать свою силу. Показать, что он выше простых людей. Самоутвердиться за чужой счет. Все молодые темные колдуны так себя ведут, пока не зарвутся и не получат по рогам.
   Наш клиент зашел в ресторан и с наигранным видом знатока обвел зал взглядом. Нас, пристально смотревших на него, он не заметил. Обычный человек почувствовал бы взгляд направленный прямо в лицо, но колдун был слишком уверен в своей силе.
   - Берем его?
   - Здесь много народу. Подождем немного.
   Вячеслав сел за столик, скучающим взглядом просмотрел меню и что-то заказал.
   - Ему скучно, - заметила вдруг Феникс.
   - Ага. Быстро он добрался до стадии пресыщения. Ему уже скучно есть дорогие деликатесы и снимать доступных женщин.
   - А дальше что?
   - А дальше начинается самое мерзкое - извращения. Чувствуя себя выше других людей, упивающийся силой колдун может увлечься педофилией, садизмом, изнасилованиями или начать убивать.
   - Он... - Феникс прищурилась. - Еще никого не убивал.
   - Верю. Сможешь его выманить из зала?
   - Как?
   - Как-как? Как девушка!
   Девушка недоуменно посмотрела на меня. Я раздосадовано почесал затылок. Все время забываю, что живя вдали от современной цивилизации, Феникс не понимает многих вещей.
   - Ладно. Жди на улице, а я его выманю.
   Чтобы не устраивать шум на улице, я сыграл нагловатого парня, которому не понравилось, как смотрят на его девушку. Расчет удался. Колдун с удовольствием рассмеялся и пошел за мной, явно предвкушая, как покарает наглеца.
   - И чего ты хотел?
   - Не чего, а что, - машинально поправил его я. - Да и на брудершафт мы еще не пили.
   - Чего?
   - Я говорю, правильно говорить "Что вы хотели?", а не "чего". Учись вежливым манерам, а иначе так и останешься быдлом.
   Колдун растерялся. Он ждал, что я сейчас на него полезу с кулаками, а тут такое.
   - Ты что, учить собрался? Меня?
   - А у меня работа такая, - усмехнулся я, доставая удостоверение. - Старший оперативный сотрудник Ордена, вы задержаны.
   Хазарова перекосило от злости и страха. Он бросил в меня сгусток тьмы - какое-то опасное темное заклинание. Но реакция у него была ни к черту. Пока он только замахивался, я уже мог бы раз пять убить его.
   Феникс прикрыла меня и ударила легким заклинанием колдуну в спину. Хазаров, не ожидавший атаки сзади, перепугался и бросился в сторону, но далеко не убежал. Я прыгнул к нему, легонько стукнул об стену и приставил "Пустынный орел" к его лбу. Чем хорош этот пистолет - из него часто даже стрелять не обязательно. Противник видит его размеры и сразу сдается.
   - Успокоился или еще хочешь?
   - Не надо, - судорожно сглотнул колдун.
   - Тогда надевай, - я протянул ему специальные наручники. - Тебе понравится.
   Не спуская с колдуна глаз, я достал телефон и вызвал ближайший патруль. Хазаров послушно надел наручники и скривился от резкой боли.
   - Черт...
   Руны на зачарованной стали вытягивали из колдуна силу и причиняли сильную боль при попытке использовать магию.
   - Больно? - равнодушно спросил я. - Если дернешься, будет еще больнее.
   Феникс вышла из темного угла и подошла к нам.
   - Ты бы и без меня справился.
   - Конечно. В крайнем случае, написал бы в рапорте: "подозреваемый оказал сопротивление и был убит выстрелом в голову".
   Для наглядности я стукнул незадачливого колдуна пистолетом между глаз.
   - Бах, и чья-то глупая голова лопается как гнилой арбуз. Только что ты был сильным колдуном и вот ты уже просто труп.
   Смертельно бледный Вячеслав Хазаров судорожно сглотнул. Подобное издевательство не доставляло мне никакого удовольствия. Я просто учил этого идиота, чтобы в следующий раз мне или другому оперативнику на самом деле не пришлось стрелять в него на поражение. Ну и заодно морально готовил к допросу.
   Со многими темными колдунами возникали подобные проблемы. У некоторых хватало ума или страха не нарушать правила. Другие быстро избавлялись от своих комплексов и взрослели. Остальные же вели себя точно также как Хазаров. Его ждал трибунал Ордена и суровое наказание - ссылка или полный запрет заниматься магией пять, десять или пятнадцать лет.
  

4 глава

   Этот мужик сразу чем-то не понравился Олегу, но он никак не мог понять, почему? Дело было не только в том, что он внезапно увел его девушку. Что-то с ним еще было не так.
   Олег решил проследить за ними. И когда они внезапно ушли с хорошо освещенной улицы в темный проулок и зашли в заброшенный дом, парень уже не сомневался в том, что интуиция его не подвела.
   Достав из кармана опасное магическое оружие, парень с азартом героя-спасителя забежал во двор...
  
   Я нетерпеливо мерил шагами асфальт перед входом в отдел. На крыльце Феникс с букетом красных роз внимательно слушала молодого оперативника Ивана. Он был старше меня на три года, но в Ордене работал даже меньше чем я.
   Ранним утром после ночного дежурства мы уже собрались идти домой, как он вдруг позвал Феникс и подарил ей цветы. Я хотел только поесть и лечь спать, но пришлось ждать, пока они не наговорятся.
   Наконец девушка попрощалась с ним и легко сбежала по ступенькам. Иван мечтательно и грустно смотрел ей вслед.
   - Пошли уже, - недовольно проворчал я.
   - Странный он, - не обращая внимания на мое недовольство, сказала Феникс.
   - Чего хотел?
   - В кино приглашал. Зачем? Я и дома посмотреть могу.
   Я не сдержал смешка. Феникс удивилась:
   - Что тут смешного? Ты говорил, что можешь любой фильм скачать.
   - Ничего, - помотал я головой, с трудом сдерживая смех. - Но представляю, как он расстроился.
   - Почему? Я ему тоже посоветовала дома фильмы смотреть.
   - Ладно, проехали. Что ты с этим веником делать собираешься?
   - Не знаю, - пожала плечами девушка. - У тебя ваза дома есть?
   - Найду.
   У меня зазвонил телефон, взглянув на высветившееся имя, я вздохнул и поднес его к уху:
   - Да мама. Что значит где? На работе я. Ну работы много задержаться пришлось, но уже домой идем. Раз сказал, зайду в воскресенье, значит зайду! Что ты меня постоянно переспрашиваешь?! Я уже давно не ребенок!
   Раздраженный я нажал на кнопку и убрал телефон в карман. На этом неприятные новости не закончились. Не успели мы и за угол свернуть, как нас позвали обратно в отдел. Произошло новое убийство...
  
   - Твою мать, - в сердцах высказался Коля.
   Я молча сплюнул. Во дворе заброшенного дома среди лопухов лежал молодой светловолосый парень. На вид лет двадцать - двадцать два не больше. Прямо посередине лба пятнышко запекшейся крови, а вместо затылка каша. Рядом с ним валялся небольшой деревянный жезл.
   - Он не успел ничего сделать, - тихо сказала Феникс. - Жезл заряжен силой, а в вокруг чувствуются только обрывки заклинания. Он не успел...
   Коля кивнул, подтверждая её слова. Я не мог видеть и чувствовать то же, что и они, но и без этого все понимал. Молодые светлые колдуны пьянеют от внезапно полученной силы не меньше, чем темные. Но одни начинают набивать карманы и жрать фуагры, давясь пармезанами, а другие отправляются спасать мир! И лежат потом среди лопухов! Лопухи...
   Пуля быстрее заклинания... Опытные боевые колдуны и волшебники могут использовать заранее заряженные заклинания быстрее стрелка. Но и они понимают риск и не лезут на рожон. Неоперившиеся юнцы осознают это слишком поздно...
   - Он увидел или услышал с улицы. Зашел во двор, крикнул и...
   В заброшенном доме была уже привычная картина убийства. Вся разница в том, что тело жертвы не висело, а лежало на старом грязном столе. А так все было как обычно.
   - Убийца меняет привычки, - заметил как всегда хладнокровный Сергей, снимая медицинские перчатки. - Не стал сливать кровь, а начал резать сразу. И торопился.
   - Его напугал парень, - сухо сказал я.
   - Возможно. Но мне кажется причина тут другая...
   Сергей не договорил, о чем-то задумавшись. В дом, переступая через кучу мусора, зашел Алексей:
   - Первые убийства похожи на поведение "организованного маньяка". Выбор жертвы, убийство в безлюдном месте и явно спланировано заранее. А здесь меньше аккуратности и в городе. Это уже ближе к "неорганизованному маньяку".
   - А в чем разница? - шепотом спросила у меня Феникс.
   - Организованные маньяки тщательно планируют убийство, выбирают место, жертву и время. А неорганизованные просто убивают, повинуясь порыву, - тихо ответил я.
   Приехали Владислав и Серый. Оборотень сразу перекинулся в волка и пошел по следу. Мы побежали за ним, но след как обычно оборвался у ближайшей улицы с асфальтовым покрытием. Убийца уехал на машине.
   Опрос свидетелей ничего не дал. Никто ничего не видел и не слышал, что, впрочем, ожидалось. На этот раз убийца использовал заклинание Поле тишины. Это была уже вторая зацепка. У всех волшебников, магов и колдунов есть свой уникальный почерк магии. По нему и раскрывают преступления совершенные с помощью магии.
   Но и тут нас ждал неприятный сюрприз. Наши маги, Игнат и Валерия, сказали, что почерк магии очень четкий, хороший, но совершенно неизвестный. Действовал незарегистрированный волшебник или колдун.
   Эксперты определили, что стрелял убийца из пистолета макарова. Но ни в наших, ни в милицейских базах этот ствол не значился.
   Только после обеда мы с Феникс наконец смогли уйти домой и лечь спать. А на следующий день начальство приказало провести рейд в катакомбах под городом.
  
   - Фу!
   Феникс скривилась, зажимая нос, и помахала рукой, словно пытаясь разогнать вонь.
   - Под ноги смотри, - предупредил я, переступая через кучу мусора.
   Именно так - кучами осклизлых отходов и фекалий - обитатели подгорода выражали свое отношение к жителям верхнего города. Горы разлагающегося мусора отпугивали всех желающих побродить по подземельям.
   Пройдя по нескольким туннелям канализации, мы спустились в неизвестный простым людям проход. Здесь, закрытый потайной дверью, скрывался один из входов в катакомбы под городом. Подземелья эти обычно так и называли - подгородом.
   - Я и не знала, что у вас такие большие катакомбы.
   - Да не такие уж они и большие, если честно. Московские, одесские или парижские гораздо больше.
   - И все равно, странно... Город ведь основали не так давно. Сколько лет подземелью?
   - Две тысячи. Нет, даже и не спрашивай, кто их копал. Это загадка. Или тайна.
   - Надо будет поискать в архивах, - задумчиво проговорила Феникс. - И кто у вас тут живет?
   - Да всякой твари по паре, - я начал перечислять всех жителей подземелий. - Ниже всех живет клан гномов. Они бежали из своего мира и получили разрешение на проживание. Теперь мы с ними торгуем понемногу. На верхних уровнях трется разная шушера, вроде темных колдунов, молодых нагловатых оборотней и вампиров. Есть здесь бар, где они часто собираются. Мы в него, кстати, и идем.
   - А ведьмы есть?
   - Да, - помрачнев, ответил я. - Полный ковен* с помощницами, ученицами и детьми. Всего пятьдесят шесть ведьм.
   - Нормально... - севшим голосом произнесла Феникс.
   - Еще у нас тут живут тролли, - поспешил я перевести разговор на другую тему. - Есть цверги** и разная подземная нечисть и нежить.
   Обычно мы не обращали внимания на жителей подгорода. Потому что они предпочитали жить под землей и не выходили на поверхность даже ночью. А их междоусобные разборки нас не касались. Это было дело других отделений Ордена.
   Но нам приходилось следить за тем, чтобы некоторые существа не выходили на улицы города, особенно днем. А еще многие умники наивно полагали, что катакомбы подгорода хорошее место спрятаться от Ордена. И их приходилось искать среди множества ходов и подземных логовищ.
   При этом любая облава требовала больших усилий и точной координации всех её участников. Подземные жители, даже самые миролюбивые из них, терпеть не могли, когда чужаки с поверхности совали свой нос в их дела. На прямой конфликт они редко идут, не то что оборотни или вампиры, но какую-нибудь пакость исподтишка устроят обязательно. Например, из принципа укроют беглеца и направят поиски на ложный след.
   Поэтому нам приходилось или устраивать полномасштабную облаву или аккуратную проверку, чтобы не потревожить местных обитателей.
   Но все это не касалось ведьм. Отношения с ними у нас были как у СССР и США во время Карибского кризиса. Только угроза взаимного уничтожения сдерживала войну.
  
   * Ковен (слово произошло от латинского convenire - собрание) - объединение тринадцати сильных ведьм. Существует также неполный ковен, объединяющий меньшее число ведьм
   ** Цверги - карлики, живущие под землей. Дальние родственники гномов, но в отличие от них коренные жители Земли.
  
   Меня и Феникс послали расспросить владельца подземного бара. Довольно интересное заведение, между прочим, кого только в нем не встретишь. А подают там самые неожиданные напитки, от обычной деревенской браги до редкого в наших краях кальвадоса и даже выпивку из других миров.
   Находился бар примерно в двадцати метрах от поверхности, практически в центре подгорода. Названия у него нет так, что все это заведение называют просто баром.
   Подходя к бару, я предупредил Феникс:
   - Ничего не бойся. Там нас никто не тронет.
   - С чего мне боятся? - презрительно фыркнула она.
   - Мало ли. Говорить буду я, а ты просто стой и молчи. Ясно? Будут приставать - просто бей в лицо. А вот убивать никого не надо. Чекисты потом прицепятся, замучаемся отмазываться.
   Закончив инструктаж, я выключил фонарик, толкнул дверь и зашел в темное помещение. Внутри было как всегда душно, сильно накурено, воняло перегаром и чем-то кислым. Под потолком горела единственная тусклая лампочка, едва-едва разгоняющая мрак в баре. Посетители сидели за разнообразной мебелью, словно бы собранной на разных помойках. Скорей всего, так оно и было. Бармен, он же владелец бара, стоял за старой изрезанной, покрытой пылью и пятнами стойкой.
   При нашем появлении разговоры стихли и все уставились на нас. Феникс поежилась, а я и бровью не повел. Быстро оглядев зал, я понял, что опасных противников сейчас здесь нет, а на остальных наплевать.
   - Чего желаете? - хмуро спросил бармен, когда мы подошли к нему.
   Можно было подумать, что он не рад нас видеть, но на самом деле он одинаково плохо относился ко всем посетителям.
   - Ну, уж точно не твоего пойла, - весело улыбаясь, ответил я. - Нам нужна информация.
   - А мне нужны деньги.
   - Сочувствую. Чужаки появлялись?
   - Последнего недели две - три назад съели.
   - Да? И кто это был.
   - Да француз один, дурной до ужаса. Вампир и все боялся каких-то "охотников за вампирами". Уж не вас ли?
   - Как съели?
   Феникс с круглыми от удивления глазами смотрела на бармена. Я выругался про себя. Вот говорил же!
   - Феникс!
   - Без соуса и гарнира, - с усмешкой ответил бывший наемник. - Орал знатно и долго. Нежить ведь, сразу не помрет. А что с ним было делать? Дурной ведь и по-русски ничего не понимает.
   Я попытался отвлечь внимание бармена на себя, но было уже поздно.
   - Да ладно тебе, служивый, - подленько улыбался он. - Что я не вижу, что она новенькая. Стажерка!
   Вот вам и подлянка. Последнее слово услышали все до одного посетители бара. И все они как по команде посмотрели на Феникс. Я незаметно расстегнул кобуру и передвинул ремень автомата.
   - Стажерка? Спортсменка, отличница, комсомолка? - ухмыляясь, поинтересовался молодой вампир.
   - Молодая, неопытная, - самодовольно протянул его сосед, оборотень.
   Феникс растерянно посмотрела на меня. Но я вмешиваться не собирался. Сама кашу заварила, пусть сама и расхлебывает.
   Один из посетителей поднялся и с наглой рожей пошел прямо на Феникс. Она заметно напряглась и испугалась. А этот умник за три шага до неё свернул в сторону и подошел к барной стойке.
   - Две кровавые Мэри. С кровью девственниц, - уточнил он, и вызывающе глянул на волшебницу.
   Бармен на самом деле смешал коктейль с кровью, и, подавая заказ вампиру, специально для Феникс сказал:
   - У рыженькой брали.
   Другие посетители развеселились еще больше, в прямом смысле слова играя с огнем.
   - Мне бифштекс из молодой девушки с кровью!
   - С гарниром или без? - невозмутимо уточнил бармен.
   - А с чем суп сегодня?
   - С кошачьей требухой!
   - Есть еще кровь рыжих девственниц?
   Феникс потемнела от злости. Она, наконец, догадалась, что над ней просто-напросто издеваются. Стиснув зубы, она терпела, но один темный колдун перегнул палку. Он начал в красках рассказывать, как поразвлекся бы с одной рыженькой волшебницей. Этого девушка уже не стерпела. Она молча подошла к колдуну и с презрением посмотрела на него.
   - Что, детка, понравилось? Можем...
   Феникс, не говоря ни слова, ногой ударила наглеца в лицо да так, что тот отлетел назад вместе со стулом. Все дружно засмеялись, а девушка развернулась и пошла обратно.
   Пожалуй, только я заметил, как сильно была напряжена Феникс. Она очень боялась удара в спину, но не оборачивалась, чтобы не показать слабость. Я ободряюще кивнул ей и выразительно положил руку на кобуру.
   Ничего особо страшного не случилось. В этом заведении любили проверять нервы сотрудников Ордена, особенно стажеров. Мне после такой "проверки" пришлось писать объяснительные, но зато все сразу запомнили, что берсерки шуток не понимают.
   - Молодец, - негромко сказал бармен. - За счет заведения.
   Он достал чистый стакан, налил немного гномьего самогона и протянул Феникс. Она вопросительно посмотрела на меня. Я кивнул. Девушка одним глотком выпила самогон и закашлялась. У неё перехватило дыхание, а в уголках глаз показались слезы.
   - Молодец, - еще раз сказал бармен и протянул ей стакан с соком.
   - Так были чужаки или нет?
   - Нет. Я знаю, за кем вы охотитесь. Он точно не из здешних. Ищите в городе.
   - Точно?
   - Конечно. Про этого мясника многие говорили. Если поймают - голову вам посылкой отправят. Никому не нравится, когда вы ведете себя словно осы из разворошенного гнезда.
   - Так что ж вы голову этого вампира нам не прислали?
   - А он вам нужен был? А этого урода так или иначе кончат. Если вы его раньше не найдете.
   - Он нам нужен живым, - спокойно сказал я, зная, что к нашему разговору все прислушиваются.
   - Хорошо.
   - Еще вопрос, - я понизил голос. - Это не могли быть ведьмы?
   В ответ бармен только презрительно хмыкнул. Все понятно. Никто не будет ничего рассказывать про ведьм.
   - Пошли.
   Феникс, отходя от стойки, заметно покачнулась. Еще бы, гномий самогон вещь крепкая и качественная. Тем более для девушки и на пустой желудок. Как только мы вышли, она накинулась на меня с упреками:
   - Ты почему... Ик! Не предупредил меня?
   - Я говорил стоять молча и слушать. Так что сама виновата.
   - А зачем мне это... Ик! Зачем мне это пойло пить нужно было? Ик!
   Девушка была не на шутку возмущена, но вместе с сильным иканием и нетвердым стоянием на ногах это выглядело забавно.
   - Это пойло стоит две тысячи рублей за рюмку, а тебе почти полстакана бесплатно налили. Отказ был бы сильным оскорблением.
   - И какое мне до этого дело?! Ик! И почему ты не вмешался?! Ик!
   - Потому что я предупреждал, - уже без всяких шуток сказал я. - А устраивать перестрелку или драку в баре глупо и опрометчиво. Ясно?!
   - Вот значит как? - как рассерженная кошка зашипела Феникс.
   - Да! Так! - жестко ответил я. - Мы не на прогулке!
   Она обижено отвернулась, но щадить её нежные чувства я не собирался. В другом месте её несдержанность могла бы дорого нам обойтись.
  
   Мы пошли обратно, но Феникс вдруг застонала от боли и потерла виски. Я остановился, догадываясь, что случилось.
   - Игорь... как же я это все ненавижу... там с ведьмами что-то случилось. Нам сказали срочно идти туда.
   - Черт. Что именно произошло?
   - Да откуда я знаю?! Знаешь, как голова раскалывается от такого?!
   Я предпочел извиниться и не задавать глупых вопросов. Под землей обычные средства связи не действовали, и приходилось использовать магические. И один из способов такой связи позволяет мгновенно передать информацию нужному волшебнику, но у получателя сообщения при этом сильно болит голова.
   Где находятся пещеры ведьм, я знал очень хорошо. Мы все это знали. Нас заставляли зазубривать наизусть всю известную информацию о ведьмах. А раз в год гоняли на учения по штурму их пещер.
   Ведьмы, пожалуй, самые опасные твари в нашем мире. О них ходит множество жутких слухов. Говорят: они устраивают оргии с демонами, занимаются каннибализмом и похищают детей, изучают самые страшные и опасные заклинания. Как-то раз я спросил у Сергея, сколько правды в этих байках. Он долго молчал, а потом ответил:
   - Это все ерунда. Правда страшней.
   Так оно и было. Эти ведьмы имели такое же отношение к ведьмам, сжигаемым инквизицией в Средние века, как немецкие фашисты к немецким же философам. Они забрали себе их имя и накопленные знания, полностью их извратив.
   Ведьмы откуда-то нахватались обрывков магии темных эльфов, знаний демонов и прочей грязи. В своих пещерах они проводили жуткие ритуалы, о которых никто ничего не знал, но слухи ходили жуткие.
   Ведьмы - негласные хозяева подземелий. Все остальные ненавидят их, но очень боятся. Даже Орден не рискует переходить им дорогу. Ведьмы приняли условия Пакта только потому, что они им были выгодны. Но соблюдать все его пункты они никогда не собирались.
   Главное оружие ведьм - это их изощренные проклятия. Неотвратимые страшные заклинания, от которых невозможно защититься. Ведьмы могут проклясть человека так, что он не доживет и до рассвета следующего дня, а могут обречь на страдания весь его род. Более того, каждая ведьма загодя сплетает свое посмертное проклятие, которое неизбежным возмездием обрушится на убийцу и всех его кровных родственников. Даже если ведьма не успеет понять, кто её убил, месть будет неотвратимой. И никто не сможет защитить от проклятия.
   Все это знали и поэтому ведьмы, ничего не боясь, правили в катакомбах, убивая кого угодно из одной лишь прихоти. А все остальные их боялись и ненавидели.
   - Молчи! Говорить буду только я! - приказал я.
   Мы с Феникс забежали в чистую аккуратную пещеру, размером со школьный спортзал. Своды были укреплены балками, а пол выровняли. На стенах бездымным магическим огнем горели факелы. Это был парадный вход в комплекс подземных ходов и комнат ведьм. Дальше они никого никогда не пускали.
   Сейчас здесь находилось три десятка ведьм. Все женщины в возрасте от пятнадцати до пятидесяти лет, бледные и с недлинными волосами. Одеты они были в пеструю и разномастную одежду и обувь, некоторые были в мешковатых серых балахонах, а одна девчонка красовалась в советской школьной форме.
   - Так-так. Еще гости, - усмехнулась одна ведьма, седая, со злыми проницательными глазами и на удивление гладкой кожей.
   - Мы из Ордена.
   - Да уж вижу. Других таких дураков еще поискать надобно.
   - Где наши?
   Ведьмы засмеялись и по знаку седой женщины расступились. Виктор и Леха сидели в кругу ведьм, растерянные и перепуганные. У Вити сочилась кровь из носа, а Леха держался за ухо. Оружия у них не было.
   - Подходи и забирай их, - предложила ведьма.
   Я быстро глянул на Виктора, он покачал головой и тут же вскрикнул от удара кнутом.
   - Не дергайся, тварь!
   - Еще раз и я прострелю тебе твою вшивую голову! - рявкнул я на весь зал, целясь из автомата. - Не дергаться, суки! Здесь тридцать патронов, всем хватит!
   - Да? - иронично улыбнулась седая ведьма. - А ведаешь ли ты, что после будет?
   - Да мне пофиг! Вас я завалить успею! Все назад!
   Держа автомат одной рукой, я выхватил из кармана гранату и кинул её Виктору. Тот быстро выдернул чеку и оскалился в лицо ведьмам.
   - Ну, попробуйте теперь ударить меня. Рука случайно разожмется и...
   Вместо ответа темноволосая ведьма захлестнула кнутом шею Лехи и дернула его к себе.
   - Это зашло слишком далеко. Медленно убирайте оружие и я, может быть, оставлю им жизнь.
   Леха хрипел и сучил ногами, тщетно пытаясь пальцами ослабить удавку. Мы с Виктором не пошевелились.
   - Как только он умрет, - совершенно спокойно сказал Виктор. - Мы будем считать это объявлением войны.
   - Врете.
   - Через минуту узнаем.
   Ведьмы переглянулись.
   - Мы убьем его!
   - А мы за него отомстим, - согласился я.
   Шах и мат. Ведьмы понимают, что в случае начала войны их уничтожат. Войны они не хотят, тем более что Орден и их правительница могут потом договориться, а их сделают козлами отпущения. Вернее козами.
   Вот только тоже самое касается и нас. Начни мы первыми - козлами отпущения станем мы.
   - Ну давайте! Мы давно уже мечтаем перебить все ваше сучье племя!
   От напряжения я совершенно забыл про Феникс, а зря. Рыжая волшебница не выдержала и вмешалась.
   - Отпусти его! - крикнула она. - Почему вы стоите?!
   В её руках появился светлый огонь. Ведьмы перестроились в оборонительный порядок. Темноволосая ведьма довольно улыбнулась.
   - Девочка, убери огонь. Жарковато тут. Ну а я удавочку ослаблю. Идет?
   Феникс стояла за моей спиной, и я не мог обернуться к ней. Нельзя было отворачиваться от ведьм. А сказать ничего не успел...
   - Нет! - запоздало крикнул я.
   - Вот так вот ребята.
   Ведьма и в самом деле ослабила удавку и дала Лехе пару раз вздохнуть. А потом опять затянула.
   - Не хорошо врать, гости дорогие. Кладите оружие по-доброму!
   Я мог только бессильно материться. Весь наш план строился на блефе. Теперь все. Это ситуацию мы отрабатывали не раз. И каждый раз начальство нам говорило, что убийство одного сотрудника не будет поводом для войны. Мы можем лишь пригрозить войной, но не начинать её.
   - Хорошо.
   Автомат упал на пол. Следом я бросил кобуру с пистолетом.
   - Умница... Стой!
   - А то что? - оскалился я.
   Я пошел прямо к Лехе. Ведьмы переглянулись. Одна из них вышла вперед с кнутом в руках.
   - Назад!
   - Или?
   Удар кнута был хорош. Этим страшным оружием ведьмы владеют отлично, хотя, казалось бы, зачем оно им в подземных туннелях? Я успел подставить руку и сильно дернуть, вырывая хлыст из руки врага.
   - Рискнете убить еще и меня?
   Подойдя к Лехе, я легко порвал удавку и, подхватив его, пошел назад. И вот теперь ведьмы на мне сполна отыгрались. После короткого приказа сразу пятеро из них начали хлестать меня кнутами.
   Только через минуту опомнившаяся Феникс сожгла оружие ведьм и помогла мне дотащить потерявшего сознание Леху до выхода из пещеры. На спине и ногах от одежды у меня остались только окровавленные ошметки. Если бы не транс, я давно свалился бы от жуткой боли. Лехе тоже досталось, но меньше.
   - Игорь... - тихо дрожащим голосом произнесла Феникс.
   Я молча вернулся к своему оружию.
   - Отпустите второго и мы уходим.
   - Забирай и уходи, коли сможешь, - бесстрастно сказала седая ведьма.
   Я усмехнулся, глядя ей в глаза, и пошел к Виктору. Спокойно и неторопливо. Впереди меня ждала какая-то мерзкая ловушка ведьм, но я не боялся и шел прямо на неё.
   - Стой! - одновременно крикнули ведьма, Феникс и Виктор.
   - Почему?
   - Ловушка там наша. Коли вступишь на неё - сам виноват будешь. Мы предупредили.
   - Вот как. Тогда отпустите его.
   - Мы его не держим. Он волен встать и выйти из круга наших защитных чар или же остаться внутри, в полной безопасности.
   - Я уберу ловушку! - крикнула Феникс.
   Я опять выругался.
   - Нет, не уберешь. Нарушение наших защитных чар мы воспримем как нападение.
   Шах и мат. Нам.
   - Не вздумай! - приказал я.
   - И я том же толкую. Будь хорошей девочкой, - промурлыкала ведьма. - Стой себе смирно в уголочке.
   - Я тебе не девочка, карга старая! - вспылила Феникс. - Сколько тебе лет, Марта? Сто? Двести?
   Ведьма окаменела.
   - Убирай ловушку!
   Мы с Виктором переглянулись.
   - Уходите, - одними губами сказал он.
   Я еле заметно кивнул. Ничего другого, кроме как бежать, бросив Виктора и Леху, нам не оставалось. Феникс добилась своего - ситуация стала безвыходной. Ведьмы ревностно оберегают свои тайные имена. Теперь Марта умрет, но отомстит нам.
   - Я сниму ловушку и отпущу его, - неожиданно вмешалась темноволосая ведьма, у которой я вырвал кнут. - Но только если вы двое пойдете с нами. Без оружия.
   Вот так сюрприз...
   - Не вздумай! - рявкнул Виктор. - Даже не думай об этом! Уходите!
   - Какие благородные, один другого краше. Смотреть противно, - процедила Марта. - Никуда вы не уйдете...
   Я напрягся и время замедлилось. Ведьма еще улыбалась своей мерзкой лицемерной улыбкой, но её глаза уже все сказали мне. Уходя в сторону от возможного удара, я положил палец на спусковой крючок и повернул автомат на толпу ведьм.
   - Тихо всем!
   В пещеру зашел Сергей. Один и без оружия.
   - Давайте вы все успокоитесь. Никто не убит? Хорошо. Тогда все в порядке. А мелкие царапины заживут.
   Марта нехорошо прищурилась. Ведьмы знали Сергея, а он знал их. Невольно, я вздохнул с облегчением и вышел из транса. От резко накатившей боли потемнело в глазах, но я сдержался, не застонал и не изменился в лице.
   - Я забираю этих охламонов и готов принести официальные извинения Ордена Магов Терры за их действия.
   - Ну уж нет, - холодно ответил Марта. - Оскорбления извинениями не смоешь, только кровью.
   - Вот как? - Сергей иронично изогнул бровь. - И чью же именно кровь вы жаждете увидеть?
   - Мне нужна девчонка и этот бешенный. Остальные свободны.
   - Согласен, - спокойно кивнул Сергей. - Значит вы двое со мной. А ты, Игорь, вместе с Феникс остаешься здесь.
   Среди ведьм пробежал легкий испуганный шепоток. Феникс ничего не заметила, но я отчетливо слышал, как они испуганно повторяли её прозвище. Только Марта удивилась:
   - Вот так просто отдашь их?
   - Почему бы и нет, - пожал плечами Сергей. - Оскорбления нужно смывать кровью. В этом я с вами согласен.
   Ведьмы отдали Виктора, но к нам не сделали и шага. Явно опасались ловушки. Феникс приняла все за чистую монету и накинулась на Сергея, но тот просто проигнорировал девушку.
   - Вы всем довольны?
   - Да, - немного помедлив, согласилась седая ведьма Марта.
   - И у вас нет претензий?
   - Если вы уйдете, их не будет.
   - Тогда хорошо. Но претензии есть у меня, - весело улыбаясь, сообщил Сергей.
   - Ну, говори, коли не шутишь.
   - Вы оскорбили Орден Магов Терры, напав и унизив его слуг.
   Тон Сергея изменился, он больше не шутил. А я почувствовал странный и неожиданный на такой глубине запах грозовой свежести.
   - Что вы хотите? - нехорошо прищурилась Марта. - Отпустить этих двух?
   - Нет. Как вы только что сказали, оскорбления смываются только кровью. Я Сергей Ветров из семьи Ветровых клана Борей вызываю ведьму Марту Темнорожденную на поединок до смерти.
   В подземной комнате повисла напряженной тишина. Ведьмы остолбенели. Сергей спокойно ждал ответа. Мы все замерли, не зная к чему готовиться. И только Марта рассмеялась, но как-то натужно.
   - Я отказываюсь. Не к лицу ведьме с магами играться.
   - Я даю согласие на поединок. Марта, ты отказываешься? - мягко спросила непонятно откуда взявшаяся ведьма в черном балахоне. Её лицо скрывал капюшон.
   - Нет, - хрипло ответила ведьма. - Я принимаю вызов.
   Сергей кивнул и вышел вперед. Ведьмы и мы отошли назад к стенам пещеры. Подошедшие с Сергеем бойцы, подняли Леху и быстро ушли вместе с Виктором. А мы с Феникс остались, то ли как прикрытие, то ли как приз победителю.
   Поединщики встали напротив друг друга. Ведьма самоуверенно ухмылялась. Она напомнила о посмертных проклятьях. Сергей же оставался бесстрастным.
   Я медленно выдохнул, глубоко вдохнул и вошел в транс. Пускай другие в благородство играют. Пусть только Сергей отвлечет её внимание... всего на пару секунд. Этого хватит.
   Марта резко взмахнула рукой и сделала пальцами другой несколько жестов. Феникс охнула, наверное, ведьма использовала какие-то очень страшные заклинания. Но на этом бой и закончился. Сергей стремительным броском метнулся к ведьме и резким движением свернул шею.
   Я ничего толком не понял, но что-то шокировало всех ведьм и Феникс и очень испугало. А в воздухе почему-то сильно запахло грозой.
   - Надеюсь, больше никто не считает себя оскорбленным? - Сергей обвел взглядом притихших ведьм. - Вот и хорошо.
  
   На поверхности я первым делом с облегчением растянулся на газоне. Дышать свежим воздухом, полным вечерней прохладой, запахами цветом и проезжавших машин, было несказанным удовольствием. А еще после низких пещерных сводов очень приятно смотреть на небо.
   Так хотелось просто отдохнуть, но Сергей устроил разбор полетов прямо на месте.
   - Игорь, ты идиот. Еще немного и началась бы война.
   Я устало вздохнул и искоса посмотрел на него.
   - О нас просто-напросто ноги вытерли. С теми, кто позволяет такое не стоит церемониться. Думаешь... ведьмы этого не знают?
   - Встань, я с тобой разговариваю.
   - Неохота.
   Он нахмурился, но решил не спорить, а продолжить разнос:
   - Ты подставил себя и весь Орден. Демонстрируют силу не угрозами и не дешевым шантажом.
   - Тебе легко говорить, - проворчала Феникс. - Лучше бы машину вызвал, на Игоре живого места не осталось!
   - А ты, дорогая, заткнись, - Сергей нехорошо прищурился, глядя на неё. - Будь моя воля, летела бы ты уже к себе домой. На большее, чем пыль в фамильной библиотеке вытирать ты не способна.
   Феникс потеряла дар речи. Сергей, впрочем, ответа и не ждал. Он сразу развернулся и пошел прочь, на ходу вызывая машину из отдела.
   - Да как он смеет?! - негодованию девушки не было предела. - Да... Убила бы! Не будь он старше - на дуэль бы вызвала!
   Я тяжело вздохнул. Ругаться желания не было, да и сил тоже, но что делать? Поднявшись на ноги, я повернулся к Феникс и холодно сказал:
   - Он прав. Тебе стоит почаще затыкаться и молчать.
   - А...
   - Ты своей тупостью едва не погубила всех нас. Не появись Сергей - мы все бы уже были мертвы, а Орден воевал с ведьмами. И все из-за тебя. Ты, именно ты, завела ситуацию в тупик. Никогда не стоит показывать ведьмам своей слабости. А ты это сделала, чем сорвала наш блеф. Второе. Не надо говорить вслух о том, что ты собираешься сделать. Убери ты молча ловушку - они промолчали бы в тряпочку. И последнее - ведьмам нельзя угрожать и нельзя сообщать, что ты знаешь их имена.
   Феникс сначала покраснела, потом побелела. От бешенства.
   - Слушай ты! Умник! Твое дело кулаками махать! Тоже мне знаток! Да что ты вообще знаешь о них? Не геройствовал бы, а лучше б дал мне дело с ведьмами вести! Что, сила есть, ума не надо?
   - Дура, - совершенно спокойно ответил я на тираду девушки, и своим спокойствием разозлил еще больше.
   - Что?!!
   - Самонадеянная дура, вот ты кто. Никогда не ошибаешься, значит?
   Звонкая пощечина. Я усмехнулся и потер щеку. Феникс в гневе была прекрасна: глаза блестят от злости, рыжие волосы растрепаны, тело напряжено, кулаки сжаты, а на лице оскал хищной кошки.
   Я хотел её еще позлить, но что-то пошло не так... Ноги подкосились, перед глазами все закружилось... удар о землю ненадолго привел меня в чувство.
   - Игорь? Ты чего? Игорь? Игорь?!
   Со мной творилось что-то странное. По всему телу разлилась жуткая слабость. Испуганная Феникс бросилась ко мне, а я с трудом сфокусировал взгляд на её лице и попытался улыбнуться. Не смог. На лице девушки не осталось и следа от недавней злости. В её карих глазах на мгновение появился отблеск рыжего пламени, и она испугалась еще сильней.
   - Сергей! Машину срочно!
   - Что случилось? Ты что сделала?
   - Да звони ты быстрее!!!
   Их голоса доносились до меня словно сквозь пелену тумана... сознание опять начала ускользать от меня...
   - Игорь, не смей засыпать! Не спи!
   Я словно погружался во что-то мягкое и теплое... сопротивляться совершенно не хотелось... неужели, наконец, покой?
   - Не смей! Игорь! Не засыпай!
   В голосе девушки отчетливо слышалась паника... она боялась...
   - Нет! Нельзя его бить!
   - Его надо привести в чувство.
   Где-то на грани сознания лениво шевельнулась мысль... никогда не слышал такого растерянного голоса у Сергея...
   - Да! Но не так!
   - А как?!
   - Не мешай мне! - крикнула Феникс.
   Девушка взяла меня за руку и положила ладонь мне на грудь. От её рук пошло приятное тепло...
  
   Окончательно пришел в себя я уже в лазарете, от нежного прикосновения рук Наниэль.
   - Как ты? - с беспокойством спросила она.
   - Хреново, - я тряхнул головой и попытался приподняться на постели.
   - Лежи, не вставай пока.
   Я по привычке хотел ослушаться, но не смог. Во всем теле была жуткая слабость, и я даже просто присесть на койке без посторонней помощи не мог.
   - Что случилось?
   - Тебя прокляли ведьмы. Феникс, как ты так быстро догадалась? Проклятье хитрое...
   - Так получилось...- смутившись, ответила девушка.
   - Как получилось? - не поняла Наниэль и пристально посмотрела мне в глаза. - Заклинание вызывает острую мышечную слабость, бьет по нервной и сердечнососудистой системах. А спусковым крючком является...
   - Удар.
   Эльфийка удивилась и посмотрела на сидевшую с виноватым видом Феникс и закончила:
   - И направленная агрессия. Вы поругались?
   - Да. И я ударила его...
   - И это просто замечательно, - задумчиво произнесла Наниэль. - А иначе проклятие сработало бы в бою и тогда... В общем, очень удачно вы поссорились.
   - Ну вот, теперь пару дней валяться в постели, - проворчал я.
   - Пару дней? - с ясной насмешкой спросила эльфийка. - Я тебя, Игорек, еще нескоро выпущу. Думаешь, слабость пройдет и все? Проклятие никуда не делось и само не пройдет.
   Блин. Попал, так попал. По городу убийца бродит, а я тут на койке валяюсь.
   - Не расстраивайся, - она взлохматила мне волосы. - Тебя уже совсем загоняли. Хоть отдохнешь немного.
   Я недовольно буркнул в ответ.
   В комнату зашел Сергей, он быстро глянул на меня и спросил у Наниэль:
   - Ну что с ним?
   - Проклятье ведьм, - лаконично ответила сразу нахмурившаяся эльфийка.
   - Молодец. Ничего не сказать. Где глаза твои были? - зло бросил Сергей Феникс, и процедил сквозь зубы. - Напарница...
   - Так, иди сюда дорогой мой.
   Сергей повернулся и отшатнулся назад, инстинктивно пытаясь закрыться рукой. Но Наниэль оказалась быстрее. Пощечина - удар не столько болезненный, сколько ошеломляющий и обескураживающий любого мужчину.
   - А где ты был?! Кто вообще додумался их туда послать?! К ведьмам!
   Сергей пытался что-то сказать, но разъяренная эльфийка не давала ему и слова вставить.
   - Что молчишь?! Послал детей в бой, а теперь еще и недоволен? А ты учил их как с ведьмами вести себя? Ты учил их, что можно делать, а чего нельзя? Ты учитель Игоря и только ты виноват в его ошибках! Ты! А эту девочку ты хоть чему-нибудь учил?! Ну хоть чему-нибудь?! Ах нет? Так кто тебе давал право её ругать сейчас?! А? Ищи её учителя и ори на него до посинения!
   - Ты не понимаешь...
   - Я не понимаю?! Да такие как ты передо мной что бабочки-однодневки! Сколько тебе лет? Десять? Двадцать? Вчера родился, а завтра уже похороны! Да я таких самоуверенных дураков как ты уже не одну сотню повидала!
   Наниэль на пару секунд замолчала, переводя дыхание, и уже спокойно договорила:
   - А где твои глаза были? Ты старший, ты и должен убедиться, что все живы и здоровы. Ты должен был защитить всех от проклятий ведьм. Себя спас своей странной силой, а других? Жалко стало?
   Сергей потемнел, но ничего не сказал. Похоже, Наниэль попала в точку.
   - Если вы посылаете детей на передовую, то имейте совесть не спрашивать с них за свои ошибки.
   В лазарет заглянул Владислав, но услышав, как разносят Сергея, поспешно ретировался. Сергей тоже захотел уйти, но Наниэль его остановила.
   - Ты ничего не хочешь сказать?
   Он скривился, но все-таки извинился перед рыжей волшебницей, а потом сразу ушел.
   - Я и вправду виновата... - робко сказала Феникс.
   - Со всеми бывает, - улыбнулась Наниэль. - Ты просто неопытная. А этот умник убил ведьму и от радости даже не удосужился проверить вас на проклятья! Во времена моей молодости за такие ошибки отправляли в тундру без права вернуться назад.
   Я невольно поежился. Эльфийка выглядела как семнадцатилетняя девушка. А ссылку в тундру, как наказание для сотрудников Ордена, отменили еще в середине XIX века...
  
   Через пару часов мне стало хуже. Сильно кружилась голова, и из-за слабости время от времени я терял сознание. Кто-то приходил и навещал меня, но для меня все вокруг было как в тумане...
   Наниэль кусала губы и хмурилась. Сквозь полудрему я слышал, как она кого-то выгоняла из палаты, а потом с кем-то советовалась...
   Притихшая и грустная Феникс все время сидела рядом со мной, но ничего не говорила...
   Однажды я проснулся прямо посреди консилиума. Наши маги и врачи, стоя вокруг моей койки, громко спорили и ругались. Я не понимал толком, о чем они говорят, а они в свою очередь, не понимали, что со мной делать...
  

Интерлюдия

  
   Игорь забылся тяжелым беспокойным сном. Он слабо ворочался в постели и мучительно стонал. Наниэль и Феникс чувствовали темную силу, мучавшую его. Когда парень спал, она с удвоенной силой терзала его.
   - У него опять поднялась температура, - с беспокойством заметила Феникс, вытирая платком выступивший на лице Игоря пот.
   - Вижу...
   Эльфийка положила ладонь на лоб Игоря и, прислушавшись к чему-то, болезненно поморщилась.
   - Я не знаю что делать, - честно призналась она.
   - Должен же быть способ.
   - Магия ведьм коварна. Они смешали темное искусство моих падших во тьму собратьев, неотвратимость природной магии настоящих древних ведьм и запретные знания демонов. Их проклятья действуют на саму суть ткани мира, наша обычная магия просто не достает до такого уровня. Мы можем лишь убрать симптомы.
   После этих слов эльфийки Феникс сильно задумалась. А Наниэль, не обратив на это внимания, продолжила рассуждать вслух:
   - Проклятье ведьм выпивает силы у Игоря. У него их много и только поэтому он до сих пор жив. Сильная слабость - это лишь первый симптом. Потом может развиться недостаточность внутренних органов...
   - Это проклятье готовили заранее! - догадалась вдруг Наниэль. - Это не просто сгоряча брошенное заклятье! Оно должно было сработать в бою и убить Игоря, но был второй слой, который начинал работать со временем. Чтобы добить его наверняка.
   - Есть еще и третий, - уверенно добавила Феникс. - Тот, который реагирует на попытки лечения. Он уже сработал, Игорю стало хуже после того, как вы попытались его вылечить.
   - Возможно...
   - Я знаю, как обмануть проклятье и уничтожить его.
   На ладони рыжей волшебницы появилось небольшое пламя светло-желтого цвета. Эльфийка прищурившись, посмотрела на огонь, потом перевела взгляд на Феникс.
   - Светлое пламя? И что ты сможешь с его помощью сделать?
   - Сжечь проклятье изнутри. Если направить огонь туда, заклятье ведьм попытается выпить эту силу, как выпивает твои лечащие заклинания и собственную силу Игоря. А это пламя в своей сути противоположно магии ведьм.
   - Хм... ты уверенна?
   - Я уже это проверяла. Когда я делилась силой с Игорем - ему стало легче. Значит должно сработать.
   - Я не о том. Ты сможешь все сделать правильно? Сумеешь направить силу в нужное место и не дать зацепить себя?
   - А разве у нас есть другой выбор?
   Эльфийка и волшебница встретились взглядами. Феникс смотрела прямо и твердо, а Наниэль не выдержала и отвела глаза в сторону. Ей было очень стыдно, но она все равно промолчала. И только для очистки совести предупредила:
   - Учти, девочка, у меня не хватит сил вытащить вас обоих. Я буду спасать только Игоря.
   - Я понимаю, - кивнула Феникс. - Я справлюсь.
   Подготовка не заняла много времени. Наниэль закрыла дверь в лазарет, а Феникс разделась и распустила волосы.
   - Начинаю, - негромко сказала волшебница и закрыла глаза.
   По её волосам пробежали огненно-рыжие искры и через мгновение волосы вспыхнули ярким пламенем! Огонь за несколько секунд охватили почти все тело девушки, но её это не беспокоило и не причиняло никакого вреда.
   Как сказочная жар-птица, одетая в сотканную из огня мантию и увенчанная пламенной короной Феникс шагнула к Игорю и положила руку ему на грудь.
   "Дающий имена, превзошел сам себя, когда назвал её Фениксом." - Подумала Наниэль, с восхищением наблюдавшая за волшебницей.
   Феникс впервые смотрела на Игоря другим зрением и неожиданно для себя поняла, что её напарник далеко не так прост, как ей казалось. Девушка видела сложнейшее плетение незримых, но очень прочных связей его души и мира. Это кружево определяло силу человека, его здоровье и способности. У обычных людей оно было простым, а у Игоря оказалось сложнее, чем у магов. Странные нити уходили куда-то настолько вглубь ткани мира, что никто бы не смог проследить за ними и увидеть, с чем они соединяются.
   Увидела рыжая волшебница и проклятье, гнездившееся глубоко внутри парня. Она резко направила мощный поток чистой силы. Заклятье, напоминавшее на этом уровне темного паука, начало жадно пить силу и раздуваться. Игорь выгнулся и мучительно застонал.
   - Потерпи немного, - тихо прошептала Феникс. - Еще совсем чуть-чуть... Гори!
   Сила огненной волшебницы вспыхнула светлым пламенем, изнутри выжигая задергавшееся темное заклятье. Огонь опалил душу Игоря и полностью очистил её от магии ведьм.
   Феникс судорожно вздохнула, вышла из транса и без сил опустилась на пол. Наниэль переложила потерявшую сознание девушку на койку и накрыла покрывалом. А потом подошла к спокойно спавшему Игорю.
   Внешне все было замечательно. Организм берсерка работал нормально, со своей обычной скоростью восстанавливая повреждения. Все органы функционировали как положено, и на энергетическом уровне все выглядело в порядке. Но вот глубже...
   - Что же ты наделала, девочка, - чуть усмехнувшись, покачала головой мудрая эльфийка.

5 глава

  
   Человек обернулся и напряженно посмотрел в темноту, но никого не увидел.
   "Показалось, - подумал он - нервы. Долго я еще буду от каждого шороха вздрагивать..."
   Человек зашел в дом и закрыл за собой дверь. Прятавшееся в придорожных кустах создание, тихо ступая, направилось к дому. Собака в соседнем доме забилась в дальний угол будки и жалобно заскулила. Монстр бесшумно забрался во двор и аккуратно постучал в дверь.
   - Кто там?- спросил хозяин дома, подойдя к двери.
   - Вить, это я, - услышал он приятный и хорошо знакомый ему женский голос. - Открой, пожалуйста, мне очень нужна твоя помощь.
   Девушка говорила жалобно, и у Виктора не возникло никаких сомнений. Он быстро открыл дверь...
  
   Норны уже сплели нить нашей судьбы. Конунг сидел под деревом, устало закрыв глаза. Оставшиеся в живых и не сбежавшие воины стояли или сидели вокруг. Вместе мы прошли длинный и славный путь. Хазары, болгары и надменные греки признали нашу силу и склонились перед ней. Лучшие бойцы Царьграда отступили, омывшись кровью. Вечно скальды будут петь про эту бурю мечей.
   Но теперь все. Остался последний бой. Последняя схватка. Некоторые ушли, бросили конунга или князя по-славянски. А ведь клялись у Доростола: "Где твоя голова ляжет, там и мы свои головы сложим". Но до них нам уже нет дела. Им пред Одином и Перуном ответ держать.
   Князь встал. Он был умеренного роста, не слишком высокого и не очень низкого, с густыми, бровями и светло-синими глазами, курносый, безбородый, с густыми, чрезмерно длинными волосами над верхней губой. Голова у него была совершенно голая, но с одной стороны её свисал клок волос -- признак знатности рода; крепкий затылок, широкая грудь и все другие части тела вполне соразмерные, но выглядел он хмурым и суровым. В одно ухо у него вдета золотая серьга; она была украшена карбункулом, обрамленным двумя жемчужинами. Таким он с императором греков переговоры вел, когда нам пришлось уйти ни с чем. Таким он и в свой последний бой идет.
   - Ну, что други мои? Идете вы за мной?
   - А то, как же княже, - ответил Всеволод, - где ты голову сложишь, там и мы ляжем.
   - Я один виноват перед вами, братья мои. Вы до конца сражались со мной, и теперь незачем идти за мной к Перуну.
   - Так нет ведь краще смерти, чем с конунгом в бою лечь, таких говорят Один по правую руку от себя садит, жаль конунг, ты там не с нами будешь, - возразил Харальд
   Все дружно рассмеялись. Харальд из свенов* поднял старый спор нашей дружины. Надо ли нам после смерти вместе собираться, или каждому к своим богам идти. Русы звали нас в Ирий, а мы их в Вальхаллу. Они нас к Перуну тянули, а мы хотели вернуться к Одину, чтобы вместе с ним выйти на поле Рагнарека.
   - Вы нурманы, пока меня с одноглазым не сведете, не успокоитесь, - улыбнулся князь. В первый раз с того страшного дня под Доростолом, когда рухнули наши надежды.
   - И все же князь, пошли к Киеву в обход порогов, - в очередной раз попросил Свенельд.
   - Нет, воевода. Мертвые сраму не имут. Я вернусь по Днепру или не вернусь вовсе.
   Не торопясь, мы надели кольчуги и шлемы. Столкнули на воду ладьи и поплыли навстречу жребию норн. Течение Днепра здесь было несильным, и нам помогал попутный ветер. Добрый знак.
   А вот и пороги...
   Едва мы пристали к берегу, как из кустов полетели стрелы. Две вонзились в мой щит. Еще одна чуть не угодила в ногу. Выпустив стрелы, кочевники бросились в атаку, громко крича и размахивая саблями и копьями. Пешие, конным тут не развернуться.
   - За князя!!!
   Наш дружный громкий клич вспугнул всех птиц в округе. Даже печенеги испугано отшатнулись, понимая, что мы не купцы.
   Я одним из первых врезался в строй врага, рубя налево и направо. После битв с греками, моему мечу тут раздолье - мало у кого из врагов есть доспехи. Вволю напою его кровью!
   - Один! - громко закричал Харальд, держа в руке голову знатного печенега.
   Он сам уже ранен, и с трудом стоит на ногах. К нему кинулись кочевники, но Харальда быстро прикрыли другие братья.
   Бок обожгло резкой болью. Враг копьем пробил кольчугу, но не успел обрадоваться. Повернувшись, я обрубил древко и обратным движением меча перерезал ему горло.
   - Один! - во все горло кричу я.
   - Перун! - поддерживают меня русы.
   Вместе мы бросаемся на врага и обращаем в бегство. Но печенеги не принимают честного боя. Они откатываются назад и издалека закидывают нас стрелами. Мы отступаем, прикрываясь щитами.
   Не раз и не два, мы опрокидывали врагов. Но за убитыми или сбежавшими вставали другие печенеги. Их слишком много, а нас слишком мало. Многие наши братья не вернулись, оставшись у Доростола. Будь они здесь - эти степьи дети не рискнули б и на глаза нам показаться.
   Кольцо все сжималось. Уже не оставалось силы, и только ярость заставляла держаться. За моей спиной бился князь и еще десяток дружинников. Остальных прижали к реке. Еще сотня билась у кораблей.
   - Вот и кончилась наша удача! - крикнул князь.
   - Ничего княже! Мы были с тобой в дни твоей славы, и позор был бы нам - покинь мы тебя сейчас! - перекрикивая шум битвы, ответил я.
   - Верно, нурман, говорит! - поддержал меня Всеволод. - В такой битве не зазорно голову сложить!
   Улыбаясь врагу, идем мы к смерти. Вот уже пал, пронзенный копьем Всеволод. Погиб и Харальд.
   Увидев лучника, я шагнул в сторону. Щит мой давно разбит, а кольчуга не выдерживает. Поймав грудью стрелу уготованную конунгу, я упал на землю, крепко сжимая в руке меч.
   Встать уже не смог, ибо валькирия идет за мной. Но закрывая глаза, я услышал наш клич, не раз повергавший врагов. Значит, кто-то еще стоит рядом с князем. Значит - все хорошо.
   Славная жизнь и славная смерть. Жаль только, не покажу я сыну родные скалы наших узких фьордов, и после смерти пойдет он не в Вальхаллу, а Ирий...
  
   * Свены - старое название шведов.
  
   Проснувшись, я долго не мог успокоиться. Сердце колотилось как бешенное, а в ушах все еще стоял боевых клич древних славян. Я встал с постели и пошел на кухню выпить воды. Было три часа ночи.
   Никогда раньше мне не снились такие яркие и подробные сны. Во сне я был воином русского князя, правда не славянином, а викингом, и сражался с кочевниками. Я помнил тяжесть щита, шероховатость рукояти меча, даже боль от ран была как настоящая...
   Сон ли это был? Если сон, то явно не простой. А если не сон, то что тогда? И почему в дружине русского князя были викинги? Так и не найдя ответов, я пошел спать.
   Когда я ложился в постель, кресло сильно заскрипело.
   - Сам не спишь, и другим не даешь, - недовольно буркнула Феникс.
  
   Июль с его удушливой жарой и сильными грозами прошел и наступил август. Жара немного ослабла, а на ближайшие недели синоптики вообще обещали похолодание и сильные дожди.
   Убийства прекратились. Аналитики гадали, с чем это связано, и высказывали самые разные версии. Ну а мы продолжали поиски, втайне надеясь, что маньяка сожрали оборотни в глухой подворотне.
   Прецеденты, кстати говоря, были. На форумах сети Ордена давно ходят слухи, что Зодиак и Джек-Потрошитель исчезли именно потому, что на свою беду выбрали себе не тех жертв. Вампира или оборотня к примеру. А они могли испугаться наказания Ордена и спрятать тело. Но доказательств этому не было.
   Шла уже вторая неделя августа, мы уже начали расслабляться и подумывать об отдыхе, как произошло новое убийство...
  
   Небольшой частный дом на окраине города уже оцепили. Ментов развернули и отправили восвояси. Они не сильно возражали - кому нужна лишняя работа?
   Мы с Колей зашли внутрь первыми. Следом за нами шли эксперты.
   - Дверь открыли, - сразу заметил Коля.
   Я кивнул, соглашаясь с ним. На качественной железной двери не было никаких следов взлома. А вот на косяке второй двери, ведущей на кухню, остались хорошие следы от когтей.
   - Это был не оборотень. А вот и хозяин дома, судя по всему - сказал я, и присел возле тела жертвы. - Он пятился назад. Убийца ударил, но этот запнулся о порог и упал навзничь.
   - Упал?
   - Посмотри, - я показал Коле на ровные дыры от когтей под головой убитого человека. - Он упал сам. А монстр добил его ударом сверху. Когти прошли сквозь голову.
   - Да... - задумчиво протянул Коля. - Не хотел бы я попасть под эти когти.
   - А потом монстр одним ударом вскрыл грудную клетку.
   - Думаешь? А, по-моему, он сначала его выпотрошил, а потом добил.
   - Игорь прав, - сказал зашедший Владислав. - Соседи слышали быстро оборвавшийся крик. А если бы монстр начал с груди - этот всю улицу разбудил бы. Где очкарики наши?
   - В соседней комнате. Измеряют магически фон, - ответил Коля.
   - Как думаешь, тот же самый?
   Коля сразу меня понял.
   - Не похоже.
   - Может, у него привычки изменились.
   Узнать имя жертвы оказалось несложно - документы на имя Олега Федорова лежали на тумбочке рядом с крупной суммой денег. Его тело не было объедено, а органы были на месте. Оставалось только гадать о целях убийства и личности убийцы.
   Эксперты смогли сказать только то, что это был земной монстр, но не оборотень. Свидетелей не было, а следы смыл ночной дождь.
  
   Побегав по городу, мы узнали немногое. В городе знакомых у покойного было мало. Он недавно вернулся из Канады, где жил довольно долго.
   - Не вовремя приехал, - хмыкнул Алесей. - И чего ему в Канаде не сиделось?
   - Кто теперь знает?
   - Я послал запрос в Торонто. Там конечно пообещали помочь, но я бы на это сильно не надеялся, - вздохнул Владислав. - И где вы видели монстров, способных преследовать через океан или летать самолетами?
   - Оборотень?
   - С когтями в пятнадцать сантиметров режущими кости как масло? - воскликнул Коля. - Я бы сказал, какой это оборотень, да здесь девушки.
   - Нет, это бред. Никто не будет преследовать жертву настолько долго. Это глупо и невыгодно. Разве что месть...
   У Владислава зазвонил телефон. Он долго слушал, потом задал несколько вопрос на английском языке и нахмурился.
   - Странно... - задумчиво проговорил он. - Канадцы проверили дом Олега Федорова. Он исчез внезапно, практически бежал из страны, бросив все. И в его жилище кто-то побывал уже после отъезда.
   - Хм, значит, все-таки преследовал. Месть?
   - Наверное. Значит наш монстр еще и вполне разумное существо.
   Час от часу не легче.
  
   К вечеру начал моросить мелкий противный дождик. А настроение и так было не очень. Феникс, ругаясь вполголоса, писала отчеты. Я ломал голову над тем, что накарябать в очередной объяснительной, а Коля приводил в порядок свои дела. Больше в кабинете никого не было.
   - Да пошло бы оно все! - неожиданно воскликнул Коля.
   Мы с Феникс удивленно на него посмотрели.
   - Пошли пиво пить.
   - Иди, - флегматично отозвался я.
   - Нет уж! Вы идете со мной! Надоело мне смотреть, как вы между собой не разговариваете.
   Я и Феникс переглянулись. После случая с ведьмами наши отношения и в самом деле стали несколько натянутыми. Мы старались не вспоминать тот случай и часто просто молчали.
   - Пойдем-пойдем!
   Коля уже натягивал ветровку. Я задумчиво почесал затылок. Работа и вправду уже достала до печенок, и не мешало бы хоть немного от неё отдохнуть.
   - Ладно! Феникс, ты пойдешь?
   - Пойдет-пойдет! - Коля протянул девушке её куртку.
   Я думал, что мы пойдем в обычный бар, но Коля решил иначе. Он повел нас в заведение для нечисти, но вполне приличное. В небольшом уютном помещении, стилизованном под таверну из фэнтезийных фильмов, за деревянными столами сидели в основном оборотни. Играл хороший рок, и царила довольно-таки дружелюбная атмосфера
   Когда мы вошли, все в зале на мгновение замолчали и посмотрели в нашу сторону. Но Коля махнул рукой, мол все в порядке, и на нас перестали обращать внимание.
   - Ты здесь часто бываешь?
   - Да нет. Раз в месяц или около того, - ответил Коля.
   Официантка принесла меню, но мы не стали в него заглядывать и доверились выбору Коли. И не прогадали. Он заказал какой-то сорт темного пива, жареной рыбы и фисташек на закуску.
   - Здесь хорошее пиво варят, - сказал Коля и с видимым удовольствием ополовинил свою кружку. - Вот теперь жить можно.
   - Ага, - кивнул я.
   Пиво действительно было вкусным. Феникс сначала осторожно его попробовала, не привыкла она пить пиво, но, распробовав, быстро осушила кружку.
   Официантка подала аппетитно пахнущую рыбу, и мы как-то сразу вспомнили, что обед был давно. Поев и выпив еще пива, я вдруг подумал, что этот мир все-таки не так уж плох.
   - Ну, так что у вас ребята случилось?
   Вспоминать сейчас темные, сырые пещеры ведьм было не охота. Но от Коли разве отделаешься? Кратко и в общих чертах я рассказал, что там произошло.
   - Да, лопухнулась ты конечно, Феникс, - покачал головой Коля.
   Девушка что-то неразборчиво пробурчала себе под нос.
   - Но в общем ведь ничего непоправимого не случилось?
   - Да вроде нет, - ответил я
   - Ну а значит все в порядке. Можно дальше жить, - философски рассудил он.
   - Ага. Мы едва не ввязались в войну с ведьмами, а ты говоришь, что все в порядке?
   - Не будь таким нудным, Игорь, - Коля скривился словно от лимона. - Вспомни, как мы сами едва Ашеров в капусту не порубили. Тоже ведь война могла начаться.
   - Ну...
   - Что ну?
   - Это дело другое было. У нас веская причина была.
   - Ага.
   - А она по собственной глупости нарвалась и всех нас подставила.
   - Игорь? - вкрадчиво произнес и хитро улыбнулся Коля. - Тебе напомнить, сколько косяков ты напорол в свое время? Это было, кстати, не так уж давно. Напомнить?
   - Не надо.
   Феникс ехидно засмеялась, глядя на меня.
   - Вот тогда хрусти фисташками, пей пиво и молчи в тряпочку, а не то я такого сейчас расскажу, что она с тебя еще месяц будет смеяться.
   Я недовольно посмотрел на него и выпил пива. Он мог действительно многое вспомнить.
   - А ты, рыжая, учись и слушай старших. Потому что лопухнулась ты знатно. Почти переплюнула Игоря.
   - Что значит почти?! - одновременно воскликнули мы с Феникс.
   - Да так, - Коля, сволочь, хохотнул и махнул рукой. - Игорь понял, о чем я, а тебе это знать необязательно.
   Девушка заинтересованно посмотрела на меня но, ни о чем спрашивать не стала.
   - Тебе еще многому нужно учиться, Феникс. Магией ты владеешь неплохо, но у нас в первую очередь нужно владеть этим, - Коля выразительно постучал пальцем по лбу. - Так, что раз уж тебе повезло в оперативный отдел попасть, то пользуйся возможностью и учись.
   - Почему повезло? По-моему мне с этим не повезло, - возразила Феникс.
   - Потому что оперативный отдел - самый важный отдел Ордена, - заметив недоверие на наших лицах, Коля продолжил. - Мы выполняем восемьдесят процентов основной работы Ордена, еще десять процентов делают агенты отдела специальных расследований, а оставшиеся десять - другие отделы. Именно опера патрулируют опасные зоны в городах, расследуют незаконные контакты людей и сверхъестественных существ, охотятся на опасных монстров, ловят убийц, контролируют оборотней, вампиров, колдунов и всю остальную шушеру.
   - А как же аналитики, ученые, маги? - поинтересовалась девушка.
   - Это не основная работа, а вспомогательная, - безапелляционно заявил парень. - Она тоже очень важна, но это не тоже самое, что драться с когтерезом.
   - А бойцы? - напомнил я.
   - Они молодцы, но были бы еще лучше, если бы всегда успевали вовремя. На передовой то все равно мы.
   С этим не поспоришь.
   - А еще у нас самые высокие требования! - запальчиво заявил вдруг уже неплохо набравшийся Коля.
   - Вот тут ты не прав.
   - Да? А если посмотреть получше?
   - Например?
   - Смотри, - он оставил в сторону кружку с пивом и, нагнувшись вперед, стал мне доказывать свою правоту. - Бойцы очень крутые бойцы, извините за тавтологию. Кирпичи голыми руками ломают и все такое. Но они все время сидят в отделе, а думать им вообще не надо. Аналитики у нас думают очень много, и работают тоже немало, но драться им нужно? Нет!
   - А агенты?
   - Агенты? Эти крутые как яйца Чак Нориса Джеймсо-Бонды? Они очень умные, и дерутся классно. Но сколько у них работы? Мало! А вот мы!
   - Что мы? - спросила Феникс.
   - А мы и думаем много, и деремся неплохо, а уж пашем-то как мы! Как негры на плантации! Одним надо много думать, другим хорошо кулаками махать, а вот нам нужно и то, и другое!
   После этого я понял, что ему уже пора домой. Мы вызвали такси, запихнули в него Колю, а сами вернулись в бар.
   - Что-то быстро он напился, - немного удивленно заметила Феникс.
   - Он просто очень устал за последние дни. Обычно ему нужно вдвое больше пива, чтобы немного захмелеть.
   - Ты тоже устал, но трезвый, - задумчиво произнесла девушка и рыгнула. - Ой!
   - Не обращай внимания, - махнул я рукой. - Мне напиться очень тяжело. Особенности организма, он воспринимает алкоголь как яд и быстро его расщепляет.
   - А насчет передовой он прав был?
   - Да, - совершенно серьезно ответил я. - Потом начал чушь нести. В Ордене порой всем приходиться без выходных пахать. Но на передовой все равно мы - опера. И большую часть работы делаем именно мы.
   Допив пиво, мы расплатились и тоже пошли домой.
  
   После хорошего вечера всегда охота поспать подольше. И я решил в кои-то веки схалтурить и прогулять утреннее совещание. Надоели они мне уже, а все нужное лично мне, Владислав потом любезно объяснит, добавив подробностей о том, кто я такой. Но не тут-то было. Дежурный разбудил меня в шесть утра телефонным звонком и обрадовал тем, что меня и Феникс срочно ждут на окраине города.
   На место мы добрались к семи утра. Это был небольшой частный дом. Там нас уже ждали дежурившие ночью Алексей и Виктор, а также злой и не выспавшийся Коля.
   - Новое убийство, - обрадовал он нас. - Владислав и Сергей уже внутри. Сказали тебе сразу заходить.
   - А ты?
   - Мне с похмелья только труппами любоваться не хватало, - мрачно отрезал он.
   Я пожал плечами и зашел внутрь. Феникс предложили остаться снаружи, но она пошла со мной. От увиденного зрелища девушка содрогнулась и сильно побледнела, но сдержалась.
   А внутри нас ждала уже привычная картина: выпотрошенное тело девушки подвешенное к потолку, отсутствие следов сопротивления и все та же пугающая аккуратность неведомого маньяка.
   - Дверь была открыта, окна все целы и в доме порядок, - мрачно вместо приветствия сказал нам Владислав. - В остальном все тоже самое. Да, ничего тут не трогайте, отпечатки пальцев еще не снимали!
   Я кивнул и подошел к Сергею. Он уже закончил осмотр тела и снимал перчатки.
   - Все как обычно?
   - Да. Все как в первые два эпизода. В третьем случае, если помнишь, были небольшие отличия. Тело обнаружили патрульные Егор и Леха, их привлекла сфера невнимания вокруг дома. Эксперты еще не сделали заключения, но я и так тебе скажу, что это почерк заклинания точно такой же, как и в третьем эпизоде.
   Да, как будто бы и так неясно, что все убийства совершил один и тот же человек. А вот вчерашний случай - это уже совсем иное дело. Там кто-то другой поработал.
   Никаких новых улик мы не нашли. Эксперты приехали через полчаса, но ничего нового не сказали.
  
   Двое безжалостных убийц на один небольшой город - это проблема. Сергей, большая часть наших оперов и волшебников занимались серийным маньяком. Я слышал краем уха, что в наш город уже приехали следователи из московского отдела специальных расследований и оперативники из соседних крупных городов.
   А мне, Коле и Феникс оставили нового монстра. Версия о преследовании пока подтверждалась. Мы проверили местных нелюдей и убедились, что никто из них в этом убийстве не виноват. Осталось дело за малым - понять, кто из североамериканских сверхъестественных существ сумел пересечь пол земного шара в погоне за жертвой и зачем он это сделал?
   Мы думали, что искать убийцу придется долго, но нет. В лесу произошло еще одно убийство. Судя по всему, монстр покинул город и направился в тайгу, но по дороге наткнулся на охотников...
   Егеря из лесного отдела Ордена стояли вокруг, не подходя ближе, чтобы не затоптать следы. А мы с Колей и Феникс зашли на полянку. Неизвестный монстр действовал быстро и безжалостно.
   На небольшой лесной поляне стояли аккуратные палатки, лежали вещи охотников и их разорванные на части тела. Над трупами роились мухи, а вокруг отвратительно воняло кровью и человеческими внутренностями. Феникс побледнела и поспешила закрыть нос платком. Ну а нам с Колей было не привыкать.
   - Давненько я такого не видел, - мрачно заметил старый напарник.
   - Полтора года назад. Оборотень по кличке Ноздря, - коротко напомнил я.
   Трое охотников себе на беду выбрали для ночлега эту небольшую лесную поляну. Монстр тихо подкрался к ним за кустами и стремительным броском кинулся на них. Один из охотников смог выстрелить, но попал в дерево. Остальные не успели даже ружья схватить.
   - Он торопился...
   Я потрогал следы от когтей на дереве. Даже без экспертизы ясно, что здесь был тот же, кто убил мужчину прошлой ночью.
   - И кто же это все-таки мог быть? - задумчиво произнес Коля. - Того он не тронул, а у этих сожрал печень и куски мяса.
   - Следов магии нет, - заметила Феникс.
   - Какая разница кто? - спросил я, поправляя на плече ремень автомата. - След есть, пойдем по нему и все узнаем.
   - Как бы нам потом не лежать, как эти охотники... Я не пойму кто это?
   - Не местный это точно, - с мрачным видом бросил Егор. - Пусть пробивают по базам других стран.
   - Если его упустим, то уже точно будет не важно кто это.
   - Ладно, сделаем так. Я в город. А вы продолжайте преследование. Гоните его в тайгу, но сами в схватку не вступайте, - приказал Коля. - Вызовем военных, пусть поднимут вертолеты и ракетами сверху накроют.
   Спорить никто не стал. Дураков лезь на такие когти не было.
  
   Преследование в тайге - это то еще удовольствие. Даже просто идти летом по тайге тяжело. В куртке жарко и душно. Одежда быстро промокает от пота. Вокруг тебя вьются стаи комаров и гнуса. Насекомые кусают, мельтешат, лезут в глаза и уши, а места их укусов начинают сильно чесаться.
   Деревья растут, как им вздумалось, а не так как тебе удобно. След петляет и вьется по оврагам и крутым склонам балок*. И хорошо еще, если на пути не возникнет бурелом из поваленных деревьев.
   Под густыми кронами деревьев даже в полдень царит сумрак. Листья скрывают ямы, коряги и упавшие сучья. Зазевавшись, можно споткнуться или неожиданно провалиться ногой в яму или чью-то нору. А если часто смотреть под ноги, то непременно влетишь лицом в липкую паутину.
   И просто идти по следу нельзя. Нужно постоянно прислушиваться и осматриваться, подмечать опасные места, где может притаиться в засаде хищник. А самому надо двигаться бесшумно, не задевая веток и не наступая на предательские высохшие палки, хруст которых в тихом лесу слышен издалека.
   Нельзя идти слишком быстро - зазеваешься, потеряешь след или попадешь в засаду. Нельзя идти слишком медленно - добыча ускользнет, переведет дух и чего доброго сделает петлю и зайдет тебе за спину. И тогда ты сам станешь добычей.
   Егеря разбились на группы по два человека и двигались цепью чуть впереди нас. Самые опытные следопыты шли по следу, остальные прикрывали с флангов. Меня и Феникс отправили в тыл, чтобы не путались под ногами.
   Понятно, но все равно обидно. Даже я, по меркам лесных бойцов, шумел как турист, а уж Феникс... Девушка, казалось, наступала на все сухие палки, шуршала листьями, задевала ветки и даже спотыкалась. Хорошо, что хоть не завизжала, когда вляпалась лицом в паутину с большим пауком...
   Погоня продолжалась весь день. К нашей тихой радости монстр уходил вглубь тайги. Там практически не было людей, а значит и мы могли не сдерживаться в случае чего.
   Где-то около полудня Егор сообщил нам, что с вертолетов высадили еще две группы егерей усиленных бойцами. Они двинулись наперерез монстру. А возле реки развернули свои заслоны солдаты Ордена. Теперь нам оставалось просто идти по следу и гнать врага на других охотников.
  
   * Балка (суходол, байрак, лог, яр) -- сухая или с временным водотоком долина с покрытым дерном склонами. Этим отличается от оврага, склоны которого дерном не покрыты и подвержены эрозии
  
   Ближе к вечеру стало холодать и темнеть. Небо затянули тяжелые черные облака, но ветра не было. В лесу наступила странная, давящая на уши, тишина. Мне вдруг мучительно сильно захотелось сказать что-нибудь, громко вздохнуть или даже закричать. Только чтобы нарушить эту тишину.
   Краем глаза я заметил какое-то движение и резко развернулся, вскидывая автомат! Ничего...
   Я медленно оглядывался по сторонам. Время от времени боковым глазом я замечал какое-то движение, но каждый раз, стоило мне повернуться, оно пропадало. Так продолжалось довольно долго. Феникс тоже постоянно озиралась и дергалась.
   Недалеко от нас раздался выстрел карабина. Мы с Феникс переглянулись и бросились в ту сторону.
   - Близко не подходи и не высовывайся! - на бегу предупредил я.
   Сам я тоже пригибался. Не хватало еще нарваться на пулю от своих же.
   - Игорь! Помоги мне! Игорь!
   Выругавшись, я развернулся и бросился в сторону кричавшей девчонки.
   - Игорь! На помощь!
   В десяти метрах от меня в кустах мелькнуло что-то рыжее и раздался пронзительный девчоночий крик, полный страха и боли. Когда слышишь такой крик, в голове уже никаких эмоций не остается. Просыпаются первобытные мужские инстинкты, и ты сломя голову бросаешься на помощь...
   Вскинув автомат, я открыл огонь по кустам. Порванные листья, куски коры и щепки разлетелись в разные стороны, а крик девчонки сменился ревом раненного зверя.
   Сзади ко мне подбежала Феникс.
   - Как ты догадался? - немного удивлено спросила она.
   - Догадался, - уклончиво ответил я. - Не отходи от меня ни на шаг.
   Поменяв обойму, я выпустил еще пару очередей по мелькнувшей среди кустов серой тени. Подбежавшие с другой стороны егеря открыли огонь из карабинов, но вроде не попали в него.
   - За ним! - крикнул я Феникс и помчался по следу врага.
   На земле была кровь. Он уже ранен, а значит, скоро начнет слабеть...
   В азарте я мчался по лесу. Феникс, ругаясь вполголоса, бежала за мной. Где-то позади перекликались егеря. А впереди мелькала серая спина монстра...
   Тишина наступила внезапно. Словно кто-то набросил сверху тяжелый полог, приглушивший все звуки. Перед нами оказалась ровная стена леса, и сзади ничего не было.... След пропал.
   Я медленно пошел назад по своим следам, уже догадываясь, что случилось... Феникс вдруг помрачнела и, закрыв глаза, остановилась. Я хотел было окликнуть её и идти дальше, но она резким жестом отмахнулась от меня. Через несколько секунд она сама открыла глаза и напряженным голосом сказала:
   - Игорь, мы в ловушке.
   - И? - спросил я, выдыхая облачко пара.
   - Попробуй с кем-нибудь связаться...
   Рация молчала. На вызовы никто не отвечал. Вскинув автомат, я сделал три выстрела в воздух и прислушался. Тишина...
   Феникс с тревогой в глазах всматривалась в мое лицо. За день она уже сильно вымоталась, но держалась неплохо и не жаловалась. Вот и сейчас она стояла напряженная, напуганная, но неприятную новость выслушала спокойно, без паники и истерики.
   - Что будем дела... Игорь!
   Я резко развернулся. В нескольких метрах от нас стоял и ухмылялся голодной улыбкой наш враг. Высокий и лохматый, на плечах накидка из грязно-белой шерсти. Худой настолько, что из-под тонкой сероватой кожи выпирали кости. Его руки больше походили на лапы вервольфа, но когти на пальцах были гораздо длиннее когтей оборотней.
   - Кто это? - приглушенным шепотом спросила Феникс.
   Я не ответил... Резко толкнув девушку в сторону, прыгнул в другую, в воздухе стреляя в тварь. Монстр, коротко рыкнув, бросился на меня. Не прекращая стрелять, я опять метнулся в сторону, петляя между деревьями.
   В трансе я двигался очень быстро, но все равно едва-едва успевал уходить от страшных когтей противника. Феникс метнула огненный шар, но промахнулась. Сгусток огня пролетел рядом с монстром и опалил сосну.
   Но мне и этой помощи хватило, чтобы разорвать дистанцию и успеть поменять обойму автомата. Я всадил все тридцать патронов в грудь и голову монстра. Все до единого. На такой дистанции этого хватило бы практически всем известным мне сверхъестественным существам. Даже высшего вампира минут на десять обездвижило бы...
   На этот раз я не стал повторять своей ошибки и в погоню за врагом не бросился.
   - Почему ты отпускаешь его?! - крикнула Феникс.
   - Потому что он даже не ранен, - зло бросил я.
   - Но... я же видела! Ты попал в него!
   - Попал... Но раз он не умер сразу, значит даже и не ранен толком.
   Я не собирался повторять ошибку и мчаться за этим врагом в лесу. Кроме того начало быстро темнеть, а в воздухе ощутимо запахло дождем. Связи не было ни обычной, ни магической, надеяться нам было не на кого. Так что надо было срочно искать место для ночлега.
   Выбрав подходящее место, мы начали строить укрытие. Всю работу сделал я, а Феникс просто помогала по мере возможности. Но, к сожалению, мы не успели. Пошел сильный и очень холодный дождь. Мне-то ничего, а вот девушка насквозь промокла и замерзла.
   Мы поставили простой односкатный шалаш. Самое сложное было найти и срубить ножом подходящие ветки. Увы, но накрывать шалаш кроме веток было нечем. А они быстро намокли и стали пропускать воду. Пришлось повозиться, наваливая сверху целую кучу листьев, веток и хвои.
   Феникс к этому времени совсем выбилась из сил, замерзла и сильно проголодалась. Но при этом рыжая волшебница не ныла и вообще ни на что не жаловалась, а стойко все терпела и помогала не жалея себя. Ломая хвойные ветки, девушка испачкала все руки в смоле и загнала несколько заноз. Но и после этого я не услышал от неё ни одной жалобы.
   Ливень и не думал прекращаться, а холод становился только сильней. Даже я начал мерзнуть, несмотря на то, что работал. Уже после того как стемнело, при слабом сиянии нескольких светлячков* Феникс, я натаскал целую кучу дров и начал разводить костер.
   - Я могу магией костер развести.
   - Лучше береги силы, - мягко сказал я девушке. - Они нам завтра пригодятся.
   - Но все ведь мокрое!
   - Ничего страшного, - усмехнулся я и с одной спички зажег огонь.
   Смолистые хвойные ветки горели жарко и ярко. Пламя немного разогнало лесной мрак и странный холод. Феникс сняла часть одежды и повесила сушиться возле костра. Я снимать с себя мокрую одежду не стал - и на мне высохнет.
   - Есть хочу, - жалобно вздохнула девушка.
   Я достал из кармана две пачки галет из пайка и протянул одну девушке. Она с радостным писком разорвала упаковку и захрустела чуть солоноватым печеньем. В галетах из стандартного походного пайка Ордена было достаточно жира и углеводов, чтобы утолить голод.
   - Это все? - грустно вздохнув, спросила Феникс и жалобно посмотрела на мою пачку.
   Я успел съесть только пару галет.
   - Бери.
   - А ты?
   - Мне и этого хватит.
   Успокоив свою совесть этим ответом, рыжая волшебница доела остатки еды и начала устраиваться поудобней рядом со мной. А это было не так просто, навес получился низким и коротким. Покрутившись несколько минут, Феникс прижалась ко мне сзади и положила голову на плечо.
   - Удобно? - насмешливо спросил я.
   - Угу. Мешаю?
   - Сиди.
   Между деревьев мелькнула тень. Феникс напряглась, а я понял автомат. Никого не было. Но через мгновение раздался торжествующий вой, лишь отдалено напоминающий волчий.
   - Он рядом... - еле слышно прошептала девушка.
   - Да.
   - Что мы будем делать?
   - До утра ничего. Сейчас драться с ним нельзя. Мы устали, а он на своей территории.
   Некоторое время мы сидели молча. Феникс наконец согрелась и перестала дрожать. Вокруг нас постоянно кто-то трещал ветками, рычал и завывал. Но мы уже не обращали на это внимания.
   - Ты так много всего умеешь делать, - вдруг задумчиво сказала Феникс.
   - Ты о чем?
   - Ну... костер развел, шалаш сделал.
   - Меня этому учили. Курс выживания в тайге.
   - И еду поэтому взял? Ты ведь не мог знать, что мы в лесу ночевать будем.
   - Привычка и опыт. Я часто ношу с собой пачку галет, мало ли что случится. Бывает, рядовое дежурство заканчивается погоней далеко за городом, а простой выезд приводит к долгому сидению в засаде.
   - Хорошая привычка...
   - Не переживай. Через месяц другой у тебя такая же будет. Если ты не уйдешь из отдела.
   - А ты бы этого хотел? - внезапно спросила она странным голосом.
   - Хм... - застигнутый врасплох, я принялся покидывать дрова в костер. Девушка терпеливо и с каким-то внутренним напряжением ждала моего ответа. - Ты знаешь мне, в общем, все равно уйдешь ты или останешься.
   - Почему?
   - Ну... потому что это твое дело. Оперативная работа... ну она не для всех. Если ты захочешь остаться, то можешь стать неплохим оперативником. Ну а если решишь уйти, то возможно так для тебя лучше будет.
   Наш разговор прервало голодное рычание монстра. Я схватил автомат и дал короткую очередь по кустам. Тень дернулась в сторону и ушла в ночной лес.
   - Я сильно ошиблась пару раз. И сейчас... ничего не смогла бы сделать...
   - Да, ошиблась. Но помнишь, что сказал Коля? Все мы ошибаемся. Вот мы с ним, например, не смогли определить, кто наш враг и сунулись в лес... Хорошо, если он нами занялся и не тронул егерей, - мрачно произнес я. - И вообще, ты молодец. Не ноешь, а терпишь и держишься на ногах. А сейчас спать ложись, тебе нужно отдохнуть.
   - А ты?
   - А я у костра буду сидеть и караулить.
   - Всю ночь?
   - Ну да. А что тут такого? Мне...
   - Знаю, тебе не впервой, - вздохнула девушка.
   Она кое-как свернулась клубком на ветках, прижавшись спиной ко мне, и мгновенно заснула. Она и вправду сильно вымоталась за день.
   А вот мне было не до сна. Среди деревьев, в отблесках яркого пламени мелькала тень опаснейшего монстра - духа леса и зимы. Он не подходил близко, но постоянно держался рядом. Хотел напугать и измотать нас.
   Наконец-то я понял кто это. Опасный враг, а в лесу почти непобедимый. Теперь я хорошо понимал, что и как он сделал. Каким образом заманил нас в ловушку. Лес - его стихия, и нам с Феникс предстоял бой на его территории.
   Холодный дождь не прекращался. Чтобы костер не потух, я постоянно подкидывал свежие дрова. Огонь шипел, борясь с водой, и согревал нас. А главное не давал подойти монстру слишком близко.
   Смертельно уставшая Феникс спала крепко и не проснулась даже от близкого воя волков. Чтобы дать ей выспаться я сам решил не спать всю ночь. Мне это было несложно. Чтобы скоротать время, я выстрогал ножом с десяток кольев.
  
   * Светлячок - небольшой созданный магией светящийся шарик.
  
   За несколько часов до рассвета я разбудил напарницу.
   - Следи за огнем и монстром.
   - А что будешь делать ты?
   - Сейчас объясню, - я взял девушку за руку и посмотрел ей в глаза. - Феникс, слушай меня внимательно, твоя учеба закончилась. Сейчас наша жизнь зависит от того, сможем ли мы все правильно сделать или нет. Если ты ошибешься - мы оба погибнем.
   - Я поняла, - спокойно и хладнокровно ответила напарница. - Что мне надо сделать?
   Я тяжело вздохнул. Как объяснить то, что сам до конца не понимаешь?
   - Не знаю, - честно ответил я. - Сейчас мне нужно войти в транс. Потом я уже не смогу с тобой разговаривать.
   - Я понимаю.
   - Тебе нужно будет стоять здесь, возле костра. Наш враг - вендиго. Он демон зимы и леса и боится огня. Я выведу его на тебя, а ты должна будешь его убить в нужный момент.
   - Когда именно? Ты дашь сигнал?
   - В этом вся и проблема... я не знаю, как пройдет бой. И я могу просто не успеть ничего тебе сказать. Ты должна будешь сама все понять. Он быстро двигается, если ты промахнешься или ударишь, когда он будет ждать удара...
   Феникс вздохнула и отвела взгляд. Задумалась...
   - Ясно. Второго шанса у меня не будет. Верно?
   - Скорей всего, - честно ответил я. - Возможно у нас с тобой вообще нет шансов.
   - А может просто сжечь лес?
   - В такой ливень? Даже костер, прикрытый навесом, едва не тухнет.
   - Да но... вендиго, - девушка с тревогой на лице посмотрела на меня. - Лес ведь его родная стихия. А мы сейчас не в обычной тайге, а в его лесу.
   Я улыбнулся и, подавшись вперед, прошептал напарнице на ушко:
   - А ты никогда не задумывалась, какая у меня родная стихия?
  
   Раздевшись до пояса и разувшись, я сел перед костром и, прикрыв глаза, посмотрел вглубь себя. Я давно научился входить в боевой транс прямо в разгар схватки, просто усилием воли изменяя сознание. Но сейчас мне нужно было другое. Не просто быстрая реакция, скорость и сила.
   Постепенно я перестал слышать шум дождя и треск дров в костре. Остался только лес вокруг меня. Странный, чужой, темный и непонятный, но все-таки лес. Медленно и осторожно я сливался с ним, начинал чувствовать и понимать его.
   Люди часто думают что берсерк - это просто бешеный зверь. На деле все сложней. Берсерк - это зверь дикий и неистовый, но отнюдь не безумный. Просто у него свои инстинкты и свои правила поведения.
   Медленно погружаясь в себя самого, я пробуждал древние животные инстинкты, дремлющие в каждом человеке. То, что люди уже давно забыли, отбросили как ненужное и даже опасное.
   Я размышлял и о враге. Вспоминал, что о нем знаю, представлял его и пытался понять.
   Вендиго... Древнее и опасное существо. Дух леса и зимы вселившийся в человека и изменивший его. Вендиго - охотники и каннибалы, и сложно сказать, что им нравится больше, охота или человеческое мясо?
   Тихо зарычав, я открыл глаза. Враг был рядом. Вендиго опасливо смотрел на огонь и облизывался, поглядывая на Феникс. Ему нравилось мясо молодых девушек, но сначала он хотел разобраться со мной. Меня он считал опасной и интересной добычей, а рыжую в расчет не принимал.
   Быстрым и плавным движением я скользнул в темноту. До рассвета оставалось еще несколько часов. Но в трансе темнота мне не помеха. Пелена дождя скрывала меня от Вендиго и заглушала мои шаги.
   Пока враг ничего не подозревал я обежал его по кругу и воткнул в нужных местах заостренные колья. Одно самодельное копье взял в руки, а нож засунул за пояс. Автомат и пистолет я оставил у костра. В этом бою толку от них не будет.
   Закончив с приготовлениями, я начал подкрадываться к вендиго. Но он оказался не так прост и почувствовал меня. Я метнул в него кол, но поздно... враг увернулся и прыгнул на меня!
   Я быстро отскочил назад. Острые когти вендиго несколько раз просвистели возле моего лица. Ими монстр не глядя перерубил небольшое деревце. Я сделал несколько широких взмахов ножом и опять отскочил назад. Враг не отставал! С утробным рыком он бежал на меня, уверенный в своих силах.
   Несколько минут мы бегали по лесу. Почувствовав под ногами уклон, я понял, что пора действовать. Нога соскользнула по старым листьям, я потерял равновесие и начал заваливаться назад.
   Вендиго торжествующе взревел и рванул ко мне, широко замахиваясь для последнего удара! Он не медлил, но и не спешил, чтобы дать мне возможность понять свою беспомощность и испугаться. Этому монстру мало было просто убить врага - он хотел насладиться ужасом жертвы.
   Когти монстра скользнули по моей коже, оставив глубокие царапины. Оттолкнувшись от земли ногой, я взвился в воздух и сверху ударил врага! Не ожидавший этого монстр потерял равновесие и упал! А я откатился в сторону, схватил заостренный кол и с силой метнул его в спину вендиго!
   Он встал и вырвал из спины окровавленную палку. Повернулся ко мне. Я злорадно оскалился и зарычал. Вендиго на несколько мгновений замер на месте. Он понял, что я ему сказал...
   А потом схватка началась с новой силой. Он гнался за мной, а я убегал, петляя между деревьев. Один за другим я использовал заготовленные заранее колья. Но, как и ожидалось, толку от них было немного.
   Тогда я опять метнулся в лесной полумрак и замер среди кустов. Вендиго, мчавшийся за мной, пробежал мимо и остановился, подозрительно принюхиваясь. Он шумно втягивал ноздрями воздух и поворачивал уродливую голову в разные стороны. Его чуткие нечеловеческие уши подрагивали, ловя любой звук.
   Вендиго знал, что я где-то рядом, но никак не мог меня заметить. Я сидел в мокрых кустах, прижавшись к земле и слившись с лесом. Чтобы обнаружить меня, врагу нужно было догадаться, что я тоже не простой зверь и в его колдовском лесу чувствую себя как дома.
   Дождавшись удобного момента, я бросился на вендиго и прыгнул ему на спину, сбивая с ног на землю! Он никак не ожидал этого и не успел ничего сделать. Я ударил ножом в шею, но промахнулся мимо позвоночника, а второй удар нанести не успел.
   Опомнившийся монстр сбросил меня. Я не стал ждать, пока он поднимется на ноги, и бросился бежать. Рассвирепевший и окончательно потерявший рассудок вендиго помчался за мной. Глубинным чутьем я чувствовал, что он уже не контролирует себя, полностью отдавшись своему бешенству.
   Именно это мне и нужно было. Я, несмотря на клокотавшую в груди ярость и жгучее желание броситься на врага, полностью себя контролировал и вел вендиго в нужное место.
   Схватив последнее самодельное копье с крестовиной, почти рогатину, я развернулся и прыгнул на монстра, опять сбивая с ног и отталкивая его к сосне. Вендиго жуткими когтями распорол мне бок и насквозь проткнул бедро, но зато я успел пригвоздить его к стволу дерева!
   Не чувствуя в трансе боли, я отпрыгнул назад. Заостренная палка не задержит такого монстра больше чем на пару мгновений. У меня не было времени даже подумать о том, что надо предупредить напарницу. Все что я мог, так это мысленно воскликнуть: "Феникс!"
   В это же мгновение меня ослепило нестерпимо ярким белым светом и ударило волной жгучего жара! Но я все равно успел увидеть, как магия Феникс разорвала иллюзорную реальность вендиго.
   Когда я через несколько секунд пришел в себя, то увидел, что ствол бедной сосны разбило в щепки и хорошо еще, что дерево рухнуло в другую сторону! Охваченный пламенем монстр бился на земле, тщетно пытаясь вырваться из огненных тисков Феникс.
   Тяжело дыша, я сел на землю. Горячка боя и напряжение всех чувств так просто не отпускают. Мне нужно было время, чтобы прийти в себя и начать думать о чем-то кроме драки... И как же больно...
   - Игорь! Рация!
   Голос Феникс отрезвил меня, поймав брошенную девушкой рацию, я переключил её на передачу и вышел в эфир. - Я Фокстрот! Зверь убит, нужна помощь!
   - Фокстрот, вы где? Над лесом наши вертушки, подайте сигнал.
   - Феникс, подай им сигнал, раз они не увидели твою магию... - устало сказал я.
   - Хорошо.
   Над нами вспыхнул ярко-белый огонь. Я облегченно вздохнул и лег на спину. Боль во всем теле была настолько сильной, что сознание расплывалось...
   - Ты как? - обеспокоенно спросила Феникс, опускаясь на землю рядом со мной. - Я опоздала? Да?
   - Нет. Ты молодец, рыжая.... Ударила ровно в нужный момент...
   - Правда?
   - Я слишком устал, чтобы врать...
   К счастью помощь не заставила себя долго ждать. Вскоре над нами завис вертолет и несколько солдат, и врач спустились к нам. Укол обезболивающего был как нельзя кстати.
  
  

6 глава

   Прелестная девушка выглядела очень соблазнительно. Короткая юбочка не скрывала стройные ноги обтянутые черным чулками, а от выреза блузки тяжело было отвести взгляд.
   Водитель с трудом сдерживал нетерпение, спеша быстрее выехать за город. Наивная школьница, попросившая его подвезти, и не подозревала, что её ждет.
   - Куда мы едем? - удивленно поинтересовалась юная красавица, после того, как он свернул с трассы на грунтовую дорогу.
   - Это короткая дорога, мы так быстрее доедем, привычно соврал водитель.
   На пустой дороге мужчина, уже не стесняясь, жадно рассматривал тело девушки, не обращая внимания на её лицо. А зря...
   - Почему мы остановились?
   - Так надо, - облизав губы, ответил водитель. - Иди ко мне.
   Он резким движением притянул девушку к себе и начал срывать с неё одежду. Девчонка слабо сопротивлялась и отчаянно звала на помощь. Но поздно вечером на пустой лесной дороге помочь ей было некому...
  
   На утреннем совещании нас как всегда ждали новые приятные известия. Бледный и не выспавшийся, а потому злой Владислав сразу перешел к главному, не став тратить время на рутинные мелочи:
   - За ночь два убийства! Опера, мать вашу, что б*** в городе происходит?! Меня шеф полчаса без вазелина тр**ал!
   - Со вторым убийством еще ничего не ясно, - попытался успокоить начальника Алексей. - Может у мужика просто сердце прихватило.
   - Да хрена с два! Наши сигналки в том долбанном лесу взвыли ночью!
   - Что? - шепотом переспросила у меня Феникс.
   - Сигнальные заклинания в лесу сработали.
   - Значит так. У нас странный случай в лесу - нашли мертвого мужика в машине со спущенными штанами. И очередная жертва маньяка в сарае в Фабричном переулке. Коля, Игорь и Феникс займутся смертью в лесу. Остальные искать маньяка. С сегодняшнего дня все выходные отменяются, все работают сверхурочно. Вопросы есть?!
   Сегодня даже Коля не решился перечить взбешенному Владиславу. Ни у кого, ни вопросов, ни возражений не было.
  
   Белая машина стояла прямо посреди лесной дороги. К сожалению, мы немного опоздали и приехали тогда, когда медики уже убрали тело жертвы в машину скорой помощи. Хорошо еще, что эвакуатор за машиной не успел приехать.
   Милицию странная смерть водителя не заинтересовала. Повреждений на теле нет? Значит, и дела нет. Поэтому они курили в сторонке и не утруждали себя подробным осмотром места преступления. Тем лучше для нас.
   Коля пошел к врачам, пока они еще не уехали, а я стал осматривать машину. Феникс отошла немного в сторону и достала кельтский камень. От любопытных взглядов она прикрылась простеньким мороком - все вокруг видели просто курившую и откровенно скучающую женщину.
   В машине я нашел мужскую рубашку, разорванную женскую блузку и несколько длинных волос. Больше ничего интересного там не было. Рубашка явно принадлежала покойному владельцу машины, а вот блузку и волосы я сразу убрал в пакет.
   - Игорь, иди сюда.
   Я подошел к Коле. Он кивнул на тело мужчины, врачи любезно согласились показать его нам. На лице жертвы застыло выражение ужаса.
   - Его нашли со спущенными трусами и штанами с таким выражением лица. Что думаешь? - по привычке спросил меня Коля.
   - А что тут думать? Все ясно, - проворчал я.
   - Что ясно? - поинтересовалась подошедшая к нам Феникс. - Магический фон в норме, но ночью тут явно кто-то был.
   Я рассказал девушке, что было в машине, в каком виде нашли жертву и поинтересовался, что она об этом думает.
   - Ну... водителя машины явно убили, - сделала гениальный дедуктивный вывод девушка.
   Мы с Колей с усмешкой переглянулись.
   - Я вот только не пойму кто. Но, похоже, он пытался... - Феникс вдруг покраснела и запнулась. - Ну, в общем, не с той он в лес поехал.
   - Не с той, это мягко сказано, - улыбнулся я. - Судя по всему, мужик пытался переспать с суккубой. И во время секса она выпила его жизнь, причем он в какой-то момент это понял. Поэтому такой ужас на лице. Возможно даже, что он умер именно от страха.
   - О! Чего это вы, чекисты, этим делом заинтересовались?
   К нам спокойно подошел молодой следователь и за руку поздоровался с Колей.
   - Чекисты? - удивилась Феникс.
   Я тихо объяснил ей, что мы часто сталкиваемся с правоохранителями и волей-неволей нам приходиться сотрудничать. И лучшим прикрытием при этом являются документы сотрудников ФСБ.
   Мент подошел к телу жертву, поднял простынную и с явным удовольствием выругался и заявил:
   - Есть все-таки бог на свете!
   - Что? Старый знакомый? - поинтересовался Коля.
   - А ты разве не знаешь? Это же педофил. Его в июне судили за изнасилование и убийство школьницы, но адвокат все дело развалил. Свидетелей не было, улик не хватило. Ну а эта тварь видать не успокоилась, но, похоже, сердце не выдержало. А его жертва испугалась и убежала.
   На этом наше дело тут было закончено. Мы сели в машину и поехали обратно в город.
   - Все сходится, - задумчиво произнес я. - Он посадил себе в машину, молодо выглядящую девушку, повез её за город, попытался изнасиловать, но только в самый последний момент понял, что жертвой был он.
   - Мы не будем её искать? - спросила Феникс.
   - Почему это? Будем конечно.
   - Но... это же почти самооборона. Не убей она его, насильник убил бы её.
   - А это уже трибунал будет решать. А наше дело найти убийцу.
   - Но...
   - Неважно, почему она его убила. Раз почувствовав вкус крови зверь не остановится.
   Было такое уже не раз и с оборотнями и с вампирами. Убив случайно одного человека, они вскоре выходили на охоту и убивали уже не случайно. Мы беспощадно наказываем всех сверхъестественных напавших на людей не потому, что нам жаль уже убитых людей - иногда это те еще отморзки - а для того, чтобы не было новых жертв.
  
   Собранные улики мы отдали на экспертизу. А сами пошли по другому следу. Коля решил проверить жертву убитого педофила. Интуиция ему, мол, подсказывает. Он по своим связям узнал в милиции, где училась школьница, и послал нас туда.
   Ехать пришлось на рейсовом автобусе в соседнее село. В дороге я успел просмотреть материалы того дела, а Феникс выспалась, положив голову мне на плечо.
   Я думал, что педофил остался на свободе благодаря деньгам и продажности судьи, но все оказалось сложнее. Улик против него на самом деле не было, и обвинение держалось только на показаниях одноклассницы убитой школьницы. Кроме этого были только косвенные доказательства, а у обвиняемого оказалось прочное алиби.
   Хотя я бы на месте следователя хорошенько проверил это алиби. Профессиональное чуть подсказывало, что с этим что-то нечисто. Впрочем, это же чутьё прямо кричало, что что-то очень нечисто с единственной свидетельницей.
   Сельская школа размещалась в небольшом старом здании, но при этом оказалась удивительно ухоженной и красивой. Городские школы обычно холодны и безлики, это общественные здания, не более того. А здесь чувствовалась теплая и уютная атмосфера.
   - Красиво, - негромко сказала Феникс, разглядывая детские рисунки на стенах.
   - В моей школе бы за такие художества заставили бы весь коридор отмывать, - печально вздохнул я.
   Отношение к ученикам в школе тоже было непривычным. Здесь учителя хорошо знали свои воспитанников и беспокоились о них. За полчаса мы многое узнали о погибшей Лере и её подруге Марине.
   О Марине учителя особенно волновались. Они решили, что девчонка пропала, и очень ругали её родителей. Адрес нам сказали охотно, пожелав посадить "уродов, ломающих жизнь девочке".
  
   Едва переступив порог типичного бомжатника, я понял чувства учителей. Среди куч грязного вонючего тряпья беспробудно дрыхли пьяные бичи. В комнате висел удушливый запах перегара, табака, мочи и дешевого пойла. Феникс, едва заглянув в дом, с отвращением скривилась и вышла на свежий воздух.
   Я пнул наиболее адекватно выглядящее тело. Тот неразборчиво выругался. Я пнул еще раз, посильней.
   - Чего мля тебе?
   - Встань!
   От моего голоса алкаш дернулся и поднял голову. В мутном взгляде мелькнул проблеск мысли.
   - Ты кто? Из ментовки штоль? Мы эта... тут весь вечер были.
   - Кто хозяин дома? Где его дочь?
   - Маринка штоль? Да там она, где еще ей, прошмандовке, быть?
   Махнув рукой в сторону комнаты, он опять повалился спать. А я толкнул дверь и словно бы зашел в другой дом. Тут было чисто и аккуратно, хоть и очень скромно. Одного взгляда на комнату мне хватило, чтобы все понять. Но для очистки совести я позвал Феникс и взял с расчески несколько волос, и грязную майку из корзины с бельем.
   - Игорь, здесь живет не человек, - сразу сказала мне напарница.
   - Я так и думал.
   - Почему?
   - Здесь слишком чисто по сравнению с тем, что там, - я махнул рукой на ту часть дома, где валялись алкоголики. - Это возможно только в том случае, если человеку удается держать на расстоянии таких уродов. А как на это может быть способна школьница? Только если в ней есть нечеловеческая кровь и сила. Поехали обратно.
   Экспертиза подтвердила наше предположение. Марина действительно оказалась полукровкой, точно её видовую принадлежность определить не удалось. Зато нам однозначно подтвердили, что именно она была в машине.
   Узнав об этом, Коля обрадовано потер руки и весело заявил:
   - Ну, я же говорил! Моя интуиция меня никогда не подводит.
   - Ага, - недовольно буркнул я. - Сам-то ничего не делал, пока мы полдня бегали, твою интуицию подтверждали?
   - А я суккубу искал, - также весело ответил он. - И нашел. Поехали брать.
  
   На самом деле вовсе не Коля вычислил в городе суккубу. Судя по всему, раньше она в городе не охотилась, а с этим его интуиция ошиблась, и он полдня потратил на бесплодные поиски в картотеке ментов и опрос осведомителей. И, разумеется, ничего не нашел.
   Зато патрульные, а их сейчас в городе много, увидели нашу подозреваемую на улице и проследили за ней. До вечера Марина бродила по городу по магазинам, потом переоделась в откровенный наряд и пошла в ночной клуб. Сомнений в её намерениях ни у кого не было.
   - Дурацкий план, - мрачно заявил я.
   - Да брось ты, нормально все. Ты что, боишься?
   - Сдурел? Что мне может суккуба сделать?
   - Тогда в чем проблема?
   - Да глупо это и не хочу я. Давай лучше ты.
   - Сдурел? - повторил мой аргумент Коля. - Как мне справиться с гипнозом суккубы без амулетов и магии? А их она почует сразу и сбежит! И лови её потом!
   - А зачем все это? - удивленно спросила Феникс. - Почему мы не можем просто зайти и арестовать её?
   - Потому что у нашего детектива гениальный план!
   - Потому что доказательств её вины у нас кот наплакал! - огрызнулся Коля. - Что мы можем предъявить? Что она суккуб и что она была в машине? А кто знает, от чего умер это козел? Вскрытие показало, что просто сердце не выдержало. А даже если мы её и прижмем к стенке, она скажет что это просто самооборона и все!
   - И что тогда?
   - Пять или десять лет ссылки, - ответил я. - А это не самооборона, а убийство. Она мстила за подругу.
   - А я о чем? И зачем, по-вашему, она в этот клуб пошла? На танцы? Не обольщайся, Феникс, её милым видом и тем, что она еще в школе учится. Это хищник на охоте.
   - Ладно, я пошел.
   - Удачи. Мы прикроем тебя.
   Я тихо проворчал про себя и пошел в клуб. Но делать было нечего, не мог же я признаться Коле, что не умею знакомиться с девушками в клубах! Я там и не был ни разу.
  
   Познакомиться с Мариной оказалось одновременно не так сложно и не так просто. Не столь сложно потому, что она сам активно флиртовала с мужчинами. А не так просто из-за того, что у неё был большой выбор и за место рядом с ней пришлось побороться с идиотами, летевшими на огонь.
   Демоническое обаяние действовало безотказно. Внешне Марина не сильно отличалась от остальных девчонок в клубе: яркий эффектный макияж, ничего не скрывающая обтягивающая одежда и туфли на высоких каблуках. В чем-то она даже уступала другим девушкам. Но именно на неё, а не на них смотрели почти все парни.
   Но, к счастью, я чем-то приглянулся Марине, и она перестала влиять на остальных, сконцентрировавшись только на меня. Так что мне приходилось только играть роль очарованного паренька.
   Вскоре я предложил ей прогуляться по улице. Марина с радостью согласилась. Мы вышли из клуба и не торопливо пошли по улице.
   - Хорошая сегодня ночь, - с мечтательным выражением лица сказала девушка.
   - Бензином воняет, - ответил я.
   - Ну, так город же. Зато здесь светло, а в деревне в такое время без фонарика уже не погуляешь. В коровью лепешку обязательно вляпаешься.
   Я немного удивленно посмотрел на Марину. Стоило нам выйти на свежий воздух, как девушка изменилась. Она словно бы сбросила тяжелый груз или сняла неудобную маску, выпрямилась, заулыбалась и стала говорить немного расслабленным тоном.
   - Я из дома ушла, - вдруг сказала она.
   - Почему? - искренне удивился я.
   - Надоело, - устало вздохнула девушка. - Да, знаю, звучит глупо, но у меня правда веская причина. Не так как у этих в клубе.
   - Понимаю, я сам не так давно ушел из дома, - неожиданно для себя ответил я. - Не сбежал, а просто собрал вещи и ушел. Только вот все равно достают. Звонят каждый день и пытаются контролировать.
   - Хм... - задумчиво протянула Марина. - Ты не похож на того, кто без причины ушел бы из дома, но... как именно тебя контролируют?
   - Хотят как лучше, конечно же! Хотят, чтобы я шел учиться в университет. И даже не задумываются о том, что не обо мне думают, а себе. Понимаешь, они не мне добра хотят, а себе. Чтобы можно было с гордостью хвастаться друзьям тем, что их сын такой умный.
   - Ясно, - грустно вздохнула она. - Моим родителям на меня наплевать. Они, наверное, даже и не заметили, что меня нет.
   Что не заметили, это точно. Сомневаюсь, что та алкашня вообще что-то замечает...
   - Пьют?
   - Последние три года очень сильно... А я ничего сделать не могу...
   Марина тихо начала рассказывать историю своей семьи. Не самую веселую историю...
   Прогуливаясь и разговаривая, мы свернули с главной улицы в проулок. Здесь никого не было, и машины ездили меньше. Я взял Марину за руку, и она словно вспомнила, зачем пришла в клуб.
   - Пойдем сюда.
   Я послушно шагнул с освещенного тротуара под тень дерева. Глаза у суккубы заблестели, она явно предвкушала меня...
   - Спасибо за вечер.
   - Тебе спасибо.
   - Нет, тебе... спасибо что послушал. Знаешь, я пойду, наверное...
   От удивления, я на мгновение потерял дар речи.
   - Подожди...
   - Извини, Игорь. Я... чуть глупость не сделала сегодня. Ты хороший парень, а я не та, с кем можно целоваться. Пожалуйста, не ходи за мной
   Она и в самом деле развернулась и пошла. Я бросился за ней.
   - Стой! Не так быстро!
   Марина развернулась и с удивлением и какой-то обидой посмотрела на меня.
   - Ты что, хочешь силой меня уломать?
   - Что? - от такого вопроса я опять опешил. - Нет, дело не в этом.
   - Да? А в чем тогда? Не можешь простить отказа? Я была о тебе лучшего...
   - Дело не в этом, - я достал удостоверение, уверенный в том, что она узнает его. - Старший оперативный сотрудник Ордена. Вы арестованы.
   Смертельно побледнев, она замолчала.
   - Ты... знал кто я...
   - Конечно. И... - я посмотрел ей прямо в глаза. - Пожалуйста, не пытайся сопротивляться, я не хочу тебя убивать.
   Марина и не пыталась, опустив голову, она протянула мне руки. Я надел на них наручники. Увидев, что происходит, из-за угла вышла Феникс. Вскоре к нам подъехал Коля.
   - Дура я... - очень тихо сказала вдруг Марина. - Надо было сразу бежать...
   - Не помогло бы. Рано или поздно все равно попалась бы.
   Коля грубовато велел ей сесть в машину. Она молча послушалась.
   - Она, что, заподозрила тебя? - спросил он.
   - Нет. Просто отказалась от охоты.
   - Хм... ну ладно, - Коля флегматично пожал плечами. - Что-нибудь другое придумаем.
   - В смысле?!
   - Ты чего, Игорь?
   - Что ты придумывать собрался?
   - Как что? Что в деле писать! Ты забыл, что у нас по-прежнему нет прямых доказательств?
   - Ладно, поехали в отдел.
   В машине я сел на заднее сиденье рядом с Мариной и включил телефон. Спустя всего секунду он тут же зазвонил.
   - Да мама. Что значит где? На работе я! И телефон потому выключен был! Ну, извините, звонить надо было, а не под дверью сидеть. Да все в порядке со мной, мама! Сейчас дело закончу и домой поеду. Пельмени поем.
   Кое-как закончив разговор, я убрал трубу в карман. Марина странно и задумчиво смотрела на меня.
   - Что?
   - Так ты не врал?
   - Нет, - сухо ответил я. - У меня на самом деле не лучшие отношения с родителями.
   - Гораздо лучше, чем у меня. Будь бы у меня такие...
   Она не договорила и отвернулась к окну. Коля с удивлением посмотрел на нас.
   - За дорогой смотри, - бросил я.
   Уже в тюрьме, оформив суккубу, он спросил у меня:
   - Тебе её жалко?
   - Знаешь, да, мне её жаль.
   - Может быть, оформить все как несчастный случай?
   Я внимательно посмотрел на него. Нет, не врет и не издевается.
   - Не говори ерунды. Она пыталась охотиться и возможно сама этого не понимает. Просто...
   - Что?
   - Дай мне закончить это дело.
   - Ладно, - он хлопнул меня по плечу и пошел к машине. - Поехали в отдел.
   Вот и думай теперь, всерьез он это предложил или нет? Или меня проверяли? Вот только чтобы он сделал, ответь я иначе? Удержал бы от рокового шага или сдал начальству?
   Смертельно уставший Владислав уже собирался домой, когда мы втроем зашли к нему в кабинет.
   - Чего вам? В такой час вы, тунеядцы, уже давно пьяными должны быть.
   - Дело раскрыто, убийца в камере, - скромно отрапортовал Коля.
   - Да? Ну-ка... - взяв дело и быстро пролистав его, он озадачено почесал затылок. - Ну вы это... молодцы. Свободны, уже поздний час, а завтра к семи на работу. Да это... Игорь, у тебя завтра день рождения. Так и быть, бери выходной.
   - Владислав Иванович, вы же сказали без выходных.
   - Ты уже второе дело раскрываешь успешно. Заслужил. Ну и Феникс пусть отдохнет, все равно без тебя её рано куда-то отправлять.
   - А я?
   - А ты чтобы завтра ровно в семь на планерке был. Ясно?
   - Мы же вместе эти дела раскрывали.
   - Вместе. Но кто в лесу мерз, пока кто-то здесь спал? - ехидно спросил Владислав. - А косяков за тобой сколько? Свободен.
   Я сочувственно похлопал Колю по плечу. Говорил я ему, что не стоит так наглеть. Он, впрочем, не сильно расстроился.
   - Тогда давай домой, я суккубу сам допрошу.
   - Ага, - Коля устало зевнул. - Смотри только не отпусти её.
   Интересно, это шутка была или предупреждение?
  
   Феникс я тоже отправил домой, пусть отдыхает. Допрос - это по большей части рутинная процедура. Особенно в том случае, когда мы и так уже все знали.
   Суккуба сидела в стандартной камере, с легким пластиковым столом, двумя стульями и матрасом прямо на полу. Окон не было, а тяжелая и массивная стальная дверь усилена заклинаниями и рунами.
   - Для кого эта камера? - хмуро спросила девушка.
   - Для нелюдей.
   Я сел за стол. Девушка осталась сидеть на матрасе, обхватив руками колени. Её одежду забрали, выдав стандартную тюремную робу.
   - Надеть на неё наручники? - поинтересовался охранник.
   - Нет, спасибо. Мне она не опасна.
   - Хорошо. В камере ведется видеонаблюдение.
   - Я в курсе.
   - Я человек, - сухо произнесла суккуба, когда охранник вышел в коридор.
   - Нет, ты не человек. Ты полукровка. Дочь демона и человека.
   - Вот как...
   Я включил диктофон, положил перед собой листок бумаги с ручкой и начал допрос.
   - Кто были твои родители. Когда ты поняла что не человек?
   - Я человек, - упрямо повторила Марина. - Просто не такой как все.
   - Отвечай на вопрос.
   - Моя мама... пропала вскоре после моего рождения. Она... не была человеком. Просто жила какое-то время с отцом, а он просто человек и ничего не подозревал.
   Я сделал пометку на листе - суккуба скрывающаяся среди людей. Надо будет сделать запрос в архивный отдел.
   - Я уже в первом классе догадалась, что я не такая как все. Но все равно жила как обычная школьница. Старалась...
   - Но это не так просто.
   - Тебе откуда знать?
   - Я знаю, - спокойно сказал я.
   - А три года назад я вдруг увидела на улице оборотня. Его никто не видел, все вокруг замечали только большую собаку и все. А я видела кто это.
   - Оборотень днем гулял? - удивился я.
   - Нет, это было уже вечером. Оборотень заметил меня и подошел. Он мне и рассказал все про Орден и все остальное...
   - Совсем расслабились, блохастые, - проворчал я. - Сколько раз ты нападала на людей, используя свои нечеловеческие способности?
   - Один раз, - твердо ответила она.
   - Всего один раз?
   - Да. И это была самооборона.
   - Так и запишем - самооборона, - я демонстративно выключил диктофон. - А теперь скажи мне правду, чтобы я мог помочь тебе.
   - Добрый полицейский? - усмехнулась она, - а где тогда злой?
   - Мы здесь в такие игры не играем, - улыбнувшись, ответил я, от этой улыбки девушка вздрогнула. - Здесь все злые полицейские и у нас много способов узнать правду. Так что для тебя будет лучше, если ты сама все расскажешь.
   - А мне нечего рассказывать.
   - Тогда давай расскажу я. Узнаешь эту девочку?
   Я показал Марине фотографию её убитой подруги.
   - Вижу, что узнаешь. Её убили. И ты знала кто это сделал, но ничего доказать не могла. На суде твоим словам просто не поверили, ведь ты не могла присутствовать на месте преступления. А сказать, почему ты знала, кто убил твою подругу, ты не могла. Да тебе бы никто и не поверил. И тогда ты решила отомстить сама. Для тебя это было не так уж и сложно. Я правильно все рассказал?
   - Да... - глухо ответила она, опустив голову.
   - Не будешь спорить?
   - Нет, вы все точно узнали...
   - Тогда расскажи, почему ты решилась на убийство? Ты ведь знала, что за этим будет.
   - А чтобы ты сделал на моем месте? - суккуба вскинула голову и зло посмотрела на меня. - Когда моих родителей уволили, и они начали спиваться, Лера одна поддерживала меня. Почему ему можно было её убить, а мне его нельзя?! Она в тысячу раз лучше его! Она была доброй и умной, она должна была жить! Почему вы защищаете этого урода?!
   - Потому что он человек, а ты нет.
   - Вот значит как?!
   - Зачем ты в клуб пошла?
   От неожиданного вопроса суккуба растерялась и ответила невразумительно:
   - Ну это... я просто хотела... ну перед тем как убежать...
   - Ты пошла на охоту.
   - Нет! - сразу вскинулась девушка.
   - Да! И ты сама это прекрасно осознаешь! - этими словами я буквально пригвоздил её к месту. - Ты пошла на охоту, но в последний момент растрогалась и решила отпустить меня. Пожалела добычу.
   Марина побледнела и не знала, что сказать в ответ. Она несколько раз открывала рот, порываясь что-то произнести, но так и не решилась.
   - Видишь, как интересно получается. А что касается того урода, то мне его не жаль. Вот только зверя попробовавшего вкус человеческой крови убивают. Только и всего.
   - А чтобы ты сделал на моем месте?
   - Не знаю, - честно ответил я. - Скорей всего я бы тоже отомстил.
   - А чтобы делал потом?
   - Не знаю.
   - Тебе бы не пришлось убегать. Ты ведь человек, - зло усмехнулась она. - А людям можно убивать других людей. Верно?
   - Ты ошибаешься. И в том, что людям можно убивать других людей тоже. Если человек использует магию для убийства - он будет сидеть в такой же камере, - я посмотрел на время. - Ладно. Самое важное я узнал, а остальное мелочи. Трибунал все равно еще будет не скоро так, что у меня еще будет время прийти и поговорить.
   - А в чем еще я ошибаюсь? - вдруг спросила она.
   - Что? А, в том, что я человек.
   Интересно, кто из нас прав. Я или она?
  
  

7 глава

  
   Ранним утром в парке никого не было. Только двое - не то припозднившаяся парочка, не то ранние жаворонки - шли по тропинке между разросшимися кустами.
   - Я хочу тебя, - хриплым шепотом произнес мужчина.
   - Прямо здесь?
   Девушка удивилась, и хотела было возразить, но поймав взгляд мужчины, покорно стала раздеваться. Мужчина вздохнул и покачал головой:
   - И ты такая же, как все... отойдем в сторону...
  
   Жаркая сеча была в самом разгаре. Даже здесь в тени дубов хорошо был слышен шум битвы. Русские полки медленно пятились к Дону. Река не давала степнякам обойти с флангов и ударить в спину, но она же теперь не оставляла ни одного шанса на спасение.
   Хотя это и к лучшему. На совете все решили - победа или смерть. Иного нам не нужно.
   - Наши уже не выдерживают! Доколе нам тут стоять?! - в нетерпении воскликнул один из дружинников.
   - Надо ждать! Не время еще!
   Битва продолжалась. Наши пятились, татары наседали, а мы сидели в тишине и безопасности рощи.
   - Ну пора уже! Пора ударить!
   Володимир Серпуховский уже в седле и хватается за меч. Но воевода охолаживает его:
   - Рано! Рано еще! Выждать надо!
   - Ай! Так все проспим тут!
   Все в нетерпении рвутся в бой. Верный конь позади нервно переступает ногами и тихо фыркает. Чует битву и не понимает, почему мы не скачем вперед навстречу врагу?
   - Воевода! Пора уже! Наши совсем замучались!!
   - Нет. Рано еще!
   В ожидании я кусаю кулак. Все решится на этом поле. Или победа или полный разгром русского воинства. Многие города прислали свои полки, многие князья пришли со своими дружинами. Никогда еще русичи не собирали такого войска.
   Но и Мамай окаянный большую силу с собой привел. Не только татар, но и генуэзских наемников взял! Вон они, сверкают латами в центре строя! А рядом где-то войско литовского князя! Не допусти Богородица, на поле боя явится!
   - Наши бегут! Строй прорван!
   Не веря крику дозорного, многие вышли из кустов на опушку рощи. Но все верно, не выдержав натиска татар, полки Левой руки сломали строй и побежали к реке. В прорыв устремились степняки. Начал пятится назад и полк Большой руки.
   - А вот теперь пора! Ну, мать вашу за ногу и храни нас Богородица, в атаку!
   Я едва успел запрыгнуть в седло и надеть шлем, как затрубили атаку. С боевыми кличами мы вылетели из рощи и понеслись на врага. Татары увлеклись преследованием бегущих ратников и не замечали нас. Вскоре первые враги уже гарцевали на берегу Дона, радуясь победе... а когда заметили нас, было уже поздно.
   Размахнувшись, я метнул сулицу. Тонкое копье насквозь проткнуло татарина с луком. Я метнул второй копье в другого врага и выхватил меч из ножен. По шлему скользнула стрела, еще одна воткнулась в щит. Несколько наших упали с коней, но через мгновение со страшным криком мы разметали не успевших перестроиться врагов!
   В жаркой схватке я рубил направо и налево. Меч по рукоятку был в крови, а по лицу стекал едкий пот. Крики, вопли, лязг и ржание коней...
   Степняки попытались перестроиться, но отступать им было некуда. Увязая в песке и проваливаясь в воду, они отчаянно пытались оторваться от нас, но только глубже загоняли себя в воды Дона.
   - Дави их! Дави!
   Мы все дружно подхватили громовой клич воеводы. Ратники из полков Левой руки развернулись и с новыми силами кинулись в бой. Увидев наш успех и растерянность татар, другие полки дружно навалились на врага.
   Стрела прилетела откуда-то со стороны реки и, пробив кольчугу, вонзилась мне в бок. Сразу стало очень больно дышать. Закашлявшись, я увидел кровь на перчатке...
   Выругавшись, я бросился дальше в бой. Щит с каждой минутой становился все тяжелей, а меч все медленней. Но сжав зубы, я продолжал драться, рубил и колол направо и налево... пока хватало сил... а там, когда наши погнали врага по степи, умирать уже не страшно было...
  
   Проснувшись, я с трудом удержался от кашля. Легкие горели, словно бы я на самом деле поймал пулю. Невольно я потер ребра там, где во сне в меня попала стрела врага.
   Еще один яркий и необыкновенно правдоподобный сон...
  
   Честно сказать, за всей этой суетой я совсем забыл про свой день рожденья. А сейчас думать о нем уже было поздно. Отмечать праздник большого желания не было, да и звать некого.
   Своих бывших одноклассников я видеть не хотел. Лена с начала августа уже на учебе в Академии Ордена, Коля на службе. Даже Феникс с утра пораньше убежала к себе домой, открыв портал прямо из квартиры. Потом позвонила Наниэль, поздравила и пообещала подарить что-нибудь, но потом. Сейчас, мол, нет времени подарок искать, заглянуть ко мне в гости она тоже не могла. А других друзей у меня не было.
   Так что все утро я был в полном одиночестве. Встал, позавтракал, убрал квартиру и сел за компьютер, принимать поздравления от разных сайтов, на которых я был зарегистрирован.
   Приятной неожиданностью стало письмо от Рингёко и Йоко. Девушки поздравили меня с праздником и приложили к письму фотографию. На ней они обе были в человеческом облике, но с ушами и хвостами. Рингёко посетовала, что я так занят, а то бы она приехала ко мне в гости. Это меня немного удивило, потому что я ничего не писал ей про свою занятость.
   Грустно вздохнув, я поставил на загрузку фильм и пошел на кухню за бутылкой пива. Я уже даже жалел, что у меня сегодня вообще выходной. Лучше бы на работу пошел, все не так грустно было бы. А то одному и в пустой квартире даже пиво пить толком не хотелось...
  
   Ближе к обеду вдруг позвонили в дверь. Недоумевая, я пошел открывать и удивился еще больше.
   - Мама?
   - Мама-мама. Кто же еще? Помог бы лучше.
   Ворча себе под нос, она зашла в квартиру с двумя большими пакетами с продуктами.
   - А бардак какой тут у тебя...
   Я занес пакеты на кухню и начал разбирать. Мама пришла следом и с ходу начала ругать меня.
   - Почему у тебя стол уже такой грязный? Лень протереть?
   - Мама, я только что его вытирал!
   - Да где ж ты вытирал? Вон посмотри сколько грязи! - В доказательство она провела пальцем по краю стола и показала мне пыль. - Где у тебя тряпка!
   По привычке ругая меня, мама стала деловито распоряжаться, говоря мне, что и куда убрать на моей кухне!
   - Мама, зачем ты пришла?
   - Ты, что, не рад меня видеть?
   - Почему? Рад, конечно, - смутился я. - Просто так неожиданно и без звонка.
   - Ой, ой, куды бы деться. Без звонка к нему пришли, можно подумать к тебе еще кто-то может прийти. День рождения у тебя сегодня или ты забыл? Я тебя хоть нормальной едой накормлю, а то ты уже на этой химии скоро язву себе заработаешь! Одними полуфабрикатами питаешься!
   Я слушал её ворчание, послушно чистил картошку, резал помидоры и морковку, натирал на терке сыр и тихо радовался. Пока о твоем дне рождения помнят твои родители - все еще не так плохо.
   Мама ничего и слышать не хотела про "уже хватит блюд". К вареной картошке, жаренной в духовке курице и трем салатам, она хотела добавить еще отбивных, печеночных оладий, пожарить кровяной колбасы, нарезать копченой колбасы и сыра. Я не представлял даже как это все на столе разместить, не говоря уже о том, чтобы все это съесть.
   - Ты почему на выходных к нам так и не пришел?
   - Работал я, мам.
   - Что у тебя за работа такая? Выходные есть выходные! Отдыхать надо.
   - Ну, аврал у нас на работе! Людей не хватает. Вот и приходится работать столько, сколько нужно. Потом сверхурочные заплатят.
   - Нет бы, как мы тебе говорили. Пошел бы учиться, стал бы умным, уважаемым человеком...
   - Ага. И жил бы я с вами лет до тридцати! Квартиру эту, кто бы мне купил?
   - Можно подумать, тебе у нас плохо жилось?!
   - Нормально жилось мне...
   - Ребенок, ну мы же с папой хотим как лучше для тебя, - грустно вздохнув, сказала мама.
   - Мам, я не ребенок. И я уже выбрал свою жизнь.
   - Не ребенок... как был капризным дитем, так им и остался. Все только о себе думаешь. Вон, у Петровых Вадим на бюджетное отделение сам поступил. И у тети Оли Ваня экзамены хорошо сдал.
   - А у дяди Валеры Света на красный диплом идет! А где бы она была, если бы я её тогда от ментов не отмазал? За наркоту на зоне сидела!
   От такого удара, мама замолчала. Её племянница и моя двоюродная сестра всегда была общесемейной гордостью и примером для подражания детям. С ранних лет все мы слышали вечное "А вот Света...".
   И только мы, дети, знали, что милая пай-девочка Света с четырнадцати лет пьет, курит и уже давно не девочка. Но когда я об этом сказал - разразился страшный скандал и меня обвинили в зависти. И мама мне полгода в упрек ставила то, что её брат больше к нам в гости не заходит.
   А потом Свету с косяком в ночном клубе арестовали. И мне пришлось посреди ночи поднимать Сергея и вместе с ним её вытаскивать из ментовки. Но после этого ничего не изменилось. Дядя Валера вместе с моей мамой вынудил меня дать слово никому об этом не рассказывать "чтобы не ломать бедной девочке жизнь", а вернее, чтобы не портить репутацию самого дяди. Так что отличница Света по-прежнему была образцовым ребенком, а я позором семьи.
   - Она, между прочим, исправилась и хорошо учится, - с упреком сказала мама.
   И спит с деканом, чуть не сказал я, но вовремя прикусил язык. Не собираюсь сплетничать, да и все равно мне никто не поверит. Людям, которые верят что об интеллекте человека можно судить по его оценкам, доказать что круглая отличница на самом деле полная дура невозможно.
   - Я за неё рад, - сухо ответил я.
   - Ну образование бы тебе все равно не помешало. Ну не будешь же ты всю жизнь этой ерундой заниматься, сверхъестественной, - последнее слово мама произнесла как грязное ругательство.
   - Буду, мам, буду.
   Она тяжело вздохнула и покачала головой. Может быть, разговор на этом и не закончился бы, но в дверь позвонили. Я подошел и по привычке глянул в глазок, перед дверью стояли двое в масках. Нахмурившись, я перехватил поудобней кухонный нож и открыл дверь.
   - Здорова, Игорь! - громко крикнул Леха. - Испугался?
   - К твоему счастью нет, - сердито ответил я.
   - Это его идея была, - быстро сдал товарища Коля. - С днюхой тебя!
   Он протянул мне пакет с бутылками. В качестве нормального подарка Коля признавал только алкоголь.
   - Ну, проходите, давайте. Вам чаю налить? Или чего покрепче?
   - Да не, мы пойдем. Мы так, на минутку зашли поздравить. Ну, давай, много не пей!
   Они уже повернулись идти, но я окликнул их:
   - Погоди, как дела хоть?
   - Новых убийств не было, - коротко ответил Коля.
   - Уже хорошо...
   В пакете была бутылка коньяка, хорошего наверно, не разбираюсь в коньяке. И две бутылки неплохого крымского вина. В этом сразу чувствовался выбор Коли, всем видам вина он предпочитал крымские и грузинские сорта.
   - Кто приходил?
   - Друзья с работы заглянули.
   - Так что ж ты их не пригласил?
   - Потому что они в патруле, забежали всего на минуту.
   - И что они делают в этом патруле?
   - Простых людей защищают, таких как дядя Валера, тетя Оля, Света и ты, мама.
   Мама нахмурилась, но спорить не стала. Она хорошо знала, чем занимается оперативный отдел Ордена, но признавать реальную опасность от вампиров и оборотней отказывалась наотрез.
   К счастью вскоре неожиданно для меня явилась Лена. Девушка с порога всучила мне пакет с подарком и поцеловала в щеку. И пока я стирал следы помады, быстро тараторя успела похвастаться тем, в каком замечательном месте находится Академия, "Хогвартс просто отдыхает", и как ей повезло удачно долететь через Москву "всего два часа в Шереметьево сидела". И только после этого я смог перебить жизнерадостную девушку:
   - Ты что тут делаешь? У тебя же учеба!
   - Отпросилась я на пару дней! У тебя же день рождения!
   Я озадачено почесал затылок. Уехать из Праги, бросив на пару дней учебу в самой настоящей школе магии ради довольно скучного праздника? Не понимаю я девушек. Ну хоть подарок правильный привезла - настоящее чешское пиво!
   Мама обрадовалась Лене и стала говорить, какая она умная, что учится в университете да еще заграничном! Ну а мы с Леной тихо посмеивались за её спиной. Знала бы она, чему в Академии Ордена учат!
  
   Феникс вернулась как нельзя вовремя, когда уже мы собрались садиться за стол втроем, не дожидаясь отца. Я представил её маме, умолчав о том, что мы живем вместе.
   - Феникс... - недовольно проворчала мама. - Что за мода дурацкая собачьи клички себе брать?
   Девушка удивилась такой реакции на свое прозвище, но промолчала. А мы с Леной понимающе переглянулись.
   - Я тебе подарок принесла. Держи.
   Рыжая всунула мне в руки сверток ткани, а сам поспешила за стол. Покушать она любила, а я её в последнее время не баловал. Развернув ткань, я увидел боевой нож в простых обтянутых черной кожей ножнах.
   - Кто же оружие дарит, - тихо проворчал я и достал нож из ножен...
   - Что? Не нравится? - спросила Феникс, поймав мой изумленный взгляд.
   - Ты серьезно? Лафорельский клинок?!
   - Да, а что не так? Тебе не нравится?
   - Шутишь? Но я даже представить не могу, сколько он стоит...
   - Не так уж и дорого, - пожала плечами девушка. - Это ведь всего лишь нож, и не эльфийской или гномьей работы. Две тысячи ларов всего.
   Мама на слова Феникс не обратила внимания, наверное, решила что лары, это что-то вроде монгольских тугриков. За деньги она признавала исключительно евро или доллары. А вот мы с Леной переглянулись...
   - Какой сейчас курс? - спросил я.
   - Семьсот двадцать долларов за лар*, - тихо ответил Лена. - А почему этот нож стоит так дорого?
   - Потому что он особенный...
   Я посмотрел на лезвие ножа и... понял, что не могу отказаться от такого подарка. Но, что же тогда в понимании Феникс дорого?
  
   * Лар - эльфийская золотая монета.
  
   Моя мама всегда готовила очень вкусно. Даже простые блюда у неё получались неплохо, а на праздники она подавала на стол изысканные кушанья, которые были вкуснее и выглядели лучше, чем во многих ресторанах. Поэтому за столом мы все в основном с удовольствием ели и почти не разговаривали. Девушки пили вино, мама алкоголь вообще не переваривала. А я бы, конечно, с удовольствием попробовал чешского пива, но курицу надо есть с красным вином.
   И все было хорошо, пока не зазвонил мой телефон...
   - Феникс, собирайся, - сказал я, выслушав дежурного.
   - Что случилось? - сразу встревожилась мама.
   - Нас на работу вызывают.
   - Какая работа, у тебя же сегодня выходной?! И для кого мы все готовили?
   - Новое убийство? - тихо спросила Феникс.
   - Да.
   Я быстро ходил по комнате, доставая вещи. Феникс уже переодевалась прямо здесь, но мама с Леной этого даже не заметили, слушая меня.
   - Какое еще убийство?!
   - Совершенное с особой жестокостью. В парке. Лена, у тебя родители дома?
   - Нет, уехали на море...
   - Тогда оставайся ночевать здесь, - я показал девушке запасные ключи. - Никуда не ходи! И первым же рейсом возвращайся в Прагу!
   - А что такое?
   - Ты можешь все толком объяснить?! - воскликнула мама.
   Несмотря на присутствие Лены, я снял шорты и начал надевать джинсы.
   - В городе серийный маньяк. Он убивает девушек и молодых женщин, а мы никак не можем его поймать.
   - А...
   - Да, мама, это именно тот самый аврал, про который я говорил. Это уже шестая жертва!
   Я достал из тумбочки пистолет, проверил патроны и повесил кобуру на пояс.
   - Извините, что так получилось. Но эта наша работа.
   Для наглядности я включил телевизор, переключил на местный канал. Там как раз шли новости. Журналист в парке стоял рядом с оцеплением и рассказывал про убийство.
   - Но, милиция ведь должна этим заниматься... - робко произнесла мама.
   - Мам, я, по-твоему, где работаю? Да в той же ментовке, только особой!
   - Я готова, - Феникс уже собралась и стояла у двери.
   - Сейчас, - сказал я девушке и повернулся к маме и подруге. - Лена, пожалуйста, переночуй здесь. Это не шутки. Мама, ты тоже поосторожней и старайся не выходить вечером никуда.
   - А, ключи как вернуть? - спросил Лена.
   - Если будет время - зайди в отдел и дежурному на входе отдай. Или маме занеси. А если нет, то потом как-нибудь вернешь.
   Уже на лестнице, я объяснил напарнице то, что не рискнул сказать при маме и Лене. Нас вызвали не потому, что произошло новое убийство. О нем узнали журналисты, вот в чем проблема. Об убийстве совершенном с помощью магии узнали СМИ.
  
   Ситуация в городе выходила из-под контроля. Жесткое убийство в главном парке города не могло остаться незамеченным. О нем уже знали журналисты, милиция, а среди местных жителей поползли страшные слухи. Нечего было и надеяться замять это дело.
   Но обо всем этом я узнал позже. А сразу я просто увидел лицо непривычно спокойного Владислава и понял, что к нам в гости пожаловал красивый, а главное очень упитанный полярный лис по кличке Писец.
   Никакой суеты, криков, споров и тому подобного уже не было. Действительно, какой смысл кричать, ругаться или материться, если и так всем все понятно?
   - Шестое убийство, - задумчиво произнес Алексей, закуривая сигарету.
   - Ты же бросил? - удивленно спросил я.
   Он только махнул рукой в ответ. Многие вокруг тоже курили, и похоже уже не первую сигарету. К нам подошел хмурый Коля:
   - Владислав сказал, что над делом будут работать специалисты по серийным убийцам. Нам нужно передать им всю информацию о прошлых убийствах.
   - Что прям вообще всю?
   - Без упоминаний о магии конечно!
   - Что чекисты делают? - поинтересовался Виктор.
   - А ты как думаешь? Матерят нас, на чем свет стоит! Как им теперь объяснить, откуда в городе столько фсбешников взялось?
   - Да, - Алексей озадачено посмотрел на меня и Феникс. - Вы бы, ребята тут не светились лишний раз.
   - Их уже видели, - сухо сказал Коля.
   - Всем тут все равно делать нечего. Куда нам?
   - Сейчас Владислав придет, нарежет заданий.
   Планерку мы провели прямо в парке. Просто отошли немного в сторону и закрылись от любопытных Кругом тишины и Полем невнимания. Людей было раза в два больше чем обычно. Пришли все из нашего отдела, и было столько же приехавших нам на помощь из других отделений Ордена.
   Владислав говорил непривычно сухо и кратко:
   - Проверяем всех до единого. Магическими и не магическими средствами. При малейшем подозрении, отсутствии алиби, странном поведении или каким-либо следам в ауре - арестовывать.
   - Куда сажать будем?
   - За городом военные уже развернули лагерь. Они же предоставят транспорт и людей для конвоирования. В городе объявлено чрезвычайное положение и код "Бета". Всем ясно?
   Одной только Феникс было непонятно, что это означает, но она не решилась спросить.
   - Тогда за оружием и вперед. Задания для всех групп уже готовы.
   За снаряжением далеко идти не пришлось, все привезли прямо в парк. Всем выдали двойную норму патронов, холодное оружие, бронежилеты и спецснаряжение. Нас заставили снять свою обычную одежду и надеть форму Ордена.
   - Игорь.
   - Чего тебе? - спросил я, поправляя бронежилет.
   - Что такое код "Бета"?
   - А это почти полный писец, рыжая, - невесело усмехнулся Коля, услышавший вопрос девушки.
   - Угроза раскрытия тайны Ордена. Все подразделения Ордена на данной территории переводятся на военное положение, а его сотрудникам для сохранения тайны существования Ордена разрешается использовать любые средства.
   - Любые - это, какие?
   - Вплоть до физического устранения лиц узнавших тайну существования Ордена, - процитировал я устав.
   - Ты об этом пока не думай. Главное для нас то, что мы получили приказ провести полную зачистку города и право без предупреждения открывать огонь на поражение.
   - Но, Владислав сказал ведь только в случае подозрения арестовывать... - неуверенно произнесла Феникс.
   - Рыжая, - зло усмехнулся Коля. - А где граница между подозрительным и не подозрительным поведением? И как ты думаешь, будет алиби у вампиров и оборотней? Не забывай, что свидетельства членов стаи или клана за алиби не считаются.
   Девушка замолчала, не зная, что сказать. Для нас, впрочем, такая ситуация тоже не была привычной и понятной. Раньше мы никогда с таким не сталкивались. Может быть разве что Владислав или сам шеф имеют такой опыт.
  
   Меня с Феникс определили к группе солдат, которым предстояло провести обыск в особняке клана вампиров Ашер. Вряд ли это было чьей-то шуткой, скорее просто случайность. Жаль, что Колю отправили с другой группой оборотней шерстить.
   Командовал группой армейский офицер, но вести переговоры и допрашивать он доверил мне. Что, в общем, было логично - я хорошо знал этих кровососов, а они знали меня.
   На этот раза глава клана встречал нас на породе дома.
   - Чем обязан? - скрестив на груди руки, холодно спросил он.
   - В городе введено чрезвычайное положение, - глядя ему прямо в глаза, ответил я. - Вы должны немедленно показать нам всех до единого членов клана и предъявить их алиби.
   Вампир поднял голову и посмотрел на два стоявших возле ворот особняка БТР-а и на солдат уже окруживших особняк.
   - Это война?
   - Нет. Если не будет глупостей с вашей стороны.
   Мастер вампиров отдал отрывистые распоряжения. Все члены его клана вышли на улицу под лучи жаркого летнего солнца. Для них это не смертельно, но очень неприятно. Солдаты сразу взяли всех вампиров на прицел. Бойцы и оперативники стали перерывать дом, а маги проверяли ауры.
   Мы с Феникс тем временем расспрашивали ошарашенных кровососов:
   - Где ты был этой ночью?
   - По городу гулял...
   - Ты где был?
   - В своей комнате сидел, в "Контру" рубился, - испуганно ответил совсем молодой вампиреныш.
   - Ты где была?
   - А вам какое дело? - с вызовом заявила молодая деваха, вся в обтягивающей одежде из черной кожи. Не иначе как "Другого мира" насмотрелась.
   - Эту в машину, - коротко приказал я.
   - Что? Куда вы меня тащите?!
   Один из вампиров дернулся было к ней. Я моментально выхватил пистолет и выразительно щелкнул предохранителем:
   - Только дернись.
   Двое солдат быстро уложили девушку лицом в брусчатку, надели на неё зачарованные наручники и потащили в машину.
   - Ты где был?
   Урок не прошел даром, теперь все вампиры отвечали быстро и четко. Вот только толку от этого было мало. И даже мастер вампиров это понял.
   - Ни у кого из них нет алиби. Верно? - резко спросил он, когда я подошел к нему.
   - Вы и сами все прекрасно понимаете. Если вы отдадите приказ - всем будет легче.
   - Куда вы нас отправляете?
   - Всего лишь в фильтрационный лагерь в лесу. Курорта не обещаю, но это все-таки не тюрьма.
   Командир группы вышел из здания и подозвал меня.
   - В доме мы ничего не нашли. Алиби есть у кого-нибудь?
   - Нет, - я покачал головой. - Вы ведь и не ожидали другого ответа. Верно?
   - Верно, - кивнул он. - С этим можно договориться по-хорошему?
   - Можно.
   Дернув щекой, глава клана все-таки отдал приказ всем вампирам, не сопротивляясь, забраться в грузовики. Кровососы зло шипели и ругались сквозь зубы, но покорно подставляли руки. Хорошая у них все-таки дисциплина, любой приказ мастера беспрекословно выполняют.
   Все было хорошо, пока вдруг молодой вампир, тот самый любитель "Контры", не дернулся в сторону от грузовика. Не знаю, занервничал он или просто споткнулся. На него тут же зло рявкнул солдат. От этого парень точно испугался и бросился бежать.
   - Стой! - одновременно крикнули несколько вампиров, я и командир отряда.
   Но он не остановился, а солдаты действовали быстро и четко. Пробежав еще пару шагов, парень рухнул пробитый сразу десятком пуль. Старый и сильный вампир смог бы пережить такое, но у этого не было и шанса.
   Когда я подбежал к нему он еще был жив. Молодой вампир попытался мне что-то сказать, но не смог. А через минуту он умер. Другие вампиры переглядывались, но не сказал бы, что смерть сородича их сильно расстроила.
  
   Проводя зачистку, Орден ни с кем не церемонился. Даже бывалые оперативники и бойцы были в растерянности от жесткости военных. Они при малейшем возражении били подозреваемых и чуть что сразу стреляли на поражение.
   К вечеру в городе было убито трое вампиров, семеро оборотней, два темных колдуна и один маг. И еще три с лишним десятка нелюдей получили тяжелые ранения и выжили только благодаря своей живучести и регенерации.
   Самая интересная история произошла именно с магом. Проживала в нашем городе небольшая и малоизвестная семья магов. И была она у нас не на лучшем счету. Они занимались теоретическими изысканиями в, так называемых, предельных областях магии, то есть на самой границе запретных знаний.
   Орден всегда осуществлял особый надзор за такими магами. Но занимался этим не оперативный отдел, а отдел специальных расследований. А до нас только иногда доходили слухи о страшных экспериментах и еще более жутких последствиях иных опытов магов.
   Сергей мне как-то рассказал, что после удачного эксперимента группы европейских магов в одночасье погибло все население небольшого острова в Индонезии. Несколько тысяч человек умерли в страшных муках, прежде чем ближайшее отделение Ордена успело прислать им помощь. Никаких подробностей он мне конечно не рассказал. Даже о том, что потом случилось с этими магами, не сказал ни слова.
  
   * К запретным знаниям относят: некромантию, демонологию, некоторые разделы алхимии, магию изменения генотипа и создания новых живых организмов, вопросы существования Богов, а также поиски Хроник Акаши.
  
   Маг Вадим Модров встретил нас на пороге своего дома. О нашем приближении он заранее узнал благодаря своим сторожевым и защитным заклинаниям. И теперь, сложив руки на груди, стоял и ждал нас.
   - Чем обязан? - холодно спросил маг.
   - Мы пришли провести обыск в вашем доме и опросить всех членов вашей семьи, - сухо ответил Алексей.
   Вадим Модров скривил губы и с нескрываемым презрением смерил Алексея взглядом:
   - Ордер, пожалуйста.
   - Согласно уставу Ордена, в случае чрезвычайного положения сотрудники Ордена имеют право допрашивать, обыскивать и задерживать любых подозреваемых без соответствующей процедуры.
   Маг явно хотел сказать что-то резкое и наше оружие его не волновало. Но вот за нашими спинами стояли Валерия и Феникс, а это уже было серьезно. Даже рыжая волшебница могла серьезно испортить заносчивому магу настроения, а Валерия и не таких как он скручивала в бараний рог, и Модров это знал.
   - Прошу, - бросил он и пропустил нас в дом.
   Обыском руководила Валерия со своими помощниками. Бойцы караулили на улице, а мы с Алексеем скучали внутри. Феникс из любопытства ходила вслед за Валерией и разглядывала рабочие помещения семьи Модровых.
   Сам маг мне сразу не понравился. Хмурый тип с угрюмой рожей, с жидкими черными волосами и нехорошими глазами. Он суетливо бегал по комнатам, невпопад отвечал на вопросы Валерии и время от времени бросал на нас с Алексеем презрительные взгляды. В общем и целом ничего удивительного, все колдуны ведут себя точно также во время обыска - все боятся, что выведают их "тайны". Но профессиональное чутье подсказывало мне, что что-то с Вадимом Модровым не так.
   У его дочери и сына алиби не оказалось, и их под охраной отправили якобы для допроса в отдел. Садить магов в один лагерь с разной шушерой никто не собирался, для них уже приготовили комфортабельные номера в тюрьме. А самого хозяина дома пока оставили здесь по просьбе Валерии. Она не просто проводила обыск, а явно что-то целенаправленно искала.
   В подземных лабораториях ничего криминального не было. В личной библиотеке Модрова Валерия долго изучала книги, но ничего не сказала. Вопросы у неё возникли к небольшой комнате.
   - А что здесь?
   - Ничего, - немного удивленно ответил хозяин дома. - Просто старые вещи, разный хлам который выкинуть жалко.
   - Открой шкаф.
   - Пожалуйста.
   Валерия без особого интереса стала рассматривать висевшие старые шубы и пальто.
   - Все хочу у тебя спросить, Модров, с чего ты вдруг стал интересоваться такими вещами?
   - Какими вещами?
   - Ты знаешь, о чем я.
   - Не имею ни малейшего понятия о ходе мыслей в вашей прекрасной головушке, - съязвил маг.
   - Да? А что тогда у тебя делает книга "Пятая стихия"? Да еще рядом с "Искусством работы с мертвой плотью"? Тебя вдруг заинтересовали лавры Франкентштейна?
   От казалось бы невинного вопроса полноватой женщины маг побледнел и запнулся. Он быстро взял себя в руки и начал объяснять Валерии, что интересуется историографией этого вопроса, но никак не практическим применением. Разговор быстро перешел на тему нам с Алексеем совершенно непонятную.
   Вадим Модров внезапно очень разговорился и начал спорить с Валерией. Женщина внимательно слушала его и задала пару вопросов. Маг отвечал быстро и достаточно лаконично, и опять начинал что-то горячо рассказывать.
   - Понятно все, - перебила его Валерия. - Собирай вещи, мы продолжим разговор в отделении Ордена.
   Маг осекся и растерянно уставился на женщину. А она уже отвернулась, открыла тумбочку и достала из неё пару книг. Модров молча наблюдал за ней несколько минут, а потом отодвинул шкаф в сторону и попытался открыть дверь. Валерия сосредоточено что-то читала в книге и не обращала внимания на мага. А он возился со старым, заржавевшим замком в двери. Видимо её давно не открывали.
   - Помогите, пожалуйста, дверь открыть! - раздраженно сказал Вадим Модров, не скрывая своей злости. - Вы ведь еще не все мое грязное белье посмотрели! Тут тоже много хлама валяется! Можете копаться в нем в свое удовольствие или даже с собой забрать! Ну что встали, дуболомы?!
   Мы с Алексеем переглянулись. Он откинул автомат за спину и подошел к двери. Валерия внимательно просматривала книгу, Феникс выглянула в другую комнату. Алексей возился с замком, а маг рядом нетерпеливо переминался с ноги на ногу.
   - Может выломать этот замок к чертовой матери?! - выругался командир. - Игорь, сможешь?
   - Легко.
   - Все бы вам ломать, дуболомы, - зло прошипел маг. - Отойди!
   Он поднес руку к двери и прошептал какое-то заклинание. И резким движением кисти бросил сизый непонятный сгусток в меня. Я рефлекторно вскинул автомат, и магический заряд угодил в него. Руны на оружии вспыхнули, гася удар, но автомат все равно покрылся ржавчиной и начал рассыпаться.
   Бросив в меня заклинание, Модров ударил ножом Алексея. Тот успел отскочить назад, но запнулся о ковер и упал на спину. Маг быстрым жестом одной руки уничтожил "калаш" Алексея, а другой кинул в Валерию и Феникс какое-то особо сложное заклинание. Феникс с ругательством отлетела в другую комнату, а Валерия успела защититься, но и только.
   Через мгновение якобы не открывающаяся дверь распахнулась и оттуда вышли жутковатые фигуры, скроенные из человеческих тел - гомункулы. Они бросились на Алексея, и ему пришлось, не вставая с пола, достать пистолет и начать стрелять. Валерия поспешила прикрыть его и испепелила одного гомункула. Воспользовавшись этим, Вадим Модров бросился бежать.
   Я отбросил бесполезный "Калашников", выхватил из кобуры "Орел пустыни" и помчался за магом в узкий коридор. Маг с усмешкой обернулся и, уверенный в своих силах, быстрым жестом метнул в меня простой, но эффективный огненный шар.
   Увернуться от удара в узком коридоре было почти невозможно, но меня это не волновало. Я уже несколько секунд был в боевом трансе и двигался быстрее мага. Огненный шар задел меня по касательной и разорвался, но уже за моей спиной, толкая меня вперед и поджигая одежду.
   - Игорь!
   Весь охваченный пламенем, рыча от злости и усмехаясь от азарта, я вскинул пистолет. Предлагать врагу сдаться я не собирался. Модров побледнел и поднял руку, словно пытаясь отчаянным жестом защититься от пули. И у него этого получилось. Я расстрелял всю обойму, но без толку - маг сумел прикрыться магией.
   - Дуболом, - презрительно усмехнулся он.
   Очередной маг, уверенный в том, что магия решает. Я зло улыбнулся и с размаху кинул ему в голову тяжелый пистолет. От попадания неожиданного снаряда он вскрикнул и закрыл ладонями разбитое в кровь лицо. А я прыгнул к нему и одним ударом кулака свалил на пол. Второй раз бить не потребовалось, Вадим Модров молча лежал на полу и как-то странно дергал ногой.
   - Игорь!
   Перепуганная Феникс подбежала ко мне, магией сбила огонь и выдала гениальное:
   - Ты в порядке?
   Не удержавшись, я заржал в голос.
   - Да, все нормально, только малость подкопченный.
   Через мгновение из комнаты выскочили злые Алексей и Валерия, а с другой стороны ворвались бойцы. Несколько человек подбежали ко мне, остальные занялись магом.
   - Готов родимый, - сказал один из бойцов и сплюнул. - Перелом шеи.
   Мне предложили помощь, но я покачал головой и попросил только новую одежду. Я и в самом деле был в полном порядке. Форма защитила меня от огня, а ожоги на руках и шее заживут через полчаса максимум. Обидней всего было то, что обгорели волосы - опять придется коротко подстригаться.
   Феникс и Валерия удивились, что я так легко и просто убил сильного мага, с которым они не смогли сразу справиться. А бойцы и Алексей только посмеялись над этим. Маг на поле боя как танк - опасен в первую очередь для другого танка, да на большом расстоянии, а против пехоты в ближнем бою практически беспомощен.
   Вадим Модров мог быть сколь угодно сильным магом, но вся его магия ничто против одного хорошего удара в голову. Вот только маги, уверенные в своем могуществе, об этом всегда забывают. На свою беду и наше счастье.
  
   Мне повезло краем глаза увидеть лагерь для подозреваемых за городом. Для очередного пойманного вампира не нашлось свободно машины и конвоя, так что мы сами его доставили в этот концлагерь. В идеале должны были устроить несколько подобных мест для разных нелюдей, но времени и сил на это не хватало. Поэтому на сравнительно небольшую территорию загнали всех без разбора.
   Своих людей в лагере не хватало, зато суматохи и бардака было с избытком. Где-то с полчаса мы с Колей таскали бедного вампира, пока нас, наконец, не отправили в лазарет. Там у этого кровососа взяли анализ крови и заставили его пройти несколько медицинских тестов.
   И прямо на наших глазах в лазарет принесли на носилках порванную буквально в клочья молодую оборотницу, совсем девчонку еще. На наш вопрос, доставившие её солдаты охотно ответили, что она случайно забрела на территорию, отведенную для вампиров.
   - Насилу отбили, - пожаловались они. - Пришлось стрелять.
   - А вы что, не развели оборотней и вампиров по разным углам? - удивился Коля.
   - Да за ними за всеми разве уследишь? Уже третья драка, - сплюнул солдат. - Между ними надо три ряда колючей проволоки пустить да под напряжением, а начальство только таблички приказало поставить.
   Мы с Колей переглянулись. Не надо быть детективами, чтобы понять, что в ближайшее время у нас начнется веселая жизнь. Очень веселая жизнь для всех. И единственным сомнительным утешением для нас послужило то, что аналогичные проблемы ждали всех остальных.
   Во время короткого перерыва Коля зашел в сеть Ордена и прочитал последние новости:
   - Крупнейшие кланы вампиров подали официальный протест против действий Ордена. Оборотни устроили акции в знак протеста против действий...
   - Акции протеста? - я невольно хохотнул, представив демонстрацию оборотней перед отделом.
   - Нападения на патрули, - сухо разъяснил Коля. - Убиты двое наших во Франции и один в Германии.
   - Гхм... а они не охренели?
   - А это ты у них спрашивай. Чекисты, похоже, все-таки облажались, весь мир уже знает о том, что творится у нас. Еще и Ассоциация колдунов России обратилась с жалобой.
   - Точно охренели. Неужели не понимают, что произойдет, если тайна существования сверхъестественного раскроется?
   - Да кто их знает, что они понимают, а что нет...
   Честно сказать, я тоже был не в восторге от наших действий. Слишком жестоко и бескомпромиссно мы поступали, и тем самым создавали самим себе много проблем. Но был ли у нас выбор?
  
   Вечером нас всех в очередной раз обрадовали. В городе в соответствии с планом чрезвычайного положения вводилось усиленное патрулирование. Часть нагрузки на себя брали солдаты, бойцы и оперативники из других городов, но они не знали город также хорошо как мы.
   Так что домой к праздничному столу мы с Феникс так и не вернулись. Я позвонил Лене и предупредил её, что мы не придем, и заодно убедил девушку улететь из города первым же рейсом.
  
  
  

8 глава

  
   На улицах появились солдаты. Искать там следующую нечистую слишком опасно. А вот в доме...
   Он поднимался по лестнице, останавливаясь на пару секунд возле каждой двери. Вот она... одинокая девушка в маленькой квартире... нечистая, порочная, как все они... шлюхи...
   Он потянулся к двери, не заметив грозного предупреждающего знака - латинских букв в пентаграмме...
  
   Это было, пожалуй, самое спокойное дежурство за последние несколько лет. Город так набит патрулями, что можно не бояться никаких происшествий. В считанные минуты на месте оказалось бы несколько десятков человек с оружием в руках.
   Кроме того в городе во многих удобных местах расположились группы быстрого реагирования. Они могли по первому сигналу сорваться с места и быстро прибыть с тяжелым вооружением в любую точку города. А на тот маловероятный случай если вдруг даже этого оказалось бы мало, военные держали в небе в полной готовности несколько боевых вертолетов.
   Первая половина ночи прошла спокойно. Коля время от времени слушал переговоры в эфире и говорил, что нигде никаких происшествий не было. Скучая, он остановился возле круглосуточного ларька и пошел покупать себе кофе.
   В этот момент у меня зазвонил телефон. Звонил дежурный, что было странно, он должен вызывать на связь старшего в патруле, а не меня. И по рации, а не по телефону, раз уж нам их выдали по случаю чрезвычайного положения.
   - Слушаю.
   - Игорь, у тебя дома ведь ни кого нет? Феникс с дежурства не ушла?
   - Феникс со мной. А что случилось?
   - Сработало сторожевое заклинание в твоей квартире...
   - Игорь! У нас проблемы!
   Я махнул рукой Феникс, прося чтобы, она помолчала.
   - Там Лена, - похолодев, сказал я.
   - Какая еще Лена?
   - Лена... студентка Академии! Она у меня дома ночует!
   - Так... группа уже выехала.
   - Я еду тоже!
   - Игорь! В квартиру кто-то пытается забраться!
   - Я знаю. Коля!
   Парень лениво повернулся ко мне, держа в руках стаканчик кофе.
   - Быстро ко мне домой!
   Только взглянув на меня, Коля выкинул в сторону кофе и бросился в машину. Я быстро выбрал номер Лены. Девушка трубку не взяла...
   - Звони еще раз, - с удивительным хладнокровием сказала Феникс.
   Коля гнал по пустой ночной дороге и не задавал вопросов. Только оглядывался время от времени на нас. Наконец Лена взяла телефон, голос у неё был странным, каким-то хрипловатым, вялым и в тоже время взволнованным.
   - Игорь... как хорошо, что ты позвонил... - девушка отчетливо всхлипнула.
   - Лена, ты в порядке?
   - Я... я не знаю... я... Игорь!
   - Лена, в комнате, в тумбочке лежит пистолет! Возьм...
   Неожиданно Феникс вырвала телефон у меня из рук.
   - Лена, слушай меня. Лена, я знаю, что происходит. Успокойся, закрой глаза и слушай мой голос. Все в будет хорошо, помощь уже близко... Нет! Сядь! Не вздумай вставать и подходить к двери! Слушай мой голос! Лена!!!... Молодец, правильно. Кусай палец и слушай только мой голос. Все в порядке. Мы скоро приедем. Все будет хорошо.
   Голос напарницы в прямом смысле этого слова завораживал. Все посторонние звуки медленно расплывались и пропадали.... Я встряхнулся, чтобы не попасть под действие магии Феникс, а Коля сразу зажал в руке защитный амулет.
   Через пару минут мы приехали к моему дому. Я стремглав выскочил из машины и бросился к подъезду. Хотя можно было уже не спешить - во дворе стояли машины бойцов.
   Я взлетел вверх по лестнице, балансируя на грани боевого транса. У закрытой двери топтались два бойца и наш оперативник Саня.
   - Игорь. Мы первыми прибыли и спугнули урода. Леха, Виктор и Ванек погнались за ним, а мы тут остались. Девушка дверь не открывает.
   - И правильно делает.
   Я достал ключи и открыл дверь. Лена в одном белье сидела в двух шагах от двери и плакала. Я снял ветровку и накинул ей на плечи.
   - Тихо-тихо. Уже все хорошо.
   - Игорь... - сквозь слезы произнесла девушка. - Я чуть не открыла ему дверь. Я ничего не могла с собой поделать... я.
   - Это точно он! - резко сказал я.
   - Понял! - ответил Коля и тут же крикнул по рации: - Маньяк в районе Лермонтова! Всех сюда! Срочно!
   Феникс опустилась рядом с Леной и обняла девушку.
   - Ты молодец, - тихо и ласково сказала она. - Ты справилась. Покажи палец.
   Чтобы справиться с наваждением, Лена до крови прокусила себе палец. Меня затрясло от понимания того, что могло бы произойти, не возьми она телефон или не догадайся Феникс о том, что происходит. Наши опера могли опоздать всего на пару минут...
   Вне себя от злости и ярости я встал и подошел к окну. Дрожа от перевозбуждения, я представил себе, как вцеплюсь в горло этой твари! Как разорву ему глотку! Выдавлю глаза!
   - Я понял, где он!!! - рыкнув, я пулей выскочил из квартиры.
   Внезапно почувствовав врага, я бросился прямо на него, не разбирая дороги и не смотря по сторонам. Все в мире перестало иметь для меня какое-либо значение. Только враг! Только он!
   А он это понял. Тень выскочила из кустов и метнулась в сторону. Рыча от злости, я бежал следом за ним. Сзади раздались крики бойцов и оперативников. На улице завывали сирены. А я, ни на что, не обращая внимания, гнался за добычей...
   - Не уйдешь... не уйдешь... - сквозь зубы рычал я, сокращая дистанцию.
   - Игорь! Игорь!
   Кто там кричит? Зачем? Какая разница... Главное, что вот он! Вот эта тварь!
   Я ускорился, надрывая мышцы для смертельного броска и.... Маньяк на бегу открыл портал и скрылся в нем! А я, рыча от злости, пронесся мимо и одним ударом разбил в щепки ствол ни в чем неповинного дерева! Оно рухнуло, перегородив часть дороги.
  
   Я сидел на бордюре, вытянув ноги, разболевшиеся от сильного перенапряжения мышц. Рядом маги пытались выяснить, куда вел телепорт маньяка, а люди из отдела зачистки восстанавливали дерево, а это было не так просто.
   - Ты почему в него не стрелял? - поинтересовался Владислав.
   - Забыл, - тяжело вздохнув, ответил я.
   Он поперхнулся от возмущения и не смог ничего сказать. Только покачал головой и отошел в сторону. Мне тяжело было объяснить словами то состояние, в которое я впал, но попытаться все же пришлось. Сергей все еще был моим куратором и поэтому приехал, разбираться со мной.
   - Ты опять сорвался?
   - Да.
   - Рассказывай, - коротко приказал он.
   Я вздохнул и поднялся на ноги.
   - Я сорвался в неконтролируемый боевой транс. Что тут еще можно добавить?
   - Не язви.
   - Я... просто представил, что он мог бы сделать с Леной... и больше ничего не помню.
   На самом деле помнил. Очень хорошо помнил ту жуткую жажду даже не убийства, а именно крови. Желание вцепиться голыми руками в тело врага и рвать, рвать, рвать его на части! Вот только как высказать то, чего сам теперь боишься и очень хочешь забыть?
   - Значит так, сейчас иди домой спать.
   - Я в порядке!
   - Это не обсуждается, - отрезал Сергей. - А завтра утром будет проверка твоего самоконтроля.
   Я сжал зубы и промолчал. Если сейчас начать возмущаться и спорить, то выставлю себя ребенком. Глупо было бы надеяться на то, что они забудут о том, кто я и станут меньше меня контролировать.
   - Тогда не будем терять времени. Я готов к проверке прямо сейчас!
   Сергей несколько секунд пристально смотрел на меня, но потом кивнул и сказал:
   - Поехали в отдел.
  
   Тренировки и проверки самоконтроля проводились в специально созданной для меня комнате, с толстыми стенами, крепкой дверью и хорошей звукоизоляцией. Я зашел в комнату и сел в центре. Сергей закрыл за мной дверь. Перед проверкой Наниэль тщательно меня осмотрела, а теперь она сидела вместе с Феникс в соседней комнате и наблюдала за мной через камеры.
   - Игорь, не халтурь, - раздался в динамиках мелодичный голос эльфийки.
   Я вздохнул и стал прикреплять к телу различные медицинские датчики. Каждый раз при этом чувствую себя подопытным кроликом.
   - Мы начинаем. Ты готов?
   - Да.
   Через пару секунд у меня появилось смутное ощущение тревоги. Это чувство постепенно нарастало. Непроизвольно я начал напрягаться и искать вокруг себя возможного противника. Конечно, рядом никого не было. Я был совершенно один в пустой комнате, но смутное беспокойство никуда не делось. А Сергей еще и усложнил проверку, выключив свет.
   Вы когда-нибудь сидели в темноте? В абсолютно полной темноте, когда не видно вообще ничего? Вряд ли. Даже безлунной ночью, когда небо закрыто облаками, все равно хватает рассеянного света чтобы видеть хотя бы на пару шагов возле себя. А вокруг меня сейчас не было ни единого фотона света. Более того, я находился еще и в абсолютной тишине. То есть мой мозг был практически отрезан от источников внешней информации.
   От этого чувство тревоги усилилось многократно. Не выдерживая, я тихо зарычал, чувствуя при этом, что проваливаюсь в боевой транс. Чтобы удержаться в нормальном сознании, я вцепился руками в колени и до боли в пальцах сжал их.
   Перед глазами начали мельтешить разноцветные пятна, послышалось какое-то подозрительное шуршание. Но хуже всего - мучительное ощущение пресловутого взгляда в спину. И хотя я знал, что в комнате никого кроме меня нет и быть не может, ничего не мог с собой поделать.
   Это и есть тренировка по самоконтролю. Я должен был оставаться на месте и контролировать инстинкты берсерка, несмотря на сильное чувство страха, порожденное волнами инфразвука* особой частоты. Раньше я сразу срывался в боевой транс и начинал метаться по комнате в поисках несуществующего врага. Только потом научился управлять собой.
   Чтобы продержаться, я закрыл глаза и начал медитировать. Это тоже измененное состояние сознания, но совершенное другое. В нем тело расслабляется, разум успокаивается и очищается от суеты мелких повседневных мыслей. В таком состоянии можно легко найти ответ на давно мучавший вопрос или решение сложной задачи...
   Не задерживаясь на этом уровне, я скользнул еще глубже. Полностью отрешился от внешнего мира и взглянул на мир внутренний... Обычно там у меня темно, пыльно и много нерастраченной ярости и злости. Но сейчас я почувствовал что-то новое и странное. Это было ощущение как от небольшого теплого огонька между ладонями холодной ночью...
   Огонек этот еле теплился и скоро должен был погаснуть. Я мысленно потянулся к нему, словно бы легонько подул, раздувая пламя и подкладывая сухих щепок, и шепнул:
   - Гори...
   На это раз я очень глубоко ушел в себя. Но стоило Сергею включить свет, как я сразу очнулся, среагировав на изменение вокруг себя. И в самое последнее мгновение медитации мне в голову вдруг пришла простая и гениальная идея!
  
   *Инфразвук - звуковые волны ниже 16 Гц. Инфразвук не воспринимается человеческим ухом, но может воздействовать на человеческий организм. Низкочастотные колебания могут влиять на внутренние органы, нарушать их работу, а также вызывать у человека чувство необъяснимого страха.
  
   Сергей открыл дверь и зашел в комнату. Но я не обратил на него никакого внимания, погруженный в свои мысли.
   - Игорь, тренировка закончена.
   - Да-да, - рассеяно ответил я.
   - Что с тобой?
   - А? Нет, ничего. Просто задумался.
   - Давай дуй в отдел на совещание, а потом иди отсыпаться. А не то Наниэль тебя живьем съест, да и меня заодно.
   Я быстро пошел наверх в кабинет оперативного отдела, по дороге перехватив Феникс и забрав у неё бутерброд с колбасой.
   - Эй!
   - Спасибо, - невозмутимо ответил я. - Пошли в отдел быстрее. И так уже опаздываем.
   Девушка возмущенно прокричала мне в спину что-то про наглое воровство. Но я не стал с ней спорить и только помахал бутербродом.
  
   Владислав, скептически прищурившись, оглядел нас всех. Сейчас точно что-то язвительное скажет.
   - Разогнать бы вас всех к чертовой матери и взять на работу обычных ментов. Всего за пару дней работы они сделали больше, чем мы все за месяц! Вы вообще понимаете всю глубину той жопы, в которую мы всем отделом залезли? Менты, обычные люди успешней ищут колдуна!
   Ага, простые люди. Специалисты по серийным убийцам из Москвы.
   - По порталу отследить его не удалось. Магический поиск результатов не дал. Нелюдей всех выселили, но убийца явно не из их числа. А эти ребята, просто сидя в кабинете, нарисовали его характер, обозначили места выбора жертв, а также сделали прогноз его ближайших действий!
   - На основе той информации, которую мы собрали, - недовольно проворчал Коля.
   - Да эту информацию на вашем месте любой участковый собрал бы!
   - Такая работа - это дело аналитиков, - хладнокровно возразил Алексей. - И они делали похожие выводы
   - Вот именно, что похожие! Не настолько точные. С этим мы уже можем работать. Значит так, с сегодняшнего дня мы меняем режим патрулирования. Маньяк не нападает на случайную жертву, каждый раз он её выбирает заранее. Единственное исключение - подруга Игоря. Значит, нам надо искать его в местах, где чаще всего бывают девушки.
   Я скривился. Тоже мне открытие! Мы с самого начала и пытались в таких местах убийцу выследить. Да все без толку.
   - Следующее. Маньяк не убивает просто так. Он преследует какую-то цель. И именно тут нас обставили полностью. Ни один наш аналитик не смог даже предположить, для чего серийный убийца убивает девушек.
   - И что сказали эти гении сыска? - не сдержался Виктор.
   - Они сказали, что маньяк скорей всего убивает женщин, потому что преследует какую-либо цель с ними связанную. Вероятней всего мстит за обиды в детстве или хочет спасти мир от "грязных" существ.
   От такого мы все опешили. До этого мы даже не задумывались, что маньяк убивает своих жертв именно ради убийства, а не для получения энергии, ингредиентов для алхимии или просто из голода.
   - В каком смысле грязных?
   - Очень просто. Все жертвы добровольно шли с убийцей в тихое и уединенное место. Даже в эпизоде в парке, на камере наблюдения с магазина хорошо видно, что женщина идет в парк без принуждения. Раздевались все девушки тоже сами.
   - Правильно. Убийца использовал гипноз, - немного недоумевая, заметил Алексей.
   - А вот хрена с два правильно! - Владислав вспылил и с размаху кинул папку на стол. - Это мы, придурки, думали, что дело в магии и все никак не могли понять, как он так хорошо подавляет волю! Наши маги и аналитики пытались вычислить сильного мага! А эти специалисты ничего не знали про магию. И сделали совершенно точный вывод - он соблазнял женщин и трахнуть их хотел! Или вернее предлагал им секс, а они соглашались.
   - Но он, же убивал их! Не было никаких следов секса...
   - Вот именно, что не было! Его целью было убийство, быстрое и безжалостное. Без пыток или насилия. Поэтому тут два мотива поведения: месть или "великая цель" избавить мир он недостаточно хороших людей. Предположительно - легкодоступных женщин.
   - А если попробовать поймать его на живца? - высказал я наконец свою идею.
   - И каким же образом? Это тебе не вампир.
   - Предложить ему девушку, подходящую под предполагаемый вид предпочтительной жертвы.
   - Хм... вот только кем мы будем рисковать? Феникс?
   - Нет. Я правильно понимаю, что подавление воли человека - это очень сложная магия. Она труднее, чем создание порталов?
   - Да, сложнее. А тот портал был сделан с множеством ошибок, - ответила Феникс. - Сразу видно работу самоучки.
   - А каким образом убийца мог влюблять в себя женщин так быстро? И почему Лена моментально попала под его влияние? Они ведь даже не виделись.
   - Над этим вопросом сейчас ломает голову целый отдел экспертов, - сухо ответил Владислав.
   - А ведь все просто. Наш убийца кто-то наподобие суккубы.
   На несколько секунд в отделе наступила полная тишина. Никто раньше даже не задумывался об этом по вполне понятным причинам. Профдеформация, мать её в спину! Мы привыкли к определенным правилам работы, настроили свое мышление нужным образом и... попали впросак, столкнувшись с монстром у которого крыша поехала. Он вел себя совершено нетипично.
   - Но почему тогда он не убивает своих жертв как суккуба? - удивленно спросил Коля.
   - Да потому что кукушка у него слетела! - воскликнул Владислав. - Вот почему он ведет себя как псих. Он и есть псих! А мы здесь пытаемся его отследить, как обычного темного колдуна!
   - Вот поэтому я предлагаю использовать для охоты на него суккубу.
   - Ты серьезно? - спросил начальник.
   - Более чем. Она сможет его выследить. Вернее приманить к себе. А дальше уже дело техники.
   Владислав задумался.
   - Ловить подобное на подобное.... А если она сбежит? Метку на неё вешать нельзя будет - убийцу спугнем.
   - Да куда она денется? - отмахнулся я. - Сколько у нас сейчас патрулей на улицах? Она даже сотни метров не пробежит, как на кого-нибудь нарвется.
   - Да повесить ей куда-нибудь обычный жучок, - поддержал меня Алексей. - Что-то мы все больше и больше полагаемся на магию. Проще надо быть, проще.
   - Хорошо. Попробуем. Но, - Владислав сделал паузу, глядя на меня. - Под твою личную ответственность. Если что отвечать тебе.
   - Понял.
   - Тогда за работу. Игорь, инициатива сам знаешь, что и с кем делает.
   Да уж знаю. Товарищи сочувственно посмеялись надо мной, Феникс недовольно заворчала. А вот я почувствовал азарт охотника и сам ни с кем не хотел делиться возможностью выследить, наконец, эту тварь.
  
   Суккуба Марина мрачно сидела на матрасе возле пластикового подноса с почти нетронутой едой.
   - Привет, - улыбнувшись, произнес я. - Мне сказали, ты почти ничего не ешь.
   - Аппетита нет, - хмуро ответила она.
   - Зря. Поверь моему опыту, никогда не стоит пренебрегать возможностью поесть. Кто знает, когда еще так повезет?
   - Вы тоже заботливо протираете место для укола смертельной инъекцией спиртом? - съязвила Марина.
   - Нет, у нас практикуют старый добрый расстрел с последующей кремацией тела. Садись за стол, - я отодвинул стул и пригласил девушку.
   - Мне и здесь удобно, - она отвернулась к стене.
   - Сядь!
   - А то что?!
   - Будешь дальше сидеть на матрасе и потеряешь свой последний шанс побывать на свободе.
   Марина недоверчиво посмотрела на меня, но поднялась и села на стул. Я довольно усмехнулся и занял свое место за столом, напротив неё.
   - Мне нужна твоя помощь. В городе орудует серийный маньяк, он убивает молодых девушек и потрошит их тела.
   - А вы никак не можете его поймать. Как же так? - суккуба наклонила голову к плечу и с интересным выражением лица уставилась на меня.
   - Да не можем. А вот ты можешь нам помочь. Этот убийца ничем не отличается от того, кто убил твою подругу.
   - Да? Мне тут кое-кто говорил, что нелюдям нельзя убивать людей из мести? Кто бы это мог быть, ты не знаешь?
   Я сдержался и спокойно продолжил:
   - Тебе никто не предлагает его убивать, надо всего лишь найти. И мести никакой не будет. Его судьбу решит трибунал и расстрельная команда. Либо же он будет убит нами во время задержания.
   - Ну, тогда причем здесь я?
   - Нам нужна твоя помощь.
   - А с чего мне вам помогать? Кто мне тут доказывал, что я не человек? Напомнить? Я хорошо запомнила твои слова.
   - Вот как? Тогда чего стоят твои слова о людях, которые недостойны жизни?
   Девушка презрительно фыркнула:
   - Ха. Мало ли что я говорила? Ты переубедил меня. Он человек? Значит пусть люди, и решают свою проблему. А я нелюдь. Мое какое дело?!
   - Хорошо, - Я раскрыл папку, достал из неё фотографии и положил перед ней. - Тогда попробуй сказать мне, что тот, кто это сделал - человек.
   Марина из любопытства подвинула к себе фотографии и вздрогнула, увидев тела жертв маньяка.
   - Ты не хочешь помогать Ордену. Твое право. А как насчет охоты на опасную тварь? Ты не хочешь, напоследок погулять на свободе? Да не просто погулять, а заняться настоящим делом? Слабо, выследить этого монстра и утереть нос нам всем?
   - Меня на слабо не взять, - сухо ответила она.
   - А я и не собираюсь, - широко и зло улыбнулся я. - Я тебе предлагаю заняться делом. И уговаривать тебя у меня времени нет. Если тебе нравится сидеть здесь - оставайся и жди трибунала. А ждать придется долго, уж поверь мне. Нам сейчас не до тебя.
   Я встал и начал складывать фотографии обратно в папку. Неожиданно девушка поймала меня за руку, и спросил дрогнувшим голосом:
   - Эти фотографии... настоящие? Он действительно именно так убивает?
   - Фотографии настоящие. Маньяк перерезает острым ножом горло, сливает кровь и потом снимает кожу и потрошит тело.
   - Хорошо, я согласна. И даже не буду пытаться сбежать, - пообещала Марина.
   - О, на счет этого я не боюсь.
   - Ты мне веришь?
   - Нет, я верю в силу следящих заклинаний и перекрытые выезды из города. Хочешь бежать - беги. Только куда ты денешься?
   Я намеренно ничего не обещал Марине и говорил с ней предельно честно. Обманывать девушку не хотелось, да и не было в этом никакой нужды. Я предлагал ей охоту и знал, что суккуба не устоит перед этим соблазном.
  
   Марина сильно удивила меня выбором одежды и макияжа. Я предложил ей откровенный наряд, яркие краски и все в таком духе. А девушка сделала все с точностью до наоборот - оделась подчеркнуто скромно и попросила загримировать её так, чтобы она выглядела старше своих лет и при этом естественно.
   - Вы ошибаетесь, - объяснила она. - Если он искал развратных женщин, то почему убивал таких скромных девушек?
   - Скромных?
   - Посмотри. Ни у одной из жертв не было макияжа, а их одежда никак не похожа на клубные наряды. Все повседневно и прилично. Значит и мне нужно выглядеть точно также.
   В её словах был резон, так что спорить я не стал. Она же сразу откинула в сторону мое предложение ходить по ночным клубам.
   - Нет. Если в этой папке все верно - то это просто бесполезно.
   - И в кого ты такая умная? - недовольно спросил Коля.
   Марина долго молчала, читая материалы дела, копию конечно. А потом, когда мы уже и не ждали ответа, она вдруг сказала:
   - Игорь назвал меня нелюдью и предложил охоту на человека. Как ты думаешь, стоит доверять моим охотничьим инстинктам или нет? - девушка выразительно изогнула бровь и весьма саркастически посмотрела на злого Колю. - А если вы мне не доверяете, то зачем просили о помощи?
   - Я не просил, - отрезал парень.
   - Не обращай на него внимания, - сказал я девушке.
   Коля выругался и вышел из кабинета, хлопнув дверью. Ему сама идея привлечь к поискам маньяка Марину сильно не понравилось. И я так и не понял почему. Чем полукровка суккуба отличается от нашего старого помощника оборотня Серого?
  
   Охота на живца мало чем отличалась от патрулирования. Марина бродила по улицам и магазинам, изображала из себя молодую студентку и крутилась возле мест скопления других студенток. А мы втроем следили за ней. Вернее мы с Колей следили за ней с безопасного расстояния, а Феникс сидела в машине. Волшебнице со своей гривой роскошных ярких волос сложно было незаметно за кем-то наблюдать.
   Мы с Колей подменяя друг друга, постоянно держали суккубу в поле зрения, но сами на глаза ей не попадались. Коля в основном следил из машины, а я бегал на своих двоих. Друг с другом мы постоянно поддерживали связь, а вот с Мариной общались всего пару раз, да и то по телефону.
   Один раз, впрочем, и Феникс пришлось прогуляться. Коля заставил её перекусить в студенческой столовой, куда зашла Марина. Мы в это время сидели в машине и наблюдали за другим входом.
   - Игорь, ты ей веришь?
   Нельзя сказать, что вопрос прозвучал неожиданно. Коля был совершенно серьезен, но я все, же не сдержался от усмешки и встречного вопроса:
   - А если я скажу, что просто хочу ей помочь - сдашь меня начальству?
   - Сдурел? - коротко спросил Коля.
   - Ты на вопрос-то отвечай.
   Уже без всякой улыбки я посмотрел ему в глаза. Он выдержал, и едва заметно покачал головой.
   - Нет, не сдам. Сам тебе морду набью. Я не хочу, чтобы ты глупость совершил. Ты еще молод и не знаешь, насколько жестко нас контролируют.
   - Поверь, знаю. За нами даже сейчас следят, а может быть и прослушивают.
   - Следят, но не слушают, - Коля сделал движение пальцами и на стеклах проступили еле заметные защитные руны. - Так все-таки?
   - Дело не в вере. Я знаю, что она будет охотиться на маньяка.
   - А если не будет?
   - Будет. А не захочет, я найду, чем её заставить.
   - Игорь, если чекисты возьмут тебя в оборот, то и шеф тебе не поможет.
   - Слушай, а ты можешь предложить план лучше?! - вспылил я. - Ты можешь вообще хоть какой-нибудь план предложить, кроме как выгнать всех на улицы? А?!
   Коля скрипнул зубами и отвернулся. Другого плана у него не было... После этого разговора между нами появилась какая-то неловкость, недосказанность. Поэтому мы толком и не разговаривали друг с другом.
   Мы продолжали охоту вплоть до позднего вечера, но безрезультатно. Никто так и не заинтересовался Мариной, так что мы вернулись в отдел. Смертельно уставший Владислав отнесся к этому на удивление флегматично.
   - Что ж. Никто и не ожидал, что все сразу получится... Где вы были?
   Пока Коля докладывал начальнику, я сел на стул и, сам этого не заметив, задремал и едва не свалился со стула. Владислав, заметив это, помрачнел:
   - Ты же всю ночь не спал... Так, давай домой и завтра до обеда ты свободен. Отсыпайся.
   - Я в порядке.
   - Ты хочешь, чтобы меня Наниэль убила? Иди, отдыхай вместе с суккубой своей. Потому что охотиться вам завтра до часу ночи как минимум.
   - Хорошо. Можно, чтобы не терять времени на формальности, держать суккубу под контролем в своей квартире?
   - Зачем? - резко спросил Владислав.
   - Чтобы не терять время на формальности вроде получасового оформления подозреваемой в тюрьме.
   А также для того, чтобы Марина хоть немного расслабилась и не думала, что она просто наживка.
   - Ладно. Под твою личную ответственность!
   - А мне что делать завтра? - спросил Коля.
   - Ты возвращайся к патрулированию. С Игорем и Феникс завтра будет работать Алексей.
   - Разве у него нет других дел? - поинтересовался я. - Не убежит от меня суккуба.
   Владислав смотрел на меня с явным недоверием. Словно он уже в чем-то подозревал меня и поэтому поменял Колю на Алексея, с которым у меня не было дружеских отношений.
   - Ладно, работай сам. Тогда завтра получишь рацию. Твой позывной Фокстрот и все как обычно.
   - Ясно.
   Я вышел из кабинета, а вот Коля и Владислав остались в там. И стоило мне выйти, как все звуки из кабинета как ножом отрезало...
  
   Девушки моему решению сильно удивились. Особенно Марина, она долго не могла поверить, что я её не обманываю. А Феникс, к моему удивлению, совсем не возмущалась. Только заявила, что в душ она пойдет первая и свою постель никому уступать не собирается.
   Несмотря на поздний час, я все-таки решил приготовить ужин. В моей квартире Марина почему-то разом потеряла всю свою храбрость и сильно смущалась. Она робко села в углу кухни и наблюдала за тем, как я кулинарю.
   - Что, никогда не видела, как мужчина готовит? - с легкой усмешкой спросил я.
   - Почему, видела. У меня папа... раньше любил готовить...
   - Извини...
   Вот и поговорили. Марина сидела в углу с грустным видом, а я жарил мясо и резал овощи на салат. Вскоре пришла Феникс. Она дала Марине чистое полотенце и отправила в душ, а сама заняла её место и стала тягать с доски помидоры и огурцы.
   - Подожди, пока я салат сделаю! А лучше помоги.
   - Пф, - фыркнула девушка. - Это тебе за бутерброд мой.
   Вот же злопамятная...
   - Игорь?
   - Чего тебе?
   - Ты не боишься её в доме оставить?
   - Нет.
   - Ты ей доверяешь?
   Я устало вздохнул:
   - Да не в этом дело. Я просто знаю, на что она способна, а на что нет. Только и всего. Ты девушка, а значит, все её способности против тебя бесполезны. А на меня это вообще не действует.
   - А если...
   - Феникс, она школьница. Что она сможет мне сделать? Зацарапает до смерти? Даже если она найдет нож и перережет мне горло, я успею встать и убить её.
   Напарница с недоверием посмотрела на меня, но спорить не стала. И на этом спасибо, я совсем не горел желанием повторять тот опыт.
   Приготовив ужин, я накрыл на стол и пошел звать Марину. Девушка все еще мылась в душе. Я постучался и спросил разрешения войти.
   - Можно... только не подглядывай!
   - Больно нужно, - тихо проворчал я. - Не буду! Я халат принес.
   Девушка задернула занавеску и, как я понял, просто стояла под струями горячей воды, наслаждаясь... Ну да, в её доме такой роскоши не было, а в тюрьме Ордена тем более.
   - Игорь.
   - Да?
   - Спасибо, - негромко, но с чувством сказала Марина.
   - Да не за что, - от неожиданности я смутился. - Ужин уже готов.
   - Хорошо. Я сейчас выйду.
   Вечерних посиделок после ужина, конечно, не было. Все устали и хотели спать. Я поступил благородно и уступил Марине свое кресло, а сам постелил себе на полу рядом с кроватью Феникс. Напарница все с недоверием поглядывала на меня и никак не могла поверить, что мне удобно. Пришлось напомнить ей, что спать сидя в машине или лежа на ветках в лесу хуже. А на полу что? Было бы что под голову подложить да чем укрыться и все замечательно.
   Я на самом деле доверял Марине, иначе бы никогда не остался бы спать в одной комнате с ней. Но доверие доверием, а пистолет лучше держать под подушкой.
  
  

9 глава

  
   Я проснулся, услышав, что Марина встает с кресла, и незаметно стал наблюдать за ней. Девушка быстро оделась, заправила постель и тихо вышла из комнаты. Я не стал подниматься, а остался лежать и слушать, что она делает. Сначала в ванной послышалось журчание и плеск воды, потом на кухне зашумел чайник.
   Можно было еще поспать, но я решил все-таки встать. Марина, как я и думал, спокойно сидела на кухне и пила кофе.
   - Доброе утро.
   - Доброе. Ты чего так рано встала?
   - Привычка, - пожала плечами девушка. - Я в школу всегда рано вставала, чтобы протопить печку и приготовить поесть. Родителям, как они пить начали, было уже не до этого... не замерзли бы они без меня зимой...
   - А почему меня не разбудила?
   - Зачем? - удивилась Марина. - Я наоборот все тихо делала. Хотела, чтобы вы отдохнули.
   - Понятно.
   Похоже, у неё не было даже мысли сбежать из дома.
   - Мы сегодня тем же самым займемся?
   - Ага.
   - Хорошо.
   На этом наш разговор закончился. Я начал готовить завтрак, а Марина сидела за столом и медленно пила кофе. В комнате вдруг зазвонил телефон, я выругался и побежал за ним. Но волноваться было не о чем, уставшую Феникс столь незначительная ерунда как громкий мобильник разбудить не могла.
   - Слушаю.
   - Новое убийство, Игорь, - устало сообщил Коля.
   - Ясно... Мне нужно приехать?
   - Да нет. Здесь и так яблоку негде упасть. Просто сообщаю...
   - Понятно... погоди! Тело уже убрали?
   - Нет, его еще толком не осматривали.
   - Ты сильно занят? Можешь за мной заехать?
   - Что ты задумал? - сразу насторожился Коля.
   - Узнаешь.
   - Хорошо, через минут пять буду.
   Я вернулся на кухню и выключил плиту.
   - Собирайся, поедем в одно место.
   - Зачем? Куда? - от моего тона Марина сразу испугалась.
   - Надо.
   Девушка побледнела и быстро допила кофе. Глядя на неё, я невольно подумал, что скоро она побледнеет еще сильней. И хорошо, что она не завтракала...
  
   Тело жертвы нашли в подвале здания на одной из центральных улиц города. И хорошо, что на этот раз обнаружили труп наши патрульные и можно было не опасаться журналистов. На место убийства меня с Мариной пропустили без вопросов и глупых шуток. Шутила только суккуба:
   - Что, думаешь, я след возьму? Так я же не собака.
   На неуклюжую шутку девушки никто даже не улыбнулся. Многие наоборот недобро посмотрели на суккубу, да так, что у неё тоже отпало всякое желание юморить. Провожаемая мрачными взглядами, она поспешила спуститься следом за мной в подвал.
   - Вот, - сухо сказал я. - Посмотри, кого мы ловим.
   Марина медленно подошла к выпотрошенному телу девушки, подвешенному за руки к трубе. На этот раз все было не так страшно - убийца явно торопился и не стал снимать кожу и "всего лишь" вырезал внутренности. Я молча стоял рядом и наблюдал за суккубой. Она дрогнувшими пальцами прикоснулась к бедру жертвы и сразу - как от огня - отдернула руку.
   - Печень и сердце убийца забрал с собой, - будничным тоном сказал Сергей, как обычно осматривавший тело.
   - Это... - дрожащим голосом произнесла Марина. - Он...
   Девушка зажала рот ладонь и пулей выскочила из подвала. Я, вздохнув, пошел за ней, зная, что далеко она не убежит. Но к моему удивлению, Марина занималась совсем другим делом. Сидя на корточках возле грязного окна на лестничной площадке, девушка рыдала, закрыв лицо ладонями.
   От такой реакции все, включая меня, растерялись. Кто-то принес воды, другие начали судорожно искать в карманах чистый носовой платок. Даже Коля неуклюже попытался успокоить девушку. Суматоху прервал Сергей.
   - Перестаньте, - коротко приказал он и подошел к суккубе. - Успокойся. Ей ты уже ничем не поможешь.
   - Я знаю... но... если бы...
   - Да, - устало вздохнув, согласился с ней Сергей. - Если бы ты вчера поймала маньяка, эта девушка была бы жива. Но если ты будешь сидеть и рыдать здесь - погибнет еще одна. Ясно?
   - Да... - всхлипывая ответила Марина.
   - Вас, это тоже касается, - холодно бросил Сергей Ветров столпившимся оперативникам.
   Лишние свидетели разошлись и на площадке остались только мы вдвоем. Марина еще долго сидела, спрятав лицо в ладонях, а я неуверенно топтался рядом. Наконец девушка встряхнулась и поднялась:
   - Извини...
   - Это ты меня извини. Не стоило тебе показывать...
   - Нет, стоило, - возразила она. - Пошли на охоту!
   - До обеда мы свободны, - покачал я головой. - Так что пошли домой. Феникс скоро проснется и проголодается, а тебе не мешало бы немного отдохнуть.
   - Но...
   - Для нас работы сейчас нет.
   - Да... ты прав. До вечера убийца будет отсиживаться в своем логове. - Марина вытерла остатки слез и сжала кулачки. - А потом!
   Что будет потом, она не сказала, но её настрой мне понравился. Мы вернулись домой, разбудили Феникс и сели завтракать. Потом девушки разложили на столе карту города и стали продумывать маршрут охоты.
   А я, наконец, вспомнил про подарок Феникс и занялся им. Нож мне понравился с первого взгляда: тяжелее и длиннее обычных боевых ножей - тридцать пять сантиметров, с хорошим, гибким клинком и удобной рукоятью. Взяв его в руку и несколько раз взмахнув, я понял, что он словно сделан под мою руку. Мечи и кинжалы всегда казались мне слишком длинными, а стандартные боевые ножи коротковатыми и легкими.
   Понравилась мне и ровная форма лезвия с полуторной заточкой и узким острием, как раз для быстрых колющих ударов. Зато твердая обратная сторона клинка и большая крестовина позволяла спокойно отбивать удары, нанесенные не только ножом, но и кинжалом или легким мечом. Металл ножа был темным и это тоже хорошо - ночью блестеть не будет.
   Но главное достоинство лафорельских ножей, из-за которых они и стоили дороже многих мечей было в другом.
   - Феникс, это ведь чистый клинок? - на всякий случай уточнил я.
   - Да, конечно. Знаешь, что делать?
   - Да.
   Я ушел в ванную и, взяв нож в левую руку, над раковиной сильно порезал правую. Кровь быстрым ручейком побежала по лезвию ножа и впитывалась в металл. Рана быстро закрылась, и мне пришлось еще раз порезать руку. Вскоре от рукояти пошло тепло, я переложил нож в правую руку и задумался, какое им дать оружию? Перед глазами почему-то появился образ рассерженной Феникс и ответ пришел сам собой...
   Положив нож на стол, я помыл руки и раковину от крови. А потом вышел из ванной, закрыл дверь, посмотрел на ладонь и... нож появился в ней. Это оружие невозможно потерять или украсть. И теперь меня нельзя разоружить - лафорельский клинок всегда будет со мной. Его можно выкинуть на дно океана или запереть в сейфе, но по первому зову, он появится в моей руке.
  
   Этим вечером Марина не просто ходила по городу - она рыскала как охотничья собака. Перебегала с одной улицы на другую, внимательным цепким взглядом прощупывала всех мужчин и искала убийцу. А мы с Феникс едва поспевали за ней.
   Вот только никаких результатов это не дало. В час ночи я чуть ли не силой потащил Марину домой, потому что она собиралась до утра искать маньяка, а смысла в этом никакого не было...
  
   На следующий день я с утра отправился в отдел. Хмурый, не выспавшийся Владислав вполуха выслушал меня, кивнул пару раз и послал. Я так и не понял куда именно. Мне хорошо было видно, что в успех моего плана никто не верит. Так что забрав свежие материалы по делу, я вернулся домой.
   Ничего принципиально нового я не узнал, мы по-прежнему топтались на месте, не в силах найти маньяка. Все, что оперативный отдел мог сделать - он сделал. Всех специалистов, которых мог привлечь - привлек. В любом другом случае всех принятых мер с лихвой хватило бы для поимки убийцы, а в этом деле у нас даже подозреваемых не было! В поиске ответов, я решил перечитать статьи про известных маньяков...
   - А что такое маска нормальности?
   С головой уйдя в интернет и поиски решения, я не заметил, как ко мне подошла Марина.
   - Это... гадкая вещь.
   От напряжения у меня уже закипали мозги, а все никак не мог придумать ничего толкового. Поэтому я посчитал, что небольшой перерыв мне не помешает и решил, немного поболтать с девушкой.
   - Как ты думаешь, почему серийных убийц так сложно ловить?
   - Не знаю. Может быть потому, что они хорошо прячутся?
   - Не в этом дело. У серийных убийц нет обычного мотива. Люди не убивают других людей просто так, всегда есть причина, будь то месть, жажда денег или лишняя рюмка водки. По этому мотиву их можно вычислить. Кроме того чаще всего убийца был знаком со своей жертвой и таким образом можно найти его. Отдельно идут заказные убийства, но и их можно раскрыть, ища ответ на вопрос: "Cui prodest*?"
   - А маньяки убивают просто так?
   - Нет. У серийных убийц есть свой мотив, но его, мягко сказать, сложно понять нормальным людям. И вот тут возникает интересный вопрос. Если маньяки неадекватные люди, психически больные, то почему их так сложно найти? Нежели по его лицу не видно, что он кровавый мясник, одержимый психопат?
   - Но ведь... чаще всего не видно! - немного удивленно воскликнула Марина. - Я слышала по телевизору, что маньяки в обычной жизни спокойные люди.
   - Вот именно. Даже близкие родственники некоторых серийных убийц и не подозревали, с кем живут. Соседи, коллеги по работе, друзья: никто ничего плохого не мог сказать про психически ненормального человека.
   - В тихом омуте...
   - Вот это и называется "маска нормальности". Долгое время считалось, что серийные убийцы могут превосходно притворяться и придерживаться линии поведения, которую в обществе принято считать нормальной. Однако все гораздо сложнее. Маска нормальности захватывает и глубинные слои психики. Маньяк не притворяется спокойным, адекватным человеком - он на самом деле абсолютно нормальный и даже добрый человек, пока его не потянет на очередное убийство.
   - Но как такое вообще возможно?
   - Хороший вопрос... Считается, что все дело в самих убийствах. Это мощная эмоциональная разрядка. Убийца настолько сильно "выпускает пар", что потом ведет себя совершенно спокойно, миролюбиво и неконфликтно. Поэтому все вокруг считают его добрейшей души человеком. Еще бы! Он ведь не сорится по пустякам и там, где обычный человек пошлет матом, а то и врежет, маньяк просто промолчит, уйдет от конфликта.
   - Чтобы потом отыграться на другом, ни в чем не повинном человеке...
   - Вот именно. Будешь чаю?
   Марина удивилась, но согласилась. Мы с ней пришли на кухню и там продолжили разговор.
   - Впрочем, все это касается только организованных убийц с ярко выраженной маской нормальности. Неорганизованные убийцы другие, угрюмые, нелюдимые с дурной репутацией. Они плохо заметают следы и их быстро ловят.
   - А тот, кого мы ловим, он какой убийца?
   - Сама как думаешь?
   - Судя по всему - организованный.
   - Вот в том то все и дело! Этот мясник - организованный маньяк и с ярко выраженной маской нормальности. И это, пожалуй, единственное, что можно с уверенностью про него сказать. Во всем остальном у нас только догадки.
   - Какие?
   - Ну, например, причина убийств. Специалисты отмели мотивы: наживы, изнасилования, сексуального доминирования, мести. Убийца убивает быстро, не причиняя жертве лишних страданий, а это крайне не характерно для таких типов серийных маньяков. Так что наш урод скорей всего миссионер или визионер, - видя, что Марина не понимает, я разъяснил ей. - Миссионеры убивают во имя некой "великой" цели, например - сделать мир чище, убивая проституток. А визионеры действуют по приказу "высшего существа", бога или инопланетян которые, конечно же, существуют только в их больном воображении.
   - То есть живет себе обычный человек, работает, может быть воспитывает детей. А потом вдруг слышит голос: "Убей вон ту студентку, она слуга дьявола". И он идет и убивает?
   - Именно так. А после убийства он возвращается к своей обычной жизни.
   Неожиданно в наш разговор вмешалась Феникс:
   - А почему, ты считаешь что маньяк не испытывает сексуального удовольствия, убивая своих жертв?
   - Ну, во-первых, не я считаю, а эксперты. А во-вторых, нет характерных следов. Убийца действует четко и аккуратно, и не пытается насладиться процессом. Для него важен сам факт убийства, а не процесс. Ты удивишься, Феникс, но не все маньяки стремились убивать своих жертв. Многим просто нравилось пытать их, а некоторые и вовсе убивали только для того, чтобы замести следы.
   - Хм. Ну а как же то, что он потом делает?
   - Не знаю... - я задумчиво почесал затылок. - Сложно понять, что заставляет его уже после убийства вытворять такое с жертвой?
   - Меня больше волнует, как его поймать? - негромко произнесла Марина.
   - Хороший вопрос... Предполагаемый облик предпочтительной жертвы довольно расплывчатый. Каких-то конкретных деталей выделить не удалось. Разве что...
   - Что?
   - Твоя идея, что убийца выбирает скромно выглядящих девушек, подтвердилась.
   Марина довольно улыбнулась, а я продолжил:
   - Но каких именно? Как? С этим проблемы. Никто не смог даже понять, где он знакомится с жертвами.
   - Мне кажется там, где может с ними поговорить.
   - Ты уверена? А как же Лена?
   - Это исключение. На улицах много патрулей, вот он и рискнул. Но после неудачи он должен вернуться к старому способу.
   - Логично, - одобрила Феникс. - Так что мы будем сегодня делать?
   - Охотиться, - ответил я.
   Я не стал говорить, что немалую часть маньяков ловили случайно. Кого-то задерживали простые прохожие, кто-то начинал рассказывать о себе другим людям, а кто-то просто совершал ошибку. И были маньяки, которых так и не смогли найти.
  
   * Cui prodest - (лат.) Кому выгодно?
  
   Вскоре наша охота стала привычным рутинным занятием. Мы до двух-трех часов ночи бродили по улицам, паркам, кафе и клубам. Потом спали до обеда и опять шли на охоту. Марина сменила несколько нарядов и тактик, сама пыталась знакомиться с подозрительными людьми, но все тщетно. Да, пару раз её пытались ограбить, а один раз даже изнасиловать, но это были обычные уголовники, а не наш маньяк.
   Так продолжалось целую неделю. За это время произошло еще одно убийство. И опять никто не знал, что делать и где искать убийцу. Тогда Марина решила попробовать подолгу находиться в одном месте. Она разочаровалась в своих способностях ищейки, а тут еще, наконец, смогли вычислить примерные места, где маньяк находил своих жертв.
   Одним из таких мест оказался клуб со спортивным уклоном, где днем проходили уроки танцев и занятия по фитнесу под музыку. Марина уговорила меня остаться снаружи, а сама ушла внутрь. Мне это не понравилось, но я не стал спорить.
   Вскоре я начал скучать. Прошел один час, потом второй, а Марины все не видно было и не слышно. Она словно бы пропала в клубе. Тут ко мне подошел Коля и поинтересовался успехами. Узнав, что суккуба все не выходит, он усмехнулся и зло бросил:
   - Сбежала? А я говорил.
   - Иди в задницу, - раздраженно ответил я.
   Коля фыркнул и собрался уходить, но тут Марина вышла из клуба под руку с каким-то слегка упитанным и добродушным мужчиной. Про него так и хотелось сказать - отец семейства решивший расслабиться после тяжелой рабочей недели.
   - Еще и подцепила кого-то, - зло сказал Коля. - Я же говорил...
   По спине вдруг словно мороз прошел, меня бросило в жар, а в висках застучало. Я вздрогнул и мотнул головой, прогоняя непрошеное возбуждение.
   ... что ей доверять нельзя...
   - Это он! - я резко подскочил с места.
   - Что?
   Марина, тем временем непринужденно разговаривая с мужчиной, незаметно краем глаза пыталась увидеть меня. Я шагнул вперед, привлекая к себе внимание. Девушка тут же подала условленный знак. Мне он уже был не нужен, но зато ей сейчас будет спокойней.
   - Я Фокстрот, - я произнес в рацию свой обычный позывной и сказал условную фразу. - Ловушка сработала.
   - Фокстрот подтвердите.
   - Подтверждаю, убийца клюнул на приманку.
  
   Марина и убийца около часа гуляли по центральным освещенным улицам. Два раза им встречались наши патрули и оба раза патрульные ничего не заподозрили. Вернее им не понравилась суккуба, а вот к маньяку у них никаких претензий не было.
   Это было экспериментом, который устроили по моему требованию. Владислав сидел рядом со мной с рацией в руках, готовый в любой момент отдать приказ группе пройти мимо, но этого не потребовалось. Дежурным в штабе пришлось отвечать патрульным, что девушку проверять не надо.
   Я хотел наглядно показать начальству, что его мы бы и не заподозрили никогда. Обычный нормальный человек, живущий своей простой жизнью. Он ничем не отличался от тысяч других мужчин этого города, разве что в его ауре смутно проглядывали способности к колдовству на уровне рядового оперативника.
   Чекисты, оперативно подняв всех своих людей, через полчаса дали нам досье на него! И вот тут нас ждал убийственный сюрприз - этот человек, Вадим Кархов, сотрудник Ордена. Правда просто технический специалист с низким уровнем допуска и без права ношения оружия, но все-таки. В первое мгновение я даже подумал, что мы с Мариной ошиблись, но еще раз взглянув на него, понял, что никакой ошибки нет. Я явственно чувствовал в нем врага, как умная собака, которая сразу чует недоброе отношение к своему хозяину.
   Осталось только доказать это начальству...
   - Игорь, как ты себе это представляешь! - вспылил сразу Владислав. - Мы по всему городу ищем убийцу, а он у нас под носом? Да на одну его ауру только раз стоило пристально взглянуть и все сразу открылось бы!
   - И часто вы это делаете? Кроме того, отсутствие следа убийств* в ауре - не показатель!
   - Да проговорился бы он! Хоть раз, но ляпнул бы или повел себя странно!
   - А вы у экспертов из Москвы спросите, - с ухмылкой посоветовал я.
   Начальник скривился, но позвонил и через минут пять с мрачным видом приказал обыскать жилье подозреваемого. Я знал, что ему ответили - были случаи, когда маньяк "помогал" расследовать свои же убийства. Причем так, что никому и в голову не могло прийти, что он и есть убийца.
   Но обыск ничего не дал. В его квартире не нашли никаких следов убийств: ни пятен крови на одежде, ни частей тела убитых девушек, ни орудий убийства, и даже магических следов не было.
   - Это ни о чем не говорит! - резко сказал я. - У него может быть несколько квартир!
   - Может быть или есть?
   - Есть! Это убийца, я чувствую его.
   Владислав выругался и отвернулся. А вот Сергей внимательно на меня посмотрел и что-то шепнул Светлане. Валерия сейчас проверяла ауру Кархова, а другая волшебница должна была провести вторую проверку.
   - Это не он, аура чистая - сказала Валерия.
   - А мне так не кажется, - возразила Светлана. - Что-то нехорошее там прячется. И он не человек.
   Они быстро переглянулись, потом Валерия согласилась со словами Светланы:
   - Он полукровка, но вот кто именно - не пойму.
   Сергей подозвал к себе всех остальных начальников и обратился к ним:
   - Значит так. Это у нас первый подозреваемый за все время расследования. Мы не можем его просто взять и отпустить. Доведем операцию до конца.
   - Аура же чистая.
   - И что? Это не дает стопроцентной гарантии. Как и обыск в квартире.
   - Верно.
   - Но и эта суккуба не даст нам полной гарантии. Мало ли почему он повелся на неё? Вспомните, как во время охоты на Чикатилу расстреляли невиновного?
   - Вот поэтому мы и подождем. Посмотрим, чем все закончится.
   Остальные, немного поразмыслив, согласились. Ведь и в самом деле других подозреваемых у нас нет.
  
   * След убийства - печать ненависти и боли жертвы на убийцы. Хорошо проявляется в ауре человека, но возможны исключения.
  
   Операцию по захвату маньяка начальство разработало на ходу, используя привычные заготовки. Основную роль должны были сыграть военные, нас оставляли на подхвате. Снайпера уже расположились в нужных местах, группы захвата скрытно двигались за Мариной и подозреваемым. А мы держались рядом.
   Я и несколько других оперативников еще раз предложили не тянуть кота за подробности и сразу захватить маньяка. Взять его прямо на улице и все, а потом допросить. Но все равно начальство решило подождать, пока он не попытается убить Марину. А для ареста, мол, никаких оснований нет. Все-таки это не вампир или оборотень, а человек и сотрудник Ордена.
   А я и без каких-либо доказательств видел, что это та самая тварь пытавшаяся убить Лену. Я чувствовал врага и плевать что у него аура на самом деле чистая. Это за ним я гнался ночью. Но начальство решило иначе.
   Ждать пришлось еще пару часов. Кархов петлял по улицам и старался избегать патрулей. Вскоре я понял, что он старательно ищет свободное и безопасное место. Владислав тоже догадался об этом и сумел направить его в очень удобное для нас место - в один глухой и темный проулок. Когда они туда зашли - операция началась.
   - Они сворачивают. Конрад, это твой сектор.
   - Я вижу, - ответил снайпер. - Могу работать по цели.
   - Наблюдай.
   - Вас понял, наблюдаю.
   - Группа В, готовность ноль.
   - Вас понял, готовность ноль.
   Солдаты на соседней улице замерли перед прыжком. Я их не видел, но очень хорошо знал это состояние напряжения и неподвижности одновременно. Ты словно пружина или взведенный курок.
   - Группа А, готовность один. Вы на прикрытии.
   - Так точно. Мы на позиции. Готовность один.
   Я в напряжении грыз ногти. Мы сейчас находились ближе группы В, но нам отводили даже не вторую, а третью роль.
   - Они разговаривают. Девушка отходит назад, а мужчина пытается подойти к ней, - доложил снайпер.
   - Цель использует магию! Круг тишины и поле невнимания! - сообщила Валерия. - Его аура меняется! Я вижу след убийств!
   - Надо брать его! Сейчас! - не выдержал я.
   - Отставить, - отрезал полковник руководивший операцией. - Ждем.
   - Чего ждем?! Пока он зарежет её?!
   - Что за звиздешь в эфире?! Я сказал ждать, значит ждать!
   - Что, суккубу не жалко, да? - холодно произнес я. - Вы ждете, пока он её убьет, чтобы потом не ломать голову над тем, что с ней дальше делать?
   - Что? Какого хрена? Владислав, почему твои сотрудники не соблюдают субординацию?!
   - Так, армия отбой, - внезапно вышел в эфир Сергей. - Руководство беру на себя. Работают опера, армия на подхвате.
   Спор на этом закончился, потому что мужчина перешел к действиям. Я подобрался ближе всех и хорошо видел и Марину и убийцу. А в боевом трансе темнота мне не мешала. Стоило маньяку только потянуться к ножу, и я начал действовать, не дожидаясь приказа.
   Марина испугано вскрикнула и отпрянула назад. Маньяк опешил, явно не ожидая попытки сопротивления от жертвы. В эфире одновременно раздалось несколько голосов, но их всех перекрыл короткий и четкий приказ Владислава:
   - Работаем! Брать живым!
   - Лежать сука! - рявкнул я, врываясь в проулок и стреляя в воздух.
   Первым делом я бросился к Марине, вставая между ней и убийцей, а потом уже кинулся на него. Ударил легко, просто чтобы ошеломить и выбить из руки нож! И я сразу же перешел в защитную стойку. Но маньяк и не думал сопротивляться. Перепугавшись, он сразу побежал от меня и нарвался на Леху с Колей.
   Леха с разворота ударил Кархова ногой в живот, убийца согнулся от боли. Подоспевший Коля тут же хорошо приложил его прикладом по хребту. Я подскочил к ним и держа упавшего маньяка на прицеле.
   - Даже не думай дергаться, - прорычал я.
   - Ну, наконец-то, - сказал Коля и с явным удовлетворением защелкнул на руках маньяка особые наручники, блокирующие магические способности.
   Наши действия заняли от силы секунд двадцать, причем десять из них Коля надевал на скулящего от боли и вяло упиравшегося Вадима Кархова наручники.
   - Готово. Давайте машину, - передал по рации Коля
   К нам подскочили солдаты, но их помощь уже была не нужна. Коля и Леха, подняв на ноги мужчину и заломив ему руки, быстро отвели его к подъехавшей машине.
   - И все? - несколько разочарованно спросила Феникс.
   - А что ты ожидала? - удивился я.
   - Ну...
   - Драки, погони и перестрелки?
   - Ну нет, но как-то все уж очень быстро прошло.
   - Рыжая, - усмехнулся я. - Погони и перестрелки - это полный провал. Настоящий арест проходит именно так. Быстро и без стрельбы или мордобоя.
   - Да ну вас, - фыркнула девушка. - Вы даже не пнули его лишний раз.
   - А больно надо, - отмахнулся Коля. - Еще не хватало ноги о него пачкать.
   - Интересно, это точно он?
   - В камере разберемся.
   Солдаты и оперативники расходились. Начальство решило на всякий случай пока не ослаблять патрулирование. Поэтому многие участники операции отправились на свои участки. В обстановке общей расслабленности после напряжения и концентрации внимания на Марину никто не обращал внимания. Она могла легко попытаться сбежать, но осталась стоять рядом со мной.
   - Не хочешь рискнуть и сбежать? - вкрадчиво спросил я.
   - Нет. У тебя ведь после этого будут проблемы, - спокойно ответила девушка.
   Тут Коля, или услышав мои слова, или сам вспомнив, вернулся к нам и поинтересовался, не глядя на Марину:
   - Когда наживку свою на место возвращать будешь?
   - Прямо сейчас, - пожал я плечами. - Вызывай машину, пешком идти неохота.
   - А наручники?
   - Да иди ты к чертовой матери со своими извращениями! - беззлобно послал его я. - Боишься безоружной школьницы?
   - Да нет...
   Я принципиально не стал надевать на Марину наручники и в тюрьме не дал этого сделать. Спорить со мной не стали, и я спокойно провел девушку до её камеры. Пообещал зайти через пару дней и отправился домой. Я ни капли не сомневался в том, что завтра будет неплохой день и можно не бояться новых убийств...
  
   Я стоял посреди разгромленной и давно заброшенной квартиры. Обломки поломанной мебели и разбросанные вещи покрывал слой пыли и пепла, кое-где лежал снег. Через разбитое окно врывался резкий, холодный ветер, он пах дымом, кровью и смертью. Я подошел к окну и выглянул наружу.
   А там лежал пейзаж типичного постапокалипсиса: руины, брошенные машины, следы многочисленных пожаров и поднимающиеся местами столбы густого дыма. Я сразу узнал приметные здания и понял, что это мой родной город.
   Послышался шум машин и вскоре я увидел колонну из нескольких БТР, БМП и камазов. На броне сидели вооруженные люди, напряжено вглядывающиеся в руины и окна домов. Многие следили за небом. Недалеко от меня машины остановились, я инстинктивно отошел в сторону и присел за стеной.
   - Быстрее!
   Голос показался мне знакомым, и я осторожно выглянул. Отрядом командовал Коля. Постаревший, огрубевший, давно не бритый и со злой усталостью в глазах, но все-таки именно Коля. Рядом с ним я увидел еще нескольких знакомых оперативников и бойцов. От удивления, я встал, но меня никто не заметил.
   Некоторые люди спрыгнули с машин и начали быстро осматривать брошенные машины и дома. Остальные их прикрывали с оружием в руках. Внезапно раздался резкий и испуганный крик:
   - Воздух!!!
   Сверху летели странные твари, отдаленно напоминавшие птеродактилей. Люди открыли по ним огонь и бросились как машинам. Коля при этом за руку затащил на БТР какую-то девчонку. Как только все оказались на машинах - колонна быстро помчалась дальше.
   - Что за хрень... - невольно вырвалось у меня.
   - Это?
   Я резко повернулся, рядом со мной стояла непонятно откуда взявшаяся черноволосая девчонка в неестественном здесь цветастом платье.
   - Это будущее, Игорь.
   Встретившись с ней взглядом, я проснулся от мгновенного испуга. Вскочив с постели, я понял, что крепко сжимаю в руке нож - он послушно явился на мой неосознанный зов.
   - Игорь, ты чего? - сонным голосом недовольно поинтересовалась Феникс.
   - Ничего. Просто сон плохой приснился...
   Сон? Только вот почему у той девчонки были такие страшные, черные глаза...
  
   Новых убийств не было ни на следующий день, ни послезавтра, ни через неделю. Август приближался к концу, и жизнь постепенно возвращалась в привычное русло. Нелюди и колдуны вернулись в город. В нашу сторону они поглядывали косо, но явных провокаций не устраивали - военных патрулей на улицах хватало.
   Пойманного маньяка допрашивали агенты, так что мы не ничего не знали. В пресловутых интересах следствия все подробности были засекречены. Все что мы знали, так это то, что с ним работают наши лучшие специалисты.
   Но вскоре прошел слух, что провели обыск в одном из частных домов пригородного поселка. И там нашли машину, отпечатки протекторов колес совпали с отпечатками на местах некоторых преступлений. Там же обнаружили несколько комплектов острых ножей и скальпели. Они выглядели совершенно чистыми, но экспертиза показала, что на лезвиях есть микроскопические следы крови жертв. А главная находка - печень и сердце двух девушек.
   Дело в наш отдел так и не вернули, но зато всем разослали предварительные результаты расследования. Как и предполагалось, убивал Вадим Кархов не просто так, а во имя благородной миссии очищения человечества от непорядочных женщин. Причем проституток он не трогал, мол до них очередь потом дойдет, занимался маньяк исключительно молодыми и внешне скромными девушками. Он умело играл на их комплексах, неудовлетворенности и подсознательных фантазиях, используя свои способности.
   Девушки быстро попадали под его влияние и доверчиво шли за ним к своей гибели. И у них не было шансов вырваться из его хватки, что очень хорошо прочувствовала на себе Лена. Вадим Кархов - не человек, как и Марина, он полукровка. Вот только Марина знала кто она, а Вадим нет и возможно именно это свело его с ума. Маньяк оказался наполовину волокитой* и с довольно сильными способностями.
   Главной загадкой было его парадоксальное умение не вызывать никаких подозрений. Да, мы, оперативные сотрудники, обращаем мало внимания на технический персонал, но и его коллеги ни о чем не догадывались! Они испытали настоящий шок, когда узнали, с кем работали, общались, шутили и пили пиво после работы.
   Аура Вадима Кархова оказалась такой чистой, потому что он не воспринимал убийства как убийства. Его абсолютная уверенность создала идеальную маску нормального человека. Только непосредственно перед убийством всплывала его истинная суть. И это тоже придется учесть на будущее.
   Даже чекисты, по долгу службы следящие за всеми сотрудниками отделения, ничего не заподозрили! Зверь жил под маской обычного, честного сотрудника, хорошего приятеля и веселого товарища. И нас это пугало больше всего.
   Получается, что самые опасные монстры, это не вампиры или оборотни, не демоны, не когтерезы и даже не балующиеся с запретными знаниями маги, а - люди и те, кто почти ничем от них не отличается. Те, кого мы должны защищать, могут оказаться монстрами опасней когтерезов и ведьм.
   Сверхъестественное страшно? Да, спору нет. Но вы представьте, кто может скрываться под маской вашего старого знакомого - и вот тогда станет по-настоящему страшно.
  
   * Волокита - в русском фольклоре "нечистый дух или черт; змей, который посещает женщин, превращаясь в красивого парня, отсутствующего мужа.
  
   За успешную поимку серийного убийцы меня и Феникс никак не наградили. Даже премии или выходного не дали. Впрочем, не больно то и хотелось.
   Но мне еще предстояло решить вопрос с Мариной. Изменить пару фактов в деле так, чтобы все выглядело не как убийство в целях мести, а превышение самообороны было не сложно. А с помощью Сергея я написал и отправил докладную записку о способностях Марины. Осталось сделать для неё последнее, но, пожалуй, самое важное.
   - Под мою ответственность.
   Конвоир скривился, но спорить не стал. Он убрал наручники и разрешил Марине выйти из камеры. Администрации тюрьмы подобные вещи не нравились, но разрешение выписанное Сергеем открыло все двери.
   - Что ты хочешь? - спросила она.
   - Показать тебе кое-что.
   Я взял её за руку и повел за собой по коридору. Двое конвоиров шли позади нас, с автоматами наготове. Здесь правила безопасности соблюдались даже тогда, когда они были абсолютно бессмысленны. Марина просто физически не смогла бы вырваться из коридора. Это попросту невозможно для неё. А вот если бы вдруг я вздумал ей помочь - эти ребята умерли бы прежде, чем успели повернуть стволы автоматов в мою сторону. Но правила есть правила.
   Под конвоем мы спустились на этаж ниже, и зашли в кабинет для допросов особых заключенных. Мы остановились возле большого окна, за ним в камере допрашивали Вадима Кархова.
   - Это стекло прозрачно только с нашей стороны?
   - Да, все как в фильмах.
   - И зачем ты меня сюда привел?
   - Смотри и слушай.
   - ... они все шлюхи. Жалкие похотливые твари, готовые раздвинуть ноги перед первым встречным. Я не убил их, я очистил их. Просто убрал пару грязных похотливых животных.
   В глазах маньяка и в его голосе не было ни капли неуверенности в своих словах. Нет, он верил в свою правоту гораздо сильнее, чем любой из сотрудников Ордена в свою.
   - Да. Это можно назвать убийством. Как, например, убийство крысы или опасной змеи. Это ведь тоже убийство...
   - Но... - Марина неуверенно посмотрела на меня. - Перед ним же ни одна женщина не сможет устоять. Любая монахиня раздвинет перед ним ноги и даже не задумается над тем, что делает...
   - Теперь ты понимаешь, в чем ужас этого человека? Он ломал психику женщин своей силой, но был уверен, что перед ним одни проститутки или нимфоманки. А их он ненавидел и мстил им. Наверное, была какая-то психологическая травма в детстве.
   - Понимаю...
   - А ты понимаешь, что ты точно такая же как он?
   Девушка с гневом вскинулась, но я не дал ей и слова сказать:
   - На тебя западет любой мужчина. Даже верный и порядочный семьянин вдруг забудет жену, которую любит, и пойдет к тебе, если ты позовешь его. Надо быть или очень влюбленным человеком или обладать врожденной сопротивляемостью, чтобы устоять перед суккубой. А ты что думаешь о людях пытающихся соблазнить школьниц? А?
   Я несколько секунд пристально смотрел на Марину. Она не выдержала и отвела взгляд в сторону.
   - Краснеешь и смущаешься. Потому что знаешь, что я прав. Ты в клубе искала какого-нибудь козла, которого тебе будет не стыдно выпить. А им мог оказаться любой девственник, ошалевший от внезапно нахлынувших чувств и намека на согласие от очень красивой девушки. Ты вот это понимаешь?!
   - Да... - очень тихо ответила она.
   - Тогда посмотри еще раз на того, в кого ты могла превратиться, - я грубо взял её за плечо и развернул к стеклу. - Посмотри на него. Посмотри на свое отражение на стекле. Разница между вами только в поле, возрасте и числе жертв.
   - Я мстила убийце...
   - Он тоже мстил! Мстил за реальную или мнимую обиду. А заодно мир спасал!
   - Я... - Марина опустила голову еще ниже.
   - Ты понимаешь, как похожа на него?!
   - Да... - еле слышно ответила она.
   - Тогда пошли обратно в камеру.
   Суккуба шла, опустив голову, и не сказав по дороге ни слова. В своей камере Марина сразу легла на матрас и свернулась в клубок, но видя, что я не спешу уходить, повернулась ко мне и задала вопрос:
   - Зачем ты мне это показал? Все равно живой отсюда я не выйду.
   - Зато теперь ты будешь умирать, не задавая лишних вопросов.
   - Спасибо, - съязвила девушка.
   - Трибунал будет через два или три дня. На нем тебе сделают предложение вступить в Орден.
   - Что?! - воскликнула она и резко подскочила с места. - Ты серьезно?!
   - Более чем.
   - А как же убийство и все остальное?! Вы же не щадите нелюдей, посмевших хотя бы раз убить человека?
   - Ты видела фильм "Люди в черном"?
   - Да.
   - Так вот, у нас примерно тоже самое. Вступая в Орден, ты получаешь право начать новую жизнь, а старая стирается, словно её никогда и не было.
   - Но... мне же этого все равно не забудут? На меня будут коситься и контролировать?
   - Да, будут. Ты окажешься под постоянным контролем чекистов. За каждый твой проступок с тебя спросят строже, чем с любого другого сотрудника Ордена. И друзей ты не найдешь. Ты будешь одна, отвергнутая нелюдьми за работу в Ордене, и непринятая в Ордене, как суккуба. На тебя всегда будут косо смотреть, но другого выхода у тебя нет.
   - И ты мне этого предлагаешь? Сам бы так попробовал.
   - А я живу именно так, - твердо ответил я, глядя прямо в глаза удивленной Марине. - Только что я описал тебе именно свою жизнь. Я берсерк, а значит не совсем человек. На меня косятся, меня боятся и считают неадекватным. И меня постоянно контролируют. Даже единственный друг проверял меня на вшивость из-за сочувствия к тебе.
   - И как ты со всем этим живешь?
   - Очень просто, - пожал я плечами. - Несмотря на все мне нравится моя работа. Она приносит пользу людям, а большего мне и не нужно. И если захотеть, то любое недоверие можно преодолеть и все-таки завести себе если не друзей, то приятелей.
   - Понятно... а если я откажусь? Трибунал?
   - Да. Смертной казни, конечно, не будет, но тебе никто не позволит жить среди людей. Вышлют в одну из зон проживания для изолированных от людей сверхъестественных существ.
   - Не такая уж плохая альтернатива, если честно. А что ты мне посоветуешь?
   - Ничего. Решать тебе самой. Скажу только то, что если ты согласишься на работу в Ордене то увидишь еще не один десяток разных нелюдей, уверенных в том, что они убивают "плохих" людей. И может быть сможешь спасти нескольких девушек, от таких как тот псих.
   От моих слов Марина надолго задумалась над моими словами, а потом спросила:
   - И все-таки, что ты мне посоветуешь?
   - Принять наше предложения. В Ордене ты будешь жить настолько свободно, насколько это возможно. Это лучше чем всю жизнь прятаться или жить в унылом поселке на одном из пустынных островков. Кроме того, - я хитро улыбнулся ей, - тебе ведь понравилась охота? Верно?
   - Хорошо, я подумаю, - Марина смутилась и отвела взгляд в сторону.
   По её голосу я понял, что она согласится.
  

Эпилог

   Эксперты долго работали с маньяком, чтобы по полочкам разложить всю его жизнь. Так долго, что все уже и забыли про него, и многие думали, что он так навечно и останется в тюрьме.
   Но неожиданно в начале зимы пришел приказ сформировать расстрельную команду. Владислав принес шапку со жребиями и обрадовал нас:
   - Бойцам всего один жребий выпал. Феникс, как стажерка не участвует, а остальных прошу.
   Мы выразительно вздохнули. Конечно, все мы не раз и не два убивали, но... было что-то гадкое в том, чтобы быть палачом. Добровольцев на это дело никогда не находилось, поэтому расстрельную команду набирали по жребию среди оперативников и бойцов.
   Все по очереди подходили к шапке и не глядя доставали свернутую бумажку, разворачивали её и демонстрировали всем. Первым жребий вытянул Коля, скривившись он бросил листок с крестиком на стол. Потом повезло Виктору. Я подошел к шапке одним из последних и, не особо удивившись, вытянул третий помеченный листочек.
   - Завтра ровно в час.
  
   Командовал расстрелом лично Владислав. В отведенном для этого помещении кроме него находились медик, представитель трибунала и Игнат. В качестве конвоя за приговоренным к казни отправили нас. Мы уже обо всем догадались, поэтому ничуть не удивились, увидев Вадима Кархова.
   - Послушайте, - мягким голосом обратился он. - А можно мне другую подушку, на этой спать неудобно.
   - Иди, давай! - Коля грубо толкнул его вперед.
   - Зачем так грубо? - обиженно спросил он.
   Я шел рядом с ним, смотрел на него и не мог поверить, что именно вот этот невзрачный, упитанный и добродушный человек и есть тот самый безжалостный маньяк. Я смотрел и не видел его. Перед глазами одна за другой вставали страшные картины с мест преступлений: аккуратно сложенные вещи, выпотрошенные тела жертв и сложенные аккуратными кучками их внутренние органы, снятая кожа...
   Кархов не догадывался, что его ведут на казнь. Вернее он не верил в это даже тогда, когда его поставили к стенке. Настолько сильно он был убежден в собственной невиновности и безгрешности.
   Представитель трибунала зачитал приговор и спросил его:
   - Вам понятен приговор?
   - Я... я... товарищи, это же какая-то ошибка... - промямлил он.
   - Смертная казнь будет проведена через расстрел, а ваше тело кремируют, - сухо сказал судья трибунала. - Вам предоставляется право на последнее слово.
   - Но... я... не хотел ничего плохого. Я просто... наказывал... очищал их... я спасал этих женщин! Они родятся заново чистыми и...
   - Достаточно! Целься! - скомандовал Владислав.
   Передернув затвор, я поднял оружие и прицелился в грудь стоявшего нелюдя. Он задрожал, но остался стоять на ногах. Ему специально никто не завязывал глаза - пусть смотрит в лицо своей смерти!
   - Огонь!
   Четыре выстрела прогремели одновременно. Вадим Кархов устоял на ногах, но с каким-то детским и обиженным выражением лица посмотрел на меня. На его груди расплывались пятна крови, и через мгновение он упал на пол и захрипел. Спустя минуту врач и Игнат констатировали смерть.
   Так и закончился наш сезон охоты. Многие считали себя охотниками, но только мы ими были на самом деле.
  

Приворот

  
   Вечернее небо быстро закрывали тяжелые черные тучи. Над городом еще висела удушливая жара, но с запада уже повеяло прохладой. Это были лишь первые порывы ветра, разведчики летней грозы.
   Потемневшее небо на мгновение разрезала ярко-белая изломанная линия. Через пять секунд донеслись раскаты грома. Невидимым валом свежего воздуха прокатился по улицам сильный ветер, пригибая деревья и взметая вверх пыль с мелким мусором. Люди, пугливо поглядывая на небо, торопились добежать до дома или машины, лихорадочно искали в сумках зонтики.
   Юноша, стоявший на самом краю здания, никуда не спешил. Со странным трепетом он смотрел на приближающуюся бурю. Он не думал сейчас ни о чем, просто стоял и смотрел. Также спокойно и не торопясь, ни о чем не думая он поднял ногу и занес её над улицей...
   - Стой! Парень, не дури!
   Он вздрогнул от испуга, словно его поймали за чем-то постыдным и недостойным. На крыше, недалеко от него стоял и пытался отдышаться мужчина в странной полувоенной одежде. Юноше на мгновение даже показалось, что за спиной у нежданного свидетеля висит автомат.
   - Парень, ты это... погоди. Туда завсегда успеешь. Давай лучше поговорим.
   - Ты меня не поймешь... Стой не подходи!
   - А ты объясни. И вообще, может, я тоже хочу с крыши шагнуть. Не хочешь доброе дело сделать? Там, - мужчина кивнул на небо. - Зачтется, я думаю.
   Будь бы на его месте опытный психолог, может быть эта история пошла по совсем другому пути. Но вымотавшийся за день оперативник и уставший от быстрого подъема на десятый этаж был хорошим человеком, но неважным психологом...
   - Вы не поймете меня. Просто не поверите... - печально произнес юноша. - Не думайте, что я хочу умереть. Просто... у меня нет другого выхода...
   Договорил и шагнул с крыши...
   - Твою мать!!! - оперативник с воплем кинулся к краю крыши. - Кирюха! Скорую!
   Машина скорой помощи приехала через пару минут. Очень быстро по российским меркам. Хватило лекарств и нужные приборы были исправны. И в больнице врачи оказались на месте, и никто не стал интересоваться пропиской или наличием полиса...
   Но через двадцать минут парень умер на столе перед лучшим специалистом в городе.
  
   На первой фотографии был молодой улыбающийся парень, Сергей Кириенко. На второй он же, но лежащий на асфальте в неестественной позе.
   - Самоубийство. А причем здесь мы?
   - Вот ты и должен выяснить, причем здесь мы, - устало вздохнул Владислав. - Странная эта история.
   - Россия входит в первую десятку стран по числу самоубийств. Что тут странного?
   - В данный момент, она на пятнадцатом месте, - поправил меня начальник. - А что тут странного...
   Он встал и подошел к окну.
   - Это дело приказали передать тебе и Феникс.
   - Почему?
   - Я не знаю.
   Я раскрыл дело и прочитал последние слова парня:
   - Не думайте, что я хочу умереть. Просто (пауза) у меня нет другого выхода.
   - Дело не в этом. Алексей сказал, что ему очень не понравились глаза самоубийцы. Не смотрят так сопливые пацаны. И самоубийцы, особенно в таком возрасте, не говорят так. Его словно бы что-то гнало на смерть.
   - Магия?
   - Возможно. Напарник Алексея сказал, что возле тела парня были остаточные следы магии, но они очень быстро рассеялись. Вряд ли они могли толкнуть его на такой поступок. Но уже то, что он как минимум за сутки до самоубийства контактировал с магией подозрительно. И... поверь моему опыту, Игорь, это очень непростое дело. Тут что-то нечисто.
   - Хорошо. Я могу идти?
   - Иди. Да, от обычных обязанностей тебя никто не освобождает!
   Я кивнул и вышел из кабинета.
  
   - С чего начнем?
   Девушка любовалась пышным букетом роз. Я недовольно покосился на него:
   - Еще один?
   - Ага!
   - Ты же не любишь цветы?
   - Белые люблю!
   Я пожал плечами. Какая разница между красными и белыми розами? И разве не красные розы нравятся всем женщинам?
   - Куда ты их ставить будешь? У нас уже ни одной вазы свободной не осталось.
   - А я старые все выкину. Так с чего начнем?
   - Зайдем домой, закинем твой веник, а я свой пистолет возьму. Не охота с автоматом по городу таскаться.
   По дороге я кратко пересказал напарнице суть дела. А также о том, что удалось узнать. В семье у Сергея Кириенко никаких проблем не было. Родители нормальные, а парень тихий и спокойный. Подозрительных знакомств не имел, странных звонков на телефон не было, вещи из дома не пропадали. В общем и целом - обычная российская семья.
   Кроме семьи и угроз у меня были еще три версии: учеба, здоровье и отношения со сверстниками. Как заглянуть в медицинскую карту я не знал и поэтому пошел к чекистам. Это их обязанности - доставать для нас секретные или служебные бумаги - вот пусть они и возятся с этим.
   Учился парень на втором курсе института. В этом году он проучился всего неделю. Хвостов набрать не должен был, но может быть они с прошлого курса остались? В любом случае надо проверить.
   Погода стояла замечательная. Летняя жара, наконец, ушла, а до осенних холодов еще далеко. Дул легкий свежий ветерок, а небо было чистым и безоблачным. И хорошо, ежедневные грозы уже всем надоели.
   Весело болтая, мы дошли до института и зашли внутрь. На этаже факультета нам в глаза сразу бросилась висевшая на доске объявлений фотография парня в черной рамке. Мы с Феникс переглянулись и замолчали.
   Я сам сходил в деканат и узнал про учебу Сергея Кириенко. Себя я выдал за следователя милиции. А учился покойный парень неплохо. Даже стипендию получал, и хвостов никаких у него не было, летнюю практику сдал на отлично, а до следующих экзаменов было еще четыре месяца. Эта версия отпадала полностью.
   Как раз была перемена, и я смог поговорить с однокурсниками Сергея. Они говорили разное:
   - Идиот... кто знает, что ему в башку взбрело?!
   - Не знаю. Он всегда спокойный был, скромный такой и застенчивый...
   - Врагов? Да нет, не было. Да и с чего бы? Он же тихий... был. Никогда ни с кем не ссорился.
   - Да ясен хрен, с тоски кинулся. Что почему? Как так жить можно? С пацанами не бухал ни разу, баб не трахал, ни на одной тусе не был. Чувак просто совсем скис вот и того.
   - Девушки? Нет не было. Я не видела.
   - Да его никто не видел никогда с девушками.
   - Почему? Он в июле гулял с какой-то девушкой, красивой такой...
   Услышав наш разговор, к нам решительным шагом подошла невысокая девушка в круглых очках и с короткой косой. Выглядела она как типичная "серая мышка" вроде и симпатичная, но одевающаяся так, чтобы её не замечали.
   - Я знаю! Он влюбился в девушку, но она его отшила! - сходу заявила "мышка".
   Остальные студенты обернулись на неё с явным удивлением. Судя по всему, они не часто видели её такой активной и резкой.
   - Матвеева, тебя какая муха укусила? - удивилась одна из студенток.
   Я взял "серую мышку" за локоть и отвел в сторону.
   - Рассказывайте.
   Девушку звали Елизавета Матвеева, и она представилась хорошей знакомой Сергея.
   - Он ухаживал за девушкой из медицинского института. Ириной Воробьевой. А это та еще стерва! Она поиграла с его чувствами, а когда он надоел ей, послала его. А сама тут же с качком стала спать! Вот он из-за неё и, - девушка вдруг всхлипнула и отвернулась.
   Феникс протянула ей чистый платок.
   - Извините.
   - Вы его хорошо знали? Как долго?
   - Уже года два, наверное... Он хороший, добрый и умный. Почему он так поступил? Не стоила его эта проститутка!
   Разволновавшись, студентка говорила сбивчиво и путано. Она опять начала жаловаться на студентку из медицинского института и возмущаться её поведением. Я внимательно её слушал и делал свои выводы.
   Потом я внимательно расспросил Матвееву и записал её ответы. А также узнал, где найти Ирину Воробьеву.
  
   С поисками Ирины Воробьевой нам повезло. Мы увидели на стене большой плакат с фотографиями студентов третьего курса. А поймав в коридоре одну студентку, узнали от неё, что девушка пошла пообедать.
   Зайдя в столовую мединститута, мы сразу увидели Ирину. Красивая девушка сидела за столом, обхватив голову руками, и отсутствующим взглядом смотрела в нетронутый уже остывший стаканчик кофе. Она даже не заметила, что мы к ней подошли.
   - Ирина Воробьева? Можно задать вам несколько вопросов?
   Девушка дернулась от неожиданности и посмотрела на нас:
   - Что? Вы кто?
   Несколько секунд я внимательно разглядывал её, чтобы решить, как с ней разговаривать. Красивая, причем с той естественной красотой, которая не так часто встречается у девушек, когда не нужно тратить никаких усилий, чтобы выглядеть очень привлекательной. На лице не было никакого макияжа и под яркими карими глазами хорошо видны были темные круги, кудрявые каштановые волосы растрепаны до состояния легкой милой лохматости, уголки губ опущены, а ногти на красивых тонких пальцах обкусаны. В общем, Ирина даже сейчас выглядела симпатично.
   - Здравствуйте. Вы были знакомы с Сергеем Кириенко?
   - Да... вы по поводу...
   - Да, - мягко сказал я, садясь за стол. - По просьбе его родителей, я хочу разобраться в обстоятельствах его гибели.
   - В чем там разбираться... - тихо и грустно, опустив голову, произнесла Ирина. - Самоубийство...
   - Самоубийство, самоубийству рознь, Ирина. Молодые люди в его возрасте часто совершают необдуманные поступки. Молодость - пора горячих и пылких порывов, - я говорил как умудренный жизнью старик, хотя был младше покойного Сергея. - В это время часто юноши и девушки говорят и делают вещи, о которых потом жалеют. И, увы, иногда люди совершают необратимые поступки. Минутный порыв и все...
   Ирина подняла голову и внимательно посмотрела на меня. Её глаза казались сухими, но в них была такая тоска...
   - Но иногда бывают другие случаи. Когда людей подталкивают на самоубийства. И чаще всего это делают те, на кого никто и подумать не может. А другие люди потом до конца дней своих терзаются чувством вины. Ирина, нам сказали, что вы были близкой подругой Сергея. Кто-то угрожал ему? Может быть, его шантажировали?
   - Нет, - очень тихо, покачав головой, ответила девушка. - Он... был очень хорошим человеком. Таких как он мало.... чистых, светлых, все понимающих и сочувствующих. Он всегда чувствовал, когда я болею или когда у меня случалось что-то плохое. Сережа просто не мог с кем-то поругаться.
   - Ирина, - мягко сказал я. - Хороших людей очень любят использовать. Их слишком легко подцепить на крючок, связать обязательствами и заставить что-нибудь делать. Не могло ли так случиться с Сергеем?
   - Я ни о чем таком не знаю, - опять покачала головой девушка. - Я не пойму, почему он так поступил... не понимаю... почему...
   Она говорила тихим, спокойным голосом и отсутствующим взглядом смотрела в сторону.
   - Люди часто поддаются минутному порыву. Расскажите нам, что случилось и может быть, мы вместе догадаемся, что случилось?
   - Хорошо, - Ирина встряхнулась, залпом выпила кофе и начала рассказывать, - Мы уже второй год дружим... дружили.... Познакомились случайно и... знаете, как это бывает, уже через пару недель чувствовали себя старыми знакомыми.
   Она замолчала и опять уставилась в стол.
   - Он влюбился в вас?
   - Да... - вздрогнув, ответила Ирина. - Я не знала, что мне делать. Он очень хороший человек, а я... ну не такая я, какой он меня видел. И не подходила я ему... Одно дело переписываться, встречаться и гулять, а совсем другое жить вместе...
   Девушка стала говорить медленно, с трудом выдавливая из себя слова. Когда она подняла на мгновение голову, я увидел что глаза у неё мокрые от слез.
   - Мы так и не начали встречаться, хотя разговаривали постоянно. Он ухаживал за мной. Дарил подарки, а я... не могла ему прямо ответить, боялась потерять друга. Но и принять его чувства тоже не могла.
   Феникс порывалась сказать что-то резкое, но я вовремя остановил её жестом. Ирина ничего не заметила.
   - А... а... - судорожно вздохнув, девушка. - Потом... я встретила одного парня... и в общем я все-таки рассказала ему все. А он так тяжело все это воспринял, но... но я бы никогда не подумала...
   Девушка спрятала лицо руками и зарыдала. Феникс растерялась, да и я тоже, если честно. Пока думал, как успокоить Ирину, к нам подошел какой-то парень.
   - Вы кто такие?! Что вам нужно?!
   Он покровительственно положил руку на Ирину, но вряд ли сам понял значение своего жеста. Защитник. Увидел, что его девушку обижают, и сразу кинулся в бой.
   - Они... из-за Сергея... - всхлипнув, ответила Ирина.
   - Да? И что вам нужно?
   - Задать пару вопросов, - спокойно сказал я. - Пошли, выйдем на свежий воздух. Феникс, не сиди, принеси Ирине чаю.
   Рыжая недовольно фыркнула в мою сторону, но пошла за чаем. А мы с парнем вышли на крыльцо столовой.
   - Что хотел?
   - Значит, ты сейчас встречаешься с Ириной?
   - Да, - сухо ответил он. - А тебе какое дело?
   - Сергея Кириенко ты знал?
   - Ну как сказать знал... видел его пару раз, еще до того как с Ирой познакомился. В одной компании как-то пересеклись и поболтали. Я о нем больше со слов Иры знаю.
   - Точно? А незадолго до его самоубийства, вы не встречались?
   - Нет... Вы что думаете, я его с крыши столкнул?!
   Он невольно перешел на вы, не иначе как принял меня за мента.
   - Нет. Это было чистой воды самоубийство. Весь вопрос в том, почему он это сделал?
   - Да откуда знаю, что у этого придурка на уме было?! Ирка из-за него уже третий день ревет...
   - Он не пытался каким-то образом вмешаться в ваши отношения и отбить у тебя Ирину?
   - Да нет... - неуверенно ответил парень. - Но если бы что-то такое и было бы. Ира сама бы с ним разобралась. Я не хотел лезть в их отношения.
   Хм... значит, еще одна версия пошла трещинами. Вздохнув, я задал еще с десяток разных мелких вопросов. Чисто для протокола и чтобы было, что в деле написать.
   Потом, когда мы уже возвращались в отдел, Феникс, немного недоумевая, заметила:
   - А эта Ирина оказалась совсем не такой, как я ожидала.
   - Это ошибка и очень серьезная. Ты не должна была ничего ожидать.
   - Почему это?
   - Потому что надо смотреть своими глазами, - я назидательно постучал пальцем по переносице девушки, она недовольно отмахнулась от меня. - А ты послушалась той девчонки и шла разговаривать с Ириной с явным предубеждением к ней.
   - Гхм... а она, оказывается, соврала нам.
   - Опять ошибка, - покачал я головой. - Та студентка говорила правду. Ту правду, которую она видела, а когда расследуешь дело - нужно на все смотреть объективно и непредвзято. Теперь понятно?
   Феникс недовольно вздохнула, но кивнула в знак согласия.
   До вечера мы возились в отделе с бумагами, заодно я заполнил дело и переписал протоколы опросов знакомых и родственников самоубийцы. Чекисты достали мне медицинскую карточку Сергея Кириенко и расшифровали её. Никаких тяжелых заболеваний у него не было. Заглянувший в кабинет Владислав придирчиво взглянул на папку, одобрительно хмыкнул и ушел, ничего не сказав.
  
   Дома после ужина, Феникс вдруг завела разговор о расследовании.
   - Что я думаю? - Я налил кружку чая и протянул ей. - Пока не знаю.
   - Ну-у, по всему выходит, что этот дурак из-за несчастной любви прыгнул.
   - Думаешь?
   - А что еще остается? - удивилась рыжая волшебница. - У него все было в порядке: и учеба, и друзья, и семья.
   - А магия?
   Феникс от досады хлопнула ладонью по лицу.
   - Я совсем забыла про магию.
   - Вот-вот. Завтра и пойдем проверять, где и как он мог столкнуться с магией. Но знаешь... - я отхлебнул чаю и продолжил, - я тоже думаю, что все дело из-за любви. Паренек был излишне романтичен, а такие часто вбивают себе в голову разные глупости. Вот и...
   - А магия?
   - Да мало ли где он мог с магией столкнуться? Проверим завтра для очистки с совести и закроем дело.
   - Хорошо, - согласилась со мной Феникс. - Мы закроем дело, но не раскроем его, так ведь?
   Я усмехнулся и покачал головой. В голосе девушки отчетливо прозвучало легкое расстройство.
   - Феникс, в жизни все очень просто. За подавляющей частью преступлений нет хоть сколько-нибудь сложного мотива, а большая часть самоубийств совершаются исключительно по глупости. Да, и немалая часть дел так никогда и не раскрывается. Привыкай к этому.
   - Угу...
   Некоторое время мы молча пили чай. Потом я сполоснул кружку и стал мыть посуду. Я уже и не пытался заставить Феникс принять хоть какое-то участие в домашних делах.
   - Игорь.
   - Чего тебе?
   - А ты бы мог кого-нибудь так сильно полюбить?
   Я презрительно фыркнул.
   - Еще чего! Я берсерк, мне и без любви в жизни проблем хватает. А самоубийства совершают не из-за сильной любви, а от дурости и трусости.
   - Почему?
   - Потому что проще умереть, чем жить с сожженным сердцем или вечно страдать от неразделенной любви.
   - Ну... я читала у эльфов книги о любви. Они все такие грустные и печальные.
   - Так-то эльфы. Они поголовно хиппи и поэты, им без страданий и тоски жизнь не мила. Поэтому остроухие вымирают быстрее, чем уссурийские тигры.
   - Ну, все равно. Вот, к примеру, влюбился человек очень сильно, и никак разлюбить не может. Что ему делать?
   - Жить, - коротко ответил я.
   - И все?
   - Ну да. А что еще делать, если он на самом деле не может разлюбить и полюбить другого человека? Только и остается, что жить. А самоубийство - это капитуляция перед жизнью.
   - Хм. А вот насчет любви, ты не прав, - категорично заявила Феникс. - Вот влюбишься в кого-нибудь, и поймешь что к чему.
   - Ничего не будет, я умею управлять своими эмоциями. Любыми.
   - Это как? - поразилась девушка.
   - Я берсерк, для меня это жизненная необходимость. Мне нужно уметь контролировать все сильные эмоции. Помнишь, я тебе показывал фильм "Эквилибриум"?
   - Помню.
   - А помнишь момент, когда главный герой вдруг резко перестает испытывать эмоции?
   - Ага.
   - Так вот у меня также, когда мне нужно выйти из транса. Когда я не умел этого делать, я мог закончить бой только тогда, когда подал без сознания.
   - И как ты научился? Через техники медитации?
   - Да.
   - Хм... даже не знаю. Также жить неинтересно.
   - Мне по-другому нельзя.
   - А если ты все-таки полюбишь кого-нибудь? - Феникс смотрела на меня со странным и задумчивым выражением лица.
   - Поживем - увидим, - я пожал плечами. - Пошли спать, завтра придется побегать.
  
   Ночью мне опять снился бой. На этот раз, судя по форме солдат, это было одно из сражений Северной войны, вот только непонятно какое именно. Шел сильный снег, часть войска просто разбежалась, а мы стояли и обивали одну атаку за другой. Я стрелял, перезаряжал винтовку, опять стрелял и несколько раз дрался в рукопашной, пока не получил пулю в живот...
  
   На следующий день мы сначала проверили дом Сергея, потом институт, в котором он учился. Никаких необычных следов магии мы там не нашли, зато столкнулись с "серой мышкой". Елизавета Матвеева через весь коридор бросилась к нам.
   - Вы её арестовали?! - с жаром воскликнула она.
   - Кого её?
   - Стерву эту! Воробьеву!
   - Послушайте девушка, - мягко начал я. - Ирина Воробьева не доводила до самоубийства вашего друга и арестовывать её не за что.
   Студентка сначала побледнела и захлопала ртом, я уже собирался повернуться и идти дальше, как вдруг она покраснела от злости и опять пошла в атаку.
   - Да как так?! Она купила вас?! Она же и довела его! Стерва!
   Резко развернувшись, Матвеева бросилась бежать. Я хотел было её догнать но Феникс поймала меня за рукав.
   - Игорь. Эта девушка где-то около недели назад контактировала с магией.
   - С какой?
   - Не знаю. Прошло слишком много времени. Следы магии практически незаметны.
   - Хорошо. Надо будет зайти к ней в гости.
   Отметив этот факт, мы с Феникс пошли в медицинский институт. Я хотел еще раз поговорить с Ириной и её парнем, и заодно проверить их. На всякий случай.
   - Странная эта девушка, - задумчиво заметила Феникс.
   - Да ну? А я и не догадался, - съязвил я.
   Мы шли по тротуару вдоль дороги. Мимо нас с шумом проносились машины, и поэтому нам приходилось повышать голос, чтобы слышать друг друга.
   - Я серьезно говорю.
   - А ты разве не поняла, почему она так себя вела?
   - Нет, - совершенно искренне ответила Феникс.
   Я удивился, но почесав затылок, вспомнил, что она хорошо разбирается в магии, но плохо в тонкостях отношений людей друг с другом.
   - Она влюблена в Сергея и ревнует его к Ирине.
   - Хм... но если в Сергея уже была влюблена девушка, зачем ему Ирина?
   - Потому, что он не замечал влюбленности Матвеевой, из-за того что любил Ирину. Да и вообще, парни в его возрасте такие вещи редко замечают.
   - Не понимаю, - пожала плечами Феникс. - Зачем любить того, кто тебя не любит?
   - Ну, ты и вопросы задаешь, - рассмеялся я. - Об этом еще Пушкин писал: "Мы любим тех, кто нас не любит, Мы губим тех, кто в нас влюблен". А может это и не Пушкин написал, а кто-то другой. Такова природа человека.
   - Все дело в красоте? Ирина ведь привлекательней Елизаветы.
   - И это тоже, - согласился я. - Все говорят, что ценят не красоту, а душу. И это правда. Но правда и в том, что сначала нас цепляет привлекательность человека, а потом уже мы узнаем его душу.
   Феникс задумалась над моими словами. Хотя ей как раз не с чего было переживать. В неё уже три человека успели безнадежно влюбиться. И это только те, о которых я знал.
  
   В мединституте нам пришлось побродить по этажам в поисках Ирины Воробьевой. А нашли мы её благодаря Матвеевой... Разъяренная студентка орала так, что её слышало полкорпуса.
   - Ты! Ты довела его! Сволочь! Стерва!
   Елизавета кричала со слезами на глазах. А бледная Ирина стояла, опустив голову, и молчала. Остальные студенты растерялись и не вмешивались.
   - Это ты его убила! Ты! Из-за тебя он с крыши спрыгнул! Мало тебе одного парня было?! Со вторым решила поиграть?!
   - Я не играла с ним! - неожиданно выкрикнула Ирина. - Я не хотела чтобы, он в меня влюбился!
   - Врешь! Не мог он тебя любить! Не мог! - Матвеева от слов девушки вскипела еще сильней. - Ты просто кукла! И этого придурка ты тоже не любишь! Это я все сделала, думала, ты забудешь о Сереже и оставишь его в покое. Но тебе, стерве, все мало! А он меня должен был любить! Меня, а не тебя! А ты его убила!
   Я уже хотел было вмешаться, но услышав последние слова девушки, которую уже никак нельзя было назвать серой мышкой, замер.
   - Ясно тебе все?! Ясно тебе кто ты? А вы поняли, с кем учитесь?!
   - Пошла на нахрен отсюда! - неожиданно вмешалась другая студентка в белом халате. - Истеричка долбанная. Иди валерьянки выпей.
   Студенки медицинского института оправились от шока и обступили Ирину Воробьеву. Несколько девушек принялись утешать подругу. Елизавета Матвеева поняла, что её громкая речь никого тут не впечатлила, развернулась и пошла прочь.
   - Давай за ней, - сказал я Феникс.
   Я легко мог догнать девушку, но решил проследить за ней. Что-то мне подсказывало, что сейчас все раскроется.
  
   Мы шли за Елизаветой, стараясь не попадаться ей на глаза. Это было совсем несложно, кипящая от злости девушка не замечала ничего вокруг себя. Она целеустремленно шла вперед и даже не смотрела по сторонам, переходя дорогу. Один раз я испугался, что её сейчас собьет машина и все на этом и закончится.
   - Я понял, куда мы идем, - зло усмехнувшись, заметил я.
   Феникс сначала ничего не поняла, но вскоре увидев вывеску "магического салона" тоже обо всем догадалась. Мы немного подождали, и зашли внутрь вслед за Елизаветой.
   - Здравствуйте, вы хотите записаться на приём к Эсмеральдине Видящей? - вежливо улыбаясь, спросила у нас молодая женщина.
   Кроме секретарши в приемной "колдуньи в пятом поколении" никого не было, даже охранника. А вот из комнаты самой гадалки и колдуньи доносился какой-то шум и резкий девчоночий голос.
   - Нет, госпожа Эсмеральдина нас примет прямо сейчас, - я улыбнулся женщине, а она почему-то побледнела.
   Мы с Феникс быстро прошли через приемную и зашли в комнату "мага". Там нас заметили не сразу. Сама "гадалка" увещевала злую Елизавету, а охранник придерживал студентку за плечо.
   - Добрый день. Неужели клиентка недовольна оказанной услугой?
   - Так, ты еще кто? - резко спросил у меня охранник.
   Я быстро показал колдунье своей настоящее удостоверение:
   - Убирайте охранника. Он вам не поможет.
   - Коля, подожди за дверь и... я никого сегодня не принимаю, - побледнев, сказала Эсмеральдина, она же Зоя Иванова, обычная слабенькая темная колдунья.
   Феникс с интересом рассматривала её рабочий кабинет. Надо признать, с мистической атмосферой здесь все было в полном порядке. Окна закрыты тяжелыми черными шторами, а на столе горело всего несколько свечей, из-за чего в комнате царил полумрак. Толстые стены и двери заглушали все звуки с улицы, а от дымящихся ароматических палочек шел сильный запах благовоний. Клиент словно оказывался отрезанным от обычного мира в особом мистическом пространстве, где легко было поверить в магию.
   Сама "экстрасенс" неплохо поработала и над своим образом. Длинные черные волосы, густо подведенные косметикой темные глаза, ожерелье из крупных черных камней на шее и перстни на пальцах. А на столе почти ничего нет. Только хрустальный шар на подставке и колода карт. Готов поспорить, она обязательно упоминает в разговоре с клиентом, о шарлатанах с черепами и тому подобное ерундой.
   - Зачем вы пришли?
   - Кто вы такие? Вы следили за мной? - сразу бросилась в атаку Елизавета Матвеева.
   - Сядь! - рявкнул я, девушка послушно села. - Ты за приворотом сюда ходила? Отвечай?!
   - Д-да, - запнувшись, испугано ответила студентка.
   Феникс очень нехорошо посмотрела на колдунью...
   - А ты, значит, приворот сделала? - с трудом сдерживаясь, спросил я.
   - Еще чего! - неожиданно резко ответила Иванова. - Стану я ради каждой замухрышки приворот делать! Ничего я не делала, - она повернулась к Елизавете и со злой усмешкой спросила. - Что, не посмотрел на тебя твой парень? А ты сама на себя в зеркало смотрела? Кто на тебя такую без бутылки взглянет?
   Девушка побледнела и часто заморгала.
   - Но почему... вы же обещали... вы же говорили...
   - Почему, почему, вы же обещали... - передразнила колдунья. - Да потому что дурочка ты! Лохушка! Понятно?
   - Но... но...
   - Что но? Деньги ты мне заплатила? Вы все их платите. За венец безбрачия, за порчу, за привороты-отвороты. А чушь все это! Чушь для таких лохушек как ты! Моль ты очкастая! Да на тебя ни один парень не посмотрит! Вот ты за приворотом и пошла.
   Гадалка сняла парик, открыла окно, затушила и выкинула ароматические палочки.
   - Что глазами хлопаешь? Пошла вон отсюда! Не верну я тебе денег, а жаловаться ты не пойдешь. У родителей стащила? Молодец! А хочешь я им деньги верну и скажу что их дочь мало того что дура, так еще и воровка? А?
   - Заткнись и кончай балаган, - сухо сказал я.
   - А что такое, служивый? - колдунья достала сигареты и, щелкнув зажигалкой, закурила. - Ты чем-то недоволен? Приворота не было, закон я не нарушила. Есть вопросы?
   - Елизавета Матеева пришла к вам за приворотом? Так?
   - И что? Она пришла, да я делать ничего не стала. Буду я еще для каждой очкастой дурочки силы тратить и приворот делать. Или вы не согласны, служивые?
   С формальной точки зрения колдунья была права. Она не имела права использовать такую опасную магию как приворот на человеке, а вот обманывать ей никто не запрещал.
   Елизавета подскочила со стула и выбежала из комнаты. Зоя Иванова презрительно усмехнулась ей в след.
   - Что-то еще хотели, уважаемые?
   - Нет.
   Я повернулся и пошел на улицу. Очень хотелось бросить напоследок короткую и хлесткую фразу, но я сдержался. Не время.
   - А уж было подумала, что тут и правда все дело в привороте было, - растерянно произнесла Феникс, щурясь от яркого солнца.
   Мы вышли на крыльцо. Матвеева медленно брела по улице. Как я и думал, она недалеко убежала.
   - Учиться тебе еще и учиться, - покачал я головой. - Колдунья врала нам.
   - Почему? - удивилась девушка.
   - Она переигрывала. Будь она невиновна - не стала бы так яростно высмеивать девчонку и говорить, что просто мошенница. Ты проверила её?
   - Нет, - Феникс выругалась. - Не подумала... Но, ты не прав.
   - Почему?
   - Может колдунья от нас что-то и скрывала... - медленно произнесла рыжая волшебница. - Но приворот - это очень сложная магия. Это не слабенькое проклятье наложить. Это надо подействовать на психику и гормоны человека. Не каждому по силам, и уж точно не этой шарлатанке.
   - Да? Гхм... ладно, фиг с этим. Пошли догонять Матвееву эту.
   Догнать студентку было несложно. Дуреха плелась опустив голову и наверняка сокрушалась о своей злосчастной судьбе. Я, не церемонясь, схватил её за руку чуть выше локтя и затащил в ближайший тихий закоулок.
   Матевева попыталась что-то вякнуть, но увидев мое злое лицо, съежилась и замерла, глядя на меня испуганными глазами.
   - Рассказывай, - коротко велел я.
   Перепуганная девушка послушно стала рассказывать, что давно любила Сергея, но тот не обращал на неё внимания и пытался ухаживать за Ириной. Тогда она пошла к колдунье и попросила помочь, не бесплатно конечно.
   Елизавете пришло в голову не только сделать приворот на Сергея, но и Ирину Воробьеву приворожить к другому парню, а его на неё. Мол когда Сергей увидит, что его зазноба уже с другим, то уж точно от неё отвернется и к ней придет. А чтобы действовать наверняка, Матвеева заказала еще и отворот.
   - Ну что значит, довела стерва бедного Сергея до самоубийства? Стерва, да вот только не та!
   - Что...
   - Ты понимаешь, что не Ирина Воробьева, виновата в смерти Сергея, а ты?!
   Студентка сжалась еще сильнее, окончательно превратившись из мстительной фурии в маленькую серую мышку.
   - Ты хоть понимаешь, что такое приворот?! Ты знаешь, как это людей ломает?! Не понимаешь? Совсем дура, да? Или наоборот, все понимаешь, да вот только захотела поиграть людьми как куклами? Так ты Воробьевой сказала? Ты кукла, а я тобой играю.
   Я схватил идиотку и хорошо встряхнул её.
   - Игорь! - Феникс испугавшись схватила меня за плечо.
   - Я спокоен, - совершенно честно ответил я. - Что молчишь? Сказать нечего? Твое счастье, что колдунья оказалась мошенницей, и никакого приворота не было! Это понятно тебе? Сергей Кириенко просто идиот. Покончил жизнь и устроил всем столько проблем исключительно по собственной глупости. Понятно тебе? Не доводила его ни Воробьева, никто кто-то еще до самоубийства. А вот ты могла бы! Если бы приворот подействовал. Это тебе ясно?
   - Понятно, - еле слышно пролепетала перепуганная девушка.
   - Никаких денег тебе никто не вернет! Пусть это будет тебе уроком на всю жизнь, что не стоит использовать магию для решения личных проблем. Ясно тебе?! - я намеренно рявкнул на девушку, она поспешно закивала. - А если ты еще раз подойдешь к Воробьевой и начнешь обвинять бедную девушку, которая любила и уважала Сергея больше чем ты, я тебя посажу. За доведение до самоубийства. Понято тебе?!
   - Да...
   - Я спрашиваю, понятно тебе?!
   - Да.
   - Вот и хорошо. Иди домой.
   Я отпустил девушку и пошел обратно на улицу. Феникс явно удивилась моему поступку, но не стала, ни о чем спрашивать. А я мог только понадеяться, что Матвеева запомнит этот урок. Нельзя играть с магией.
  
   Мы опять пошли к Ирине Воробьевой. Просто чтобы поговорить с девушкой и рассказать ей, что она точно ни в чем не виновата. В институте её уже не было, так что мы пошли к ней домой, но дверь никто не открывал.
   - Может, её дома нет?
   - Сказали, что домой пошла, - неуверенно ответил я.
   - Ну мало ли. Может, к своему парню пошла или гуляет где...
   - Надо было её телефон узнать. Ладно, позвоню еще раз и пойдем. Завтра в институте найдем.
   Я нажал на звонок и прислушался - тишина. Феникс прищурившись, зачем-то посмотрела на стену...
   - Ломай дверь!
   Не задавая вопросов, я резко вошел в транс и от души врезал ногой по замку. От удара хлипкая дверь погнулась, но выдержала.
   - Быстрее!
   Ударив ногой еще раз, я вцепился в металл руками, отогнул его и с корнем вырвал замок. Феникс оттолкнула меня и первой ворвалась в квартиру. Я побежал за ней.
   Ирина лежала на диване с закрытыми глазами, и казалось, что она просто спала. Тонкая красивая рука с неровно обкусанными ногтями свешивалась с дивана, вторая лежала у девушки на груди. Завитки каштановых волос на бледной коже казались совсем темными. На табуретке рядом стоял стакан с водой, и лежала пустая пачка таблеток...
   - Ну что же ты... Она еще жива!
   Феникс упала перед Ириной на колени. Схватила её запястье и прижала руку к груди.
   - Ну зачем ты... - с мукой проговорила она. - Зачем... Игорь!
   Я уже звонил по телефону в отдел.
   - Дежурная слушает.
   - Яна! Срочно патруль к колдунье Ивановой! Арестовать! И врачей на Ленина дом...! Попытка самоубийства таблетками какими-то!
   Больше мы ничего сделать не могли. Ирина медленно умирала перед нами.... Феникс пыталась как-то поддержать её, а я мог только ждать...
  
   Врачи ничего сделать не смогли. Я вышел из квартиры и сел на ступеньке, спрятав лицо в ладонях. Наниэль вышла следом за мной, опустилась рядом и обняла за плечи.
   - Не переживай. Ты ничего и не мог сделать...
   - Мы не торопились, - глухо ответил я. - Мы шли с Феникс по улице, ели мороженое, разговаривали и смеялись. А она умирала... Если бы мы пришли быстрее...
   - Нет, Игорь, не в этом случае. Она медик, знала, какой препарат нужен был. Даже приди вы раньше и не одни, а с бригадой врачей - никто бы ничего не смог сделать.
   В квартире на кухне рыдала мать Ирины. Вызванный с работы отец девушки, сейчас пытался её успокоить. О случившемся узнали и подруги Ирины. Студентки беспокоились о ней, и пришли после занятий.
   Похоже, её многие любили... а теперь её нет и у многих людей разрывается сердце от горя. Почему? Зачем? Особенно тяжело родителям. Они теперь до конца дней своих будут убиваться, что не поняли, не заметили момент, когда их ребенку очень нужна была их помощь.
   В короткой записке Ирина попросила никого не винить, но я очень хорошо знал, кто виноват. Кто во всем виноват.
  
   Зою Иванову уже допрашивали, но без особого успеха. Она все отрицала, требовала доказательств и встречи со своим покровителем. А он уже находился в отделе. Темный колдун Вальтасар, он же Митрофан Кукушкин, был негласным предводителем темных нашего города и большой занозой для нас. Вот и сейчас он сразу примчался защищать колдунью.
   Я очень хотел зайти и поговорить с ней наедине, но меня не пустили.
   - Доказательств нет, - покачал головой Владислав.
   - То есть, как это нет?!
   - Остатки магии в ауре Сергея и Ирины ни о чем не говорят. Точная экспертиза ничего не показала, а значит, нам нечего предъявить темным, - начальник развел руками. - Приворот она сделать не могла. А от легких чар люди не кинулись бы сводить счеты с жизнью.
   - У Сергея Кириенко была повышенная чувствительность к магии...
   - Это твоя догадка или результат исследования?
   - Догадка...
   - Вот и все.
   - Но ведь есть свидетельница! Елизавета Матвеева! Если она докажет, что приворот был?!
   - А что она понимает в магии? - резонно заметил Владислав.
   - Да ей и не надо ничего понимать! Пусть опишет детали действий колдуньи, а наши эксперты уже все поймут. И этот пи... колдун не отвертится. Не могла же обычная студентка знать детали настоящего ритуала приворота? Не могла! Значит, и придумать не смогла бы!
   - Тогда дуй за ней, а этих я пока задержку.
   - Понял! - я пулей вскочил из кабинета начальника и крикнул удачно попавшемуся другу. - Коля, подкинь меня!
  
   Елизавета Матвеева жила не так далеко от здания отдела. Мы быстро добрались до дома. Коля остался возле машины, а мы с Феникс поднялись наверх. Дверь в квартиру была открыта...
   Мы с напарницей переглянулись, я расстегнул кобуру и осторожно зашел внутрь. В темной квартире никого не было и воняло мочой. Недоумевая, я осмотрел комнаты, но никого там не нашел. А Феникс сразу пошла в ванную.
   - Игорь... - со странным выражением голоса позвала она.
   Я подошел и... выругался. Очень глупая девушка Лиза висела в неумело завязанной петле, а под её ногами в луже мочи лежала перевернутая табуретка.
   Перерезав веревку, я снял идиотку, но было уже поздно. Девушка как минимум час была мертва.
   - Что за... - Феникс не договорила и махнула рукой.
   Я со злости ударил по стене, оставив дыру в штукатурке и разбив в кровь кулак.
   - Идиоты малолетние! Ну, кому сейчас легче от этого станет?! - непонятно, кого спросил я.
   - Игорь... точно такие же следы магии, как возле Ирины...
   - Надо полагать, - медленно произнес я.
   Меня перебил звонок телефона. Владислав нервничал и интересовался, скоро ли я привезу свидетельницу. Я ответил ему.
   - Черт! - Только и сказал он. - Делать нечего. Оставайся там, я экспертов пришлю.
   Ждать пришлось недолго. Специалисты приехали, констатировали смерть и отсутствие следов насилия. Нашли они и написанную в спешке предсмертную записку со следами слез на бумаге.
   У меня не было сил оставаться в квартире, так что я вышел и сел на лестнице. Вскоре Феникс села рядом со мной и облокотилась на меня. Я молча обнял девушку и прижал к себе.
   - Я не хочу идти домой... не сегодня, - тихо проговорила она.
   - Нам больше некуда идти.
   - Тебе смешно? - после долгой паузы спросила Феникс. - Ну извини, у меня не так много опыта...
   - Нет, я очень хорошо тебя понимаю... Наверное, это я виноват.
   - Почему?
   - Не надо было так давить на неё...
   Девушка с беспокойством посмотрела на меня. Я без труда понял её мысли и невольно усмехнулся.
   - Не переживай за меня. Я уж точно.... - я покачал головой. - Пока живешь - можешь исправить любую ошибку или искупить вину. А потом тебе останется только сожалеть...
   - Кто знает что там...
   Уже стемнело, но мы все равно пошли в отдел. Колдунью все-таки задержали до утра, но это ничего не меняло. Доказательств её вины не было и мы ничего не могли сделать. Аура у неё оставалась чистой, на сильную магию она не способна.
   Сидя в пустом кабинете, мы разбирались с нашим злополучным делом. Я записывал новые факты и подводил итог. Феникс лениво листала исписанные листы.
   - Интересно...
   - Что?
   - Да тут ты написал, что Ирина и её парень начали встречаться с середины августа, а Матвеева пошла к колдунье только двадцать седьмого числа.
   - И? - не сразу понял я, о чем говорит Феникс.
   - Никакого приворота не было, они просто сами друг в друга влюбились.
   - Ну да, - я пожал плечами. - Теперь какая уж разница...
   - Большая. Надо во всем разобраться. Колдунья не могла наложить приворот, но она явно что-то сделала... отчего Сергей покончил жизнь самоубийством.
   - У него была повышенная чувствительность к магии, - заметил я.
   - А ведь верно. Настоящий приворот колдунья сделать не могла... - Феникс вдруг замерла, словно в голову ей пришла какая-то мысль. - Никакого приворота и не было. Она их просто убивала.
   - О чем ты? - не понял я.
   - Мы уперлись рогом в приворот, и думали как доказать, что она его делала, а ни о чем другом даже и не подумали!
   Воскликнув, девушка подскочила с места и заносилась по кабинету, быстро говоря и сильно жестикулируя.
   - Все ведь элементарно просто! Увидев фотографии, колдунья решила получить силу! Она наложила якобы приворот на Сергея, а на самом деле просто заставила его мучительно разрываться между настоящей любовью и фальшивой! Парень это почувствовал, и, не выдержав напряжения, покончил с собой!
   - Хм...
   - Вот почему колдунья испугалась, увидев нас, но потом, когда речь зашла о привороте, обнаглела и стала все отрицать! Вот почему на допросе она, не моргнув глазом, говорила, что не было никакого приворота! Его ведь и на самом деле не было!
   - Допустим. А Ирина и Елизавета?
   - Колдунья испугалась и решила перестраховаться... ну или вошла во вкус и решила получить еще силы, забрав жизнь двух молодых девушек. С Ириной все было очень просто. Она и так сильно переживала смерть Сергея, а тут еще и Матвеева... подтолкнуть её к самоубийству несложно.
   - И саму Матвееву заставить сделать роковой шаг, было не так трудно, - я протянул девушке распечатку последнего телефонного звонка. Одна из подруг Ирины Воробьевой позвонила Елизавете и обвинила её в гибели девушки. - Она повесилась примерно через десять минут после звонка, кое-как накарябав записку и завязав петлю на веревке.
   - Игорь... - со странной интонацией произнесла Феникс. - Мы ведь ничего не докажем.
   - Нет.
   - Я хочу её убить. Просто убить без суда. Она это заслужила.
   Я посмотрел на напарницу. В её карих глазах было только ледяное спокойствие и ненависть. Усмехнувшись, я покачал головой:
   - Без проблем. Завтра вечером.
   - Ты согласен? - удивилась она. - И спорить не будешь?
   - Пошли домой, - вместо ответа сказал я. - Если хочешь, по дороге зайдем в магазин и возьмем чего-нибудь выпить.
   - Давай.
   В круглосуточном магазине возле дома мы взяли вина и фруктов. Накрывать на стол было лень, так что мы расположились прямо на ковре и продолжили разговор.
   - Почему люди так легкомысленно относятся к привороту? - задумчиво спросила Феникс.
   - Не знаю. Может потому, что они считают, что в любви все средства хороши? Если ты подставляешь, манипулируешь, разрушаешь чужую жизнь, сживаешь со свету соперника или соперницу, но делаешь это ради большой и светлой Любви, то тебе все можно?
   - Странно...
   - Но все именно так и происходит. Матвеева была уверена в своем праве ломать чужие жизни. И то, что она сама оказалась марионеткой в чужих руках, глупой и жестокой дурочкой, не искупает её вины.
   - Не понимаю я этого...
   - Я тоже. Ведь поступи она по-другому - ничего этого не случилось бы! Ей нужно было всего на всего быть рядом с Сергеем, подержать его и обратить на себя его внимания. Действовать надо было, а не томно вздыхать в противоположном углу аудитории. Вместо этого Матвеева сама пошла к монстру, которой только и ждал возможности сожрать чужие жизни.
   - Но она же сама в итоге за все расплатилась.
   - Нет, Матвеева расплатилась бы, если бы жила и искупала свою вину. Но она в очередной раз поступила так, как было удобно ей. Только и всего...
   Уставшей за день Феникс хватило всего пары стаканов. Она уснула прямо на ковре, прислонившись ко мне и положив голову на плечо. Я немного посидел так, слушая ровное дыхание подруги. А потом аккуратно, чтобы не разбудить, поднял её на руки и отнес на кровать. Убрал вино в холодильник. Помыл стаканы. Достал из тайника "левый" пистолет. Разобрал его, почистил, опять собрал и зарядил.
   Я не стал говорить Феникс, что все для себя решил еще сидя под дверью славной девушки Ирины Воробьевой. Да, я не догадывался обо всех деталях и думал что все дело в привороте. Что поделать, не разбираюсь в магии. Но зато разбираюсь в преступлениях... и в том, что надо делать с преступниками.
  
   - Она заказала два билета на послезавтра до Москвы, сейчас не торопясь собирает вещи. Салон свой закрыла.
   - Спасибо, с меня бутылка.
   - Две, - хмыкнул Леха, - нам еще перед Владиславом объясняться, почему весь день торчали на одном месте.
   Феникс ничего не понимала и только слушала меня. Зато все и без слов понял Коля. Жестом показав, что с меня бутылка, он пошел отвлекать наш с Феникс "хвост".
   - Уходим! - кинув на стол деньги, я быстро метнулся между столиками к выходу из кафе.
   Напарница немного замешкалась, но потом догнала меня. Мы быстро пробежали по переулку, догнали отъезжавший от остановки автобус и запрыгнули в него. Я поблагодарил водителя и сразу заплатил за проезд. Феникс тем временем заняла места в конце автобуса.
   - И что это было?
   - За нами весь день следили, - спокойно ответил я.
   - Кто?! - вспыхнула девушка.
   - Чекисты, кто же еще? - удивился её вопросу я. - Обычное дело.
   - Но... почему?
   - Они боятся, что мы пойдем и убьем колдунью.
   - Вот как... и что мы будем делать?
   - Пойдем и убьем колдунью. Только сначала погуляем по городу, чтобы опять никто на хвост не сел. И ты смотри, чтобы магией за нами никто следить не начал.
   Феникс слушала меня с большим недоумением. Почти как я, когда всего полгода назад Коля говорил мне тоже самое. Это была не самая светлая сторона работы в Ордене.
   - Но может быть подождать пару дней? Она же только через два дня улетает.
   - Ха! Колдунья убежит из города сегодня ночью. А билеты - это просто отвлечение внимания.
   - Откуда ты знаешь?
   - Сергей как-то объяснял мне такие вещи, - уклончиво ответил я.
   Я не стал рассказывать Феникс, что Сергей не просто говорил о таких вещах, а учил меня им. Как уходить от погони в городе, как обманывать наблюдателей во время слежки и как охотиться за другим человеком. Мне все это было очень интересно, хотя я всегда недоумевал, зачем это нужно простому оперативнику?
  
   До вечера мы прятались в засаде возле дома гадалки. С виду она вела себя спокойно, не скрывалась, окна не закрывала, хотя никого и не принимала. Вечером, колдунья отпустила охранника с секретаршей и закрыла дверь.
   - Ты уверен, что не ошибся?
   - Нет, - покачал я головой. - Смотрим, что дальше будет.
   А дальше стало интересно. Через окна мы видели, как гадалка заметалась по комнатам, быстро собирая несколько сумок. Потом она, сообразив, что её хорошо видно с улицы, опустила на окнах жалюзи.
   - Пошли, - оглянувшись по сторонам, сказал я.
   Осторожно подходя к офису гадалки, я достал телефон и позвонил Коле, но сразу нажал кнопку отмены. Мы встали за углом здания, ждать нам пришлось недолго.
   Гадалка вышла из офиса, закрыла за собой дверь и быстрым шагом пошла к своей машине, держа в руках две увесистые сумки. Я вышел из-за угла и свистнул. Колдунья вздрогнула и обернулась.
   - Узнала? - спросил я и выстрелил, не дожидаясь ответа.
   Подбежав поближе, я выстрелил еще раз, на этот раз в голову. Потом бросил пистолет на тело женщины и махнул рукой Феникс. Она приподняла тело магией и быстро спалила его так, что не осталось и пепла.
   - И все? - как-то неуверенно спросила девушка.
   - А что ты хотела? Это только в фильмах красиво, а в жизни все быстро и буднично. Не забудь следы магии убрать.
   Рядом с нами притормозил Коля.
   - Быстрее! - крикнул он. - Чекисты уже рвут и мечут!
   Мы с Феникс заскочили к нему в машину и поехали в бар.
  
   На следующий день меня прямо с утра начали допрашивать люди из контрразведки. Коля успел увести Феникс в безопасное место, а я остался на съедение чекистам. Сначала они подробно расспрашивали меня о том, чем я занимался вчера. Я им охотно отвечал. Потому они перешли к более прямым вопросам. И под конец прямо спросили:
   - Что вы знаете о исчезновении колдуньи Зои Ивановой?
   - Она исчезла?! Да вашу ж мать! - не выдержал я. - Я же говорил, что она сбежит. Сами теперь ищете её!
   Чекисты нехорошо прищурились.
   - А с чего мы должны её искать?
   - Она виновна в гибели троих студентов.
   - Но это ведь не так.
   - Тогда почему она убежала? - с улыбкой спросил я.
   - Очень хороший вопрос. Вот только убежала ли она?
   Владислав, до этого молча сидевший в углу, поднялся с места и сказал:
   - Так архаровцы, закругляемся. Он мне нужен.
   Чекист холодно посмотрел на Владислава.
   - Мы еще не закончили. Он подозревается в должностном преступлении.
   - Да? А на когтереза завтра ты с пистолетом в руках пойдешь? - с неприязнью поинтересовался мой начальник, и неожиданно зло рявкнул. - Хватит по пустякам моих людей дергать! Пропала колдунья? Да и хрен с ней. Игорь, пошли.
   Контрразведчики переглянулись, но ничего не сказали. Мне это показалось немного странным, словно бы они заранее решили, кто и что будет говорить, но я не придал этому значения. Вслед за Владиславом я пошел в его кабинет.
   - Садись, - на ходу сказал Владислав и сам сел за стол. - В общем, все неплохо, но под конец сглупил.
   - Что?
   - Когда ты узнал о пропаже гадалки, ты повел себя наигранно. Они легко тебя раскусили. А так все правильно было. Ты её убил или Феникс?
   Начальник задал вопрос непринужденным и простым тоном. Словно поинтересовался, кто из нас вчера готовил ужин. И я едва не угодил в его ловушку.
   - Тело нашли? - спокойно спросил я.
   - Нет.
   - Тогда о каком убийстве идет речь? И с чего вы решили, что мы имеем к этому хоть какое-то отношение?
   - Да потому что я вас всех, стервецов, насквозь вижу! - резко ответил он.
   Владислав встал и подошел к окну.
   - Думаешь, я в игры с тобой играю? Да я прекрасно знаю, что ты убил гадалку, а Феникс уничтожила тело. А знаешь, почему ты её убил?
   Я сжал кулаки. Ломать комедию дальше смысла не было, поэтому я ответил предельно честно.
   - Потому что ей понравилось то, что она делала. А еще она почувствовала свою безнаказанность. Эта тварь уехала бы в другой город, и вскоре бы там хорошие парни и девушки внезапно начали бы сводить счеты с жизнью! Вешаться, стреляться, топиться и травиться таблетками! И никто бы не знал с чего это вдруг им такая глупость в голову пришла!
   - Да? Точно? - Владислав резко развернулся и, подойдя к столу, подался вперед и посмотрел мне прямо в глаза. - А может быть, ты просто мстил?
   - Мстил? - Я встал, расстегнул кобуру, достал пистолет, передернул затвор, снял с предохранителя и поднес к виску. И спросил, глядя прямо в глаза своему начальнику. - А почему бы мне и в самом деле не отомстить тому, кто виноват в смерти Ирины и Елизаветы? Как вы думаете, Владислав Иванович?
   Он промолчал и отодвинулся назад.
   - Думаете, я не понял, на что вы намекаете? На то, что я решил свою вину переложить на гадалку и поэтому убил её? Думаете, я салага, чтобы не понять что это я виноват в смерти девчонок?! Вот только что мне теперь делать, застрелиться?!
   - Не дури, - тихо ответил Владислав. - Убери ствол.
   Пока я убирал пистолет обратно, начальник достал из шкафчика бутылку коньяка и налил три рюмки. Одну он поставил передо мной, а вторую накрыл куском хлеба. Мы выпили, не чокаясь и не закусывая.
   - Ты все правильно понял. Что будешь делать?
   - А что я могу делать? - пожал я плечами. - Убивать монстров. Расследовать дела. Этим и займусь, пожалуй. Если чекисты не посадят.
   - Не посадят. Кишка у них тонка моих людей трогать. Да и наплевать всем на эту гадалку. Даже хрену этому, Вальтасару, ему нужно было свою власть показать.
   - Вот как. Тогда почему её все-таки не арестовали?
   - Так не за что было. Мир с темными колдунами важнее одной единственной колдуньи.
   Важнее...
   - Ты хоть уверен, что она виновата?
   - Абсолютно. Все подробности и доказательства есть в деле.
   - Я посмотрю его, - пообещал Владислав. - Будем считать, что это дело вы с Феникс раскрыли успешно.
   Я равнодушно пожал плечами. Мне было все равно.
   - Иди, Игорь, работай. Но смотри не заиграйся в вершителя справедливости.
   - Законы поправьте, чтобы не приходилось их нарушать ради справедливости.
   Говорят, древние римляне говорили: "Пусть погибнет мир, но восторжествует справедливость". Я уже давно начал понимать, что Орден живет по совсем другому принципу.
  
   Погода с самого утра была мерзкой. Тяжелые темные тучи давили сверху, моросил мелкий противный дождик, и дул холодный пронизывающий ветер. А это ведь только конец сентября.
   На городском кладбище никого не было. Я, засунув руки, в карманы медленно шел по проходу межу могилами, не совсем понимая, зачем вообще пришел сюда. Тем более в такую погоду.
   К моему удивлению на скамейке возле свежих могил сидел парень. Почувствовав мой взгляд, он повернулся. Это был Дмитрий, парень Ирины. Я подошел и сел рядом с ним. По странному совпадению или по иронии судьбы трех ребят похоронили рядом друг с другом.
   - Мерзкая погода, - произнес я, просто чтобы нарушить тишину.
   - Самый раз для меня.
   - Ты винишь себя?
   Парень кивнул:
   - Как же иначе? Если бы я был рядом...
   Он сжал кулаки.
   - Я виноват больше тебя... Если бы сразу все понял...
   Опять повисла тишина. Дмитрий сидел, опустив голову, а я рассматривал могилы ребят. Почему-то теперь я не мог называть их иначе как ребятами...
   - Я иногда думаю... если бы я ушел, уступил её Сергею... все были бы живы.
   - А ты?
   - А что я? - пожал плечами парень. - Другую бы себе нашел. Если он так сильно любил её...
   - Не знаю, - в свою очередь пожал я плечами. - Может быть, все бы и произошло по-другому.
   Он поежился от ветра и застегнул куртку.
   - Не вини себя. Тот, кто на самом деле во всем виноват - мертв, - я откинулся на спинку скамейки и посмотрел в хмурое небо, подставив лицо дождю. - А они там, я думаю, все между собой решили и по справедливости.
   Во всяком случая я на это надеюсь. А иначе во что еще нам верить?
  

Командировка

  
   Люди на большой поляне веселились. Вырвавшись на пару дней из городов на природу, они с энтузиазмом играли в фентезийное средневековье, плохо представляя, чем оно является на самом деле...
   Наблюдавший за ними человек презрительно усмехнулся, размышляя о человеческой глупости. Жить в мире полном настоящих чудес и небывалого комфорта и мечтать при этом об убогой жизни эльфов или гномов?
   "Впрочем, почему бы и нет..."

1 глава

   - Игорь, ну не надо, - жалобно попросила девушка.
   - Сейчас все будет! - парень встал, картинно похрустел кулаками. - Ей ты! Да, я к тебе обращаюсь! Ты тут, что ли наш хозяин?
   Низкорослый кочевник повернулся и с недоброй усмешкой взялся за кнут, висевший на поясе.
  
   Приказ пришел как всегда неожиданно и не вовремя - во второй половине рабочего дня, когда мы с Феникс уже предвкушали выходные на природе в компании друзей, пива и шашлыков. А тут такое...
   - Вы двое. Бегом к завхозу, получать снаряжение и паек на три дня, - на ходу крикнул нам Владислав и убежал, прежде чем мы успели что-то спросить.
   - Куда нам идти? - переспросила Феникс.
   - К интенданту, - мрачно ответил я. - Накрылись наши шашлыки. Сейчас неделю будем где-нибудь в тайге куковать.
   Никакого завхоза у нас конечно не был. Был начальник интендантской службы. Но все его называли завхозом и никак иначе. Он без лишних разговоров выдал нам форму, кольчуги и плащи, разные бытовые мелочи, а также по три пакета пайка. Все это добро следовало запихнуть в вещмешки. Там уже сидел Коля, с мрачным видом упаковывающий свой мешок.
   - Что случилось? - спросил я.
   - Не знаю, но мясу хана. Владислав даже на пять минут не дал забежать домой в морозильник его убрать. Велел переодеваться, транспорт через десять минут будет.
   Делать нечего. Мы с Феникс по очереди переоделись в отдельной комнате. Вещи сложили и сдали на хранение. Девушка ничего толком не понимала, но пока вопросы не задавала. Едва мы закончили, как в интендантскую ворвался взмыленный Федор.
   - Успел? - тяжело дыша, спросил он.
   - Да. Принимай, - ответил завхоз. - А вы трое что встали? Бегом в оружейку.
   Тут, как ни странно Федор успел нас обогнать. Что, если подумать, не так уж удивительно. Он из бойцов, а не оперативник, их часто и посреди ночи поднимают, с приказом собраться за пять минут.
   Нам с Колей выдали наши автоматы, запас патронов к ним из расчета по норме на три дня и холодное оружие - мечи и кинжалы. Феникс дали какие-то артефакты магические. А Федор закинул за спину ножны с мечом-бастардом и взял себе крупнокалиберный пулемет "Корд". Мы с Колей дружно присвистнули, с него можно даже вертолеты сбивать.
   - На слонов? - шутливо спросил Коля.
   - На драконов, - без тени шутки ответил Федор. - Пошли, машина ждет.
   Машина и вправду уже ждала нас, а в ней сидел хмурый Алексей. Не менее мрачный Владислав стоял рядом.
   - Все понятно? - спросил начальник.
   - Так точно, - ответил Алексей.
   - Ну, орлы, - Владислав придирчиво оглядел нас. - Ну вот, надели форму и хоть на людей стали похожи. Все взяли, ничего не забыли?
   Наш начальник говорил непривычно мягким тоном. Феникс смотрела на его с недоумением, а вот мы все поняли.
   - Куда нас? - сухо спросил Коля.
   - Да я б сказал куда, да здесь девушка, - с тяжелым вздохом ответил он. - В дурное место, но там надо наших вытаскивать. В Артан.
   - Ясно все.
   - Не прощаемся. Удачи ребята, слушайте Алексея, он человек опытный, и держитесь друг за друга.
   Кроме Владислава нас никто больше не провожал. Рабочий день в самом разгаре, да и не принято у нас в горячие командировки провожать. Только начальник считает это своим долгом. При этом он всегда, словно извиняясь, становится непривычно вежливым и добрым.
  
   Дорога у нас была долгая. Сначала в машине до военной базы Ордена недалеко от города, потом на транспортном вертолете до другой базы. В пути нам с лихвой хватило времени узнать задание и поговорить, а заодно объяснить Феникс что нас ждет.
   Наш мир окружают другие миры и иногда они словно бы соприкасаются друг с другом и тогда открываются временные стихийные порталы. Они случайно появляются, а потом навсегда исчезают. Часто через такие порталы в наш мир попадают диковинные звери, монстры или разумные гости.
   Но порой происходит и обратный процесс. И если о безымянном звере никто не узнает, а каком-нибудь Барбосе или Барсике поплачут только его хозяева, то вот о людях приходится нам заботиться. Отправляться, искать его в другом мире и если надо с боем вырывать из рук или лап аборигенов.
   Чаще всего новоявленного попаданца, ошалевшего и непонимающего что происходит, находят в двух метрах от портала. Но нередко они уходят очень далеко и вот тогда начинаются проблемы.
   А в этот раз все было совсем плохо...
   - Вашу мать! Ролевики! - зло выругался Коля.
   - Тридцать девять человек, - невесело усмехнулся Алексей.
   - Тридцать девять ролевиков! Мать моя женщина!
   - А кем еще может быть твоя мать? - с крайним удивлением поинтересовалась Феникс, незнакомая с этим выражением.
   - И что, все очень плохо? - спросил Федор.
   Коля выразил свое мнение емко и нецензурно. Алексей покачал головой и объяснил Федору:
   - Понимаешь. Обычного человека находишь - и он тебе на шею от счастья прыгает. А ролевики же всю жизнь в другом мире мечтают оказаться! Они как тараканы разбегаются по местности и попробуй их еще уговорить вернутся. Они, пока их жопой на кол не посадят, не поймут всех прелестей средневековья.
   - Все еще хуже.
   - Да, Игорь, все еще хуже, - Алексей забрал у Коли планшет с заданием. И продолжил чтение. - Группа быстрого реагирования нашла на месте стоянки людей следы боя. Тела трех погибших ролевиков и двух местных. Остальных, судя по следам, взяли в рабство. Еще какая-то часть разбежалась по окрестности до нападения. Для поисков людей решено создать экспедиционный корпус и отобрать в него... Дальше уже неинтересно. Ясно все?
   - Да. Что из себя мир представляет?
   - Артан. Средние века в своих самых худших проявлениях: магия, монстры, в небольших количествах присутствуют высшие расы и нежить; полное отсутствие гигиены, гуманности и здравого смысла; зато в самом разгаре феодальные войны, разгул мракобесия, множество суеверий и лютует местная инквизиция.
   - Весело, - вздохнул Федор. - Вы были уже там?
   - Я был, - коротко ответил Алексей.
   Мы с Колей не были, но пару раз слышали про этот мир. Из всех соседних миров этот был наихудшим.
   - Хуже всего их рейдеры - дикая смесь кочевников, дезертиров, орков, полуорков, троллей и совсем тупых нелюдей. Они сбиваются в крупные стаи и нападают на всех подряд, не задавая лишних вопросов. Некоторые банды даже ухитрялись заполучать небольших драконов и горных великанов. Столкнуться с такими и врагу не пожелаешь. Они перед боем напиваются отвара каких-то грибов и лезут в бой как бешенные. Против местных такая тактика работает безотказно.
   - А против огнестрельного оружия?
   - Только пулеметами их косить. Все остальное бесполезно. Оружия они не боятся, воспринимают как магию и рвутся убить колдунов.
   Уже тогда нам было понятно, что нас ждет веселая командировка. Но мы и не подозревали, насколько она будет веселой. Пока мы только изучали материалы про Артан: населявшие его виды существ, опасные хищники, государства и примерный уровень развития оружия, виды магии и тому подобное.
   Все это нужно было запомнить, чтобы потом на месте знать, кто опасней, здоровый орк с топором или хилый старик, увешенный странными побрякушками, и кого надо убивать в первую очередь.
  
   В другой мир мы прошли через портал на военной базе Ордене. Перед переходом нам всем сделали прививки от разных болезней. На другой стороне уже был разбит укрепленный лагерь. Нам выделили отдельную палатку и дали чуть меньше суток на акклиматизацию.
   - Ну, разбираем койки, - весело воскликнул Коля, заходя в нашу палатку. - Кому какая нравится?
   - Без разницы.
   Федор кинул свой мешок на первую попавшуюся койку и пошел искать знакомых. Я тоже выбирал недолго. Феникс заняла место рядом со мной.
   - Разве мы не сразу должны отправиться искать потерявшихся людей?
   - Не все так просто, - ответил я девушке. - Куда нам идти? Ты знаешь?
   - Нет...
   - Дело даже не в этом, - добавил Алексей. - На чем мы пойдем? Пешком конных догонять? Завтра к утру соберут вертолеты, вот тогда и начнется наша работа.
   Феникс в первый раз была в полевом лагере и с любопытством смотрела по сторонам. Мне вся эта суета уже была знакома, как и расположение лагеря. Коротко я рассказал напарнице, что лагерь окружают посты охраны, пулеметные гнезда и позиции для легких орудий.
   Внутри кольца укреплений уже развернули лазарет, штаб, столовую и склады. Портал работал постоянно и все необходимое нам быстро доставляли с Земли. Но если вдруг, по каким-либо причинам проход закроется и его невозможно будет открыть заново, отряд на собственных запасах сможет продержаться около месяца. Для этого у нас было все необходимое.
   Бронетехники, увы, не было. Слишком дорого перекидывать её через портал, да и необходимости в ней особой не было. Вертолеты тоже сложно доставлять, но техники с этим научились справляться. Они снимали лопасти и на грузовиках провозили через створ врат в другой мир, а потом на месте собирали обратно.
   Я обрадовался, что наш отряд не ставили на охрану лагеря или разведку близлежащей местности. И пошел отдыхать, пока была такая возможность. Что и Феникс посоветовал.
  
   Ночью на небе показались незнакомые созвездия и целая россыпь красивых разноцветных лун. Всезнающий Алексей сказал, что всего у этой планеты семнадцать небольших спутников и даже назвал нам местные названия некоторых из них.
   На ужин нам дали целый котелок похлебки и буханку хлеба. Так что пайки мы пока отложили в сторону. Федор быстро съел свою порцию и пошел к знакомым. А мы неторопливо доедали остатки и разговаривали, сидя у костра.
   - Я вот только одного не могу понять. Почему мы тут? - Феникс вопросительно посмотрела на Алексея.
   - Не понял.
   - Ну, мы же оперативники. Почему мы занимаемся тем, что должна делать армия?
   Мы с Колей с усмешкой переглянулись.
   - Потому что, такой пришел приказ сверху, - весело ответил Коля.
   - Не говори ерунды, - поморщился Алексей. - Для начала, это все-таки наша работа, так что это армия нам помогает, а не мы ей.
   - Вот это как раз ерунда, - возразил я. - Оперативный отдел работает только на Земле. Другие миры вне нашей компетенции.
   - Согласен. Но случаи с попаданием в другие миры землян все-таки дело оперативников, а не армии. И, кроме того, участие в таких операциях - это очень важный опыт для всех сотрудников Ордена. Помнишь, как недавно гоняли ребят на Цейлон?
   - Да помним, помним, - ответил Коля. - Правда, непонятно, зачем нам нужен опыт крупных боевых операций. Словно бы для этого нет армии и бойцов?
   - Ну да. С кем нам воевать?
   Алексей грустно усмехнулся и спросил:
   - А если армии не хватит? Если придется мобилизовать все силы Ордена?
   - Это какой же должен быть противник, если против него не хватит армии Ордена?
   - Всякое может быть. Давайте спать, завтра утром у нас первый выход.
  
   На первую вылазку мы отправились на транспортно-штурмовом вертолете Ми-8АМТШ. Вместе с нами летел переговорщик. Он оделся купцом, а мы выглядели его охранниками. Наша задача была предельно простой - обеспечить его охрану и в случае провала переговоров, попытаться силой освободить пленников.
   Вертолет высадил нас в степи, на приличном расстоянии от стоянки кочевников. По данным разведки, они разграбили караван купцов пару дней назад и захватили нескольких рабов.
   - Игорь, Феникс, вперед. Федор справа. Коля слева. Я прикрываю Константина. - Быстро и четко приказал Алексей. - Пошли.
   Построившись, мы двинулись на север. Идти было несложно, хотя высокая, выгоревшая на солнце трава доходила до груди. Дул легкий ветерок и ярко светило местное солнце. В Артане уже шла вторая половина осени, но в этих широтах было еще вполне тепло и сухо.
   Пейзаж здесь красивый только несколько однообразный. Всюду куда хватало глаз, простиралась степь. И нигде, сколько бы мы не шли, не было ни деревца, ни кустика, ни маленького пригорка. Зато над головой было удивительной красоты небо, безоблачное, глубокое и пронзительно синее. Неудивительно, что именно ему поклонялись местные кочевые народы.
   Идти нам пришлось долго, а ничего особенного не происходило. Алексею, Феникс и Константину вскоре стало скучно, они собрались вместе и затеяли беззаботный разговор. Только Алексей время от времени проверял направление движения. А вот нам скучать или расслабляться не приходилось. Мы шли, держа оружие наготове - мало ли кто мог скрываться в высокой траве?
   До лагеря кочевников мы добрались только после полудня. Феникс все ворчала, что нас высадили так далеко от цели. Алексей сначала попытался ей объяснить все, но потом просто махнул рукой на недовольство девушки.
   Стойбище располагалось в небольшой укромной ложбине возле озера. Со стороны ничего кроме ржания лошадей и запаха навоза не выдавало кочевников. Мы с Колей были уверены в том, что подобрались незаметно, но Алексей сразу разочаровал нас:
   - Они нас заметили еще часа два назад, не меньше. К их лагерю так просто не подобраться.
   - Но мы никого не видели.
   - И не смогли бы увидеть, - он повернулся к переговорщику. - Константин, мы будем прикрывать вас издалека. С вами пойдут Игорь и Феникс. Если не получится выкупить пленников - сами ничего не предпринимайте.
   - Ясно. Надеюсь только, что ваши бойцы ничего не испортят.
   - Игорь, Феникс. Вы поняли свою задачу?
   - Стоять с каменными лицами за его спиной и вытащить живым и невредимым, если начнется стрельба. Что тут непонятного?
   - Не только. Игорь, оцени количество их солдат и оружие, а главное запомни, где пленники.
   - Да понял я.
   Перед тем как зайти в лагерь, я надел плащ, спрятал под ним автомат, а ножны с мечом наоборот передвинул вперед. Нравы тут простые и человека без оружия будут воспринимать только как раба.
   Едва мы двинулись к лагерю, как нам на встречу вышли три рослых воина. Константин на странном гортанном языке поприветствовал их. Они ответили на приветствие и переговоры начались. Через пару минут кочевники пустили нас в лагерь. Константин резким, повелительным жестом приказал нам идти следом за ним.
   Стойбище кочевников встретило нас шумом многолюдной суеты, ржанием лошадей, утробным ревом странных местных животных и целым букетом самых разных ароматов, от вони навоза до запаха жареного на костре мяса.
   Пока Константин разговаривал с вождем кочевников, я разглядывал их лагерь. Женщины в пестрых накидках на нас не обращали внимания. Они занимались своими домашними делами, разговаривали друг с другом и гоняли непослушных детей. Мужчинам тоже не было никакого дела до нас. Только с десяток с копьями и короткими топорами расположился рядом, понятно зачем. Остальные лишь искоса поглядывали на нас. Пожалуй, только детей мы и заинтересовали.
   Наконец Константин заранее обговоренным жестом дал нам понять, что переговоры успешны. Кочевники привели нам два десятка грязных, уставших мужчин и женщин в разных тряпках. Большинство из них были босы.
   Константин внимательно осмотрел всех из них, задавая некоторым вопросы на русском языке, и забрал парня и девушку в порванном балахоне. Он приказал им идти к нам, но девушка вдруг кинулась к переговорщику:
   - Пожалуйста! Возьмите еще и Игоря!
   - Где он? Вас было трое?
   - Его куда-то увели...
   - Иди к ним.
   - Но...
   - Иди и не мешай!
   Он резко толкнул девушку к нам, да так сильно, что она упала. Её друг помог ей встать и повел к нам. А Константин вернулся к переговорам. И на этот раз они пошли тяжело.
   Лицо дипломата явно выдавало его сильное напряжение, он вспотел, но продолжал что-то доказывать упрямому вождю. Казалось, что надежды никакой нет, но вдруг к предводителю кочевников подбежал один из его слуг и что-то шепнул. Тот тут же усмехнулся и согласился на условия Константина.
   Через пару минут нам принесли тело совершенно изможденного парня. На его запястьях и щиколотках темнели багровые следы от веревок. Судя по всему, его привязали к вбитым в землю кольям и оставили без воды на солнце. Кочевники бросили парня под ноги Константину и дружно гортанно рассмеялись.
   - Игорь, - дрогнувшим голосом шепнула Феникс.
   - Я вижу, - мрачно ответил я.
   Константин что-то резко сказал вождю, тот также резко ответил. Помрачнев, дипломат достал кошелек и расплатился крупными золотыми монетами.
   - Феникс, прикроешь нас.
   Я подошел и поднял тело парня. Константин взял за руку, впавшую в ступор, девушку и повел её за собой. Мы спокойно шли назад, кочевники сзади шумели, но лично я ничуть не волновался. Нас прикрывала Феникс, и кроме того я хорошо видел торчавший из травы ствол "корда" Федора.
   Когда мы отошли от стойбища кочевников, ко мне подбежали Алексей и Коля. Они вдвоем забрали у меня тело парня. Я тут же скинул плащ и взял в руки автомат.
   - Я уже вызвал вертушку, будет через пятнадцать минут, - обрадовал нас командир.
   Спасенные ролевики сидели рядом с телом погибшего товарища. Девушка была в прострации, а вот парень сжимал кулаки и как-то беспомощно смотрел на нас.
   - Вы отомстите за него?
   - За что? - сухо спросил Алексей.
   - Но... они же убили его!
   - И дальше что? Ты думаешь, в этом мире это что-то значит?
   - Но... - парень растерялся и посмотрел на Константина. - Он же сказал, что вы пришли спасти нас.
   - Да, мы пришли спасти вас. Или забрать ваши тела, - любезно объяснил ему Коля. - А вы что думали? В сказку попали?
   - Вы чего? - тихо спросил я.
   - Да так. Пока вы на переговорах были, Алексей с лагерем связывался. Как ты думаешь, как эти умники в этом мире оказались? - зло спросил Коля. - Случайно провалились? Хрен там, увидели портал и ломанулись в него всем своим бараньим стадом!
   - Мы не знали...
   - Чего вы не знали? Что в жизни все не так как в книгах?!
   Коля зло сплюнул. Он и Алексей подняли тело погибшего ролевика и пошли дальше. Рядом с ними шла Феникс, а мы с Федором прикрывали сзади. Мало ли что придет в голову кочевникам. Но все обошлось, и через пятнадцать минут над нами завис вертолет.
  
   В вертолете мы все расслабились, положили оружие и предвкушали отдых в лагере. Коля достал пару галет из пайка и начал жевать их. Феникс облокотилась на меня и задремала. Один только Федор не расслаблялся и оказался прав.
   Один из пилотов вдруг позвал Алексея. Он зашел в кабину, что-то выслушал и кивнул, а потом повернулся к нам и коротко приказал:
   - К бою!
   Ругнувшись, я разбудил Феникс и схватил автомат.
   - Одна из наших групп нарвалась в степи на рейдеров. Ребята окружены и сами вырваться не могут.
   - Ясно все.
   Мы быстро собрались к бою, распихали по карманам гранаты и магазины с патронами. А рюкзаки с пайком и дополнительным снаряжением оставили в вертолете. Потом поверили связь, у каждого была небольшая гарнитура для общения с другими членами отряда. Спасенные ролевики с испугом наблюдали за нашими приготовлениями. Константин пересел к ним и стал их успокаивать.
   - Федор, останешься здесь, - распорядился Алексей. - Мы высадимся на гребне невысокого холма и откроем огонь по флангу рейдерам. Вертушка пройдется над ними, заберет отряд, потом вернется за нами. Феникс, твоя задача прикрыть нас от магии и не дать окружить. Все понятно?
   Мы синхронно кивнули.
   - Тогда Коля первый. Игорь за ним, Феникс следом.
   Вертолет снизил скорость и опустился низко к земле. Коля открыл дверь и залихватски крикнул:
   - Йи-ха! Как я соскучился по этому!
   - Мы так прыгать будем?! - изумлению и ужасу в глазах Феникс не было предела.
   - А то! Ну, за Императора!!!
   Коля выпрыгнул из вертолета, перекатился через плечо и тут же поднялся, водя стволом автомата по сторонам. Стоило ему оказаться на земле, как его залихватская веселость ушла, уступив место серьезности.
   Через пару секунд я присоединился к нему, просто спрыгнув на землю. Следом с отчаянным воплем свалилась Феникс. Девушка упала, запуталась в траве и с трудом и ругательствами поднялась на ноги.
   - Вперед! Быстро! - скомандовал Алексей.
   Вертолет круто набрал высоту, сделал разворот и атаковал врага ракетами. Федор открыл огонь из пулемета. Мы услышали взрывы и дикие вопли. А через мгновение сами увидели врага и вступили в бой.
   Мы заняли позицию на вершине небольшого холма. Сверху нам хорошо были видны всадники, несущиеся в атаку на отчаянно отстреливающихся солдат. Люди и орки налетали и быстро отскакивали в сторону, закидывая наших стрелами.
   Внезапная атака с воздуха ошеломила врага, но не так сильно как хотелось бы. Многие рейдеры уже стреляли из мощных степных луков по вертолету. Коля первый открыл огонь короткими очередями. Через мгновение к нему присоединился Алексей. А я пробежал чуть дальше и занял позицию за большим камнем.
   - Сиди внизу и не высовывайся! - сказал я Феникс и вступил в бой. - Прикрывай магией.
   В горячке боя враги нас заметили не сразу. Мы успели уложить не меньше трех десятков всадников, прежде чем здоровый темнокожий орк с торчащими клыками увидел нас. Он что-то заорал и помчался, размахивая здоровым топором. Я тут же всадил в него несколько пуль.
   - Игорь! Шаман на три часа! - по радиосвязи приказал Алексей.
   Молния ударила с чистого неба и с оглушительным грохотом рассыпалась искрами в нескольких метрах от Коли. Защита Феникс не подвела. Шаман орков прятался за здоровым валуном, но с моей позиции его хорошо было видно. Прицелившись, я убил его. Остальные рейдеры взревели от ярости и понеслись прямо на нас, собираясь отомстить за своего колдуна.
   - Готов!
   - Хорошо. Держи центр, мы возьмем на себя фланги. Феникс, прикрой нас огнем!
   Девушка встала и, резко взмахнув рукой, что-то громко выкрикнула на эльфийском языке. И между нами и рейдерами поднялась двухметровая стена ревущего пламени. Люди и орки отшатнулись от неё.
   Вертолет тем временем уже забирал окруженный отряд. Федор из своего пулемета косил врагов десятками, но тем все было мало. Сообразив, что добыча уходит, они кинулись на них всей толпой.
   - Вашу мать! - громко выругался Алексей. - Живей работаем! Живей!
   Они с Колей встали в полный рост и стали стрелять длинными очередями в спину врагам. Феникс заскочила вдруг на камень и, хорошо замахнувшись, метнула целую россыпь огненных шаров. Каждый из них, долетев до цели, разорвался как граната.
   После этого атака рейдеров закончилась вместе с ними. Но из степи, поднимая клубы пыли, неслись еще сотни врагов. Правду о них писали исследователи - эти безумцы не умеют вовремя останавливаться.
   - Феникс! - крикнул Алексей.
   Мы опять открыли огонь, но рейдеры не обратили на это особого внимания. Они просто затаптывали упавших и с истошными воплями неслись дальше. И глядя на эту безумную толпу, я вдруг понял, почему местные жители так их боятся.
   - Феникс! - рявкнул наш командир.
   - Да сейчас!
   Широкая огненная полоса пролегла прямо перед рейдерами. Некоторые притормозили, другие поехали в обход, но немалая часть кинулась прямо через пламя.
   - Черт, - только и успел выругаться Коля.
   - Отходим! - скомандовал Алексей. - Нам недолго осталось продержаться!
   Вертолет уже забрал ту группу и пошел к нам. Разворачиваясь, он дал залп ракетами по рейдерам. Федор и другие солдаты стреляли из кабины. Феникс еще раз ударила магией, заживо сжигая всадников, но, несмотря на это, почти десяток людей и орков прорвался к нам.
   Тут уже было не до веселья. Я вошел в транс и запрыгнул на камень. Рядом со мной просвистело копье. Я точными выстрелами свалил еще двух орков и одного человека, а потом на меня набросился третий орк.
   Здоровый бугай с топором и жуткими клыками спрыгнул с коня и кинулся на меня справа. Я повернулся и выпустил последние патроны ему в грудь, но это его не остановило. Раненный, он едва не разрубил меня топором. В последний момент я отпрыгнул назад, отбросил в сторону автомат и выхватил меч. Орк, взревев, бросился на меня, широко размахиваясь топором. Я подпрыгнул вверх, пропуская удар под собой, и быстрым выпадом меча проткнул ему шею.
   Феникс окатила огнем сразу двух кочевников. Они, страшно закричав, бросились в сторону, поджигая сухую траву. Я стремглав кинулся к автомату, схватил его, поменял магазин и вовремя. На нас уже неслись новые всадники.
   - Быстрее назад!
   Я обернулся, вертолет завис прямо над вершиной холма. Несколько солдат спрыгнули вниз и открыли огонь по рейдерам, прикрывая нас.
   - Феникс! Назад!
   Девушка, не задавая лишних вопросов, бросилась к вертолету. Я срезал одной очередью самых быстрых всадников и побежал следом. Коля и Алексей уже забрались в вертолет и оттуда прикрывали нас.
   Солдаты, расстреляв последние патроны, быстро запрыгнули в вертушку. Пилоты начали медленно поднимать машину. Подбежавшую волшебницу Федор за руку втащил внутрь. А я с разбегу запрыгнул сам, и только после этого перевел дыхание и вышел из боевого транса.
   - Все, взлетайте! - крикнул Алексей пилотам.
   Рейдеры внизу в ярости заорали. Многие схватили луки и принялись стрелять в нас, некоторые метнули копья.
   - Посторонись, - Коля вдруг подошел к двери и, вскинув автомат, выстрелил из подствольного гранатомета в самую плотную кучу рейдеров.
   - Нахрена? - спросил его Алексей.
   - А чтобы жизнь медом не казалась!
   Чтобы не искушать остальных, Алексей закрыл дверь. Вертолет уже набрал высоту и начал поворачивать в сторону нашего лагеря. Мест в салоне не хватало, так что многие стали садиться прямо на пол. Напряжение боя понемногу отпускало нас. Кто-то достал из мешка флягу с холодным чаем и пустил по кругу, другой уже делился галетами.
   - Спасибо, что выручили, - поблагодарил нас командир отряда солдат, у него были погоны капитана. - Эти черти вообще бешенные! Пулеметам не остановишь!
   - Ничего, сочтемся, - кивнул Алексей. - Вы нашли кого-нибудь?
   - Только вещи двоих, - помрачнел капитан. - Эти сучьи каннибалы просто сожрали их!
   - Рановато мы улетели, - бросил Коля. - Можно было еще сотню-другую убрать.
   - Это не наш мир! - отрезал Алексей. - И не нам здесь свои порядки наводить!
   - Это так, - согласился с ним капитан. - Хотя жаль, иногда.
   Хорошо, что парень с девушкой не слышали этого разговора. Не стоит им знать, что именно случилось с их менее везучими товарищами.
  
   В лагере все было по-старому. Разве что народу стало поменьше. Одни группы были на заданиях, другие уже отдыхали от них. Добравшись до своей палатки, мы отрядили Феникс на кухню, Алексея на совещание командиров, а сами стали чистить оружие и обсуждать бой.
   Сначала вернулась рыжая волшебница с котелком каши и пакетом хлеба. Потом пришел Алексей и рассказал нам много интересного. Всего за день нашли пятерых живых ролевиков и трех мертвых. Расспросив живых, наконец, удалось составить полную картину произошедшего события. Мы уже знали, что портал открылся прямо возле лагеря ролевиков. И тридцать девять человек, недолго думая, кинулись туда.
   К счастью, большая часть любителей фэнтези проявила благоразумие и осталась в нашем мире. Некоторые из них даже собирались доложить обо всем властям. Но представители местного отделения Ордена первыми их нашли. Они засекли всплеск магической энергии, приехали проверить и... схватились за голову.
   От найденных бесстрашных покорителей другого мира мы узнали, что они ухитрились переругаться друг с другом в первый же день. Их отряд развалился на части, и все пошли в разные стороны, но мало кто смог уйти далеко. Большую их часть поймали местные кочевники и тут же, как рабов по дешевке продали купцам. Те, впрочем, тоже постарались побыстрее перепродать негодный товар.
   И вот теперь нам нужно искать тридцать одного человека на довольно большой территории. Купцы-то в разные стороны поехали!
  

2 глава

  
   Девушка вышла из шатра и пошла в отхожее место. Поначалу справлять нужду на открытом месте она стеснялась, но потом привыкла. Зайдя за повозку, она увидела старого знакомого и возмутилась:
   - Ты что тут делаешь?! А ну пошел отсюда!
   Одно дело кочевники, и совсем другое - "землянин", бывший сотоварищ по ролевым игрищам.
   - Подожди, Марина!
   Парень схватил девушку за руку и затащил под повозку.
   - Я знаю, как мы можем сбежать.
   - Сбежать... - сразу растерялась Марина. - Но как? Они же нас догонят сразу.
   - Не догонят. За нами прилетят на вертолете.
   - Что? Какой вертолет, что ты несешь?!
   - Тихо ты! - зашипел парень. - Меня поймал на окраине лагеря наш разведчик, он сказал, что за нами выслали солдат. Нам нужно будет только, как стемнеет, отойти подальше, а там нас встретят и прикроют.
   - Это правда?
   - Конечно! - он задрал футболку и показал девушке сигнальную ракетницу за поясом. - Он мне её дал на всякий случай.
   - Но...
   - Что?
   - Мне здесь нравится.
   - Ты серьезно? Как?!
   - Не кричи. Я тут кхалиси стану, а дома кем буду? Удачи вам, а я остаюсь. Привет моим предкам передай.
   Марина вылезла из повозки и быстро ушла, оставив ошарашенного парня переваривать её ответ.
  
   Через пару дней наша жизнь в военном лагере вошла в привычную колею. Мы обжились, наладили связи с соседями, завели знакомства с нужными людьми на складе и полевой кухне. Последним из чистой любви к искусству занимался ушлый Коля, с ним в любом лагере не пропадешь.
   Но и без стараний Коли, достававшего консервированные ананасы и контрабандный алкоголь, жилось нам неплохо. Уже на второй день в лагере развернули нормальную кухню и поставили столовую, так что к выданным пайкам мы даже не притрагивались. А чистоплотную Феникс очень обрадовали душевые кабинки, оказавшиеся недалеко от нашей палатки.
   Скучающие от безделья артиллеристы без зазрения совести вырубили соседнюю рощу и теперь устраивали по вечерам посиделки у костра. У вертолетчиков нашелся парень с гитарой и хорошим голосом, а тыловики для такого дела наладили канал поставки алкоголя.
   Начальство, конечно, ругалось, но больше для приличия. Им проще было закрыть глаза на подобное нарушение дисциплины, чем самим организовывать культурный досуг солдат.
   В общем, в лагере быстро воцарилась дружеская и немного расслабленная атмосфера. Мы втихомолку ругали начальство, рассказывали друг другу байки, обсуждали общее дело и обменивались новостями с "Большой земли".
   Служба конечно не страдала. Мы еще три раза вступали в бой с кочевниками, рейдерами и один раз даже сами совершили налет на купцов, никак не желавших продавать наложниц с редкой в этих местах белой кожей и красными волосами. Дипломаты так и не сумели объяснить им, что волосы у девушек на самом деле обычного цвета, просто покрашены так.
   Начальство планировало тихую операцию, но мы на месте решили по-своему. Зачем рисковать и создавать себе проблемы? Отряд оперативников из Красноярска зашел с другой стороны и громкими криками и беглой стрельбой отвлек внимание на себя. А мы быстро ворвались в лагерь купцов, разогнали охрану светошумовыми гранатами, схватили девчонок и вынесли их на себе.
   Потом было самое интересное...
   Девчонки бились в истерике, вырывались из наших рук и пытались вернуться в лагерь. Они кричали, что их везут в гарем султана, что это круто, а мы ничего не понимаем и из зависти хотим им навредить.
   Мы тихо матерились. Им просто повезло, и их действительно хотели продать в гарем какого-то южного правителя. Только поэтому с ними хорошо обращались, не трогали и неплохо кормили. И этого оказалось достаточно, чтобы эти идиотки, начитавшиеся дешевых сопливых романчиков о великолепном сексе с горячими южными красавцами в гаремах, поверили в свою счастливую судьбу. Я не знал о нравах в гаремах Артана, но что-то мне подсказывало, что они были далеко не так прекрасны, как мечтали эти малолетние дуры.
   В нашем мире гаремы султанов, калифов и прочих эмиров зачастую напоминали клубки змей. Вечно неудовлетворенные женщины, вынужденные бороться за внимание одного мужчины, не гнушались никакими методами, чтобы избавиться от конкуренток.
   Но зато следующим вечером этой историей мы собрали аншлаг.
   - И вот представляете, орет эта красноволосая. А тут на её крик выскакивают двое охранников. Мы же толком и от лагеря отойти не успели! А у меня "калаш" уже за спиной висит и эта дура из рук вырывается! А Леха спиной стоит и не видит их, со своей бьется.
   Коля рассказывал историю очень эмоционально, горячо жестикулируя и чуть ли не играя сразу все роли:
   - Что делать думаю? Крикнуть Лехе или Игорехе? Так ведь Федор вон из пулемета рядом лупит! Не услышит никто! Ну значит... о, Феникс, иди сюда!
   Озадаченная девушка поднялась со стула и подошла к нему. Коля повернул её к себе и встал, показывая как было дело, и продолжил рассказ:
   - И вот значит, одной рукой я её за шкирку держу вот так, а другой срываю автомат, прижимаю приклад, но как стрелять одной рукой? А эти уже бегут, саблями своими замахиваются и что-то кричат по-своему. И эта истерит! И тут я автомат ей на плечо и стреляю!
   Народ, хорошо понимая, что произошло дальше, дружно заржал. Недалекую девчонку никому жалко не было. Что поделать, нравы у нас простые, грубые и высокодуховных терзаний девиц не понимаем. Ничего, барабанные перепонки заживают быстро.
   - С другой стороны, бабам в гареме султана не плохо, - глубокомысленно заметил один солдат. - А что? Кормят, поят, одевают еще и ...
   - Ага, неплохо, - хмыкнул сидевший рядом со мной летчик. - Сколько баб в гареме? Сто или двести даже, а мужик один всего.
   - Так вообще малина! Ничего делать не надо.
   - Турецкий султан Мехмед III только взойдя на престол по наущению матери казнил девятнадцать своих братьев, включая младенцев, а семерых беременных наложниц своего отца велел завязать в мешки и утопить в Мраморном море, - почесав затылок, вспомнил Федор. - Вот вам и вся малина - в мешке в воду нырнуть.
   - Здесь обычно в песок закапывают, - поправил его седой мужчина, один из исследователей Артана. - И похожий случай был всего лет двадцать назад. Правитель Рахнежа - это страна на другом континенте - взойдя на престол, первым дело приказал снять кожу со всех жен и наложниц своего отца за неуважение к его матери. Да и так, обычное дело, когда фаворитка с помощью слуг разбирается с возможными конкурентками.
   - Этим идиоткам недолго бы пришлось жить в восточной сказке, - усмехнулся я. - Вы только представьте. Местных языков они не знают. Это у купца был колдун-переводчик, а кто им его в гареме предоставит? Правил этикета они даже наших не знают, что уж говорить о местных? Готов поспорить, что они свято уверены в том, что чем наглее ты ведешь себя - тем больше тебя будут уважать. А что полагается безродной рабыне за наглость?
   - Смотря где, - ответил мне ученый. - Там, куда их собирались продать, по настроению монарха или кожу снимут или в яму с муравьями.
   - Весело.
   - Ага, вот тебе и малина.
   - А им это кто-нибудь объяснил?
   - Да нет. Одна теперь вообще плохо слышит, - хохотнул Коля. - А второй Леха пощечин надавал.
   - Я попробовал с ними поговорить, но они мне не поверили, - развел руками ученый. - В их любимых книгах все по-другому.
   - Да уж.
   Я этому совсем не удивился. Встречал я таких мечтательных дев - зрелище довольно забавное и жалкое. Это даже не эскапизм*, а что-то хуже.
   - Ничего удивительного нет, - заметил Коля. - Умные люди сообразили, что не стоит лезть в портал. А кандидатов на премию Дарвина нам еще долго отлавливать.
   Еще немого поругав современных любителей фэнтези, мы, наконец, дождались ухода начальства. После этого мы достали кружки и фляги с вином, и сидеть сразу стало веселее. Наш музыкант, хорошо промочив горло, взял гитару и заиграл знакомый всем мотив:
   - Тёплое место, но улицы ждут
   Отпечатков наших ног,
   Звёздная пыль на сапогах...
   Сидя с кружкой вина, я задумчиво слушал песню и как обычно вспоминал: тяжелые бои, победы и поражения, гибель товарищей.
   - Пожелай мне удачи в бою, пожелай мне не остаться в этой траве...
   Заметив мое настроение, Феникс подвинулась ко мне и тихо спросила:
   - Ты чего?
   - Ничего.
   - А почему погрустнел?
   - Через пару лет ты поймешь меня.
   Девушка посмотрела по сторонам и заметила, что многие слушали песню задумчиво. А она ведь практически про нас.
   - Да ну тебя, Ваня. Не мог что-нибудь повеселее сыграть? - ругнулся оперативник из Хабаровска.
   - Да ладно вам, хорошая песня. Ну, мы пошли, - Федор встал и многозначительно посмотрел на нас. - Вы не забыли, что у нас завтра выход в пять утра?
   - Ни пуха вам! - напутствовали нас.
   - К черту! - привычно и дружно ответили мы.
  
   * Эскапизм - бегство от реальности в фантазии.
  
   Рассвет следующего дня мы встретили далеко к югу от лагеря. На этот раз нам ничего особенного делать не пришлось. Наша задача была прикрывать магов, только и всего.
   Пропавших ролевиков искали не наобум - работала целая система разведки. Наши агенты ходили по рынкам, ярмаркам и тавернам, представлялись посланниками богатых родственников и сулили большой выкуп. Вполне обычная и понятная местным жителям ситуация.
   Но кроме этого применялся и магический метод поиска. Я из любопытства попытался узнать подробности у Феникс, но ничего не понял. Она начала долго и путано объяснять мне про специфичные особенности каждого мира и его жителей. Упоминала такие странные и непонятные слова как: "спектр ауры", "черта Адама-Гаевского", "земной отзвук энергетического тела" и "поиск по отраженному излучению".
   - Понял?
   - Нет.
   - Я в этом и не сомневалась, - рыжая задавака махнула на меня рукой и отвернулась.
   Самое обидно то, что я не даже знал, правду говорила мне Феникс, или просто посмеялась надо мной, наплетя какой-то чуши?
   Как и ожидалось, нас никто не побеспокоил. Маги ведь не дураки, чтобы выбирать место для исполнения заклинания на виду у кочевников или местной инквизиции. А нас отправляли так, для гарантий безопасности.
  
   Очередная операция была простой - прикрыть отход другой группы вместе с освобожденными ролевиками. Начиналось все хорошо: тихая и незаметная высадка, спокойный переход через степь к лагерю кочевников и встреча с другим отрядом в назначенном месте.
   Вместе мы ждали в укромной ложбине до вечера, а от любопытных нас прикрывали наши обычные заклинания: круг тишины и поле невнимания. В этом мире они работали значительно хуже, чем в нашем, но от нескольких дозорных и просто скучавших кочевников защитить могли.
   На этот раз нам нужно было вытащить трех ролевиков - двух парней и одну девушку. Они оказались в плену у сильного, но достаточно спокойного и миролюбивого племени кочевников. На прямую атаку начальство не рискнуло, а пленников эти степняки никогда не продавали.
   Как стемнело, мы выдвинулись вперед. Бойцы московского отряда пошли встречать ролевиков, а мы заняли позиции на удобном для обороны бугре. Федор флегматично жевал травинку, Феникс зевала, а Коля и Алексей препирались по поводу выпивки перед боем.
   - Сигнал! - тихо сказал я, увидев сигнальную ракету.
   - Черт, что не так? - выругался Алексей. - Игорь, вперед.
   Кивнув, я вошел в транс и быстро двинулся вперед. Вскоре я нагнал москвичей они, тихо шипя и ругаясь сквозь зубы, боролись с орками. Двух кочевников бойцы уже прирезали, а еще с двумя возились в пыли. Я достал свой нож и помог добить их.
   - Все же так хорошо шло, - вытирая с лица темную кровь, произнес Егор. - Как меня задрали эти тупые курицы!
   - Что случилось? - я думал проблема в том, что ролевики нарвались на кочевников, но оказалось все гораздо хуже. Еще одна идиотка вообразила себя непонятно кем. - Где она?
   - В шатре вождя, - тихо ответил парень.
   - Замечательно, - сплюнул Егор. - У нас на них всех просто патронов не хватит.
   Он связался с Алексеем и рассказал ему о ситуации. Тот предложил отступить и вернуться завтра с подкреплением.
   - Не все так просто, - покачал головой командир московского отряда. - Эти ушлепки говорят, что старого вождя убили и теперь у орды новый вожак. А он первым делом решил порадовать богов кровью - этих вот придурков в жертву принести. Идиотка не доживет и до утра.
   - Понятно. Игорь, вместе с Федором прогуляйтесь до центра лагеря. Сейчас, пока все кочевники заняты, у вас есть шанс пройти незамеченными. Но чуть что - сразу отступайте!
   Мы осторожно двинулись вперед, обходя шатры и привязанных животных. В лагере от скуки я прочитал все выданные нам материалы научников и теперь более менее представлял, что сейчас происходит у кочевников.
   Большая орда - это было что-то среднее между относительно мирными кочевниками с родоплеменным строем и отмороженными на всю голову рейдерами. Власть у них брали силой, но одной лишь силы было мало, чтобы её удержать. Так что теперь новый вождь пытается всех задобрить и убить тех, кого задобрить не получилось.
   Основная часть кочевников пировала возле больших костров чуть в стороне от шатров знатных ордынцев. А на окраине резали сторонников старого вождя, не успевших или не захотевших переметнуться к новому. Одну такую схватку мы с Федором как раз увидели. Семеро здоровенных орков схватились с пятью людьми и убили их всех, потеряв трех своих.
   Со второй попытки мы нашли шатер старого вождя. Разрезав ткань ножом, я тихо забрался внутрь и огляделся. Наверно раньше, по меркам кочевников, тут было много роскоши и богатства, но сейчас вокруг только беспорядок и изломанная мебель. И мне пришлось повозиться, чтобы найти девушку среди куч непонятного хлама.
   - Игорь, - тихо позвал меня Федор. - Ты скоро там?
   - Сейчас. Я нашел её. Твою мать...
   Практически обнаженная девушка лежала на спине, платье на ней было разорвано до груди, на теле и лице множество свежих синяков и ссадин, а бедра и низ живота в крови. Опустившись рядом, я прижал пальцы к её шее - пульс слабый.
   - Игорь! Уходи!
   Перекинув автомат на спину, я поднял девушку на руки и выскочил из палатки. Сзади раздались резкие гневные крики. Федор жестом приказал мне уходить, а сам с пулеметом стал прикрывать отход.
   - Игорь, что у вас? - с напряжением в голосе поинтересовался Алексей, обеспокоенный долгим молчанием.
   - Отходим, - коротко доложил я. - Девка у нас, но...
   - Что но? Все?
   - Почти, врач срочно нужен.
   - Ясно, вертушка уже в пути.
   За спиной коротко рявкнул "корд" Федора. Тихо уйти не получилось...
   - И что ж вам, тварям орочьим, у костра не сиделось?! - зло выругался боец и дал еще одну очередь по шатрам и кинувшимся на нас оркам и людям. - Игорь, уходи!
   Мне под ноги, противно вереща, кинулся кто-то маленький, не то ребенок, не то гоблин какой, в темноте не разберешь! Споткнувшись, я упал на одно колено и, выхватив пистолет, выстрелил навскидку и только потом почувствовал боль в ноге - мелкий гаденыш, кем бы он ни был, успел порезать меня!
   Задержка была секундной, но её хватило - бежать дальше уже поздно! Опустив девушку, я поднял автомат и открыл огонь. За моей спиной Федор длинными очередями лупил по кочевникам, не особо целясь при этом. Тяжелый пулемет прошивал шатры насквозь и рвал на части несчастных животных и врагов. Даже живучим оркам хватало пары попаданий, чтобы свалиться замертво.
   От моего АК-74 ущерба было меньше, но зато с ним я мог легко скакать, уворачиваясь от стрел и дротиков, и прикрывать при этом Федора. За минуту боя мы положили наверное сотню другую кочевников, но больше мы бы не продержались, если бы не подкрепление. Москвичи отогнали врагов и дали нам отойти к ним. А потом уже вместе мы отошли к Алексею, Коле и Феникс.
   Кочевникам бы успокоиться и забыть о нас, но они разъярились от крови и полезли на рожон. Ничем хорошим это не закончилось... для них, конечно же. Кожаные доспехи никак не могли защитить их, стрелы и дротики Феникс сжигала в воздухе, а сблизиться до рукопашной им никто не дал.
   Через десять минут прилетел вертолет и ракетами накрыл не привыкших отступать ордынцев. Мы быстро забрались внутрь и расслабились. Крылатая машина набирала высоту и ложилась на обратный курс. По обшивке несколько раз звякнули стрелы - кочевники все никак не успокаивались.
   - Как девчонка? - спросил я.
   - Жить вроде будет, - негромко ответил санитар, - крови потеряла, но это поправимо. А вот внизу все разодрано, нужна операция.
   Два других ролевика притихли в стороне. Тоже дураки, но им хотя бы хватило ума сбежать.
   - Вино будет кто? - спросил Леха из московского отряда.
   - Не рано ли? - нахмурился Алексей.
   - Почему? Все, бой закончен можно и отдохнуть.
   Боец спокойно отхлебнул из фляжки, Алексей покачал головой, но разносить чужого подчиненного не имел права.
   - Салаги, бой не закончен, пока домой не вернулись, - негромко заметил Федор, перезаряжая пулемет.
   - Да ладно вам, тут всего по глотку разбавленного водой.
   Он сделал еще глоток и пустил фляжку по кругу. Феникс отказалась, я протянул руку к фляжке....
   Отчаянный мат летчиков, стон металла и рев атакующего дракона слились воедино! Вертолет развернуло и отбросило в сторону, он вспыхнул как облитый бензином! Бойцов от удара раскидало по салону, а я сам едва смог удержаться на месте и поймать упавшую на меня Феникс.
   - Вашу мать!!!
   - База, я "Ворон-2"! Нас подбили! Идем на жесткую посадку! Нужна помощь! - орал по связи летчик, не замечая, что его слышит не только диспетчер в лагере, но и все бойцы.
   Машина быстро снижалась, а внизу нас уже ждали. По обшивке вертолета звякнули первые стрелы. Если мы переживем посадку - наши проблемы только начнутся.
   - Отряд к бою! - рявкнул Алексей, хватая первый попавшийся автомат.
   Несколько бойцов последовало его примеру. Другие только приходили в себя после удара. Оглянувшись, я увидел, что Коля лежит без сознания. Замечательно...
   - Феникс! - в последние оставшиеся секунды я развернул девушку к себе. - Телепортируйся отсюда!
   - А ты?
   - Быстро!!!
   Она долю секунды всматривалась в мое лицо, а потом исчезла во вспышке пламени. Я вздохнул с облегчением и поймал одобрительный взгляд Алексея... а потом земля оказалась очень близко, настолько что можно было разглядеть пушистые метелки степных трав...
   Удар об землю оказался страшен, а приходить в себя было некогда. Огонь уже почти полностью охватил обшивку вертолета, а салон быстро затягивало дымом. Через открытую кем-то дверь ворвалось пламя и остроконечная стрела.
   Я подхватил Колю и, рыча от злости, бросился наружу. Крики кочевников и свист стрел заглушил прекрасный перестук пулемета - Федор уже стоял снаружи и короткими очередями косил самых жадных до нашей крови.
   - Быстрее! - закричал сзади Алексей.
   Оглянувшись, я увидел, что он несет на себе спасенную девчонку. Остальные бойцы не медлили, одни вытаскивали раненых, другие с оружием в руках присоединялись к Федору. Аккуратно опустив на землю Колю, я начал вытаскивать из карманов его разгрузки запасные магазины и гранаты.
   - Извини, но мне сейчас нужнее, - негромко сказал я.
   Кочевники были уже близко, слишком близко... Федор и несколько поддержавших его бойцов убили большую часть всадников, но остальные рассыпались по степи и окружив нас, стали закидывать стрелами и дротиками.
   В темноте и без приборов ночного видения наши мазали по очень ловким и быстрым всадникам. Лишь немногие держали приборы ночного видения при себе, остальные сняли их в вертолете и так там и оставили. А кочевникам не было особой нужды точно целиться - стрел и метательных копий у них много.
   Наше счастье, что лишь самые упорные и опытные наездники на выносливых скакунах смогли преследовать вертолет, а остальные кочевники сильно отстали. Но и так, сделав вокруг пару кругов и обстрелом заставив нас рассредоточиться, они первой же атакой захлестнули нас.
   - Вашу мать! Врукопашную!
   Краем глаза я увидел, как Федор откинул в сторону пулемет и здоровым мечом убил всадника, едва не разрубив его на две части. Обострившимся слухом я вовремя услышал свист веревки и перекатился в сторону - аркан пролетел мимо. Сделав последние выстрелы, я закинул автомат за спину и взял нож с пистолетом.
   Мимо лица, задев оперением щеку, свистнула стрела! Я выстрелом убил конного лучника, но другой сбоку метнул дротик и попал мне в ногу. Зашипев от злости, отпрыгнул и ножом отбил удар сабли.
   Мой противник злорадно оскалился, глядя на меня, и что-то выкрикнул на гортанном языке степей. Я ответил ему по-русски и, не тратя патроны, прыгнул к нему, заблокировал его удар и быстрым движением перерезал горло. Сзади раздался топот копыт, я метнулся в сторону, но кочевник все-таки успел задеть меня острием сабли! Скользнув по кольчуге, клинок оставил глубокий порез на неприкрытом предплечье.
   Кто-то из наших ударил магией, и бледно-синяя вспышка на мгновение осветила поле боя. Бой шел на слишком близкой дистанции, и только немногие бойцы стреляли из автоматов или пистолетов, остальные просто не рисковали.
   - Мужики!!!
   Услышав отчаянный вопль, я резко обернулся и увидел, как кочевник заарканил кого-то из наших и теперь тащил в степь. Ну уж нет! Броском ножа я перерубил веревку и тут же выстрелил степняку в спину. Наш боец поднялся на ноги, но через мгновение враги выдернули арканом другого! Лафорельский клинок послушно вернулся в руку, и я метнул его опять.
   Нас спасло то, что едва не погубило - взрыв вертолета до смерти напугал кочевников и они, забыв обо всем, бросились в степь. Мы немедля сбились в кучу, подтащили раненых и перезарядили оружие. На ногах осталось лишь пятеро, остальные оказались сильно ранены, а у москвичей была первая потеря - молодому бойцу проломили булавой голову.
   Короткая стычка обошлась кочевникам недешево, но к ним подходили все новые и новые бойцы. Как только в горящем вертолете перестал рваться боекомплект, они пошли в новую атаку.
   - Ну что ребята, - весело заявил Алексей. - Врагу не сдается наш гордый Варяг?
   - Последнюю гранату для себя, - совершенно спокойно ответил командир московского отряда. - Живым я к этим тварям не собираюсь.
   - Идут... Аллах акбар! Суки!!! - заорал Ахмед из московского отряда, открывая огонь.
   Нас моментально засыпали стрелами, но и мы в ответ положили десятка два врагов. А от потерь нас спасли крепкие кольчуги, шлемы и защитные заклинания. Прикрывая друг друга и стоя плечом к плечу над ранеными, мы еще двадцать минут сдерживали врага, но потом патроны и гранаты стали заканчиваться...
   Тут бы нам и пришел конец, но послышался долгожданный стрекот винтов. В ответ раздался рев дракона, но на этот раз транспортные вертолеты прикрывало звено ударных Ка-52. В короткой схватке они подстрелили ручного монстра кочевников и, как потом выяснилось, вместе с новым вождем орды. Недолгим оказалось его правление.
  
   Феникс рыжим ураганом ворвалась в лазарет и сразу метнулась ко мне, но за несколько шагов вдруг остановилась и нерешительно спросила:
   - Ты как?
   - Да что со мной может быть? - усмехнулся я.
   Девушка недоверчиво посмотрела на не успевшие зажить раны и многочисленные повязки.
   - Врачи тут никак не хотели верить, что на мне и так все заживет. Забинтовали как мумию.
   Она села на койку рядом со мной и вдруг прислонилась лбом к моему плечу. Я очень удивился, растерялся и не знал что делать. К счастью через мгновение Феникс выпрямилась и отвернулась от меня. Но я успел заметить, что её смугловатая кожа на щеках покраснела. Чего это она?
   - Я испугалась, что уже не увижу тебя. Сама сбежала... перепугавшись сразу домой прыгнула... У нас там тихо и пыльно... Я села на твое кресло и не знала что делать дальше...
   - Рыжая, ты все сделала правильно.
   - Нет не правильно! Я должна была прикрыть вас снизу! Я ведь могла это сделать! Могла! Но... испугалась и растерялась...
   Я тяжело вздохнул и взял девушку за руку:
   - Феникс, сегодня ты первый раз оказалась на настоящей войне. Неудивительно, что ты испугалась, удивительно, что ты в живых осталась.
   - Почему в первый раз?
   - Стрельба по безоружным, по сравнению с нами, кочевникам не война, а легкая разминка. Как в тире. Стреляй себе по мишеням и главное не задумывайся, что все это живые и разумные существа, а то крышу сразу сорвет.
   - А может?
   - Запросто, - криво ухмыльнулся я. - Ты вот просто представь, что заживо сожгла несколько сотен людей. Попробуй.
   - Не могу, - призналась рыжая. - Это просто в голове не укладывается.
   - Вот-вот, не укладывается. К счастью для людей их мозг, как правило, не видит прямой связи между нажатием на спусковой крючок и смертью другого человека. Особенно когда он в нескольких сотнях метров от тебя. Артиллеристам и летчикам сейчас вообще просто - они не убивают людей, а поражают цели.
   - Но ведь, они все равно должны понимать, что они делают?
   - Они это понимают, умом, - уточнил я. - Но не чувствуют это. А вот тем, кто убивает людей в рукопашной схватке гораздо тяжелее. Их в основном и мучают потом разные послевоенные синдромы.
   - А то, что утром мы едва не погибли - это война была?
   - Да, потому что именно это и есть война, когда смерть не просто за спиной, она тебя по плечу похлопывает, - негромко ответил я. - Это вот и есть самая настоящая война, когда запросто можешь умереть в совершенно случайной и рядовой стычке из-за чьей-то ошибки в штабе.
   Знать бы кто именно додумался отправить вертолет без прикрытия, а то всему штабу морду набить не дадут ведь...
   - Но ведь все равно, как, ни крути, а я струсила и сбежала.
   Феникс сидела с серьёзным и в тоже время грустным выражением лица. Я не знал, что сказать, ведь если судить строго, то она и вправду сбежала и бросила отряд в опасной ситуации. Но к счастью в лазарет зашел Алексей, проведать меня и Колю.
   - А чтобы ты могла сделать? - спросил он у рыжей волшебницы. - Вертолет мог взорваться при падении и все. А так хотя бы ты осталась в живых.
   - Но я могла переместиться на землю и потом помочь вам в бою.
   - Как? - усмехнулся Алексей. - Как бы ты смогла телепортироваться из падающего вертолета на землю? Ночью, не имея ориентиров и не зная расстояние до земли? Хотя, если ты считаешь себя виноватой, то вот тебе наказание - рапорта напиши за Игоря и Колю.
   - Как он кстати? - спросил я.
   - Да как обычно, пока ты тут с царапинами прохлаждаешься, он в соседней палатке уже с медсестрами флиртует.
   - У него же сотрясение мозга, - удивленно воскликнула Феникс. - Он лежать должен!
   - Х-ха, какого мозга Феникс? - усмехнулся я.
   Там его отродясь не было... Впрочем, он то как раз лучше нас понимает, что мы на войне и любой день здесь может стать последним.
  
  
  

3 глава

   На прикованную к стене девушку выплеснули ведро холодной воды. Пожилой мужчина в чистых белых одеждах с алой чашей на груди недовольно поджал губы. Крепкий на вид слуга в одежде из грубой некрашеной кожи поспешил вылить на узницу второе ведро воды. Она дернулась, закашляла и мучительно застонала.
   - Дочь моя, - тихим и ласковым голосом произнес пожилой мужчина. - Ты готова покаяться в своем грехе? Твоя соучастница давно во всем покаялась и тем заслужила снисхождение.
   Девушка не сразу смогла собраться с силами и ответить. Приоткрыв глаза, она посмотрела на инквизитора и с трудом произнесла пару слов:
   - В каком грехе...
   - В грехе колдовства, заблудшая дочь божья, в грехе колдовства, сиречь магии и ведьмовстве.
   - Я не делала... ничего плохого... никому не вредила...
   - Ошибаешься. Пастырь небесный наш в мудрости своей установил должный порядок для мира. А маги и ведьмы вмешиваются в него по наущению демонов. Каждый раз, произнося запретные словеса по недомыслию своему али из злобного умысла, маг али ведьма нарушает Божий замысел.
   По знаку инквизитора палач взял щипцами из жаровни раскаленный прут и прижал его к бедру девушки. Священник поморщился и поковырялся пальцем в ухе, он терпеть не мог женские крики, но работа есть работа.
   - Ты могла бы облегчить свою участь чистосердечным покаянием, но ты упорствуешь в своем грехе.
   "Почему... почему так вышло? - устало подумала девушка. Её сознание плыло от боли, голода, жажды и усталости. Кандалы натерли запястья и лодыжки, руки отекли, а вывернутые плечи болели даже сильнее ожогов на ногах и животе. - Я же просто хотела помочь..."
   - Покайся дочь моя, и я помолюсь за твою душу и заступлюсь перед Небесным судом за тебя.
   "Мама... какой же я дурой была... Другой мир, новая жизнь и магия... ага как же"
   - Упорствуешь, - покачал головой инквизитор и опять дал знак палачу. Ведьма дернулась и закричала от боли. - Глупец! Разве ты не видишь, что на её животе и бедрах уже целого места не осталось? Прижги ей грудь.
   Сконфуженный палач низко поклонился и, сорвав с девушки остатки балахона, провел раскаленным куском металла её по груди. От боли ведьма опять потеряла сознание.
   - Странная она, - задумчиво покачал головой инквизитор. - Слабая и теряет чувства от таких пустяков. Боюсь, на дыбе она умрет быстрее, чем успею задать вопрос.
   После очередного ведра воды ведьма пришла в себя.
   - Дочь моя, молю тебя, покайся, - с совершенно искренним сожалением обратился инквизитор к ней. - Боль что терзает сей миг твое земное тело пустяк, не стоит даже и сравнивать её с той, что будет терзать твою душу в Нижних мирах. Не бойся смерти, ибо сказано, что жизнь земная лишь подготовка к жизни небесной. Ты слаба телом и рискуешь умереть быстрее, чем покаешься!
   - Я каюсь... отпустите меня... пожалуйста...
   Инквизитор быстро сделал знак другому своему помощнику, тот сел за стол, схватил пергамен и писчее перо.
   - Повторяй за мной: Я сознаюсь и каюсь в преступлении перед Его высокопреосвященством и грехе перед Престолом небесным. Признаю что я ведьма сиречь колдунья, что сбивала с истинного пути верных овец божиих и нарушала Божий замысел, каюсь в своих грехах и молю о искуплении и очищении души.
   Девушка с трудом повторила за служителем церкви. Как только она закончила, её тут же освободили от цепей, дали напиться воды и протянули ей пергамен на подпись.
   - Подпиши здесь дочь моя, и ты будешь свободна.
   Ничего уже не понимающая ведьма покорно вывела дрожащей рукой свою подпись под собственным приговором.
   - Я помолюсь о твоей душе, ведьма со странным именем Ирина. Уведите её в камеру.
   - Святой отец, - один из рыцарей-храмовников, пришедших за ведьмой, обратился к инквизитору. - Не опасно ли держать ведьму без кандалов?
   - Она уже покаялась в грехах и заслужила толику снисхождения. А в сей святой обители её темная сила никому не сможет причинить вреда. Святые реликвии в стенах и наша вера лишили ведьму зла.
   Рыцарь поклонился и повел смертельно уставшую девушку в камеру.
  
   Транспортные вертолеты набрали высоту и направились к основному лагерю. Мы проводили их взглядом и принялись за работу.
   В поисках ролевиков было решено отправить несколько отрядов далеко на север. Там среди лесов лежали земли благородных рыцарей и мудрых королей, прекрасных принцесс, уютных городов и величественных замков. Разведка магическими методами выяснила, что в охваченные феодальными междоусобицами королевства попали семеро ролевиков. Их нужно было найти и вернуть обратно, действуя самостоятельно и без помощи основных сил экспедиционного корпуса
   Нам тоже повезло с экскурсией по типичному средневековью. В укромном и неприметном месте мы разбили лагерь, построили импровизированные укрепления и развернули легкую артиллерию. Этого должно было хватить, чтобы продержаться до подхода помощи от основных сил Ордена в этом мире.
   Оказалось, что работать здесь будет гораздо сложнее, чем в степи на юге. Тут в самом разгаре была хмурая, слякотная осень с сильными ветрами, частыми дождями и ночными заморозками. Но погода это полбеды, хуже то, что людей здесь значительно больше, чем на юге и плотность населения выше. Здесь уже не полетаешь на вертолетах и вообще, начальство отдало четкий и недвусмысленный приказ - работать тихо.
   Колю последний факт возмутил до глубины души:
   - Да какого хрена нам с этими недоразвитыми церемониться?
   - Мы не имеем права вмешиваться в судьбу чужого мира, - ответил Алексей.
   - Да они же блин режут друг друга тысячами и десятками тысяч мрут от болезней! Ну пристрелим мы сотню-другую, что такого?
   - Мы. Не имеем права. Вмешиваться. В судьбу. Другого. Мира!
   - Все проще, - вмешалась Феникс. - И мораль тут не причем. Любое наше вмешательство провоцирует серьезные волнения в этом мире и изменения в его судьбе. А это вызовет далеко идущие волны изменения в ткани реальности и нитях судьбы, сами по себе они не очень опасны для нас, но их интерференция может привести к непредсказуемым последствиям.
   Мы с Колей переглянулись и почесали затылки.
   - Интерференция - это же что-то из физики? - поинтересовался он. - Причем тут мы?
   Феникс махнула на нас рукой и пошла по своим делам, Алексей сам ничего толком не понял, и только усмехнувшийся Федор решил нам все объяснить на человеческом языке:
   - Законы физики - это краеугольные законы магии. Интерференция - это наложение одинаковых волн друг на друга с их усилением или ослаблением. Это понятно? Так вот пристрелишь ты тут барона какого-нибудь и скажешь: "Пустяки, дела житейские". А вот наследники его войну между собой устроят, ты скажешь: "Ну а нам, какое дело?". Но ведь война началась не просто так, а из-за тебя. А сколько судеб она изменит? И вот когда в нашем мире вдруг вспыхнет война или атомная станция внезапно рванет - это уже будут не пустяки. Ясно?
   - Да вроде... а почему мы тогда кочевников так лихо валили?
   - Потому что там выхода другого не было. И кроме того там степь и кочевников в ней как собак нерезаных, а толку от них немного. А вот здесь убьешь какого-нибудь наемника, а у него сын не родится - и не видать Артану Эпохи возрождения!
   Из-за этого нас ожидало полное, мать его, погружение в местное средневековье. И поэтому нас заставили просматривать километры пленки, прочитывать десятки книг и наизусть все заучивать! Все! Правила поведения, цеховые и гильдейские знаки различия, сословные ограничения и правила поведения при встрече с дворянами и местным духовенством, даже местные приметы и суеверия.
   Но больше всего нам пришлось учить наши легенды: кто ты, чей сын, кому служишь, из какой местности и какого графа, барона или герцога ты вассал. Все это имеет огромное значение, определяет твои права и отношение к тебе других людей.
   Ну и самое главное - язык. Так как выучить его за неделю было просто нереально, всех погружали в гипноз и с помощью магии внушали нужные знания. Вот только на меня не действовал ни гипноз, ни тонкая магия! Мне пришлось все учить самому, спасала только природная склонность к изучению иностранных языков и помощь Феникс, которая тоже решила выучить язык самостоятельно.
  
   Первая наша вылазка пришлась на небольшой вольный город Геркхан. Там мы должны были найти и спасти двух ролевиков. Все что мы про них знали, так это то, что они там были. Но вот где именно они находились и в каком положении? На это нам маги развели руками и сказали что, мол, слишком много помех, чтобы можно было дать точный ответ.
   К Геркхану мы шли через лес, чтобы избежать ненужных встреч. Причем опасались мы не столько разбойников, сколько местных властей. Вокруг ведь царил феодализм во всей его красе. Каждый мелкий рыцарь, владевший захудалой деревней в полсотни дворов, считал себя безграничным властителем и распространял свое право на любого человека зашедшего в его владения.
   Плату брали буквально за все: за проезд по дорогам, за проезд через мост, за въезд в село, за ночевку на земле. И каждый имел право поставить свою таможню и облагать пошлинами товары. Местные храмы могли угрозами требовать с проезжающих пожертвований или загонять на обязательные работы. А одинокого путника легко могли ограбить или продать в рабство.
   Оделись мы как купцы с побережья и вели себя соответствующе. "Купцом" был Алексей, Феникс его "женой", а все остальные играли роль охраны. Это давало нам определенные привилегии и свободу передвижения.
  
   На границе владений Геркхана нас встретила строгая, но на удивление вежливая стража. Впрочем, как объяснил нам Алексей лучше всех разбирающийся в местных реалиях, это неудивительно. Окруженные завистливыми феодалами вольные города выживали во многом за счет торговли и поэтому старались привлекать даже самых мелких купцов, а он представился посланником крупной торговой гильдии что, кстати, было чистой правдой. Орден не без выгоды использовал это удобное прикрытие и на самом деле торговал с местными жителями.
   Стража на воротах города была строже. Нас долго проверяли и расспрашивали, а потом заставили поклониться священному символу, висевшему на стене - местное поверье гласило, что демон сделать этого не в состоянии.
   - И они всерьез думают, что эта мелочь остановит демона? - с интересом спросила Феникс.
   - А чем это лучше веры в то, что крестом можно защититься от вампира? - в ответ спросил Алексей. - Сначала разместимся в гостинице, а потом все остальное.
   По законам вольного города только уважаемые горожане имели право верхом на конях передвигаться по улицам. Так что Алексею и Феникс пришлось идти пешком рядом с нами. На всякий случай я взял напраницу за руку. Костя шел впереди и активно распихивал людей перед "господином", а Федор прикрывал тыл.
   Прогулка по улице средневекового города сомнительное удовольствие. Расстояние между домами небольшое, улица петляет и временами сужается до бутылочного горлышка. Крыши и стены домов нависают над головой и закрывают небо, так что даже днем тут сумрачно, а из окон в любой момент могут облить помоями. Радовало только то, что под ногами была не раскисшая грязь, а каменная мостовая, хоть и не очень чистая.
   А про запахи я промолчу...
  
   Гостиницу Алексей выбрал неплохую, для людей состоятельных и любящих комфорт. Но по меркам России начала XXI века условия тут были, мягко скажем, спартанскими: удобства во дворе, горячая вода только за отдельную плату, кровать полная клопов для господина и жесткие скамейки для его слуг. В комнате оказалось довольно сыро и холодно, поэтому Алексей, не скупясь, приплатил за дополнительные дрова. Камин, к счастью, работал исправно и не дымил.
   Обедали мы в общем зале внизу, чтобы сэкономить поднадоевшие пайки и присмотреться к народу. Блюда выбирал Алексей, он же упокоил нас насчет еды, но и строго предупредил, чтобы мы ни в коем случае не пили местную воду.
   Пока Алексей расплачивался серебряными монетами за еду, мы заняли один из столов и стали рассматривать зал. Несмотря на то, что стоял день, здесь царил густой полумрак. От узких окон света почти не было, возле входа чадили факелы, а на столах горели свечи.
   Нам принесли двух хорошо прожаренных кроликов на деревянной доске, каравай свежего хлеба, горку вареных овощей в глиняной миске и большой кувшин вина. Все оказалось на удивление свежим и вкусным, хотя вино больше напоминало виноградный сок.
   Принесли и столовые приборы - серебряные ножи с двузубыми вилками для "господина и госпожи". Ну а "простые холопы" такой чести не удостоились. Мы это ожидали и поэтому спокойно достали ножи и принялись есть руками.
   - Я думал, будет хуже, - признал Федор.
   - Это хорошая гостиница и её хозяева следят за качеством продуктов, - объяснил Алексей. - Тем более что отсутствие санитарных норм тут хорошо заменяет кровная месть. Но плохо прожаренное мясо не вздумайте пробовать! До ветеринарных норм и анализов на глисты тут еще не додумались.
   - Ты поэтому взял кролика?
   - Да, и попросил хорошо прожарить.
   Закончив с едой, мы пошли на прогулку, чтобы осмотреть Геркхан и запомнить расположение основных ориентиров. После хорошего обеда настроение у меня поднялось, и город показался мне не таким уж и плохим. Был в нем свой особенный, средневековый шарм и колорит, пусть и грязноватый. Так я благодушно думал, пока мы не вышли на площадь...
   - Черт, - только и сказал Алексей и с досадой посмотрел на окаменевшую Феникс.
   - Твою ж мать... - выругался Коля.
   На вбитые в землю колья были насажены обнаженные люди: трое мужчин и одна женщина. Судя по всему, деревянные колы специально затупили, поэтому люди до сих пор были живы, повезло только женщине - сойдя с ума, она теперь только глупо хихикала...
   - Феникс, проверь, не наши ли это? - тихо попросил Алексей.
   - Не похоже, - спокойно сказал Федор. - Телосложение не то.
   - Все равно надо.
   - Это местные.
   - Значит, идем дальше.
   Уходя с площади, я еще раз глянул на казнь. Нормальный средневековый уровень зверства... что тут еще можно сказать?
  
   Найти в средневековом городе двух человек - это не так-то просто, учитывая, что обычно мы ищем людей совсем по-другому. Но выбирать средства и методы нам не приходилось. Разделившись на два отряда, мы стали прочесывать город. Поисковое заклинание работало по принципу "тепло-холодно", поэтому нам пришлось нарезать не один круг.
   Заодно мы хорошо рассмотрели весь Геркхан от квартала богатых горожан, до выгребных ям возле ворот. Этот стиснутый крепостными стенами шумный, грязный, но размеренно спокойный город оставлял двоякое впечатление. Наблюдать за его жизнью было очень интересно, но жить здесь никто из нас не стал бы и под страхом смертной казни.
   Одни только местные жители чего стоили. Нет, они вовсе не были туповатыми и примитивными, наоборот их хитрость и смекалка часто поражали. И их одежда, очень напоминавшая наряды средневековой Европы, на деле была во многом удобней одежды века двадцатого. Горожане активно старались улучшить свою жизнь, гордились своим городом, независимостью от феодалов и мечтали построить университет.
   Да и в целом в местных жителях чувствовалась гордость и самоуважение. Они никогда не суетились, но и не сидели без дела. Степенно торговали, работали и неторопливо разговаривали. У многих на поясах висели ножны с ножами, кинжалами или короткими мечами - обязательный атрибут свободного человека.
   Но вонь и вши.... Без всяких шуток вши, грязь и вонь были обязательными атрибутами даже богатых горожан! И дело не в диких нравах средневековья, а в дорогих дровах и воде.
   Далеко не самый бедный город был просто не в состоянии поддерживать гигиену на хоть сколько-нибудь приемлемом уровне. Взять хотя бы чистоту улиц - местным жителям просто некуда было выкидывать мусор и выливать помои! Отсутствие канализации и утилизации мусора сводило на нет любые усилия властей по очистке города. Верхом их борьбы за чистоту было решение о размещении выгребных ям на окраине города и строгом запрете опустошать ночные горшки на улице. Очисткой этих ям занимался цех золотарей, они же должны были убирать конский навоз на улицах, но людей им вечно не хватало. Даже нищие бедняки не спешили идти в золотари.
   Неудивительно, что в таких условиях процветали самые дикие взгляды. Например, что частое мытье может привести к смерти, а избавляться от вшей - смертный грех. Так просто было проще жить. Одно дело понимать, что у тебя нет никакой возможности нагреть воды и помыться, и совсем другое верить словам священника, что мытье - это грех.
  
   Первого ролевика повезло найти мне и Феникс. Гуляя по торговым рядам, девушка вдруг меня остановила и прислушалась к своим ощущениям, во всяком случаи с моей стороны это выглядело именно так.
   - За мной!
   - Да, госпожа, - с деланной покорностью поклонился я.
   Феникс хмуро посмотрела на меня и пошла вперед. Прохожие почтительно уступали ей дорогу и кланялись, а на меня никто не обращал внимания. Вернее почти никто, проходя мимо лавки оружейника, я услышал краем уха разговор двух наемников.
   - Глянь на того пса, - негромко произнес один. - Готов поспорить - меч он для вида носит.
   - Это да, - согласился его товарищ. - Но не хотел бы я с ним на ножах схлестнуться.
   Дальше их слушать мне некогда было. Феникс быстро шла вперед, и мне даже пришлось тихо напомнить ей, что знатной женщине не к лицу так бегать. Но девушка только отмахнулась от меня.
   Повернув в очередной закоулок, мы остановились перед дверью, из-за которой доносились звуки ударов, жалобные крики и чьи-то ругательства. Переглянувшись с Феникс, я положил руку на рукоять меча и толкнул дверь.
   Внутри шестеро крепких учеников ремесленного цеха с удовольствием избивали седьмого. Тот пытался закрывать голову руками и жалобно кричал, путая местные и русские слова.
   - Чем обязан, госпожа? - вежливо поинтересовался человек, судя по нашивке на одежде, мастер цеха ткачей.
   - Вот ты где! - радостно воскликнул я. - Эй, вы там потише, он мне еще живым нужен!
   Это была чистой воды импровизация, мне буквально на ходу пришло в голову, что проще будет забрать этого человека для "расправы", чем пытаться его выкупать у цеха. Феникс быстро глянула на меня и вежливо обратилась к мастеру:
   - Этот человек нам нужен.
   Ученики напряглись, кто-то даже достал из-за пояса короткую увесистую дубинку. Я уверенно подошел к ним, оттолкнул в сторону пару человек, поднял с поля "должника" и хорошо ему врезал.
   - Что думал, скроешься от нас здесь?! Думал, сбежал?! - Я его швырнул в сторону двери, так, чтобы он хорошо приложился о стену, но при этом ничего себе не сломал. - Этот человек обманул моего господина и украл у него деньги. Я не знаю, что он вам сделал, но перед смертью он должен вернуть или отработать украденное.
   - Вот как? Он еще и вор? - поинтересовался мастер цеха. - Я сразу почуял в нем темное нутро! Мы хотели проучить его за дерзость и наглость, а потом вышвырнуть на улицу, но раз он вам нужен - он ваш.
   - Спасибо, - Феникс легким кивком поблагодарила мастера, а потом холодно приказала мне. - Заплати этим добрым людям за помощь. Они сделали твою работу.
   - Да, госпожа, - я поклонился, а потом протянул мастеру пару крупных монет. - Благодарим за помощь. Если этот вор причинил вам какой-либо ущерб, надеюсь этих денег хватит.
   - Хватит-хватит. Надеюсь, его ждет суровое наказание.
   - Более чем суровое. А это вам за старание, - я кинул ученикам пару мелких монет. - Выпейте за здоровье госпожи Меридит.
   Я схватил парня за шкирку и вытолкнул на улицу. Он не пытался сопротивляться, но начал что-то лепетать про то, что он не причем и его с кем-то перепутали. На что я ему на чистом русском ответил:
   - Тихо, дурак! Не рыпайся или хочешь обратно к тем вернуться?
   - В-вы, свои? - запнувшись, спросил он.
   - Свои-свои, - проворчал я. - Иди давай и помалкивай.
   В нашей комнате в гостинице мы дали парню миску с теплой водой и полотенце. Он, тихо постанывая и охая от боли, принялся осторожно вытирать лицо.
   - За что тебя били? - из чистого любопытства спросил я.
   - А вы... ай! За что?
   - Да я разве тебя бил? - насмешливо сказал я. - Так, погладил. А они могли тебе почки отбить, сломать пару ребер, да еще нож куда-нибудь вогнать на прощанье. А так тихо, мирно и за сущие копейки вытащили тебя. Так как тебя зовут и что ты тут делал?
   Вздохнув, парень представился Виктором и начал рассказывать свою историю. Первую её часть мы знали хорошо, но перебивать не стали и выслушали в очередной раз, какая крутая была игра, как появился портал и все они туда пошли.
   Отличие было в том, что вместо того, чтобы толпиться на месте перехода, они с товарищами более организованной группой пошли на север, и им повезло не нарваться на кочевников или рейдеров. Но уже среди королевств они переругались и разбрелись в разные стороны. Каждый из них грезил своими планами и считал себя главным героем истории, а всех остальных записывал в "спутники".
   Это было очень смешно, но мы с Феникс не перебивали, а слушали. И правильно делали, потому что дальше началось самое интересное. Эти товарищи в дороге выучили язык и основные правила поведения в местном обществе. А научил их всему этому некий Жак. Он же, как я понял, предлагал самый реальный способ обустроиться в Артане, но его никто не стал слушать. Все, включая Виктора, постепенно разошлись в разные стороны.
   В Геркхане этот умник сумел вытянуть счастливый лотерейный билет - он стал учеником ткача. Но вместо того чтобы спокойно учиться ремеслу стал пытаться его модернизировать. Тут я уже не выдержал и от смеха чуть не свалился со стула.
   - Янки, блин, при дворе Артура, - вытирая слезы, произнес я. - Ты, кулибин местного разлива, как тебе такое вообще в голову пришло?
   - А что такого? Я же все правильно начертил. Один такой станок заменит кучу работников, а этот способ производства... да мы бы графами стали через полгода и ели с золота!
   - Тяжелый случай, - покачал я головой. - Ты хоть понимаешь, что тебя убить могли?
   - Но за что? Это же прогресс! Это новые технологии! Это грандиозная прибыль!
   - Все правильно, вот только ты веком ошибся. Лет через триста-четыреста ты бы и впрямь так озолотился бы, что мог позволить купить себе дворянский титул. А сейчас тебя за одну мысль, что твои деньги сделают тебя равным хотя бы захудалому безземельному дворянчику - казнят не задумываясь. Здесь самый разгар классического феодализма! Все по Марксу!
   - Ты где такого набрался? - с подозрением поинтересовалась у меня Феникс.
   - В детстве много книг по истории перечитал. Так вот, ты хоть представляешь себе, что такое цех ремесленников?
   - Ну, это что-то типа нашего малого предприятия.
   - Ты идиот? Ты хотя бы в курсе, что правила цеха регламентируют все?! Сколько станков может иметь один мастер, сколько он может брать учеников, да даже количество заказов в год ограничено! Цех - это очень жесткая организация, которая создана была, чтобы исключить конкуренцию как факт! А ты приходишь и предлагаешь этим людям то, что разом уничтожит все их правила!
   - Ну, это же прогресс! С помощью моего станка, они бы все озолотились! Да...
   - А что, по-твоему, делать тем, кого твое новаторство разорит? Ты подумал о том, что этот мир не готов к промышленным предприятиям? Ты представляешь размеры рынка? Да они же минимальны! Кому бы ты продавал ткань в таких количествах? Она бы подешевела так сильно, что ты сам в конечном итоге разорился бы. Рокфеллер блин.
   Парень демонстративно отбросил в сторону полотенце и, обижено отвернувшись, сказал в сторону:
   - Мне бы только денег найти и я всем докажу, что прав! Не помогут эти старперы, пойду в банк, к ростовщику, купцам местным!
   - Да? А ты кто такой, чтобы с тобой разговаривать? - с сарказмом спросила Феникс. - У тебя есть титул? Или может быть ты член гильдии?
   - Да у тебя даже имени нет человеческого.
   - Что значит, имени нет! Меня Виктор зовут!
   - Это там Виктор - обычное русское имя, а здесь оно даже на собачью кличку не тянет. Но дело даже не в имени, а в том кто твой отец и откуда ты сам родом? Ах, иностранец из дальнего княжества Русь? А где это княжество? За морем? Ну, так и вали за свое море, а здесь ты пес безродный!
   - Да я...
   - Да никто ты тут и звать тебя никак! Это средневековье - чужакам и безродным здесь места нет. Тут все зависит от твоего положения в обществе, а ты здесь ниже последнего оборванца на улице, потому что тот хоть и нищий, но горожанин, а ты вообще никто.
   По глазам Виктора я понял, что в глубине души он прекрасно понимает, что я прав, но признать это мешала его юношеская гордыня. Поэтому чтобы подсластить пилюлю, я его кое-чем успокоил:
   - Хотя знаешь, ты добился больше чем кто-либо еще из тех, кого я встретил. Ты стал учеником ремесленника, а это далеко не так просто.
   - Да? А остальные где? - сразу оживился парень.
   - Некоторые в желудке у степных каннибалов, а другие были на положении рабов у кочевников.
   - Как в желудке? Кто?!
   - Да я уже и не помню, кто именно, - честно сказал я. - Слишком много вас, баранов, в портал ломанулось. Всех не запомнишь.
   На этом разговор закончился. Виктор опять взялся за полотенце и свои ссадины, а я достал рацию и доложил в лагерь о первом успехе.
  
   Другим членам нашего отряда тоже отчасти повезло. Они не успели найти девушку, но зато узнали, что её увезли в замок местного феодала - графа Эркуа. Света Курочкина (имя мы узнали от Виктора) понравилась графу, и тот решил сделать её своей личной горничной.
   Понимая, чем это грозит очередной романтично настроенной дурочке, мы быстро собрались и отправились следом. А Виктора по дороге передали другому отряду, возвращающемуся с удачной вылазки. Они буквально в последний момент успели спасти одного на удивление неглупого ролевика от... холеры. Недаром Алексей предупреждал нас не пить местную воду.
   Замок графа нас удивил. Ведь услышав словосочетание - средневековый замок - невольно представляешь себе высокие каменные стены, башни, ров с подъемным мостом и стражу в латах. А мы увидели небольшой поселок, окруженный земляным валом с деревянным частоколом наверху. И вместо суровых рыцарей на воротах стояли трое скучающих стражников, один из которых ковырялся в носу. Они пропустили нас почти без вопросов.
   Внутри находились уже привычные для нас узкие улочки, деревянные дома, конюшни и кузницы. Проехав к площади, мы, наконец, увидели сам замок. Он для приличия был окружен невысокой каменной стеной, а башня была только одна - сам донжон.
   Одного взгляда на все это хватило, чтобы понять почему Геркхан несмотря на то, что находился на землях графа Эркуа, был вольным городом, а его магистры чихать хотели на привилегии дворянина. Потом я узнал, что даже чисто символическую дань в несколько серебряных монет горожане платить отказались. И граф ничего не смог с этим сделать. Стены Геркхана в два раза выше и толще стен его родового имения.
  
   * Донжон - главная башня средневекового замка, находилась в центре крепости, в самом защищенном месте. В донжоне часто размещались склады продовольствия, оружия, колодцы с водой и помещения для хозяина замка. В крупных донжонах больших замков были и жилые помещения.
  
   По дороге мы все ломали голову над тем, как пробраться в замок, а Алексей только загадочно улыбался. Он возле ворот встретился с кастеляном* и о чем-то минут пять с ним разговаривал, а потом передал ему увесистый кошель с серебром.
   После этого нас пропустили за ворота, слуги забрали лошадей и показали наши комнаты в двухэтажном деревянном здании во дворе замка. Обстановка в них была достаточно скромной, никаких шелков и золота мы не увидели. Простые и немного грубоватые столы и стулья, узкие окна, кровать с балдахином для уважаемого гостя и лавки для его слуг, и в качестве особой роскоши - туалет прямо в комнате.
   - Кем ты представился? - поинтересовался я у Алексея.
   - Купцом конечно, - он сел на стол и налил себе вина из кувшина. - Будешь вина?
   - Нет.
   - Тем же купцом, что в Геркхане. Вся разница в том, что там я был лишь одним из многих купцов, а здесь я важный клиент. Обещал купить рожь и кожи, а что самое главное - заплатил вперед серебром, - он выпил вино и поморщился. - Кислятина... совсем бедствует граф, раз такое вино гостям наливают.
   Послонявшись по двум предоставленным нам комнатам, мы с Колей и Феникс пошли прогуляться по замку. В первую очередь нас интересовали укрепления. Стража стояла только на воротах, так что нам никто не мешал подняться на стены.
   - Пф... - разочарованно произнес Коля. - Я в стронхолде лучше замки строил.
   - Ты еще майнкрафт вспомни, - фыркнул я. - То игра, а это жизнь. Этот замок, наверное, несколько поколений строило.
   Мы прошлись по стене и спустились во двор. На нас никто не обращал внимания - стража скучала, а слуги ходили по своим делам. Ничего особенно интересного в замке не было, только несколько хозяйственных и жилых зданий. Самым богатым из них выглядел дом графа, а жилье прислуги лишь немногим отличалось от городского дома.
  
   * Кастелян - управляющий замка и прилегающих к нему территорий.
  
   Идея забраться в дом хозяина замка была чистой импровизацией. Мы ничего такого делать не собирались, просто Феникс почувствовала девушку из нашего мира на втором этаже, а Коля увидел, что нужное окно приоткрыто. Остальное было делом техники, пока рыжая нас прикрывала магией от возможных свидетелей, мы ловко забрались в комнату.
   Красивая девушка сладко спала на кровати за полупрозрачным балдахином. Тонкая ткань защищала от надоедливых насекомых и чрезмерно любопытных взглядов слуг. Я тихо подкрался к двери и махнул рукой Коле. Он подошел к Свете Курочкиной и, зажав ей рот, разбудил её:
   - Тихо! Не шуми! Мы за тобой пришли.
   - Что? Зачем?
   - Спасать тебя пришли! - зло зашипел Коля. - Пока ты тут не загнулась от чумы или на костер инквизиции не попала.
   - Какая еще инквизиция? - презрительно фыркнула девица. - Меньше глупых книжек надо читать! Нет тут никакой инквизиции. И никуда я с вами не пойду, мне здесь хорошо.
   - Ты не понимаешь, во что вляпалась и куда попала.
   - Все я прекрасно понимаю! Тут лучше, чем у нас.
   - Чем лучше?
   - Ну... у нас все такое серое, унылое. Учеба, дом, учеба, дом, учеба, дом! Да кому оно надо! Экзамены эти, курсовые! Кем бы я там стала? А здесь я могу добиться того, чего достойна!
   - И чего же ты достойна? - с иронией спросил я.
   - Лучшего! - с гордым видом отрезала она. - Сейчас вот только отдохну и начну учиться драться на мечах! Надоест этот граф - найду себе принца и женюсь на нем. Стану королевой и уж тогда-то я развернусь! Со своими знаниями я всем покажу, чего достойна!
   Мы с Колей переглянулись.
   - А с чего ты взяла, что принц возьмет тебя в жены? - поинтересовался Коля.
   - Как это с чего? - вскинулась Курочкина. - Да вы видели местных страшилищ?! Взять хотя бы жену этого графа - бледная как моль толстуха!
   С этим сложно было поспорить, загорелая девушка с чистой кожей, длинными волосами и хорошей фигурой выгодно отличалась от большинства местных женщин. Но ведь, несмотря на это все что её ждет - это участь наложницы. Ни один аристократ в здравом уме не жениться на безродной бродяжке без приданого. А если даже и влюбится настолько, что забудет про честь - родня поможет и ночью тихо придушит причину позора.
   Но Света Курочкина только отмахнулась от наших предостережений:
   - Ха! Думаете, я этого не знаю?! Да я любую местную сучку в бараний рог свяжу! А уж в Любви вы вообще ничего не понимаете. Ради неё и короли от власти отказывались!
   Мы с Колей опять переглянулись. Похоже, придется её ночью с мешком на голове вытаскивать из замка. В сердцах плюнув, мы через окно выбрались обратно во двор.
   Алексей, выслушав нас, сначала выругал за самодеятельность, потом почему-то уточнил про отличия между девушками из нашего мира и местными женщинами и махнул рукой:
   - Расслабитесь, максимум через пару дней она сама с нами уедет. Злая и униженная.
   - Почему ты так уверен?
   - Потому что я тоже прогулялся по замку и послушал разговоры слуг. Думаю, этим вечером вы все сами поймете.
   Алексей многозначительно улыбнулся. Мы с Колей еще пару минут пытались его расколоть, но он не сдался и только повторял, что вечером мы все сами увидим. И в итоге мы махнули на него рукой, и пошли вместе с Федором пить вино, все равно больше делать нечего было.
  
   Если честно, пир в замке графа меня не впечатлил. Обычная русская свадьба или новогодний корпоратив в средней фирме может похвастаться большим количеством еды, спиртного и гораздо более диким весельем и бескультурьем.
   Граф с семейством восседал за относительно небольшим украшенным резьбой столом у стены противоположной входу в пиршественный зал. Остальные гости сидели на лавках за длинными столами, в зависимости от их знатности, ближе или дальше от хозяина замка. Нас, как простолюдинов, посадили за самый дальний от графа стол, но как важным клиентам дали за ним самые лучшие места и даже выделили пажа, который подливал нам вино.
   Угощали гостей мясом и рыбой во всех видах: оленина, зайчатина, свинина, фазаны с куропатками, курица, форель, красная и белая рыба. Жаль только качество некоторых блюд оставляло желать лучшего. Оленину подали полусырой, зайцев наоборот пережарили, свинина оказалась слишком острой, а фазан явно уже собирался умирать своей смертью, когда его подстрелили охотники. Зато вино подали хорошее, вкусное и в меру крепкое. Гостям наливали его в кубки из массивных бутылок из темно-зеленого стекла.
   Драк или пьяных выходок, которые так любят показывать в иных фильмах про "историю", не было. Все достаточно степенно ели, пили и мирно беседовали. Развлекали нас менестрели довольно скучной игрой на дудках и лютнях. Впрочем, глупо было надеяться встретить местного Лютика или Романа Ясного на пиру у захудалого провинциального графа. Главное развлечение ждало под конец пира, когда уже даже самые жадные гости вдоволь наелись и напились.
   - Встретил я не далее чем пару дней назад в Геркхане, да будет проклята эта обитель разврата и невежества, одну интересную даму, - начал рассказывать граф. - Дама это столь поразила меня, что я не удержался и привез её в свое владение.
   Граф, кстати говоря, несмотря на свои годы, выглядел достаточно крепким и красивым мужчиной. Хотя конечно не мне судить о мужской красоте. Зато я мог оценить его силу, думаю, в схватке на мечах он будет опасным соперником даже для Федора. А еще он был отнюдь не чванлив и одинаково уважительно относился ко всем своим гостям.
   - Но думаю благородные сэры и уважаемые судари, лучше вам сначала самим на неё взглянуть.
   Он хлопнул в ладоши и через небольшую дверь запустили... Свету Курочкину. В зале наступила тишина, все настолько внимательно за ней следили, что я невольно напрягся и потянулся к кобуре.
   - Позвольте вам представить мою многоуважаемую невесту, что изволила сделать мне предложение руки и сердца.
   После этой фразы графа, Курочкина исполнила некое весьма отдаленное подобие реверанса, согнув при этом спину... Я прямо видел те титанические усилия, которые предпринимали гости, чтобы не рассмеяться раньше времени.
   - Моя многоуважаемая невеста столь прекрасна лицом и телом, что я потерял дар речи, увидев её, и даже забыл поинтересоваться её приданым. Но что приданое? Главное то, чем наша будущая графиня намерена заниматься. Прошу вас, поведайте нам об этом.
   - С удовольствием, - с милой улыбкой ответила Света. - Я намерена научиться драться на мече и скакать верхом. Моя не собираться вышивать бисером или крестиком и сидеть у окошка. Я быть в походах рядом с моя супруг.
   - Господи, ну и акцент у неё, - Алексей закрыл лицо руками, чтобы никто не видел, что он смеется.
   - Скажите, а как вы намерены управлять поместьем? - поинтересовалась статная дама, которая легко бы послужила натурщицей для Рубенса. - Знаете ли вы, сколько нужно мер зерна на пять стадий поля? А как вы посчитаете, какую часть урожая сервы должны сдать как оброк, какую сложить в общественное хранилище, а какую часть могут оставить себе?
   - Это не занятие для благородной дама, - легко отмахнулась наша будущая королева. - Моя будет заниматься более достойными делами. Я могу служить королю рядом с муж.
   - Служить Его величеству дело, безусловно, достойное, - вмешался в разговор рыцарь с сединой в волосах. - И вы, конечно, знаете, сколько мер овса надо брать на сотню всадников для похода, скажем на десять дней? И конечно вы знаете, сколько составляет обычное жалование вольнонаемного лучника в походе? И уж разумеется вы в курсе, сколько стоит платить наемникам, а ведь этим бестии всегда готовы заломить цену за свои услуги в два - три раза.
   - Это все ерунда! На войне побеждают верой и храбростью!
   - Слуги доложили мне, - посмеиваясь в усы, сказал граф. - Что моей будущей супруге мало титула графа, и она мечтает о принце королевских кровей! И она уверена, что любой принц соблазнится её необыкновенной красотой!
   Этого уже гости выдержать не смогли.... Они хохотали, утирали выступавшие от смеха слезы и совершенно неприлично тыкали пальцами в бедную, покрасневшую до корней волос Свету Курочкину. Сначала растерявшись, а потом, разозлившись, она попыталась перекричать гостей, но её возмущенный голос тонул в хохоте собравшихся в зале людей.
   - Крестьянка! Простолюдинка загорелая и принца соблазнить!
   - Худая как палка! Нищенка!
   - Вы толстые! Вы жирные бледные толстые!
   Но даже это оскорбление вызвало лишь новый взрыв смеха и понятно почему. Достаточно было посмотреть на женщин, чтобы понять, что сейчас в Артане пользуются уважением упитанные дамы с белым цветом кожи. Потому что это явно указывает на богатство и благородное происхождение женщины. Это крестьянки вынуждены с утра до вечера загорать под солнцем на полях. А уж худобой в голодные годы точно никого не удивишь. И надо быть зачитавшейся низкопробного фэнтези ролевичкой чтобы этого не понимать.
   Будь бы Света крепкой женщиной с хозяйственной жилкой, захоти она разобраться в обычаях местных жителей, понять что ценится, а что нет, она, возможно, и смогла бы найти здесь свое дворянское счастье. Но высокодуховные девы с богатым внутренним миром тут никому не нужны. Да и любовь, в общем-то, о которой так много грезила Света, этой публике незнакома. Трезвый расчет - да, а вот любовь для местного общества была непозволительной роскошью.
   Потом граф предложил Свете... стать его шутом. Совершенно серьезно предложил, обещая небывалый успех и славу в столице, куда он собирается этой зимой. И ведь шуты могли добиться и добивались очень высокого положения при дворах королей и императоров. Но к счастью для нас, девушка была для этого слишком гордой и не слишком умной.
   На следующий день Алексей договорился с женой графа, женщиной с хорошей деловой хваткой, о покупке товаров. Причем делал он это не только ради прикрытия, но и для расширения влияния нашей торговой гильдии. А потом мы подобрали плачущую от унижения Свету и отправились обратно в лагерь.
  
   На полпути к лагерю Феникс, использовав поисковое заклинание, неожиданно получила отклик. Алексей решил сделать небольшой крюк и проверить. Выйдя из леса на дорогу, мы вскоре свернули к небольшому городку Райкасо.
   Городок этот был раза в два меньше Геркхана, и его никак нельзя было назвать вольным. Рядом с Райкасо стоял крупный монастырь, и все земли вокруг принадлежали ему. Да и сам город стоял на участке, принадлежавшем монахам, а горожане фактически работали на монастырь. Так что неудивительно, что реальная власть в Райкасо принадлежала клирикам, а должность бургомистра была чисто представительской.
   Конечно, нас особенности местной политики интересовали мало, главное было то, что там все жители отличались повышенной религиозностью. Это следовало учитывать, чтобы не попасть впросак и не столкнуться случайно с местной инквизицией. Отряд из Воронежа недавно именно так и нарвался. Один из их бойцов заглянул в часовню и забыл при этом поклониться образу местного бога. И всего через пару часов им всем пришлось убегать от инквизиторов, рвавшихся проучить еретика.
   Уже ввиду городских стен Райкасо Феникс еще раз использовала заклинание и никого не почувствовала. Либо ролевик успел куда-то уйти либо случилось что-то странное, по словам наших магов - заклинание должно исправно указывать даже на остывший труп человека из нашего мира. А если ничего не показывает...
   Мы решили разделиться и поискать в окрестностях. Алексей и Федор пошли прочесывать посад и ближайшее село, Коля остался в трактире стеречь Свету Курочкину, а мы с Феникс направились в город. Побродив по удивительно пустым улицам, мы вышли к достаточно большой для такого маленького городка площади. Там же располагалась местная ратуша, красивый построенный из камня собор с высоким крыльцом (или как там называется эта часть собора) и деревянный эшафот.
   На площади собралось так много людей, что, как говорится - яблоку негде было упасть. В такой толпе любят работать местные карманники, поэтому я забрал кошелек с монетами у Феникс. Хоть деньги и казенные, но все равно неприятно будет, если нас обкрадут.
   Протолкавшись через толпу крестьян и горожан, мы увидели одно из самых популярных местных представлений - казнь. Двум ворам отрубили руки по локоть, а конокрада четвертовали* под улюлюканье толпы. Любоваться этим сомнительным зрелищем у меня не было никакого желания, поэтому я начал проталкиваться через столпившихся людей к выходу с площади.
  
   * Четвертование - один из наиболее жестоких и мучительных видов казни в Средние века. Именно этим способом был казнен шотландец Уильям Уолис, прототип главного героя фильма "Храброе сердце".
  
   - Ведьмы! Ведьм везут!
   На звонкий мальчишеский крик собравшиеся горожане ответили радостным гулом. Ведьм они ненавидели больше чем конокрадов. Обернувшись, я увидел двух молодых девушек в грязных балахонах и цепях, которых вели рыцари-храмовники в белых плащах. Герольд, развернув свиток, зачитывал обвинительный приговор:
   - Именем его высокопреосвященства епископ Лаежский и Геркхамский принял покаяние раскаявшихся в грехе колдовства и попросил наказать ведьму чистой казнью без пролития крови, а её помощницу любым способом на усмотрение магистрата.
   Местные священники, точно также как и европейская инквизиция, на самом деле не занимались казнями и даже не приговаривали к казни. Они выносили вердикт, основанный в главную очередь на признании, а чаще всего самооговоре, обвиняемого и передавали дело светским властям. А вот те уже занимались всем остальным.
   - ... казнить ведьму на малом огне без дыма, а её помощницу посадить на кол!
   Толпа радостно взревела, а я невольно скрипнул зубами. Обычно жертвы умирали на костре задолго до того, как до них добирался огонь, они просто задыхались от дыма. В крайнем случае несчастные быстро теряли сознания от ожогов, но медленный огонь...
   - Игорь, - дрогнувшим голосом произнесла Феникс.
   - Пошли, - я потянул девушку за собой. - Это не наш мир и не наше дело.
   - Но...
   - Мы не можем вмешиваться и их тут слишком много.
   - Ты не понял! Ведьма наша!
   - Что?!
   - Она одна из ролевиков.
   Твою мать.... Я быстро взглянул на эшафот. С девушек сорвали балахоны, ведьму привязывали к столбу, а её помощницу тянули к стоявшему вертикально колу. Без одежды девчонка выглядела еще моложе, лет на четырнадцать, не больше. Она отчаянно вырвалась, и что-то кричала ведьме, та с завязанным ртом могла только плакать и смотреть на подругу.
   Размышлять было некогда. Я рванулся к эшафоту, расталкивая людей и лихорадочно пытаясь что-нибудь придумать. Но что можно сделать? Даже на то, чтобы связаться с Алексеем не было времени. Да и если начать по странному устройству непонятно с кем разговаривать посреди толпы, то чего доброго меня самого инквизиторы схватят.
   Здоровые палачи в красных масках подняли худенькую девчонку и опустили промежностью на смазанный маслом кол. Несчастная истошно заорала от дикой боли и забилась в руках палачей. Я уже почти прорвался к эшафоту, когда другой палач поднес факел к дровам.
   Стражники в начищенных нагрудниках больше смотрели не на толпу, а на казнь. Действительно, чего бояться? Разве кто-то рискнет напасть на них посреди города, на виду у десятков стражников, рыцарей-храмовников и инквизиторов?
   Войдя в боевой транс и выхватив меч из ножен, я с разбегу прыгнул на одного стражника и сбил его с ног! Прежде чем его товарищи опомнились, я заколол их мечом. Все смотрели на казнь и поэтому не сразу обратили внимание на суету среди стражников.
   Солдаты с копьями в толпе только мешали друг другу и ничего не могли со мной сделать. Я быстро зарубил пятерых и запрыгнул на эшафот и только тут меня заметили. Стражник резко вскинул заряженный арбалет, но выстрелить не успел - я метнул в него нож и попал в шею.
   - Еретик! - заорал упитанный священник, показывая на меня пальцем
   Он ничем мне не угрожал, но я из чистого принципа убил его ножом. Подаренный Феникс клинок отлично мне помогал в таких случаях, вызвать его обратно и метнуть в новую цель было делом пары мгновений.
   На меня кинулись другие стражники и рыцари. Обив удар копья, я резким ударом сломал кадык противнику. Рыцаря пнул в колено, а когда тот упал, мечом разрубил голову. В боевом трансе я двигался гораздо быстрее своих врагов, но их было слишком много. Убивая одних, я едва успевал отбивать удары следующих.
   А толпа людей оказалась явно не на моей стороне... в меня уже полетели сначала проклятья, потом камни и стрелы. Но что хуже всего - мне катастрофически не хватало времени. Костер разгорался, девчонка под тяжестью собственного веса все сильнее насаживалась на раздирающий её внутренности кол, а я ничего не успевал сделать.
   На эшафот поднялся и кинулся на меня новый десяток стражников. Достав мечи и крикнув что-то благородное и святое, на помощь к ним пошли храмовники. Я выругался, откинул меч в сторону и, рванув застежки плаща, сорвал со спины автомат.
   - Получите!
   Автоматная очередь смела стражников и заодно замешкавшихся палачей. Шальная пуля досталась и герольду, не сообразившему вовремя сбежать. Толпа людей испуганно отшатнулась от меня, истошно закричали женщины.
   - Колдун! Убийте колдуна! Быстро!
   Оглянувшись, я увидел не то епископа, не то еще кого-то важного. Понимая, что терять мне уже нечего, я прижал приклад к плечу и быстро всадил в него последнюю пулю. Терпеть не могу идеологов всех мастей, они в тысячу раз хуже палачей но, как правило остаются живыми и с "чистыми" руками.
   Вокруг меня засвистели стрелы и арбалетные болты, и спустя мгновение вспыхнул огненный щит Феникс. Я кувырком рванулся к мечу, потом, надрывая мышцы, прыгнул к колу и одним ударом перерубил его. Еще один прыжок прямо в пылающий костер, и разрубив веревки, я выкинул из огня ведьму. С начала казни прошло не более минуты, может быть у них еще есть шанс... если успеть их вытащить отсюда и доставить к врачам...
   - Она ведьма! Убейте её! Рыжая ведьма!
   - Ну да, характер у неё не сахар, но зачем сразу ведьмой называть? - проворчал я, меняя магазин.
   С одной стороны у нас была толпа людей и стражников, с другой стороны на высоком крыльце собора строились арбалетчики, а из ворот сторожки выбегали рыцари-храмовники. Феникс забралась на эшафот и подбежала ко мне, мы быстро переглянулись и поняли друг друга без слов.
   Я дал короткую очередь по толпе народа, просто чтобы отпугнуть и не дать накинуться, а потом начал стрелять по рыцарям. На нас обрушился град стрел и болтов, но все они сгорали на щите Феникс. Сама волшебница тем временем помогала ведьмам, но что именно она делала, я не видел. Не до этого было.
   Расстреляв второй магазин, я вовремя обернулся, чтобы увидеть, что простые горожане и крестьяне разбежались только для того, чтобы похватать копья, топоры, вилы и рогатины. Местные жители отнюдь не испугались двух опасных колдунов, а смело бросились на них в бой.
   - Аааа умри отродье!!! - бородатый крестьянин бежал на меня, замахиваясь рогатиной.
   От злости скрипнув зубами, я застрелил его, попав прямо между глаз. Через секунду молодая женщина, истошно закричав что-то про мужа и убийцу, схватила нож и кинулась на меня! Несложно было догадаться кого именно она называла убийцей...
   - Ты! Я рыцарь Ордена Пиона и чаши вызываю тебя на честный бой без колдовства и уловок!
   Выспреннему рыцарю, бросившему мне вызов, на вид было всего лет семнадцать - восемнадцать. Впрочем, в это время он мог быть уже довольно опытным воином, раз получил титул рыцаря. Но в любом случае выбора у меня не было...
   Феникс схватилась за голову и отчаянно закричала! Я сперва ничего не понял и кинулся к ней, но потом сообразил. За спинами арбалетчиков укрывались клирики, и они ударили магией по моей напарнице. Некстати вспомнилась заметка из брошюры, что местная инквизиция использует особый вид магии, позволяющий довольно успешно бороться с волшебниками и колдунами.
   Вставив новый магазин, я открыл огонь по арбалетчикам и церковным магам. Стрелки не выдержали и бросились врассыпную. Нескольких священников мне удалось убить, но потом пришлось опять отгонять короткими очередями стражников и впавшую в неистовство толпу.
   Феникс собралась с силами и метнула в своих врагов огненный шар. На мой обеспокоенный взгляд она ответила коротким кивком, мол, все в порядке. Но через пару секунд за неё взялись всерьез. Волшебница, до крови прокусив губу, упала на одно колено и застонала. Она на голову превосходила церковных недомагов, но их было слишком много для неё одной.
   Три арбалетчика смогли подобраться слишком близко. От двух болтов я успел увернуться, но второй пробил кольчугу и живот! Боли в трансе я не почувствовал и, выхватив пистолет, быстро застрелил их. С крыш домов нас начали обстреливать лучники, они не могли пробить огненный щит Феникс, но отнимали часть её сил.
   Воспользовавшись короткой передышкой, я связался с Алексеем. Тот уже долго пытался вызвать меня и узнать, что происходит.
   - Я Игорь, нужна помощь!
   - Что? Почему стрельба?!
   - По кочану! Я четыре рожка расстрелял! Нам срочно помощь нужна!
   - Что у вас там происходит? Игорь, что случилось?!
   - Да полный пи***ц у нас!! Не придешь через пять минут - два трупа домой повезешь!
   Убрав рацию, я опять открыл огонь. На этот раз на нас навалились всем скопом со всех сторон сразу. Феникс ударила огнем по площади, прикрывая нас с одной стороны, и метнула несколько огненных шаров в собор.
   С прилегавшей к собору улицы на нас выдвинулась немного не мало - целая процессия. Первыми шли священники со священными чашами в руках, за ними двигались монахи с расшитыми золотом церковными знаменами и рыцари с обнаженными мечами. Они хором рассевали какой-то гимн и шли на нас. Феникс метнула в них несколько огненно-красных шаров, но они лишь бессильно растеклись по невидимой преграде. Это еще больше воодушевило людей и к процессии со всех сторон стали сбегаться стражники, рыцари и горожане.
   Вставив в автомат последний магазин, я открыл огонь по процессии и смог убить два с лишним десятка врагов. Но впавшие в религиозный экстаз люди не замечали смертей и продолжали идти на нас. Священники непрерывно атаковали Феникс магией, и ей приходилось защищаться, уже не пытаясь бить в ответ.
   Инстинктивно почувствовав опасность, я дернулся в сторону, но не успел... Красивая стрела с белым оперением вонзилась мне в грудь чуть пониже ключицы! Резко вскинув голову, я увидел замершего на самом краю конька крыши стройного эльфа, за его спиной стояла эльфийка. Лучник чуть удивленно приподнял брови и потянулся за другой стрелой. На меня листоухий смотрел с презрением, явно видя во мне кровавого мясника.
   Вызвав к себе нож, я метнул его в эльфа, целясь в грудь. Но лафорельский клинок в последний момент отлетел в сторону, отбитый, похоже, магией эльфийки. Стрелок плавным слитным движением выхватил стрелу и выпустил в меня, но на этот раз я успел отпрыгнуть в сторону. А эльфийская колдунья взмахнула руками - и над Феникс появилось серебристое волшебное копье.
   Я знал об этом опасном заклинании эльфов, но ничего не мог сделать. Время тянулось мучительно медленно и, даже надрывая мышцы в боевом трансе, я не успевал прицелиться и выстрелить. Тонкая белая стрела вонзилась в шею колдуньи, толкая и скидывая её с крыши на брусчатку. Её спутник выхватил из колчана еще одну стрелу, но я успел всадить в него последние патроны.
   Высматривать того кто пришел мне на помощь, было некогда. Противники подобрались очень близко, а патроны кончились. Я схватил первый попавшийся под руку меч и бросился на врага, рыча от злости.
   После седьмого удара меч сломался. Я отбросил в сторону бесполезный обломок и, окончательно озверев, полез на рыцарей и стражников с голыми руками. Они испуганно отшатнулись.
   - Берсерк! - испуганно крикнул кто-то.
   - Он всего один! Убейте его! Навалитесь все разом!
   По команде старого опытного десятника, стражники дружно ударили в меня копьями и алебардами. Один из них ранил меня в бедро, еще два копья скользнули по кольчуге. Я рванулся вперед, получил кинжалом в живот, но сломал шею одному и пробил голову другому врагу! Вырвавшись из кольца, я прыгнул на рыцаря и пнул ногой в нижний край щита так, что верхний край врезался ему в кадык, ломая его.
   К чести моих врагов надо сказать, что никто их них не дрогнул и не побежал. Отчаянно ругаясь и боясь меня, они упорно сражались со мной. Услышав крики справа, я глянул туда и увидел краем глаза, что там арбалетчики падают от исключительно метких белых стрел.
   - Игорь!!!
   Отчаянный крик Феникс на мгновение привел меня в чувство, и это стоило мне еще одной раны в живот! Оторвавшись от врага на пару мгновений, я обернулся и увидел, что волшебница уже окружена священниками и храмовниками. С рыком я кинулся к ней, но не успел...
   Повинуясь внезапно проснувшемуся чувству опасности и звериному инстинкту выживания, я упал на брусчатку и закрыл голову руками. По ушам ударил пронзительный крик Феникс и.... надо мной прошла волна невыносимого жара. Несколько мучительно долгих секунд я чувствовал себя курицей в духовке и даже почуял запах собственных паленых волос. Но потом внутри меня стало очень жарко, словно кто-то развел там огонь, и этот огонь вышел из меня, смешиваясь с бушевавшим рядом пламенем и защищая меня от него...
   Я осторожно поднял голову и открыл глаза. Везде вокруг меня бушевало неистовое ярко-рыжее пламя Феникс. Но каким-то странным образом этот огонь никак не вредил мне и даже не поджигал мою одежду. Через несколько секунд огненный шторм утих, открывая жуткую картину...
   Часть эшафота осталась относительно невредимой. Кольцо огня начало действовать в полную силу в двух метрах от Феникс, так что лежавшие рядом с ней ведьма и её помощница, к счастью, не пострадали. А это было бы верхом иронии - спасти от казни только для того, чтобы потом самим сжечь. Сама рыжая волшебница стояла совершенно обнаженной, с отсутствующим взглядом и чуть покачиваясь, на её волосах опадали последние языки пламени.
   - Феникс, - я подбежал к девушке и поискал взглядом хоть что-нибудь из одежды но, увы, все сгорело. - Феникс, ты меня слышишь?
   Я осторожно взял девушку за плечи и повернул к себе, глаза у неё были ярко-рыжими, словно огненными. Волшебница находилась в подобии транса, и выводить её из этого состояния надо крайне осторожно, по себе знаю.
   - А, что? - рыжее пламя медленно ушло из глаз Феникс и они стали обычного цвета - ярко- карими.
   - Ты в порядке?
   - Голова очень кружится и... можно я сяду?
   Я осторожно опустил девушку на доски эшафота и огляделся. Одно радует - врагов в ближайшее время можно не бояться...
   От горящих тел шел тяжелый мерзкий сладковатый смрад. От жара люди обуглились до неузнаваемости, а на рыцарях оплавились доспехи. Везде куда хватало глаз, пылал огонь, уже не магический, а самый обыкновенный и от этого более страшный.
   Над городом поднимался густой черный дым, через который не могли пробиться лучи солнца и, несмотря на полдень, вокруг нас царил полумрак. Пламя ревело, жадно обгладывая стены домов, к небу взметались снопы искр, с треском проваливались крыши, горели даже каменные ратуша и собор.
   - Это... все я сделала...
   Я обнял девушку и прижал к себе, пытаясь успокоить:
   - Тихо, тихо, все в порядке. Главное что мы живы, а с остальным разберемся.
   - Но... я...
   - Феникс! - я отстранился и резко встряхнул напарницу. - Не думай об этом! Ясно тебе? Бой еще не кончился. Так что не смей распускать сопли! Ясно!
   - Хорошо...
   К счастью рыжая очень устала и поэтому соображала с трудом. Её сильно тянуло в сон, так что она уткнулась лицом в колени и закрыла глаза.
   А мне пришлось думать, что делать дальше. К счастью до стены сплошного огня было метров пятнадцать, но и так чувствовался нестерпимый жар. Нечего было и думать о том, чтобы спастись самостоятельно, насколько я понимал - сейчас любое магическое усилие может просто убить Феникс. А сам я сгорю и задохнусь, не пробежав через сплошной огонь и десяти метров. Да и куда бежать одному? Я достал и включил рацию, и сразу услышал крик Алексея:
   - Да млять вашу на***й мать! Я тебя сам вы**у, га**он ты конченный! У меня двое людей там помирают! Мне сука, сейчас нужны твои долбанные вертолеты! В свое начальство в жопу себе засунь!
   - Да что я могу сделать?! - орал в ответ дежурный. - Все машины заняты. Что вы там вообще устроили?!
   - Что происходит? - раздался вдруг в эфире уверенный голос командира экспедиционного корпуса, генерала Иваненко. - Кто разрешал стрелять? Почему ваши подчиненные нарушили прямой приказ?
   - Слушай сюда генерал, - очень спокойным пугающе тихим голосом начал Алексей. - Двое моих людей попали в большие неприятности. У меня нет с ними связи. Прорваться сам к ним я не смог - патроны кончились, а теперь между нами стена огня. Я понятия не имею, что там происходит, но если ты, сука, не дашь вертолеты, а они из-за этого погибнут, то я тебя голыми руками прямо в штабе замочу. Ясно?
   - Посмотрим, - сухо ответил генерал. - Две вертушки будут через полчаса, не раньше.
   Честно сказать, я испытал смешанные чувства, слушая перебранку Алексея с командованием. С одной стороны понятно, что это грубейшее нарушение субординации, но с другой стороны я зауважал нашего командира еще больше.
   - Игорь на связи, - устало произнес я. - Города больше нет, нас четверо трехсотых, двое крайне тяжелых, одна средней тяжести и я легкораненый. Минут десять мы, может быть, продержимся, а может и нет.
   - Что у вас происходит, Игорь? - спросил генерал Иваненко.
   - Мы в центре сплошного городского пожара, если ветер перемениться - мы задохнемся от дыма, - я покосился на горячие доски под ногами и добавил. - Если огонь до нас раньше не доберется.
   - Что случилось, почему вам пришлось открыть огонь?
   - А выбора не было.
   - Понятно, держитесь. Вы сможете дать какой-нибудь ориентир для летчиков?
   - Мы на главной городской площади возле собора - это самое высокое здание - не промахнутся.
   Теперь нам оставалось только ждать. Сильно хотелось пить, адски ныли перенапряженные в бою мышцы и не затянувшиеся раны. Девушки лежали без сознания, а я почти ничем не мог им помочь - аптечки были у Коли и Алексея.
   Кое-как я расчистил небольшое место на площади и перенес туда девушек. Вскоре от жара и летевших искр эшафот загорелся. Дышать было практически нечем, обычный человек на моем месте уже, наверное, задохнулась бы от дыма, девушек спасало только то, что они были без сознания, и им требовалось не так много кислорода.
   Я сидел на брусчатке, тяжело дышал и ждал непонятно чего. Время от времени меня вызывали по рации из лагеря, призывали держаться и говорили, что помощь уже в пути и все остальное, что положено говорить людям, которым ты на самом деле ничем не можешь помочь.
   С треском рушились дома, каменные стены ратуши и собора пока держались... От жара и дыма дышать было нечем...
  

4 глава

   А на следующий день
   Вызывает меня особенный отдел:
   - Что ж ты подлюка в танке не сгорел?
  
   Сегодня возле костра было тихо. Потрескивали дрова, стреляя искрами в темное небо, шумела листва деревьев, и где-то далеко выл на луну грустный волк. Феникс как завороженная смотрела в огонь, Федор полировал меч, Алексей медленно пил горячий чай из повидавшей многое железной кружки, даже неугомонный Коля молчал.
   - Давайте спать, поздно уже, - наконец решился нарушить общее молчание Алексей.
   Перекинувшись парой слов, мы разбрелись по своим спальным местам. Здесь вместо одной общей палатки, нам выделили несколько маленьких двухместных. Алексей ночевал с Федором, я с Колей, а Феникс, как единственной девушке, отдали отдельную палатку.
   - Игорь, - вдруг тихо позвала меня Феникс.
   - Чего тебе?
   - Переночуешь сегодня со мной?
   - Хорошо, - немного удивившись, ответил я.
   Коля, слышавший наш разговор, хотел сострить, но осекся от одного моего взгляда. И правильно сделал, Феникс вернулась из лазарета сама не своя, и я весь день злился от собственного бессилия.
   В палатке девушка зажгла маленький светлячок, забралась в спальный мешок и внимательно следила за мной. А мне пришлось повозиться, сдвигая в сторону сумки Феникс и раскладывая в правильном порядке автомат, меч, нож и пистолет. В нашей с Колей палатке все мои вещи лежали под рукой, чтобы можно было посреди ночи вскочить и не глядя схватить оружие.
   - Извини, - тихо произнесла рыжая.
   - Ничего страшного.
   - Я просто... - она сильно смутилась, но все-таки закончила фразу, - боюсь спать одна. Кошмары снятся.
   - Понимаю, - совершенно серьезно ответил я. - Всем нам они время от времени снятся.
   - Но не все...
   - Хватит! - неожиданно резко сказал я. - Феникс, ты не сделала ничего особенно ужасного, ты просто спасла троих человек и меня в том числе. Если бы не твой удар - мы бы все погибли, и перед смертью мучились б дольше и сильнее чем те, кто погиб от огня.
   - Я понимаю... но... Игорь, я ведь и тебя могла убить...
   - Могла, - немного помолчав, признал я. - Но не убила.
   - Ты был в зоне поражения. Как ты выжил?
   - Не знаю... Но ведь выжил. И даже ожогов не получил. Так что не будем об этом. Давай спать.
   Я подвинул свой спальник поближе к ней, забрался в него и привлек девушку к себе. Феникс смутилась, но не стала возражать, только повозилась немного, поудобнее устраиваясь рядом со мной. А я невольно подумал, что у меня какая-то на редкость ироничная карма - вечно бескорыстно помогать и успокаивать девушек. А потом становиться для них другом...
  
   Вертолет прилетел, когда я уже почти смирился с тем, что бесславно умру, задохнувшись дымом. Старый добрый Ми-8, новейшей десантно-штурмовой модификации, внезапно вынырнул из клубов дыма и с ходу приземлился на площади. Из салона выпрыгнули бойцы в противогазах и с носилками в руках.
   Я сам поднял Феникс и бросился в вертолет, показав рукой на двух девушек. Солдаты быстро положили их на носилки и бегом помчались обратно. И только мы все забрались в салон, как пилоты начали резко набирать высоту.
   Только сейчас, глядя на напряженные лица двух волшебников, я задумался над тем, каким риском для летчиков было садиться в центре такого пожара. Несмотря на магическую защиту на сильных восходящих потоках вертолет трясло и кидало из стороны в сторону, а от жара, наверное, вся краска с обшивки слезла. К счастью надежная и сильная машина быстро вырвалась на чистый воздух.
   Врачи и целительница немедленно занялись пострадавшими, командовал всеми седой мужчина, явно с большим опытом военно-полевой хирургии:
   - Рыжую не трогайте - не помрет. Ира, займись той, что с ожогами!
   - Она без сознания.
   - Ты знаешь, что делать! - отдав распоряжения, он занялся помощницей ведьмы. - Лера, морфин быстро! Начинаем операцию прямо здесь или не довезем! Надо извлечь этот обломок! Поддерживай её магией.
   - У неё сильное внутреннее кровотечение, - добавила Лера.
   - Займись и этим, - врач взял скальпель и, делая первый разрез, спросил меня, - Парень, как её так ранили? Это обломок копья?
   - Её посадили на кол, - коротко ответил я.
   - Правильно сделал, что не тронул обломок, - сухо сказал мне врач. - Иначе она бы уже умерла.
   Сидевшие в салоне бойцы переглянулись, слушая наш разговор. Кто-то из них обратил внимание на мою разорванную и перепачканную кровью одежду.
   - Доктор, он тоже ранен!
   - Он ранен? - седой врач на мгновение обернулся и быстро взглянул на меня. - Вот ты им и займись.
   Я понимающе хмыкнул, конечно, раз я в сознании и даже могу внятно отвечать на вопросы, то уж до лазарета как-нибудь доживу.
   - Я в порядке. Дайте только чего-нибудь выпить и пожрать.
   Мне протянули фляжку с холодным чаем и пару плиток горького шоколада.
   С "ведьмой" все оказалось не так страшно. Ей обработали ожоги и накрыли теплым одеялом. С Феникс было еще проще - девушка просто спала и в её положении это было лучшим лекарством. А вот с третьей девчонкой...
   Врач с помощницей буквально сражались за её жизнь и смогли довезти её до лагеря. Помощнице ведьмы очень повезло, что казнили в Райкасо не на заостренных колах, а на закругленных - чтобы жертва дольше мучилась. У неё пострадала только нижняя часть живота, а задень кол важные органы - особенно печень или селезенку - и у неё бы не было шансов...
  
   Я надеялся на пару дней отдыха в лазарете, но не тут-то было. Сначала меня вызвали на ковер к командующему корпусом генералу Иваненко. Потом заставили писать рапорт сразу в трех экземплярах: нашему начальству, армейскому начальству и руководству Российскому отделения Ордена.
   Но как оказалось, это были даже не неприятности, а так... разминка. Вечером за мной явился конвой - десять бойцов и два мага. Под дулами автоматов на меня надели наручники, обвинили в нарушении приказа и отправили через несколько порталов в Европу, в здание Совета Ордена.
   Там меня сразу заперли в стандартном каменном мешке без окон с массивной стальной дверью. Охрана относилось ко мне вежливо, но со всеми возможными мерами безопасности. Меня боялись.
   Я ожидал, что ко мне явится следователь, предъявит обвинение и начнет допрос, но ничего подобного не произошло. Почти сутки мне пришлось просидеть в камере, прежде чем меня перевели в более комфортную комнату, но тоже без окон и с крепкой дверью. Там я просидел еще одни сутки.
   От скуки валяясь сначала на жесткой койке, а потом на мягком диване, я думал о разном. Вспоминал недавний бой, гадал о том, как смог выжить, а главное - пытался понять, что сейчас происходит?
   Увы, но мне никто ничего не говорил. На мои вопросы не отвечали, позвонить начальству не давали. Я даже не знал, где именно нахожусь. Здание Совета Ордена было засекречено и рядовые сотрудники только предполагали, что оно где-то в Европе. Никто не знал, как оно выглядело. Да из всего нашего отделения, пожалуй, только сам начальник Валерий Алексеевич и бывал в нем раньше.
   На исходе вторых суток моего ареста мне, наконец, предъявили официальное обвинение и вручили повестку на трибунал.
   - Быстро все у вас, - хмыкнул я, читая официальную бумагу. - А как же следствие, предварительный допрос обвиняемого и все остальное?
   - Подпишите, - сухо сказал представитель трибунала.
   - А если не подпишу, что сделаете? - усмехнулся я, комкая и бросая повестку на пол. - Сам крестик какой-нибудь поставь.
   Если часы в моем "номере" не врали, то трибунал начнет свое заседание через пять минут. Дорогу - узкий коридор до лифта - мне любезно показали.
  
   В лифте я неожиданно встретился с Сергеем и очень этому удивился. Я не думал, что руководство моего отдела вдруг про меня забудет, но сильно сомневался в их полномочиях. Что мог начальник провинциального отделения против Совета Ордена?
   - Привет, боишься?
   - Ничуть, - честно ответил я.
   - А стоило бы. - Сергей был заметно напряжен, таким я его редко видел. - Не вздумай там врать или недоговаривать - раскусят в два счета. Отвечай твердо, уверенно и упорно гни свою линию.
   - Ага.
   - Игорь, все не так просто как тебе кажется. Будь осторожен, здесь порой опасней, чем на поле боя.
   - Да ну? А ты часто здесь бывал?
   - Да. Как обвиняемый, - сухо ответил он.
   Об этом я не знал, но расспрашивать времени уже не было. Лифт приехал на нужный этаж, и мы вышли навстречу конвою. Сергей успел на прощание хлопнуть меня по плечу, а потом его оттеснили в сторону.
   В зал трибунала меня запустили сразу. В большом каменном помещении не было окон, и царил полумрак. Судья заседали за высокой кафедрой, лампы находились прямо над ними, так что даже я со своим зрением видел только силуэты людей. Кроме судий, кто-то еще прятался в углах зала - охрана скорей всего. Их самих я не видел, но очень хорошо ощущал шкурой их колючие взгляды.
   - Обвиняемый, встаньте в круг и представьтесь.
   Я послушно встал в центре зала, в самом освещенном месте и тут же почувствовал, что меня держат на прицеле. Они настолько сильно боялись меня или это стандартные меры безопасности?
   - Игорь Теплов, старший оперативный сотрудник Российского территориального отделения Ордена магов Терры, - произнес я на языке Ордена.
   - Вы двадцать третьего сентября по календарю Терры, находясь на задании в городе Райкасо мира Артан, вступили в бой с местными жителями. В ходе боя ваша напарница по прозвищу Феникс уничтожила город, убив всех его жителей. По разным данным погибло от пяти до десяти тысяч человек, включая женщин и детей. Вы признаете это?
   - Да, признаю.
   - Вы осознаете, что нарушили прямой приказ?
   - Никак нет, - твердо ответил я, раз это бой - то будем драться. - Я выполнял прямой приказ - спасти жителей Терры оказавшихся в другом мире. В ходе проведения спасательной операции мне пришлось нарушить распоряжение начальство, избегать конфликтов с местными жителями.
   - Вам отдали приказ не устраивать бойни, - раздался резкий и смутно знакомый голос, акцент у него был интересным. - А вы его нарушили, прекрасно отдавая себе в этом отчет. Этим вы продемонстрировали вопиющее неуважение руководству Ордена.
   - Я думаю, руководству Ордена следует чаще смотреть на ситуацию под иным углом, - резко ответил я. - Например, с точки зрения рядового оперативника, которому на поле боя несколько не до того, чтобы думать об уважении или неуважении к руководству.
   - Игорь Теплов, следите за своим тоном! - сделал мне замечание другой судья.
   - А что не так с моим тоном?
   - Я же говорил, этот наглец ни во что нас не ставит. Это не первый случай нарушения им инструкций и законов Ордена, - негромко в сторону произнес голос с акцентом.
   Наконец я вспомнил, когда и где слышал этот голос. В кабинете начальника отдела, когда немцы требовали выдачи Рингёко... Меня судит не трибунал Российского отделения, а сборная солянка... Вот о чем пытался меня предупредить Сергей - это не суд, а схватка.
   - Я смотрел дело этого юноши и не нашел ничего предосудительного. Обычные для любого оперативника выговоры и взыскания. Если мы будем судить за каждое такое нарушение, то останемся без оперативных сотрудников, - ответил ему голос с французским акцентом.
   - То есть, мы разрешаем ему нам хамить?!
   - Пока хамите и нарушаете регламент суда только вы. Но хватит об этом, наше молчание затягивается, я предлагаю продолжить.
   Мне стоило усилия не измениться в лице и не вспотеть. Почему я слышал то, что слышать никак не должен был?! Игра шла на уровне мне недоступном, но кто мне подыгрывал? Руководство Российского отделения? Легендарный Халворн, которого никто не видел?
   - Расскажите нам, что именно произошло в городе?
   - В город зашли только мы с Феникс, остальные должны были осмотреть окрестности. На городской площади собралось много народу, подойдя ближе, мы увидели, что там казнят преступников.
   - И вы решили вмешаться и спасти невинных?
   - Нет, Артан не наш мир и не нам учить их жизни или вмешиваться в их дела, - твердо ответил я. - Мы уже уходили с площади, когда увидели двух ведьм.... их тоже приговорили к казни.
   - И вы решили спасти их?
   - Нет. Охота на ведьм - проблема их мира, не нашего. Мне пришлось вмешаться, когда моя напарница сказала, что ведьма - девушка из нашего мира.
   - Ваш командир в рапорте указал, что вы не выходили на связь, не докладывали обстановку и не задавали вопросов. Это так?
   - Да. На это просто не было времени, промедли я еще минуту - спасать было бы некого.
   - Какое удобное оправдание, - с явным сарказмом произнес немец. - И совершенно случайно не осталось ни одного свидетеля.
   - Какое именно оружие вы использовали?
   - Сначала только меч и нож. Я надеялся на внезапность, но меня быстро зажали, и мне пришлось применить современное оружие.
   - А магия?
   - Я не владею магией и думаю в моем личном деле об этом указано.
   - Так указано такое, о чем ты и не подозреваешь. А знай ты, что там написано - был бы сейчас паинькой!
   - Так расскажите мне об этом, Рудольф Ленц, - спокойно и с легкой улыбкой показал я "зубы". - А я тоже могу кое-что рассказать. Например, как вы подстроили похищение двух йокаев и сотрудника Ордена, то есть меня.
   В зале наступила зловещая тишина... Думаю, Сергей меня бы прибил за такое, но я просто не видел другого выхода. Если не знаешь как защищаться - атакуй, как говорил мне он сам.
   - Игорь Теплов, с чего вы решили, что среди нас есть некий Рудольф Ленц?
   - Я узнал его голос.
   Готов поспорить, они переглянулись.
   - Это невозможно. Он должен слышать только искаженный и обезличенный магией голос!
   - Но он прав.
   - Кто-то рассказал ему об этом!
   - Кто, например?
   - Господа, если вы продолжите в том же духе, то он нас начнет допрашивать, а не мы его, - насмешливо произнес француз. - Если бы вы внимательно читали его личное дело - вы бы не удивлялись этому. Вы забыли, кого именно мы судим?
   Мне опять стоило больших усилий не измениться в лице. Что на самом деле записано в моем личном деле и кем меня считает руководство Ордена?
   - Я предлагаю лишить представителя Немецкого отделения Ордена права голоса и принятия решений во время этого заседания ввиду его явной неприязни к обвиняемому, - этот голос я прежде не слышал, твердый и уверенный в своих силах, немец даже не пикнул в ответ. - Хорошо, решение принято единогласно, занесите в протокол заседания и продолжим.
   - Хорошо. Суд посовещался и принял решение, что вы нарушили приказ из-за рокового стечения обстоятельств.
   Принял решение? Когда?
   - Расскажите подробней о действиях вашей напарницы из рода Уральских магов по прозвищу Феникс.
   - Она прикрывала меня от стрел и болтов.
   - От чего простите?
   - От болтов. Так называют короткие арбалетные стрелы.
   - Хорошо, продолжайте.
   - И еще она защищала меня от церковной магии инквизиторов. Ну, в общем и все, что она делала. Оружия у неё не было.
   - А скольких людей она убила магией?
   - Хм... - я сделал вид, что сильно задумался. - Не помню точно, двух или трех, не больше.
   - Вы уверены, что только двух или трех? Может быть больше? Ведь шел бой, и вы не могли следить за ней.
   - Почему не мог? - удивился я. - В бою всегда нужно следить за действиями напарника. Я не смотрел на неё постоянно, сконцентрировавшись на своих противниках, но я точно знаю, что Феникс делала, а что нет.
   - И что же она делала?
   - Как я уже сказал - прикрывала меня от стрел и заклинаний. Пару раз при этом, ударив магией по противнику. Тогда-то она и убила двух или трех человек. Ну... максимум четверых.
   - Не врет, - тихо прокомментировал кто-то мои слова.
   - А как насчет того удара, который уничтожил город?
   - Это... - я отвечал медленно, тщательно выбирая слова, - было роковым стечением обстоятельств, не более того. Врагов оказалось слишком много. Патроны у меня закончились, и я больше не мог держать противников на расстоянии. Феникс окружили храмовники и в ситуации, когда ей и людям, которых мы защищали, грозила неизбежная смерть, она применила заклинание кольцо огня, но по неизвестным мне причинам заклинание сработало не так, как должно было и вызвало огромные разрушения.
   - А какие могли быть причины неправильной работы заклинания?
   - Скорей всего дело в магии инквизиторов. Огненная магия обычно разрушает магию других видов, возможно кольцо огня совпало с каким-либо особо мощным ударом церковных магов, их заклинание оказалось разрушено, но при этом произошла интерференция со значительным и неконтролируемым усилением заклинания Феникс.
   Слышала бы меня сейчас Феникс, а то все дурак да дурак... когда надо я вон как загнуть могу! И не скажет никто, что я только что все это придумал.
   - Хм... похоже на правду, - задумчиво произнес француз.
   - Похоже. Вот только все это чистой воды вранье. Он соврал нам.
   - Игорь Теплов, вы уверены в своих словах?
   - Я не маг, - пожал я плечами. - Я лишь высказал свое предположение, основанное на моем знании законов магии и обстановке на поле боя непосредственно перед ударом Феникс.
   - Опять врет, - сухо прокомментировал мои слова этот долбанный "детектор лжи".
   - Игорь Теплов, вас предупреждали, что не стоит врать трибуналу?
   - Так точно.
   - Тогда мы тем более не понимаем, зачем вы врете?
   - Вру? Это была моя версия событий. Другой у меня нет, а принимать её или нет - ваше дело.
   - Хорошо. Как вы считаете, удар Феникс получился таким разрушительным, потому что она не справилась со своей силой или потому, что хотела убить людей?
   Вопрос из серии: "Вы перестали напиваться по вечерам, да или нет?"
   - Все свои мысли я высказал, других у меня нет! - отрезал я. - А ваш вопрос абсурден и некорректен.
   - Трибунал удаляется на совещание. Ждите.
   На самом деле никто никуда не ушел, я это хорошо слышал.
   - Он виновен в нарушении приказа и должен понести наказание.
   - По сути, мы судим его за то, что он выжил, - усмехнулся француз.
   - Не передергивайте! Факт нарушения приказа был? Был. Какие еще вопросы?
   - Тогда давайте приговорим его к расстрелу, - предложил тот же человек, что лишил Рудольфа Ленца слова.
   Наступила тишина.
   - Мы не можем так поступить... - неуверенно произнес "детектор лжи".
   - А как можем? Давайте тогда исключим его из Ордена. Рудольф Ленц, что вы скажете? Какой вы предлагаете вынести приговор? Я разрешаю вам принять участие в обсуждении.
   - Во-первых, он виновен! Это не подлежит обсуждению! Что тут можно еще сказать. А во-вторых, приговор ему должен быть достаточно суровым, чтобы у него впредь не возникало желания нарушить приказы.
   - Тогда я голосую за изгнание из Ордена, - перебил немца француз.
   - Я не перебивал вас! Так что дайте мне договорить! Я предлагаю перевести Игоря Теплова в другое отделение Ордена, так как Российское отделение славится своей распущенностью и недисциплинированностью! Очевидно, что его руководство не проявило должных усилий по обучению Игоря.
   - Перевести, конечно же в Ваше отделение?
   - А это решать Совету Ордена! Со своей стороны могу обещать, что мы примем любое решение по этому поводу. Даже во Французском отделении будет разумней держать Игоря, чем в Российском!
   - Какая приятная лесть, - едко заметил француз.
   - Перевод в другое отделение Ордена не значится, в списке допустимых наказаний. Трибунал вправе принять решение об изгнании Игоря, но никак не о переводе.
   - Ну, нет, так нет! Мое дело предложить, - в голосе Рудольфа я не уловил особого разочарования, он словно бы и не рассчитывал, что его предложение примут. - Тогда нам не остается ничего другого, кроме как ограничить наказание мерами дисциплинарного воздействия. Но потом не говорите, что я не предупреждал вас!
   - С его поступком все понятно и, в общем, ничего особенно преступного он не совершил. Но имеет ли смысл допрашивать его дальше по делу Феникс?
   - Думаю, что нет. Правду он все равно не скажет.
   - В таком случае голосуем...
   Некоторое время стояла тишина, потом ко мне опять обратились:
   - Игорь Теплов, трибунал принял решение, вы готовы его выслушать?
   - Готов.
   - Выслушав обвиняемого и ознакомившись с материалами дела, Верховный трибунал Ордена магов Терры постановил: Игорь Теплов виновен в умышленном нарушении приказа N187, а также косвенно виновен в действиях, повлекших за собой уничтожение города Райкасо мира Артан и гибели его жителей. Учитывая смягчающие обстоятельства, Верховный трибунал оставляет вынесение конкретного наказания на усмотрение Российского территориального отделения и рекомендует ему ограничиться мерами дисциплинарного воздействия. Вам понятен приговор?
   - Да и я с ним не согласен, - словно ныряя в омут с головой, мрачно сказал я.
   Судьи обменялись удивленными репликами, и я их хорошо понимал. Наказание, учитывая суть дела, просто смехотворное. По сути, весь этот трибунал приказал Владиславу строго наказать меня, к чему мне было, мягко скажем, не привыкать.
   - С чем именно вы не согласны?
   - С формулировкой: "косвенно виновен в действиях, повлекших за собой уничтожение города".
   - И что же вам в этом не нравится? Трибунал принял решение...
   - Я как старший в паре целиком и полностью виновен во всем случившимся в Райкасо. Я и только я могу быть виновен в действиях, приведших к разрушению города.
   - Он защищает Феникс, - быстро сказал кто-то из судий.
   - То есть, вы отрицаете все сказанное вами ранее и признаете свою вину?
   - Нет, я не отрицаю ничего из того, чтобы было сказано мной ранее. Я лишь обращаю внимания уважаемых членов Верховного трибунала на то, что вся ответственность за все трагические события на мне.
   - Ваша... благородная преданность своей напарнице похвальна, но кто и в чем виноват, решать не вам.
   - А мою напарницу вы вообще не вправе судить, - ухмыльнулся я. - Она не является действующим сотрудником Ордена.
   - Он прав, - заметил француз. - Согласно пункту три статьи восьмой внутреннего устава Ордена, вся ответственность ложится на действующего сотрудника Ордена.
   - Но не при особо тяжких преступлениях! - резко возразили ему.
   - А вторая поправка к статье разъясняет: преступление, относящееся к особо тяжким, и совершенное с ведома действующего сотрудника Ордена или по его приказу попадает под действие третьего пункта статьи восьмой. Вся ответственность за действия Феникс в разбираемом случае лежит на Игоре Теплове, тем более что он это признает.
   - В таком случае нам следует пересмотреть приговор. Он виновен не только в нарушении приказа, но и в уничтожении города!
   - Не вижу смысла, - усмехнулся француз. - Приговор уже вынесен, а его пересмотр возможен только после апелляции.
   - И что, мы вот так позволим этому юнцу утереть нам нос?!
   - Рудольф Ленц, вам запрещено вмешиваться в процесс по данному делу. Еще одно нарушение и вас выведут из зала, - спокойным и уверенным голосом одернул немца, судя по всему, председатель трибунала.
   - Игорь Теплов, ваше возражение принято к рассмотрению, но приговор уже озвучен, - раздался вдруг приятный женский голос. - Вы можете не переживать за вашу напарницу, учитывая обстоятельства, она будет наказана не строже вас. Я лично за этим прослежу.
   - Клио! Что вы тут делаете?!
   - И на этом я предлагаю закончить этот цирк, - спокойно договорила она. - Дело с Феникс надо сразу передать в Российское отделение.
   - Я протестую! - воскликнул немец. - По какому праву она вмешивается?
   - Чтобы вы, идиоты запутавшиеся в своих интригах, окончательно не настроили Игоря против всего Ордена. А вам, немцам, я гляжу, двух уроков мало?
   Я бы многое отдал, чтобы взглянуть сейчас на лицо Рудольфа Ленца. Интересно, кто она такая, раз так легко ставит на место членов трибунала?
   - В таком случае дело закрыто. Дело Феникс будет направлено в Россию. - Обращаясь ко мне, председатель произнес, - Игорь Теплов, вы свободны.
   Я развернулся и вышел из зала, гадая кто такая Клио, и почему её слово имело такой вес на трибунале. Уже выходя из зала, я опять услышал слова немца:
   - Надо разобраться, почему Российское отделение отправило стажерку в другой мир?
   За дверью зала меня ждал Сергей.
   - Ну что? - сразу спросил он.
   - Да вроде отбрехался.
   - Хорошо, поговорим потом.
   Мы вместе спустились к порталу и вернулись в наш отдел.
  
   Сергей отвел меня в свой кабинет и распорядился принести обед. Перекусив, я подробно пересказал все, что было на суде.
   - Клио? Она член Верховного трибунала? - неподдельно удивился Сергей, когда я дошел это этого момента.
   - Ты её знаешь? Кто она?
   - Я встречался с ней, - коротко ответил он.
   Я понял, что ничего больше он мне не скажет и закончил рассказ. А потом задал свой вопрос:
   - Почему мной так заинтересовался Верховный трибунал? Почему меня пытались перетянуть на свою сторону немцы и что означают слова француза?
   - С чего ты решил, что тот человек француз?
   - Его акцент похож на акцент Вайлет.
   - У тебя хороший слух, - задумчиво произнес Сергей
   - Ты ответишь мне?
   Он долго задумчиво смотрел на меня, словно размышляя говорить или не говорить мне, а потом ограничился очень коротким ответом:
   - Игорь, этот тот самый случай, когда поговорка "Меньше знаешь - крепче спишь" верна на все сто процентов.
   - Ясно. Значит, я не рядовой сотрудник Ордена и в моем деле есть что-то, что даже я не вправе знать. А еще ради меня отделы грызутся друг с другом, как собаки из-за кости. Одни организовали трибунал ради меня, другие помогли мне его выиграть.
   - Молодец. Ты умный парень и, надеюсь, понимаешь, когда можно и даже нужно задавать вопросы, а когда следует молчать.
   Я хорошо знал Сергея и понимал, что он ничего мне не скажет. Для меня и раньше не было секретом то, что я непростой человек. Слишком много вокруг меня странностей. Но, похоже, что все гораздо серьезней, чем мне казалось...
  
   Перед тем, как отправиться обратно в Артан, я позвонил родителям. Разговор как всегда получился непростым:
   - Я в командировке, вас же должны были предупредить! Что значит, почему сам не позвонил?! Мне всего полчаса на сборы дали! Да ничего особенного я там не делаю, сплю, ем и в нарядах по лагерю стою. Не знаю я, когда вернусь, может через неделю, а может и через две. Все, до свидания.
   Я выключил телефон и устало вздохнул.
   - Опять врал? - неодобрительно заметила Наниэль.
   - Ну а что, я должен был сказать маме, что едва не погиб, а потом еще меня едва не приговорили к расстрелу?
   - Да кто бы тебя расстреливал? - отмахнулась эльфийка. - Так, припугнули бы, чтобы боялся и лучше начальство слушался.
   - Ну да, я ведь не рядовой опер, чтобы меня расстрелять, - поддакнул я.
   - Вот-вот, - кивнула она, с головой погрузившись в мою медицинскую карточку.
   - А чем я отличаюсь от других?! Почему вдруг к моей особе такое внимание, что мне в качестве личного врача дали лучшую целительницу Ордена?!
   Наниэль медленно положила ручку, повернулась и холодно посмотрела на меня:
   - Какая муха тебя укусила? Все еще на нервах после трибунала?
   - Ответь, пожалуйста, на мой вопрос.
   - Не мни себя непонятно кем, я работаю в этом отделе семьдесят лет. Ты всего лишь берсерк и все. Очень сильный и выносливый солдат с уникальной для обычного человека регенерацией. Не более того.
   - Да? Сергей мне сказал совсем другое.
   - Да не мог он тебе ничего другого сказать, - усмехнулась она. - Уж поверь, я лучше тебя его знаю. Просто тумана нагнал.
   - А ты знаешь кто такая Клио?
   - Клио? Стыдно не знать, это муза из свиты Аполлона, покровительница истории.
   - Значит, не знаешь. Но почему тогда устроили надо мной такой суд? И почему немцы мной интересовались?
   - Как почему? Потому что ты берсерк. У немцев еще с войны голова на место не встала, все еще бредят величием германской нации... а тут единственный в мире берсерк и тот русский! Вот они и захотели тебя не мытьем, так катаньем к себе перетащить. Чтобы демонстрировать всем как достояние нации.
   - И все так просто? - недоверчиво спросил я.
   - Да. Все очень просто. Или ты уже себя избранным вообразил? - насмешливо поинтересовалась Наниэль.
   - Да нет, просто... - я смутился и попытался оправдаться. - Как-то уж все странно все это. Слишком много внимания к обычному оперативнику.
   - Так ты же не обычный оперативник, а в чем-то уникальный. Вот с тобой и носятся все, как с сильмариллами. А будь таких как ты хотя б два десятка - получил бы ты сегодня от обычного трибунала без всякого снисхождения или смягчающих обстоятельств.
  
   В отделе меня встретили как героя. Все тут же забросили свои дела, окружили меня и начали расспрашивать. От искреннего участия и неподдельной радости товарищей как говорится, на душе потеплело. Я не стал огорчать ребят своими проблемами и вместо этого рассказал пару забавных случаев, несколько баек из лагеря ну и в целом как мы там живем.
   Они в свою очередь рассказали, что в городе произошло несколько жестоких убийств. На этот раз ничего загадочного и странного не было - оборотни постарались. Разумеется, сначала за шкирку взяли всех местных волков блохастых, но они оказались не причем. Тогда начали искать залетных и довольно быстро нашли их. Одного с удовольствием сдали вампиры, а остальные попытались сбежать из города, и за ними еще пришлось гнаться на трассе. Говорят, прямо голливудская погоня получилась.
   Узнав, что я через час отправляюсь обратно, мне быстро и, не слушая моих возражений, собрали целый рюкзак с деликатесами: копченая колбаса, сало, несколько бутылок коньяка и пару килограммов конфет для Феникс.
  
   Перед отъездом обратно меня вызвал к себе шеф. Зайдя в его кабинет, я сел за стол, Валерий Алексеевич подвинул ко мне поднос с чаем и печеньем в вазочке.
   - Угощайся. Как самочувствие?
   - Не жалуюсь, - пожал я плечами. - Могу хоть сейчас в бой или опять на трибунал.
   - Хорошо. Тогда расскажи, что произошло на самом деле.
   - Во время трибунала?
   - Нет, во время боя.
   Я равнодушно кивнул и в очередной раз пересказал одно и тоже. Но на этот раз меня хоть не перебивали.
   - Вот, в общем, и все, - закончил я свой рассказ.
   - Ясно. Феникс не справилась со своей силой?
   По спине прошел мороз. Шеф задал вопрос спокойным, будничным тоном, но взглядом сказал мне больше, чем словами. За пару мгновений я вдруг осознал две важные вещи. Первое - я никогда не оказывался на разносе у начальника нашего отделения и понятия не имею как себя с ним вести. А второе - настоящий суд надо мной и Феникс состоится прямо сейчас и прямо здесь, в уютном кабинете, а не в полном пустого пафоса каменном зале Верховного трибунала.
   - Если бы это было так - никто бы не выжил, - судорожно проглотив печенье, ответил я.
   - Игорь, не ври мне, - мягко и спокойно произнес Валерий Алексеевич.
   - Я не вру.
   - Тогда что произошло?
   - Феникс испугалась, вышла из себя и ударила сильнее, чем хотела.
   - То есть - запаниковала?
   - Нет, - твердо возразил я. - Если бы Феникс запаниковала - она бы не действовала столь осознано. Она просто не рассчитала силу удара.
   - Допустим.
   По его глазам я понял, что он не слишком поверил моим словам. Но тут я уже ничего не мог сделать.
   - Ты слышал, что говорили между собой судьи во время трибунала?
   - Да, - честно признался я. - Кто-то убрал заклинания. Тот, кто хотел мне помочь, верно?
   - Возможно, - уклончиво ответил шеф.
   - Валерий Алексеевич, почему вообще вокруг меня такое внимание? Тогда меня немцы пытались похитить, теперь вот трибунал, на котором не то меня пытались осудить, не то Феникс. Если они подозревали её - то почему вызвали меня?
   - Игорь, неужели так сам не понимаешь, что вы уникальны? Ты берсерк, а она самая сильная огненная волшебница. И вы оба работаете в паре и довольно неплохо.
   - И что с того? Мало в мире опытных бойцов и сильных волшебников?
   - Много, - кивнул он. - Но опытный боец - шутка опасная. Взять хотя бы Сергея. Он один из лучших наших агентов, а знаешь почему?
   - Он сильный и опытный.
   - Он опытный... наемный убийца. В Европе он прославился тем, что за деньги убивал магов, в том числе глав сильнейших кланов. У него два десятка счетов в разных банках, оружие в тайниках по всему миру и куча связей. А еще он маг. Можно ли заставить такого человека выполнить приказ?
   - Не думаю.
   - Вот именно. А тебя, Игорь, можно. Можно взять и натравить на своего врага. И с Феникс так можно. Вы два необстрелянных птенца и вами можно вертеть как угодно, потому что никуда вы не денетесь.
   Я проглотил обидные слова и не стал спорить. Хотя... с чем тут спорить? Куда я на самом деле могу деться с подводной лодки? Все мои связи все мои знания связаны с одним единственным и не очень большим городом.
   - Поэтому нас пытались к себе перетянуть?
   - Да. Пока ты не стал матерым волком, способным защитить себя и Феникс.
   - Я об этом же спрашивал Сергея, но он мне ничего не сказал.
   - Он просто по-своему заботится о тебе. Тут ведь как - меньше знаешь, крепче спишь.
   - Но если все так, то почему у меня получилось выкрутиться?
   - Потому что есть определенные правила игры и нарушать их нельзя. Немцы имели право обвинить тебя и вызвать на трибунал, но там кроме них есть и представители других отделов. Французы, к примеру, никогда не упустят возможности подставить подножку своим давним врагам.
   - Но, разве вражда земных государств может влиять на политику Ордена? - искренне удивился.
   - Нет, не может. Но причем тут государства? Немецкое и французское отделение Ордена связывает давняя вражда. Еще во времена Тридцатилетней войны на всю Европу гремели массовые дуэли их магов.
   - Вот как...
   - Кроме того, тебя прикрывал Российское отделение.
   - Правда? Сам Халворн вмешался?
   - А ты думаешь, - усмехнулся вдруг Валерий Алексеевич, - он знает о тебе?
   - Если обо мне знают в Европе и хотят заполучить, то он не может не знать кто я.
   - Верно. Но в эту ситуацию, насколько я знаю, он не вмешивался. Работали обычные дипломаты.
   Я допил чай и поставил кружку на поднос. И собирался уже уходить, но начальник задал еще один вопрос, ответить на который я просто не мог:
   - Игорь, как ты смог выжить в момент удара Феникс?
   - Не знаю, - почти честно ответил я. - Это скорее заслуга Феникс. Она, судя по всему, сплела заклинание так, чтобы оно не задело меня.
   - Понятно, иди. Тебе уже пора возвращаться в Артан.
   Я встал и вдруг черт меня дернул спросить:
   - А кто такая Клио?
   - Клио? - неподдельно удивился Валерий Алексеевич. - Она обычно заседает в Верховном трибунале от Греции. В смысле от Греческого отделения. А ты откуда о ней узнал?
   - Она была на трибунале и, как мне показалось, её слово имело решающее значение.
   - Скажем так, она пользуется большим авторитетом и в спорных вопросах к её мнению часто прислушиваются.
   Хороший ответ. Готов поспорить, начальник сказал мне чистую правду, но в тоже время ничего не сказал. Впрочем, возможно само имя Клио, как и имя Халворна, засекречено и рядовые оперативники не имеют права ничего знать о ней.
   Хотя... если мое имя так хорошо знакомо таким людям, можно ли меня назвать рядовым оперативником?
  
   *Тридцатилетняя война длилась с 1618 г. по 1648 г. и затронула практически все страны Европы. Началась война с противостояния католиков и протестантов, но быстро переросла в борьбу за политическое влияние в Европе.
  
   Едва вернувшись обратно в Артан, я пошел в лазарет, проверить Феникс, но неожиданно наткнулся на "ведьму". Она, увидев меня, удивилась и на мгновение растерялась, а потом спросила, есть ли у меня немного времени. Мы вместе отошли в сторону.
   - Спасибо вам... - смущенно произнесла девушка.
   - Ну... - я чуть не сказал "не за что" и "это наша работа", но осекся и просто кивнул, принимая благодарность. - Как ваша подруга?
   - Врачи ничего мне толком не говорят... скорей всего она останется инвалидом. Но опоздай вы хоть на полминуты - она бы не выжила.
   - Она местная?
   - Да, - кивнула девушка. - Мы познакомились здесь и... вместе попались из-за моей глупости. Я просто спасла человека своей магией, а меня приговорили к казни...
   - Артан - жестокий мир. В чем-то он даже хуже наших Средних веков.
   - Я уже поняла это, - грустно улыбнулась девушка. - Знать бы сразу...
   - Вы на самом деле научились владеть магией? - немного удивляясь, спросил я.
   - Да. Мне уже предложили учебу в вашем этом Ордене.
   - А что с вашей подругой будет?
   - Я заберу её с собой, - твердо сказала она.
   - Вы уверены в этом? Вы понимаете, что ей будет очень тяжело привыкать к жизни в нашем мире, среди машин и электричества?
   - Вполне. Я уже все продумала. Я куплю дом в какой-нибудь маленькой деревне. Мира привыкла к крестьянской жизни и так ей будет проще.
   Я кивнул. Девушка не пыталась продемонстрировать показное благородство и милосердие, а действительно хотела помочь подруге и готова была изменить ради этого собственную жизнь. На это не все способны.
  
   С Феникс все было крайне плохо... Нет, её физическое состояние не вызывало никаких опасений. От магического истощения средней тяжести еще никто не умирал. И лечилось оно просто - отдых, хороший сон и полноценное питание.
   Врачи боялись, что волшебница получила боевую психическую травму или ПТСР. Осознание того, что она в одно мгновение уничтожила целый город и заживо сожгла всех его жителей, в буквальном смысле сводило девушку с ума. Но все обошлось, хотя Феникс надолго замкнулась в себе, и нам всем пришлось повозиться, чтобы вытащить её из этого состояния.
   Сложней всего при этом пришлось мне. Вернувшись в строй, девушка как клещ вцепилась в меня. Постоянно старалась быть рядом со мной и даже уговорила меня спать в её палатке. Я относился к этому как неизбежному злу и заботе о раненом товарище.
   Одно хорошо - наше наказание в итоге оказалось довольно условным. Строгий выговор и отстранение от участия в боевых операциях в Артане на неопределенный срок. А из-за нас и весь отряд перевели в охрану лагеря.
   Увы, все быстро узнали о том, что мы сделали. Пришлось терпеть постоянные косые взгляды и перешептывания за спиной. Хотя нельзя сказать, чтобы меня или Феникс стали называть убийцами. Все знали, что мы схватились не с кем-нибудь, а с инквизицией и спасли двух девушек от жестокой казни. Но все равно...
  
   Одно все никак не давало мне покоя - кто тот неизвестный лучник, который спас нас с Феникс в Райкасо, убив эльфийскую колдунью? Почему-то это меня интересовало даже больше того, как я смог уцелеть в огненном шторме. Боюсь, правда, эта тайна так и останется неразгаданной, ведь скорей всего лучник погиб в пожаре.
  
   * Боевая психическая травма - психическая травма, вызванная различными факторами боевой обстановки, приводит к расстройствам психики различной степени тяжести.
   **ПТСР - посттравматическое стрессовое расстройство, тяжелое психическое состояние, возникающее из-за единичной или повторяющейся психотравмирующей ситуации, например участие в боевых действиях, тяжелая травма, катастрофа или сексуальное насилие.
  
  

Шахматная партия

   В темной комнате невысокий старый мужчина положил последнюю карту и, шевеля губами, прочитал расклад...
   Маленькая девочка в одежде из неокрашенного льна склонилась над источником, до рези в глазах вглядываясь в темную воду...
   Глубоко под землей старый седой гном бросил на стол руны и, вздохнув, покачал головой...
   Вскинув голову и задумчиво шевеля кончиками ушей, гигантская лисица наблюдала за звездами...
   Где-то далеко, в роскошном и светлом темном зале стройная женщина посмотрела на карту нового мира и улыбнулась, показывая красивые клыки:
   - Игра началась...
  
  
   В аэропорту Шереметьево было как обычно многолюдно и шумно. Человеческий поток бурлил, шумел, спешил по своим делам. Кто-то нервно поглядывал на табло, боясь пропустить свой рейс, другие расслаблялись перед полетом в барах, третьи и вовсе спали на сиденьях. Занятые своими заботами люди не обращали внимания на солидного вида мужчину, сидевшего за столиком в углу кафе.
   На подошедшего высокого с широкими плечами длинноволосого блондина многие смотрели с удивлением и интересом. А он быстро оглядел заведение и уверенно направился к дальнему столику в углу.
   - Ты привлекаешь много внимания, - недовольно сказал сидевший мужчина.
   - Ты не говорил, что встреча тайная, - пожал плечами блондин. - Халворн, ты чего-то опасаешься, на своей территории?
   - Локи, понятие "своя территория" сейчас довольно условно. Границы расплылись, контроля нет.
   - Тогда почему ты назначил встречу здесь?
   - Потому что здесь удобно. И потому что я забыл о твоем тщеславии.
   Потомок викингов усмехнулся и тряхнул пышной шевелюрой.
   - Порой проще всего прятаться, находясь в центре внимания. Перейдем к делу?
   - Да. Время пришло.
   - Ты уверен?! - сразу напрягся Локи.
   - Абсолютно. Берсерк выходит на пик своей силы, его напарница все еще слишком слаба, но это мы исправим.
   - Хм, Халворн, ты уверен, что не перегибаешь палку? Она еще молода, а ты бросаешь её в бой. Недавний случай показал, что она все еще не в состоянии контролировать свою силу.
   - У нас уже нет времени! Да изначально, я планировал еще год держать Берсерка в оперативном отделе, а её на домашнем обучении. Но все начало развиваться слишком быстро. Я боюсь... мы не успели.
   - Почему ты не созываешь Совет?
   - Оракул запретил.
   - Запретил?! - от изумления Локи повысил голос и приподнялся на стуле. - Он запретил?
   - Да. Я разговаривал с ним вчера, во сне.
   - (непереводимые скандинавские ругательства)
   - А теперь к делу. Мне не нравится Немец.
   - Это не секрет.
   - Ты не понял, в течение пары недель он начнет войну против меня.
   Несколько секунд Локи переваривал эту новость.
   - К старости он начал напоминать тупого и упрямого тролля. Но война?
   - Я думаю, - Халворн сделал паузу и посмотрел собеседнику в глаза. - Он предал Орден.
   - Это тебе Оракул сказал? - спокойно поинтересовался скандинав.
   - Нет. Но ты можешь еще как-то объяснить его поведение?
   - Да. Его мучает зависть. Одно поражение за другим. А он мечтал войти в историю.
   - Его глупое тщеславие погубит нас всех. Чего стоил этот его трибунал?
   - Действительно... - прищурился Локи. - Я узнал об этом слишком поздно и моего человека в состав трибунала не пустили.
   - Моего тоже. И в итоге в дело вмешались Хранители, поставив под вопрос компетентность всей структуры Ордена.
   - Верно. Хорошо еще, что на этом все закончилось. Ты знаешь, что немец хотел разбить их пару, арестовав эту твою огненную волшебницу и запретив ей пользоваться силой под предлогом её опасности?
   - Идиот, - емко прокомментировал Халворн. - Импринтинг* уже произошел. Более того, ты знаешь, что сказали йокаи?
   - Нет.
   - Они заявили, что все было предрешено в момент их первой встречи.
   - Ты ему это говорил?
   - А ты думаешь, от этого будет польза?
   - Действительно, - Локи задумчиво потер подбородок. - Что предлагаешь?
   - Я разрешу ему напасть на меня.
   - Уверен?
   - Да. Немцам свойственно забывать историю. Пусть он повторит судьбу своего кумира Адольфа, раз ему так хочется.
   - Халворн, - покачал головой Локи. - Сейчас не сорок первый и наступать он будет не танковыми клиньями, которые завязли тогда в грязи.
   - Локи, танки вермахта завязли в крови русских. Ты тогда отсиживался в Стокгольме, а все это видел своими глазами!
   - И тем не менее. В этой войне первый удар станет последним.
   - Посмотрим!
   - Знаешь, нам всем тогда стоило полностью уничтожить Немецкий отделение.
   - Возможно.
   - Именно ты тогда, процитировал этого вашего... как там его...
   - Не делай вид, что все забыл, - поморщился Халворн. - Я процитировал слова Сталина сказанные им на одной из конференций Большой тройки**: "Гитлеры приходят и уходят, а немецкий народ остается". И чтобы у вас там сейчас не говорили в Европе, именно он тогда спас всех от новой войны. И ты это знаешь!
   - Знаю, - не стал спорить Локи. - Только что тогда, что сейчас нас все это не касается. У нас своя политика. И нам стоило раз и навсегда избавиться от немцев.
   - Как? Истребив под корень три великие семьи магов с их тысячелетней традицией?
   - Ну, не такими методами...
   - А какими? Что тогда, что сейчас вы не понимаете одной вещи - нельзя пролить немного крови. Невозможно убить наполовину. Я и сейчас повторю все то, что сказал тогда.
   - Хорошо. Что ты от меня хочешь?
   - Пустяки. Мне нужно чтобы ты пришел и забрал себе всю славу победителя, когда его люди погибнут у меня.
   - От такой славы потом вовек не отмоешься...
   - А это уже твоя забота - выйти из схватки, не замаравшись. От тебя требуется один единственный удар, выпад шпагой.
   - Тогда уж "флеш"***, а не просто выпад, - усмехнулся потомок викингов.
   - Как тебе угодно, - пожал плечами Халворн.
   - Я согласен. Но время атаки выберу сам.
   Халворн кивнул, принимая его условие. Локи встал и уже через полчаса летел в Стокгольм.
  
   *Импринтинг, запечатление - закрепление в памяти признаков объекта при формировании норм поведения. К примеру, первый увиденный в жизни объект закрепляется в сознании утят как образ матери. В дальнейшем они следуют именно за ним. Запечатление, как правило, необратимо и влияет на всю жизнь.
   ** Большой тройкой называют Иосифа Сталина, Теодора Рузвельта и Уинстона Черчилля.
   *** Стрела (бросок или "флеш") - прием нападения, выполняемый бегом или прыжком из боевой стойки.
  
  

1 глава

  
   Сергея разбудил звонок телефона. Он недовольно потянулся под пледом, взял мобильник и взглянул на время - восемь утра.
   - Слушаю, Валерий Алексеевич.
   - Разбудил?
   - Да. Выходной как-никак.
   - Что-то ты совсем расслабился на государевой службе, - усмехнулся шеф. - У нас проблемы, жду тебя в отделе.
   - Что?
   - Немцы начали второй раунд игры.
   - Ясно. Буду в девять.
   Положил телефон, Сергей прислушался. С кухни доносились характерные звуки: позвякивала посуда, что-то скворчало на сковороде и кто-то тихо, мелодично напевал.
   Надев штаны, Сергей пришел на кухню и, прислонившись плечом к косяку, с непривычной для себя теплотой стал наблюдать за деловитой суетой девчонки. Она - настоящий жаворонок - с утра пораньше уже вся была в делах. Одновременно наводила порядок, готовила завтрак и улучшала свой русский язык, напевая песни.
   - Доброе утро, - улыбнулась Вайлет, заметив Сергея. - Ты что-то рано сегодня.
   - Доброе утро. С работы звонили.
   - Опять все выходные на работе будешь? - недовольно поинтересовалась девчонка.
   - Боюсь, не только выходные, - задумчиво проговорил Сергей.
   Размышляя, он пошел в свою комнату, достал из кошелька толстую пачку купюр и вернулся на кухню.
   - Вайлет, я не знаю смогу ли сегодня еще домой заглянуть. Так что сразу оставлю тебе денег.
   - Ты надолго?
   - Не знаю. Потом позвоню и скажу.
   - Позавтракаешь? - с надеждой спросила Вайлет.
   - Конечно.
   Поселившись у Сергея, Вайлет стала полноправной хозяйкой его квартиры, что явно пошло на пользу и квартире, и её хозяину. Сергей постоянно пропадал на работе, и свое жилье воспринимал только как место для хранения личных вещей и ночевок в городе. К комфорту и удобствам он был равнодушен, а уж привыкать к вещам никогда не собирался. Поменяв за свою жизнь с полсотни убежищ, Сергей уже давно разучился относиться к жилью как к дому.
   Светлана все порывалась это отношение исправить, но так и не смогла занять в жизни Сергея место хозяйки его дома. А вот Вайлет смогла, сама об этом не задумываясь.
  
   День выдался удивительно прекрасным: теплая погода, красивые деревья, шуршащие разноцветными листьями, пронзительно синее небо и яркое, но не жаркое осеннее солнце. В такие дни хорошо гулять в парках, собирать букеты из листьев и радоваться последним теплым денькам.
   Сергей мельком подумал, что хорошо было бы пойти сегодня вместе с Вайлет в парк, позвать Светлану и прогуляться по магазинам. Девочке нужны были теплые вещи. Потом можно было бы всем зайти в кафе и просто спокойно посидеть, в кои то века не думая о делах или проблемах на работе.
   - Опаздываешь, - заметил шеф, взглянув на часы.
   Было пять минут десятого.
   - Завтракал, - Сергей без лишних церемоний взял себе стакан и налил воды из графина. - Что случилось?
   - Хорошо, обедать тебе сегодня не придется. Немцы решили пойти ва-банк и бросили все силы на новую операцию.
   - Вы в этом уверены?
   Вместо ответа Халворн бросил Сергею фотографию.
   - И что? - с ледяным спокойствием спросил он, рассматривая снимок.
   - Эта фотография была сделана четыре часа назад в аэропорту...
   Стакан с жалобным звоном разлетелся, осколки глубоко врезались в руку Сергея, но он этого даже не заметил.
   - Как?!
   Халворн невольно поежился, глядя на мгновенно взбесившегося подчиненного. Таким он его не видел даже тогда...
   - Я не знаю. Но фотография подлинная. Есть и видео с камер наблюдения. Это он.
   - Невозможно. Почему он здесь? Какая сука достала его с того света?!
   - Ты ошибся.
   - Я попал в голову.
   - Порой, люди выживают и не от таких ранений, - хладнокровно заметил Валерий Алексеевич. - Ты сам тому пример.
   - И сейчас он работает на немцев...
   - Да.
   - На этот раз я сожгу его тело, а урну с пеплом буду держать в своей спальне, - совершенно серьезно произнес Сергей.
   - Перевяжи руку.
   Он вздрогнул и, ругаясь, стал вытаскивать из окровавленной руки обломки стакана.
   - Если бы я знал, что ты так отреагируешь - сказал бы иначе.
   - Не каждый день твой враг воскресает из мертвых.
   - Есть еще, что ты должен знать.
   - ?
   - Его цель - Игорь.
   - Немцы же хотят получить его живым? - недоверчиво спросил Сергей.
   - Они идут ва-банк. Ставят все на карту и выкладывают все козыри. Даже твоего заклятого врага достали из рукава.
   - Неважно, зачем его наняли немцы - он идет за мной.
   - Ты думаешь, он не станет выполнять приказы?
   - Я это знаю.
   - Им займутся другие люди, а твоя задача...
   - Им займусь я, - с прежним ледяным спокойствием заявил Сергей.
   - Сергей, - нахмурился шеф. - Его могут использовать, чтобы отвлечь тебя от Игоря. А именно он главная цель немцев. Группа ликвидаторов уже вышла на след твоего врага. Оставь это дело, а сам займись...
   - Нет.
   Он встал и вышел из кабинета. Халворн усмехнулся и покачал головой. Затем достал телефон, набрал номер и произнес всего две фразы.
   - Белые начинают и проигрывают. Первый ход сделан.
   "Даже лучшие из людей не понимают, как легко ими управлять", - меланхолично подумал один из самых влиятельных людей Ордена.
  

***

  
   Высокий крепкий мужчина стоял в темной комнате у наглухо зашторенного окна. Левая сторона его лица была обезображена шрамами, глаз закрывала темная повязка. Достав из кармана пиджака телефон, он набрал номер и позвонил.
   - Мы на позиции. Готовы к операции.
   - Вас понял. Как прошло проникновение?
   - Успешно. Русские не ожидают нападения. Мы столкнулись со стандартными мерами безопасности и легко их обошли.
   - Ясно. Повторяю еще раз - вы должны взять берсерка живым и желательно невредимым. Для этого захватите в качестве заложницы его напарницу.
   - Так точно.
   - Вам нужно действовать быстро, не справитесь до утра - вам конец.
   - Вы переоцениваете русских.
   - Нет, это вы их недооцениваете. Если они успеют перебросить к городу армейские подразделения, то вас просто задавят числом. Ваша задача - молниеносный удар.
   - Так точно.
   - Конец связи.
   Усмехнувшись, мужчина выключил телефон, достал из него батарею и сломал сим-карту. Он знал, что после звонка его местонахождение могут определить и собирался это использовать.
   - Ты будешь следовать приказам? - спросила молчавшая в темном углу женщина, её лицо скрывала плотная вуаль.
   - Лишь до времени. У меня свои цели, - холодно ответил мужчина.
   - Мой господин сквозь пальцы смотрит на личные мотивы слуг, но не потерпит неудачи.
   - Я не слуга! - резко ответил он. - Мне лишь выгодно сотрудничать с вами.
   - Конечно.
   Если женщина и улыбалась, то в полумраке и за вуалью мужчина этого не заметил.
   - Сделай свою часть работы, а потом можешь делать со своим врагом что угодно.
   Мужчина промолчал и потер пальцами шрамы. Он мог и хотел убить женщину, но пока она была ему нужна.
   "Всему свое время. Все за все ответят", - подумал он.
  

***

  
   Сделав пару звонков, Сергей вышел из своего кабинета и никому ничего не говоря, покинул отдел. Всего через полчаса он уже с другой внешностью и в неприметной одежде растворился в городе.
   Сергей Ветров мог поднять половину отдела, вызвать старых знакомых или даже нанять наемников, но ничего этого делать не стал. И это было не порывом эмоций, а хладнокровным расчетом. Работать в одиночку ему привычнее. Он всегда был охотником предпочитающим выслеживать свою жертву, а не загонять её сворой подручных.
   Схватка двух профессиональных убийц в городе - это борьба на грани инстинктов. Нужно прочувствовать своего врага, понять его логику, предсказать его действия, оказаться на шаг впереди и нанести один единственный удар. И цена за ошибку - поражение.
   "Одну ошибку я уже допустил, - меланхолично думал Сергей. - Второй не будет"
  

***

  
   Ведьма встала на колени перед невысоким стройным мужчиной в штанах и сером свитере. Тот почти не обратил на неё внимания.
   - Господин, - облизнув от волнения губы, произнесла ведьма. - Все готово.
   - Хорошо, - равнодушно бросил он. - Чего ты хочешь?
   - Только одного - права служить Госпоже, - коснувшись лбом земли, попросила женщина.
   - Вот как? - немного удивился мужчина. - И как ты намериваешься послужить Хозяйке, Той-что-жаждет?
   - Как угодно, Господин. Я готова быть самой незначительной из её служанок или сражаться в её армии.
   - Я подумаю об этом... если все пройдет успешно.
   Ведьма облегченно перевела дух. Она прекрасно понимала, что стоявший перед ней человек мог обещать ей любую власть, силу и деньги. И он бы дал ей все это, не задумываясь, бросил бы, как бросают собаке обглоданную кость. Вот только все это вскоре обернулось бы пеплом...
   А мужчина подумал, что раз ведьма такая догадливая, то быть может, она достойна места в его свите. Он терпеть не мог использовать помощников, предпочитал все делать сам. Но в этом проклятом мире у него пока не было выбора. Должно пройти много времени, прежде чем он сможет освоиться и суметь использовать всю силу.
  

***

  
   Вайлет открыла дверь после второго звонка, девчонка была в фартуке и с испачканными руками.
   - Светлана? - удивилась она. - А вы разве не с Сергеем?
   - А где он? - спросила девушка, заходя в квартиру. - Я думала он дома.
   - Нет, его с утра на работу вызвали, а потом он сказал, что уезжает в командировку.
   - В какую командировку?
   - А мне откуда знать? Сергей про работу ничего не рассказывает.
   - И мне ничего не сказал, - нахмурилась Светлана.
   - Вы ужинать будете?
   Волшебница взглянула на фартук Вайлет и хотела отказаться, но неожиданно для себя согласилась. Вместе они накрыли на стол и сели ужинать.
   - Ты очень хорошо готовишь, - похвалила Светлана.
   - Сергей научил.
   - Сергей умеет готовить?!
   - Да, - немного удивленно ответила Вайлет. - А вы не знали?
   - Нет...
   - Но он не любит это делать. Если меня нет, Сергей в лучшем случае пельмени сварит.
   Светлана с досадой подумала, что так и не смогла узнать Сергея. Она тщетно пыталась стать ему хоть немного ближе, но тот просто не замечал её усилий и относился к ней только как к напарнице.
   "А эта малявка..."
   В дверь позвонили. Вайлет насторожилась и встала из-за стола.
   - Ты кого-то ждешь?
   - Нет, - ответила она, покачал головой. - А Сергей звонит не так.
   - Подожди.
   Светлана сама пошла, открыла дверь и очень удивилась, увидев четырех вооруженных бойцов.
   - Егор? Что вы тут делаете?
   - Пришел приказ взять Вайлет под охрану.
   "Под охрану? Зачем? - напряженно думала Светлана. - И эта странная командировка... Что-то происходит".
   - Хорошо. У меня тот же приказ, проходите. Вайлет, в кастрюле еще что-нибудь осталось?
   Бойцы ничего не заподозрили и даже не подумали уточнить у командования, получала ли Светлана какие-либо приказы? Вайлет быстро взглянула на волшебницу, но ничего не сказала. Только потом тихо спросила:
   - Ты же ничего не знала? Верно?
   - Наблюдательная, молодец, - похвалила Светлана. - Но я напарница Сергея и если что-то происходит, я должна быть рядом. Ты против?
   - Нет, оставайся. Без тебя я бы не пустила их в квартиру и позвонила бы сразу Игорю.
   Светлана усмехнулась и одобрительно кивнула.
  

***

  
   Вечером Валерий Алексеевич вышел из кабинета, закрыл дверь и привычным действием наложил печать. Попрощался с секретаршей, спустился вниз, кивнул охране на вахте. Сел в машину и вместо того, чтобы поехать домой, отправился загород.
   В небольшом доме на окраине маленького поселка его ждали. Зайдя внутрь скромного здания и спустившись в большой бункер под ним, спокойный добродушный Валерий Алексеевич стал жестким и расчетливым Халворном.
   - Товарищ командующий, - четко по военному приветствовал его генерал Иваненко. - Ваши приказания выполнены.
   - Подразделения на позициях?
   - Так точно. Отряды бойцов выведены из города, два полка развернуты для контратаки, а оборона узлов связи и складов усилена.
   - Хорошо. Что с основным планом?
   - Все сделано в точности с вашими приказаниями. Город беззащитен, а враг ничего не подозревает. Немцы уверены, что смогли обмануть наши заклинания слежения и разведку. И, - генерал вдруг замялся и прокашлялся. - Мы посчитали, что потери оперативного отдела составят не более двадцати процентов, а потери среди вспомогательных отделов не должны превысить более десяти процентов.
   - Я думаю, оперативный отдел, при неблагоприятном развитии ситуации, может потерять до половины своего состава, - мрачно поправил его присутствующий на совещании майор.
   - Я понял вас, - сухо произнес Халворн. - Действуем по плану.
   - Может быть, стоит непосредственно перед ударом предупредить оставшихся в городе людей?
   - Нет. Все должно выглядеть правдоподобно.
   Спорить с ним никто не стал.
  
  

2 глава

  
   День выдался на удивление прекрасным. Грех сидеть дома в такую замечательную и теплую погоду, так что мы с Феникс пошли прогуляться по городу. Даже странно было, что сегодня воскресенье. Обычно ведь хорошая погода стоит по будням, а на выходные приходит очередной циклон с ветром и холодным осенним дождем.
   Пройдясь по магазинам и посидев в кафе, мы пошли в парк. Феникс лакомилась мороженым, а я пил пиво и лениво размышлял, что постепенно превращаюсь в Колю. Так же как он начинаю относиться к работе и отдыху.
   - О чем думаешь? - поинтересовалась вдруг Феникс.
   - Да так, ни о чем, - отмахнулся я.
   - И вот охота тебе в такой день пиво пить? Совсем как Коля, - словно прочитав мои мысли, заметила она.
   Я пожал плечами, но вдруг подумал, что ей это совсем не нравится. Странная это была мысль... я словно бы почувствовал неодобрение, исходящее от рыжей волшебницы. И пить пиво почему-то совсем расхотелось. Недолго думая, я выкинул бутылку в первую попавшуюся урну.
   - Ты чего?
   - Надоело, - равнодушно заметил я. - Куда дальше пойдем?
   - Давай просто посидим.
   Мы сели на скамейку в конце тенистой аллеи и какое-то время просто молча сидели. Легкий теплый ветерок зашуршал разноцветными листьями и шаловливо заиграл волосами Феникс. Девушка нахмурилась и убрала непослушную прядь за ухо.
   - Ты чего? - вдруг спросила она, подозрительно глядя на меня.
   - Ничего.
   Смутившись, я отвернулся в сторону и уставился на дерево. И чего это я в самом деле? К счастью зазвонил телефон....
   - На работу вызывают, - тяжело вздохнув, сказал я.
   - Что?!
   - Владислав собирает срочное совещание отдела.
   Девушка заметно расстроилась, да и у меня настроение окончательно пропало. В такой день сидеть и слушать очередную ерунду от начальства...
  
   От резкого звука, я вздрогнул и проснулся.
   - Ясно все?
   Полусонная аудитория вразнобой промычала что-то утвердительное. Владислав с явным подозрением посмотрел на нас, но не стал расспрашивать. И правильно сделал, сомневаюсь, что хоть кто-нибудь что-то вспомнит из его сорокаминутного доклада.
   - Теперь главное. Завтра ориентировочно в семь утра проверка боеспособности отдела.
   - Опять?! - воскликнул Коля. - Вот же на днях была!
   - Не опять, а по плану тренировок и не вот же была, а аж в июне! - отрезал Владислав. - Проверка должна быть внезапной, но ведь вы же, бездари, проспите даже Третью мировую, если вас не предупредить. В общем, все дружно взяли из оружейной автоматы, подсумки с магазинами и бронники. А завтра уже с оружием в руках чтобы стояли перед штабом и в строю, а не как обычно толпой баранов! И скажите, что вы со всем этим добром в обнимку спите. Ясно?
   - Так точно.
   - Так ведь оружие у всех дома лежит, - заметил Алексей.
   - Это ты так думаешь. Вот у Игоря кроме кухонного ножа и пары вилок дома ничего нет!
   - Владислав Иванович! Я ножом и вилкой полвзвода спецназа уложу, зачем мне еще оружие?!
   - Похвастайся тут еще мне! Прямо Чак Норис тут! С тебя лично завтра все спрошу. Ясно тебе! И не дай бог хоть патрон в отделе оставишь!
   - Ясно.
   И ведь точно придерется. Так же думали и все остальные, дружно матерясь в очереди перед оружейкой. Тащить на себе все это железо мало кому улыбалось. Впрочем, некоторые по примеру Коли решили сачкануть и вместо официально зарегистрированного оружия взять с собой утром личное. У того же Коли дома уже целый арсенал, одних только автоматов пять штук.
  
   После этого наша прогулка на сегодня закончилась. Ходить по городу с тяжелым рюкзаком я не собирался, а пока мы дошли до дома то уже, и идти никуда не хотелось, и время было позднее.
   - Такой день коту под хвост.
   - Ага, - грустно отозвалась напарница.
   - Но у нас есть еще вечер!
   Сбегав в ближайший магазин, я засучил рукава и встал у плиты. Через час с небольшим был готов скромный ужин из трех блюд: приготовленная в духовке курица, вареная картошка и салат. А для настроения и аппетита я открыл бутылку красного вина.
   - Всегда удивлялась тому, что ты так хорошо готовишь, - призналась Феникс, догрызая куриное крылышко.
   - Мне это просто нравится, - пожал я плечами.
   - Серьезно? Как это может нравиться?
   - Почему нет? Я люблю на кухне возиться, жаль не всегда на это время есть. Я в детстве всегда поваром хотел быть. Да и сейчас хочу...
   - Хм... - Феникс задумчиво посмотрела на меня. - А по тебе не скажешь.
   - ?
   - Ты же прирожденный оперативник, как и Коля твой. Вам как раз по переулкам бегать и оборотней с вампирами отлавливать.
   - Может быть, - я не стал спорить.
   - И это точно интересней, чем у плиты стоять.
   - Ты не понимаешь. Кулинария - это целое искусство, не профессия, а призвание. Если есть фантазия, то даже из самых простых продуктов можно создать шедевр. Вот посмотри хотя бы на наш стол. Что ты видишь?
   - Ну... курица, картофель, помидоры, огурцы.
   - А еще укроп, листья салата, хлеб, вино и специи. Не нужно ни трюфелей, ни элитных сыров европейских, ни икры чтобы приготовить вкусный ужин. И ты считаешь, что это скучно? Скучно лапшу заваривать. А работа есть работа, что там интересного? Оборотней гонять? Вампиров проверять? Во внутренностях жертв копаться?
   Феникс укоризненно посмотрела на меня, и я прикусил язык. И додумался же за столом о таком вспомнить.
   - Работа, это работа. Мне приходиться ей заниматься, потому что выбора нет.
   - И только поэтому? - девушка хитро прищурилась.
   - Ну, - я замялся. - Врать не буду, работа у меня не из худших, да и платят не плохо.
   Вот только выбора то у меня все равно нет. Вернее есть - между работой в Ордене и жизнью в резервации.
   - Ты сама, что думаешь дальше делать?
   - М? О чем ты?
   - У тебя через пару недель стажировка заканчивается.
   - Через два дня вообще-то.
   - Что? Ты серьезно?
   - Да.
   Настроение сразу пропало. Не думал я, что три месяца пролетят так быстро. Вроде бы еще недавно Феникс приехала, а уже все...
   - Ты опять будешь один жить. И никто тебе мешать не будет.
   Ну да, один... И не будет тут никто с голой жопой после ванной расхаживать, не будет в душ звать полотенце принести, некому будет ужин готовить и некого будет поднимать рано утром на работу. Ни чьи вещи больше не будут везде валяться, и никто не станет возмущаться громкой музыке или ругани, когда я играю за компом. Жить одному гораздо проще...
   - Ты чего?
   - Да так. Давай сегодня спать раньше ляжем, кто знает, что завтра будет?
   - Думаешь, что-то случиться?
   - Ну, сначала проверка, потом учения устроят, затем могут еще какой-нибудь ерундой загрузить.
   - Хорошо.
   Перед сном я посмотрел на календарь и понял, что все верно. Срок стажировки Феникс закончится всего через пару дней. А я надеялся, что еще две недели есть.
  
   "Хозяин! Враги!"
   Я мгновенно проснулся и подскочил с кресла, еще не совсем понимая, что произошло. Часы показывали полвторого ночи, на улице было немного тише, чем обычно. Меня разбудил и предупредил домовой, а я ведь даже не знал, что он у меня есть.
   - Феникс! - я подошел к девушке и толкнул её.
   Она недовольно заворочалась и возмущенно спросила:
   - Чего тебе? Ночь же!
   - Вставай и одевайся, только тихо. Свет не включай.
   От моего тона девушка осеклась и начала быстро одеваться. Я осторожно выглянул в окно - во дворе стоял микроавтобус, возле которого прохаживался человек с автоматом на плече.
   - Что случилось?
   - Не знаю, - быстро ответил я. - Звони в отдел.
   - И что мне говорить?
   - Да просто позвони в отдел!
   - Хорошо, - буркнула напарница и стала в потемках искать свой телефон. - Ой. Игорь, связи нет.
   Я поднял трубку обычного телефона и без особого удивления положил её обратно. Отрезали нас грамотно. Вот только это никак незваным гостям не поможет, максимум через пять минут примчится группа быстрого реагирования. Надо только дожить до её приезда.
   Дверь начали тихо и профессионально взламывать. Я взял автомат, повесил на пояс кобуру с "Пустынным орлом" и сел возле двери в комнату. Отсюда я легко мог стрелять по прихожей, а достать меня было сложно.
   - Феникс, садись рядом и прикрой нас щитом, - тихо шепнул я.
   - Хорошо.
   - Боишься?
   - Да, - кивнула она.
   - Ничего страшного не случится, - я ободряюще улыбнулся девушке.
   Дверь мы закрывали всегда на один замок - кого бояться? Так что с взломом возились нападающие недолго. Прижав приклад к плечу, и входя в транс, я негромко добавил холодным тоном:
   - Руки у них короткие нас достать, а зубы мы им обломаем.
   - Los! Schnell!
   Не задавая глупых вопросов, я резко высунулся из-за стены и почти в упор расстрелял трех немцев! Остальные быстро бросились в стороны и открыли ответный огонь. Раздались злые немецкие ругательства.
   - А не хрен лезть ко мне! - весело крикнул я.
   Они мгновенно изрешетили стоявший рядом со мной журнальный столик, вдребезги разбив недавно купленную вазу. Высовываться из-за укрытий враги не хотели, а патронов явно не жалели. Я, экономя патроны, стрелял в ответ одиночными.
   В боевом трансе я двигался и думал быстрее врагов. Пока они наугад поливали огнем все вокруг меня, я точными выстрелами изрядно портил им настроение и вскоре смог подстрелить одного противника, высунувшегося немного дальше, чем можно было.
   Спиной, почувствовав опасность, я резко дернулся вниз, а косяк надо мной разлетелся в щепки! Стреляли через окно с крыши соседнего здания.
   - Феникс! Снайпер на крыше!
   Волшебница щелкнула пальцами - на крыше здания вспыхнул небольшой костер. Во двор быстро залетели две машины, захлопали двери и застучали по асфальту сапоги.
   "А вот и кавалерия" - невольно усмехнулся я.
   Перестрелка затихла. Я быстро поменял магазин и замер у двери, прижимая приклад к плечу. На лестнице не было ни выстрелов, ни резких выкриков, только негромкие разговоры на немецком языке.
   Я посмотрел на часы - с момента нападения прошло уже больше пяти минут. Странно.
   С ослепительной вспышкой взорвалась светошумовая граната! Феникс вскрикнула и закрыла руками глаза. В атаку кинулись штурмовики в тяжелой броне и со щитами. Таких и из "калаша" не сразу возьмешь...
   Отложив автомат, я зарычал от злости и резко прыгнул вперед. Всей массой тела обрушился на врага и сбил его с ног. Не давая немцам опомниться, я подскочил к следующему противнику, дернул его, разворачивая к себе, и с размаху врезал кулаком, ломая лицевые кости черепа.
   Другие немцы дружно открыли по мне огонь, но я успел прикрыться их умирающим товарищем. А через мгновение вокруг меня вспыхнул огненный щит - Феникс пришла в себя и прикрыла меня. Выхватив пистолет, я открыл ответный огонь. Третий штурмовик закрылся бронированным щитом, но прикрыть остальных он не мог.
   Яркие вспышки и грохот выстрелов "пустынного орла" на несколько мгновений дезориентировали немцев и этого мне с лихвой хватило. Расстреляв полмагазина, я метнулся обратно к двери в комнату.
   Я надеялся, что противник растеряется от такого отпора и отступит назад, но не тут-то было! Немцы, не давая мне и секунды передышки, закинули нам в комнату две гранаты, чтоб наверняка. Одну гранату я бы успел выкинуть обратно, но не две сразу. Феникс поняла меня с полувзгляда, прыгнула ко мне, обняла и...
   В ушах противно звенело, и все звуки вокруг были приглушенными. Рыжая умница - защитила нас от ударной волны и осколков, но совершенно забыла про звук. Мне-то ничего, переживу, а вот она опять поплыла.
   От комнаты мало что осталось: окно вышибло вместе с рамой, все мебель в осколках, а компьютер со столом и всей коллекцией дисков разнесло на ошметки. Сволочи... пять лет собирал же!
   Окончательно рассвирепев и потеряв над собой контроль, со звериным рычанием я бросился на врага. Первому противнику, совсем не ожидавшему атаки, я выстрелил прямо в лицо. Он не успел даже вскрикнуть и упал назад на своего товарища. Воспользовавшись этой заминкой, я перепрыгнул их и застрелил третьего немца.
   Четвертый развернулся ко мне и с перекошенным от страха и ярости лицом начал стрелять. Я поднырнул под его руку, резким движением отвел штурмовую винтовку в сторону и вогнал ему нож в горло.
   Перекатившись в сторону, я развернулся к последнему противнику. Он уже успел сбросить с себя убитого товарища и направить на меня оружие. Я вскинул пистолет, напряг мышцы готовясь к прыжку и... мы одновременно выстрелили. Короткая очередь насквозь прошила мою грудь, а я попал ему в лоб.
   Схватившись за грудь, я рухнул на колени. Боли как таковой я не чувствовал благодаря трансу, но все равно шок от ранения был слишком сильным. Воздуха не хватало, сознание поплыло, а сердце странно трепыхалось, судорожно выталкивая кровь из разорванных артерий.
   - Игорь! - из комнаты выскочила, Феникс и кинулась ко мне. - Я сейчас! Подожди!
   В голове у меня мелькнула глупая мысль - а куда я деться то могу? Нет сил даже на то, чтобы просто кивнуть.
   Феникс выскочила из квартиры и от души ударила огнем. Я этого не видел, но каким-то странным образом хорошо почувствовал, какое именно заклинание использовала девушка.
   - Игорь! Игорь! Посмотри на меня!
   Девушка упала рядом на колени и схватила меня, не замечая, что испачкалась в крови. В её ярких карих глазах стояли слезы. Я попытался успокоить её, но не смог ничего сказать и только закашлялся кровью.
   - Держись. Я сейчас что-нибудь придумаю!
   Она попыталась вскочить и куда-то побежать, но я удержал её на месте и положил голову ей на колени. И сразу стало как-то спокойно и хорошо. Даже голова почти перестала кружиться.
   - Просто посиди со мной, - хрипло попросил я.
   - Хорошо...
   Прошло, наверное, минут десять, прежде чем я смог как-то прийти в себя. Все это время Феникс сидела на полу в луже крови, а я лежал, положив голову на её колени. Воняло порохом, дымом и кровью. Вокруг стояла противоестественная тишина, словно все жители дома вымерли.
   - Похоже, соседей усыпили перед нападением, - словно прочитав мои мысли, произнесла Феникс.
   Я встал и снял с себя окровавленную футболку. Раны на груди еще сочились кровью, но главное что все внутренние повреждения затянулись. Я опять мог дышать полной грудью, а сердце билось ровно и сильно.
   - К нам из отдела никто так и не приехал, - задумчиво сказал я.
   - И что?
   - А то, что наши проблемы только начались.
   Я посмотрел на напарницу, и увидел, что она побледнела, осознав весь смысл моих слов.
  
  

3 глава

  
   Сидевший в дорогом кожаном кресле пожилой мужчина поднял трубку старого телефона и попросил его соединить с главой Российского отделения. Тот сразу ответил.
   - Здравствуй друг мой, - вкрадчиво произнес мужчина. - Помнишь, я говорил, что рано ты радуешься и еще ответишь за свое воровство?
   - Гюнтер, - устало ответил Халворн. - Пока еще есть время, пожалуйста, остановись.
   - Вот как? - улыбнулся глава Немецкого отделения. - Ты сразу попросил о пощаде? Не будет ни наглости, ни угроз, ни даже хвастовства?
   - Ты так ничему и не научился. Гюнтер, я предупреждают тебя только потому, что у тебя хватило смелости позвонить мне сейчас. Остановись.
   Немец на мгновение замялся, но только на мгновение.
   - Ты еще ничего не понял. Я позвоню попозже. Или сам звони, когда, наконец, поймешь, что зря перешел мне дорогу.
   Положив трубку, глава Немецкого отделения задумался. У него появилось нехорошее предчувствие и дурные мысли:
   "Халворн говорил слишком спокойно и уверенно. Он знал, что я задумал? Быть этого не может... Он не мог догадаться! Не мог! А если бы каким-то образом смог, то сразу сообщил в Совет. Нет, надо все продолжать по плану".
  

***

  
   Первые штурмовые группы немцев зашли в город ровно в полночь. Они скрытно продвинулись к центру и взяли под контроль основные перекрестки. Диверсанты захватили узлы телефонной связи и обесточили вышки сотовой связи. Маги по команде заполнили эфирное пространство множеством помех, лишив русских еще и магической связи.
   Чтобы не наделать шума, на весь город наложили массовые заклинания, загнав всех простых жителей по домам и усыпив их. Те же, кто все-таки не спал, теперь не выходили из зданий, не выглядывали на улицу и попросту не слышали ничего из того, что творилось в городе.
   Выполнив первый этап операции, немцы разделились. Отряды наемников отправились выполнять свои задачи, а подразделения Ордена двинулись к центру, занимая перекрестки и окружая здание отдела.
   Первыми жертвами стали двое оперативников, патрулировавших на машине улицы в центре города. Заметив, что связь пропала, они насторожились и решили вернуться в отдел, но нарвались на немцев. Захватчики в три автоматные очереди изрешетили машину патрульных.
   Командир штурмового отряда выругался и отдал приказ о штурме отдела. Охранявшие отдел бойцы услышали стрельбу, но сделать ничего не успели. Усиленным магией выстрелом из гранатомета проходную разнесли на ошметки, убив при этом трех человек.
   Элитные штурмовики, профессионалы своего дела атаковали сразу со всех сторон. Охрана отдела успела открыть ответный огонь, но у них не было шансов справиться с нападавшими. Снайпера и боевые маги немцев в два счета проредили русских бойцов, а ворвавшиеся в здание боевики закончили дело.
   Командир немцев быстро организовал оборону. Снайпера заняли позиции у окон, на первом этаже поставили крупнокалиберные пулеметы, боевые маги занялись магической защитой. Рядовые бойцы тем временем принялись шарить по отделу, взламывая сейфы и шкафчики и бесцеремонно копаясь в личных вещах.
   - Гер майор, давайте все это сожжем, - весело предложил один из бойцов.
   - Ульрих, это оперативный отдел, - холодным тоном осадил его офицер.
   - И что? Насолим немного русским, что плохого в этом?
   - Это оперативный отдел. В этих папках и компьютерах досье на местных вампиров, оборотней и колдунов. Уничтожив все это, мы надолго парализуем работу отдела и позволим нечисти бесчинствовать в этом районе. Или ты готов вместо русских делать их работу? Я так и думал. Ничего здесь не трогайте!
   С оружейной комнатой и складами немцы уже так не церемонились. Они без зазрения совести выгребали оружие, вскрывали пайки и набивали карманы редкими артефактами. Офицеры морщились, глядя на все это, но не вмешивались.
   В это время, себе на беду, в отдел вернулись Леха и Саня. Они, не заметив иллюзии, спокойно заехали на территорию отдела и не успели ничего сделать, когда на них с двух сторон налетели немцы. Бойцы выдернули оперативников из машины, разоружили и хорошо пару раз приложили об асфальт. Особенно досталось Саньку. Один немец пинал его тяжелыми сапогами, пока другие не остановили его.
   Леха лежал на холодном асфальте и не рыпался. Происходящее не укладывалось в голове, но соображал он быстро. Отдел захвачен непонятно кем, вокруг одни враги и что вообще происходит неизвестно.
   - Вы кто такие? Из Германии?
   В ответ раздались приглушенные смешки. Немцы подняли их и затащили в здание и бросили на пол в комнате, где отдыхало два десятка солдат. К ним подошел один из офицеров и на хорошем русском языке обратился к ним:
   - Будьте благоразумны и вы останетесь живы.
   - Да? - Саня сплюнул кровь. - А зубы мне за что выбили?
   - Это мелочи, - поморщился немецкий офицер. - Наши бойцы... немного горячие, не сдержали сил.
   - Вы из Ордена что ли? - прямо спросил Леха. - Какого хрена вы захватили наш отдел?! Что вообще происходит?
   - Мы понимаем, что вы никак не можете быть виноваты в преступной политике своего руководства. Так что будьте благоразумны и никто не пострадает.
   - Мало мы вас, сволочей, в войну били, - зло произнес Саня, с ненавистью и презрением глядя на врага.
   - Ваше руководство провоцировало войну между нашими отделениями, - четко как по писаному повторил немец. - Чтобы избежать лишнего кровопролития мы нанесли превентивный удар. Так что вам не стоит жаловаться и испытывать наше терпение.
   Он повернулся и вышел из комнаты, оставив пленных оперативников с десятком бойцов.
   - Леха, ты что-нибудь понимаешь? - по-русски спросил Саня.
   - Ни хрена я не понимаю, - покачал тот головой. - Что этим фашистам недобитым в голову взбрело? Отвлеки их.
   - Слышь ты! Сосисочник хренов! С какого черта вы на нас напали?
   Немцы замолчали и повернулись к пленным.
   - Что замолчали? - Саня перешел на язык Ордена. - Сказать нечего? Что, забыли, твари, как мы пять лет назад ездили вам с карпатскими оборотнями помогать?
   - Рот закрой, - сквозь зубы процедил один немец.
   Саня ухмыльнулся и продолжил. Леха тем временем избавлялся от наручников, когда-то давно он на спор научился этому фокусу. У него почти получилось, когда в комнату зашел высокий светловолосый и голубоглазый немец.
   - Это русские? - спокойно спросил он.
   - О, ариец блин! Гитлер капут! - не унимался Саня. - Что рожу скривил? Слабо со мной голыми руками справится?
   - Зачем же голыми руками? Давай на ножах, - с улыбкой предложил ему "ариец".
   - Легко! Ты только наручники сними.
   - Сейчас.
   Немец со странным ледяным бешенством в глазах подошел к Сане, достал нож и рывком поднял его.
   - Свинья! - с презрением бросил он. - Русская свинья!
   - Ну да, ты-то у нас не свинья. Ты барашек. Милый кудрявый немецкий барашек, которого скоро турки на шашлык разделают.
   Остальные бойцы с легким беспокойством смотрели на товарища. Кто-то вполголоса сказал, что надо бы закрыть русских в камеру, но никто ничего не сделал.
   - Ты настолько тупой, что даже не понимаешь, что сейчас будет, - ухмыльнувшись, заявил "ариец".
   Продолжая улыбаться, он плавным, медленным движением перерезал Сане горло и отбросил его в сторону, чтобы не запачкаться кровью. Парень захрипел и задергался, пытаясь подняться, но уже не смог этого сделать.
   Остальные немцы сначала окаменели, а потом дружно закричали. Несколько человек оттащили подальше Леху, еще один забрал у "арийца" нож, кто-то крикнул старшего офицера. Позвать врача никто не подумал...
   Леха сначала кричал, требовал помочь Сане, но на него никто не обращал внимания. Немцы откинули его в сторону, чтобы не мешался под ногами, а умирающего Санька просто выволокли за ноги из комнаты.
   Внешне русский оперативник оставался спокойным, но внутри просто кипел от ярости и злости. Безрассудная ненависть не давала ему думать ни о чем другом, кроме как о мести. Сняв наручники, он прыгнул на ближайшего немца, повалил его и сорвал с пояса две гранаты...
   В это время командир отряда немцев допрашивал своего бойца:
   - Какого черта, Карл?! Что на тебя нашло?!
   - Русские убили моего прадеда, - упрямо набычившись, ответил он.
   - Твой прадед служил в СС и погиб на войне! А ты убил пленного! И что мне сейчас с тобой делать?!
   - Мы же на войне сейчас...
   - И что дальше?! Ты взял и зарезал сотрудника Ордена! Это трибунал!
   - Ланс, погоди, - вмешался другой офицер. - А как они об этом узнают? Скажем, что русский набросился на Карла и в схватке он нанес ему ножевое ранение.
   - Да? А как насчет второго русского? Он же все видел!
   - Пришьем его при попытке к бегству и все дела.
   Командир спецназа Немецкого отделения Ланс Ройсс замолчал. Одно дело самому разнести подчиненного, а другое дело отдать его под трибунал. И ради кого, ради русского, который сам напросился?
   - Ладно. Только аккуратно. Чтобы без лишних свидетелей.
   - Можно я это сделаю? - попросил Карл.
   - Ты у меня будешь до конца дней своих унитазы мыть! - рявкнул офицер. - Ты солдат или психопат, не умеющий себя в руках держать?! Сегодня одного задержанного убил, завтра второго зарежешь, а что дальше будет?! Пшел вон!
   Здание вздрогнуло от нескольких взрывов, и раздались истошные вопли раненных...
   Бросившиеся на место происшествия офицеры от увиденного зрелища пришли в ужас. С десяток бойцов было убито, еще примерно столько же тяжело ранено, некоторым из них оторвало руки и ноги.
   Ланс Ройсс молчал, глядя на убитых подчиненных, и думал, что эту операцию он запомнит надолго. В один момент его элитное подразделение потеряло больше чем за последние двадцать лет.

***

  
   Пока бойцы штурмовых отрядов Немецкого отделения худо-бедно действовали в рамках негласных правил междоусобных войн Ордена, наемники никакими нормами себя не ограничивали. Даже приказы официального нанимателя выполнять не собирались.
   Рассыпавшиеся по городу "дикие гуси" исполняли приказы своего командира. Они должны были связать боем разрозненные силы местного отделения Ордена, не дать им объединиться и помешать основным отрядам наемников выполнить задуманное.
   Ни солдаты, ни их руководство даже и не подозревали, что это их используют в качестве прикрытия и пушечного мяса. Но по иронии судьбы у немцев пока все получалось, а вот у наемников с самого начало все пошло наперекосяк.
   Многих людей, которых надо было устранить, просто не оказалось дома. Остальные оказали значительное сопротивление. Несколько групп зачистки были уничтожены теми, кого они собирались убить.
   Командный пункт наемников расположился почти в центре города, в квартире снятой на подставное лицо. Связь с группами обеспечивала современная аппаратура, предоставленная немцами. Предполагалось, что она поможет обеспечить взаимодействие солдат и наемных отрядов, но у командира наемников были на этот счет свои планы.
   - Все мертвы? - холодно уточнил мужчина с повязкой на глазу.
   - Да. Объект скрылся.
   - Ясно.
   - Что-то случилось? - поинтересовалась подошедшая ведьма.
   - Берсерк убил всех.
   - Ты же сказал, что твои люди профессионалы! Зачем было нападать на него? Ты должен был действовать по плану!
   - Заткнись. Он меня больше не интересует.
   - Что?!
   - Я и так потратил слишком много сил на него. Все.
   - Мы так не договаривались! - зашипела ведьма, собирая силу для удара.
   Через мгновение трое телохранителей предводителя наемников держали её на прицеле.
   - Мне плевать и на Орден и на тебя, - равнодушно бросил мужчина. - У меня свои цели. Пошла вон, пока я не приказал тебя пристрелить.
   - Тот, кто убьет меня, умрет в страшных муках и все его родственники будут прокляты на смерть!
   - Хорошо, что мои псы этого не знают, - холодно усмехнулся он.
   Ведьма осеклась и, зло сверкнув глазами, стремительно вышла из комнаты. Мужчина взял рацию и отдал короткий приказ:
   - Приступить ко второй части операции.
   Мимоходом он пожалел, что две группы профессиональных убийц бездарно полегли в схватке с непонятным подростком, которого один его наниматель приказал захватить целым и невредимым, а второй велел убить.
   Рейнальд Майер не собирался делать ни того ни другого. Даже на ведьму, которая его уже основательно достала, он не стал тратить ни секунды лишнего времени. В этом городе у него была своя цель.
  

***

  
   Вайлет проснулась от грохота автоматных очередей и мигом соскочила с кровати. Девчонка быстро оделась и обула хорошие и удобные сапоги. Она не знала, что происходит, но по горькому опыту знала, что лучше в надежной, а не красивой обуви бегать по городу.
   Напавшие боевики оказались профессионалами своего дела. Им потребовалось всего пять минут, чтобы убить четверых бойцов Ордена и ворваться в квартиру, где их уже ждала Светлана.
   Волшебница потратила немалую часть своих сил, прикрывая бойцов от чужой магии и пуль, но сдаваться не собиралась. Первого ворвавшегося наемника ослепила яркая вспышка, ударившая прямо по глазам. На второго набросилось обычное полотенце, Светлана, вложив немного силы в простую ткань, заставила её мертвой удавкой затянуться на шее противника.
   Светлана дралась хладнокровно и расчетливо, следя за тем, чтобы не встать напротив окна, откуда её могли подстрелить снайпера. На третьего боевика накинулся рой золотистых насекомых. От их укусов на теле человека появлялись жуткие кровоточащие язвы. Наемник завыл и бросился из квартиры. А рой насекомых накинулся на ослепленного противника.
   С лестничной площадки вылетел скрученный в тугой комок заряд силы. Он разбился на защитных щитах волшебницы и на пару секунд оглушил её, а ворвавшиеся в квартиру наемники открыли шквальный огонь. На чистых рефлексах Светлана смогла закрыться щитом и обить большую часть пуль, но не все.
   - Теперь чисто.
   - Забираем девчонку.
   Вайлет, сжавшись в комок, ждала врагов в углу комнаты. Наемник спокойно подошел к ней и едва успел отшатнуться назад от удара ножом в лицо. Он перехватил руку девчонки, вывернул, забрал нож и только потом вытер кровь с пореза чуть ниже глаза.
   - Добейте волшебницу, - коротко распорядился командир отряда наемников.
   Один из его подчиненных подошел к Светлане и два раза выстрелил в голову.
  

***

  
   Нападавших оказалось слишком много. Алексей успел спрятать жену и сына в потайной шкаф и в коротком бою смог тяжело ранить троих противников. Но потом ему пришлось менять магазин, и этих мгновений хватило штурмовикам, чтобы ворваться в квартиру и навалиться на него.
   Обезоруженному оперативнику скрутили руки и поставили на колени. К нему подошел офицер Немецкого отделения Ордена и сразу перешел к делу.
   - Ты позвонишь Игорю Теплову и прикажешь ему прийти в место, которое мы укажем. Тебя ясно?
   - Пошел к черту.
   Солдат тут же ударил Алексея в скулу.
   - У нас нет времени вести долгие разговоры и уговаривать вас проявить благоразумие, - вздохнув, произнес офицер. - Либо вы сотрудничаете с вами либо мы вас расстреляем, как предателя дела Ордена.
   - Так вы из Ордена? Из Немецкого отделения? Что вы сразу-то не сказали?! - сразу обрадовался Алексей.
   - Вы готовы сотрудничать с нами?
   - Конечно! Только нагнись немного пониже, а то так говорить неудобно.
   Офицер наклонился к Алексею, но не настолько, чтобы тот смог его ударить или плюнуть в лицо.
   - Говори.
   Алексей произнес короткую, но очень красноречивую фразу на немецком языке и уточнил:
   - Понял?
   - Вы отказываетесь выполнять законные требования сотрудника Ордена? - холодно спросил немец.
   - В каком месте они законные, покажите мне этот пункт в уставе?
   Офицер отдал короткий приказ и Алексею прострелили плечо. Он взвыл от резкой и неожиданной боли, но сразу сжал зубы. Ему протянули телефон.
   - Как же я позвоню, придурки? - хрипло засмеялся мужчина. - Вы же связь сами вырубили!
   - Ты принимаешь нас за недоумков? - Офицер шагнул вперед и с силой надавил на простреленное плече Алексея. - Это наш телефон! И с него ты можешь позвонить! Ясно тебе?! Звони!
   "Так они от меня не отстанут. Но если предупредить Игоря, то может что-то и получиться", - подумал Алексей и согласился.
   Ему освободили одну руки, дали телефон и Алексей уже почти набрал нужный номер, как вдруг поймал краем глаза насмешливый взгляд одного из немецких солдат.
   - Вы ведь после этого убьете меня.
   - Звоните, и вас ждет только справедливый суд, - немного нервно приказал немец.
   - А если я сейчас скажу Игорю, что это ловушка? - с усмешкой спросил Алексей. - Вы меня за дурака держите? Вы ведь именно этого и добиваетесь, чтобы он сюда пришел.
   Он внезапно с силой бросил телефон в стену - дорогой сверхсекретный аппарат разлетелся на части. И без того злой и уже ненавидящий всех русских Герхард Лампрехт рассвирепел и, выхватив пистолет, выстрелил оперативнику в голову. И только потом понял, что только что сделал.
   - Герхард, ты с ума сошел?! - воскликнул его ближайший помощник.
   - Мы только зря теряли с ним время, он бы все равно ничего не сделал.
   - А ничего, что ты только что казнил сотрудника Ордена?! Ты убил пленного!
   - Он погиб из-за сопротивления во время ареста! - отрезал Герхард Лампрехт. - Или ты сдашь меня начальству? А что, тебя еще и наградят за это! Давай, докладывай Ройссу!
   - Да ты что, как я могу тебя сдать? - смутился немец. - Просто неправильно это.
   - Неправильно? Неправильно? Джон, да все что мы тут делаем неправильно! Какого черта мы вообще пошли воевать с русскими?!
   - Тогда зачем ты его убил?
   - А что мне еще оставалось делать?! Это не моя вина, а тех, кто нас сюда послал. Они его убили!
   В этот момент Герхард сам верил в свои слова.
  

4 глава

  
   Пока мы были в безопасности, Феникс убила не только тех, кто стоял на лестнице, но и того боевика, оставшегося возле машины. Но оставаться в разгромленной квартире все равно опасно и бессмысленно. Я не знал, кто напал на нас и зачем, но ждать второй атаки не собирался. Рейдеры эффективны на оперативном просторе, а не в крепости.
   - Причем тут рейдеры? - не поняла меня Феникс.
   - В данной ситуации рейдеры - это мы. Вместо того, чтобы сидеть на одном месте и ждать непонятно чего, мы пойдем в город и крупно кое-кому насолим.
   Я забрал все свое оружие и прихватил МР-5 с обоймами к нему. Пригодится.
   - Что делать с этим? - напарница тоскливо смотрела на свои книги.
   - Другие тебе купим, - пообещал я.
   Я скинул все книги в одну кучу на полу, добавил к ним несколько своих и две папки со служебной информацией. Немного подумав, я выломал из искореженного компьютера поврежденный жесткий диск и положил его сверху. Наверное, с него уже невозможно считать данные, но рисковать не стоит.
  
   Казалось, что в городе тихо, даже слишком тихо. Но стоило сосредоточиться и прислушаться, так сказать заглянуть за Пелену, как открывалась совсем другая картина. Стрельба - то затихая, то усиливаясь - шла почти по всему городу.
   Первым делом я угнал машину. Конечно, мне было неловко и даже стыдно воровать чужую собственность, но разве был у меня выбор?
   Ближе всех ко мне жил Коля и как раз в его районе перестрелка звучала громче всего. Совпадение? Не думаю...
   - Феникс, умеешь водить машину? - для очистки совести спросил я.
   Чтобы не нарваться на патруль противника, я поехал через дворы и проулки. Здесь, на своей территории мы легко смогли бы уйти от любой погоню, но как я и думал, врагам не хватило сил, чтобы держать под контролем все улицы города.
   - Нет, меня никто не учил...
   - Замечательно. Тогда бери автомат и будешь отстреливаться.
   Рыжая нахмурилась и крайне выразительно посмотрела на меня. Я с трудом сдержался от того, чтобы высказать пару едких и обидных слов.
   - Извини.
   - Ничего страшного, - Феникс ответила на удивление спокойно и положила руку мне на плечо.
   И меня это сразу успокоило.
   - Ты готова?
   - Да.
   Страдать фигней и придумывать планы мы не стали. Разогнавшись на пустой улице, я резко свернул в проулок и, прибавив газу, прорвался через строй боевиков. От неожиданности они успели лишь несколько раз выстрелить в нашу сторону. Феникс ударила магией позади нас, поджигая пару машин и отпугивая врагов.
   Коля жил в частном доме, с крепкими стенами и хорошим забором. От забора уже мало что осталось - его разнесли гранатами или чем-то вроде этого. Окна были разбиты, а дверь хорошо закоптили.
   Переехав через пару трупов, я резко залетел во двор и развернулся так, чтобы прикрыть машиной выход из дома. Опомнившиеся немцы открыли беглый огонь, но Феникс вовремя защитила нас щитом. Схватив МР-5, я дал пару очередей в ответ и заорал во весь голос:
   - Коля, мать твою, быстрее!!! Такси ждать не будет!!!
   Времени у нас, как оказалось, и в самом деле было немного. Феникс вдруг закусила губу и с легким стоном прислонилась лбом к моему плечу. Не сложно было догадаться, что её защиту попытались пробить другие маги.
   К счастью Колю не пришлось долго ждать. Сначала из окна вылетели две тяжелые сумки, потом выскочила какая-то девушка, а следом уже выбежал он сам. Девушка быстро запрыгнула в машину, а Коля сначала схватил свои вещи.
   - Гони!
   Как будто бы я собирался делать что-то другое. В нас выстрелили из гранатомета, но граната вспыхнула и разорвалась в трех метрах от нас. Коля, не церемонясь, разбил прикладом окно, и начал стрелять, а его подруга, закрыв голову руками, легла на пол. Разогнавшись, я быстро выскочил из зоны обстрела. Коля разбил заднее стекло и ловко подстрелил машину, попытавшуюся, погнаться за нами.
   - Уходи дворами! - крикнул он мне.
   - Не учи ученого!
   Оторваться от погони оказалось не сложно. Боевики не ожидали ни моего появления, ни того что мы так легко вырвемся обратно. Самых умных и быстрых завалил Коля, а пока остальные сообразили, пока разбежались по машинам, пока выехали, мы уже были далеко.
   Проскочив между домами с выключенными фарами, я свернул в сторону и заехал в хаотичное скопление гаражей. Чужакам ночью вовек не разобраться в этом лабиринте сараев, ракушек и переделанных под гаражи старых вагонов.
   - Буду должен, Игорь, - Коля хлопнул меня по плечу. - Еще бы минут десять и все. Обложили меня капитально.
   - Сочтемся.
   Девушка осторожно поднялась с пола и поправила волосы. С некоторым удивлением, я узнал нашу секретаршу Катю. Не знал, что она встречается с Колей.
   - Катя? - удивилась Феникс. - А что ты у Коли делала?
   Она смутилась, а Коля быстро перевел разговор.
   - Не важно. Что дальше делаем?
   - Для начала нужно понять, что происходит? Кто на нас осмелился напасть? Где войска Ордена?
   - Игорь, ты разве еще не понял?
   - Что не понял?
   - Немецкое отделение Ордена объявило нам войну.
   Мне показалось, что я ослышался. Другое отделение Ордена напало на Российское отделение? Это вообще как возможно?!
   Коля только грустно усмехнулся и покачал головой:
   - Какой же ты еще наивный, Игорек. Отделы не раз воевали друг с другом. Хотя неудивительно, что ты ничего не знаешь. Эта тема под полным запретом, нигде ты не найдешь и крупицы информации. Она вся под грифами "Совершено секретно".
   - А откуда ты тогда знаешь?
   - Всем рот не заткнешь.
   - Понятно... - протянул я и поинтересовался у напарницы, - ты знала об этом?
   - Да.
   - Откуда?
   - Читала семейные хроники.
   Похоже я один тут такой наивный... думал, что в своих интригах начальство соблюдает какие-то правила и не переходит границ...
  
   Что делать дальше мы не знали, и поэтому для начала решили найти кого-нибудь из наших. Мы осторожно поехали к дому Алексея, но уже через полквартала внезапно нарвались на группу вооруженных людей. В этом закоулке мы никак не ожидали кого-нибудь встретить, а потому расслабились и вышли из машины.
   Для людей в темноте наше появление тоже оказалось неожиданностью. Они быстро рассыпались по укрытиям и вскинули оружие. Я толкнул Феникс назад под прикрытие автомобиля, а сам рванул с плеча автомат. Коля выругался и метнулся за дерево.
   - Отставить, опера! - этот звучный голос мы ни с каким другим перепутать не могли.
   Опустив оружие, мы подошли к Владиславу, он был в бронежилете, каске и автоматом в руках.
   - Ну что, охламоны, по своим стрелять вздумали? Мало нам врагов, еще друг с другом передеремся? Идиоты.
   - Мы тоже очень рады вас видеть, Владислав Иванович, - весело заявил Коля. - Как видим, вы сильно переживали за нас.
   - Что за вас переживать? - проворчал начальник. - Этот вчера пяткой себя в грудь бил, крича, что вилкой всех затыкает. У тебя целый склад ворованных стволов дома, можешь месяц оборону держать.
   - Не ворованных, а трофейных! - возмутился Коля. - И если б не Игорь... вам другого козла отпущения искать пришлось бы.
   - А что так?
   - Два десятка дом окружили и крепко прижали меня. Еще бы минут десть и все.
   К нашему удивлению Владислав тяжело посмотрел на меня и сплюнул. Мы с Колей переглянулись.
   - Из-за тебя, вся это х*ня, - сквозь зубы процедил начальник. - Они пришли убивать тех, кто тебя знал.
   - Эй, полегче! - возмутился Коля.
   - Что с Алексеем?! Мы к нему шли!
   - Убили его. А перед этим пытали, чтобы он тебя в ловушку заманил. Понял теперь?!
   Я покачнулся и опустил голову. Сердце сдавило, во рту горечь, а в горле застрял комок. От злости и обиды сами собой сжались кулаки... не знаю, какую глупость бы я сделал, если бы не Феникс и Коля. Напарница быстро подбежала ко мне и схватила за руку, этим простым прикосновением приводя в чувство, а друг сплюнул "случайно" попав на сапог Владислава.
   - Так вот значит как? Игорь во всем виноват? А кто вчера нам всем приказал стволы с собой домой взять?! Это типа хорошее совпадение было, да?!
   - Ты полегче...
   Но Колю было уже не остановить, схватив начальника за грудки он прямо в лицо ему прошипел:
   - Это ты Маринке теперь рассказывай, что полегче, а что нет! Не мог, сука, предупредить нас? Теперь только попробуй глаза отвести при встрече с ней!
   - Не надо Коля, он сам знал не больше нашего, - тихо попросил я.
   - Ты уверен в этом?
   - Да, - вспоминая суд, ответил я.
   Алексей, человек, который много раз прикрывал и вытаскивал меня, сопливого щенка, из разных передряг. Он хладнокровно командовал в любой перестрелке и всегда дрался за каждого из нас. Спокойный и уверенный Алексей многому научил меня... а теперь он мертв. И это - Владислав прав - из-за меня...
   - А ты знал? - жестко и прямо спросил начальник.
   - Если вы не знали, кто бы мне что сказал?! В этой игре меня все за пешку считают! И свои и чужие!
   На нас уже давно смотрели другие оперативники. Владислав провел ладонью по лицу, словно смахивая прилипшую паутинку, и тяжело вздохнув, сказал то, что я от него совсем не ожидал услышать:
   - Ладно, проехали. Сейчас у нас другие проблемы. Игорь... пока ты в моем отделе, ты можешь быть только моим подчиненным и никем больше. Ясно?
   - Так точно.
   - Тогда автомат в зубы и в охранение! А об остальном потом поговорим... если выживем.
   На этом спор закончился. Большая часть отдела уже собралась здесь, не было только Алексея, Сани, Лехи и еще четверых человек. В центре нашего строя между двумя машинами сидели женщины, дети и несколько пожилых мужчин. Оперативный отдел под руководством Владислава смог не только собраться в боевое подразделение, но и взять под защиту людей небоеспособных. В эту темную ночь наш начальник спас не один десяток жизней.
   Коля вытащил из машины две сумки и крикнул парней:
   - Народ, только сегодня и только у нас! Аттракцион невиданной щедрости! Кому что надо - налетай!
   Дважды упрашивать ни кого не пришлось. Оружие то было у всех, некоторые даже трофейным разжились, но вот с патронами было туго. А запасливый Коля прихватил не только автоматы, полные магазины к ним и пистолеты с коробками патронов, но и три десятка гранат.
   Только заметив меня, Наниэль сразу подошла. Я отказался от помощи, но от эльфийки так просто не отвертишься.
   - Так, снимай куртку! Я вижу, что ты ранен.
   - Нет, - спокойно и твердо возразил я. - У нас война, так что иди и помогай тем, кому помощь нужней. А я, как видишь, на ногах стоять могу.
   - Да что ты о войне знаешь... - привычно попробовала усмехнуться Наниэль, но вдруг осеклась от моего взгляда. - Хорошо. Но, пожалуйста, не рискуй. Ты не бессмертен.
   Связаться мы ни с кем не могли. У Владислава была хорошая военная радиостанция, но на всех частотах шли помехи. Немцы глушили связь капитально и на совесть. Так что действовать нам пришлось самостоятельно.
   На коротком военном совете оперативного отдела было принято решение в бой не вступать. Все согласились, что главное сейчас - это спасти как можно больше гражданских людей и вырваться из города. Воевать будем потом.
   Короткий перерыв быстро закончился. Построившись колонной, мы пошли дальше. Бойцы пешком, женщины и дети на машинах. Впереди дозор, сзади арьергард с единственным на весь отряд пулеметом, на флангах боевое охранение, в центре строя гражданские.
   Я никогда не был в такой ситуации, меня даже не учили этому, но все это было... привычно. Словно бы я сотни раз бывал на войне, но забыл...
  
   Там где несколько человек легко проскочили бы незамеченными, столь большой отряд, да еще связанный по рукам и ногам своими родственниками, не пройдет. Обходными путями мы смогли выбраться из центра города к его окраине, а дальше все. Самый подходящий для нас выход из города перекрывал пост немцев, а на улицах рядом с ними рыскали патрули. Забившись в небольшой двухэтажный барак, мы заняли оборону.
   И, как назло, трое немцев решили прогуляться неподалеку. Немного подумав, Владислав приказал захватить офицера в плен, чтобы хоть немного представлять, что происходит. Немцы шли не торопясь, как на прогулке поглядывая по сторонам. Оружие держали в руках, но хорошо видно было, что они расслаблены и никаких неприятностей не ожидали.
   Положив автомат на землю, я взял нож за лезвие и метнул его в шею ближайшему противнику. Коля пулей выскочил из укрытия и сбил с ног своего немца. Через мгновение, я вырубил третьего. К нам подбежало еще несколько человек, вместе мы быстро скрутили пленных. Все прошло быстро и тихо.
   - Кто из них офицер? - поинтересовался Коля. - Твой? Значит, мой не нужен.
   Немец все понял по выражению лица и взмолился на родном языке:
   - Nicht schießen!*
   - Nicht- nicht, - кивнул Коля, зажимая немцу рот и перерезая горло. - Буду я еще на всякую падаль патроны тратить.
   Языка отвели к Владиславу, а тела двух других Феникс сожгла, чтобы не осталось никаких следов. Пленного офицера ждала точно такая же участь. Я не слышал, что он рассказал, но зато успел увидеть вынесение приговора в условиях военного времени.
   - Послушайте, я пленный и прошу гуманного обращения, - немец говорил спокойно, на языке Ордена, но с характерным немецким акцентом.
   - Да. А вы гуманно обращались с моими людьми? - спросил Владислав, недобро глядя на врага.
   - Владислав, мы ведь встречались раньше. Помните, конференция в Берлине в 2003 году?
   - Помню. Но что это меняет?
   - Я не хотел ничего этого. Я просто солдат и не мог не выполнить приказ своего командования. Но, я не убивал ваших людей и не пытал пленных. Этой ночью я даже ни разу не стрелял, вы можете легко в этом убедиться, проверив мое оружие.
   - А уж как я этого не хотел! Я хотел сейчас сладко спать в своей постельке! А утром разнести своих недоумков, придираясь к каждой мелочи, лишить их премиальных, просто так, чтобы поднять себе настроение! Но благодаря вам у нас война, и мне скоро придется похоронки писать. Это ты понимаешь?
   - Я ни кого не убивал, - побледнев, повторил немец.
   - Это ничего не меняет. Сейчас ты враг. И, кроме того, Рудольф, а чтобы ты сделал на моем месте? А?
   Немецкий офицер выдержал тяжелый взгляд Владислава, но ничего не ответил.
   - Коля, Игорь, спустите его в подвал и добейте. Только тихо.
   - Это же барак, здесь нет подвала.
   - Да? Черт. Ну тогда просто за углом грохните его. Чтобы дети не видели.
   Перед смертью Рудольф вел себя спокойно и хладнокровно. Ничего не просил и ни в чем никого не обвинял. Я какой-то тряпкой зажал ему рот и, не колеблясь, вогнал нож в основание черепа. Бледная как смерть Феникс убрала следы...
   - Осуждаешь? - неожиданно спросил Коля у девушки, она молча кивнула в ответ. - А ты?
   - Нам некуда было его деть, - медленно покачал я головой. - Только и всего.
   Я немного удивлялся только тому, как легко и быстро я все это принял. Словно бы всегда знал, что на войне жизнь человека не стоит и копейки ломанной. В том числе и твоя собственная.
  
   * Nicht schießen! (нем) - Не стреляйте!
  

5 глава

  
  
   Герхард Лампрехт удивился и обрадовался, когда Ланс Ройсс, выслушав его, спокойно кивнул и отпустил отдыхать. Он ожидал как минимум серьезного разноса за то, что допустил смерть русского, которого нужно было взять живым. Но если бы Герхард знал, о чем думал его командир, то он бы так не радовался.
   Разведчики доложили Ройссу, что квартира берсерка Игоря Теплова разгромлена, а он сам скрылся где-то в городе. Приказ был четок и недвусмыслен - взять берсерка живым. Это было возможно сделать, только выманив Теплова из квартиры, и захватив в заложники его знакомых и друзей. Наиболее перспективным заложником была Феникс. Двумя другими кандидатами были несколько членов оперативного отдела.
   И вот один оперативник убит, второй сумел вырваться из окружения и сбежать, а сам берсерк вместе с Феникс скрылся в городе. Полный провал всего плана, но, словно командиру немцев было мало этого, он узнал, что Игоря Теплова пытались убить.
   - Рейнальд Майер не отвечает.
   Ланс тихо выругался. Все шло коту под хвост. Он не знал, что сказать начальству, но к счастью вскоре один из взводов оставленный охранять выезды из города доложил о берсерке. Ройсс немедленно приказал организовать облаву в городе и любой ценой взять Теплова и Феникс живыми.
   - Свяжите меня с командующим, - коротко распорядился он.
   "А по поводу наемников пусть у начальства болит голова", - подумал немецкий офицер.
  

***

  
   Глава Немецкого отделения выслушал хладнокровного Ланса Ройсса, положил трубку телефона и закрыл глаза. Это было очень странно и непонятно. Одних спецназовцев для такой операции было недостаточно, поэтому он собрал наемников и щедро им заплатил.
   Но платил он им за вполне конкретные действия, и нападать на квартиру берсерка они не должны были. Собственно говоря, они и нужный адрес не могли знать! Это могло означать только одно - наемников перекупил кто-то, кто ведет свою игру.
   В прежние годы Гюнтер бы сразу сообразил, что надо делать и как выйти из ситуации. Но сейчас он растерялся и испугался. Все, до чего он смог додуматься, это до попытки связаться с Майером и выяснить, что происходит. Майер, разумеется, разговаривать с нанимателем не собирался...
  

***

  
   Наемники увели Вайлет в подземелье под городом. Туда, где их коллеги готовили ловушку для одного единственного человека. Рейнальд Майер уже ждал их там, его план подошел к завершающей стадии. Он с самого начала не собирался выполнять ничьих приказов и лишь делал вид, что подчиняется, а сам использовал нанимателей для своей цели - мести.
   В темных, грязных и сырых туннелях было холодно, а воздух там - тяжелый и спертый. Боевики тихо ругались, но их предводитель, казалось, ничего не замечал. Он холодно посмотрел на Вайлет и коротко бросил:
   - Привяжите её где-нибудь.
   - Что вам от меня нужно? - смело спросила Вайлет.
   - Ты просто приманка.
   - Для Сергея? С чего вы взяли, что он придет? Я ему не дочь!
   Рейнальд Майер подошел к Вайлет, взял её за подбородок и улыбнулся.
   - Он придет, не сомневайся, как уже пришел однажды. Ты только не спеши радоваться, тебе это не сильно поможет. Как не помогло тогда одной глупой девчонке чуть постарше тебя.
   Вайлет дернулась, и Майер убрал пальцы.
   - Он придет. Никуда не денется.
   "А я буду его ждать".
  

***

  
   Сергей, опустив голову, сидел в разгромленной квартире. Результат его многоходового плана оказался плачевным - Вайлет исчезла, а Светлана в коме. Волшебница получила несколько тяжелых ранений в живот и два, едва не ставших смертельными, ранения головы. Лишь в последний момент она смогла закрыться магическим щитом, который немного замедлил пули.
   "Я ошибся" - мрачно подумал Сергей. - Погнавшись мстить за старое, потерял, что имел сейчас, вспомнив старого врага, забыл о друзьях... К чему была эта месть, жалкие детские игры... когда я успел так поглупеть? Где Вайлет и Игорь, выживет ли Светлана? А самое главное - что мне делать?"
   Впрочем, Сергей недолго сидел и предавался меланхолическим мыслям. Позаботившись о Светлане, он занялся другими делами.
  

6 глава

  
   План прорыва из города был, как и все гениальное, прост. Два смертника нападают на пост немцев, отвлекают на себя часть их сил, а заодно все ближайшие патрули, отступают в город и пытаются затеряться на знакомых улицах. Остальные разбивают оставшиеся силы немцев и быстро сваливают подальше от города.
   Что, вас интересует судьба тех двух смертников? Понимаю, меня тоже всегда до глубины души трогало самопожертвование солдат, остававшихся прикрывать отступление остальных. И всегда интересовало, что двигало ими и о чем они думали. Вот и повезло почувствовать все на себе.
   Как только я узнал о плане прорыва, то сразу понял, какую роль в нем сыграю. И это не было благородным юношеским порывом, как подумали многие, и уж тем более не было ответом на слова Владислава, как сперва решил он сам.
   - Все проще. Мы все прекрасно знаем, за кем охотятся немцы. И за кем из нас они погонятся, забыв об остальных.
   - Это верно, - задумчиво протянул Владислав. - Но в этом случае именно твоей гибели мы не можем допустить. Это ведь станет победой немцев.
   Остальные переглянулись и закивали в знак согласия.
   - А кто сказал, что я собираюсь умирать или попадать в плен? - хищно улыбнулся я. - Замучаются ловить.
   - Я пойду с ним, - неожиданно сказала Феникс.
   - Нет. Ты нужна здесь, - ответил начальник.
   - Я пойду с ним и вместе мы полгорода на уши поднимем и дадим вам спокойно и безопасно уйти.
   Скрепя сердце, Владислав согласился. Впрочем, особого выбора у него не было. Вместе мы действительно могли продержаться дольше, чем кто-либо другой. Хотя лично я бы предпочел, чтобы Феникс осталась со всеми.
  
   Внезапной атакой мы с Феникс смогли разгромить подразделение немцев, охранявшее выезд из города. Расчистив дорогу, мы побежали назад к центру города. Противник не заставил себя долго ждать. За нами погнались, похоже, все ближайшие патрули.
   Облаву немцы проводили грамотно и профессионально. Их отряды не спешили впустую гнаться за мной. Вместо этого они действовали как загонщики, гнавшие дичь прямо на ловчие ямы. Они четко и планомерно стягивали кольцо вокруг нас и отсекали возможные пути отступления.
   Эти действия немцев были вполне ожидаемы, удивило другое - они в меня не стреляли, словно собирались взять живым. Хотя всего несколько часов назад они без всяких шуток били на поражение и хотели именно убить. Возможно ли, что в городе одновременно действовали две разные группировки немцев?
   Моя догадка отчасти подтвердилась, когда мы с Феникс неожиданно нарвались недалеко от дома Сергея на отряд врага. Боевики сразу открыли огонь на поражение и в тоже время, я был в этом совершенно уверен, ничего не сообщили "загонщикам".
   Вскоре после этого, я решил, что хватит рисковать и через незаметный лаз в подвале одного дома мы спустились в подземелья. Пройдя по верхним туннелям, мы прошли через замаскированный магией проход и проникли в подгород. Я рассчитывал, что там нас точно никто не найдет, но все оказалось не так просто.
   - Странно...
   - Что? - спросила Феникс.
   - Добавь света, - попросил я.
   Волшебница зажгла еще один светлячок, ярче первого. На полу в слое пыли и грязи отчетливо были видны многочисленные и свежие отпечатки сапог. Прямо перед нами тут прошел целый отряд.
   - Сколько мусора, - проворчала девушка. - Что ты тут нашел?
   - Немцы проникли в подгород.
   - Зачем? Нас ловят?
   - Нет, - покачал я головой. - Нас они ищут наверху, в городе. Какого хрена они тут забыли?
   Вопрос очень хороший, вот только боюсь, ответ на него мне совсем не понравится.
  
   На верхних уровнях подгорода как обычно воняло помоями, мочой и прочей дрянью. За нами погони не было и мы могли пойти в любую другую сторону, но меня потянуло идти по следам неизвестного отряда. Предчувствие подсказывало мне, что там произойдет что-то важное, а долг повелевал проверить, что враг делает в месте, где его появления никто не ожидает. Да и, честно сказать, банальное любопытство не давало покоя.
   Нам не пришлось долго бродить по подземельям. Там где коридор расширялся до размеров небольшой подземной комнаты мы с Феникс внезапно натолкнулись на врага. Ловушка оказалась крайне простой, но эффективной - несколько человек прятались за хитрой магической маскировкой. Стоило нам перейти незримую границу, как прямо перед нами словно из воздуха появились боевики.
   - Не думал, что ты так легко и просто попадешься в лову... Ты кто такой?!
   - А? Так вам нужен не я? - искренне удивился я. - Ну тогда извините, что помешал, я пойду.
   - Нет, не пойдешь.
   Неизвестный мне человек хотел отдать приказ убить нас, но встретившись со мной взглядом, замер. Несколько мгновений мы играли в гляделки и поняли друг о друге самое главное.
   - А я думаю, что все-таки пойду. Иначе ты не дождешься того, кого тут подстерегаешь. Это я тебе обещаю.
   Держа в руках автомат, я шагнул назад. Феникс повернулась ко мне спиной и тихо шепнула:
   - Сзади трое.
   Главарь боевиков напряженно думал, что опасней - отпустить меня или попытаться убить. Но выбирать ему не пришлось.
   - Игорь!
   - Так, - я мгновенно прижал приклад автомата к плечу. - Эта девчонка сейчас пойдет с нами.
   - Кто она для тебя? - холодно спросил наемник.
   - А это не твое собачье дело, - усмехаясь, ответил я.
   По его знаку, один из бойцов схватил Вайлет за шкирку и приставил ей к горлу нож.
   - Брось оружие.
   Я не пошевелился. Феникс шагнула ближе ко мне, практически прижимаясь к моей спине.
   - Если ты не бросишь оружие, её убьют.
   - Если ты её хотя бы ранишь, я всажу в тебя с десяток пуль.
   - Стоит тебе только нажать на курок и мои люди убьют тебя и твою подругу.
   - И сильно это поможет твоему остывающему трупу? Отпусти девчонку, и мы разойдемся миром.
   - Ты сам не знаешь, во что лезешь, щенок! - перекосившись, прошипел главарь наемников, это было первое проявление его эмоций с момента встречи нашей встречи.
   - А ты не знаешь, с кем связался, - улыбнувшись голодным оскалом, заметил я. - Я голыми руками разорву глотки всем твоим шавкам, переломаю тебе все кости и только потом умру.
   - Так ты тот самый берсерк? - прищурившись, спросил наемник.
   - Да.
   - Вот так встреча... Мне нужен только Сергей Ветров, а ты можешь идти своей дорогой.
   - С удовольствием. Только сначала отпусти девчонку. Хочешь разобраться с этим козлом? Да ради бога, но только сам, а, не прикрываясь детьми, как трусливая шавка!
   Наемник перенес вес с одной ноги на другую. Сзади меня раздался шорох, еще несколько его солдат зашли нам за спину. Встали они правильно, так чтобы не оказаться на одной линии друг с другом и в тоже время держать нас под перекрестным огнем.
   Я напряженно думал, как поступить. Можно было попытаться отступить, но не факт что наемники на самом деле позволили бы это. Он ведь не может не понимать, что я сразу предупрежу Сергей. Вернее по возможности попытаюсь, потому что понятия не имею, где этот урод шляется когда он так нужен здесь!
   За спиной командира наемников раздался дикий вопль, и прогремели автоматные очереди. Я не пошевелился, держа его на прицеле, но он словно забыл про меня и резко развернулся назад. Из темноты туннеля медленно вышла бледнокожая ведьма с короткими черными волосами и на удивление хорошим черным платьем. И как ей только не жалко в таком наряде по верхним уровням разгуливать?
   - Ну, надо же, - насмешливо протянула она. - Майер, ты все-таки сделал, что нужно было сделать. Испугался и передумал?
   - Пошла вон, - спокойно ответил Майер.
   - Ты так ничего и не понял, дурачок, - ведьма покачала головой и улыбнулась. - Ты оскорбил меня и будешь за это наказан. Но сначала дело.
   Странные темные щупальца вылетели из темноты, оплели двух истошно закричавших наемников и мгновенно утащили их обратно. Расклад опять изменился...
   Вспышки выстрелов... Феникс со вскинутыми руками и напряженным лицом, вокруг неё пламя... Вайлет на полу с перерезанным горлом... падающий с простреленной грудью наемник... вспышки выстрелов... перекошенное бледное лицо ведьмы... Вайлет на полу с огнестрельной раной в голове... огненный вихрь... злая гримаса на лице наемника Майера... вспышки выстрелов... Вайлет на полу с перерезанным горлом... опять вспышки выстрелов...
   В реальном времени прошло не больше сотой доли секунды. Движения всех вокруг меня замедлились, вернее мое восприятие обострилось до предела. Майер только-только начал переносить вес на другую ногу, готовясь к прыжку, а ведьма еще самодовольно улыбалась. Я не понимал, что это было за озарение или предвидения, но размышлять над этим мне было некогда.
   Отбросив автомат в одну сторону, я резко прыгнул к стене и замахнулся пустой рукой на наемника! Естественно он перевел взгляд на мою левую руку, в которой была граната и не следил за правой, а зря. Нож послушно появился в ладони и полетел прямо в цель.
   Вайлет испуганно вскрикнула и (вот умница!) растянулась на полу, закрыв голову руками. Сзади меня вспыхнуло яркое и горячее пламя Феникс. Майер и несколько его наемников открыли огонь по ведьме, она с перекошенным лицом отпрыгнула назад.
   Вспышки выстрелов на мгновение осветили поле боя, и я увидел за спиной ведьмы странных существ. Казалось, они состоят из спутанных черных веревок. Выдернув чеку, я метнул в них гранату. Сзади раздался истошный крик, сгоравших заживо немцев, а спереди заверещал боевик, попавший под заклинание ведьмы.
   Майер со злой гримасой на лице бросился назад. С оглушительным грохотом разорвалась граната и... ослепительная вспышка ударила по глазам, а пол ушел из-под ног! В боевом трансе я успел отпрыгнуть назад, на пока устойчивое место.
   Взрыв расколол пол на две части и разделил участников схватки. Я с ведьмой оказался на одной стороне, а Феникс, Вайлет и Майер на другой. Но нам было не до драки - по потолку и стенам ползли опасные трещины, а едкий дым ел глаза и жег горло.
   Ведьма, недолго думая, бросилась бежать. Я вырвал из кобуры пистолет и открыл огонь по наемнику, но промахнулся. А он выстрелил в Феникс и попал... девушка охнула и согнулась, схватившись за грудь...
   Заорав от внезапной резкой боли в груди, я одним прыжком перемахнул через провал и бросился на врага! В припадке внезапной ярости и ненависти, я забыл про оружие и хотел только вцепиться голыми руками в горло твари!
   И в этот момент прогремел второй взрыв! Заряд был мощнее первого, но заложен глубже. Пол на мгновение приподнялся под нами и резко начал уходить вниз. Майер, как котенка, схватил Вайлет и с ней бросился в коридор. А я, не колеблясь, прыгнул к Феникс, успел её обнять, а потом все исчезло в огненном вихре...
  
   Нас спасла Феникс. Каким-то образом, несмотря на рану и полубессознательное состояние, рыжая волшебница смогла вызвать пламя, которое словно плащом окружило нас, защитило, смягчило падение и не дало засыпать обломками.
   Придя в себя где-то глубоко под землей, я отряхнулся от земли и мелких камней и сразу проверил Феникс. Девушка пришла в себя и с моей помощью смогла сесть. В полной темноте, я на ощупь проверил её руки и ноги и облегченно вздохнул.
   - Идти сможешь?
   - Да, - слабым голосом ответила Феникс. - Только куда?
   - Хороший вопрос. Сможешь зажечь светлячок?
   - Попытаюсь.
   С третьей или четвертой попытки волшебницы возле нас засветился маленький тусклый огонек. К счастью я видел в темноте не хуже эльфов и кошек, так что мне было достаточно и такого света.
   Оглядевшись, я понял, что мы оказались в капитальной ловушке. Над нами сплошной и очень неустойчивый завал. Нас должно было засыпать тоннами земли и камней, и только магия Феникс нас спасла. К счастью рядом был небольшой узкий туннель.
   Поднявшись на ноги, я помог встать Феникс, и мы потихоньку побрели по недавно прорытому проходу. Стоило нам отойти на сотню шагов, как сзади раздался шум обвала.
   Идти было тяжело. Раненная и очень уставшая Феникс буквально висела на мне и с трудом передвигала ноги. Хорошо еще, что пуля не задела ни легкое, ни сердце, а кровотечение девушка смогла остановить магией. Мне тоже пришлось не сладко. Я слишком часто входил в боевой транс и теперь у меня сильно болели перенапряженные мышцы, и я буквально умирал от голода.
   Выйдя из недавно прорытого туннеля, мы попали в основную систему катакомб. Вот только легче нам от этого не стало, наоборот. Перед первой же развилкой мне пришлось мучительно думать, куда идти? Направо? Налево? Направо? Куда?!
   Нож явился на зов и лег в ладонь, к счастью его не раздавило камнями во время обвала, только появилось несколько царапин на лезвии. Я нацарапал им крест и стрелку на стене. И мы побрели дальше.
   - Где мы? - слабым голосом поинтересовалась Феникс.
   - Не знаю, - честно ответил я.
   Я лишь примерно предполагал, что мы находимся где-то на средних уровнях подгорода. То есть ниже всех основных жилых уровней и выше штольней гномов. Хотел бы я сказать, что тут живут страшные твари, но нет. В этом подземном лабиринте можно было целую вечность бродить и никого не встретить, кроме костей умерших от голода и жажды таких же неудачников как ты.
   Кроме усталости и боли, меня тяготили невеселые мысли. За мной охотились ведьмы. Меня пытались убить наемники, а немцы хотели взять в плен. Вайлет в плену у какого-то Майера, а у него есть какие-то претензии к Сергею. А сам Сергей непонятно где. А что в городе творится, смогли ребята вырваться или нет? И что со всем этим делать?
   Опять развилка, и опять мучительный вопрос - в какую сторону идти? Направо или налево? Я пытался держать в голове примерное представление того, как и куда мы идем, считал шаги и направление туннелей. Но, увы, я не Кайфас Каин и даже не гном, поэтому даже не удивился, когда на очередной развилке увидел нацарапанный крест.
   Сил идти дальше уже не было, поэтому мы с Феникс просто сели на пол. Девушка легла, положил голову мне на колени и поджав ноги.
   - Пол холодный, замерзнешь.
   - Ничего страшного... Игорь?
   - Что?
   - Мы выберемся?
   - Конечно. Ты вот только отдохнешь и откроешь портал.
   - Не могу, - покачала головой волшебница. - Что-то давит, не дает даже позвать на помощь и сил нет пробить это...
   - Ничего страшного. Отдыхай.
   - Угу...
   Феникс надолго замолчала. Я думал, что она заснула, но она вдруг негромко произнесла:
   - Мне нравится жить с тобой...
   - Серьезно? - удивился я. - Ты же вечно на меня ворчишь и дураком называешь.
   - А ты и есть дурак... раз до сих пор этого не понял... можно, я немного посплю? Я потом смогу идти... честно...
   Не дожидаясь моего ответа, девушка отключилась. И не понять, уснула она или потеряла сознание от истощения. Вскоре я и сам задремал.
  
  

7 глава

  
   Покинув город, оперативники под командованием Владислава двинулись в направлении ближайшей крупной военной части Ордена. Они не расслаблялись и в любой момент ждали нападения, но их никто не преследовал. А вскоре они встретились с военными.
   Крупная колонна БТР-ов, БМП и "Уралов" неслась к городу. А над ними где-то высоко в темном небе стрекотали вертолеты. Владислав приказал съехать на обочину и остановиться. Оперативники расслабились, вышли из машин и провожали взглядами проносившиеся мимо них броневики и военные грузовики.
  

***

  
   Контратака Российского отделения Ордена началась в четыре утра, но немцы узнали об этом далеко не сразу. Опытные спецназовцы тихо подкрались к постам на окраине города и быстро сняли всех часовых. После чего двинулись вглубь города по хорошо знакомым улицам, перехватывая и бесшумно уничтожая патрули противника.
   Потеря связи с добрым десятком отрядов насторожила Ланса Ройсса, но он уже ничего не успевал сделать. Посланный на разведку отряд пропал, не успев ничего сообщить. Облава на берсерка провалилась, но сообщить об этом начальству командир немцев не успел...
   Русские маги внезапным ударом разрушили заклинания немцев и наложили свои. Одновременно войска развернули системы радиоэлектронного подавления. Теперь германские войска оказались рассеянными по городу и без связи друг с другом. Это позволило солдатам Российского отделения быстро и без особых проблем вернуть себе большую часть города.
   Ланс Ройсс, поняв, что происходит, приказал всем уцелевшим отрядам отходить к зданию отдела и готовиться к обороне. Отступить из города без приказа он не мог - мешало чувство долга и пресловутая немецкая педантичность. Ройсс хотел сделать все по правилам: запросить помощи, получить отказ и только потом поставить вопрос об отступлении. Но времени на это уже не было!
   Пока он тратил драгоценное время на бесплодные попытки восстановить связь с Германией, русские маги создали такие помехи, что открыть устойчивый портал стало попросту невозможно. Немецкий отряд оказался в ловушке.
  

***

   Наемникам сдаваться никто не предлагал, да и живыми их брать не собирались. Русские спецназовцы охотились за ними по всему городу и безжалостно убивали. Внутренние разборки дело привычное, но чужаков, осмелившихся поднять руку на Орден, ни в коем случае нельзя было прощать.
   Боевики это прекрасно поняли, но умирать не собирались. Профессиональные солдаты, опытные убийцы хорошо умели уходить от погонь. Одни пытались вырваться из города, другие избавлялись от оружия и надеялись скрыться под чужими именами и другими паспортами. Но повезло лишь немногим из них.
   Особенно тщательно солдаты искали Рейнальда Майера. За его головы элитным охотникам обещали такую шикарную награду, как внеочередной отпуск.

***

  
   Второго штурма отдела не было. Здание просто окружили тяжелой техникой, нацелили на окна стволы танков, разместили на крышах соседних зданий снайперов и стали ждать. Торопиться русским ненужно было - время играло на них, а не на немцев.
   Ланс Ройсс все это прекрасно понимал, но что он мог сделать? После самоубийства русского оперативника, боев в городе и предательства наемников у него уже не оставалось сил на прорыв. Да и какой прорыв возможен, когда у врага танки и бронетехника, а у тебя только стрелковое вооружение?! Немцам оставалось только сдаться в плен или погибнуть в бою.
   - Есть связь?
   - Нет.
   - Портал сможете открыть?
   - Нет.
   Ройсс выругался. Вдруг зазвонил телефон, один из солдат поднял трубку и повернулся к нему:
   - Это вас.
   Немецкий офицер взял трубку и спросил:
   - С кем я разговариваю?
   - Где ваша хваленная немецкая вежливость? Сначала сам представься.
   - Майор Ланс Ройсс.
   - Генерал Иваненко. Я думаю, вы уже поняли всю бессмысленность сопротивления. Так вот вам еще новость - здание отдела заминировано.
   - Взрывчатка в подвале? - хладнокровно поинтересовался немец.
   - Не только. Она в стенах, в колоннах и в полу. И её не так много, как можно подумать, так что взрыв будет не очень сильным, но направленным вовнутрь. Вы меня понимаете?
   - Безусловно. Поражающие элементы есть?
   - Конечно! Все как полагается! Вы и ваши солдаты даже не успеете глазом моргнуть, как вас всех разорвет в клочья, а нам нужно будет только провести косметический ремонт.
   - А когда же вы спели заложить взрывчатку?
   - Думаешь, что мы блефуем? Неужели вы еще не поняли, что мы вас ждали? Думаешь, наемники случайно переметнулись? Они кстати уже давно покинули город с деньгами. Мы вас ждали, и вы угодили в ловушку всеми лапами. А даже если мы и блефуем, выгляни в окно - видишь танки? Как думаешь, сколько им потребуется времени, чтобы разнести здание в клочья?
   - (непереводимая немецкая брань)
   - Ой, как хорошо сказал, - рассмеялся генерал. - У вас время до семи утра.
   Ланс Ройсс положил трубку телефона и устало потер лоб.
   - Что будем делать? - задал вопрос его заместитель.
   - Что-что. Ждем до полседьмого, если ничего не изменится - сдаемся.
   - Ты серьезно? А что русские с нами сделают? Мы убили их людей!
   - А об этом, мой дорогой друг, надо было думать раньше. Не волнуйся, сдавать я никого не собираюсь. Всю вину возьму на себя.
   Ланс Ройсс похлопал по плечу окаменевшего Карла и вышел из кабинета.

***

  
   - Что?! - не сдержавшись, воскликнул Халворн.
   Скрипнув зубами, он кулаком ударил по столу. Хорошо спланированный и отточенный план пошел коту в известное место.
   - А дальше что? Куда они делись?
   - Судя по всему, уходя от погони, Игорь и Феникс решили скрыться в катакомбах под городом.
   - Твою мать... Два, нет четыре отряда на их поиски. Немедленно!
   "Все же было спланировано! Как такое могло произойти? Какого хрена они полезли туда?" - зло думал Халворн.
   План был хорош. Рейнальд Майер, одержимый своей местью, думает только о Сергее. Немецкий спецназ должен взять Игоря живым, а это невыполнимая задача. Максимум что они могли, так это захватить в заложники несколько человек из оперативного отдела и попытаться шантажировать этим Игоря. Но и на это им банально не могло хватить времени.
   - Найдите начальника оперативного отдела! Я знаю, что он недоступен! Найти его! Срочно!
   Халворн зло бросил трубку телефона, с трудом сдерживая ярость. Ни в коем случае нельзя было допустить, чтобы Игорь и Феникс оказались в подземелье. Оракул высказался об этом достаточно ясно.
   "Как же Владислав допустил, чтобы Игорь и Феникс остались в городе? Не понял мой приказ или переоценил Игоря?"
   Впервые за долгие годы глава Российского отделения задумался, а не перехитрил ли он сам себя? Любовь к тонким и хитроумным интригам его подвела. Но на самый главный вопрос у Халворна не было ответа: "Если немцам Игорь нужен живым, то почему они пытались его убить и разгромили его квартиру? В игру вмешался кто-то еще? Кто-то третий заплатил Майеру за убийство Игоря? Но кто и зачем?!"
  

***

  
   Рейнальд Майер за шкирку вытащил Вайлет из подвала и сам выбрался на поверхность. Он едва сдерживался от ругательств - все в один миг пошло прахом! И все из-за чертового сопляка! Включив телефон, выданный ему немцами, он набрал номер Сергея.
   "К черту правила! Проще надо быть, проще! Пришью соплячку у него на глазах, а потом и его, наконец, завалю!"
   - Слушаю, - спокойно произнес Сергей, ничуть не удивившись звонку.
   - Узнал? - злорадно усмехнувшись, спросил Майер.
   - А, это ты. У меня сейчас дел невпроворот, так что ты вполне можешь сейчас выбраться из города и где-нибудь скрыться. Я не буду тебя преследовать и добивать.
   - Что?! Ты знаешь, кто сейчас рядом со мной?
   - Ты давно звонил своей дочери? - внезапно спросил Сергей. - Позвони ей, а потом перезвони мне.
   Наемник опешил, а Сергей тут же отключился. Майер быстро набрал нужный номер и стал ждать ответа. В трубке раздался незнакомый мужской голос.
   - Кто это? А, папаша! Тебе привет от Ноября.
   "Не может этого быть..." - обмирая от страха, подумал Рейнальд и, опять набрав номер Сергея, крикнул в трубку:
   - Ноябрь! Сукин ты сын! Если с её головы...
   - Её голова ждет тебя в морозилке твоего логова в Брюсселе, - спокойно осадил его Сергей. - А если ты рыпнешься, то и твоего драгоценного внука порежут на части и запихнут рядом. Понятно?
   - Ты... ты...
   - Что я? Та француженка у тебя в руках? Молодец, только она мне даром не нужна. Можешь пристрелить, только вот с кровью на руках ты далеко не уйдешь, это я тебе обещаю. Парень тут есть один, бешеный как черт, берсерком кличут, не слышал? Так вот он тебя за неё на ленты порежет.
   - Ты блефуешь!!! - взревел Майер.
   - Уверен? - рассмеялся Сергей.
   Наемник схватил за шкирку Вайлет и сильно ударил её. Девчонка вскрикнула от боли и дернулась, но не смогла вырваться из хватки.
   - Слышишь?! Я сейчас начну её убивать. Медленно, очень медленно. А в этом подвале мне никто не сможет помешать! Ясно тебе?! Я спрашиваю, ясно?!
   - Да ясно, ясно, - скучным тоном ответил Сергей, выходя из-за угла
   Рейнальд Майер резко развернулся и увидел перед глазами дуло пистолета. Сергей несколько мгновений всматривался в лицо старого врага, которого когда-то ненавидел так сильно, что готов был убивать раз за разом, а потом выстрелил.
   Вайлет отскочила в сторону и взглянула на Сергея. А тот еще долго со странным выражением на лице смотрел на тело наемника.
  

***

   Тем временем в Берлине было жарко. Недалеко от военной базы Немецкого отделения Ордена на реке Шпрее из странного, необычно густого тумана показались увенчанные драконьими черепами древние драккары викингов. Крутобокие корабли бесшумно и плавно выкатились на берег. Запели рога и на песок высыпались и сразу бросились в атаку современные, вооруженные до зубов штурмовики Скандинавского отделения Ордена.
   Опешившие немцы не сразу поняли, что потомки викингов атаковали их под прикрытием старого заклинания. Колдовской туман не только скрыл их от всех систем наблюдения, но и позволил за пару часов добраться до предместий Берлина. А лучшие солдаты Немецкого отделения в это время тщетно ждали помощи в России...
   Немцы сражались хладнокровно и умело, но шансов у них не было. Слишком решительным и внезапным оказался удар Локи. Глава Немецкого отделения просто не успел среагировать и позвать на помощь рассредоточенные у границ войска или поднять силы оперативного отдела. Поняв, что его дело проиграно, он бежал в тайное логово, бросив сражавшихся за него солдат.

***

  
   Сергей простым заклинанием сжег тело Рейнальда Майера и, взяв Вайлет за руку, вышел из переулка на улицу. В этой части города уже было спокойно и безопасно.
   - Извини меня, - тихо произнес Сергей. - Я... ошибся.
   - Ты пришел, - просто ответила Вайлет и улыбнулась. - А это главное.
   - Пришел... я не должен был бросать тебя. Тогда бы и не пришлось приходить.
   - Ты... правда убил его дочь?
   - Спасибо, что напомнила, - усмехнулся Сергей.
   Он достал телефон Рейнальда Майера и позвонил старому знакомому в Европе.
   - Сатир, это Ноябрь. Верни телефон этой уважаемой женщине и извинись за беспокойство. Да, деньги придут на счет завтра. Удачи.
   - Так ты никого не убивал?
   - Нет, конечно, просто мне нужно было отвлечь его внимание и вывести из себя. Мы сразу засекли его звонок, но требовалось время, чтобы добраться сюда. Я попросил старого друга, забрать телефон у дочери этой сволочи, только и всего.
   - А вот Светлану убили...
   - Она жива, - обрадовал девчонку Сергей. - Тяжело ранена, но врачи обещают вылечить её.
   - Хорошо! А Игорь и Феникс тоже живы?
   - Ты их видела? Где?
   - В подземелье. Они пытались спасти меня, но начался бой и... под ними взорвался пол и потолок потом обрушился.
   - Черт... - Сергей остановился и до боли сжал зубы. - Их сильно завалило?
   - Да... мы потом подошли, но там...
   Сергей подошел к ближайшей скамейке и сел на неё, обхватив голов руками. Это был не просто провал, а катастрофа. Опять взяв в руки телефон Майера, он набрал номер и позвонил.
   - Алло. Кто это?
   - Клио, это Сергей, у меня очень плохие новости...
   - Ясно, - коротко ответила гречанка, выслушав его. - Я разберусь с этим. Если Игорь еще жив... постарайся помочь ему.

***

  
   В подземном бункере Российского отделения Ордена в кабине его главы раздался звонок. Халворн снял трубку, выслушал девушку и коротко ответил:
   - Соединяйте.
   - Халворн! Послушай, мы оба хорошо, погорячились, но давай остановимся, пока не произошло ничего непоправимого!
   - Гюнтер, - совершенно ледяным голосом произнес Халворн. - Непоправимое уже произошло. Или ты научился воскрешать людей? Погибли мои подчиненные, ты мне их вернешь?
   - Я готов выплатить компенсации всем раненым и семьям погибших, - быстро ответил глава Немецкого отделения. - Но зачем продолжать войну? Ведь тогда погибнет еще больше людей! Пора остановиться!
   - Я тебя предупреждал?
   - Халворн, послушай...
   - Нет, это ты меня послушай! Я тебя предупреждал? Я тебе давал шанс остановиться? Теперь поздно.
   - Значит, ты убьешь меня... Может, сделаешь это лично или боишься руки запачкать?
   - Я? Тебя? Убью? - Халворн расхохотался. - Ты совсем ума лишился? Забыл правила? Так я напомню. Можно интриговать, покусывать друг друга для поддержания тонуса. Можно натаскивать бойцовских псов и стравливать их друг другом, чтобы знали вкус крови. Разрешается даже потасовки устраивать и разбивать друг другу морды. Но нельзя переходить грань, запрещено устраивать полномасштабные рейды в чужие города и ставить под угрозу весь Орден магов! Твои люди пытались убить берсерка. Я такой ошибки не совершу и пальцем тебя не трону.
   - Я не виноват! Эти сволочи вышли из-под контроля! Я не давал такого приказа!
   - Да неужели? Ну, кто бы мог подумать, что продажные наемники могут переметнуться на чужую сторону? Кстати, вот тебе новость. Рейнольда Майера тебе подсунул я.
   - Что?!
   - Да. Потому что прекрасно знал, что он накинется на Сергея и забудет о любых приказах. Все твои шаги я предугадал, и когда ты звонил мне с угрозами - ты уже был в шаге от полного краха и, несмотря на мое предупреждение, ты этот шаг сделал. И даже твое бегство я тоже подстроил.
   - Вот как? Ты считаешь, что победил? Да я...
   - А вот твоя последняя ошибка. Вместо того чтобы сдаться Локи или мне, ты угрожаешь и напрасно тратишь последние минуты своей жизни. Хоть бы завещание написал.
   - Твоим наймитам в этот бункер не попасть, не обольщайся.
   - Ты так и не понял, что бояться должен не меня? Хранители скоро придут за тобой.
   - А кого? Кто... Что ты тут делаешь?! Что?! Я просто ошибся! Не надо! Клио!!!
   Услышав предсмертный вопль давнего соперника, Халворн самодовольно усмехнулся и собрался положить трубку, но прозвучавший нежный и мелодичный голос заставил его мгновенно вспотеть:
   - Не заиграйся, Халворн.
   - Я...
   С той стороны трубку уже положили. Глава Российского отделения встряхнулся, достал из стола бутылку кальвадоса, налил полный стакан и залпом выпил, почти не чувствуя вкуса.
   "Королю на шахматной доске немногим легче пешки..."
  
  

8 глава

  
   Тихо и мрачно. Тусклые краски. Словно старая выцветшая от времени фотография... фотография с войны.
   Я стоял на поле боя среди кучи тел погибших солдат. Тела людей и эльфов лежали вперемешку между воронками от снарядов. В воздухе стоял неповторимый аромат войны - смесь запахов пороха, дыма, крови и горелого мяса.
   Совершенно бездумно я пошел в произвольном направлении и, как это часто бывает во снах, пошел правильно. Сначала я увидел тела знакомых бойцов, солдат и оперативников. Они лежали в ворохе гильз, посреди куч опустошенных магазинов, у некоторых в руках были окровавленные клинки.
   Чуть дальше в центре выжженного пятна я увидел обнаженную Феникс. Девушка лежала без единой раны на теле, словно спала... В тяжелом бою она потратила все свои силы, а потом отдала своему огню жизнь.
   Я перешагивал через тела друзей и незнакомых врагов и зачем-то поднимался к вершине холма. Там что-то было, что-то очень важное и нужное для меня, что-то, к чему все рвались и не смогли пройти...
   На куче трупов лежала прекрасная девушка с длинными волосами цвета светлого золота и тонкой шпагой в руке. Не знаю почему, но глядя на нее, я почувствовал горечь и стыд. Странно, я ведь никогда не видел её.
   Укрытая двумя пушистыми хвостами, вся в подпалинах и пятнах крови устало дышала гигантская серебристая лиса. Она в последнем усилии повернула голову в мою сторону и умерла.
   - Что это? - невольно спросил я, очнувшись от странного оцепенения.
   - Это?
   Я резко развернулся на голос и увидел молодую смуглую девчонку в цветастом цыганском платье.
   - Это, будущее Игорь! - резко сказала она. - Проснись или все так и будет! Проснись! Дойди до края доски в этой партии! Проснись!!!
  
   Резко дернувшись, я пришел в себя и не сразу понял, где нахожусь. Но через мгновение все вспомнил и понял, что слышу чей-то голос.
   - Ну-ка мечи стаканы на стол, ну-ка мечи стаканы на стол и прочую посуду.
   К певцу присоединились еще несколько голосов, таких же грубых, немузыкальных, но веселых:
   - Все говорят, что пить нельзя! Все говорят, что пить нельзя! Все говорят, что пить нельзя! А я говорю, что буду!
   Я понятие не имел, кто там шел, но ничуть не сомневался что люди, поющие такие песни, плохими быть не могут. Поэтому закричал, насколько хватило сил.
   Песня затихла. И в полной тишине я едва не закричал от злости и разочарования, но вовремя взял себя в руки. Что могли подумать люди, услышав крик, на такой глубине?
   - Нам нужна помощь!
   Никто не ответил, но через некоторое время, я услышал легкий шорох поблизости, но не успел даже повернуться, как прямо в лицо ударил яркий луч фонаря. Я мгновенно ослеп и рефлекторно рукой закрыл глаза.
   - Убери свет! Они и правда ранены!
   - Здесь кто-то еще есть!
   Я разбудил Феникс и встал на ноги.
   - Здесь только мы.
   - Да убери ты свет, наконец!
   Фонарь отвернули в сторону, и пару раз моргнув, я разглядел перед собой невысоких, широкоплечих и бородатых мужчин с суровыми лицами землистого цвета и густыми, кустистыми бровями на зависть Брежневу. Они все были в прочных кольчугах и с автоматами АК-47 в руках, на поясах у многих висели топоры или ножны с мечами.
   Гномы, вооруженные старыми добрыми "калашами".
   - Нам нужна помощь, мы долго бродили по туннелям и очень устали, а моя напарница ранена.
   - Игорь, ты что ли? - раздался вдруг знакомый удивленный голос. - Ты что тут забыл?
   - Ты его знаешь?
   - Да это же Игорь из Ордена!
   - Что же вы сразу не сказали?! Хардар, быстро аптечку неси! Вы идти сможете?
   - Я смогу, а она нет.
   - Значит, понесем на себе. Пошли, Радрак говорит, что здесь кто-то бродит, и я не хочу с ним встречаться.
   Двое гномов подхватили Феникс и понесли её. Я попросил воды и, выпив полфляжки, пошел следом, по дороге рассказывая любопытным гномам, какая нелегкая нас сюда занесла.
  
   Гномы народ простой и незатейливый. Больше всего остального они любят хорошую работу, хорошую еду и хорошую драку. Причем работа должна быть тяжелой, драка - кровавой, а жратва - сытной.
   В наш мир гномы бежали после тяжелой войны и полного разгрома. Они готовы были на кабальные условия, но этого не понадобилось. Орден разрешил им остаться, потребовав только не вступать в контакт с людьми и предложив торговый договор. Это вполне устроило гномов.
   Тем более что торговля для них оказалось выгодной. Никому почти кроме Ордена их товары оказались не нужны. Ведь кому могли понадобиться выкованные вручную мечи и кольчуги в наш век промышленного производства? А Орден не только покупал львиную долю их товаров, но и за небольшой процент искал для них покупателей: эльфов, магов и простых людей, ценителей холодного оружия.
  
   В сам город гномов мы не пошли, он лежал гораздо глубже. Нас отвели в небольшой сторожевой пост на границе гномьих владений. Границы эти, кстати говоря, даже ведьмы не рисковали нарушать. Никто не сомневался в мастерстве гномов вести подземные войны.
   Форпост гномов располагался в слое крепкой породы и к нему вели всего два узких прохода, перекрытых толстыми стенами с бойницами и массивными железными дверями. Им не было никакой необходимости в таких укреплениях, но от старых привычек не так легко отказаться. Коля говорил, что сам город гномов - настоящая подземная цитадель и без тяжелой артиллерии не стоит даже и пытаться штурмовать её.
   Гномы дали нам чистую одежду. Феникс перевязали и уложили спать, а меня сразу повели за стол. Вернувшиеся из разведки воины жадно ели мясо, картошку, колбасу и запивали все пивом собственного приготовления. Я ел и пил с ними наравне, чем немало удивил хозяев.
   Утолив голод и поделившись друг с другом свежими байками, гномы затянули балладу. Она чем-то отдаленно напоминала старые русские и украинские песни. Такая же долгая, заунывная и грустная. Заслушавшись, я и сам загрустил, жаль только слов не понимал. Гномы не любили, когда чужаки знают их язык, зато сами отлично разговаривали по-русски.
   Я хотел пойти в комнату, которую нам выделили и немного поспать, но в столовую зашел Дарен, один из немногих гномов, которых я знал, и позвал меня:
   - Игорь, там по твою душу пришли, - сказал он и бросил празднующим гномам короткую фразу.
   Веселье мгновенно прекратилось. Гномы нахмурились, встали из-за стола и потянулись за оружием, висевшим на стене. Я проверил кобуру с пистолетом и вышел за Дареном. Он повел меня к входу, где уже стояло несколько вооруженных гномов и один седой старик с посохом.
   - Стой за стеной и слушай, - коротко сказал мне седой гном. - Сам не выходи, даже если начнется стрельба.
   Я кивнул и остался стоять вместе с Дареном, а остальные гномы вышли наружу.
   - Вы не очень торопились, - раздался раздраженный голос ведьмы.
   - Будь моя воля, ты бы тут до вечера стояла! - запальчиво крикнул кто-то из гномов.
   - Спокойно, - негромко произнес седой гном. - Я уже стар, пока проснулся, пока доковылял. Что поделать? Кости ноют, ноги болят так, что сил нет терпеть. Пора уже к праотцам, да разве ж этих темнобородых* оставишь?
   - Ближе к делу! Отдайте нам его!
   - Кого это?
   - Вы знаете кого! Выдайте нам человека из Ордена!
   - Хех. А я думал, врут люди.
   - Что врут?
   - Что тупые вы как ржавые топоры. Неужто на самом деле на Орден замахнулись?
   - Не твое дело!
   - Как эт не мое, если от нас требуете нашего союзника выдать? Гостя, которому мы кров дали? В своем ли вы уме?
   - Сейчас не время для ваших бредней, - прошипела ведьма. - Выдай мне людей из Ордена или...
   - Вот значит как? Да после угроз я тебе объедок с собачьего стола не дам!
   - Стоять!
   Резко защелкали предохранители.
   - Не стоит, - негромко проговорил седой гном. - Ребята у меня молодые, горячие. Сначала стреляют, а потом думают.
   - Пусть только попробуют! Или вы уже забыли о посмертных проклятьях? Я могу и сейчас проклясть всех вас, а вы и не заметите. Пока поздно не станет!
   Жаль, я не мог посмотреть на ведьму. Готов поспорить, что реакция флегматичных гномов быстро сбила её спесь. Они просто молчали и смотрели на неё.
   - Вы мне не верите?
   - Верим. Но что с того? Хочешь бросить нам вызов - давай. Мы уже соскучились по хорошей драке. Подземные взрывы, срубленные головы, разоренные жилища. Сколько ты говоришь, твои проклятья действуют?
   - Я вам этого не забуду.
   - А ты записывай, - посоветовал ей старый гном. - Склероз, она штука коварная. Записанное слово надежно. Я вот лично как вернусь, запишу все сказанное тобой и пошлю письмом в Орден и Верховной ведьме. Думаю, им будет интересно прочитать.
   На это ведьма ничего не ответила. Развернулась и ушла. Гномы зашли обратно и заперли дверь.
   - Удвоить караулы, - спокойным властным тоном произнес седой гном. - Дарен и Игорь, пошли со мной.
  
   * Темнобородый - аналог нашего выражения "безусый юнец".
  
   Жилище старейшины находилось в центре форпоста, прямо над "центральной площадью". К нему вела узкая и крутая лестница, а дверь по своей прочности не уступала массивной двери на входе в пост гномов.
   На первый взгляд, особой роскоши там не было. Всего лишь старые советские ковры на полу и стенах, мягкие кресла, деревянные стол и стулья. Вот только вся остальная мебель в этом поселении гномов сделана из камня. Даже кровати были просто каменными топчанами, накрытые матрасами.
   - Садись Игорь.
   Старейшина показал мне на стол и сам сел за него. Потом достал из кожаного мешочка вырезанные из костей и уже пожелтевшие от времени руны.
   - Ведьмы забылись. Впали в гордыню. Не надо спрашивать руны, чтобы понять, что им недолго осталось. Их всех ждет печальный конец.
   Седой гном говорил спокойно и неторопливо, словно рассуждал вслух. Дарен молча стоял рядом, и я тоже решил молчать, пока не спросят.
   - Требовать с нас выдачи гостя! Это ж надо додуматься...
   Старейшина встряхнул в руке кости и бросил их на стол. Всмотрелся в них и потемнел.
   - Дарен, - грозным голосом начал он, гном сразу напрягся. - Скажешь хоть слово из услышанного здесь - обрею!
   Для людей такая угроза могла прозвучать смешно, но не для гномов.
   - Раз за разом руны говорят одно. Враг. Смертельная опасность. Поражение. Смерть. Иногда они дают совет - бегите, - он собрал руны и потребовал. - Дай ладонь.
   Я протянул руку, и гном высыпал кости мне на ладонь.
   - Сожми их в кулак. Что ты чувствуешь?
   - Холод. Очень сильный холод.
   - И все?
   - Да, - кивнул я. - Я не маг и не разбираюсь в таких вещах.
   - Но ты воин и руны тебе не чужды, - прозорливо заметил гном. - Иначе ты бы ничего не почувствовал. Это не простые кости и многие бы меня осудили за то, что я дал их тебе в руку. Верно, Дарен?
   Молодой гном не нашелся, что сказать и опустил голову.
   - Придет время, и ты поймешь. Это кости моего деда и прадеда Дарена. Он повелел убить себя и вырезать из своих костей руны, чтобы они могли вести клан. И они привели нас в этот мир, обещая дом, жизнь и верных союзников.
   Мне стало неловко. Держать в руке кости прадеда Дарена... не уверен, что я достоин этого.
   - Молодые гномы не знаю этого. Они привыкли сытно есть и вкусно пить. Они не помнят, что такое облизывать плесень с камней и грызть кости. Мы пришли в этот мир, умирая от голода, босые и с пустыми руками. Мы были готовы продаться в рабство, а нам предложили помощь и союз. И мы не побежим опять! Мы сразимся и умрем с честью, если так решит судьба! Но не предадим вас. Брось руны, юный воин Ордена!
   Приказ прозвучал настолько резко и сильно, что я мгновенно выполнил его, не успев даже задуматься над словами гнома.
   - Я так и думал, - с плеч старейшины словно свалилась гора. Он расслабился и выпрямился.
   - Что сказали руны?
   - Прочитай ответ сам.
   Я хотел возмутиться и сказать, что не знаю рун гномов, но, только взглянув на них, замолчал. Ответ был очевиден - все руны лежали пустой стороной вверх.
   - Будущего нет?
   - Не так, - покачал головой гном. - Оно в твоих руках. Иди, отдыхай, воин Ордена Игорь. Мы пошлем гонцов к твоим братьям по оружию, чтобы они встретили вас завтра. И проводим вас до поверхности.
  
   Гномы сдержали свое обещание. На следующий день они собрали крупный отряд и сопроводили нас до верхних уровней, а там нас уже ждали четверо бойцов Ордена.
   - Еще раз большое спасибо за помощь, - я поклонился Дарену, следуя гномьим обычаям. - Вы спасли нас.
   - Надеюсь, в следующий раз вы придете к нам как гости, а не беглецы, - добродушно и широко улыбнулся гном.
   - Обязательно, - в ответ улыбнулся я, а потом посерьезнел. - Дарен, если когда-нибудь вам потребуется помощь - я помогу вам. Даже если Орден отвернется от вас, позовите меня, и я приду.
   - Скорей всего нам придется помогать тебе, - возразил Дарен. - Пусть всегда будет крепок свод над тобой.
   - Удачи.
   Мы пожали друг другу руки и разошлись. Феникс кивнула на прощенье гномам и пошла рядом со мной. Рана у неё уже затянулась, но колдовать девушка пока не решалась.
   - Жаль, что мы их город не увидели.
   - Еще увидим. Как-нибудь сходим к ним в гости.
   Хотя вряд ли нам когда-нибудь покажут сам город. Скрытные гномы застроили для гостей пространство между первыми и вторыми воротами в их крепости. Там на большой подземной рыночной площади располагались таверны, гостиницы, кузницы и магазины. В этот район они зазывали всех желающих, но дальше не пускали даже официальных послов Ордена.
  
   Идущий первым боец рухнул, в трех местах пробитый стремительно вылетевшими из темноты странными черными веревками. Двое других мгновенно открыли огонь, стреляя куда-то в темноту коридора. Я выхватил пистолет, втолкнул Феникс в боковой коридор и закричал остальным:
   - Отходим сюда!
   Странное чувство буквально погнало меня в сторону от основного пути. Бойцы меня не поняли, но вынужденно бросились вслед за мной - им ведь меня охранять приказали!
   - Нас там ждали, нужно уйти в сторону! - на бегу постарался объяснить я.
   В этой части подземелий я худо-бедно мог ориентироваться, поэтому спокойно пробежал через лабиринт ходов. Вот только, как оказалось, враг ориентировался тут не хуже нас, да и бегал быстрее...
   - Набегались? - вкрадчиво спросила ведьма, когда мы столкнулись с ней лицом к лицу.
   Вместо ответа я отпрыгнул в сторону и несколько раз выстрелил из "Пустынного орла". Выбежавший вслед за мной боец открыл огонь из автомата и, попав под заклинание ведьмы, отшатнулся назад в коридор.
   Пули ведьму не взяли. Я вызвал и метнул в неё нож, но она ладонью отбила его в сторону. Сзади меня раздались автоматные очереди, жуткие крики бойцов и взрыв гранаты... В наступившей тишине, я понял что мы с Феникс опять остались одни.
   - И что ты сделаешь теперь, мой храбрый отрок? - промурлыкала ведьма.
   Я выпрямился и оскалился, чувствуя, что пресловутая шерсть на загривке встает дыбом. Ох, не зря люди говорят про загнанных зверей...
   Ведьма еще улыбалась, когда я уже летел вперед. Она отшатнулась назад, медленно поднимая руку для удара, слишком медленно. Я почти в упор выстрелил в неё и прыгнул в сторону. Феникс внезапной атакой отвлекла ведьму, а я выстрелил ей в спину. Пока она отбивала магией все пули, но даже самый сильный волшебник не способен делать это вечно.
   Ведьма развернувшись, бросила в меня какую-то пыль. Я не знал что это, но послушался инстинкта и метнулся в сторону, надрывая мышцы, но уходя от коварной атаки. В прыжке потратил последние патроны и попал ведьме в правое плечо.
   Напарница мгновенно воспользовалась заминкой ведьмы и кинула в неё сгусток ослепительно-белого огня. Отчаянно закричав от злости и боли, наша противница сбила пламя и отбежала от нас назад, но я не собирался давать ей ни секунды передышки.
   Вызвав нож, я быстрым прыжком сократил расстояние между нами и навязал ведьме ближний бой. Схватку, в которой у неё не было шансов. Хотя защищалась она с отчаянием и яростью загнанного зверя, отражала удары и пыталась разорвать дистанцию. Каким-то образом ведьма ухитрялась голыми руками отбивать лезвие ножа, не получая при этом даже царапины. Но исход боя был предрешен.
   Уворачиваясь от удара, я шагнул назад, запнулся об камень и потерял равновесие. В глазах ведьмы вспыхнула радость, она вскинула руки, сплетая пальцы в сложную фигуру и.... Прежде чем я успел прервать притворное падение и атаковать ведьму, вокруг её шеи обвилось черное чешуйчатое щупальце!
   - Игорь!!! - отчаянно закричала Феникс.
   От удивления я замер на месте. Неведомая тварь вздернула ведьму к потолку пещеры и одним ударом выпотрошила. Несчастная женщина еще жила, когда её внутренности шлепнулись на камень.
   Охваченный ужасом, я вывалился из боевого транса и сжался не в силах даже пошевелиться! Дикий, непереносимый испуг пригвоздил меня к месту. Это был первобытный инстинктивный страх жертвы перед хищником...
   Монстр сжался, словно пружина, и стремительным броском атаковал меня! Но одновременно с этим Феникс испуганно закричала и в панике ударила огнем.
   Когда пламя утихло, я встал и подбежал к напарнице. Монстр исчез, не то сгорев дотла, не то сбежав в темноту подземелий. Но рядом его не ощущалось, а сейчас это главное. А мне, как и раньше, огонь Феникс не причинил никакого вреда. Я этому уже даже и не удивился.
   Рыжая волшебница обнаженной и без сознания лежала на земле. Мгновенный выброс магии исчерпал все её силы, не успевшие восстановиться после вчерашних схваток. Я снял куртку и укрыл её, а потом поднял подругу на руки и пошел к выходу из подгорода, пока еще кто-нибудь не появился.
  
   На поверхности оказалось раннее утро, и шел легкий снег. Это меня удивило - всего за сутки так изменилась погода? Еще вчера было тепло, а сейчас снег по щиколотку и холодный ветер. И это было проблемой. Мне-то ничего, а вот у Феникс вся одежда в огне сгорела.
   К счастью на улице никого не было, а иначе были бы вопросы. Опустив Феникс на ближайшую скамейку, я достал из кармана телефон, но тот, как и ожидалось, не работал. Увы, от чересчур большого количества магии электроника перегорела.
   Пришлось идти пешком. Я надеялся только, что отдел уже отбили обратно и там наши. Обидно было бы после всего случившегося попасть в плен. К счастью удача, наконец, улыбнулась нам. Все через пару минут рядом с нами резко затормозила машина и из неё выскочили двое наших оперативников.
   Ребята помогли мне занести Феникс в машину и положить на заднее сиденье. Я сел рядом, и мы сразу поехали в отдел. Егор связался с дежурным и доложил, что нашел нас. Это прозвучало немного странно, да и смотрели оперативники... немного удивленно, словно не ожидали нас увидеть.
   Почти весь отдел сбежался на нас посмотреть. Все удивленно переглядывались и вполголоса что-то обсуждали. Феникс сразу отнесли в лазарет, а меня потянули к начальнику. Я попросил кружку чая, и человек пять побежало в столовую за ним.
   В кабинете у Валерия Алексеевича я согрелся и кратко рассказал, что произошло в подземелье. Выслушав меня, начальник и Сергей переглянулись.
   - Как Вайлет? Её взял в заложницы какой-то наемник, как же его звали...
   - Она в порядке, сейчас в школе, - ответил Сергей, думая о чем-то своем.
   - В школе? Ты бы ей хоть пару дней отдохнуть дал? И, мы сейчас воюем с немцами, разве не стоит её эвакуировать?
   - Игорь, - мягко начал Валерий Алексеевич. - Какой сейчас день?
   - Что значит какой? Двадцать седьмое сентября. Или уже двадцать восьмое?
   - Одиннадцатое, - невесело улыбнувшись, поправил меня Сергей, - ноября. Мы перестали вас искать две недели назад.
   - Что?!
   - Мы перерыли все катакомбы до самого дна. Нашли тела бойцов, которые должны были сопровождать вас, вломились в пещеры ведьм и обыскали их, хотя из-за этого едва не началась война, но не обнаружили ни малейшего следа тебя или Феникс.
   - Но... как? Наша схватка длилась всего... минут пять-десять. И еще с полчаса я выбирался на поверхность.
   Сергей и Валерий Алексеевич опять переглянусь.
   - Это еще не все.
   - Что еще случилось?
   - Игорь... твоя мама умерла.
  

Эпилог

  
   Подойдя к её могиле, я остановился, не зная, что делать дальше и просто сел на снег. Никогда, даже в страшном сне я не мог представить себе такого. Бесчисленное число раз я обижался на неё, злился, ругался, выцарапывая себе право жить своей жизнью, но при этом никогда даже не думал о том, что мама может умереть.
   - Вот я и пришел, а её уже нет, - негромко произнес я.
   Феникс подошла сзади и положила руку мне на плечо. Её ждали дома свои родители и сестра, но она решила на пару дней остаться рядом со мной.
   - А я... я... даже не смог оказаться рядом... и сделать ничего не могу...
   - Ты можешь отомстить.
   - Кому мстить?! Придуркам, которые не понимают, что их розыгрыши могут убить? Скорой, которая целый час ехала на вызов? Врачу, который просто не смог ничего сделать? Кому из них мне мстить?! - Вспышка злости словно бы забрала у меня последние силы. - И разве это вернет мне маму?...
   - Не знаю, - вздохнула Феникс. - Просто... не знаю, как тебе помочь!
   Никто так и не смог нам сказать, как так получилось, что для нас прошло всего с десяток минут тяжелой схватки, а для мира - полтора месяца. Что-то каким-то образом отрезало нас от мира и сильно замедлило время вокруг нас.
   Нас искали по всему подземелью, перерыли все от верха, до самых нижних туннелей. В поисках участвовали оперативники, солдаты, маги и даже гномы. Но никто ничего не почувствовал и не заподозрил. А теперь маги ломают голову, почему они не засекли искажение пространства и времени?
   Разумеется, даже Орден не смог скрыть от моей мамы, что я пропал без вести. Она не хотела верить в худшее, требовала продолжать поиски и очень волновалась.... А потом какие-то шутники ради прикола позвонили и сказали, что её сын умер.
   Я еще долго сидел на кладбище и смотрел на могилу матери. Почему-то такая простая мысль, что родители не вечны, приходит в голову слишком поздно. И не важно: какие у вас хорошие были отношения или плохие, понимали вы друг друга или нет, и как часто вы ссорились тоже не имеет значения. Просто в один самый неподходящий момент вы остаетесь одни и... уже никогда ничего не сможете сказать, объяснить или попросить прощения. Все это останется в прошлом...
   Потом мы вместе с Феникс медленно пошли обратно. Старую нашу квартиру давно продали, так что мы пока ночевали у Коли и подыскивали себе новое жилье. Рыжая волшебница успешно закончила стажировку (еще бы!) и получила официальное направление в наш отдел. Что, в общем, тоже было неудивительно, после нападения немцев, у нас катастрофически не хватало людей.
   Немцев, кстати говоря, заставили выплатить компенсацию, хотя погибшим она не сильно помогла. Что же касается причин войны и её итогов, то нам никто ничего не сказал. Более того, всем участникам боев приказали дать подписку о неразглашении.
   Вот так вот. Мы не имели права знать, из-за чего убили наших товарищей...
   Единственное, что лично я смог понять во всем этом - нам еще очень далеко до края доски в этой жуткой шахматной партии.
  
   - Ненавижу... ненавижу...
   Хрипя от злости, обгоревший до черноты человек полз по туннелю к выходу. На нем не было живого места, а местами из обуглившейся плоти выступали кости, но он упрямо полз вперед и как заведенный повторял:
   - Ненавижу... твари... ненавижу...
   Навстречу ему из темноты вышел голодный оборотень. Человек замер, глядя на него. Оборотень на мгновение замялся, слишком подозрительно выглядела добыча, но голод и жадность пересилили осторожность.
   Человек довольно улыбнулся, подпустил оборотня поближе и внезапно с непонятно откуда взявшейся силой прыгнул на него. Волк сначала зарычал, потом завизжал, а когда взглянул в жуткие глаза "добычи" замер от ужаса, понимая, что его ждет.
   Монстр прижал оборотня к земле и буквально всем телом сожрал его, разгрызая многочисленными ртами кости и кожей впитывая каждую каплю крови. Через пару минут человек с незначительными ожогами уверенно встал на ноги и брезгливо отряхнулся от грязи.
   - Ненавижу! Рыжая сука!
   Его план был безупречен. Он все точно рассчитал и подвел свою добычу прямо к ловушке, отвлек на подходящую приманку, сплел сложное и хитрое заклинание: все шло гладко. Пока в лицо не ударила волна огня испепеляющего и сжигавшего даже магию ...
  
   2012 - апрель 2016 г.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  


Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Write_by_Art "И мёртвые пошли. История трёх."(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) А.Троицкая "Церребрум"(Антиутопия) Д.Маш "Строптивая и демон"(Любовное фэнтези) А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Освоение Кхаринзы"(ЛитРПГ) А.Емельянов "Мир Карика 9. Скрытая сила"(ЛитРПГ) Н.Семин "Контакт. Игра"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"