Холмс Шерлок: другие произведения.

Тень угрозы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Вторая книга "Ордена", пока без аннотации. Книга полностью закончена.


Пролог

  
   Выйдя на улицу, я поежился от пронизывающего ветра и побежал к магазину. Надо было надеть зимнюю куртку, но поленился лезть в шкаф за ней и решил так сбегать. Прохожих на улице было мало, но решив срезать путь через узкий проезд между двумя домами, я наткнулся на шумную компанию подростков.
   Трое пацанов обступили прижавшуюся к стене девчонку в длинном цветастом платье и короткой куртке. Как я успел понять из криков и оправданий, цыганка им не понравилась только потому, что она цыганка. Я сам цыган не люблю, но бить кого-то, тем более девчонку, только из-за национальности? Терпеть этого не могу.
   - А ну свистнули отсюда!
   - Тебе чего?
   - Ты чо за неё вписываешься?
   - Пошли вон, - коротко ответил я.
   Подростки глухо заворчали, но отошли назад. Я спокойно подошел, взял цыганку за руку и повел её за собой на улицу. Пацаны, сплюнув мне вслед, пошли обратно во двор, как я и думал, никаких особых претензий к цыганке у них не было - просто от скуки решили наехать на неё.
   - Спасибо тебе.
   - Не за что, - отмахнулся я и собрался идти дальше.
   - Погоди! - цыганка поймала меня за рукав. - Давай я тебе погадаю.
   - Слушай, иди своей дорогой. Хорошо? - я только из вежливости сдержался и не послал девчонку матом.
   - Даже берсерку не мешает знать о будущем, - загадочно улыбаясь, сказала она.
   Я схватил назойливую девчонку за плечо и быстро затащил за газетный киоск, чтобы избежать любопытных взглядов. Правильно говорят люди - сделал доброе дело и убегай сразу, пока благодарностью не зацепило.
   - Что ты сказала?
   - Даже берсерку не помешает знать о будущем. Я знаю кто ты.
   От взгляда цыганки я невольно напрягся, никогда не видел настолько глубоких и опасных черных глаз. Так могла бы смотреть богиня, принявшая на время человеческий облик.
   - Вот как? Что случилось бы с теми сопляками, если бы я их не спас?
   - Ничего, - безмятежно улыбнулась цыганка. - Ты же вмешался и сделал реальным только один вариант грядущего, а все остальные возможности не существуют.
   - А от меня, что ты хочешь?
   - Сказала же, погадать тебе хочу.
   Словно завороженный я протянул руку. Девчонка провела пальцами по линиям на моей ладони.
   - Когда твоя жизнь закончится никому не ведомо, но скорей всего ты умрешь в бою, - задумчиво проговорила цыганка.
   - Тоже мне предсказание, - фыркнул я. - Мне все это говорят.
   - Я не все. Путешествовать тебе тоже много придется, за тобой вскоре встанет чья-то тень, она принесет неприятности, но многим и поможет. А ты сам... - она подняла голову и посмотрела мне в глаза. - Нет, это говорить бесполезно. Ты не отступишь от своего пути, чем бы это тебе не грозило. Самое главное - не смей умирать до конца следующего года.
   - А что будет в следующем году.
   - Узнаешь.
   - Кто ты такая?
   - Разве сам не видишь? Я назойливая цыганка, - она озорно улыбнулась и, выскочив из моей хватки, побежала прочь.
   Я мгновение помедлил, переваривая её ответы, а потом бросился за ней. Но странной цыганки и след простыл, Стоя на пустой улице перед закрытым на ревизию магазином, я недовольно произнес себе под нос:
   - Вот тебе и сходил за хлебушком.
  
  

Будни оперативного отдела

  
   Неуправляемый автобус летел по пустой дороге к городу. Чудо. Просто чудо, что сейчас раннее утро и на трассе почти нет машин. Междугородний рейсовый автобус мотало по всей дороге, он сбивал дорожные знаки, царапал ограждение и только благодаря везению до сих пор не скатился кувырком с обрыва, выкидывая через окна заснувших пассажиров.
   - Быстрее давай! - рявкнул я.
   - Ты что задумал?
   Объяснять времени не было. Любое везение рано или поздно заканчивается. Ребята, конечно, перекрыли дорогу, но что толку, если через десять минут пойдут окрестности города?
   Открыв окно, я полез на крышу машины.
   - Краску не поцарапай! - заорал Коля.
   - К черту! - весело крикнул я. - Всегда мечтал это сделать!
   Последнюю фразу напарник уже не мог расслышать - я выбрался на крышу. Меня сразу начало сносить потоком воздуха, я зацепился за окно, оторвав при этом ветровик. Этот голливудский трюк был сложнее, чем казалось.
   Коля пытался догнать и подстроиться под мчавшийся автобус, а это было очень не просто. Несколько раз он резко уводил машину в сторону, и тогда меня едва не сносило с крыши. Кроме этого была и еще одна проблема, я включил гарнитуру связи.
   - Игорь, ты охренел?!
   - Есть варианты?! - в ответ крикнул я. - Егор, пусть новенькая магией разобьет несколько окон в автобусе!
   Жаль Феникс осталась в отделе, она бы меня и без слов поняла...
   Красивое серебристое сияние на пару мгновений окутало задние окна автобуса, и стекла просто исчезли.
   - Отлично!
   Я выключил связь, чтобы никто не мешал и приготовился. Краски выцвели, движение вокруг меня привычно замедлилось, а мысли ускорились...
   Коля прибавил газу и вырвался вперед, расстояние между машиной и автобусом сократилось до двух метров. Понимая, что лучшего моменты может и не быть, я прыгнул из неудобной позиции и... ударился боком о борт, поехал вниз, но успел зацепиться за окно!
   Дальше просто. Рывком подтянувшись, я, перекувыркнувшись через голову, ввалился в салон, оборвав несколько белых липких нитей. Весь автобус был затянут паутиной, а пассажиры неподвижно сидели на своих местах или, как брошенные куклы, валялись на полу. Что ж, не все так плохо, как могло бы быть. Выхватив нож, я сразу же бросился по проходу к водителю.
   - Твою мать!
   Водитель автобуса сидел за рулем с закрытыми глазами, беспорядочно дергал руль и с силой давил на педаль газа. Опутанный паутиной, он был в том же сонном оцепенении, что и пассажиры. А я надеялся, что у него хоть частично сознание останется.
   Я задумался. Можно было просто выдернуть водителя с места и самому остановить автобус, но тогда монстр может убить всех людей... Инстинктивно прыгнув в сторону, я успел ускользнуть от броска ловчих нитей, но до водителя теперь было не добраться.
   - Черт...
   Опасный монстр захватил автобус и всех людей в нем, но где он сам? Сначала я взглянул на потолок, затем пробежался по салону и только потом догадался посмотреть под сиденьями. Под одним из них сидела, сжавшись в комок, смертельно испуганная и плачущая девчонка. На вид ей было лет восемь - десять не больше.
   Я быстро положил нож и пистолет на пол и показал ей пустые руки.
   - Не бойся меня. Я не причиню тебе вреда, - медленно и, глядя девчонке в глаза, произнес я, ловчие нити замерли в нескольких сантиметрах от меня. - Я знаю, что ты очень испугалась. Не бойся меня.
   Девчонка пошевелилась и протянула мне мокрую от пота и слез ладошку. На грани боевого транса у меня не было ни страха, ни сомнений. Не колеблясь, я прикоснулся к ней и едва не дернулся от яркой и очень болезненной вспышки в голове.
   Сияющий круг... белый огонь... новое, интересное, любопытство... чужие цвета, чужие запахи, чужое небо... страх, растерянность, зов о помощи, старшая выводка не отвечает... ужас... паника... люди! обращаюсь к ним, не отвечают... они не слышат меня, молчат... нападает монстр, страшный рычащий и вонючий зверь с горящими глазами и поедает людей... рвусь на помощь... зверь проглатывает меня и уносит прочь... ужас... паника...
   Мне потребовалось время, чтобы переварить яркие образы и понять их. О том, чтобы разобраться в чужом способе мышления и правильно ответить не могло быть и речь. Сосредоточившись, я постарался передать несколько сильных образов:
   Скорость, опасность, смерть, торможение...
   От резкого удара меня бросило через салон и крепко приложило о сиденья. Тормоза визжали, автобус повело юзом, развернуло и выбросило на ограждение, он сильно накренился и несколько мучительно долгих секунд просто висел на нем, но потом пошел обратно и встал на колеса.
   Я медленно выдохнул, не стоило так пугать паучиху, и включил гарнитуру.
   - Фокстрот всем, ситуация под контролем. Нужна машина для перевозки паутинника и хотя бы один маг или специалист по крупным и разумным паукообразным.
   - Что у тебя? Доложи конкретно!
   - Некогда.
   Я вернулся к маленькому испуганному паучку и протянул ей руку:
   Пошли, дом, безопасность, еда, спокойствие.
   Девчонка быстро и ловко забралась мне на спину и обхватила руками шею. Паутина в автобусе медленно опадала, но люди пока еще спали. Дверь была закрыта, а я не знал, как её открыть, так что просто разбил окно и через него выбрался наружу.
   Там меня уже ждали оперативники и бойцы с оружием наготове. Я вскинул руки, знаком прося их опустить автоматы.
   - Не пугайте её! Она и так в жуткой панике.
   Кто-то из оперативников нервно хихикнул, один из бойцов громко выругался, а наша новенькая сотрудница - Лера - буквально побледнела от страха и зажала себе рот.
   - Кто-нибудь, сфотайте на память, - криво улыбнувшись, попросил я. - Только чтобы без звука и вспышки, а то испугается еще.
   Но никто даже не пошевелился и никак не отреагировал на эту шутливую просьбу. Маленькая паучиха, а вернее паутинник, приняла вдруг свою истинную форму, и теперь на мне сидел, обхватив жвалами шею, метровый мохнатый паук.
   - Ладно, женщины пауков боятся, но вы-то? - я осуждающе покачал головой и спокойно пошел к машине начальника. - Пусть пока у вас посидит, Владислав Иванович, а то не дай бог сбежит, куда и опять лови её.
   Паутинники - это разумная раса, населяющая один из соседних миров. Они могут принимать облик человека, но их естественная форма похожа на земных пауков, но мягко сказать, отличается размером. Иногда они, как и многие другие разумные и не разумные существа, попадали в наш мир. И чаще всего это приводило к трагическим последствиям. Гигантские пауки крушили все вокруг и убивали людей или же захватывали их паутиной и превращали в марионеток. А нам приходилось убивать их.
   Так что мы практически ничего не знали про эту странную расу существ. Известно было только то, что они владеют телепатией и даже в человеческом теле могут плести из паутины ловушки.
   Подойдя к машине Владислава, я все также мысленно убедил девчонку-паутинника, что там безопасно. Она шустро перепрыгнула с меня на заднее сиденье, опять приняла человеческий облик и окружила себя паутиной.
   Владислав выругался и приказал бойцам окружить машину. Я решил не рисковать и остался рядом.
   - И как тебе такое только в голову пришло? - как всегда усмехаясь, поинтересовался Коля, подойдя ко мне. - Ладно, на ходу перепрыгнуть, но посадить себе на спину паука?
   Я пожал плечами.
   - Да как-то само все получилось. Это же просто испуганный ребенок, что с ним еще делать было? Убить?
   Он недоверчиво покачал головой, но спорить не стал.
   Вскоре приехали наши маги, целители и другие специалисты. Они позаботились о пострадавших пассажирах автобуса и открыли портал для паутинника. Девчонка недоверчиво присмотрелась к нему, тронула рукой и только потом прыгнула в сияющий белым светом проход.
   За успешное разрешение ситуации руководство выразило мне устную благодарность, а Владислав объявил выговор за самодеятельность.
  
   Зевнув, я потянулся, разминая затекшие мышцы. От скуки меня тянуло в сон, но Владислав вот-вот должен был заявиться в отдел, чтобы провести очередную планерку. Смысла в ней было меньше чем обычно, но начальство тоже маялось от безделья и поэтому придиралось по любому поводу.
   - На десять минут уже опаздывает, - недовольно заметил Коля, глядя на часы.
   - Начальство не опаздывает, а задерживается, - назидательно произнес Егор.
   - Ну, тебе-то хорошо, никуда торопиться не нужно, а я уже полчаса как дома мог быть! - возмутился Коля. - И нафиг нам вообще эта планерка сдалась? За неделю ни одного происшествия!
   Это уж точно. После тяжелой, изнурительной зимы наступила удивительно спокойная весна. Казалось, что вся нечисть в городе легла в спячку или внезапно ударилась в постижение принципов ненасилия и чего-то подобного. Даже стихийные порталы появлялись редко, самым сложным случаем за последний месяц было вчерашнее появление перепуганной девчонки-паутинника.
   Я сидел за собственным столом и лениво листал оружейный журнал. Мой старый друг и напарник Коля скучал рядом. Еще четыре "старика" маялись от безделья за столами или слонялись по кабинету. Рыжеволосая волшебница по прозвищу Феникс, сидя на диване возле окна, без особого интереса разглядывала какой-то модный журнал.
   За зиму моя напарница повзрослела, набралась опыта и из красивой девчонки выросла в очень красивую девушку. Хотя сама Феникс о своей красоте никогда не задумывалась и не интересовалась модной одеждой, косметикой и украшениями. Это приводило в ужас всех остальных женщин в нашем отделе, они пытались перевоспитать Феникс, но, к моему счастью, безуспешно.
   - Можно? - приоткрыв дверь, робко спросила очень красивая светловолосая девушка. - Ой, а Владислава Ивановича еще нет?
   Почти все присутствующие в кабинете мужчины сразу оживились, расправили грудь, распушили хвосты и стали осыпать девушку комплиментами.
   - Доброе утро всем, - скромно и вежливо улыбнулась она и зашла в кабинет.
   Все кроме меня тут же поднялись и предложили ей свое место, но она прошла и села на диване рядом с Феникс.
   - Лера, ты сегодня прекрасно выглядишь!
   Коля сразу попытался пристроиться между девушками, но Феникс даже не пошевелилась, и парню пришлось постоять.
   - А вчера, значит, выглядела не очень? - с ироничной улыбкой поинтересовалась Лера.
   - Нет, я же не в том смысле, - сразу смутился Коля. - В смысле
   - В коромысле, - отпихнул его в сторону Егор. - Тебе идет новая стрижка.
   - Я её уже неделю не меняю, - печально ответила девушка, с сочувствием глядя на Егора.
   - Лера, тебе чаю сделать?
   - Нет, спасибо.
   - А кофе хочешь?
   - Спасибо, не хочу.
   Я усмехнулся с этих клоунов и стал дальше рассматривать журнал. Но через минуту девушка мягко коснулась моего плеча.
   - Игорь, проверь, пожалуйста, я отчет правильно составила?
   Невольно скривившись, я быстро пробежался по написанному от руки аккуратным, красивым почерком отчету о проделанной работе и скупо похвалил:
   - Нормально.
   Отчет был не просто нормальным, а безупречным. Хоть бери, вставляй в рамку и вешай на стену в качестве немого упрека всему отделу. Это раздражало меня, но чем сильнее я демонстрировал безразличие, тем больше старалась Лера. Вот и сейчас она прикусила губу и недовольно уставилась на идеальный отчет, думая как его исправить.
   Раздраженно хлопнув дверью, в кабинет ворвался злой как черт Владислав:
   - Вы совсем охренели от безделья?!
   - И вам доброе утро, Владислав Иванович, - лениво отозвался я.
   На взбешенного начальника все отреагировали по разному: новички испуганно съежились, Лера так вообще, словно бы меньше ростом стала, "старики" напряглись, ожидая внеочередных дежурств, Феникс приготовилась к спору, ну а мы с Колей и бровью не повели.
   - Кто это у нас тут любитель классики? А? - Владислав помахал перед нами листком бумаги, на котором неизвестный шутник напечатал "Оставь надежду всяк сюда входящий".
   - Кто-то это над нашей дверью повесил? - поинтересовался Егор.
   - Нет, над моей! Кто у нас такой умный?! Молчите?! Ладно, к волшебникам схожу, пусть слепок ауры снимут.
   Владислав упорно смотрел на Колю, словно ожидая, что тот жестом или выражением лица себя выдаст, но тот сидел с видом искреннего сочувствия начальству и полной невиновности.
   - За это я с вас всех еще спрошу, - пригрозил начальник. - Перейдем к делу. Игорь, что с оборотнями? Почему отчет до сих пор не лежит у меня на столе?
   - Нормально все с блохастыми, профилактическую беседу провел успешно. Отчет сегодня закончу и сдам.
   - Да? А почему в отдел пришла жалоба и требование материальной компенсации за разбитый стол, два стула и выброшенного через окно оборотня?
   - Ну, я же говорю - успешно провел профилактическую беседу.
   - Из зарплаты вычту. Феникс, что с колдуньей?
   - Владислав Иванович, я вам нравлюсь? - неожиданно спросила девушка.
   - Как подчиненная - нет, - отрезал Владислав.
   - Эх, не сработал приворот. Зря только деньги отдала.
   - Ты заказала приворот на меня?
   - Ага, - с невинным видом кивнула Феникс. - Нет у неё способностей, обычная шарлатанка.
   - Хорошо, - начальник озадачено почесал затылок. - Тогда закрывай дело и сдавай в архив. Значит так, работаем сегодня следующим образом. Коля...
   - У меня выходной!
   - Разберешься с оборотнями. Возьми с собой кого-нибудь из новобранцев. Феникс, на тебе сегодня бумажная работа, закончишь со своими делами и заодно проверишь, что салаги понаписали.
   - Опять?!
   - Не опять, а снова. Игорь - идешь в патруль вместе с Лерой. Егор, тоже бери кого-нибудь из молодых и на улицы. Вопросы есть?
   Феникс насмешливо посмотрела на меня. Патрулирование улиц рыжая волшебница не любила даже больше чем бумажную работу. Официально именно она была моей напарницей, из нас делали полноценную боевую пару, главную ударную силу отдела. Но в последнее время Владислав часто разделял нас и заставлял работать с другими оперативниками, и это не было его прихотью.
   В оперативном отделе никогда не было официальной внутренней структуры. Есть один начальник, а все остальные равны перед ним. В уставе можно найти только смутное упоминание, что есть старшие оперативные сотрудники и просто оперативные сотрудники, и что одни должны подчиняться другим. Но неофициально в отделе была своя иерархия, и место человека в ней зависело не от отношения к нему начальства, а от его способностей, опыта работы и характера.
   Прошлой осенью наш отдел хорошо перетряхнуло и я, неожиданно для себя, оказался почти на вершине карьерной лестницы оперативного отдел, выше было только место начальника. Так "повезло" не только мне, но и другим. Даже законченный разгильдяй Коля получил больше полномочий и работы.
   Дело было конечно не в наших качествах, а в потерях отдела. За одну ночь мы потеряли шестерых и далеко не самых худших людей. А потом еще трое написали заявления, и если Родион просто попросил перевода в тихое место, то двое других вообще ушли из Ордена. В трусости их никто не винил, все понимали, из-за чего они решили уйти. А Владислав не смог найти слова, чтобы уговорить их остаться.
   В одночасье отдел сократился с восемнадцати сотрудников, до девяти.
   Конечно, за пополнением дело не встало, но... оперативный отдел, это не отдел специальных расследований, бойцов или магов. Тем по большому счету все равно, где служить, а вот мастерство оперативника основано в первую очередь на доскональном знании своей земли. Шерлок Холмс, знавший как выглядит грязь из любого района Лондона и имевший целую службу помощников осведомителей-шпионов, не смог бы действовать также эффективно в Париже или Москве. И так просто человека не перевести из одного города, в другой, тем более что нехватка кадров - вечная проблема всех оперативных отделов.
   Так что пополнение-то мы получили, но из пяти человек зачисленных в отдел одна лишь Феникс могла работать как полноценный сотрудник, а остальные только-только закончили стажировку в спокойных отделах и, хорошо зная теорию, не имели реального опыта.
   Владиславу пришлось нелегко. Нужно было решать проблемы, контролировать улицы и одновременно учить новобранцев. Ему пришлось разбивать старые сработавшиеся пары и посылать опытных оперативников вместе с новичками, чтобы те не погибли в первые же недели службы.
   В отделе на меня многие посмотрели с нескрываемой завистью. Один даже не удержался и пробурчал себе под нос, что я, мол, сразу двух красивых девчонок себе захапал. Ничего никому отвечать я не стал, только раздраженно взглянул на Леру и, повесив автомат на плечо, вышел из кабинета.
   - Пошли, стажерка, - бросил я на выходе.
   Лера Иванова была не просто привлекательной девушкой, а той самой пресловутой "няшей", в которую нельзя не влюбиться. Светлые волосы до плеч, выразительные серые глаза, гладкая кожа, мягкие черты лица и чувственные губы. Скорее среднего роста, чем высокая, но с длинными стройными ногами и спортивной фигурой. Разве что мышцы немного крупноваты для девушки, но это ерунда.
   Но дело даже не во внешности, а в том, что у Леры было столь редкое и труднодостижимое сочетание внешней и внутренней красоты, интеллекта и характера. Она была живым опровержением стереотипа о блондинках, да и вообще обо всех девушках. С её артистичностью, умом и внешними данными Лера могла неплохо устроиться в этой жизни актрисой, моделью или женой олигарха (вопреки расхожему мнению, богатые люди на дурах не женятся). Но она пошла на службу не просто в Орден, а именно в оперативный отдел и ей еще пришлось побороться за свое право работать в поле, а не в кабинете.
   Заинтересовавшись этим, я через кадровиков разузнал о прошлом девушки. Родившись в простой и небогатой семье, Лера уже к двадцати годам сама заработала себе на машину, работала в Москве фотомоделью, занималась спортом и попутно училась в Академии Ордена. О мире сверхъестественного девушка узнала в девятнадцать лет, когда на неё и её подругу напал вампир. Подруга при этом погибла.
  
   Дежурство выдалось спокойным и скучным. Маясь от безделья, я даже успел выспаться на мягком и удобном сиденье в машине Леры. Ничего особенного в этом не было, дневные дежурства в городе были не более чем данью традиции, чем реальной необходимостью. Правда, недоуменный взгляд Леры меня смущал. Девушка смотрела на меня как... я даже не знаю, как бы это получше бы выразить. Словно бы я был кумиром, но вдруг повел себя как обычный человек.
   Сдав дела, я разбудил Феникс и мы вместе отправились домой. Погода стояла хорошая, не по-весеннему теплая, и мы не торопясь шли прогулочным шагом.
   - Игорь, знаешь какой сегодня день? - спросила вдруг Феникс.
   Настроение у неё было хорошим и даже игривым, она крутилась вокруг меня и только что не скакала на месте.
   - Вторник, - немного удивленно ответил я.
   - Да нет же! Ты помнишь, что случилось в этот день?
   Я задумался и сделал логичное предположение:
   - Битва какая-нибудь была? Или сегодня праздник?
   - Грр! - раздраженно рыкнула рыжая. - Ты что, правда, не помнишь?! Да мы же познакомились год назад!
   - Хм... а ну да. Надо же, целый год уже прошел, - задумчиво проговорил я.
   - И?
   - Что и? - удивился я, не понимая, чего от меня хотят.
   Карие глаза девушки опасно потемнели.
   - А отметить этот день?
   - Ну ладно, - пожал я плечами. - Давай пиццы закажем.
   - Да ну тебя!
   Феникс раздраженно отвернулась от меня и быстро пошла вперед. Я тяжело вздохнул и покачал головой. Настроение у неё менялось очень быстро.
   - Куда бежишь так? Давай в магазин сначала зайдем, вина возьмем, пельменей купим или вареников, раз уж пиццу ты не хочешь.
   Девушка остановилась и с непередаваемым выражением в глазах посмотрела на меня. Ей очень нравилось, как я готовлю, но в раздраженном состоянии она из принципа не признает это.
   - Что? - с невинным видом спросил я.
   Феникс молча ткнула меня кулаком в живот. Я легко мог уклониться или перехватить её руку, но пропустил удар и деланно поморщившись, схватился за ушибленное место.
   - Ладно-ладно, зайдем в магазин за продуктами и я что-нибудь придумаю. И могла бы просто сказать, что хочешь чего-нибудь вкусного на ужин.
   Она закатила глаза и махнула на меня рукой.
   - Дурак ты, Игорь.
  
   Мы с Феникс не вернулись в разгромленную квартиру. Там к нам могли возникнуть ненужные вопросы от соседей, да и не хотелось нам туда возвращаться. Остаток осени и зиму мы прожили у Коли, а в марте переехали в свой дом.
   Может быть, это и было паранойей, но второй раз рисковать жить в квартире, ни я, ни Феникс не хотели. Вместо этого я нашел подходящий участок в частном секторе и купил его за небольшую сумму. В риэлтерском агентстве мне честно признались, что дом уже разваливается и район не самый благополучный, поэтому и цена невысокая.
   Жить в старой хибаре мы не собирались, нам нужен был только участок. Денег на постройку хорошего дома у меня не было, так что пришлось брать кредит в официальном банке Ордена. За разработку чертежа по нашим с Феникс наброскам и постройку здания больше похожего на небольшой блокпост, взялась строительная фирма, принадлежащая - вампирам. Эти кровопийцы цену за свою работу потребовали немаленькую, но гарантировали качество и обещали учитывать все наши пожелания.
   Дом получился приземистым с толстыми стенами и прочной крышей. Узкие окна располагались таким образом, чтобы был хороший обзор, а вокруг было как можно меньше мертвых зон. Участок расширили и обнесли укрепленным забором. Конечно, крепостью наше жилье не стало, но продержаться в нем какое-то время можно.
   Строители провели в дом канализацию и электричество, пробурили скважину для воды. Подвал по моему заказу сделали как настоящее бомбоубежище, с прочным люком и отдельным выходом наружу. Там поставили дизельный генератор и водяной насос с баком. Потом я сам отнес туда пару ящиков с консервами, на всякий случай.
   Планировка внутри дома была простой: прихожая, кухня с печкой, две небольшие спальни и зал. Отопление можно было сделать только электрическим, строители мне так и предлагали, но какой дом без нормальной печки?
   За все это великолепие я заплатил столько, что даже с немаленькой зарплатой старшего оперативного сотрудника и низкими процентами по займу следующие пять лет мне придется за кредит расплачиваться.
   Феникс свои деньги на строительство не тратила, вместо этого она постаралась над комплексной магической защитой дома. Рыжеволосая волшебница всю зиму работала, заколдовывая чуть ли не каждый кирпич, укрепляя стены и крышу. При этом она, наступив на горло собственной гордости, попросила помощи у Валерии с некоторыми вещами.
   Справив скромное новоселье, мы потихоньку обживали новый дом. Как и раньше всю работу по дому делал я. Зато Феникс охотно возилась с разными мелочами вроде цветов, картин, ковриков, штор и занавесок, делая наше жилье уютнее.
  
   Кухню в доме сделали полностью под меня. Денег на неё я потратил много но, ни капли об этом не пожалел. Теперь все было под рукой, все бытовые приборы стояли там, где нужно, а в объемном холодильнике места хватало для всего. В шкафах сделанных под цвет темного ореха поместилась все посуда, приправы и много чего еще.
   Одного мне теперь не хватало - свободного времени, чтобы со всем этим возиться...
   Вот и сейчас вместо чего-то действительно интересного пришлось ограничиться пожаренными в духовке куриными крыльями и вареной картошкой. После такого скромного ужина - по нашим нынешним меркам почти праздничного - мы с Феникс выпили по кружке чая, и пошли спать. Завтра опять надо было на работу.
  
   - Твою мать!!!
   - Надо отходить!!! Они сзади!!!
   В бессильном отчаянии сжав зубы, я резко развернулся - так и есть, отряда Егора больше не существовало, мы окружены.
   Вновь раздались дикие вопли, враг шел в новую атаку.
   - Огонь!!! - заорал я.
   Ливень свинца и боевых заклинаний обрушился на противника, но ему все было нипочем. Они с фанатичной яростью рвались вперед, презрев смерть. Волна разнообразных существ неслась на нас по выжженному дотла полю и разбилась всего в десятке метров от нас.
   - Игорь, надо отходить!!! - крикнул Коля.
   - Идите, я прикрою, - со странным спокойствием ответил я.
   Пару секунд мы молча смотрели друг другу в глаза. Потом старый друг резко кивнул и побежал руководить отступлением. Два последних БТР-а, взревев моторами, отъехали от позиций и развернулись. Оставшиеся в живых люди быстро забирались на них.
   - Игорь! Я останусь с тобой!
   Ко мне бросилась странная худая девчонка в явно большом и тяжелом для неё бронежилете.
   - Сдурела?!
   - Я не брошу тебя!!
   Только соплей мелодрамных не хватало...
   - Коля, держи Ведьму.
   Схватив девчонку за шкирку я, как котенка, закинул её на проезжавший мимо БТР. Коля тут же схватил её и попытался удержать, но она ловко вывернулась и опять спрыгнула ко мне. Тогда к ней подбежала Йоко и легко что-то шепнула на ушко.
   - Так нечестно... -
   Ведьма сразу обмякла, стала засыпать, но вдруг в последнем усилии поцеловала меня в губы...
   - Забирай её.
   Полукровка-ёкай кивнула, подняла Ведьму и передала её Коле. И бросив прощальный взгляд, сама запрыгнула на БТР.
   Враги опят разразились воплями и пошли в очередную атаку, вскинув автомат, я бросился на рубеж. Пока я жив - враги будут пытаться убить именно меня, а значит, у ребят будет время уйти...
   Что-то толкнуло меня обернуться назад, и я увидел, как смертельно раненная Йоко падает на землю...
   - Йоко!!!
  
   Я резко подскочил на кровати. Сердце колотилось как бешенное, а рядом стояла испуганная Феникс со стаканом воды. По моему лицу стекала вода...
   - Что случилось?
   - Ничего... - я взглянул на обнаженную девушку, прибежала из своей комнаты, не накинув халата. - Я кричал?
   - Д-да, - почему-то неуверенно ответила Феникс. - Мне холодно, можно...
   Я молча откинул одеяло, девушка сразу забралась с ногами на кровать и укрылась им до плеч.
   - Тебе что-то приснилось?
   - Да...
   - Кошмар? - немного помолчав, Феникс добавила, - не хочешь рассказывать?
   - Просто сон дурацкий. Давай спать.
   Я забрал у Феникс стакан с водой и поинтересовался:
   - Почему именно вода?
   - Ты не просыпался, а я побоялась тебя ударить, вдруг ты отреагируешь слишком резко?
   - Разумно...
   Феникс не стала возвращаться в свою комнату, а забрав себе подушку и большую часть одеяла, устроилась поудобней на моей кровати. Я не стал возражать, все равно больше не засну...
  
   На утренней планерке Владислав обрадовал нас тем, что по неподтвержденной информации в город проникли два потенциально опасных вампира. То есть в городе два кровососа, которые могут начать охотиться на людей, а могут просто томатного сока попить, более того может быть они есть в городе, а может быть их тут уже нет или даже никогда не было. Да, каких-то более или менее характерных примет нам тоже никто не дал. Ищите неизвестно кого неизвестно где...
   Меня и Феникс опять разделили. Её отправили пугать клан Гримальдов вместе с Егором, а мне достались хорошо знакомые Ашеры и Лера. Остальных отправили проверить обычные заброшенные места, где могли бы скрываться вампиры.
   Лера Иванова притормозила недалеко от особняка клана вампиров, достала маленькое зеркальце и придирчивым взглядом оценила макияж. На мой взгляд, девушка накрасилась замечательно и зря. Вампиры все равно не оценят, хотя если она так будет чувствовать себя уверенней, то почему бы и нет.
   - Оружие проверь, - сухо сказал я.
   - Ты думаешь, на нас могут напасть? - сразу напряглась Лера.
   - Не думаю. Но мало ли какая глупость им в голову взбредет?
   Вампиры приняли нас неласково. Еще бы! Я нагло ухмылялся знакомым рожам и выразительно похлопывал по автомату, висевшему на плече. Лера заметно волновалась, но мало кто из этих комаров переростков обратил на это внимание - все следили за мной и моими руками.
   - А что, все следы от пуль заделали? - совершенно невинно поинтересовался я.
   - Мы даже полы поменяли после вас, - презрительно бросил мне сопровождавший нас кровосос.
   - Ну-ну. Смотрите, как бы еще раз ремонт делать не пришлось.
   Глава клана встретил нас в "тронном" зале, он сидел на высоком роскошном стуле, стоявшем на возвышении возле стены. Рядом с ним стояли телохранители. Нам тоже никто сесть не предложил. Ну а как же еще? Только король имеет право сидеть.
   Пока Лера общалась с главой клана, я лениво ковырялся в зубах и внимательно слушал ответы. Иванова говорила правильно, как по учебнику: сообщила информацию, пригрозила проблемами и предложила сотрудничество.
   Ашеры не любили Орден, но чужаков на своей территории они не терпели, как впрочем, и все вампиры. Кормовая база у них маленькая, чтобы с другими делиться. На простых людей охотиться нельзя, но можно уговаривать некоторых из них делиться своей кровью. А еще можно нападать на оборотней или темных колдунов, если сил хватит. Но этих жалких крох мало даже для одного клана, а в городе их два.
   - Ладно, погостили пора и честь знать, - прервал я девушку. - Если найдешь их, сам не убивай - нам с ними еще поговорить нужно.
   - Я поступаю так, как считаю нужным я!
   - Конечно-конечно, - я подмигнул взбешенному вампиру. - Но мы ведь поняли друг друга? Верно?
   Провожаемые толпой вампиров мы вышли из особняка. Лера подошла к машине и возмущенно воскликнула. На лобовом стекле маркером написали несколько матерных слов.
   - Вот значит как? - я повернулся, несколько молодых вампиров насмешливо наблюдали за нами с крыльца особняка. - Совсем уроды страх за зиму потеряли...
   - Игорь, может не надо? Я просто смою сейчас.
   - Смотри и учись.
   Я подошел к двери постучал по ней. Охранник выглянул и недовольно спросил:
   - Что вам еще нужно?
   От удара в челюсть он вскрикнул и свалился. Я несколько раз пнул его и вошел во двор. Молодые вампиры опешили, явно не ожидали такого, а старые напряглись.
   - Вы совсем охренели?! - сорвав с плеча автомат, я дал короткую очередь по окнам. - Совсем страх потеряли?! Условия нам ставить начали?!
   - Как это понимать?! - закричал выскочивший на улицу один из старейшин клана
   - А это ты у своих подсосков спрашивай! Чтобы до завтра деньги за машину были в отделе! - Закинув автомат на плечо, я развернулся и под прицелом у доброго десятка врагов совершенно спокойно пошел на улицу, но на выходе повернулся и крикнул: - Да, за окна счет на мое имя прислать не забудьте!
   - Зачем ты так? - испугано спросила Лера. - Подумаешь, маркером написали.
   - А чтобы не зарывались. Лучше их за мелочи бить, чем однажды весь клан за убийство нашего расстрелять.
   С хищниками нельзя показывать слабость. Они понимают только силу. Уважают только её. А вампиры, чтобы они о себе не думали, какими бы рыцарями ночи или королями сумрака себя не называли - обычные голодные звери.
  
   На обед мы заехали в приличное и недорогое кафе. Я неторопливо наедался, а Лера быстро выпила кофе с какой-то булочкой и теперь копалась в планшете.
   - Я, кажется, знаю, где могут быть вампиры, - неожиданно сказала девушка.
   - С чего ты решила, что они вообще есть в городе? - пренебрежительно спросил я.
   - Потому что глава Ашеров не удивился, когда я ему про чужаков сказала.
   - Ему полтора века, он уже забыл, что такое чувства. Подумаешь, два чужака в городе появились.
   Лера со странным выражением в глазах посмотрела на меня. Мне захотелось извиниться за свой тон, но от нахлынувшего раздражения я сказал еще резче:
   - Вампиры знают, что на чужой территории им не рады. Они не будут показываться на глаза местным. А тебе пока рановато пытаться делать далеко идущие выводы по выражению лица кровососа, тем более такого старого. Он весь разговор мог думать только о том, как бы в твою прелестную шейку зубами вцепиться.
   Девушка обиженно отвернулась. Я усмехнулся, но доесть спокойно мне не дали, звонил Владислав.
   - Игорь, что у вас?
   - Поговорили с Ашерами, все в порядке.
   - Хорошо. Информация подтвердилась, гастролеры в городе.
   - Черт... - я закусил губу и посмотрел на Леру.
   - Ищите их. Ясно?
   - Так точно.
   Я положил телефон в карман и почесал затылок.
   - Допустим, ты угадала. Где ты их искать собралась?
   - Смотри, - девушка сразу оживилась. - Ашеры знают, что в городе чужаки. Но почему нам не сказали и сами с ними не разобрались? Потому что не нашли их. Значит, в обычных местах вампиров нет. Они скрываются в городе, среди людей.
   - Хм... Ну допустим, действовать среди людей ни Ашеры, ни Гримальды не смогут. Но просто найти их и нам сказать, что им мешает?
   - Они их ищут в привычных местах. А надо...
   - Не в привычных, понял уже. Где именно?
   - Где могут укрыться два приехавших в незнакомый город человека?
   - Ну не в гостинице же? Вычислить их там, на раз плюнуть.
   - Вот именно, смотри, - она протянула мне планшет, с открытым сайтом рекламных объявлений.
   - Сняли квартиру через интернет? Вампиры? - насмешливо спросил я.
   - Почему бы и нет? - не поняла моей насмешки Лера.
   - Ты, дитя компьютерного века, где нежить и интернет?
   - Ну, допустим не через интернет они квартиру снимали. Но те, кто сдают квартиру, часто...
   - Ладно, понял. Как искать будем? Обзванивать и спрашивать, не снимали ли у вас квартиру вампиры?
   - Нет, конечно, проедемся по всем адресам и проверим с помощью кельтского камня следы магии.
   Логично.
   - Ну поехали.
   Честно сказать, я не верил, что мы кого-нибудь найдем. По опыту знал, что никакие сколь угодно гениальные догадки и интуитивные озарения не помогают в таких случаях. Приходиться работать, работать и еще раз работать. Но надо же было чем-то заняться до конца рабочего дня?
   Вот мы и ездили от одного адреса к другому, пока Лера не сказала, что что-то почувствовала. Мы поднялись на нужный этаж, я остался на лестнице, а девушка позвонила в дверь.
   - Что нужно? - грубо спросил мужчина средних лет.
   Мысленно выругавшись, я рванул пистолет из кобуры...
   - Младший оперативный сотрудник Ордена... - начала было говорить Лера.
   Не дослушав, вампир резким ударом толкнул её на меня и бросился вверх по лестнице. Через мгновение второй метнулся за ним.
   Я выругался, оттолкнул растерявшуюся девушку к стене и помчался за ними. К моему удивлению Лера быстро нагнала меня и на крышу здания мы выбежали почти вместе.
   - Давай за этим! - крикнул я, а сам побежал в другую сторону. - А ну стоять!
   Не делая разных глупостей, я вскинул "Пустынный орел" и несколько раз выстрелил убегавшему вампиру в спину и по ногам. Он споткнулся, упал, а встать уже не успел - я стоял над ним.
   - Лежать, сука! Дернешься - мозги проветрю!
   - Стой! Стрелять буду! - крикнула Лера на другой стороне крыши.
   Я повернул голову в её сторону. Мало того, что она предупредила его, так еще и первый выстрел сделала в воздух. Все по учебнику. Вампир отреагировал на это, но совсем не так, как ожидала Лера. Он резко ускорился и сиганул вниз с крыши, в прыжке трансформируясь в истинную форму. Лететь на своих кожистых крыльях он, конечно, не сможет, но ему тут достаточно просто немного спланировать.
   Мой вампир выпустил клыки и дернулся в мою сторону. Я выстрелил ему промеж глаз и побежал к Лере.
   - И что теперь? - растерянно спросила девушка, глядя на убегающего кровососа.
   - Что-что? За ним прыгай!
   - К-куда? С крыши?
   - А что такого? Всего пятый этаж!
   Я посмотрел вниз и оценил расстояние. Выжить то я выживу, но не то, что бегать - ходить пару часов не смогу.
   - Звони дежурному, пусть ближайший патруль в этот район вызывает.
   - Сейчас.
   - Зачем ты в воздух стреляла?
   - Положено...
   - Положено... Понабрали детей! Это же вампир! В него пол обоймы всади, а он и не почешется!
   Я подошел ко второму вампиру, пнул его и крикнул Лере:
   - Скажи, пусть целителя пришлют! А то помрет еще.
   Патрульные приехали быстро, но сбежавшего вампира уже и след простыл. Второго кровососа на носилках спустили вниз, и там его осмотрел наш вечно хмурый врач.
   - Жить будет? - поинтересовался я.
   - Существовать будет, - равнодушно ответил врач. - Дать ему донорской крови?
   - Обойдется, - я повернулся к двум бойцам, который приехали забрать вампира в тюрьму. - Киньте ему в камеру живую курицу, хватит с него этого. Поехали, стажерка, на ковер к начальству.
   По идее все было замечательно. Мы не только нашли вампиров, но и взяли одного, а второго выгнали из логова. Теперь осталось только выловить его на улице и дело с концом. Но разве Владислав может упустить повод для хорошего разноса?
  
   - Что, совсем расслабились?! - Владислав встал и, опираясь кулаками на стол, подался вперед. - От безделья жирком заплыли?!
   - Владислав Иванович, - чуть не плача произнесла Лера.
   - Лера, да ты успокойся, ты тут не причем. Игорь, патруль вызвать религия не позволила? Я тебя, зачем с ней отправил, чтобы ты в машине спал или руки в карманах держал? Что молчишь, язык в ж... - Владислав быстро глянул на Леру и договорил, - язык проглотил?
   Коля, глядя на меня, не сдержал улыбки.
   - А ты что лыбишься?! - начальник перевел взгляд на него. - Вкусно пожрал?! Кофе хорошее попил?!
   - Да, честно сказать готовят они не очень. Да и кофе у них дешевое, - совершенно честно ответил Коля.
   - Какого хе... хрена по жральням жопы нажираете на дежурстве?! - сразу взревел Владислав. - Совсем совесть потеряли? Ну, я вам напомню! Про премиальные до конца года забудь!
   - Получил? - весело спросил я. - Бутылка моя.
   Мы с ним на прошлой неделе поспорили, что он и месяца не продержится без выговора.
   - Чему ты радуешь, Игорь? Упустил вампира и доволен? А если он убьет кого-нибудь - тоже радоваться будешь?! Жопу в руки и бегом на улицы! Ловить будешь его до посинения! Понял меня.
   - Ага.
   Коля тем временем достал из кармана пачку сигарет и закурил. От этого Владислав сначала потерял дар речи и побагровел.
   - Тебе кто курить разрешал?!
   - Ой, извините, это у меня нервное.
   - Убери!
   - Хорошо, - парень пожал плечами и потушил сигарету в горшке с фикусом.
   - Пошел вон!!!
   - Есть, сэр! - Коля шутливо козырнул и вышел за дверь.
   Пораженная до глубины души Лера во все глаза смотрела на это представление, а я не выдержал и засмеялся.
   - Тебе смешно, Игорь?
   - Да, - кивнул я.
   - А мне нет. А знаешь почему?
   - Да мне как-то пофигу - совершенно честно ответил я. - Если у вас все, то я пошел. Мне еще вампира ловить. Следующего козла отпущения позвать?
   Прежде чем он успел что-то сказать, я повернулся и вышел из кабинета. Довольный Коля стоял неподалеку.
   - Тоже получил?
   - Твоими стараниями, - ответил я. - В самом деле, какого хрена вы сидели и жрали? Не могли быстрее приехать?
   - Ну а фигли ты сразу не вызвал? И что, не мог их обоих на крыше завалить?
   - Мог. Но надо, же эту комсомолку и отличницу учить?
   - Надо, - согласился Коля. - А тебе не надоело с ней ходить?
   - Надоело. Иди к Владиславу попроси, чтобы он её тебе отдал.
   - Ага, - скривился Коля. - Отдаст, догонит и еще раз отдаст.
   Он повернулся и пошел вниз. А я сел на подоконник и стал поджидать Леру. Через пару минут она вышла из кабинета.
   - Попало? - поинтересовался я.
   - Да нет, - немного удивленно и виновато ответила девушка. - Он выслушал меня, а потом сказал передать тебе, чтобы ты объяснил, где я ошиблась.
   - Понятно. Пошли на лестницу.
   Как я и думал, Владислав не стал ругать Леру. Вместо этого он устроил наглядный образцово-показательный разнос, а потом мягко заметил, что это все в первую очередь её вина.
   - Сама понимаешь, в чем твои ошибки?
   - Я не вызвала подкрепление, а потом не стреляла на поражение. Но ведь так по уставу положено!
   - Лера, вампир - не человек, его парой пуль не убить. А во-вторых, от ранения в ногу из пистолета Макарова даже люди не умирают. Кричишь "Стой" и сразу стреляешь. Понятно?!
   - А если он невиновен был?
   - Был бы невиновен - не убегал бы.
   Мы вышли на лестничную площадку, я поставил девушку перед дверью, а сам спустился на пару ступенек вниз.
   - Похоже тут на тот подъезд?
   - В общем, похоже, - согласилась Лера.
   - Открывай дверь.
   Она подошла и открыла дверь, я резко вскинул пистолет и нажал на спусковой крючок. Раздался щелчок.
   - Ты чего? - девушка испугано отшатнулась в сторону.
   - Ты открыла дверь, а из неё высунулся голодный злой вампир. Я выхватываю пистолет и... куда мне стрелять? В твою красивую спину? Прямо между лопаток?
   - Я не подумала...
   - А должна была! Я встал ниже, потому что дверь там отрывалась в эту сторону. Заодно я перекрыл лестницу, чтобы они вниз не побежали. А ты должна была встать на пару ступеней выше или отойти вправо на пару шагов. Понятно?
   - Да.
   - Кстати говоря, вампир запросто мог тебя ножом ударить. И я бы ничего не успел сделать.
   - Я поняла.
   - И последняя твоя ошибка. Ты ведь сразу узнала, что перед тобой вампир. Зачем начала представляться?
   - А как надо было?
   - Хватаешь за шкирку и толкаешь внутрь квартиры, потом заходишь вместе с напарником и начинаешь внутри говорить. Ясно? Если ты видишь что перед тобой тот, кого ты ищешь - сначала делай, а потом представляйся. Ты дала им время подумать, оценить обстановку и принять решение, а надо было сразу его ошеломить!
   - Понятно.
   - Ничего, научишься, - я ободряюще улыбнулся девушке и похлопал её по плечу. - Или тебе горло клыками разорвут. Жалко будет.
   - Я научусь, - упрямо глядя мне в глаза, ответила Лера. - И не надо меня жалеть, я сама выбрала службу в оперативном отделе.
   - Глупая, - усмехнулся я, догадавшись, о чем она подумала. - Не твое красивое личико мне жаль, а твое чутье. Вот так с ходу вычислить заезжих вампиров не каждому дано. Если выживешь - еще всех нас учить будешь.
   Оставив удивленную девушку переваривать мои слова, я пошел обратно и по пути заглянул в кабинет Владислава.
   - Владислав Иванович, нафига вы Леру именно мне доверили? Весь отдел на меня уже зубы точит.
   Начальник уже забыл, как пять минут назад орал на меня и ответил в своем стиле.
   - А ты им что, зубы обломать не можешь?
   - И все-таки.
   - Да потому что ты один в её присутствии головой думаешь, а не тем, что между ног болтается. А мне еще один опер нужен, а не служебный роман. Еще вопросы есть?
   - Никак нет.
   - Тогда свободен! Или ты уже забыл, что у нас вампир по городу бегает и по твоей милости, между прочим.
   - Да понял я, понял. Ловить до посинения.
   Ловить пришлось всего лишь до одиннадцати вечера. Бедный, голодный вампир, потеряв своего старшего, слонялся по улицам, шарахаясь от каждой тени и, в конце концов, попался на глаза одному из наших патрулей.
  
  

Конец истории

  
   История сплетается из множества нитей отдельных людей. Их судьбы сходятся, сплетаются и снова расходятся, чтобы встретиться через невообразимо долгое время. Никто не знает, когда его ждет встреча со старыми знакомыми и когда придется платить по старым долгам или наоборот получать свои проценты.
   Нити сплетаются и расплетаются вновь и вновь, образуя собой узор истории. Но всякая история рано или поздно заканчивается...
  
   Высокий крепкий воин в простой кольчуге быстро шел по коридору, стены которого были украшены фресками, изображавшими славные победы дома Тэсаэрхе-нэ-раданхэ. На многих фресках можно было разглядеть этого человека. Первый раз капитан гвардии шел по этому коридору со столь тяжелым сердцем. Он понимал, сколь многое сейчас зависит от него и как велика цена ошибки. Перед украшенными резьбой золотыми дверями тронного зала капитан остановился и взглянул на караульных.
   - Все сделано, - доложил солдат.
   - Вы готовы исполнить свой долг?
   - Да!
   Толкнув дверь, капитан гвардии вошел в тронный зал. Перепалка сразу стихла, и взгляды всех присутствующих обратились к нему. А он не спеша посмотрел на них - знатные солдаты, гвардейцы, младшие члены дома, личные бойцы молодого правителя, прославленные ветераны. Все с оружием в руках, многие в доспехах.
   - Где моя сестра?! - резким срывающимся голосом спросил молодой правитель дома Тэсаэрхе-нэ-раданхэ. - Я велел тебе немедленно доставить её!
   - Ваша сестра в безопасности.
   Капитан гвардии медленно пошел к трону. Присутствующие в зале по-разному отреагировали на его слова, кто-то вздохнул, кто-то возмущенно что-то зашептал, а правитель побледнел от ярости.
   - Это измена?!
   - Да, но не моя! - твердо ответил капитан.
   - Ты заодно с ней?!
   - Опомнитесь! Ваша сестра непричастна к заговору!
   - Это не тебе решать! - крикнул один из четырех новоявленных советников правителя.
   - Ну конечно, как же без вас?! То-то падалью воняет в этом зале.
   - Ты смеешь заявлять, что в зале Перворожденного воняет?
   - С каких пор такой падали вообще разрешают рот открывать?! - возмущенно крикнул седой ветеран, остальные его поддержали яростными криками.
   Советник покраснел от злости, но сделать ничего не мог. Молодой правитель сам не осмеливался повышать голос на ветеранов, сражавшихся еще с его дедом.
   - Перворожденный, опомнись! Вашего отца убили не заговорщики, а низшие! Переговоры с ними ошибка! Немедленно разорвите все соглашения и изгоните их посольство из замка! Не стоило их вообще пускать сюда, все знают их подлость и коварство!
   - Но... нет же никаких доказательств, - правитель заколебался. - Как я буду выглядеть, если разорву договор, подписанный моим отцом всего пару дней назад?
   - Сейчас не время об этом думать. Я не советник и даже не генерал, но я клялся в верности дому Тэсаэрхе-нэ-раданхэ и скорее умру, чем предам его! Не обязательно сразу начинать войну - просто изгоните низших из замка!
   Молодой правитель растерянно оглянулся на советников, потом посмотрел на зал, ждущий его решения. Неизвестно что бы он сделал и как бы пошла история, но...
   - Измена!!! - в зал ввалился окровавленный солдат. - Они напали на нас!!!
   Сделав всего пару шагов, он рухнул замертво. Никто не знал, кто на кого напала, но каждый понял его слова по-своему. Через мгновение раздались боевые кличи и лязг клинков. Солдаты, ветераны и гвардейцы, прославленные герои многих битв, сторонники капитана гвардии и молодого правителя схватились друг с другом в убийственной междоусобной сече.
   Капитан гвардии зло выругался и одним прыжком прыгнул к трону правителя.
   - Мальчишка! - Он схватил своего сюзерена за шкирку и встряхнул его. - Немедленно останови их!
   Молодой глава дома открыл рот и в этот момент один из советников ударил его ножом в шею! Парень удивленно вскрикнул, подскочил и повалился на, растерявшегося на роковое мгновение, капитана гвардии, заливая его кровью.
   - Убийца!!! Он убил правителя!!! Он изменник!!! - закричал убийца, указывая рукой на капитана гвардии.
   Капитан одним ударом руки убил предателя, но это уже не имело никакого значения. Люди в зале сражались в боевом трансе, голыми руками разрывая доспехи и ломая каменные колонны, в знаменитой страшной ярости бойцов дома Тэсаэрхе-нэ-раданхэ убивали своих же собратьев.
   "Я подвел их всех. Дом пал... - подумал капитан гвардии. - Все кончено".
   Что-то просвистело и толкнуло его. Капитан опустил голову и увидел торчащие из живота и груди красивые стрелы со снежно-белым оперением. Запоздалая догадка все расставила по своим места.
   - Низшие... - проговорил капитан. - Это все их ловушка! Гвардия!!! На дом...
   Еще две стрелы вонзились ему в горло, обрывая его крик. Но убить воина с трехсотлетним опытом не так просто, как неоперившегося юнца. Истекая кровью, он бросился в последний бой...
   Прекрасные длинноволосые остроухие стрелки спокойно и без спешки расстреливали людей, лишь в последний момент понявших кто их враг. Снежно-белые стрелы, покрытые ядом, били без промаха, и сильно поредевшим защитникам замка не помогал уже ни их опыт, ни боевой транс.
   Следом за стрелками в замок вошли мечники. Они сильно уступали людям, но на то, чтобы добить смертельно раненных людей много умений не нужно. Последним пал капитан гвардии, сражавшийся над телом последнего правителя дома Тэсаэрхе-нэ-раданхэ.
   Но победители вскоре поняли, что их победа неполна. Последняя представительница ненавидимого ими рода ушла из их рук. Она сбежала, и её не смогли найти даже лучшие охотники народа, который в тот день украл себе имя перворожденных...
  
   Я потянулся в кресле, разминая затекшие мышцы. Книга свалилась с колен и со стуком упала на пол. Вернувшись домой с ночного дежурства, я сел почитать книгу, незаметно задремал и проспал весь день.
   Подняв с пола книгу, я посмотрел на причудливые эльфийские руны. Тонкие серебряные линии сплетались в хитроумный узор, больше напоминавший какой-то орнамент. К счастью сама книга была написана обычным эльфийским письмом. Разобрать изящную вязь рун могли даже не все эльфы, что уж говорить о людях.
   Эту книгу мне дала Наниэль, чтобы я улучшил свой эльфийский. И в принципе сюжет был интересным, про падение какого-то древнего человеческого королевства, но это чисто эльфье занудство про врожденные пороки людей, их склонность к тьме и так далее. Правильно все-таки писал почтенный пан "Aen Seidhe в резервацию"!
   Во сне я увидел некоторые события книги, но в немного странном изложении, люди выглядели иначе, эльфы откуда-то взялись. Но в целом ничего удивительного в этом не было. Мне нередко снились сны, так сказать, по мотивам интересных книг, фильмов или даже игр.
   Поднявшись, я положил книгу на стол и увидел вдруг карту Таро, лежавшую вверх рубашкой. Я взял её и перевернул - La Mort, Смерть. На ней, как и полагалось, была изображена Смерть, в непривычном для нас облике, но с косой в руках. Пожав плечами, я кинул карту обратно на стол, подумав, что надо будет сделать замечание Феникс, чтобы не разбрасывала свои вещи по дому.
  
   Я не люблю гулять по городу, тем более в одиночку. Наверное, слишком уж набегался по нему в патрулях, чтобы еще и в свободное время ходить по улицам, на которых я каждую яму знаю. Но в этот вечер что-то потянуло меня из дому неторпливо бродить по тротуарам среди вечно куда-то спешащих людей.
   Феникс уже второй день не было, и вернуться она должна была только послезавтра. Её позвали домой на какое-то семейное торжество, меня не приглашали, да и я не напрашивался. Но, не думал я, что даже короткая разлука так расстроит меня. Я даже не скучал, а словно бы... словно бы какая-то часть меня куда-то делась.
   Вот же как бывает. Еще недавно я терпеть не мог эту немного высокомерную, ленивую и вспыльчивую особу, а теперь скучно без неё.
   Я прогулялся по центральной улице, потом по Ленина пошел в обратную сторону, затем неторопливо побрел по переулку Лермонтова, разглядывая витрины магазинов и многоэтажные супермаркеты. Конечно, хорошо, что старые деревянные бараки наконец-то снесли, но зачем на маленький провинциальный город столько торговых центров? Вся эта короткая улица состояла из одних только магазинов, бутиков и кафе.
   Вечерело. Потянуло прохладой, зажглись фонари, а прохожих стало меньше. Купив в ларьке мороженое, я опять пошел по главной улице, меланхолично размышляя о жизни и бегущих куда-то людях. Вечно они торопятся, спешат, смотрят себе под ноги и не видят звезд. Да где им их видеть, если они даже на секунду бояться остановиться и посмотреть по сторонам? А вдруг где-то рядом нуждается в их помощи принцесса из сказочной страны?
   Возле рекламного стенда с картой города стояла задумавшаяся девушка. Судя по её виду, они никак не могла разобраться в карте, что было неудивительно. Те, кто её рисовал может и были хорошими маркетологами, но вот в картографии совсем не разбирались. Ни масштаба не было, ни легенды карты, улицы изображены под странными углами друг к другу, а некоторых вообще не было.
   В любой другой день я скорей всего прошел бы мимо (какое, собственно говоря, мне до неё дело?), но этим вечером я подошел к ней и спросил:
   - Excuse me. Do you need help?*
   Девушка обернулась и удивленно посмотрела на меня. Я на мгновение замялся, но потом уточнил:
   - Do you speak English? Parlez-vous franГais?**
   - Да, я знаю и английский и французский, но отчего же нам не поговорить на русском? - мелодичным голосом ответила девушка. - Почему вы решили, что я из Европы?
   - Подходя к вам, я услышал, как вы негромко что-то говорите на иностранном языке. И, кроме того, - я опять замялся, подбирая слова, - вы не похожи на русскую. Русские девушки никогда не выглядят так.
   - Как так? Так странно? Глупо?
   Девушка склонила голову к плечу и с любопытством смотрела на меня, ожидая ответа. А я не знал, как объяснить ей это смутное ощущение чуждости. На первый взгляд в красавице не было ничего необычного - большие золотисто-ореховые глаза, классические черты лица, гладкая белая кожа, волосы до плеч цвета светлого золота. Одета она была в простой бежевый свитер, черную юбку до колен и белые туфли на невысоком каблуке. Ни косметики, ни украшений на ней не было. Но все-таки в её облике и в каждом жесте и в странном акценте ощущалось что-то такое... бесконечно чужое.
   - Так аристократично.
   Незнакомка сначала удивленно приподняла брови, а потом благодарно улыбнулась, принимая комплимент.
  
   * Извините. Вам нужна помощь?
   ** Вы говорите по-английски? Вы говорите по-французски?
  
   Через полчаса мы уже беседовали в одном неплохом кафе. К счастью я не забыл захватить с собой кошелек с остатками зарплаты, так что мог позволить себе угостить девушку парой пирожных.
   - Меня зовут Арихико, - представилась девушка, - и я родом из Чехии.
   - Это разве чешское имя? - удивился я.
   - Нет, японское, и я даже не уверена, что это женское имя, - улыбнулась она. - Но родителям оно показалось интересным и необычным.
   Я понимающе кивнул. Всегда был благодарен родителям за то, что они выбрали простое имя Игорь, а не Аристарх, как предлагали родственники.
   - Ты очень хорошо говоришь по-русски.
   - Спасибо, но акцент все равно есть.
   - Да, нет, он практически незаметен.
   Акцент был, но какой-то странный. Арихико говорила совершенно правильно, даже слишком правильно, словно с каким-то непонятным провинциальным выговором. Впрочем, я не филолог чтобы разбираться в таких вещах.
   Никогда бы не подумал, что смогу так легко и просто познакомиться с девушкой, тем более с иностранкой. В таких простых вещах у меня было слишком мало опыта, увы, жизнь берсерка оставляет для обычной жизни не так много времени. Но с Арихико все получилось легко и просто.
   Мы общались на разные темы: говорили о литературе, обсуждали Россию и Чехию, затронули немного мистику, но я быстро поменял тему - боялся проговориться и ляпнуть что-нибудь вроде "а вот был у нас случай, брали мы одного вампира...".
   Арихико в основном слушала меня, иногда задавала вопросы. Когда она спрашивала меня, то слегка склоняла голову к правому плечу. В её жестах чувствовалась необычная грациозность и изящество, но больше всего меня удивляли её глаза. Ореховые с золотыми искрами, очень глубокие и серьезные. Даже когда девушка смеялась, в её глазах таилась странная печаль...
   Выйдя из кафе, мы неторопливо прогулялись по городу. Я показал ей скромные городские достопримечательности, а потом мы пошли в городской парк. После недавнего нападения оборотней, там по ночам было тихо и безлюдно.
   В парке оказалось грязно. Взошла полная луна и в её свете хорошо видны были валявшиеся вокруг лавочек пустые бутылки, пакеты, упаковки от чипсов и весь прочий мусор. От всего этого мне стало жутко стыдно. Почему нельзя в простом русском городе просто некуда сводить девушку из другой страны? Вот что я мог показать Арихико? Разваленные качели, заржавелые аттракционы и полусгнившие беседки? Кучи мусора и заблеванные не умеющими пить школьниками дорожки?
   Недавно покрашенные стены тира уже успели исписать матами. Фонтан, построенный перед выборами на деньги депутата, уже не работал. А возле памятника Пушкину насрали бомжи. И дело ведь не во властях, которые все так привыкли во всем винить, а в самих людях, которым лень пройти три лишних шага, чтобы бросить пустую бутылку в урну, а не на клумбу!
   - Странно, что народ любящий и ценящий красоту может жить в такой грязи, - задумчиво и немного грустно произнесла Арихико. Увидев мою реакцию, она быстро добавила, - извини, я не хотела тебя обидеть.
   - На правду не обижаются, - покачал я головой. - Мне просто стыдно, что в нас в городе такой... такое устраивают прямо в парке.
   - Дураков везде хватает. У вас хотя бы свастику на стенах не рисуют, как в иных странах.
   Да уж, утешила... Рисуют, еще как рисуют.
   - Не думай о плохом, - попросила Арихико. - Посмотри лучше на небо. Луна сегодня прекрасна.
   Она шагнула вперед и с мечтательной улыбкой подняла голову. Луна и в самом деле была красивой, но сама Арихико в лунном свете выглядела еще прекрасней. Её золотистые волосы трепетали от легкого ветерка и отливали серебром в свете Луны, а её кожа казалась еще чище и белей. Принцесса из сказочного мира...
   - Жаль, что у тебя короткие волосы, - невольно вырвалось у меня.
   - Почему? - удивлено спросила девушка.
   - С длинными волосами ты бы выглядела еще красивей.
   - По-твоему я красивая? - кокетливо склонив голову к плечу, поинтересовалась Арихико.
   - Нет, ты прекрасная.
   Девушка улыбнулась, но в её глазах была странная печаль.
   Я вдруг почувствовал на себе чужой злой взгляд и обернулся. Среди темных кустов никого не было видно, но я невольно на мгновение вошел в транс и разглядел трех людей с оружием в руках. Опять по мою душу кто-то пришел?!
   Я повернулся обратно и встретился взглядом с Арихико. Она смотрела на меня с легко читаемым чувством вины, отчаяния и злости.
   - Извини, - тихо проговорила она. - Я завлекла тебя в ловушку.
   - Это твои враги? - очень спокойно спросил я.
   - Да... - одними губами сказала она. - Убегай пока не поздно.
   - Некуда, - покачал я головой. - Мы уже окружены.
   Вокруг нас было не меньше десяти человек, и они медленно сжимали кольцо. Не знаю, что они хотели от девушки, но меня брать живым явно не собирались.
   - Игорь!
   Толкнув Арихико, я бросился в другую сторону, упал, подскочил, прыгнул влево и метнулся вперед. В меня стреляли, но все пули просвистели мимо. И прежде чем враги успели опомниться, я уже был рядом с ними.
   - Какого...
   Возглас наемника оборвался предсмертным хрипом. Я прикрылся его телом, вырвал из его кобуры пистолет и быстро застрелил троих противников. Двое оставшихся бросились под прикрытие деревьев.
   Рядом гремели другие выстрелы, но стреляли не в меня. Я быстро помчался назад, ругая себя - не надо было так далеко отходить от Арихико! Девушки на дорожке не было, зато там лежали тела двух наемников. Остальные беспорядочно метались по кустам, стреляя в разные стороны.
   Я смог увидеть Арихико только потому, что был в боевом трансе. Она невероятно быстро прыгнула на землю, одним ударом руки сломала шею наемнику и белой молнией проскочила между его подельниками. Они не успели даже и глазом моргнуть...
   Сзади меня раздался шорох. Резко развернувшись и вскинув трофейный пистолет, я двумя выстрелами добил оставшихся противников.
   Арихико медленно, не глядя в мою сторону, подошла к своим туфлям и начала обуваться. Я сам шагнул к ней.
   - А тебе оказывается, не нужна была моя защита, - я усмехнулся и покачал головой. - А я уже успел себя героем вообразить.
   Девушка никак не отреагировала на мою шутку. Все также неторопливо и тщательно вытирала платком руки.
   - Нам нельзя здесь оставаться - выстрелы слышали. Ты можешь помыться у меня дома.
   На это предложение Арихико отреагировала несколько странно. Она резко повернулась, готовая бросить злое слово, но осеклась и с удивлением вгляделась в мои глаза.
   - Ты меня не боишься?
   - Нет, - немного удивившись, ответил я. - Почему мне тебя бояться?
   - Я только что убила шестерых человек.
   - А я пятерых, и что с того?
   Она несколько секунд всматривалась в мое лицо и только потом кивнула.
  
   По странному молчаливому соглашению мы не задавали друг другу вопросов. Просто молча шли ко мне домой быстрым шагом. Я ждал еще одной атаки, смотрел по сторонам и готовился в любой момент вступить в схватку, и только когда закрыл ворота дома, вздохнул с облегчением.
   Арихико зашла в дом, с любопытством рассматривая его. Она сразу оценила ворота и двери с замками и насмешливо сказала:
   - My house is my castle*. Ты один тут живешь?
   - Нет, вместе с напарницей.
   - И у вас были причины строить такую крепость? - иронично поинтересовалась она.
   - Примерно полгода назад нас едва не убили в нашей квартире, - спокойно ответил я. - Выломали дверь, по окнам стрелял снайпер, а нам и бежать некуда, и укрыться негде было.
   - Извини, - Арихико прикоснулась кончиками пальцев к моей руке и заглянула в глаза. - Извини, пожалуйста, я сказала глупость.
   - Ничего страшного. Ты не хочешь принять душ?
   - С удовольствием, если одолжишь полотенце.
  
   * Мой дом - моя крепость.
  
   С недавних пор я завел у себя несколько запасных комплектов одежды, халатов, тапочек и полотенец. На случай неожиданных гостей. Пока Арихико мылась, я приготовил скромный ужин. На какие-либо изыски у меня не было времени, так что я просто сварил пельмени, нарезал колбасы и приготовил салат.
   Необычная гостья отказалась от предложенного халата и после душа оделась в свою одежду. Мой нехитрый ужин ей понравился, и она похвалила меня:
   - Ты хорошо готовишь еду.
   - Да это же просто пельмени из магазина и колбаса оттуда же, - пожал я плечами. - Вот было бы время - я бы что-нибудь интересное приготовил бы.
   - Я об этом и говорю, - совершенно серьезно сказала Арихико. - Талант человека виден в мелочах. По тому, как ты приготовил сей поздний и скромный ужин легко можно сделать вывод, что ты хороший повар.
   - Ну, - я невольно расправил плечи. - Мне это дело нравится. Кулинария вообще чисто мужское занятие и все хорошие повара мужчины.
   - Не спорю.
   Я предложил Арихико чай и поставил на стол вазочку с конфетами и печеньем. Некоторое время мы молча сидели за столом. Я пил чай, а девушка с грустным видом только смотрела в кружку.
   - Игорь, спасибо большое за помощь и гостеприимство, но я, пожалуй, пойду своей дорогой, - не поднимая взгляда, тихо проговорила Арихико.
   - На ночь глядя? Задержись хотя бы до утра, - видя, что девушка колеблется, я добавил, - в моем доме ты в безопасности.
   В ответ на это она горько усмехнулась и покачала головой.
   - Я сама опасна... и для тебя в первую очередь. Я не человек.
   Этим меня уж точно было не удивить.
   - Я вампир.
   А вот тут я удивился.
   - Ты не похожа на вампира.
   - Много ты о нас знаешь? - горько улыбнулась она. - Игорь, вампиры совсем не такие, какими их считают люди.
   - Я не раз сталкивался с вампирами, - я взял девушку за руку и провел пальцами по мягкой и теплой коже. - Ты совершенно не похожа на вампиров.
   - Ты воин Ордена. - Глядя мне в глаза, спокойно произнесла Арихико.
   - Да. Это что-то меняет?
   - За меня назначена награда. Ты сможешь построить настоящий замок. Получишь награды, должности и земли.
   - Ага, - хмыкнул я. - Получу, как же. Сказал бы я тебе, что получу, да неприлично в присутствии девушки так выражаться.
   Она не улыбнулась.
   - Арихико, - уже серьезно произнес я. - Я не знаю, кто и зачем за тобой охотится, но ты не в розыске. На тебя не было никаких ориентировок.
   - Рядовые воины Ордена могут и не знать обо мне, но это ничего не меняет.
   - Арихико, в каком веке за тобой гонялся Орден? Выражение "воин Ордена" не используется уже лет двести.
   - Я не знаю вашего летоисчисления, - пожала плечами девушка. - Но это ничего не меняет. Сколько бы не прошло лет - меня не забудут.
   - Пусть даже и так, я не выдам тебя.
   - Почему? Ты предашь Орден?
   Прочитать что-либо в необычно глубоких ореховых глазах Арихико не смог бы и легендарный Халворн. Они меня просто завораживали. Сколько ей лет и сколько она видела, что может так смотреть?
   - Да в жопе негра я его видел, - совершенно честно сказал я.
   - Тебя накажут за неповиновение.
   - Дальше Сибири не сошлют.
   Арихико покачала головой.
   - Ты и не представляешь себе, на что способен Орден. Они за меньшее города стирали, и целые народы из истории вычеркивали. Археологи людей порой находят обломки необычных кувшинов, монеты с изображением неизвестных королей, обрывки рукописей написанными непонятными языками... находят, строят версии, пытаются понять, какой народ их создал, и даже не подозревают о том, кому они на самом деле принадлежали. А к тем, кто начинает задумываться о правде, приходят люди из Ордена. Не такие как ты, молодой и наивный воин, а другие... с холодными глазами безжалостных убийц.
   Голос Арихико завораживал, она говорила неторопливо, чуть склонив голову и отстраненной глядя мимо меня. Девушка словно была в трансе.
   - Я уже видела таких как ты. Сильных, горячих и благородных... Столкнувшись с несправедливостью, они взбунтовались и все проиграли. Кого-то убили сразу, других заковали в цепи в подвалах, из которых не сбежать, от третьих не осталось и следов.
   Её перебил звонок телефона, взглянув на высветившееся имя, я ответил:
   - Да Сергей.
   - Не спишь?
   - Уже нет.
   - Ты сегодня весь день дома был?
   - Нет, прогулялся немного по городу, а что? - равнодушно ответил я.
   - А в парке не был?
   - Мимо проходил. А что случилось-то?
   - Кто-то убил людей в парке. Много.
   - Ого! 90-ые годы вернулись или это по нашей части дело?
   - Да вроде нет, просто надо проверить все. Людей убили очень быстро и тихо, на твою работу похоже.
   Я непринужденно засмеялся.
   - Ты же знаешь, без Феникс я бы весь район на уши поднял.
   - Это точно, - задумчиво проговорил Сергей.
   - А ты сегодня, пока гулял по городу. Не видел девушку со светлыми волосами в белом свитере и черной юбке, на иностранку похожа?
   - Может и видел, но не запомнил. По городу много сейчас девушек со светлыми волосами ходит.
   - Когда Феникс возвращается?
   - Через пару дней.
   - Значит ты сейчас один дома?
   - Нет, блин, проститутку себе вызвал! Сергей, час ночи вообще-то! Харэ темнить уже, говори, что надо?!
   - Ты их убил?
   - Нет не я. Дальше что?
   - Ничего, спокойной ночи.
   Несколько секунд я стоял задумавшись.
   - Нам надо срочно уходить.
   - Почему? - поинтересовалась Арихико.
   - Они знают, что ты у меня дома.
   - Как ты догадался?
   - Интуиция.
   Я не стал медлить, а начал быстро собираться. В шкафу лежал рюкзак, собранный как раз на такой случай. В нем теплая одежда, лекарства и сухой паек. Рядом подсумок с магазинами для автомата и гранатами.
   - Игорь, тебе сообщение на телефон пришло, - окликнула меня Арихико.
   Я быстро подошел и прочитал короткую эсемэску: "F.A.B.!"
   - Черт... быстро они работают. Теперь у меня нет выбора, мне придется бежать с тобой.
   - Почему? - взглянув на аббревиатуру в сообщении, она поинтересовалась. - И что это значит.
   - Фокстрот Альфа Браво, - ответил я, выключая телефон и вытаскивая батарейку. - Фокстрот - это мой позывной в отряде. Альфа Браво - условленное предупреждение. А теперь уходим!
   Я протянул Арихико её туфли и сам быстро зашнуровал берцы. Через пару минут мы вместе выбрались через скрытый проход и пошли узкой тропинкой через чужие огороды и дворы. Выбравшись на соседнюю улицу, я остановился и прислушался - все было тихо. Мы успели выбраться.
   - Стой! - Арихико резко остановилась и встала, сложив руки на груди. - Зачем ты вмешался? Ты понимаешь, что ты только что предал Орден?
   - Помнишь, - немного помолчав, начал я. - Как ты усмехнулась, увидев, что мой дом больше похож на крепость. В прошлом году я жив в обычной квартире. И вечером как обычно лег спать, а ночью мне пришлось драться с врагами. Это было внезапное нападение другого отделение Ордена, но внезапным оно было только для нас, а вот начальство все знало заранее. Понимаешь о чем я?
   - Допустим.
   - Они все знали, но решили устроить ловушку, - я опять замолчал, вспоминая ту ночь. - Они ломали двери и врывались в квартиры других членов нашего отдела... Некоторым удалось отбиться. У кого-то дома оружия хватало, кто-то сам по себе был сильным бойцом, но другие... их убивали вместе с семьями, в постелях. Других ловили на улице и тоже убивали. Начальство все знало, но заранее списало нас всех в неизбежные потери! Нам улыбались в лицо, а сами знали, что мы все уже приговорены к смерти! Альфа Браво... это просто две буквы из фонетического алфавита и очень простое сообщение: "Начальство тебя подставило. Беги".
   Арихико смотрела на меня спокойно, без сочувствия или жалости. Впрочем, если она на самом деле древний вампир, то она видела драмы и серьезней переживаний одного единственного наймита Ордена.
   - Тебе давали шанс. Тот человек, который звонил тебе и спрашивал про меня. Если бы ты ему сказал...
   - Может быть, - пожал я плечами. - Но я не собираюсь сдавать тебя Ордену.
   - Но почему? Ты же меня не знаешь!
   Я вздохнул и почесал затылок. И в самом деле, почему? Ведь не было никаких причин.
   - Не знаю, - совершенно честно ответил я. - Но считаю, что так будет правильно.
   Несколько долгих секунд Арихико всматривалась в мои глаза, словно пытаясь увидеть там ответы, которых не знал я сам. Наконец, она еле заметно кивнула и мы пошли по улице, прочь от нашего с Феникс дома.
   Обидно, что в этот раз пришлась сдать крепость без боя. Надеюсь, что по мою душу явятся не только чекисты, но и ребята из отдела, а они ничего не тронут.
  
   Я был уверен, что не оставил следов, но каким-то образом нас обнаружили и перехватили на темной улице в частном секторе города. И это был не Орден.
   Четыре бойца выскочили из проулка за нашей спиной и без предупреждения начали стрелять. Я толкнул Арихико, а сам прыгнул в другую сторону, одновременно срывая с плеча автомат. Руку дернуло и обожгло.
   Упав в грязь, я немедля перекатился в сторону и открыл ответный огонь. Один противник свалился, остальные шустро кинулись по укрытиям. Рука работала нормально - значит ранение пустяковое. Вокруг загавкали собаки, ну да, Круг тишины наложить-то некому.
   - Арихико! Нельзя задерживаться! Уходим!
   Придерживая врага короткими очередями, я начал отступать назад. Но тут сзади вылетел инкассаторский броневик в однотонной серой краске. Визгнув тормозами, он резко повернул и встал поперек дороги в пяти метрах от меня. Бойцы собирались выйти из машины с другой стороны и, прикрываясь её броней, вместе с другими нападавшими зажать меня под перекрестным огнем.
   Я потянулся рукой за гранатой, но не успел её достать. Возле броневика внезапно появилась Арихико. Она одной рукой играючи вырвала бронированную дверь, отбросила её в сторону на несколько метров и мгновенно ворвалась внутрь. Раздался дикий вопль, машина несколько раз качнулась, стекла изнутри забрызгало кровью...
   Что-то невероятно быстро промелькнуло мимо меня, подняв на дороге облако пыли. Среди залегших среди кустов бойцов вспыхнула паника, они закричали, открыли огонь в разные стороны, но всего через пару мгновений наступила тишина.
   Арихико, опустив голову, стояла на дороге спиной ко мне и не спешила поворачиваться. Когда я сделал пару шагов в её сторону, она резко обернулась и, оскалившись, спросила:
   - Теперь веришь, что я не человек?
   Её глаза горели диким желтым огнем, скрюченные пальцы заканчивались черными когтями, а улыбка напугала бы и повидавших оперативников Ордена. Самое странное и жуткое было в том, что на белом свитере девушки не было ни пятнышка крови.
   У меня по спине пробежал холодок. Глядя в желтые нечеловеческие глаза, я внезапно осознал одну вещь - мне с ней не справиться. Но ощущения угрозы не было. Пожав плечами, я собрался ответить, но не успел...
   Выстрела я не слышал, просто что-то тяжелое сильно ударило меня в спину и разорвалось внутри. Пошатнувшись, я захотел выругаться, но лишь закашлялся кровью и упал.
   - Игорь!!!
   Арихико бросилась было ко мне, но остановилась. Послышались легкие шаги и прозвучала мелодичная, как лесной ручеек, эльфийская речь:
   - Опять... - в голосе говорившего была вся грусть эльфийского народа. - Опять из-за тебя погибают наивные глупцы. Сколько? Сколько еще красивых и молодых юношей погубить ты собираешься? Сколько еще должно пролиться крови, спрашиваю я тебя?
   - Как же это в вашем духе, - голос Арихико дрожал он ненависти. - Обвинять других в своих преступлениях. Прошли эоны лет, а ты все та же лицемерная сволочь.
   - Как ты смеешь?! - голос этого эльфа выдавал его молодость и кипевшую в нем праведную ярость.
   - Оставь, - мягко попросил первый эльф. - Оскорбления из уст падших не трогают меня. Взявший в руки грязь пачкает лишь свои руки.
   Арихико медленно отступала от меня, а эльфы также неторопливо приближались. Молодые бойцы мягкой пружинистой походкой расходились в стороны, чтобы окружить девушку.
   - Скажи мне, сколько еще ты будешь упрямиться, последняя из падшего рода? Когда ты признаешь нашу правду и склонишь повинную голову? Сколько еще крови должно пролиться в глупой борьбе, чтобы ты смирилась?
   Сердце билось замедленно, кровь еще сочилась, но она скоро остановится, а рана затянется. С повреждениями внутренних органов дело сложнее, мне нужно как минимум часа три или четыре. Впрочем, раз я могу драться, то все остальное ерунда!
   - Ты всегда слишком много болтал, - хрипло ответила Арихико, отступая все дальше. - Побереги свое красноречие для доверчивых дураков!
   Молодой эльф прошел мимо, не обратив на меня никакого внимания. Еще бы! Он не отрывал взгляда от опасного исчадья Тьмы, что ему какой-то мертвый человек?
   - Взять её!
   Не поднимаясь, я быстро крутанулся на руке и провел подсечку. Эльф с недоуменным возгласом упал, а я, не медля ни секунды, ударил его ножом под кадык и только после этого подскочил на ноги и сразу метнул нож во второго противника. Остроухий успел развернуться и стремительным взмахом меча отбить клинок в сторону, но него тут же налетела, не упустившая момента, Арихико.
   Старый, так любивший поговорить, эльф сбежал через портал еще до того, как добили второго его бойца, не сказав ни слова на прощанье.
   - Ты жив? - с некоторым удивлением спросила Арихико.
   - Как видишь, - криво ухмыльнулся я. - Я тоже не совсем человек.
   Я взглянул на небо.
   - Идем, нам надо укрыться до рассвета.
   - Игорь, я не боюсь солнца.
   - Дело не в солнечном свете, а в том, что к рассвету Орден развернется по тревоге и тогда нас найдут в два счета. Идем.
   После такой схватки нас уже должны были обнаружить и окружить, но по какой-то причине нам повезло. Передвигаясь по чужим дворам и огородам, обходя по закоулкам открытые пространства и основные маршруты патрулей нашего отдела, мы успели выбраться за пределы города.
   Главный вопрос, который меня волновал - как взаимодействуют между собой эльфы, охотящиеся за Арихико, и Орден? Судя по тому, что после схватки нам на хвост не сели бойцы и солдаты, делиться друг с другом информацией они не спешат.
  
   - Мою крепость ты уже видела, а вот мое тайное логово, - сказал я, пропуская Арихико вперед.
   Еще зимой я на всякий случай в развалинах старого завода на окраине соседнего поселка присмотрел удобное место. Сделал рядом пару тайников с оружием, одеждой и консервами. В административном корпусе нашлась удобная комната, которую надо было только замаскировать мусором и спрятать там пару одеял. Если честно, это уже попахивало паранойей, но пригодилась ухоронка гораздо быстрее, чем я думал.
   - В крепости было комфортней, - заметила Арихико.
   - Ну... - я развел руками.
   Я отгреб мусор в сторону, положил на бетон матрас и постелил сверху пару одеял. Еще одним одеялом можно было укрываться. Из тайника я достал несколько банок тушенки и шоколад. Арихико из вежливости взяла одну шоколадку, а от остального отказалась.
   - Мне надо отдохнуть хотя бы пару часов, но лучше всего подождать до вечера, пока организм полностью восстановиться.
   - Здесь нас не будут искать?
   - Не должны, - ответил я, открывая ножом вторую банку тушенки, она была немного замерзшей, но вполне съедобной. - Это место мало кому известно, сначала будут прочесывать город, его окрестности и подземелья. Перекроют дороги и поставят посты на вокзале, автобусных остановках и в аэропорту. И только потом начнут постепенно расширять кольцо поисков. Часов десять-двенадцать у нас есть.
   - И что ты будешь делать потом?
   Не зная, что ответить, я принялся набивать рот тушенкой. Стратегическое планирование никогда не было моей сильной стороной. Ведь действительно, какой смысл в том, что я выиграл чуть меньше суток времени? Ну, поймают нас не к обеду, а завтра к утру. Дальше что?
   Арихико терпеливо ждала ответа, и мне пришлось сознаться:
   - Я не знаю.
   - Типичный боец... сначала действуешь, а потом думаешь. Что мне теперь с тобой делать?
   - Я для тебя обуза?
   - Не совсем, - нехотя признала девушка. - Но я не привыкла действовать с кем-то в паре. Слишком долго полагалась только на себя.
   - Тот эльф... он говорил... они многих твоих друзей убили?
   - Да, - сухо ответила она.
   - Я им не по зубам.
   - Зачем ты вообще во все это ввязался?
   - Я не знаю, - совершенно честно ответил я.
   - Это не ответ.
   - Арихико... - я взглянул ей в глаза. - Я не понимаю, что я к тебе чувствую, но не могу уйти, не могу бросить тебя сейчас. Не знаю почему, но при одной мысли о твоих врагах у меня шерсть на загривке дыбом встает. Я готов не то, что с Орденом - со всем миром схватиться за тебя!
   В ореховых глазах девушки появилось какое-то странное выражение, что-то, что я не мог понять.
   - Я не знаю кто ты, но в тебе нет зла - только печаль и усталость. А что насчет Ордена... меня однажды похитили, потом подставили под трибунал, а потом вообще попытались убить, а мое собственное начальство списало меня и моих друзей в допустимые потери. Теперь я просто отплатил им их же монетой, не более того.
   Арихико отвернулась от меня и подошла к окну. Я доел тушенку, убрал в сторону банки и сел на матрас. Ныли перенапряженные в бою мышцы, да немного побаливала заживающая рана.
   - Снег пошел.
   - Хорошо, нас будет сложнее найти.
   - Любого беглеца рано или поздно ловят, Игорь, - с горечью произнесла девушка. - Ты не представляешь, что это такое когда вечно бежишь, когда минута покоя кажется роскошью и... когда тебе некуда возвращаться. Я не понимаю тебя... не могу понять, ты так легко отказался от своего дома, бросил его, а я уже забыла, что это такое - дом.
   - Да, не представляю, но уже достаточно долго мечтаю сбежать.
   Арихико медленно покачала головой, повернулась и отошла от окна.
   - И тебе нечего терять?
   Я хотел было ответить на этот вопрос, но осекся и промолчал... Ну да, конечно же, самые крепкие цепи мы вешаем на себя сами.
   - Вот видишь, - девушка села рядом со мной, положила руку мне на плечо и мягко произнесла: - Возвращайся, Игорь. Ты сейчас думаешь о своей девушке. Пусть ты не ценишь ни свой дом, ни службу в Ордене, но её ты не можешь просто так взять и бросить.
   Эта рыжая вредная лентяйка и моя девушка? Ха!
   - Она не моя девушка.
   - Да? - насмешливо спросила Арихико. - Допустим, но есть разница?
   Сложно разговаривать с человеком, который видит тебя насквозь.
   - Я не могу вернуться, не сейчас. Кроме того... - я замолчал, решившись пойти вместе с Арихико, я совсем не думал о Феникс и теперь мне было стыдно. Но разве был у меня выбор? - Хорошо, я подумаю о том, чтобы вернуться, но не сейчас.
   Несколько секунд Арихико задумчиво смотрела на меня, потом отвела взгляд в сторону и кивнула. Только потом я понял, что именно в этот момент она приняла решение.
  
   Спасаясь от холода, мы сели рядом друг с другом и укрылись одеялом. Не знаю, чувствовала ли Арихико холод, но против моего предложения она не возражала. Сидеть вместе под одним одеялом было тепло, но скучно. Поэтому я начал рассказывать о себе и своих способностях.
   Девушка меня внимательно слушала, иногда хмурилась, словно не соглашаясь с моими словами, но не перебивала. Лишь один раз задала неожиданный вопрос:
   - Ты не боишься меня?
   - Нет, - совершенно честно ответил я.
   - Хм, - склонив голову к плечу, задумчиво протянула Арихико, - на глупого ты не похож.
   - Я знаю, что ты гораздо сильнее меня, но не чувствую от тебя никакой опасности.
   - Хм...
   Когда я закончил свой рассказ, она очень долго молчала, о чем-то думая. А я волновался и не знал, о чем можно еще поговорить. Не обсуждать же с древним вампиром современные фильмы и книги?
   - Игорь, тебе не снились странные сны? - вдруг спросила Арихико.
   - В каком смысле странные?
   - Пророческие.
   - Ни разу.
   - Возможно, ты просто не понял, что они пророческие, - глядя в сторону, задумчиво проговорила она. - А прошлое снилось?
   - Да бывало, снились какие-то битвы.
   - Битвы?
   - Ну а что еще может сниться берсерку? - рассмеялся я. - На работе постоянно дерусь с кем-нибудь, фильмы смотрю исторические, книги читаю, вот и во снах сражаюсь вечно.
   Арихико искоса взглянула на меня, но ничего говорить не стала.
   - Как ты стала вампиром, - неожиданно спросил я. - Извини, если не хочешь не отвечай.
   - Игорь... Как думаешь, сколько мне лет?
   Я пожал плечами и предположил навскидку:
   - Пара веков? Нет? Тысяча лет?
   - Я все никак не могла понять, кого ты мне напоминаешь, только теперь вспомнила. Было у меня однажды место, которое я могла назвать домом. После десятков веков бегства и отчаянной борьбы, я случайно встретила одного очень талантливого человека. Он увидел меня в моем... другом облике и не испугался, а принял меня. А я, пожалуй, я влюбилась в него, хотя уже и не помню...
   - Каким он был?
   - Интересным, - печально улыбнулась Арихико. - Неловким, нерешительным и даже в чем-то робким, но очень талантливым и одержимым своей работой и мечтой. Этим ты напоминаешь его, приняв решение, он также не боялся никаких возникающих трудностей и продолжал идти по задуманному плану.
   - Это был известный человек?
   - В свое время да, очень известный, а сейчас никто кроме меня не знает, что он вообще существовал, - грустно констатировала девушка. - А ведь он был первым архитектором столицы Атлантиды, а главным его достижением был даже не храм в центре города, а система каналов, шлюзов и мостов.
   От её слов у меня прошел мороз по коже... Весной прошлого года я дрался с вампиром, которому было всего немногим больше тысячи лет, а сидящая под одним одеялом со мной девушка была древним вампиров в те времена, когда легендарная и давно сгинувшая во тьме веков Атлантида только зарождалась... Несколько минут я просто сидел и переваривал новость. Легко было от всего отмахнуться, откинуть в сторону её слова и подумать, что это просто выдумка, ведь проверить все равно никак нельзя, но какой-то пугающей ясностью я понял, что это правда.
   - Как ты это выдержала? - тихо спросил я.
   - Память у меня обычная... многое я просто забыла. И я иначе воспринимаю ход времени. Один день для меня может тянуться долго, а вот столетия проходят быстро. Тысячи лет... это просто тысячи лет. Все сливается, как при быстрой езде на ваших поездах.
   - Ты впадала в спячки?
   - Да, конечно. На сотни лет. Это удобно - исчезнуть, чтобы не видеть, как умирают правнуки друзей, как исчезают плоды их трудов. И потом проснуться, выбраться из своей норы - а вокруг уже другая страна. В последний раз я забралась в глухую местность на севере Норвегии, там никто не жил и даже самые отчаянные охотники не рисковали охотиться там, а проснулась посреди сонного европейского города.
   - Тебя из-за этого Орден ищет? Ты ведь должна быть сильнейшим вампиром на Земле.
   - Нет.
   Снегопад усилился, поднялась метель. К счастью ветер дул с другой стороны здания, и в окно снег не заметало.
   - Ты из атлантов? - спросил я, просто чтобы не молчать.
   - Нет. В ваше время нас называют Третьей расой земли, а сами себя мы звали перворожденными.
   - Как эльфы?
   - Эльфы... - на лице Арихико ничего не изменилось, но от неё словно потянуло холодом. - Они украли это имя у нас.
   - Почему перворожденные, если вы были третьей по счету расой?
   - Потому что первые две расы не были людьми, - просто ответила Арихико. - Никто не знает, как они выглядели и кем были. Даже в наше время они были легендой.
   Как-то раз я случайно наткнулся на обрывок книги о древних расах Земли. Заинтересовавшись, попробовал поискать больше, но ничего кроме противоречивой информации не нашел. Зато убедился в том, что вся серьезная информация закрыта вторым или первым уровнем допуска, не меньше. Тогда, пожалуй, я первый раз задумался о том, сколько всего скрывается от рядовых сотрудников Ордена?
   - Как тебя зовут на самом деле?
   - Какая разница? - равнодушно спросила Арихико. - У меня было столько имен, что я не вспомню их всех. Но теперь ты понимаешь, насколько глупо предлагать мне помощь? Я ведь скорей всего даже не запомню тебя.
   - Зато я запомню тебя.
   Эти слова вырвались сами собой. Арихико, безумно древний вампир, с невысказанной мукой в глазах смотрела на меня, а потом вдруг молча прижалась лбом к моему плечу. Растерявшись, я не смог придумать ничего умнее, кроме как неловко обнять девушку. Очень старую, невероятно сильную, опасную и безумно уставшую...
   После этого разговор затих. Метель за окном усиливалась, а я очень хорошо знал, насколько сложно вести поиски в такую погоду, так что с чистой совестью предложил Арихико поспать до вечера. Положив под голову сумку с вещами, я плотнее укрыл нас двумя одеялами и обнял девушку. Она возражать не стала, только повернулась ко мне спиной и заснула.
   А вот для меня заснуть рядом с Арихико оказалось совсем не просто. Обнимая теплую девушку, чувствуя запах волос и прислушиваясь к её сонному дыханию, я слишком волновался, чтобы спокойно задремать. Я привык спать в одной постели с Феникс, но это совсем не то... Рыжая вредина для меня, в зависимости от обстоятельств, была предметом интерьера, назойливой помехой или беспомощным существом, о котором нужно заботиться. Она простая, привычная, близкая но иначе. Я готов убить любого, кто обидит Феникс, но когда она от скуки приходит спать в мою комнату и забирает при этом мое одеяло - мне охота столкнуть её на пол.
   Арихико другая... непонятная, загадочная, непостижимая. Сказочно прекрасная и опасная. Я не раз думал, что буду делать, если встречу принцессу из другого мира, девушку, которой нужна будет моя помощь. А встретил её...
  
   Когда я проснулся, Арихико стояла возле окна.
   - Снег кончился.
   - Через пару дней все таять начнет, грязи будет...
   Надо было что-то думать, принимать решения, но ничего умного в голову не приходило. Арихико наверняка хотела, чтобы я ушел, но было ли мне куда возвращаться? Впрочем, терять то мне уже нечего.
   - Игорь...
   Не знаю, что она хотела сказать, потому что в этот момент у меня зазвонил телефон. В первую секунду я испугался, потому что успел вообразить, что не выключил мобильник и нас уже давно окружили. Но...
   - Разве он может так работать? - поинтересовалась Арихико, глядя на звонящий с вытащенной батареей телефон.
   На экране высвечивалось короткое слово написанное латиницей - "Orden".
   - Слушаю.
   - Игорь, ты где?
   Разговаривал со мной Сергей, и это было плохо. Он отлично меня знал, потому что сам всему научил. С другой стороны я ведь тоже его знаю.
   - Гуляю по городу.
   - Она рядом с тобой? Если не можешь сказать прямо, намекни.
   - Ты о ком?
   - Девушка, на вид лет двадцати, светлые волосы, одета в белый свитер и черную юбку.
   - Да.
   Отрицать очевидное не было смысла.
   - Ты знаешь кто она?
   - Да.
   - Ты в этом уверен?
   - Абсолютно.
   Сергей на мгновение замолчал, обдумывая мои ответы.
   - Не понимаю, как ты мог так просчитаться? Ей несколько тысяч лет, она не милая девушка, которой нужна помощь, а древний монстр!
   - О чем ты?
   - Не прикидывайся дураком, ты с ней заодно! Ты знаешь, что ты стрелял по сотрудникам Ордена? Ты понимаешь, что это значит?
   Я тихо рассмеялся в ответ и спросил:
   - Сергей, а кто всего полгода назад пытался убить меня, марсиане?!
   - Игорь, не глупи, это совершенно другая ситуация?
   - В чем другая?
   - Да во всем, идиот малолетний! - рявкнул Сергей. - Ты хоть понимаешь, что тебя используют? Она же заворожила тебя.
   - Сергей, Сергей, подожди, ты сам прекрасно знаешь, что на меня не действуют ни способности вампиров, ни гипноз.
   - Она не простой вампир! Ноосрехат всего лишь сопляк рядом с ней!
   - И что?
   - А то, что она заставит тебя сделать все что угодно, и ты с блаженной улыбкой все выполнишь.
   Арихико, внимательно прислушивающаяся к разговору, усмехнулась и покачала головой.
   - Может быть, - я не стал спорить. - Но ей я верю, а тебе нет.
   - Хорошо. Тогда передай ей, что мы предлагаем переговоры.
   - Почему мы не можем поговорить сейчас, по этому телефону?
   - Игорь, ты хоть представляешь себе, сколько стоит секунда такой связи?! Я предлагаю встречу один на один, просто поговорить.
   - Да? Сергей, ты меня за идиота держишь?! Забыл, что я сам сидел в кустах с автоматом в руках во время таких вот "переговоров"? Я не верю ни тебе ни...
   Арихико неожиданным ударом вырвала трубку у меня из рук.
   - Я согласна. Называйте место.
   Сергей на мгновение растерялся, но назвал адрес.
   - Хорошо, я буду там в полночь.
   - Зачем? - спросил я, забирая телефон обратно.
   - Надоело убегать, - ответила Арихико. - Я собиралась сама пойти к ним, но так даже лучше будет.
   - Мне это не нравится. Он что-то задумал.
   - Игорь, это мое решение. Ты проводишь меня?
   Я кивнул в ответ.
   - Собираемся, я знаю, где это место. Как раз к полуночи доберемся.
   Сборы были недолгими. Все что я сделал - это спрятал обратно матрасы и одеяла, еще пригодятся. Мои вещи и так лежали в сумке, а у Арихико ничего не было. Гораздо дольше, я проверял оружие. Повесил автомат на плечо, сунул пару гранат в карман, проверил подсумок и пистолет в кобуре. Увидев иронично-насмешливый взгляд Арихико, я спросил:
   - Что?
   - Да так, ничего, - улыбнулась девушка. - Просто смотрю на тебя и думаю. Прошли десятки тысяч лет, а мужчины ни на каплю не изменились. Все те же самоуверенные защитники...
   - Ну... я опасаюсь ловушки.
   - Я поняла.
   - Арихико... ты на самом деле вампир?
   - Все еще не веришь?
   - Нет, я о другом. Способности вампиров ведь зависят от крови.
   - Предлагаешь убить кого-нибудь? - ровным тоном произнесла она.
   - Нет, что ты. У меня ведь тоже есть кровь.
   - Игорь... - устало начала Арихико.
   - Подожди. У меня сильная регенерация, так что я могу запросто потерять пару литров крови и даже не заметить этого.
   Некоторое время она просто молчала и смотрела на меня. А я поймал себя на мысли, что могу вечность смотреть в её глаза...
   - Ты даже не представляешь, что предлагаешь. И хорошо...
   - Тогда идем.
   - Подожди, - вдруг сказала она. - Чтобы поделиться силой не обязательно позволять пить свою кровь.
   Арихико порывистым движением шагнула ко мне, обвила руками и поцеловала.
   - Теперь идем, - тихо сказала она, отходя в сторону.
   Я невольно прикоснулся пальцем к губам и, пытаясь успокоить бешено колотящееся сердце, подумал, что этот поцелуй я забуду не скоро...
  
   Сергей назначил встречу в старом спортзале одной обычной городской школы. Мне это не нравилось, слишком легко будет окружить нас и зажать в угол, но решал не я, а Арихико. И перед тем как зайти внутрь, она вдруг остановила меня.
   - Подожди Игорь, дальше я иду одна.
   - Нет, - спокойно и глядя прямо в глаза, ответил я.
   - Ладно, - немного помедлив, согласилась девушка. - Но дай слово, что не вмешаешься, чтобы не случилось. Это не твоя война.
   Арихико смотрела на меня с серьезным и немного упрямым выражением лица. Я все равно, попытался возразить, но тогда она прибегла к поистине неоспоримому аргументу.
   - Тогда я вот тем дорожным знаком привяжу тебя к дереву, - ничуть не шутя добавила она. - И оружие оставь здесь.
   - Ладно, - нехотя согласился я.
   - Все оружие, Игорь. И гранаты тоже. Нож. А второй пистолет?
   Скрипнув зубами, я вытащил из-за спины "макаров" и положил его в общую кучу. Может быть, я бы и сумел освободиться, но вот в том, что её угроза реальна я, ни капли не сомневался. Пришлось спрятать все оружие под кустом.
   - Игорь, - Арихико близко подошла ко мне, коснулась рукой и, глядя в глаза, негромко попросила. - Пожалуйста, не вмешивайся. Это моя война, а не твоя.
   - Я...
   - Я понимаю, что ты чувствуешь, но я прожила безумно долгую жизнь, а мои враги не намного моложе меня. Ваши древние и легендарные вампиры всего лишь мои бездарные ученики. Ты силен, но это не твоя война, а я не принцесса из сказок, которая ждет спасения. Конец этой истории будет другим.
   Меня насторожили эти слова, но не было времени подумать и понять, что за ними стояло.
   Мы вдвоем пошли на место встречи. Внутри горел свет, а посреди зала стоял Сергей, сложив на груди руки. Но в зале был еще кто-то...
   - Ты здесь не один! - резко сказал я.
   - Что я мог сделать, - усмехнувшись, развел руками Сергей. - Она грозилась весь отдел спалить, если бы я не взял её с собой.
   Из-за его спины вышла хмурая Феникс. И это было не обычное недовольство, на которое я уже привык не обращать внимания, что-то расстроило её до глубины души... На меня рыжая даже не посмотрела, бросив неприязненный взгляд на Арихико.
   - Ты врешь! Это ловушка!
   Улыбка с лица Сергея пропала, он явно не понимал, как я мог заметить в практически пустом зале кого-то еще. Я и сам этого не понимал, но остро чувствовал врага.
   От противоположной стены отошли эльфы. Девять бойцов с обнаженными мечами в руках и уже знакомый мне седой эльф. Сейчас, на свету я хорошо видел, что он уже очень стар - худой как палка, с глубокими морщинами на лице, неровной походкой и с ненавистью горящей в запавших темных глазах.
   - И как это понимать?
   - Орден не вмешивается в эту борьбу! - жестко заявил Сергей. - Игорь, отойди в сторону!
   - Не вмешивается?! Да ты же заманил нас сюда!
   - Игорь! Не тебе оспаривать решения Совета Ордена!
   - Да плевать я хотел и на тебя и на твой сучий Орден! - заорал я.
   - Игорь, - Арихико положила руку мне на плечо и мягко произнесла, - ты дал слово.
   - Как у тебя получилось так быстро и сильно заворожить его? - зло спросил Сергей.
   - Я этого не делала, - покачала девушка головой.
   - Да? - Сергей наиграно рассмеялся. - А следящие метки с него сами стерлись?
   - Какие еще метки? - Арихико удивленно взглянула на меня, но я сам ничего о них не знал.
   - Орден следил за мной?!
   - Ну, разумеется, Игорь, не будь ребенком. На тебя повесили следящие заклинания, чтобы быстро спасти тебя, в случае если тебя опять похитят.
   - Ах, вот оно что! Ну, спасибо, жаль только что вы не спешили спасать Алексея и других ребят.
   Сергей проигнорировал меня и опять обвинил во всем Арихико.
   - Ты их стерла и пытаешься еще права предъявлять? Скажи спасибо, что Орден не решил тебя сам убрать.
   - Хм... - задумчиво протянула Арихико, не обращая внимания на слова Сергея. - Ты, Игорь, еще удивительней, чем я думала.
   - Хватит! - резко вмешался в наш спор старый эльф. - Парень, отойди в сторону. Разве ты не видишь, что защищаешь отродье тьмы, вампиршу!
   - Превосходно, - усмехнулась Арихико и, чуть склонив голову к плечу, насмешливо спросила: - Раэларонд, неужели ты забыл, кто меня сделал вампиром? Кто жестоко посмеялся надо мной, а потом вышвырнул за ворота замка, в надежде, что я сдохну в первой же канаве?
   - Твоей лжи тут никто не поверит, - надменно ответил эльф. - Хватит! Разве ты сама не устала от своей глупой и бесполезной борьбы, последняя из проклятого рода? Хватит этой лжи, достаточно уже погибло людей эльфов!
   - Последняя из проклятого рода? И кто же нас проклял? Вы?!
   Слова эльфа разъярили Арихико, она непроизвольно стала приседать и наклоняться вперед, между губ показались острые клыки, а на пальцах появились черные когти.
   - Это вы всегда прекрасно умели! Выставлять своих врагов исчадьем зла! Зато вы всегда чистые и непорочные! Напомнить, сколько народов вы истребили? Сколько родов и кланов перебили? Рассказать всем здесь присутствующим, как вы охотились за человеческими магами, как завезли в этот мир чуму, как выслеживали и убивали тех, кто пытался бороться с эпидемией?
   - Никто не поверит твоей лжи!
   - Ты в этом так уверен?
   Они спорили на староэльфийском языке, наверно думая, что никто кроме них его не знает.
   - Думаешь, все забыли о том, откуда взялись вампиры? Ты уверен, что в Ордене магов Терры все забыли, и у них нет копий с тех древних рукописей, которые вы так старательно уничтожали?
   Арихико коварно улыбнулась, а старого эльфа перекосило от злобы.
   - Тварь Тьмы! Недолго тебе злорадствовать осталось!
   - О чем ты говоришь? - не выдержав, я спросил у Арихико.
   - О, так ты знаешь эльфийский? - удивилась она. - Тем лучше. Эти остроухие умники однажды додумались до того, что страх смерти - главный движущий мотив людей. И решили, сыграв на этой слабости. Уничтожить все человечество, создав вампиризм. Они насильно обратили часть людей в вампиров, надеясь на то, что вскоре все люди добровольно захотят получить такое "бессмертие". Но не вышло. Люди не купились на это. Обидно, не правда ли?
   - Тебя тоже насильно обратили в вампира?
   - Да. Просто чтобы поглумиться надо мной.
   - Ложь!
   В этот момент я очень пожалел, что все мое оружие осталось снаружи. Одна очередь от бедра и спеси у эльфов поубавилось бы...
   - Игорь, так или иначе, ты не имеешь права вмешиваться! Это не наша война.
   - Твое вранье зашло слишком далеко и переполнило чашу моего терпения! Из милосердия и во имя всепрощающего Света я хотел дать тебе шанс на искупление, но теперь тебя ждет лишь справедливая кара!
   Эльф, старый седой эльф, а как бы он выглядел в молодости, интересно мне знать...
   - Вы обманом погубили мой клан и перебили мой народ, но этого вам оказалось мало! Вы переписали историю и назвали нас исчадьями тьмы! И устроили охоту за мной, последней, кто знает правду!
   - Ты наследная принцесса дома Тэсаэрхе-нэ-раданхэ?! Последняя из правящего рода, спасшаяся благодаря капитану гвардии?! - удивленно воскликнул я. - Книга "Падение дома Тэсаэрхе-нэ-раданхэ" - это на самом деле история о Третьей расе Земли?!
   Все присутствующие в немом изумлении смотрели на меня.
   - Что ты несешь... - начал было Сергей.
   - Ты где таких слов нахватался? - привычно удивилась Феникс.
   - Как ты догадался? - спросила Арихико.
   - Я, наконец, вспомнил, где я видел эту мерзкую рожу, - ответил я, показывая пальцем на старого эльфа. - Во сне пару дней назад. В самом конце капитан гвардии понял, что к чему, попытался собраться вокруг себя солдат и ветеранов. В конечном итоге он проиграл, но эльфам дорого обошлась его смерть.
   - Хм... - задумчиво протянула Арихико. - Ты не перестаешь меня удивлять.
   - Сергей, мне плевать, что ты сделаешь, но я не дам её убить.
   - Игорь, ты дал слово!
   - Извини, - я развел руками. - Но эту клятву я не сдержу.
   - У тебя нет оружия.
   - Ха! - я демонстративно поднял руку и в ладони появился нож, как всегда послушный моему зову. - Другого мне и не надо.
   Арихико в немом возмущении уставилась на меня, не зная, что сказать.
   - Я предлагаю поединок, - вмешался Сергей. - Один на один.
   - Я согласна, - Арихико кивнула и с вызовом взглянула на эльфа.
   Тот кивнул и приказал своим спутникам отойти назад. Мы с Сергеем и Феникс тоже отошли к стенам, освобождая место. Арихико стремительно меняла свой облик - на пальцах отросли когти, глаза вспыхнули желтым цветом, а кожа посерела. Эльф скинул с себя роскошный плащ, оставшись лишь в серебристом костюме с золотой вышивкой, один из подручных передал ему хороший полуторный меч, с широкой крестовиной. Он больше напоминал средневековое европейское оружие, чем эльфийский клинок.
   - И это честный поединок? - недовольно крикнул я. - Убери этот меч или дай ей такой же!
   Эльф высокомерно проигнорировал меня, но я как раз вспомнил одно интересное ругательство, подслушанное у гномов...
   - Seidxe asharot...
   Седой эльф перекосился от ненависти и бросил на меня полный злобы взгляд. Арихико мгновенно воспользовалась моментом и атаковала. Зато один из его подручных эльфов, крикнув что-то обидное, кинулся на меня с мечом в руке.
   - Игорь! - крикнула Феникс.
   Я спокойно выждал, дал эльфу подбежать ко мне, замахнуться и только потом начал двигаться сам. Отошел в сторону, пропуская его меч мимо себя, шагнул к нему, развернулся и ножом полоснул по горлу, перерезая гортань и шейные артерии. Он сделал еще пару шагов и рухнул на пол, пытаясь зажать рукой рану.
   Раздался выстрел. Я резко развернулся и увидел как один из эльфов, схватившись за простреленное плечо, выронил лук и покачнулся. Сергей держал в руке пистолет и внимательно следил за эльфами.
   Арихико и Раэларонд ожесточенно дрались посреди зала, не обращая ни на что внимания. Принцесса разъяренной фурией металась вокруг эльфа, наскакивая на него с разных сторон, а он защищался молниеносными взмахами меча. Они оба двигались так быстро, что только в трансе я успевал следить за их движениями. Одновременно бой шел и в иной плоскости - от сталкивающихся заклинаний разлетались искры, которые видел даже я.
   Все, затаив дыхание, следили за поединком, в котором сошлись столь древние враги. За обоими его участниками стояли сила их народов, копившаяся десятки тысяч лет ненависть и отшлифованное неисчислимым количеством схваток мастерство.
   Казалось, что соперники равны и исход поединка решит только случайная ошибка, первая и последняя. Каждый раз клинок эльфа или когти Арихико проходили всего в паре сантиметров от противника. Но меч все-таки давал преимущество... в какой-то момент, который я даже не успел различить толком, седой эльф подстроил ловушку, и принцесса попалась в неё.
   На пол брызнули капли яркой крови, Казалось царапина небольшая, но девушка сразу отскочила назад, прихрамывая на левую ногу. От злости я сжал кулаки, но... это и вправду была не моя война. Я не мог просто так вмешаться и забрать у Арихико цель, ради которой она жила, страшно подумать, десятки тысяч лет!
   С мечом явно было что-то не то. Пустяковая на вид рана не давала Арихико нормально двигаться, а эльф наседал все энергичней. Девушке пришлось уйти в глухую оборону и только защищаться от быстрых ударов врага, но вскоре её опять ранили. На белом свитере алая кровь была особенно заметна. Развязки долго ждать не пришлось...
   Отбивая очередной выпад, Арихико не успела уйти в сторону и пропустила удар в живот. Эльф тут же плашмя отбил её руку в сторону и прижал острие меча к шее девушки. Арихико с ненавистью смотрела на врага, пока тот явно наслаждался своей победой.
   - Хватит! - крикнул я. - Ты победил! Все! Эта война закончена!
   - Не вмешивайся, - неторопливо протянул Раэларонд. - А война сейчас будет закончена.
   Я одним прыжком оказался возле них и, схватившись голой рукой за лезвие, отвел клинок эльфа в сторону.
   - Я сказал хватит! Ты победил! Все! Можешь петь оды своему величию, но оставь ей жизнь.
   - Она уже давно мертва.
   - Не играй словами!
   - Хорошо.
   Эльф опустил меч и отошел на полшага назад.
   - Зачем ты вмешался? - дрожащим голосом спросила Арихико.
   Ответить я не успел. Эльф сделал резкий выпад, метя девушке в грудь. Времени отбить удар у меня не было, все что я смог сделать, это закрыть собой Арихико, но меч у остроухого ублюдка оказался слишком длинным.
   - Игорь!!! - истошно закричала Феникс.
   - Пронзенные одним мечом, прямо как в старых легендах, - задумчиво глядя в сторону, проговорил эльф. - Через пару веков о вас, наверное, сложат романтическую балладу.
   - У этой истории будет другой конец, - прохрипел я.
   Я вроде бы несильно сжал лезвие меча, но оно почему-то сломалось. Эльф посмотрел на меня и, вздрогнув, отступил назад. Пока мне было не до него. Я аккуратно вытащил из себя обломок клинка и повернулся к Арихико.
   - Зря ты вмешался...
   Девушка покачнулась и стала падать, я едва успел ей подхватить.
   - Этот меч... ковали против меня...
   - Я догадался...
   Скрипя зубами от злости, я дошел до стены и положил Арихико на пол. А потом повернулся к эльфу и, сжимая в одной руке нож, а в другой обломок его же меча, двинулся к нему.
   - Стой! Это не твое дело. Ты не должен был вмешиваться в него!
   - Игорь, хватит!
   - Игорь, у тебя кровь льется! Пожалуйста, подожди!
   Что-то еще возмущенно закричали другие эльфы, но я шел, не слушая, ни врагов, ни друзей.
   - Это было наше личное дело! Все уже закончилось!
   - Нет... - сердце билось как бешенное и воздуха не хватало, в боевом трансе мне всегда было тяжело говорить. - Не стоило... тебе... её убивать...
   Зарычав как разъяренный медведь, я бросился на врага. Между нами встал какой-то эльф, я не глядя убил его и отбросил в сторону. Раэларонд резко взмахнул рукой и что-то выкрикнул. Вокруг меня закрутилась серебристая метель, но и это меня не остановило...
   Добежав до эльфа, я набросился на него в безумной ярости берсерка, не думая о защите, не пытаясь выжить, а только лишь стремясь убить врага... Мой противник дрался, отчаянно пытаясь защититься от моих ударов. Он несколько раз ранил меня, но я не обратил на это никакого внимания и вскоре мы уже сражались стоя в луже моей крови.
   Вокруг творилось какое-то безобразие, кто-то что-то кричал, вспыхивало пламя и звучали выстрелы. Но мы со старым эльфом не обращали на это никакого внимания. Этот бой я вел совершенно бездумно, подчиняясь лишь странному чутью, которое вело меня. В какой-то момент я стал словно бы предвидеть удары врага...
   Подловив нужный момент, я не стал уходить от удара врага, а шагнул ему навстречу. Клинок легко вошел мне под ребра. В глазах эльфа на мгновение вспыхнуло торжество, но всего через мгновение я с мрачным удовлетворением увидел в них ужас осознания того, что сейчас произойдет... Я с размаху вогнал обломок меча ему в грудь, а ножом ударил в шею. Этот древний ублюдок вскрикнул от боли и изумленно прошептал:
   - Это ты... но как... невозможно... я же сам убил тебя...
   Эльф упал на пол, в таком возрасте подобные раны смертельны даже для его чрезмерно живучей расы. Я выдернул из себя его меч, сделал шаг назад и упал... уткнувшись лицом в знакомые рыжие волосы. Феникс покачнулась под моим весом, но устояла.
   - Игорь, - чуть не плача произнесла она. - Игорь...
   - Все в порядке, рыжая, - прошептала я. - Теперь все в порядке.
   Голова кружилась, адски болели надорванные в безумной схватке мышцы, сердце билось с перебоями, но в целом все было неплохо для боя с таким противником, боя в котором я не надеялся выжить.
   - Я тебя кровью запачкаю.
   - Ерунда.
   - Помоги мне.
   - Конечно.
   С её помощью я добрался до Арихико и опустился на пол рядом с ней. Она сидела, откинувшись на стену. У неё уже не было сил даже для того, чтобы просто сидеть.
   - Мужчины, - устало усмехнулась она, глядя на меня. - Вы не меняетесь. Зачем было его убивать? Ему и так недолго оставалось.
   - Он заслужил свою смерть.
   - Он уже давно был мертв, как и я. Эта была схватка мертвецов, в которой решалось, кто из нас освободится раньше, только и всего.
   - Но он думал иначе!
   - И что с того? - усмехнулась Арихико. - Вступая в поединок, я тоже не понимала того, что поняла сейчас. Не стоило тебе вмешиваться...
   - Мне надо было вмешаться раньше и убить его!
   - И что бы это изменило?
   - Ты бы сейчас не умирала!
   - Не он, так другой бы добил меня. У меня много врагов и мне повезло, что ты увидел самого худшего из них... столкнись я с другими - и ты бы возможно встал на другую сторону.
   - Не верю...
   - Зря. Я прожила безумно долгую жизнь и далеко не все мои поступки чисты и благородны.
   Я оглянулся. Эльфы стояли над телом своего господина и что-то горячо обсуждали. Сергей в одной руке держал пистолет и, не отрывая взгляда от эльфов, разговаривал с кем-то по телефону.
   - Сейчас приедут наши, я заставлю их помочь тебе!
   - Поздно, - покачала головой Арихико. - Этот меч выковали с одной целью и его раны для меня смертельны. И даже твоя кровь мне уже не поможет.
   От беспомощности захотелось взвыть. Я превосходно умел убивать, и даже в таком состоянии мог убить еще с десяток или целую сотню врагов, но не мог спасти одну единственную девушку.
   - Не грусти, и не злись на Сергея, идя сюда, я знала, что здесь будет ловушка.
   - Тогда почему?
   - Потому что я очень устала... слишком долго я бежала, слишком многих друзей потеряла, слишком долго вела войну, в которой уже давно не было никакого смысла... а он так и не понял юмора, - Арихико смотрела куда-то вдаль, не видя меня. - От его клана ведь ничего не осталось. В этой погоне за мной он все потерял...
   Она повернула голову, посмотрела на нас с Феникс и, улыбнувшись, добавила:
   - Надо было тебя все-таки привязать к дереву. Я недооценила твою вспыльчивость, да и слово ты держать не умеешь.
   - Не помогло бы.
   - Может быть, - согласилась она и вдруг повернулась к Сергею. - Хранитель меча рыжебородого!
   Сергей вздрогнул и быстро развернулся, на его лице было такое изумление, которого я никогда не видел.
   - Ты и понятия не имеешь кто твой ученик и на что он способен. Но ты был прав, это я его заворожила.
   - Откуда...
   - А на этот вопроса ты ответа не заслужил, - со злой улыбкой ответила на несказанный вопрос Арихико и попрощалась со мной: - прощай Игорь, и спасибо тебе...
   Арихико закрыла глаза и уснула. Несколько секунд я смотрел на её лицо и думал, что за сутки нашего знакомства впервые вижу её такой спокойной. Через мгновение её тело распалось невесомым прахом, который моментально истлел. От легендарного и самого старого вампира Земли, наследной принцессы Арихарэты-нэ-раданхэ, девушки назвавшей себя Арихико не осталось ничего кроме памяти...
  
   Не знаю, сколько я просидел там, может пять минут может час. Сергей разбирался с эльфами, приехавшие из Ордена люди убирали тела убитых эльфов и следы боя. Неизвестные люди фотографировали все в зале, в том числе и нас с Феникс. Несколько целителей попытались осмотреть меня, но я даже не пошевелился.
   - Игорь, пошли, нам больше нечего здесь делать, - наконец решилась Феникс.
   Она взяла меня за руку и повела на улицу. В душе была усталость и пустота, ни о чем не хотелось думать, но одна мысль мне все не давала покоя - зачем мне сила, если от неё вечно нет никакого толка? Почему я могу лишь убивать, но не в состоянии никого защитить, кроме самого себя?
   - Давай просто посидим здесь, - попросил я.
   Феникс согласилась, и мы сели на холодное крыльцо. Вскоре следом вышел Сергей и остановился рядом со мной.
   - Тебе ничего не угрожает, - негромко сказал он. - Официальная версия гласит, что ты попал под влияние вампирши и поступал не по своей воле. Тем более что ничего особенного ты не сделал.
   - Спасибо, я очень рад.
   - Злишься? Имеешь право. Только учти, что она убила больше людей, чем все остальные вампиры вместе взятые. И кровавый след за ней тянется...
   - Со времен Атлантиды, - криво усмехнулся я. - Сергей, ты хоть понимаешь, что она видела, сколько эпох пережила? Да у неё столько было возможностей уничтожить этот мир, что...
   Я оборвал себя и махнул рукой. Что можно было доказать ему? У него своя правда и своя вера в идеалы Ордена.
   - Он прикрыл тебя в бою, - тихо произнесла Феникс.
   - Еще бы! Я ведь ценный ресурс! За потерю такого выговором не отделаешься, верно?
   Сергей с каменным выражением лица смотрел на меня. Не знаю, о чем он думал и что хотел сделать в этот момент.
   - Ты можешь так думать. Твое право. Но не Орден предал тебя, а ты его, - сухо сказал он. - Несколько тысяч человек подняли по тревоге, сильнейших магов вызвали, только из-за одного подозрения, что тебя похитили.
   Я ему не поверил. Может быть, был не прав... он ушел, а мы с Феникс еще какое-то время сидели на крыльце.
   - Пошли домой, я замерзла уже, - попросила Феникс.
   - Пошли, - согласился я.
   Мы встали и пошли пешком. От этой школы до дома нам идти было всего минут пять.
   - Ты не помнишь, что означает карта Смерть в Таро?
   - la Mort? Зависит от расклада, а так это преодоление или освобождение, развязка, конец.
   - Смерть.
   - Вовсе нет, это просто... - Феникс на мгновение задумалась, - завершение чего-либо, конец дела, которое долго тянулось, конец истории.
   - Понятно. Не раскидывай, кстати, такие карты по дому.
   - О чем ты?
   - Я нашел твою карту Таро в своей комнате.
   - Игорь, у меня нет и никогда не было Таро, - совершенно серьезно ответила Феникс.
  
   - Королева пала.
   Мужчина сидевший за столом в темной комнате молча выслушал и положил трубку телефона. Перед ним стояла шахматная доска. Он взял фигуру черной королевы и задумчиво повертел её в руках... и переставил на другую клетку, убирая под прикрытие пешки, рвущейся к краю доски.
  
  

Между ангелами и демонами

  
   Ян чувствовал, что сходит с ума. Рядом с ним постоянно происходили странные вещи. В детстве с ним что-то случилось, что-то такое, о чем пришлось забыть... Родители и психологи настаивали, что это просто последствия травмирующей хрупкую детскую психику ситуации. Но сейчас... привычный мир рушился. И хватаясь за его осколки в бесплодных попытках понять происходящее, Ян испытывал настоящий страх, ужас которому невозможно противостоять каким бы храбрым ты ни был.
   Как был босиком в шортах и футболке он выскочил за дверь, слетел вниз по лестнице и выбежал на улицу. Но далеко уйти ему не дали. В пустом ночном дворе стояли ослепительно прекрасные девушки и юноши в белоснежных туниках и с белыми крыльями за спиной.
   - Здравствуй, Ян. Не бойся, мы пришли за тобой, - нечеловечески прекрасным голосом произнесла девушка с двумя крыльями за спиной.
   - Ян... Ян... - раздался шепот. - Неужели ты бросишь нас и поверишь этим лицемерам?
   Из темноты вышли трое мужчин в одинаковых черных смокингах. От них не пахло серой, и рогов у них не было, но их черные глаза без зрачков и белков говорили сами за себя.
   Ян попятился назад, не понимая, чего они от него хотят и, желая только убежать куда-нибудь подальше от них всех.
   - Ян... Ян... Янн... не бегиии... не бегиии от нас...
   Демонический шепот, казалось, шел со всех сторон сразу, он словно бы проникал прямо в голову и звучал там, подавляя волю к сопротивлению.
   - Каррр!
   От резкого крика вороны, Ян вздрогнул и очнулся. Демон стоял перед ним и, думая, что парень все еще в его власти, он протянул к нему лапу. Ян вскрикнул от страха, отшатнулся и инстинктивно взмахнул рукой...
   Ударом силы демона отшвырнуло на пять метров назад! Ян опять замер в ступоре, не понимая, что происходит. Несколько ангелов решили воспользоваться этим и взмыли в воздух, чтобы сверху накинуться на Яна. Но на них с внезапной яростью набросились вороны.
   - Ян! Ты идешь с нами! - тоном, не терпящим возражений, заявил предводитель ангелов - архангел с четырьмя крыльями.
   - Не так быстро! - во всполохе темного пламени появился демон.
   - Изыди во тьму!
   - Сейчас наше время!
   - Эй! Я думаю, он пойдет с нами.
   Обернувшись, Ян увидел странную пару - простого худого подростка с автоматом в руках и девушку с роскошными рыжими волосами.
  
   После истории с Арихико никаких вопросов от начальства ко мне не было. Ни Владислав, ни Сергей ничем мне не напоминали о случившемся и вообще делали вид, что ничего не было. Дело, насколько я понимал, было секретным, но слухи по отделу все равно пошли.
   На меня косились, за спиной шептались, а при моем появлении замолкали или резко переводили тему разговора. Но хуже всего были фальшивые улыбки, от них просто тошнило... Даже Феникс досталось! Над ней подсмеивались, мол не такая она уж и красивая, раз я от неё с какой-то вампиршей убежал.
   Не то, чтобы меня все это очень задевало, но дело было еще и в другом. Не важно, что меня никто ни в чем не обвинил - я сам для себя решил, что я не в Ордене! Я сам поставил себя против всех остальных. Как после этого вернуться к привычной жизни? Улыбнуться и сделать вид, что ничего не было?
   Развязка произошла спонтанно и неожиданно для меня самого. Владислав на обычной утренней планерке начал меня разносить за какую-то мелочь, в общем-то даже мягче чем обычно. Но я вдруг встал, посмотрел на начальника и тот сразу осекся.
   - Ты чего, Игорь?
   - Ничего, - совершенно спокойно ответил я.
   В полной тишине я снял с себя кобуру с табельным оружием, потом сложил все листочки в дело и протянул папку первому попавшемуся оперу, кажется, это был Егор.
   - Я пойду.
   - Куда?
   - Не знаю, - совершенно искренне ответил я. - По городу погуляю.
   И вышел из кабинета.
  
   Следующие несколько дней меня никто не трогал. Мне не звонили и не пытались со мной поговорить. Думаю, это потому что никто не знал, что со мной делать. Но зато за мной следили. Чексисты, какие-то маги и просто непонятные личности. Некоторые из них пытались заниматься своей работой скрытно, и за это я был им настолько благодарен, что даже делал вид, что не вижу их. Другие ничего не стеснялись и чуть ли не дышали мне в затылок.
   Как-то рано утром я вышел из дома в магазин, а погода была мерзкой и сырой, дул противный ветер, да еще с неба сыпалось что-то непонятное мокрое и холодное. Я спокойно подошел к машине и постучал в окно. Опешивший чекист машинально опустил стекло, второй схватился за пистолет.
   - До магазина подвезете?
   Они оба переглянулись и сказали, что ждут одного человека. Я флегматично пожал плечами, застегнул воротник куртки и пошел пешком. Через десять минут чекисты на той же самой машине "ждали одного человека" уже возле магазина. Я опять подошел к ним и постучал в окно.
   - Что опять надо?
   - Да ничего, - усмехнулся я. - Погода хреновая, а вы замерзли, наверное. Кофе будете?
   Я протянул ему стаканчик с дымящимся кофе. На этот раз чекист не растерялся, а сразу отказался. Впрочем, я и не собирался поить его за свой счет. Рука случайно дрогнула и...
   - Ой...
   - Сука!!!
   Он пулей выскочил из машины и принялся отряхивать брюки и свитер.
   - Извини мужик, я случайно, - я пожал плечами перед совершенно взбешенным чекистом и спокойно пошел домой.
   После этого следить за мной стали гораздо аккуратней.
  
   Самым сложным для меня стало общение с Феникс. С одной стороны она совершенно неожиданно для меня показала себя очень понимающим человеком. Она словно бы читала мои мысли и понимала меня лучше, чем я сам. Девушка всегда оказывалась рядом, когда была нужна, и сама уходила, когда я хотел побыть в одиночестве.
   А мне самому все чаще казалось, что я понимаю, что чувствует Феникс. Знаю, когда она злиться, а когда ей просто грустно. В этом не было бы ничего странного - все люди рано или поздно учатся по небольшим признакам угадывать настроение человека, с которым проводят много времени - если бы это не происходило тогда, когда мы с Феникс были в разных комнатах. А однажды я вдруг купил клубничного мороженного, просто потому, что подумал, что она его хочет. И не ошибся.
   С другой стороны наши отношения ничуть не изменились. Я так же делал всю работу по дому и кормил девушку. Мне казалось, что Феникс обиделась на меня из-за того, что я ушел с Арихико, но она этого не показывала.
   И лишь однажды мы поговорили всерьез на тему, которой оба боялись касаться. В тот вечер Феникс с ногами сидела на диване со сборником стихов какого-то советского автора, а я за столом чистил пистолет.
   - Каждый выбирает для себя... - задумчиво произнесла Феникс и вдруг совершенно неожиданно спросила: - Игорь, ты хочешь уйти из Ордена?
   Я промолчал, не зная, что ответить.
   - Хотела бы я знать, о чем ты сейчас думаешь...
   - Я не знаю. Видишь в чем дело... - я задумался, подбирая слова. - Я никогда особенно и не хотел вступать в него. Меня никто не спрашивал, хочу ли я служить в Ордене или нет. Меня просто... взяли и поставили перед фактом, что я буду служить. И все из-за того, что я берсерк.
   - Меня тоже не спрашивали, - пожала плечами Феникс. - Ты хоть в родном городе живешь, а с семи лет дома не живу. То у эльфов училась, то у магов разных, даже сейчас не в Екатеринбурге работаю.
   - Ну да, в этом мы похожи.
   - Это конечно твое дело, уходить из Ордена или нет, просто, - девушка посмотрела на меня и спросила: - Мне что делать?
   - Как что? - удивился я. - Дальше работать.
   - Но я ведь не просто оперативник, а твоя напарница. Из нас ведь с самого начала готовили пару.
   - Извини, - я опустил голову. - Я опять про тебя не подумал.
   - Ничего, я уже привыкла к этому. Обо мне мало кто думает.
   - Извини...
   - Знаешь, послушай.
   Феникс начала негромко читать стихотворение:
   - Каждый выбирает для себя
женщину, религию, дорогу.
Дьяволу служить или пророку --
каждый выбирает для себя.
   Каждый выбирает по себе
слово для любви и для молитвы.
Шпагу для дуэли, меч для битвы
каждый выбирает по себе.

Каждый выбирает по себе.
Щит и латы. Посох и заплаты.
Меру окончательной расплаты.
Каждый выбирает по себе.

Каждый выбирает для себя.
Выбираю тоже -- как умею.
Ни к кому претензий не имею.
Каждый выбирает для себя.
  
   - Понимаешь? Так или иначе, ты сам выбираешь свою дорогу.
   - Понимаю. Спасибо.
   Каждый выбирает для себя... легко сказать, но так ли это на самом деле? Зачастую выбор делают за нас. Другие люди определяют нашу жизнь, учебу, работу и веру. Другие люди всегда решают за нас - родители, учителя, преподаватели и начальники. Даже наши друзья зачастую влияют на нас, а порой и решают за нас. Так, где свобода? Где выбор?
  
   * Стихотворение "Каждый выбирает для себя" Юрий Левитанский.
  
   На следующий день мне позвонил Сергей и вызвал к себе в кабинет. Особого желания разговаривать с ним не было, но вечно бегать нельзя. Рано или поздно мне все равно бы пришлось идти и делать выбор.
   В отделе работа шла своим чередом, показав пропуск на проходной, я как обычно прошел на территорию. Внутри здания на меня тоже особого внимания не обращали. Зайдя в кабинет в Сергея, я бесцеремонно уселся на стул, закинул ногу за ногу и скрестил руки на груди. Этот демонстративный жест от него не укрылся, возможно, поэтому разговор он начал жестко и без любезных расшаркиваний.
   - Собрался уходить из Ордена?
   - Имею право.
   - Имеешь, имеешь, - согласился со мной Сергей.
   - Не темни, - раздраженно попросил я. - Как будто я не понимаю, что вы собираетесь сделать со мной.
   - Понимаешь и не пытаешься убежать?
   - Я бы убежал, - совершено честно сказал я. - Да вот с Феникс проблема, вы же сразу её в заложники возьмете и пристрелите, если я не вернусь. А вместе мы далеко не уйдем.
   - Игорь, - немного помолчав, произнес Сергей. - Ты за кого нас принимаешь?
   - Ммм, дай подумать, наверное, за людей, у которых цель оправдывает все средства!
   - Не неси ерунды! Ни тебя, ни Феникс никто не собирается расстреливать.
   - А в чем проблема? - зло усмехнулся я. - Патронов жалко или просто подручных для такого дела найти сложно?
   Сергей смотрел на меня со странным выражением усталости и раздражения. Так учителя смотрят на надоевших им учеников.
   - Игорь, если хочешь к себе адекватного отношения, то и веди себя как человек взрослый, а не паясничай как клоун. Хочешь уйти из Ордена - иди! Давай, вперед! Никто тебя тут держит! Обиделся он тут, вампиршу его не защитили!
   Не знаю, чего именно он ожидал. Скорей всего хотел разозлить меня, заставить вспылить, кинуться на него с кулаками. Выпустить пар, в общем. Но поступил я иначе. Хотя сам до сих пор не знаю, почему я тогда так сделал. Наверное, действительно накипело.
   - Да без проблем, - расстегнув куртку, я достал из внутреннего кармана сложенный листок бумаги и протянул его Сергею. - Вот.
   - И что это?
   - Заявление на увольнение по собственному желанию. Все по образцу.
   Сергей внимательно его прочитал, потом поднял на меня глаза и спросил:
   - Ты сдурел?
   - Сам же только что сказал, что меня здесь никто не держит, - пожал я плечами. - Вот я и ухожу. Найду себе новую работу, какую-нибудь. Образования у меня нет, но я всегда могу наняться в охрану или пойти в армию контрактником.
   - Какой охранник, какой контракт, Игорь, ты о чем вообще?
   - Ну, помечтать мне хоть можно? О простой жизни, в которой у тебя есть хотя бы иллюзия свободы?
   Он отвел глаза в сторону.
   - Куда меня отправят? На тропический остров где-нибудь в Индонезии?
   - Какая Индонезия, о чем ты? Голый камень в море Лаптевых - вот все что тебе достанется. Ни людей, ни связи, ни какой-либо информации о внешнем мире. Остров окружат магией, чтобы никто тебя не видел и не слышал и ни один случайно проходящий мимо корабль не смог подобрать тебя. На этом куске промерзшей земли у тебя будет только жалкая хижина, в которой тебе придется провести остаток жизни. Раз в три месяца тебе будут скидывать небольшой запас продуктов и дров и может быть что-нибудь из одежды и все!
   - Заманчивая перспектива.
   - А что ты хотел? Ты же берсерк? Что будет, если у тебя в магазине, в который ты охранником устроишься, крышу сорвет? А если к тебе менты прокопаются на улице, а ты им головы оторвешь? Что тогда?
   - Ну море Лаптевых, так Лаптевых. Что поделать. Когда ближайший рейс?
   - Ты думаешь, я шучу?
   - А ты думаешь, я шучу?! - Я резко подскочил с места, отбросив стул, и перегнувшись через стол навис над Сергеем. - Ты думаешь, я в шутку все это собрался делать? Просто так зашел поприкалываться?! Бери это сранное заявление, неси этому сранному начальнику и говори ему, что у меня крышу сорвало! А я домой пойду, вещи собирать!
   Растерялся он только на мгновение.
   - Не так быстро, друг мой дорогой. А что будет с Феникс?
   - А что с ней будет? - не понял я. - Дом я на неё перепишу. Напарника нового найдут или вообще переведут, наконец, из оперативного отдела к магам.
   - А вдруг она попытается тебя вытащить с острова? Нет, её на всякий случай закроют в тюрьме для магов. Там Феникс полностью отрежут от источников магии, подсадят к ней пару призрачных паразитов, которые будут тянуть из неё остатки силы. А на руках будут кандалы. Ну и естественно камера - каменный мешок с топчаном и никаких удобств.
   - Ну, ты и сука...
   - Вот и все Игорь. Хочешь уходить? Вперед, иди, собирай вещи. Только Феникс не забудь предупредить, чтобы она тоже собрала.
   - Ну, ты...
   - Сядь!
   От неожиданности, я и в самом деле сел. На мгновение от Сергея потянуло жуткой, холодной и древней силой. Меня от неё пробрала дрожь, но он, кажется, ничего не заметил.
   - Успокойся. Никто Феникс не тронет, - Сергей достал из кармана сигареты, открыл окно и закурил. - Но если хочешь уйти выполни сначала одно дело.
   - Какое еще дело?
   - То самое, из-за которого я тебя сегодня вызвал. Надо проследить за этим человеком, - он протянул мне лист бумаги с фотографией парня лет двадцати и небольшой информацией о нем.
   - В смысле проследить?
   - Просто наблюдать за ним с расстояния. И ни в коем случае не вмешиваться. Понял?
   - Зачем? С каких пор мы следим за обычными людьми?
   - Игорь, ты хочешь выйти из Ордена без лишних проблем или получить ответы на глупые вопросы?
   - Понял, вопросов нет. Разрешите приступать к выполнению особо важного задания?
   - Не паясничай. Сейчас его пасут другие люди, отправляйся к его дому сегодня в одиннадцать вечера. А теперь свободен.
   Я не стал больше ни о чем спрашивать и вышел из кабинета. Задание казалось мне совершенно идиотским, но либо Сергей тупо издевается надо, либо дело не простое. Очень непростое, раз им занимается эта хитрожопая сволочь, а не оперативный отдел или контрразведка.
  
   К этому странному приказу Феникс отнеслась на удивление с большим энтузиазмом. И хотя я ни слова не сказал, что собираюсь взять её с собой - она посчитала это само собой разумеющимся. Мне осталось только пожать плечами, глядя на то, как рыжая собирает свою "походную" сумку.
   На всякий случай, чтобы потом не кусать локти, я тоже подготовился. Взял с собой автомат, любимый пистолет "Пустынный орел" подсумок со сменными магазинами и гранатами.
   Времени еще оставалось достаточно так, что я решил подремать перед бессонной ночью. Спать я не собирался, так просто немного вздремнуть...
  
   На лесной поляне кипел яростный бой, ломались мечи и копья, крушились доспехи и щиты, рекой лилась горячая кровь. Невзирая на нашу храбрость, исход битвы был очевиден. Мы бились с отчаянной храбростью обреченных, но песнь о нас сложить будет некому...
   - Морриган! Пора отступать!
   Девушка с густыми черными волосами, острыми, напоминавшие эльфийские, ушами и злым некрасивым лицом резко обернулась и крикнула в ответ:
   - Куда? Некуда больше отступать! И незачем!
   Я стоял позади неё раздетый до пояса и с длинным мечом в руках. Над головой хриплым карканьем носились вороны, но в этом бою они ничем не могли помочь.
   - Сверху!
   Я поднял голову и увидел падающую с неба ослепительно прекрасную девушку в белоснежных одеждах и с двумя большими крыльями за спиной. Её глаза горели нестерпимым светом ярче солнца, а в руках золотым пламенем сверкал меч.
   Первый удар я смог отбить, ударил сам, но враг оказался быстрее. Последнее что я увидел - это блеск солнца на лезвии её меча...
  
   Я резко дернулся, словно уходя от удара, и поняв, что уже не сплю, выругался. Как же меня уже задолбали тогда эти реалистичные сны, в которых я постоянно с кем-нибудь сражаюсь. Почему мне не снилась какая-нибудь мирная ерунда? Почему постоянно битвы, сражения то с крестоносцами на льду, то с фашистскими танками на снегу, то в джунглях с испанцами... Ангелы, правда, в первый раз приснились.
   Самое интересно то, что, судя по часам, спал я всего минут десять, а сон был длиной в два часа. Да и думал в нем я как-то странно, словно герой какого-нибудь дешевого эпичного фэнтези.
   Тряхнув головой, прогоняя остатки сна, я поднялся с кровати и увидел лежавшую на тумбочке карту Таро с руной Наутиз на рубашке. Недоумевая - я ведь точно помнил, что убрал её в стол - я взял её в руки. Обнаженная девушка, частично прикрытая покрывалом, танцующая в венке - старший аркан Таро Мир.
   Это уже вторая карта, странным образом оказавшаяся в моей комнате. Что она означает, почему на неё нарисована скандинавская руна? Какого хрена вообще происходит?
   У меня мелькнула мысль, что это просто чей-то розыгрыш, но кто мог незаметно войти в дом? Феникс? Но почему-то у меня было четкое ощущение, что это не она.
  
   Погода выдалась относительно хорошей. Не было ни снега, ни дождя, но зато дул неприятный сырой и пронизывающий ветер. Феникс злилась, ворчала, мерзла и куталась в куртку. Я лениво отвечал ей, что не звал её с собой, так что нечего сейчас жаловаться. На это рыжая обиженно отворачивалась и замолкала, но через какое-то время опять начинала ворчать.
   Работа была на редкость простой. Мы мерзли во дворе дома парня, за которым надо было следить. Он давно спал в теплой квартире, а мы наблюдали за подъездом. Ничего не происходило и мне все больше казалось, что Сергей все-таки издевался надо мной, но Феникс вдруг перестала ворчать и замерла.
   Я быстро сорвал с плеча автомат и передернул затвор. Сам я ничего подозрительного не видел и не слышал, но слишком уж остро почувствовал перемену настроения подруги.
   - Игорь.
   - Ты что-то почувствовала?
   - Не... я не пойму! - раздраженно воскликнула Феникс. - Что-то странное... я не знаю что это!
   - Ничего страшного. Просто успокойся, расслабься и подумай.
   К моему удивлению Феникс послушалась. Она закрыла глаза и прижала ладони к вискам. Все это время я контролировал обстановку вокруг нас и поэтому сразу увидел, как из подъезда выскочил полураздетый парень. А потом началось что-то непредставимое...
   Схватив Феникс, я затащил её за чью-то машину и заставил пригнуться. Ни ангелы, внезапно появившиеся во дворе, ни демоны, вышедшие из темноты, нас не увидели или просто не обратили внимания на случайных свидетелей.
   - Ты что-нибудь понимаешь? - спросила я у Феникс.
   - Нет... - тихо ответила она, не отрывая взгляда от нечеловечески прекрасных юношей и девушек. - Ангелы, я думала это просто легенды.
   - Я тоже, - признался я.
   Демонов мне встречать не приходилось, но я знал об их существовании. Это был опасный, редкий, но известный сверхъестественный враг Ордена. Но ангелы?!
   Сергей запретил мне вмешиваться, так что мы просто сидели и смотрели как ангелы и демоны спорят из-за человека. Я попробовал дозвониться ему, но телефон не ловил связь.
   - Что мы будем делать? - спросила Феникс.
   - Не знаю. Сергей запретил вмешиваться, только наблюдать со стороны.
   - Зачем? Какой в этом смысл?
   - А я знаю?!
   - Ого...
   Парень взмахом руки отбросил демона на пять метров. На мгновение я ощутил что-то странное и смутно знакомое. А на ангелов вдруг накинулись вороны.
   - Вороны, - Феникс нахмурилась, словно пыталась что-то вспомнить.
   Почему вороны вдруг защищают человека? На ум пришли только карасу-тэнгу из Японии, но что им тут делать?
   С неба опустился архангел с четырьмя крыльями.
   - Ян! Ты идешь с нами! - тоном, не терпящим возражений, заявил он.
   - Так что мы будем делать? - быстрым шепотом опять спросила Феникс.
   - Не так быстро! - во всполохе темного пламени появился демон.
   - Да не знаю я! Что нам, выйти и напасть на эту толпу? Я могу, ты же знаешь, но что дальше будем делать?
   - Изыди во тьму!
   - Можем уйти домой, там мы и осаду сможем выдержать.
   - Сейчас наше время!
   Я задумался. А какого черта я слушаю этого Сергея? Я оперативник Ордена и мой долг защищать людей!
   - Эй! Я думаю, он пойдет с нами.
   Реакция на наши слова была мгновенной. Сверху на меня кинулся ангел, а с другой стороны демон. Мы с Феникс действовали быстро и привычно. На пути демона вспыхнула стена светлого огня, он не успел затормозить, влетел в него и завыл от боли. Прекрасная девушка с взором горящим летела быстро, но по легко просчитываемой баллистической траектории. Вскинув автомат и дергая за спусковой крючок, я вдруг узнал её... Именно она убила меня во сне. Получив пару пуль, красавица резко взмахнула крыльями и ушла в темное небо.
   - Ян! К нам быстро!
   Парень не стул тупить, а стремглав бросился к нам. Ангелы и демоны дружно закричали что-то возмущенное. Некоторые кинулись за Яном, но Феникс вовремя прикрыла его стеной огня. А я придержал самых ретивых короткими очередями, впрочем, пули им особого вреда не наносили.
   - Уходим.
   Легко сказать. Я уже давно был грани боевого транса и быстро оценивал обстановку. Ангелы и демоны опасались друг друга больше чем нас, и только это мешало им быстро разделаться с нами. Они медлили, постоянно перемещались с места на место, стремясь занять более выгодные позиции. И только когда увидели, что добыча уходит, кинулись на нас.
   Демон появился прямо передо мной, но я успел уйти в сторону от его удара и с разворота треснуть его прикладом по голове. На мой взгляд, это оказалось эффективней пуль. Феникс отогнала двух назойливых ангелов огнешарами. Еще на одного ангела с криком бросилась ворона, он замешкался и я всадил в него полмагазина. Убить не убил, но какое-то время ему будет не до нас.
   Ян вел себя на редкость умно для неопытного человека, оказавшегося на поле боя. Он не метался в панике, не кричал и не пытался проявить героизм. Вместо этого он держался между мной и Феникс и следил за тем, чтобы случайно не помешать нам.
   К счастью ангелы и демоны не забывали драться друг с другом. Только к нам бросился здоровый рогатый демон, как что-то быстро просвистело и насквозь пробило его грудь, оставив приличную дыру. А с крыши соседнего здания словно бы росчерк лунного света пронзил архангела, парящего над двором.
   После этого схватка между ними разгорелась особенно ожесточенно. В руках ангелов появились пылающие мечи, а демоны стали трансформироваться в свою боевую форму. Между ними засверкали видимые даже мне заклинания.
   Зрелище было интересным - ночной двор, резкий порывистый ветер, бегущие по небу облака и демоны, сражающиеся с ангелами. Но мы не стали смотреть, а бросились бежать. Несколько противников заметили это и кинулись в погоню. Я кинул им под ноги гранату, но демон её мгновенно испепелил, да так быстро, что взрыва не произошло. Но через мгновение его пронзил уже знакомый росчерк лунного света, а второго врага что-то тяжелое и мощное буквально впечатало в асфальт, да так что только перья и кровь во все стороны полетели.
   Отбежав на приличное расстояние, я отдал куртку и берцы Яну. Тот утверждал что не чувствует холода и может потерпеть, но знаю я это "мне не холодно". Сначала не холодно, а потом воспаление легких.
   По дороге до дома нас никто не беспокоил, и поэтому у меня было время подумать над сразу тремя вещами. Почему на месте такой схватки не появился как минимум дежурный патруль? Почему мне вдруг на мгновение померещилась рукоять молотка в теле ангела, бросившегося на нас? Разве мог кто-то пустить молоток с такой силой? Ну а самое главное. Приказ Сергея я нарушил, хорошо, но что теперь делать дальше?
  
   В нашем доме Феникс ушла в свою комнату, чтобы до предела усилить защитные заклинания вокруг дома. Яна я отправил на кухню пить чай и приходить в себя, а сам пошел звонить Сергею. Разговор получился коротким.
   - Игорь, твою мать, я же тебе русским языком велел не вмешиваться!
   - И что мне было делать, сидеть и смотреть как демоны и ангелы, о существовании которых утром я даже и не подозревал, дерутся за парня, как гиены за кусок мяса?! Нахрена ты мне отдавал такой приказ идиотский?!
   - Да для того, чтобы ты его выполнил! Просто взял и выполнил. Понимаешь?! Не обсуждал, не делал по своему, не возмущался, а просто взял и выполнил приказ. Ты на хрена вообще работать в Орден пришел?
   - Людей защищать.
   - Гениально. Ну вот теперь ты сам по себе. Радуйся, Орден не будет вмешиваться в эту ситуацию. Сам расхлебывай.
   Некоторое время я стоял и задумчиво смотрел на мобильник. Что-то меня зацепило, что такое интересное сказал Сергей, но блин... Мысль вертелась, как говорится, на кончике языке, но сформулировать я её так и не смог.
   Главный вопрос, впрочем, оставался прежним - что делать дальше?
  
   Я вернулся на кухню. Ян сидел за столом, сжимая почти полную кружку чая, и смотрел в одну точку. Вздохнув, я достал из шкафа бутылку коньяка, налил полстакана и протянул его Яну. Тот почти машинально хлебнул, от неожиданности поперхнулся и закашлялся.
   - На, закуси, - я протянул ему кусок колбасы.
   - Спасибо.
   - Не за что. Давай приходи уже в себя.
   - Кто вы?
   - Долго рассказывать, так что запомни главное - сейчас мы единственные, кто хочет тебе помочь.
   Ян помолчал, переваривая мой ответ. Очевидно, размышлял, можно ли мне доверять или нет. Хотя выбора у него не было.
   - Кто они такие и зачем я им нужен?
   - Хороший вопрос, - кивнул я. - И я бы очень хотел узнать ответ на него. Сам что думаешь?
   - А что я могу думать?! Я обычный человек, учусь в институте, снимаю квартиру у родственников за полцены! Все!
   "Нет не все, - подумал я, - раз тебя защищают вороны, и ты можешь взмахом руки отбросить демона".
   - Значит, есть что-то, чего ты о себе не знаешь, - спокойно ответил я. - Только и всего. Мир гораздо сложнее, чем ты думал. Не пытайся сейчас это понять, а не то сойдешь с ума. Просто прими как есть.
   - Легко сказать - прими как есть. Значит, есть ангелы и демоны, и я им зачем-то понадобился? Окей, все в порядке. Совершенно обычная ситуация!
   - Успокойся! - я резко хлопнул ладонью по столу. - Смотреть противно. Допивай коньяк и иди спать. Утром будем разговаривать.
   - А я доживу до утра?
   - А я откуда знаю? - совершенно искренне удивился я. - Может быть, ты сейчас колбасой насмерть подавишься или об порог споткнешься и шею свернешь?
   - Да уж, психологом тебе не быть, - сказала Феникс, заходя на кухню. - Ян, не слушай этого придурка. Иди спокойно спать, в нашем доме ты в безопасности. А утром на свежую голову будем думать о том, что произошло и что делать дальше.
   Феникс отвела Яна зал и уложила его спать, при этом она, наверное, использовала магию, а потом вернулась обратно и осуждающе посмотрела на меня.
   - Ну, ты даешь, Игорь, у него и так уже истерика начинается, а ты еще и масла в огонь подливаешь.
   - Можно подумать мне сейчас легче, - раздраженно ответил я.
   - Что сказал Сергей?
   - Что бы сами выпутывались.
   - Черт... и что теперь нам делать?
   - А я знаю?!
   Взглянув на бледную и уставшую Феникс, я почувствовал раскаяние. Нашел на ком срываться... Вздохнув, я подошел к девушке и обнял её.
   - Ты чего? - Феникс удивилась, но не стала отстраняться.
   - Извини. Я просто немного устал.
   - Ладно, - она по-кошачьи потерлась об меня щекой и фыркнула. - Спать пошли. Утром будем думать, что делать дальше.
   - Иди, а я пока тут посижу. Вдруг эти заявятся.
   - Хорошо.
  
   Феникс и Ян уснули, а я еще долго сидел на кухне. Я очень хорошо понимал Яна, у которого весь его мир буквально разлетелся на части - у меня происходило то же самое, и я никак не мог решить, что с этим делать? Вот что?
   Я думал, что из Ордена меня выгонят уже и без моего желания. Но все-таки меня больше волновало другое. Ангелы и демоны... что им нужно было от этого парня с непонятной силой. Феникс утверждала, что он не волшебник, и я ей верил. Но как тогда объяснить тот удар по демону и ворон? Вороны и вороны птицы умные, недаром им приписывали разные магические свойства, считали предвестниками смерти и спутниками ведьм.
   - Черный ворон, черный ворон, что ж ты вьешься надо мной?
   Во дворе раздалось хриплое карканье. Насторожившись, я взял автомат и вышел на крыльцо. На редкость крупный ворон сидел на крыше и внимательно смотрел на девушку, стоявшую на кончиках пальцев на самой кромке забора.
   - Переговоры? - поинтересовался я.
   - Смертный, отдай нам парня.
   Голос у ангела был очень мелодичным, но я бы не назвал его приятным или красивым. В нем было что-то... как впрочем, и в неземной красоте девушки с крыльями было что-то нечеловеческое, отталкивающее. Невольно я сравнивал её с другими красивыми девушками, которых знал. Даже Арихико, несмотря на то, что она была древней вампиршей, выглядела гораздо человечней.
   - Он не вещь, чтобы его отдавать, - флегматично ответил я.
   - Ты смеешь нам перечить?
   - Кому это вам? Или у вас раздвоение личности?
   - Выполни нашу волю или мы покараем тебя за дерзость.
   Я совершенно не чувствовал от неё никакой угрозы и неожиданно понял почему.
   - Ты не можешь зайти в дом.
   - Ты недостоин этого! Выведи его во двор.
   - Нет-нет, не юли, - усмехнулся я. - Ты не можешь зайти в дом, пока я не дал тебе своего приглашения. Как вампир.
   На безупречном лице ангелицы не отразилось никаких эмоций, но мне показалось, что от такого сравнения она пришла в бешенство. Какой-то уж слишком напряженной стала её поза.
   - Ты прихвостень демонов и служишь Тьме?!
   - Не-а, - флегматично ответил я. - Не угадала.
   - Тогда почему ты смеешь отказывать нам?!
   - А с чего я должен вам помогать?
   - Потому что нет середины! Ты или служишь делу Света или пособник Тьмы!
   - Даже в бульварном фэнтези сейчас так уже не говорят, - усмехнулся я. - Да плевать я хотел на вас и на ваше дело. Может вы, и служите свету, но вот добра в вас немного.
   - Не смертному нас судить!
   - Ну да, куда уж нам?
   Рядом с ангелом появилась суккуба одетая, хотя вернее будет сказать, раздетая весьма откровенно. Демоница томно потянулась, демонстрируя красивую едва прикрытую грудь, гладкий живот и длинные ноги, провела языком по алой губе.
   - Отдай парня мне. Поверь, с девушками лучше.
   Глядя на неё я не почувствовал ничего кроме скуки. Марина, полкуровка-суккуба, которой я помог в прошлом году, несмотря на возраст, выглядела гораздо соблазнительней. Она была живой, интересной, а эта... опасный хищник, только и всего.
   - Зачем он вам?
   - Тебя это не должно интересовать, - злобно прошипела суккуба.
   - Это не твое дело, смертный, - согласилась с ней ангелица.
   - Тогда пошли вон обе. Я не собираюсь отдавать парня никому из вас.
   - У тебя нет выбора!
   - Ты не сможешь сидеть вечно в своей норе!
   - Он достанется нам!
   - Он будет служить нам!
   Они переглянулись друг с другом и суккуба злобно добавила:
   - Или мы убьем его, чтобы он не достался никому.
   На этом разговор закончился. Демоница исчезла в вспышке багрового пламени, а ангелица резко взмахнула крыльями и улетела. Я флегматично пожал плечами. Единственное что я понял после этого разговора, так это то, что Яна никому их них отдавать ни в коем случае нельзя.
  
   Утром после завтрака мы устроили мозговой штурм. В доме мы могли просидеть долго, но в обороне войну не выиграть. С другой стороны, как вообще сражаться с таким врагом? Для начала нужно понять планы врага и способ их сорвать.
   Я долго пытал Яна, чтобы он вспомнил и подробно рассказал обо всем странном, что с ним случилось в детстве. Мне казалось, что именно там кроется ключ к разгадке. Феникс утром опять повторила то, что сказала накануне - Ян не волшебник, но у него на редкость сильная аура и большой потенциал.
   - А в чем разница, - не понял я.
   Феникс тяжело вздохнула и сочувственно посмотрела на меня.
   - Игорь, тебе вредно думать. Просто прими как есть - он не волшебник.
   - Ты можешь нормально объяснить или нет?
   - Как тебе можно что-то объяснить, если ты простых вещей не понимаешь?
   Я уже давно махнул рукой на подобное отношение со стороны Феникс. Она искренне считала, что я мало в чем разбираюсь и не могу понимать сложные вещи, вроде законов физики или магии. И честно сказать - у неё были некоторые основания так думать.
   - Подождите...
   - Что?
   - Я... черт... - Ян выругался и мучительно нахмурившись, потер лоб рукой. - Не могу вспомнить, все как в тумане. Но со мной что-то случилось...
   - Когда? Где?
   - Когда я был совсем ребенком, в первом или во втором классе я отдыхал у бабушки в деревне. И там что-то случилось... рядом еще был дед Федор. С тех пор я его больше никогда не видел и в этой деревне больше никогда не был.
   Мы с Феникс переглянулись. Так себе зацепка, если честно, но тогда ничего более весомого у нас не было. Мы подумали, что это "что-то случилось" было скорей всего рядовым или не очень рядовым, но вполне обычным происшествием. Например, на Яна напали собаки или на его глазах погибли люди или что-то еще случилось с ним, что отложило сильный отпечаток. Но...
   - Поехали, - решительно заявил я. - Сидя на стуле ничего не сделаешь.
   - А если на нас опять нападут эти?
   - Все может быть, - согласился я. - Но мы же не можем вечно отсиживаться здесь? Эта деревушка недалеко от города. Если повезет с автобусом, то мы будем на месте как раз после обеда. В крайнем случае, успеем вернуться назад до вечера.
   Сборы были недолгими. Феникс набрала в свою сумку еды на всех троих, я проверил запас патронов, а Ян в это время слонялся по дому и разглядывал его. Заглянув с моего разрешения в мою комнату, он вдруг замер напротив лежавшего на полке среди книг зеленого камня размером с кулак.
   - Что это?
   - Камень, а что? - беспечно ответил я.
   - Да так ничего, - Ян попытался отвести от него взгляд, но не смог.
   - Хм... что ты чувствуешь?
   - Не пойму, меня... - он раздраженно вздохнул, пытаясь подобрать нужные слова. - Ну, я не знаю, как объяснить, но меня словно бы тянет к этому камню.
   - Тогда забирай его себе.
   - Серьезно?
   - Вполне. Мне этот булыжник не нужен.
   Он осторожно взял в руки кельтский камень. Я ожидал чего угодно, но не произошло ровным счетом ничего. Ни камень, ни человек никак не отреагировали на прикосновение.
   - Он же наверное дорогой, - неуверенно произнес парень.
   - Фигня, - я махнул рукой.
   В самом деле, что мне этот камень? У рыжей свой есть, я все равно не мог им пользоваться, а нужен будет - еще один с работы стащу.
   Я рассказал Феникс об этом и она сильно удивилась. Ничего из того, что она знала о кельтских камнях, не могло объяснить странной тяги Яна к нему. Кроме камня, Ян заинтересовался одним вышитым на белой ткани защитным языческим узором. А еще он словно бы чувствовал, где в стенах дома находились кирпичи с защитными рунами. Ну, или мне так показалось.
   Прежде чем ехать в деревню, мы заглянули в квартиру Яна, чтобы он мог переодеться и взять с собой документы и запасную одежду. Как я и думал, засады не было. Но за нами кто-то следил. На улице я вдруг почувствовал на себе чей-то пристальный взгляд, резко обернулся, но никого не увидел.
   Полную сумку оружия на автовокзал я пронес с помощью Феникс. Там тоже все прошло спокойно. Мы удачно взяли билеты на автобус, пождали всего десять минут и сели в него. На платформе я почувствовал заинтересованный взгляд и увидел, что на меня с любопытством смотрит красивая черноволосая и черноглазая девушка. Впрочем, она с таким же любопытством рассматривала и Яна, да и на других парней поглядывала с интересом. Правда, её голос почему-то показался мне смутно знакомым, но я не обратил на это внимания.
  
   Доехали мы без происшествий. Ян всю дорогу ломал голову, пытаясь вспомнить что-нибудь еще, я думал, что можно противопоставить ангелам и демонам, а Феникс сладко спала, положив голову мне на колени и закинув ноги на Яна.
   Выходя из автобуса, я заметил, что любопытная черноволосая девушка вышла вместе с нами, но она быстро пошла в сторону поселка, так что я только глянул ей вслед и пошел вслед за Яном. Нам пришлось два раза обойти всю деревушку, прежде чем Ян вспомнил, что дом деда Федора стоял где-то в стороне. Осталось только понять в какой именно...
   - А не в той случайно? - поинтересовалась Феникс, показывая рукой на холмы.
   Ян повернулся, присмотрелся и замер. Мы с Феникс переглянулись.
   - Пошли, нам в ту сторону.
   - Откуда вы знаете? - удивился парень.
   - Так ты у нас оказывается, вместо компаса можешь работать, - я хлопнул его по плечу и пошел к холмам.
   Я быстро понял, почему Феникс показала в эту сторону. От холмов буквально тянуло необычной холодной силой, холодной по внутренним ощущениям, а не температуре. И это был не промозглый и сырой холод склепа, нет, это был мороз горных ледников крепкий, сильный, бодрящий и заставляющий дышать полной грудью.
   У более чувствительной к таким вещам волшебницы должна была закружиться голова, но к моему удивлению она практически ничего замечала. По словам Феникс она чувствовала лишь небольшие следы магии и все.
   Вскоре мы увидели небольшой дом из потемневшего от времени бруса, с простой шиферной крышей и короткой трубой из красного кирпича. Рядом с ним не было ни сараев, ни дровника, ни даже забора. В общем, дом мало напоминал обычные сибирские деревенские избы, скорее временное жилье каких-нибудь лесорубов или охотников. Но одна деталь сразу бросилась в глаза - рунические камни, стоявшие на одинаковом расстоянии друг от друга вокруг дома.
   Хозяин дома - высокий крепкий старик в серой длиннополой шляпе и с темной повязкой на глазу - вышел нам на встречу еще до того, как мы подошли к защитному кругу. Ян сразу узнал его и подошел к нему. Следом за дедом Федором из дома выбежал крупный седой волк, он обнюхал Яна и сразу радушно завилял хвостом.
   - Ничего себе песик, - сдавленным голосом заметила Феникс.
   - Ага.
   Мне сразу не понравился слишком умный взгляд этого волка. Не такой, как у оборотней почти человеческий, а звериный, но слишком внимательный и пронзительный. Не простой это зверь.
   Ян начал было представлять нас и рассказывать нашу легенду, но дед Федор сразу его перебил.
   - Хорошие у тебя друзья, берсерк и огненная волшебница из рода магов Агни.
   Я удивился, но больше меня поразили не слова старика, а реакция Феникс и то, что я внезапно отчетливо почувствовал ту бурю эмоций, что вспыхнула внутри неё. Только потом я понял, что впервые услышал настоящее название клана Феникс.
   - Вы из Ордена.
   - Уже нет, - я покачал головой. - Нас фактически изгнали из него.
   - Ну-ну, - неопределенно хмыкнул дед Федор. - Ну что ж, в ногах правды нет, проходите в дом. Фреки, не мешай гостям.
   Внутри дом был таким же простым и неказистым, как снаружи и больше напоминал временное жилье, чем настоящий дом. Дело было даже не в обстановке, а в общем ощущении.
   Хозяин сразу пригласил нас к уже накрытому столу. Еда была простая: крупная варенная картошка с мясом зайца, темный хлеб, лук и соленое сало с чесноком. Феникс покривила носом, Ян тоже неохотно ковырялся в своей тарелке, зато я ел с удовольствием и за четверых. Дед Федор к еде не притронулся и только пил квас.
   После обеда Ян коротко рассказал о своих злоключениях, попутно он добавил, что понятия не имеет что такое Орден. Дед Федор со насмешкой в глазе взглянул на меня, мол отвечай давай, что такое Орден.
   - Для нас сейчас это не имеет значения, - отмахнулся я. - Важно другое - что происходит и что нам с этим делать?
   - Вы сами не понимаете?
   - Нет.
   - Плохо стали готовить людей в Ордене, - старик со вздохом покачал головой. - А вы ведь еще из лучших.
   - О чем вы?
   - О том, что не стоило Ордену так сильно увеличиваться в размерах. Раньше вас было всего несколько сотен на весь мир, но каждый из этих сотен стоил тысячи! А сейчас что?
   Я скрипнул зубами. Замечательно. Передо мной или псих, помешанный на истории Ордена, или очередной бессмертный. И я даже не знаю что из этого хуже...
   - Я вам помогу. В мой дом не смогут зайти ни ангелы, ни демоны. Оставайтесь столько, сколько нужно.
   - Если бы мы искали место, где отсидеться - остались бы дома! - резко ответил я.
   - Понимаю, - во взгляде деда Федора на мгновение появилось что-то одобрительно-жесткое. - Тогда слушайте. Ян не просто так нужен этим силам, он человек с древней кровью и эта кровь в нем пробудилась.
   - Что это значит? - сразу поинтересовалась Феникс.
   - Когда-нибудь вы сами узнаете, - неопределенно ответил одноглазый старик. - Важно другое - Ян нужен им не просто так. Он человек, в котором проснулась древняя кровь и его можно превратить в ангела или демона.
   - Зачем им это?! - воскликнул Ян.
   - Потому что в их армиях всегда не хватает добровольцев. Они ведут войну между собой с незапамятных времен. Сражаются они и за контроль над нашим миром, потому что сами они не более чем паразиты, живущие за счет смертных. Они питаются вашими силами, телами, эмоциями, страстями и душами, и даже свои ряды пополняют из людей.
   - Вот почему они сказали, что или заберут Яна себе или убьют его, - вмешался я.
   - Верно, - кивнул дед Федор. - Им сейчас не столько важно получить еще одного бойца - сколько не допустить усиления противника.
   - И что мне делать? - спросил побледневший Ян. - Я не собираюсь идти ни к одним, ни к другим!
   - Это правильно. А смерти не боишься?
   - Да не хотелось бы...
   - Не хотелось бы... - старик криво усмехнулся. - Не смерти бояться нужно, а позора! Смерть что? Ерунда. А иной позор и человека переживет и бессмертного... Есть способ навсегда избавить тебя от внимания и тех и других, но если боишься... - дед Федор сурово взглянул на Яна и осуждающе покачал головой. - Даже не пытайся, только друзей своих раньше времени в могилу сведешь.
   - Что за способ?
   - Расскажу об этом вечером. А пока отдыхайте.
   Феникс хотела было возмутиться, но я быстрым взглядом остановил её. Этот старик был очень не прост, и раз он не захотел говорить сейчас - то все равно ничего не скажет.
   Дед Федор убрал со стола, Ян пошел и прилег на лавке, а мы с Феникс вышли из дома. Солнце уже клонилось к горизонту.
   - Странный он... - задумчиво произнесла Феникс. - Я пыталась понять кто он такой, но ничего не увидела. Вообще ничего.
   - Наверное, просто замаскировал ауру.
   - Игорь! - раздраженно воскликнул Феникс. - Ты думаешь, я бы не заметила маскировки? Молчи лучше, за умного сойдешь.
   - Ну знаешь...
   Рыжая на мое недовольство не обратила никакого внимания.
   - Нет у него никакой маскировки... вообще ничего нет. Словно бы он сам... даже не призрак, призраков ведь видно... А главное. Откуда он узнал кто мы?
   - Не знаю. Хотя меня, как я подозреваю, знают все, - мрачно заметил я. - Да и о тебе многие слышали.
   - Ага. А откуда он знает старое имя моей семьи?
   - Агни? Это какое-то тайное название клана?
   - Не клана, а просто семьи и оно не тайное, просто... - Феникс замялась. - Это как прозвище, которое тебе в детстве дают родители. Оно не тайное, но его никто не может знать кроме близких членов семьи. Агни - это огонь на санскрите и наша древняя фамилия. Но уже очень долго мы всем известны просто как Уральские.
   - Уральские, - задумчиво протянул я. - И как долго вы живете на Урале.
   - Всегда, - лаконично ответила Феникс.
   - Ну, вы же когда-то пришли туда, верно? Лет триста назад или раньше.
   - Мы не приходили, Игорь. Мы всегда жили на Урале. Задолго до прихода русских и Ордена.
   Я замолчал, не зная, что на это ответить. Мимо нас, шумно хлопая крыльями, пролетел крупный ворон, сел на крыльцо и постучал клювом в дверь. Дед Федор приоткрыл дверь и впустил его внутрь.
   - Умная птица, - прокомментировала Феникс.
   - Я не знаю, кто он, но я ему верю.
   Она взглянула на меня и пожала плечами, мол, дело твое. Я не стал ей говорить, что это скорей всего тот же ворон, который ночью предупредил меня о визите незваных гостей.
   - Ты понял, что придется сделать Яну?
   - Смутно, - честно признался я. - Он собирается сделать что-то, из-за чего ангелы и демоны потеряют интерес к Яну.
   Напарница тяжело вздохнула и закатила глаза.
   - Ну это элементарно! У Яны пробудилась древняя кровь. Это означает что он потомок древних существ: ёкаев, каких-то других мифологических существ или даже сильных магов древности. Ты помнишь, как он откинул демона?
   - Помню.
   - Ну вот. Я же говорила что у него большой потенциал, но он не маг! Этот старик, судя по всему, собирается окончательно разбудить кровь Яна.
   - Это вообще возможно?
   - Ну... - Феникс смущенно потерла кончик носа. - Теоретически да, но я никогда об этом не слышала и даже не представляю, как это возможно.
   По большому счету то, что сказала Феникс, мне было неинтересно. Какая разница, что собирается сделать дед Федор, если мы на это никак повлиять не можем? Что мы собираемся делать? Вот что важно.
   - Что делать нам? - переспросила меня Феникс. - Не знаю.
   Мне потребовалось где-то около минуты, чтобы понять, что я не задавал этого вопроса вслух. Рыжая прочитала мои мысли и даже не заметила этого...
   - Разберемся на месте. Не можем же мы на самом деле бросить Яна...
   Хотя почему собственно говоря я не мог бросить Яна? Потому что как сотрудник Ордена должен защищать людей от сверхъестественного? Так ведь я же хотел уйти из Ордена... Зачем сражаться, рисковать своей жизнью и жизнью Феникс, когда можно было просто сбежать, пока есть возможность?
   - Ты не боишься? - неожиданно спросила меня Феникс.
   - Драки? Нет...
   - Я не об этом, ты не боишься бросать вызов сразу и небесам и аду?
   - Хм... - я задумчиво посмотрел на Феникс, ветер растрепал её прическу и пряди рыжих волос закрывали её лицо. Она морщилась, убирала их назад, но через пару секунд все повторялось. И почему-то у меня вырвалось совсем не то, что я хотел сказать: - Знаешь, пока ты рядом, я ничего не боюсь.
   Глупая фраза. Но Феникс от неё смутилась и отвернулась. А я, поддавшись непривычному порыву, шагнул к ней и обнял её. Она еще сильней смутилась, но отстраняться от меня не стала, только негромко шепнула:
   - Я с тобой.
  
   Мы сидели на камне и любовались закатом. Мимо пробежал деловитый волк, покосился на нас и побежал дальше по своим волчьим делам. Ворон, громко каркнув, тоже улетел. Дед Федор вышел на крыльцо, глянул на нас, но ничего не сказал.
   - Красиво, - негромко сказала Феникс.
   Действительно, закат сегодня был красивым. Хотя нам особо и не с чем сравнивать было. В ежедневной суете у нас не так много возможностей просто посидеть и полюбоваться закатом...
   Крылатый враг появился перед нами настолько внезапно, что отходить к дому, где лежало все оружие, было поздно. Выхватив из кобуры пистолет, я мгновенно закрыл собой Феникс.
   На этот раз посланник Света не пренебрег доспехами и оружием. Его тело защищала начищенная до блеска кираса, а в правой руке он держал пылающий светлым огнем меч. Величаво взмахнув сразу четырьмя крыльями, архангел завис над землей в паре метров от нас. Ну да, созданиям Света законы аэродинамики и гравитации не писаны...
   - Так значит, не боишься бросать вызов Небесам? - насмешливо спросил он.
   - Не боюсь, - тихо прорычал я.
   - Сколько злости... - архангел насмешливо прищурившись, смотрел на меня сверху вниз. - В этом вся суть смертных. Вы злитесь на то, что не в силах понять, приписываете высшим силам свои мелочные чувства. Обманываете, предаете друг друга, подставляете в своих мелочных интригах за власть над жалким клочком грязи.
   - А вы, конечно же, лучше нас, - зло усмехнулся я. - Деретесь не за клочок грязи, а за целый мир и ради этого обманываете, предаете и убиваете?
   - Смертный, ты не в силах понять нас или цель нашей Священной войны. Мы боремся против зла.
   Сзади меня раздался тихий смешок. Дед Федор с крыльца наблюдал за нашим разговором.
   - Что вы вообще можете понять, смертные? Вы же бабочки-однодневки, проживаете мимолетные жизни в тщетных попытках продлить их хоть на миг и, от осознания бессмысленности своего существования, забываетесь в пороках и страстях, только бы хоть на мгновение забыть о неизбежности смерти!
   - Все так, - не стал я спорить. - Вот только у нас есть то, чего нет у тебя - право выбора. Мы сами решаем, на чью сторону встать, сами выбираем себе богов и демонов и сами решаем, кому служить! А ты раб Света! Раб всемогущей силы. И проживи хоть сотни тысяч лет - ничего изменить не сможешь.
   Архангел не стал скрежетать зубами или издевательски смеяться, он все-таки был выше подобных проявлений эмоций. Вместо этого он надменно взирал на меня с высоты своего положения.
   - Что вы способны выбирать, смертные? Вы живете во лжи, верите в ложь и лжете сами! Право выбора?! И сколько же из вашего племени пользуется этим правом? А сколько с радостью позволяют решать за них?!
   - Право не обязанность, вот и пользуются им не все, - пожал я плечами. - Каждый выбирает по себе и для себя, и каждый сам расплачивается за собственный выбор или отказ от него своей мерой.
   - Вот чего стоят прекрасные служители Света, - вкрадчивый шепот казалось, шел со всех сторон. - Они говорят красивые и высокопарные слова, а на деле лишают самого главного - свободы. Они говорят о добре, но загоняют людей в рабство! Мы другие! Мы всегда даем свободу, настоящую истинную свободу! Мы ценим то, за что всегда сражались люди! Мы ничем не ограничиваем людей и всегда предоставляем им выбор. Решайте, рабство или свобода?
   - Свобода? - расхохотался я. - Не говори ерунды, демон! Ваша свобода лишь иная грань рабства! Вы лишь падальщики, которые крадутся в тени и нападают на слабых и заплутавших людей! А когда вам таких мало, вы обманываете и сбиваете людей с пути!
   - Но мы даем людям право выбора!
   - Даете, - согласился я. - Закрывая спиной дорогу к спасению и протягивая отравленные дары.
   - Дать вам право выбора было ошибкой Создателя! - небрежно бросил архангел.
   - Дать? - с нескрываемым сарказмом переспросил одноглазый старик. - Да это право для людей украли проклятые вами Древние боги на заре времен! Они украли огонь богов и подарили его людям. Они воспитывали молодую расу, а вы только стояли и высокомерно наблюдали, чтобы потом прийти и попытаться забрать плоды чужой работы!
   В голосе старика звучал плохо скрываемый гнев.
   - Это и было ошибкой - не мешать вам.
   - Вот как? Вы уже Создателя взялись судить, - усмехнулся дед Федор. - А ведь даже мойры и норны не рискнули б сказать, что знают Его планы. Смотрите, как бы гордыня не повела вас за Сыном зари.
   Сын зари? Пожалуй, впервые я пожалел, что не читал библию.
   - Игорь! - Феникс вдруг дернула меня за плечо.
   Повернувшись, я увидел, что Ян стоит на крыльце с моим автоматом в руках. Выругавшись, я понадеялся, что он не попадет в нас.
   В кустах вдруг затрещали ветки, раздалось рычание и хриплое карканье. На поляну выскочил демон в потрепанном деловом костюме и рогами на голове. В нашем мире демоны любят маскироваться под юристов, бизнесменов или политиков, но малейшее использование силы выдает их суть. Например, рога.
   Следом за демоном из кустов вышли два волка, два ворона сделав победный круг, опустились на крышу дома. Хорошие у Федора помощники, умные...
   - Ты идешь с нами! - крикнул архангел, становясь в боевую стойку.
   - Выбирай! - громогласно проревел демон. - Свобода или рабство! Видишь, мы даем тебе право выбора!
   Мы с Феникс начали медленно отходить к Яну.
   - У тебя только один выбор - пойти с нами или обречь себя на вечные муки!
   - Решай или мы решим за тебя!
   - Ян, - я забрал у парня оружия. - Решай, но помни что на твоей стороне пока что только мы.
   - Я иду своей дорогой!
   Время привычно замедлилось... Толкнув Яна в сторону, я резко вскинул автомат и открыл огонь по архангелу. Феникс развела руки, что-то выкрикнула и перед демоном вспыхнула стена светлого пламени. Архангел легко увернулся от пуль, но на него набросились вороны, а на демона налетели волки. А еще через мгновение дед Федор рявкнул голосом, в котором слышались раскаты грома, шум моря, грохот землетрясения и треск лесного пожара, и обоих противников как ветром сдуло.
   - На этой земле я еще кое-что могу, - с кровожадной улыбкой проговорил старик.
   Но хоть он и улыбался, я видел, что этот удар дался ему нелегко. Из уголка рта потекла кровь, старик сразу сгорбился, оперся на стенку дома и пытался отдышаться.
   - Вестники света потеряли разум, не думал уж я, что увижу второе падение ангелов, а видать недолго до него осталось.
   - Они ушли ненадолго, - в тот момент мне не было никакого дела, ни до первого, ни до всех других падений ангелов или кого-либо еще.
   - Верно. Поэтому надо поспешить, - дед Федор откашлялся, вытер кровь и выпрямился. - Berserkr, бери оружие, тебя ждет схватка достойная Вальхаллы.
   Привычное для меня слово берсерк он произнес на другом языке. Я сначала подумал, что это немецкий, но потом решил, что это был скорее один из скандинавских языков.
   Собирался я не долго. Повесил на плечо "калаш", кобуру с пистолетом, напихал в подсумок магазины к нему и стал рассовывать по карманам гранаты.
   - Игорь, дай мне пистолет, - вдруг попросил меня Ян, вслед за мной зайдя в дом.
   - Ага, разбежался, - усмехнулся я. - И что ты с ним сделаешь, сам застрелишься или в нас попадешь?
   Нет ничего хуже на поле боя, чем человек с оружием не умеющий им пользоваться.
   - Мне надоело просто стоять и смотреть пока мою судьбу решают за меня!
   - Ян, - я смягчил тон и ободряюще хлопнул его по плечу. - Я из автомата не смог попасть по этим тварям, а ты собрался из пистолета стрелять? Ценю твой порыв, но толку от этого будет мало, я лично больше надеюсь на твою силу.
   - Какую еще силу?
   - А ты взгляни на камень, который я тебе подарил.
   Он достал из сумки кельтский камень и удивленно воскликнул. Камень светился зеленым светом, пульсируя в странном ритме.
   - Помнишь демона, которого ты отбросил, перед тем как мы пришли к тебе на помощь?
   - Это разве не вы сделали?
   - Нет, это только твоих рук дело.
   Хлопнув удивленного Яна по плечу, я закончил собираться и вышел на улицу.
  
   Идти пришлось недолго. Впереди шел, опираясь на посох, дед Федор, сразу за ним Ян и Феникс. Я замыкал колонну, а волки, шнырявшие по кустам вокруг нас, были фланговым охранением. Солнце уже скрылось за горизонтом, но все еще было достаточно светло, чтобы идти по узкой тропинке и не спотыкаться. Вскоре мы начали подниматься на невысокий холм. Он словно внезапно появился перед нами, едва мы перешли невидимую границу.
   Вокруг сразу все изменилось. Стало теплее, исчез порывистый ветер, на ночном небе светили непривычно яркие звезды, а в воздухе чувствовался медовый запах вереска. Луна заливала окрестности серебристым светом, создавая волшебный пейзаж из холмов, зарослей кустарника и высоких камней.
   Вслед за дедом Федором мы шли к вершине холма по извилистой тропинке, огибающей камни с надписями. Я ожидал увидеть на них знакомые мне скандинавские или германские руны, но там были только ряды странных высеченных черточек. Неужели огам?
   - Как странно, - негромко сказала мне Феникс. - Такое чувство, что мы попали в Ирландию.
   - Ага.
   Никогда не был в Ирландии, но пейзаж вокруг нас совершенно не сибирский. Да и ощущалось это место совершенно не так как места, где собирались шаманы народов Сибири.
  
   * Огам - письменность кельтов Британских островов. Буквы огамического алфавита состоят из вертикальных и горизонтальных черточек, пересекающихся или параллельных друг другу.
  
   На вершине холма оказался небольшой круг из полутораметровых камней, отдаленно напоминавший знаменитый Стоунхедж. Кельтский каменный круг - место, буквально пропитанное древней магией. У чувствительной к магии Феникс от сильных ощущений закружилась голова и она схватилась за меня, чтобы не упасть.
   - Мы пришли? - задал я риторический вопрос.
   - Да. Ян, ты совсем ничего не помнишь?
   - Что я должен помнить?
   Странный одноглазый старик подошел к нему. От него потянуло уже знакомым мне холодом.
   - Это место. Помнишь, как ты впервые вошел сюда? Помнишь, как разбудил древнюю силу, дремавшую в камнях?
   - Нет... я впервые вижу это место.
   - Нет, Ян, не впервые, - дед Федор покачал головой. - Вспомни, откуда ты знаешь меня?
   - Как откуда? - удивился парень. - Ты же мой дед.
   - Да? И сколько раз твои родители вспоминали обо мне? Сколько раз говорили про меня? Они вообще знали обо мне?
   - Конеч...
   Ян осекся и совершенно пораженный смотрел на того, кого считал своим родным дедом.
   - Они про меня никогда не говорили, потому что никогда мне не знали. А вот когда ты меня первый раз встретил? Вспоминай Ян!
   - Я не помню!
   - А ты вспоминай! - прорычал старик и, схватив Яна за плечи, хорошо встряхнул его. - Вспоминай, как ослушался запрета бабушки и убежал в холмы, куда боятся заходить местные жители. Вспоминай, как шел среди кустов, встретил здесь Фреки и не испугался его, а подружился с ним! И потом вы наперегонки бегали по этим холмам, валялись вместе на траве и он подставлял тебе живот, словно щенок!
   - Я не помню ничего этого...
   - А потом ты забрел сюда, прошел насквозь через охранный круг, словно его и не было, дотронулся до камней, и святилище Дану ожило, отозвавшись на твое прикосновение!
   Ян стоял, мучительно нахмурившись и пытаясь вспомнить, а старик нависал над ним и, крепко схватив за плечи, говорил совсем не стариковским голосом, сильным и мощным, пробирающим насквозь даже меня.
   - Вспоминай, как ты убегал из дома и танцевал в полнолуние с фейри, как ловил фей на цветочных полянах! Ты знал язык животных, подружился с волками и встретил меня! Жители этих холмов делились с тобой древними тайнами сидхе и рассказывали о Потаенной стране! Вороны дружили с тобой и дарили тебе свои богатства. Они всегда защищали тебя! Помнишь, как они накинулись на тупую собаку, которая попыталась напасть на тебя?
   - Но это, же все не правда! Это же всего лишь сны были! - отчаянно воскликнул Ян.
   - Это твои родители убедили тебя, что все это выдумки ребенка! Они водили тебя к психиатру, который убеждал тебя в том, что ты все это придумал. А бабушка пошла еще дальше - позвала священника, который изгонял из тебя демонов, да так, что на самом деле сломал тебе психику! Попадись он мне, я бы показал ему настоящих демонов и скормил бы его душу слугам Хель!
   - Но ведь это же все на самом деле сказки! Всего лишь сон!
   - А ангелы и демоны всего лишь сон? А огненная волшебница и берсерк сказки? Опомнись Ян, все что ты видел в детстве не было сном! Оглянись по сторонам - это страна твоего детства! Мир твоих снов и он реален! А знаешь, почему все это происходит с тобой?
   - Почему? - испуганно прошептал Ян.
   - Потому что в тебе течет кровь древних кельтских богов и ирландских сидхе! Ты внук Туатха де Данаан! Потомок буйного племени Дану!
   - Ты что-нибудь понимаешь? - негромко спросил я у Феникс.
   - А что тут непонятного? - удивилась она.
   Действительно. Каждый же день сталкиваешься с потомками Древних, что тут такого? Хотя, после встречи с Арихико удивляться мне действительно нечему.
   Ян опустился на колени в центре круга. Старик покачал головой и подошел к нам.
   - Крепко они его забили, - зло произнес он. - Я надеялся, что он все вспомнит, едва вступит в круг.
  
   * Хель - скандинавская богиня смерти, хозяйка скандинавского ада. Иногда Хелем называют и саму страну мертвых.
   ** Туатха Де Данаан - племена богини Дану. Мифологический народ по преданию правивший древней Ирландией. После поражения от Сынов Миля ушли в скрытую от человеческих глаз Потаенную страну и были понижены с богов, до просто сильной нечисти. Также их называют сидами, сидхе и Жителями холмов.
  
   Я вдруг резко повернулся и уставился в темноту у подножья холма. Ничего не было видно, но такие предчувствия меня никогда не обманывали.
   - Они идут, - сказал я, снимая с плеча автомат.
   - Я никого не вижу и не чувствую, - возразила Феникс.
   С неба к нам с хриплым карканьем метнулся ворон. Старик подставил птице руку и внимательно посмотрел ей в глаза.
   - Ты прав, berserkr. Они идут. Ян все вспомнит, но ему нужно время.
   - Понятно. Значит, мы дадим ему это время.
   - Вы не обязаны сражаться здесь. Это не ваша война.
   Я взглянул на Феникс, она улыбнулась мне и кивнула.
   - Ну и что?
   - Почему ты готов сражаться за незнакомого тебе человека?
   - Почему? - я на мгновение задумался, а потом ответил цитатой классика: - Я дерусь, потому что дерусь!
   - Ответ берсерка, - усмехнулась напарница.
   - А почему ты сражаешься, дочь клана Агни?
   - Потому что если отбросить глупость этого дурака, которому лишь бы подраться с кем-нибудь, высокопарную чушь и интриги начальства остается главное - наша работа, - спокойно ответила Феникс. - Когда-то очень давно мои предки защищали эти земли. Потом сюда пришел Орден. Но суть не изменилась - мы по-прежнему защитники.
   - Раз уж нам пришлось драться плечом к плечу, скажи нам кто ты? - я в упор взглянул на старика.
   - Что толку от старых имен? В них смысла не больше чем в пустом черепе труса. Сейчас я просто старый бродяга Федор.
   - И как долго вы бродите по этому миру?
   - Не так долго, как кажется, - покачал он головой. - Всего-то с десяток веков.
   С десяток веков так с десяток веков. Подумаешь.
   - Нам тяжело здесь придется, - я обвел взглядом кольцо камней. - Открытое пространство, а нас слишком мало.
   Вход в святилище был сделан в виде неширокого и недлинного коридора из близко стоящих камней. Втроем защищать этот проход можно было относительно легко, но с других сторон никаких стен или преград не было. И, на мой взгляд, противник легко мог прорваться через десяток промежутков между камнями.
   - Нет, - возразила Феникс, - нам нужно защищать только этот проход.
   - Верно, - заметил старик. - С других сторон никто не пройдет - древняя магия все еще сильна.
   Учитывая численное превосходство противника - это было просто замечательно. Демоны уже поднимались темной волной по склону холма. Ангелов пока не было видно, но я хорошо слышал хлопанье их крыльев в темном небе. Мы с Феникс быстро переглянулись и поняли друг друга без слова.
   Упав на одно колено, я вскинул автомат и открыл беглый огонь по крылатым силуэтам в небе. Феникс развела руки, выкрикнула заклинание и на пути демонов вспыхнула стена светлого пламени. Рыжая как-то объясняла мне, что этот вид огня смешан с магией света и поэтому эффективен против самых разных созданий связанных с магией тьмы.
   - Надолго это их не задержит! - крикнула Феникс.
   И действительно. Демоны с разъяренными воплями бросились в смертельно опасный для них огонь, своими телами пробивая дорогу для других.
   - Ничего страшного! - ответил я, перезаряжая автомат. - Исход этого боя решится в рукопашной!
   Опять не сговариваясь, мы поменялись местами. Феникс атаковала огненными шарами крылатых, а я, поднявшись, стал отстреливать самых прытких демонов. Пули не наносили им большого вреда, но задерживали, сбивали с ног и ослабляли.
   - Держитесь! - крикнул старик.
   Через мгновение раздалось оглушающее хоровое пение неземных голосов и вспыхнуло ослепительно яркое золотое пламя. Оно испепелило кусты и траву вокруг святилища, но не тронуло его - древняя магия защитила нас.
   Ангелы и демоны одинаково сильно хотели добраться до нас и не дать этого сделать своим противникам. Поэтому вскоре на склонах холма вспыхнула схватка между ними. Но многие все равно бросились именно на нас.
   Выпустив почти в упор последние патроны, я отбросил в сторону автомат и выхватил нож. Первым на меня выбежал крупный рогатый демон, покрытый блестящей черной чешуей. Уйдя в сторону от взмаха чудовищной лапы, я прыгнул к нему и ударил ножом в подмышку, зашел ему за спину и пнул его под колено. Нож лишь скользнул по жесткой чешуе, но от удара по ноге демон взвыл и упал на колено.
   На Феникс сверху спикировал ангел в начищенном серебряном нагруднике и простым мечом в руке. Рыжая хладнокровно выждала пару секунд, а потом развернула прямо перед ним сеть из огня. Ангел с размаху влетел в неё, страшно закричал и заметался, пытаясь потушить охватившее его пламя.
   Сразу двое врагов накинулось на Федора. Одного старик магией отбросил в проход между камнями, и там ангела мгновенно испепелило неведомой силой, а второму противнику с разворота размозжил голову посохом.
   В небе с хриплым карканьем заметались вороны. Они кидались на ангелов и сверху пикировали на демонов, путали их, отвлекали на себя и вносили неплохую сумятицу в их ряды. Волки набросились на прорвавшегося мимо меня демона и повалили его на землю.
   Отскочив от своего противника, я левой рукой достал пистолет и два раза выстрелил ему в затылок. Обе пули разбились о череп демона, но неплохо его оглушили. Увы, у меня не было времени его добить, на нас уже накатывалась следующая волна врагов.
   Старик что-то крикнул и не хуже иного шаольиньского монаха закрутил в руках посох. Феникс почти в упор метнула огненные шары, затем прикрыла нас огненной стеной и еще одной огненной сетью, а потом создала себе меч из кроваво-красного пламени. Я кинул гранату, но толку от неё было не много.
   Враги с яростными криками и воплями прорвались через огонь Феникс и мы схватились с ними в очень жаркой схватке. Ангелы и демоны мешали друг другу, схватывались между собой, забыв о нас. В тесноте прохода ни те, ни другие не могли, как следует размахнуться. Вокруг пылало пламя, от сталкивающихся заклинаний разлетались горячие искры.
   Расстреляв все патроны, я успел заснуть пистолет обратно в кобуру и дальше дрался врукопашную. В боевом трансе я двигался быстрее врагов, с легкостью ускользал от их ударов и бил сам. Демонов защищала жесткая чешуя, а ангелов с архангелами - доспехи. Поэтому я метил ножом в уязвимые места: в шею, подмышки, внутренние стороны рук и ног. Ну а кулаком бил куда придется.
   Спину мне прикрывали волки Гери и Фреки, вороны носились над головой, а рыжая защищала от магии. Мне удалось удачно метнуть нож в глаз архангелу, а потом сломать челюсть одному назойливому демону, но гораздо больше они убивали друг друга сами. Стоило мне кого-нибудь ранить или оглушить, как его тут же кто-нибудь добивал. Прорвавшихся мимо меня противников встречали Феникс и дед Федор. Впрочем, и мне досталось - когти демона распороли левый бок, а удачливый ангел до кости рассек правую руку.
   Вскоре враги не выдержали столь жесткой схватки и откатились назад. Ангелы и демоны разошлись в разные стороны, насторожено поглядывая друг на друга.
   - Отступают? - с надеждой спросила Феникс.
   - Только на время, - тяжело дыша, ответил я.
   Короткий, но жаркий бой заставил меня выложиться на полную. И теперь я пытался передохнуть, пока была возможность.
   - Ты ранен!
   - Царапина, - отмахнулся я. - Все равно на перевязки нет времени.
   На поле между демонами и ангелами вышел серафим - ангел с шестью крыльями - предводитель небесного воинства. От него распространялось странное золотистое сияние. Навстречу ему из рядов демонов выступил ангел с двумя черными крыльями и в мощных темных доспехах.
   Край неба тем временем затягивали темные тучи, а у горизонта сверкали отблески молний. Гроза? Столь ранней весной? Я удивился, но потом подумал, что это может быть одной из особенностей этого странного места.
   - Интересно, о чем они разговаривают? - произнесла Феникс.
   - Известно о чем, - криво усмехнулся я, - обсуждают совместную атаку.
   - Они разве могут объединиться?
   - Вполне, - подтвердил мои опасения дед Федор. - Ради того, чтобы уничтожить нас они легко могут объединить усилия.
   Я подвигал рукой, разминая её. Кровь уже остановилась, но мышцы еще не срослись толком и рука хреново слушалась. Впрочем, мне ведь не писать надо. Ян по-прежнему, опустив голову, стоял на коленях в центре круга.
   - Он там скоро?
   - Его нельзя торопить, - покачал головой старик. - Он пытается не просто вспомнить свое прошлое, а пробудить кровь. Нужно время.
   Я думал задать еще пару вопросов, но серафим и темный ангел уже обо всем договорились и пошли к нам. Вдвоем.
   - Черт... - зло прошипел я.
   В нашей ситуации это наихудший расклад.
   - Какой именно? - насмешливо спросил старик, - их тут много.
   - Рыжая, займись темным!
   Крикнув Феникс, я кинулся на серафима. Это был крайне опасный противник, но слишком уж самоуверенный. Он двигался быстро, а удары наносил точно. Я едва успевал ускользать от его пылающего золотым огнем двуручного меча. Двумя крыльями серафим защищал живот и ноги, два крыла сложил за спиной, а еще два раскрыл. И он ловко использовал эти два крыла, чтобы совершать непредсказуемые для меня движения.
   Меня спасала только некоторая медлительность серафима. Ему, при всей его скорости, было сложно наносить быстрые удары длинным двуручным мечом, да и общие его размеры вместе с крыльями не давали как следует развернуться и размахнуться в проходе между камнями. А возьми он вместо меча пару сабель - уже нарезал бы меня ломтями...
   Чуть в стороне и сзади меня Феникс сражалась с падшим ангелом, и у неё получалось лучше, чем у меня. Она активно защищалась светлым пламенем, сама атаковала противника магией или созданным из огня мечом. Старик пока в схватку не вмешивался, стоял сзади и наблюдал.
   Ухитрившись отбить удар серафима, я поднырнул под его меч и быстро сам ударил, но нож лишь скользнул по жестким перьям крыла. Он тут же попытался ударить меня другим крылом, но я успел увернуться... лишь для того чтобы оказаться под его мечом. Надрывая мышцы, я отпрыгнул в сторону, но враг оказался быстрее. Острое лезвие играючи распороло кожу и мышцы на спине, рана оказалась неглубокой, но зато на всю спину. Куртка на спине вспыхнула от жара, и мне пришлось буквально в прыжке срывать её с себя и откидывать в сторону.
   Мой противник в это время стоял и со снисходительной улыбкой смотрел на меня. Его этот бой всего лишь забавлял, он не видел во мне никакой угрозы.
   Зарычав от нахлынувшей злобы, я в ярости кинулся на врага. Убить, разорвать на части, вцепиться зубами в горло и разодрать его...
   Снисходительная улыбка пропала с совершенного лица серафима, но короткая схватка стоила мне еще двух ран. Кровь вытекала из ран, пропитывая одежду, а вместе с кровью уходили и силы. Сердце билось тяжело и с перебоями, легкие уже горели, а голова кружилась от нехватки воздуха. И ни на мгновение нельзя было расслабиться и потерять концентрацию.
   Еще одна серия атак... наплевав на жизнь, я пропустил удар, позволил распороть едва успевшую закрыться рану на боку и почти в упор метнул нож, метя в шею. Одно из крыльев молниеносно взметнулось вверх и отбило клинок в сторону. Я отпрыгнул назад, вызвал нож обратно и замер, пригнувшись в низкой стойке.
   Но серафим не спешил нападать. Он просто стоял и смотрел на меня холодными и бесстрастными глазами. Совершенное лицо, абсолютно прекрасное, абсолютно лишенное эмоций и жизни. С такими ангелами и демонов не надо...
   Звучала тихая, шарующая музыка, невыразимо прекрасная и чистая, завораживающая... Я понял ловушку слишком поздно! Серафим уже поймал мой взгляд, и теперь я, как завороженный змей кролик не мог пошевелиться. Ледяной взор его горящих белым светом глаз приковал меня к месту и лишил возможности сопротивляться. Через несколько секунд все было закончено. Он шагнул ко мне, спокойно поднял меч и резко опустил его...
   Краем глаза я видел меч и языки золотого пламени вокруг него, смотрел, как он опускается и не мог пошевелиться. Вдруг перед глазами вспыхнули золотистые искры и оцепенение прошло. Я мгновенно прыгнул вперед, увидел тень изумление на почти неподвижном лице серафима и резко взмахнул ножом...
   Он развернулся, провел рукой по шее и недоуменно уставился на окрасившиеся алым пальцы. Я довольно ухмыльнулся - все-таки получилось его достать!
   Закричав, серафим в бездумной и бессмысленной ярости атаковал меня. В бешенстве он осыпал меня градом ударов, но только от них было немного. Каждый раз я успевал уходить в сторону, тщательно следя за тем, чтобы не попасться в ловушку и заманить в неё врага.
   Уходя от очередного выпада противника, я встал напротив узкой щели между камнями, одной из тех, через которые нельзя было проходить. Серафим уже был в состоянии, не уступавшем бешенству берсерка, а вот я наоборот вновь полностью себя контролировал и наперед просчитывал свои шаги.
   - Предки, не оставьте без помощи своего глупого потомка, - быстро прошептал я и сделал шаг назад.
   Это было похоже на прыжок в ледяную воду. От холода, обжигающего как крутой кипяток, у меня, несмотря на боевой транс, перехватило дыхание. Но я прорвался, а вот серафим с размаху рубанул по невидимой преграде мечом и страшно закричал.
   Я мгновенно прыгнул обратно. Преграды уже практически не было, лишь легкий холодок скользнул по коже, но серафим истошно кричал от боли и ярости. Золотое пламя на мече потухло, он стремительно покрывался ржавчиной, а кисти рук самого шестикрылого ангела почернели.
   Серафим увидел меня, закрылся крыльями, но и я не собирался его атаковать. Проскочив мимо него, я прыгнул на спину темному ангелу, который уже начинал теснить Феникс. Зацепившись за него мертвой хваткой, я начал искать место для удара ножом. Тяжелые доспехи защищали падшего, но сковывали его движения.
   Темный ангел зарычал, закрутился, пытаясь сбросить меня, а я за это время успел найти слабое место и вогнать туда нож по самую рукоять. Оттолкнувшись от врага, я отпрыгнул в сторону. Он развернулся и взбешенный бросился на меня, забыв про Феникс.
   Только это и было мне нужно. Я спокойно вздохнул и выдохнул, взглянул в глаза уставшей напарнице и ярко представил в голове нужный образ, план действий. Это было чистым безумием - полагаться на глупую догадку, но... другого пути я не видел.
   Падший схватил меня рукой в латной перчатке, и словно куклу швырнул об камень, рядом с которым все еще стоял серафим. Я знал, что он так сделает и в воздухе сгруппировался, ухмыльнулся, оттолкнулся ногами от камня и запрыгнул сверху на серафима. Темный ангел, ослепленный яростью, кинулся на меня и нарвался на светлого ангела. Рефлексы, отточенные тысячами лет войны, не подвели! Они схватились друг с другом, прежде чем успели о чем-либо подумать. А я к тому времени уже спокойно стоял на камне.
   Конечно, спустя всего пару секунд, они очнулись и вспомнили, кто их враг в этой битве. Но Феникс уже успела перевести дыхание и накрыла их обоих ослепительно ярким белым огнем звезд. Она мне как-то хвасталась, что температура этого пламени выше трех тысяч градусов.
   Разумеется, ни серафима, ни падшего в незапамятные времена ангела этим не убить - они успели закрыться от пламени магической защитой. И поэтому я сам прыгнул в огонь...
   Белоснежное пламя мягко обхватило меня и не тронуло. Оно словно бы обтекало меня, высушивала горло и пот, жгло кожу и глаза, но не более того. Ориентируясь в этой огненной буре по своим инстинктам, я оказался прямо сзади серафима и с размаху ударил ножом, отсекая ему одно крыло.
   Падший ангел увидел меня, удивился и атаковал. Я не стал уходить от атаки и подставил под удар нож. Сталь лафарельского клинка жалобно зазвенела под ударом темного меча, но выдержала.
   Враг презрительно улыбнулся, но тут за его спиной пламя разошлось. Феникс с размаху наотмашь ударила огненным мечом и разрубая падшему спину от плеча до пояса. Я успел увидеть на его лице полное изумление, страх и ненависть, а потом он рухнул на землю, охваченный светлым пламенем.
   Я резко развернулся к серафиму. В момент, когда он меня загипнотизировал и едва не убил, я словно бы увидел перед собой все варианты этой схватки. Это было сатори - мгновение прозрения и предвидения будущего. Я увидел, как должна пройти эта схватка, но только до этого момента. Что будет дальше - я не знал.
   Серафим не спешил. Он медленно поднялся с колена, расправил оставшиеся пять крыльев, взял с земли потемневший и покрывшийся пятнами ржавчины меч и взглянул на меня. И в этом взгляде не было ни ненависти, ни бешенства, ни даже праведного гнева -только хладнокровный смертный приговор...
   Тонкий серебряный росчерк насквозь пробил его грудь несмотря на доспехи. Серафим вздрогнул, покачнулся и рухнул замертво. Я резко развернулся и увидел, что позади нас на одном из высоких камней святилища Туатха де Данаан стоит та самая черноволосая девушка, с которой мы вместе ехали в автобусе. А в её руках был необычный, обманчиво тонкий и простой деревянный лук. Лучница приятно улыбнулась мне и повернулась к оставшимся врагам
   Ангелы и демоны, дружно закричав, кинулись на нас мстить за своих предводителей. Я покачнулся, понимая, что эту атаку мне уже не пережить. Слишком много сил я уже потратил, мне даже просто стоять на ногах сложно было.
   Налетел порыв сильного холодного ветра. Все небо над нами уже затянуло темными облаками, но тучи странным образом не закрывали луну, стоявшую прямо напротив прохода в святилище. Лунный свет проник между камней и осветил стоявшего на коленях Яна. Старик безмолвно отступил в тень.
   - Игорь! - испуганно крикнула Феникс, бросаясь ко мне.
   Я обнял девушку и прижал её к себе, надеясь, не свалиться ей под ноги раньше времени. Я чувствовал, что сейчас произойдет что-то невероятное.
   - Назад, - спокойно, но с угрозой произнесла девушка, без стрелы натягивая тетиву лука.
   Разумеется, ангелы и демоны проигнорировали её предупреждение, а зря... с грозового неба на землю изломанными стрелами обрушились десятки молний! Вспышки ослепили нас с Феникс, а грохот грома оглушил. Девушка закричала от испуга и закрыла глаза, сильнее прижимаясь ко мне.
   Молнии сверкали одна за другой, равно убивая и ангелов и демонов. Тех немногих, кто пытался прорваться к святилищу, убивала странная лучница, без стрел стрелявшая из своего странного лука. Я смотрел на это все слезящимися от вспышек глазами и не знал, что подумать...
   - Гнев божий... - тихо произнес я, зная, что меня никто не услышит.
   Враги в ужасе бросились прочь. Ангелы и архангелы бежали по земле, не осмеливаясь взлетать в бушующее небо. Они падали вместе с демонами и катились вперемешку вниз по склону и умирали.
   А вслед за ними не торопясь шел Сергей, держа в поднятой руке небольшой грубо сделанный молот. Молнии хлестали вокруг него, убивая всех, кто пытался приблизиться к нему или недостаточно быстро бежал прочь...
   От вида этого зрелища я потерял концентрацию и вышел из боевого транса и от жуткой боли в ранах и перенапряженных мышцах потерял сознание...
  
   Я с трудом приподнялся и ощупал повязку на голове. Странно, такой удар должен был сразу убить меня.
   - Наконец ты очнулся, - хмуро сказала мне женщина, сидевшая на камне рядом со мной.
   Не просто женщина - сида Морриган, раньше её считали богиней войны.
   - Мы проиграли?
   - Нет, мы выиграли! Также как и раньше! А я тут просто так сижу на камне, потому, что мне делать нечего и я люблю компанию раненных дураков!
   Я промолчал. На тихой лесной поляне кроме нас больше никого не было.
   - Я рада, что ты в живых остался... - неожиданно сказала она.
   - Ты вытащила меня из битвы. Почему меня?
   - Какая разница? Ты был жив и был легче других! Какие еще причины тебе нужны?
   - А остальные?
   - Не знаю... я приказала отступать, но было уже поздно. И ангелы бросились на нас...
   Я и воины других кланов пошли на войну Туатха де Данаан против странных захватчиков. Мы были веселы и смелы, пели песни, улыбались девушкам и бахвалились своей силой и удалью. И были разбиты в первом же бою... Ни сила наших воинов, ни маги фейри, ни тайные знания сидов, ни опыт и волшебные способности племени богини Дану: ничто не могло вернуть удачу на нашу сторону и остановить беспощадных захватчиков.
   Мы проиграли.
   Теперь сидхе, фейри и прочие обитатели Потаённой страны будут уничтожены.
   - Что дальше?
   - Ничего, - мрачно ответила Морриган. - Для тебя все уже закончилось, а для нас... для нас тоже все уже закончилось...
   Вопрос застрял у меня в горле, но она и так все поняла. Ветер донес колокольный звон.
   - Слышишь? Новая вера пришла в Эрин. Новая вера, новые боги и новые герои, а мы уже не нужны. Мы уйдем в легенды и сказки, и оттуда будем пугать маленьких детей и вдохновлять людей на подвиги и творчество.
   - Вас не забудут. Чтобы не случилось, какие бы новые боги не пришли в Эрин, Туатха Де Данаан не забудут!
   - Но нас осталось слишком мало. Я соберу оставшихся, и мы отправимся далеко на восток.
   Морриган встала и села рядом со мной. Я собрался и сел ровнее, раны уже затягивались, на мне всегда все быстро заживало, а сейчас еще и волшебные травы сидхе помогали.
   - У меня для тебя есть еще одно дело.
   - Я готов, прекрасная сида.
   Она недовольно посмотрела на меня. Барды привыкли называть всех детей племени Дану прекрасными и несравненными, так что многие и, правда, думают, что они красивее всех на свете. На деле Жителей холмов сложно назвать прекрасными. Их внешность... своеобразна.
   - Мне нужен ребенок, - прямо сказала Морриган. - Чтобы наш род не прервался.
   - А его не найдут? Даже если вы отправитесь в далекие страны на востоке - крылатые будут преследовать вас и там.
   - Не найдут. Он будет наполовину человеком, я подброшу его людям, и он легко скроется среди них. Будет жить с ними, и считать себя человеком, как и его потомки. А наша кровь будет дремать пока не придет время.
   Договорив, она молча стала ждать моего ответа. Откажись я, она бы не стала спорить. А причин для отказа хватало. Но я не хотел, что род Туатха Де Данаан прервался...
  
   * Эрин - древнее название Ирландии.
  
   Просыпаться не хотелось... и не только потому, что сон прервался на самом интересном месте. У меня жутко болели перенапряженные мышцы, ныли едва затянувшиеся раны, да и тот бросок об камень не обошелся без последствий.
   Очнувшись, я первым делом увидел уставшую и встревоженную Феникс. Девушка улыбнулась мне и заботливо провела рукой по лицу, вытирая кровь и грязь. Лежать рядом с ней было приятно и тепло. Я бы опять заснул, но меня отвлекли.
   Черноволосая девушка опустилась рядом со мной, обеспокоенно заглянула мне в глаза и пощупала пульс на шее.
   - Ты очнулся? Как себя чувствуешь?
   - Он в порядке, - тихо ответила вместо меня Феникс. - Просто очень устал и хочет отдохнуть.
   Но черноволосую лучницу такой ответ не успокоил. Пришлось мне самому, преодолевая боль в мышцах, приподняться и устроиться поудобней, нагло положив голову на колени Феникс. Она, впрочем, не возражала.
   - Бывало и хуже, - хрипло ответил я.
   - Хорошо. Осталось немного подождать и придет помощь.
   Она встала и пошла к Сергею, Яну и шефу. Они разговаривали со странным ангелом, у которого было всего два крыла и плотная черная повязка на глазах. При этом не похоже было, что это ему мешает...
   - Нам следует расценивать подобные действия магов Терры, как объявление войны? - ангел говорил тихими и мягким голосом. - Хорошо. Мы не хотим войны, но раз таково ваше желание - мы готовы. Сколько вы сможете выставить бойцов, способных противостоять нам? Тысячу? Две тысячи?
   - Орден магов Терры не собирается вмешиваться в войну между Альянсом Вечных и группой людей и нелюдей, объединившихся вокруг Туатха Де Данаан, - ровным голосом ответил шеф. - Орден магов Терры против войны, но вмешиваться в неё не будет. Орден магов Терры также ставит в известность все противоборствующие стороны о необходимости скрывать свои действия от простых смертных Терры, а значит проводить боевые операции в безлюдных местах с минимальным риском вовлечения в них случайных людей, а также не наносить ущерба смертным Терры и их имуществу. Орден магов Терры оставляет за собой право силового вмешательства в конфликт и наказания одной из сторон или же всех участников конфликта за нарушение этого требования.
   - Со своей стороны заявляю! - дерзко крикнула лучница. - Что я сидеть, сложа руки не стану! И многих из вашего племени подстрелю как куропаток!
   - Спокойно, - Сергей жестом попросил девушку успокоиться. - От имени Хранителей я заявляю со нашей поддержке Туатха Де Данаан. В случае каких-либо враждебных действий с вашей стороны или же кого-либо еще, мы вмешаемся в конфликт на их стороне.
   Следить за этим разговором было настолько интересно, что я на мгновение даже забыл о своих ранах.
   - И сколько же вас, Хранителей? - все тем же тихим голосом поинтересовался ангел. - Десять человек, двадцать?
   - Сегодня хватило всего двух, - с улыбкой ответил Сергей. - Хотите проверить нашу численность и возможности? Назначьте время и место сражения.
   Ян единственный участник этих странных переговоров, кто стоял и молчал. Хотя решали именно его судьбу. Я внимательней присмотрелся к нему и заметил, что он изменился. Кончики ушей заострились, черты лица стали другими, более жесткими. А главное, в нем чувствовалась некая чуждость - он уже не был человеком.
   Только потом я заметил, что в стороне стоит и коварно улыбается мужчина в черном деловом костюме. Демоны тут как тут, но у них своя игра.
   - Хорошо, исходя из благих побуждений и для способствования делу Света, мы отказываемся от своих требований, - заявил ангел.
   - Всего-то стоило пригрозить вам хорошей оплеухой, и вы заговорили о благих намерениях, - фыркнул демон.
   - Мы приняли свое решение. Вы же вольны поступать сообразно своей жестокой и подлой природе. Вам никто не мешает напасть на низших и наказать их. Или же у вас недостаточно силы для этого?
   - Не тебе указывать, что и когда нам делать! Наше время придет, - с угрозой прошипел демон. - Они мнят себя сильными, но их сердца слабы! Рано или поздно они предадутся порокам, забудут заветы предков и нарушат законы. И тогда мы будем рядом.
   Он тихо растворился в темноте. Ангел постоял немного и исчез в яркой вспышке света. Ян сразу же шумно выдохнул и расслабился.
   - Бояться было нечего, - негромко проговорил Валерий Алексеевич. - Ангелы хотели покарать нас всех за дерзость, но боялись того, что демоны ударят им в спину. Демоны не против заполучить нас с потрохами, но в своей гордыне верят, что это и так рано или поздно произойдет, а значит, нет нужды торопиться и отвлекаться от войны с Альянсом.
   - Рано или поздно они поймут, что их обманули, - добавила лучница.
   Стоило ангелу и демону исчезнуть, как она сбросился с себя маску молодой, неопытной и горячей девушки, рвущейся в бой. Теперь это была совершенно спокойная и уверенная в себе молодая женщина.
   - И они задумаются о полномасштабном вторжении.
   - Мы уже готовимся к этому, - спокойно ответил шеф и поклонился ей. - Госпожа Клио, от лица Ордена магов Терры выражаю вам благодарность за помощь.
   Я сразу понял, почему этот голос казался мне знакомым. Именно её я услышал тогда на суде. Кто же она такая, раз владеет такой силой и влиянием на Орден, но при этом в него не входит. И кто такие Хранители?
   - Я помогала не вам, а Игорю и Феникс, - сухо ответила Клио. - Напоминаю вам, что они оба под защитой Хранителей.
   - Трудно забыть об этом, госпожа Клио.
   - Я надеюсь на это.
   От услышанного у меня голова шла кругом. Каждое сказанное слово просто переворачивало известную мне картину мира. Кто они, почему так разговаривают с начальником нашего отдела, и что вообще происходит вокруг меня?!
   Начальник бросил на меня короткий взгляд, потом выразительно посмотрел на Сергея и пошел спускаться вниз с холма. Ян первый подошел ко мне, с явным стыдом и раскаяньем на лице. Хотя ему-то как раз нечего было стыдиться.
   - Если бы я быстрее вспомнил...
   - И что было бы? - возразил я. - Вот они где были? Дорогу не у кого спросить было?
   Лежать на коленях Феникс мне было так удобно, что вставать я не собирался и разговаривал со всеми стоявшими передо мной лежа.
   - Так нужно было, - спокойно ответила Клио. - В первую очередь для тебя самого.
   - Зачем?
   Она долго молчала, потом коротко сказала:
   - Ты поймешь, когда придет время.
   - Ради меня одного они столько своих солдат бросили на смерть, - задумчиво произнес Ян.
   Клио усмехнулась и покачала головой.
   - Нет, это с самого начала была нечестная игра. Все погибшие на Земле ангелы и демоны скоро возродятся, разве что их самооценка несколько пострадает, а архангелы могут лишиться своих крыльев. Но и только.
   Да уж, нечестно...
   - Что теперь нам будет, - спросила Феникс у Сергей. - Выговор, штраф или увольнение?
   Я тихо засмеялся.
   - Рыжая, ты еще не поняла, что все это было с самого начала задумано? Они подставили нас и использовали втемную.
   - Когда ты это понял? - поинтересовался Сергей.
   - Еще днем. Когда сопоставил факты и немного подумал.
   - Поздно! Я был о тебе лучшего мнения, - жестко сказал Сергей. - В идеале ты должен был все понять еще до того, как увидел Яна, когда я давал тебе задание. Ну или хотя бы после первой схватки, а ты даже не заметил, что мы уже тогда тебя прикрывали!
   - Недостатки ученика - вина учителя, - насмешливо прокомментировала Клио.
   - Я знаю...
   А ведь и правда... задним умом я понял, что Сергей практически открытым текстом говорил мне, что на самом деле нужно делать и что на самом деле происходит. Очевидно, что Орден не мог рискнуть прямой схваткой с ангелами или демонами. Но зато двое взбунтовавшихся подчиненных могли на свой страх и риск спасти последнего из Туатха Де Данаан, чтобы он восстановил племя богини Дану - союзников Ордена в будущей войне.
   - Не судите строго его, - из темноты вышел дед Федор. - Он воин, а не лжец и интриган навроде вас. Но общими силами дело сделано - клан Туатха Де Данаан снова поднял стяг!
   - Да... и спасибо вам всем за это, какие бы вы цели не преследовали, - задумчиво произнес Ян. - Хотя я еще не понимаю, что мне теперь делать?
   - Делай что должен, а случится предначертанное. Berserkr, если ты понял, что все это просто интрига Ордена, почему все равно участвовал в ней?
   - Как почему? - вопрос показался мне глупым. - А что еще было делать? Бросить вас с Яном одних перед ордой этих крылатых и рогатых? Что с того, что все это задумал Орден? В тот момент никто кроме нас с Феникс не мог вам помочь.
   Я косо взглянул на Сергея и Клио.
   - Я же не знал, что подкрепление уже давно с попкорном в кустах сидит!
   - Вот и ответ на твой вопрос. На самом деле ты уже сделал свой выбор, хотя еще и не понял этого, - спокойно закончил старик. - Прощай, berserkr. Прощай и ты, apatya agn`i. Я еще услышу о ваших подвигах, но встретиться нам не суждено. До свидания, хранитель посмертных даров сыновей Сив.
   Сергей и Феникс озадачено посмотрели на странного старика, но ничего не сказали. Только Ян окликнул его.
   - Может, в гости зайдете?
   - Ну уж нет! - расхохотался старик. - Знаю я ваши шутки, сидхе! Зайдешь к вам на кружку доброго эля, а выйдешь - два столетия прошло уже.
   Отсмеявшись, он повернулся и пошел вниз по тропинке. Волки, вильнув хвостом, потрусили вслед за ним. Везет мне в последнее время на странных знакомых...
  
   * apatya agn`i - (санскрит) дитя огня.
  
   На этом все разговоры закончились. К нам пришли два солдата с носилками, я вполне смог бы и сам спуститься с холма, но зачем напрягаться? Ян попрощался со мной, позвал в гости и тихо намекнул, что в случае чего сможет меня укрыть и от Ордена. Правда, сомневаюсь, что он на самом деле смог бы это сделать. Он получил часть родовой памяти сидов, но о современном мире сверхъестественного он ничего не знает и не понимает, что такое Орден. Клио тоже тепло попрощалась со мной и ушла. А жаль, ей бы я хотел задать пару вопросов.
   В обычном мире нас ждал целый отряд солдат, вертолеты и военная техника. Так что домой мы добрались с ветерком и без проблем. Неприятности начались потом, когда меня, не спрашивая моего желания, запихнули в лазарет, а дежурившая там Наниэль, увидела в каком я состоянии...
  
   Утром я чувствовал себя значительно лучше, но не стал сразу уходить домой, чтобы не обижать Наниэль. Эльфийка уговорила меня посидеть с ней до обеда. Так уж вышло, что в последние недели мы с ней практически не виделись.
   Она заварила свой любимый чай улун*, мы вместе сидели за столом в её небольшом личном кабинете и разговаривали о разном. Наниэль словно бы специально не спрашивала меня ни о чем, произошедшем со мной за последние дни и просто интересовалась тем, как мы с Феникс уживаемся. Но потом я сам ей обо всем рассказал.
   Эльфийка внимательно выслушала меня, потом, задумчиво поглаживая пальцем тонкую черную бровь, спросила:
   - И что ты будешь делать?
   - Я еще не решил.
   - Хорошо. Лично я приму любое твое решение.
   - Спасибо.
   Она улыбнулась и потрепала меня по волосам.
  
   * Улун или цин ча ("бирюзовый чай") -- полуферментированный "желтый" чай, который по китайской классификации занимает промежуточное положение между "зелёным и "красным" чаем.
  
   В дверь постучался и сразу зашел Сергей. Он попросил у Наниэль разрешения поговорить со мной наедине, она не стала возражать и вышла из кабинета.
   - Ну что, я выполнил свою часть сделки. Теперь я свободен? - сразу спросил я у Сергея.
   - Игорь, ты думаешь, от меня много что зависит? - поморщился он. - Этому моему обещанию грош цена.
   - Ну, если слову мужчины грош цена, то и ему самому... тоже цена небольшая.
   В своей наивности, я полагал, что это прозвучит весомо и красиво, что Сергей разозлится или отведет глаза. Он посмеялся.
   - Хорошо быть таким, - покачал он головой. - Восемнадцатилетним, горячим и верящим в идеалы. Знаешь, когда я бы, таким как ты, я убил гораздо меньше людей, чем ты. Но я убивал их иначе. Не было у меня ни твоей безумной регенерации, ни сверхбыстрой реакции, ни невозможной для обычного человека физической силы. За мной не стояла вся мощь Российского отделения Ордена и такие люди как Клио не говорили, что защищают меня.
   Он встал, взял чистую кружку и плеснул в неё чая из заварника.
   - У меня даже магии толком не было. Поэтому убивать мне приходилось не в честном бою, не в схватке лицом к лицу, а по подлому. Стреляя из-за угла в спину или из снайперской винтовки, подсыпая яд в чай, кстати, очень вкусный чай у Наниэль, ну и так далее. И знаешь, что я запомнил с тех пор? Благородство - это привилегия сильных.
   Я равнодушно пожал плечами. Я просто не понимал, к чему он клонит и что пытается мне сказать.
   - По глазам вижу, что ты не согласен. Это потому что ты не знаешь, каково это быть слабым и беспомощным, - Сергей зло усмехнулся. - Ты привык к своей силе, и воспринимаешь её как нечто должное. Ну, так вот, благородство - это роскошь, которую может позволить себе только сильный. Это он может дать время противнику собраться, приготовиться, вызвать его на честный бой. Слабый вынужден бить сразу, используя все, что у него есть и, не гнушаясь никакими приемами. Именно поэтому Орден был вынужден разыгрывать такую комбинацию с Яном и Хранителями. Потому что мы слабы.
   - А как же Арихико? Её вы убили, потому что слабы? - не выдержал я.
   - Игорь, а ты хоть представляешь какова её сила? - спокойно ответил Сергей. - Две недели.
   - Что две недели?
   - Ровно столько бы понадобилось бы Арихико чтобы уничтожить Орден. Полностью. До последнего человека. И еще неделю чтобы убить всех Хранителей.
   - То, что она могла это сделать, не означает, что она собиралась!
   - Но она же однажды это сделала, - улыбнулся Сергей.
   - Что?
   - В восемнадцатом веке Арихико, тогда у неё правда было другое имя, уничтожила все Восточно-европейское отделение Ордена. Убила всех магов, наемников, даже весь вспомогательных персонал, в общей сложности - три тысячи человек. А заодно она сожгла архивы и разрешила своим подчиненным вампирам разрушить хранилища оружия и артефактов. Вампиры тогда настолько разошлись, что Орден даже не смог скрыть факт существования вампиров и началась "Вампирская эпидемия". Но это обернулось против них, потому что появились десятки охотников на вампиров, некоторые из них оказались настолько успешны, что даже уничтожили целые кланы кровососов.
   - Не может быть...
   Я хотел было горячо возразить, но вспомнил грустную улыбку Арихико и её слова о том, что Орден охотится за ней не просто так.
   - А ты думаешь, почему мы за неё охотились? Из природной злости?
   - Но она же...
   - Что она же? Игорь, не будь дураком, ты увидел её уставшей, только что вышедшей из очередной спячки, и решил, что она всегда такая добрая и милая?
   - Но эльфы...
   - А кто тебе сказал, что они хороши? Я?! Просто они точно также могут взять и уничтожить Орден. Понимаешь, взять и напасть на нас! Разом открыть порталы во всех крупных городах Земли и выпустить через них кровожадных орков, чудовищ и еще бог знает кого! Ты представляешь хотя бы примерное число погибших? И что было делать Ордену, пожертвовать одним своим врагом или встать на его защиту, рискуя жизнью всего лишь миллиарда людей?!
   - Ты хочешь сказать, что Орден настолько слаб?!
   - Да, Игорь, именно это я и хочу сказать! Орден слаб! Нам постоянно приходится лавировать, плести интриги стравливать врагов друг с другом, обманывать и все это для защиты людей!
   - А вот в последнее я не верю, - заявил я. - Орден защищает не людей - лишь себя.
   - Знаешь, как я оказался в Ордене? - Неожиданно спросил Сергей.
   - Нет.
   - Был один остров в Индонезии. Маленький такой остров, покрытый джунглями и окруженным теплым морем. Там проживало три или четыре тысячи человек. Туристы на этот остров никогда не заглядывали. Так уж получилось там, что море мелкое и лайнеры туда не ходили, а аэропорт там строить негде было, да и не хотели местные жители туристов видеть. Так и жили своей тихой и мирной жизнью. А ты видел фильмы о зомби?
   - Ну, видел. Дальше что?
   - А я вот не могу их смотреть, - мрачно произнес Сергей, в его глазах появилось что-то пугающе темное, даже не злость - черная ненависть. - Потому что я такой фильм в живую видел, на этом острове. Все жители превратились в плотоядных зомби, они жрали друг друга, кидались как одержимые на других людей, зверей, дома, машины, деревьев! Даже камни пытались грызть, ломая себе зубы! И не только люди! Звери, насекомые, даже растения превращались в непонятно что! Ты когда-нибудь видел неживое растение? Не мертвое, а именно неживое? Дерево, превращенное в уродливую пародию самого себя! Оно все также пьет воду, впитывает солнечный свет, выделяет углекислый газ, но больше не растет и не живет! А я это до сих пор забыть не могу, Игорь. Ордену потом пришлось нанести по острову тактический ядерный удар и теперь там только выжженная пустошь.
   - И кто это сделал?
   - Маги. Несколько европейских кланов. И знаешь, что самое страшное? - Сергей наклонился ко мне и негромко произнес. - Они не пытались таким образом завоевать мир или уничтожить его, это не были безумные оккультисты или кто-то вроде того. Вовсе нет - они просто проводили эксперимент. Их интересовало, возможно, ли на самом деле создать зомби, как фильмах. Только и всего. Вот тогда вот, Игорь, я и решил, что Орден занимается исключительно правильным делом.
   - Нифига себе, - только и смог сказать я.
   - А ты думал, что мы только вампиров ловим, да оборотней гоняем? - хмыкнул Сергей.
   - Я знаю только то, что мне говорят, - сухо ответил я.
   - Потому что не интересуешься большим. Потому, что тебя устраивает должность старшего оперативника.
   - Это то, к чему меня готовили.
   - Кто тебе такое сказал? - рассмеялся Сергей. - Игорь, ты всерьез думал, что тебя и Феникс собираются держать в оперативном отделе? Да ты даже обучение еще не закончил толком, а ваша настоящая стажировка еще и не начиналась!
   На это мне было просто нечего сказать.
   - В общем, так, Игорь. Как ты уже понял, тебя никто и пальцем тронуть не посмеет, не то, что выслать куда-нибудь в ссылку. Но тебе нужно самому решить, кто ты и чего хочешь добиться в этой жизни. Хочешь ли ты также сидеть на жопе ровно и плакать, что тебя все используют, или ты собираешься сам стать игроком? Решай.
   Он допил чай, сполоснул кружку в раковине и собрался уходить.
   - А что ты сделал с теми магами?
   - Выследил и убил их всех, - сухо ответил Сергей. - Это засчитали мне за вступительный экзамен в Орден.
   Сергей ушел, Наниэль возилась в лазарете, а я остался за столом один. Немного посидев, я достал из кармана карту Таро "Мир" и стал задумчиво её рассматривать. Узнать значение этой карты было не сложно. Она символизировала перемены, конец одного жизненного этапа и начала нового, достижение успеха в каких-то делах и надежда на будущее. Но мне показалось, что гораздо важнее то, что этот аркан Таро символизирует гармонию с миром и с самим собой...
   Прав оказался тот старик, я уже сделал свой выбор. А с Сергеем спорил лишь для того, чтобы узнать какие еще "пряники" и "кнуты" есть в запасе у Ордена и насколько сильно я им нужен...
   Но один черт, вопросов у меня было больше чем ответов.
  

Простые праздники оперативного отдела

   Жизнь продолжалась. Прошел холодный март с редкими оттепелями и резкими похолоданиями, за ним как-то быстро проскочил слякотно-дождливый апрель и наступил май. Я вернулся в оперативный отдел и продолжил тянуть лямку наравне со всеми. Поначалу ко мне относились настороженно, но вскоре поползли слухи о какой-то крайне сложной операции, в которой я участвовал. На вопросы об этом я отвечал уклончиво, что еще больше всех убедило, что операция на самом деле была.
   Сергей записал меня и Феникс в число своих непосредственных помощников. Это означало для нас прибавку в зарплате (с кредитом быстрее разберусь), повышение уровня допуска к информации с 4 "стандартного" до 3 уровня, а по отдельным делам до 2 "повышенного", ну а главное - Сергей мог нас поднять посреди ночи и без предупреждения забрать с собой в срочную командировку на другой конец земного шара.
   Впрочем, пока нас никто не трогал. Все что Сергей сделал - так это дал нам с Феникс кучу книг, папок с фотографиями и документальных видеофильмов и велел изучать дома, соблюдая при этом секретность. То есть я даже Коле не имел права рассказывать, что я видел в этих книгах и фильмах. Впрочем, в Ордене в принципе не принято было расспрашивать о таких вещах и задавать лишние вопросы.
   После сложной зимы и первой половины весны наступила долгожданная передышка. Проблем стало меньше: нечисть успокоилась, порталы открывались редко, колдуны не буянили, а наши новички закончили стажировку и втянулись в работу. Конечно, за ними все также нужно было приглядывать и Владислав старался, чтобы с новобранцами всегда был кто-то из опытных оперов.
   А в начале мая вообще началось повальное расслабление всего отдела. Владислав боролся с этим как мог, придумывая кучу ненужной работы, но потом ему пришлось уехать в Москву на совещание руководителей оперативных отделов. Шеф тоже куда-то исчез вместе с Сергеем. За старшего у нас остался опытный оперативник Егор, но это был не Алексей, и держать всех в узде ему было не по силам и не по способностям, так что реальным лидером в отделе оказался Коля...
   Народ развлекался как мог.
  
   Лера, задорно улыбнувшись, тряхнула головой, откидывая светлые волосы, и встала в стойку для защиты. В руках у неё была её собственная шпага, тонкая и с изящной гардой, закрывающей руку. Я же взял стандартную шпагу из арсенала отдела, с немного неправильным балансом, выщербленным лезвием и простой крестовиной.
   Девушка встала в оборону, ожидая от меня быстрой и опасной атаки. Я же тем временем гадал, смогу ли хоть лицо сохранить или же меня сразу разделают под орех. К сожалению, проспорив Лере желание, я не мог отказаться от поединка с ней.
   - Спорим, выиграет за пять минут, - усмехнулся Коля.
   - А я поставлю на Леру, - весело заметила Феникс.
   - С чего такая уверенность?
   - Женская солидарность.
   Кроме них на наш поединок в тренировочный зал пришла почти половина всех бездельничающих в отделе. Многие, впрочем, были уверены, что я поддамся девушке, а другие думали, что я не поддамся, потому что дурак.
   Лера отнеслась к поединку со всей серьезностью, внимательно следя за всеми моими движениями. Хотя смотреть было не на что. Шпага - не мое оружие, слишком легкое, тонкое, длинное и неудобное.
   Несмотря на все мои старания, первый же удар показал уровень моих умений в фехтовании. Лера сначала даже не поверила и нахмурилась, думая, что я недооцениваю её или просто поддаюсь. А все потому, что я атаковал быстро, сильно, но просто.
   Через полминуты девушка легко перешла в атаку, навязала мне свой темп и загнала в оборону. Я отбивался как мог, но зачастую просто не понимал, как Лера нанесет следующий удар и только моя реакция спасала от быстрого и позорного поражения.
   Но...
   - Черт!
   - Ой, извини! - воскликнула Лера, испугано откидывая в сторону шпагу и бросаясь ко мне. - Я думала, ты отобьешь.
   Я тоже думал...
   - Да ерунда, - ответил я, зажимая плечо, рана была пустяковой, но крови, блин, одежду пачкала. - Через пару минут само заживет.
   Хоть это и неправильно, у нас было принято заниматься фехтованием без защиты и настоящим оружием. Во многом это просто бравирование, мол, смотрите, какие мы тут все серьезные, у нас все по-настоящему. Но была у этого и практическая польза - даже самый ленивый человек не станет пропускать удар, если ему это грозит настоящей раной.
   - Ну и что я говорила? - с довольным видом спросила Феникс у Коли.
   - Игорь просто поддался, - поморщился Коля.
   - Ну сам тогда попробуй, - усмехнулся я, протягивая ему шпагу.
   Лера молча встала в позицию. Коля немного помялся перед ней, разминая мышцы и предложил ей нападать первой. Уже через пару минут он ушел в глухую оборону, бился при этом жестко и отчаянно, но Лера довольно быстро уколола его в грудь, обозначая место удара.
   - Блин... - сконфужено произнес Коля. - Ты где так фехтовать научилась?
   - С детства занимаюсь, - удивлено ответила девушка. - Игорь, может, еще раз попробуем?
   - А смысл? Я тебе не соперник. Да и Коля тоже.
   Сказать по правде, в нашем отделе никто не умел сражаться на шпагах, потому что это оружие никто не воспринимал всерьез. Как байки ходили истории о вампирах и оборотнях, ломавших шпаги и рапиры, как длинные зубочистки и незадачливых операх, пытавшихся фехтовать в духе мушкетеров.
   Владению холодным оружием в обязательном порядке обучали всех сотрудников оперативного отдела. Каждый должен был владеть как минимум двумя видами холодного оружия, хотя в обычной работе мало кто его использовал. Отчасти это было атавизмом, пережитком тех недавних времен, когда из огнестрельного оружия практически невозможно было убить вампира или оборотня. Что толку было стрелять в него из винтовки, когда одного выстрела не хватит даже для того, чтобы ранить противника, а второй ты просто физически не успеешь сделать?
   Хотя бойцы и в наши дни не пренебрегают мечами и топорами, потому что в иных случаях они эффективней автоматов.
  
   В отсутствии Владислава дневное патрулирование города превратилось в полноценный отдых. В принципе, оно и раньше таким было. Пара скучающих оперативников на машине или пешком терлась где-то в центре города: кто-то сидел в кафе, кто-то мог по магазинам ходить или другими делами заниматься. Смысла особого в этом не было, разве что такой патруль мог раньше других явиться на место происшествия.
   Я решил не отставать от коллектива и тоже пофилонить во время дежурства. Как раз был хороший повод - Наниэль пригласила меня и Феникс в гости. Так что, купив в магазине торт, припарковав служебную машину у подъезда и захватив с собой рацию, мы с чистой совестью постучались в дверь эльфийки.
   Наниэль жила в просторной и светлой трехкомнатной квартире на втором этаже. Но гораздо чаще она ночевала прямо в лазарете, на кушетке в своем кабинете, а здесь только отдыхала во время немногочисленных выходных дней. Поэтому квартира выглядела очень чистой, аккуратной, скромной и нежилой. Исключением была только кухня, где всегда приятно пахло травами и чаем.
   Увидев Наниэль в её домашнем наряде, Феникс не смогла удержаться от улыбки. Эльфийка надела свой любимый черный и тонкий шелковый халат, скорей всего прямо на голое тело, старые поношенные штаны и стоптанные мягкие розовые тапочки. Я, зная её привычки и то, что у неё часто мерзнут ноги, ничуть не удивился, но тоже невольно усмехнулся. Слишком уж разительным был контраст между коротеньким сексуальным халатом и растянутыми потертыми штанами с тапочками.
   Пока я нарезал торт, Наниэль заварила чай улун и разлила его по кружкам. Разговор хитрая эльфийка завела издалека, расспрашивая нас о том, как мы с Феникс живем вместе, и только потом перешла к главному вопросу.
   - И это все? Ребята, вы ничего не хотите мне рассказать? - немного насмешливо поинтересовалась Наниэль.
   - О чем ты? - не понял я и удивлено взглянул на Феникс.
   А волшебница сидела красная как роза и внимательно изучала дно кружки с чаем. Феникс сразу догадалась, к чему клонила Наниэль.
   - Вы не замечали ничего странного за последние дни в отношениях между собой?
   - Хм... - я задумался, и крем глаза посмотрел на Феникс, а она упрямо не поднимала глаз. - Ты имеешь ввиду то, что на меня не действует огонь Феникс?
   Я решил не ходить вокруг да около и сразу сказал о том, что меня беспокоило уже довольно долго.
   - Вот значит как... - Наниель ничуть не удивилась, но нахмурилась. - Интересный эффект...
   - Эффект чего? Ты знаешь, почему это произошло?
   - Да. Когда ты попал под проклятье ведьм, тебя спасала Феникс. Помнишь это?
   - Конечно, - удивился я. - Ты же сама мне и рассказала об этом. Или что тогда было?
   - Расскажи ему Феникс, - мягко сказала эльфийка, - ты сама все прекрасно понимаешь.
   - Игорь, - Феникс повернулась и с виноватым видом посмотрела на меня. - Я тогда... немного перестаралась.
   - Как понять перестаралась? Сняла проклятье слишком хорошо?
   - Нет, не в этом дело! - раздраженно воскликнула девушка. - Да что я тебе рассказываю, ты ничего не поймешь!
   Я бы обиделся, но вдруг прекрасно почувствовал, что она на самом деле чувствовала в этот момент. Поэтому спокойно сказал:
   - А ты попробуй объяснить.
   - Ладно... понимаешь, - рыжая тяжело вздохнула и развернулась ко мне. - Проклятье ведьм - это не просто плохое слово, сказанное в чей-то адрес, это сложное и опасное заклинание. И "снять" его нельзя. Я не снимала проклятье - я его сожгла своей силой, а это...
   Она закусила губу и надолго задумалась. Я не стал её торопить и спокойно подождал. Спустя минуту Феникс продолжила:
   - Опуская ненужные подробности - я слишком сильно зацепила тебя. Какая-то часть моей силы задела тебя. Ну... как бы объяснить... это как если бы я прижигала тебе рану и случайно подпалила одежду.
   Я задумчиво почесал затылок, какая-то смутная мысль пришла мне в голову...
   - Но, это же должно было быстро исчезнуть, пройти само собой.
   - Я тоже так думала, - подтвердила Наниэль. - Поэтому и промолчала. Но когда тебя привезли в лазарет, после схватки с Светлыми и Темными силами, я решила на всякий случай проверить тебя и увидела, что ваша связь только окрепла и стала практически равна по силе к ритуалу Единения магов Райхенской империи.
   - Какой империи? - переспросил я.
   - Не важно, - ответила эльфийка. - Наш мир практически не имеет связи с ней.
   - Имеет, - возразила Феникс. - Я обучалась какое-то время у одного из магов Райхенской империи.
   - Да? Каким же образом у тебя это получилось?
   - Это была просьба руководства Ордена, а уж на каких условиях они договаривались, - Феникс красноречиво развела руками.
   - И чем это нам грозит? - спросил я. - Кроме того, что на меня не действует её магия?
   - Да как сказать, - Феникс смутилась и отвела взгляд в сторону.
   - Она будет с легкостью читать твои мысли, - вместо неё ответила Наниэль.
   - А разве она и так не могла это делать? - удивленно спросил я. - Она же волшебница.
   Обе девушки с удивлением посмотрели на меня. Почесав затылок, я вспомнил, что это в книгах Сапковского чародейки легко читали мысли людей и часто этим пользовались, а у нас это, во-первых, строго запрещено, а во-вторых, - крайне сложный процесс.
   - А я смогу читать её мысли?
   - Нет, потому что ты не можешь пользоваться никакой магией.
   - Но я иногда чувствую её эмоции.
   - Правда? - в очередной раз удивилась Наниэль, Феникс, к моему удивлению, кивнула. - Хм... значит, некоторый потенциал у тебя все-таки есть. Но тогда почему ты совершенно нечувствителен к магии? Странно...
   - Не страннее того, что эта связь вообще сохранилась, - заметила Феникс. - Я была уверенна, что именно из-за того, что Игорь никак не владеет магией - частица моей силы в нем просто бесследно растворится.
   - Эм... - я почесал затылок и немного смущенно признался. - А это, похоже, моя вина. Как-то во время медитации...
   Я рассказал им историю, которая произошла еще в прошлом году. А тогда уже заодно и то, как Феникс спасла нас обоих, вызвав пожар в городе.
   - Я тогда чуть не убила тебя?! - воскликнула Феникс. - Ты не рассказывал мне!
   - Ну... не убила же, - спокойно ответил я. - Так что об этом говорит было? Тем более что я сам ничего не понял и что-то подозревать начал, только после второго случая.
   Вспомнив про второй случай, девушка помрачнела. Она тогда тоже себя не контролировала.
   - Значит, эта твое невинное желание "поддержать огонек" спасло жизнь вам обоим, - констатировала Наниэль. - Осталось только решить, что вам делать с этой связью дальше.
   - А какие еще могут быть последствия у неё?
   - Ну... это вопрос спорный, потому что не так много подобных случаев известно, и обычно они всегда были либо между двумя магами либо между магом и его фамильяром. Одно понятно, что теперь ваша связь будет усиливаться сама по себе, даже возможно вопреки вашим действиям. Вы сможете чувствовать друг друга на некотором расстоянии, сможете легко находить друг друга. Феникс сумеет легко читать все твои мысли, ну а ты будешь чувствовать её эмоции, в том числе и боль.
   - Боль вытерплю, - отмахнулся я. - Главное чтобы она не ощущала мою боль. А то во время боя...
   - За это не переживай, Феникс сможет по своему усмотрению решать, что чувствовать, а что нет. Да и за тебя тоже решит, не переживай, - усмехнулась Наниэль. - Ну, это в общем и все. Или этого мало?
   Я флегматично пожал плечами.
   - Ты что вы будете делать?
   - А зачем что-то делать? - спросил я. - Ты же сама сказала, что наша связь будет укрепляться сама по себе. Значит все в порядке.
   - И тебя устраивает, что Феникс может читать твои мысли?
   - Один раз это уже помогло нам, - совершенно серьезно ответил я. - Это даст нам огромное преимущество. Мгновенная связь между напарниками в бою, которую нельзя подслушать или блокировать - да это просто мечта. А бытовые трудности ерунда.
   - Да было бы, что там читать, - фыркнула Феникс. - Одна ерунда в голове вроде "хочу спать", "хочу жрать" и "вот бы щас в тотал вар зарубиться".
   Я на самом деле не видел никаких проблем в этом необычной связи, связавшей нас. Хотя, мне показалось, что Наниэль что-то недоговаривала и о чем-то важном она решила промолчать. Но я не стал расспрашивать её. Во-первых, потому что знал, что это все равно бесполезно, а во-вторых, раз она не хочет говорить мне, то уверена в том, что мне это только навредит.
   Эльфийка второй раз заварила чай, беседа стала веселее и непринужденней, но тут по рации пришел вызов:
   - Фокстрот, ответь дежурному.
   - Фокстрот на связи.
   - Срочно на Горького 1.. , нужна помощь!
   - Понял!
   Схватив автомат, сунув ноги в берцы и бросив куртку, я выскочил из квартиры и полетел вниз по лестнице. Феникс, конечно, отстала от меня, но ничего страшного в этом не было. Пока я заводил машину и разворачивался, она как раз успела одеться и выбежать во двор.
   - Что случилось хоть?
   - А я знаю?
   Домчались бы очень быстро и удачно, даже не пришлось нигде на красный свет ехать. Но к счастью наша помощь уже почти не требовалась. Раскрасневшаяся и запыхавшаяся Лера стояла недалеко от раненного в ногу оборотня и держала его на прицеле. Вокруг ног вервольфа обвивалась тонкая серебряная веревка - заклинание путы. Егор, зажимая окровавленный бок, сидел рядом, привалившись спиной к стене здания. Феникс сразу бросилась к нему, а я подбежал к оборотню.
   - Все, Лера, отдыхай! - я встал недалеко от оборотня и, прижав приклад к плечу, снял автомат с предохранителя. - А ты не вздумай рыпаться, всажу полрожка и скажу что так и было!
   Он, впрочем, уже и не думал ничего делать - знал меня и Феникс. А буквально через минуту подъехал микроавтобус с бойцами. Они быстро скрутили оборотня и запихнули его в машину. И мы все поехали следом за ними в отдел.
   Рана у Егора оказалась неопасной, и пока мы везли его на своей машине, он рассказал нам, как все произошло. Лера взялась за пустяковое в общем-то дело, проверить информацию о приехавшем в город оборотне - одиночке. Егор взялся помочь ей, но, как я понял, больше просто, чтобы побыть с красивой девушкой наедине. Появления оборотня он совершенно не ожидал, поэтому сплоховал и пропустил удар когтями в бок. Лера сразу бросилась в погоню за оборотнем, а Егор вызвал помощь, и поковылял следом за молодой оперативницей. К его удивлению, она не только догнала оборотня, что само по себе не просто, но и сумела задержать вервольфа.
   В отделе мы сдали Егора в руки скучающих без дела медиков. Я позвонил Наниэль и успокоил её, сказав, что ничего страшного не произошло. А Лера уже сидела в отделе и писала рапорт. Я подошел к ней и хлопнул по плечу.
   - С боевым крещением, стажерка! Добивай эту возню с бумагами и бегом в магазин, проставляться будешь.
   Лера сначала удивилась, а затем очень обрадовалась и на радостях кинулась обнимать меня. Я от этого немного растерялся, но потом немного охладил пыл девушки, сказав, что это у неё сегодня праздник, а у меня еще дежурство не закончилось.
   Больше никаких происшествий не было. Вечером мы всем отделом гуляли прямо в кабинете. Как я и думал, по своей наивности Лера взяла всего несколько бутылок пива и разных закусок, но Коля вовремя подстраховал все дело и организовал скрытную транспортировку через проходную двух ящиков.
   Начальства в здании не было, так что гуляли мы шумно, и никого не стесняясь. Общей вакханалией руководил, разумеется, Коля, но делал это так умело, что весело было всем, даже раненому Егору, сбежавшему ради такого дела из лазарета. Краснеющей от смущения Лере давали советы и рассказывали истории из жизни отдела. Другие наши стажеры тихо завидовали ей. Официально они тоже считались полноценными сотрудниками, но пока им не удалось проявить себя и между собой их все называли стажерами.
   - Так, тихо все! - Коля вдруг встал и прервал веселье. - Да, это надо было делать пару стаканов назад, но что поделать, тамада из меня не очень. Да и речи толкать я тоже не умею, так что скажу просто, без громких слов. Давайте вспомним тех, кого уже нет с нами.
   Наступила тишина. Каждому из нас было кого вспомнить... только новички почувствовали себя неловко. Они не знали наших погибших товарищей, только догадывались что пришли на их место, но и только. У нас не принято было говорить о погибших, да начальство не любило этого и не разрешало оставлять в отделе фотографии с траурными черными ленточками.
   Кроме того, как вот объяснить завидующим стажерам и сияющей от счастья Лере, что их предшественников убили не вампиры, оборотни или когтерезы, а другие сотрудники Ордена? Легче просто промолчать...
   Веселье продолжалось и поздним вечером. Чем больше было количество выпитого, тем интересней были конкурсы. Кто-то притащил дартс и предложил сыграть в него, но так как просто так играть было скучно, придумали, что тот, кто промахивается, должен будет выполнить какое-нибудь действие.
   Новички срезались сразу. Один из них кукарекал, второму пришлось залпом выпить большой стакан пива, третьему повезло особенно - ему надо было пойти и повесить над дверью Владислава листок с надписью "Оставь надежду всяк сюда входящий".
   Потом началась серьезная борьба. Пьяные опера метали дротики с предельной внимательностью и концентрацией. Все знали, что фанты писал Коля и что самые безобидные он положил наверх, чтобы не издеваться над стажерами. Но когда стало понятно, что игра может затянуться - стали играть до первого промаха и кидать начали через весь кабинет. Так сразу стало интересней.
   Одному оперативнику пришлось танцевать стриптиз, второй побежал в магазин за клубникой для девушек, третьему повезло отделаться рассказом о самом позорном случае в своей жизни. Я лично проигрывать не собирался и втихую жульничал, балансируя на грани боевого транса, а Феникс с самого начала не стала участвовать.
   В очередной раз, успешно метнув дротики в цель, я отошел к столу, чтобы налить пиво и взять закуски. За мной кидала Лера и... промахнулась.
   - Ну, тяни фант, - Коля с коварной ухмылкой протянул ей шляпу.
   - Жаль, что стриптиз уже был, - негромко вздохнул Егор.
   Лера долго копалась рукой, перемешивая сложенные листочки и, наконец, достала один из них. Развернула, прочитала несколько раз и выразительно хмыкнула.
   - Ну что там? - немного нетерпеливо спросил Коля.
   - Выберете наиболее симпатичную вам девушку (или парня, если вы девушка) из присутствующих и поцелуйте её, она не имеет права отказаться, - прочитала Лера и выразительно обвела всех взглядом.
   - Ну... выбирай, - Коля смущенно кашлянул.
   Лера еще раз выразительно обвела всех присутствующих взглядом, и только теперь я понял, что её так насмешило. На этом празднике жизни было всего две девушки, одна из которых сразу отказалась участвовать в игре. Готов поспорить Коля специально положил этот листок так, чтобы самому его потом достать.
   Когда девушка шагнула ко мне с лукавой улыбкой и опасными искорками в глазах, я не сразу понял, что она хочет сделать. К счастью, руки у меня были заняты, а Лера ждать не собиралась. Она сама обняла меня, прижалась ближе, чем нужно было, и мягко поцеловала в губы. А я надеялся что, она просто по-дружески чмокнет в щеку.
   Народ посмеялся, многие мне позавидовали, особенно неприятным взглядом наградил меня Коля, к счастью игра продолжилась дальше и на меня перестали смотреть.
   Феникс подошла ко мне, насмешливо ткнула острым кулаком в бок и протянула мне салфетку.
   - Помаду с губ вытри и рожу попроще сделай, - насмешливо сказала она. - А то довольный, как кот наевшийся сметаны.
   - Ничего я не довольный, - отмахнулся я.
   - Ты еще скажи, что не понравилось.
   Я взглянул на эту ехидную заразу и совершенно сознательно и отчетливо подумал: "Была бы на её месте ты - очень понравилось бы". Феникс тут же вспыхнула как мак, через мгновение поняла, что я её разыгрываю, и со злости сильно ударила под ребра.
   - Рассказать про начальника, - прочитал свой фант Егор. - Ну ладно, наш начальник...
   Он замер с открытым ртом, некоторые проследили за его взглядом и тоже замерли как соляные статуи.
   - Стоит и охреневает от происходящего, - спокойно произнес Владислав.
   - Мы это...
   - На работе задержались, - подсказал он.
   - А вы уже приехали? Мы вас только послезавтра ждали, - флегматично поинтересовался Коля. - Пиво будете?
   Остальные опера, особенно новенькие, казалось, забыли, как надо дышать. Тишина была такая, что слышно было, как жужжит в углу проснувшийся после зимы комар.
   - По какому поводу пьянка? Или вы как истинные алкоголики и тунеядцы, пьете без повода?!
   - Лера оборотня повязала в одиночку, - вмешался я. - Вот и мы и решили отпраздновать. А что, какие-то проблемы?
   - Кто дежурит сегодня?
   - Иван и Женька.
   - А...
   - Они на улице, где точно - узнайте у дежурных. И нет, они с нами не пили.
   - А если что, кто поможет им?
   - А бойцы нахрена? - резонно спросил Коля. - Их группа дрыхнет в дежурке.
   - А вы...
   - А мы тут все отдыхаем после работы. Какие проблемы?
   - Какие проблемы? - зловеще улыбнулся Владислав. - Я вам сейчас объясню, какие у вас всех проблемы! Кто это повесил?! А?!
   В руке он держал тот самый листок с подписью "Оставь надежду..."
  
   Праздники - это всегда весело, это когда выходные и можно расслабиться, позволить себе лишнего, допоздна гулять по городу в компании друзей, пуститься на какие-нибудь безумства. Праздники - это весело... для всех, кроме оперативных служб.
   Оперативный отдел Ордена не был исключением. Нечисть, колдуны и маги в эти дни тоже расслабляются и, перебрав алкоголя, могут пойти в поисках приключений. А ведь праздничные гуляние - хорошее время для охоты на людей, а уж если не дай бог посреди многолюдной толпы откроется портал в другой мир... да из него выберется монстр...
   На первое мая в этом году в нашем городке не было никаких особых гуляний, так что нас особо не напрягали. Зато на девятое мая нам всем досталось от Владислава за несколько дней халявы и пьянку в отделе. Заставили дежурить на площади и патрулировать город с десяти утра.
   Но мы ведь тоже люди. И хотим выпить в праздник, тем более в такой день. Так что... Под руководством Коли был довольно быстро составлен альтернативный план патрулирования, учитывающий возможные передвижения начальства, и позволяющий чуть ли не всему отделу тайком встречаться в удобном месте на площади.
  
   Как и в любом другом городе России, празднование дня Победы началось с митинга и парада на главной площади. Нам с Феникс как раз повезло дежурить именно там.
   Выступали чиновники, политики, общественные деятели, потом дали слово двум ветеранам. После этого начался парад, по асфальту сначала промаршировали солдаты, за ними проехало несколько БТР-ов и БМП. Следом прошлись школьники, размахивающие воздушными шарами и флажками.
   Все в общем как обычно рутинно, официозно и ритуально.
   Но слушая повторяющиеся из года в год речи чиновников и политиков полные пустого пафоса, лживых обещаний и показного патриотизма, я все равно думал о том, как важно хотя бы раз в год вспоминать о Великой отечественной войне и о том через что прошла страна. От этого ведь не избавиться: ни от пустого пафоса псевдопатриотизма, ни от официоза чиновничества, ни ото лжи политиков. А вот от праздника избавиться легко. Легко и просто забыть почему так важна была победа СССР в войне и о том, как страшен был нацизм... Надо лишь раз поддаться словам "друзей" о том, что не стоит тратить деньги на парады, устраивать праздник, ворошить прошлое...
   Даже у нас в Ордене порой раздаются голоса, дескать, зачем мы считаем это праздником, ведь это все "не наше дело". Хотя это брехня собачья, Великая Отечественная война затронула Орден магов не в меньшей степени, чем другие страны. Целые подразделения проводили спецоперации против СС и "Аненербе", да и в боях порой приходилось участвовать.
   После того как официальная часть закончилась, мы с Феникс тихо улизнули со своего поста и отошли за ларьки. Там нас уже ждали товарищи с шашлыком и пивом. Коля догадался прихватить для девушек вино и теперь вовсю распускал хвост перед Лерой, но она как обычно ограничилась легкой благодарной улыбкой и все.
   Феникс с азартом накинулась на шашлык, я тоже взял протянутый мне шампур и стакан с пивом. Мы расположились небольшой кучкой в укромном месте, скрытом от любопытных взглядов.
   - Ну что? С праздником! - произнес простой тост Коля.
   Мы чокнулись стаканами и сделали по глотку пива. Есть, и пить стоя было не слишком удобно, но нам не привыкать было. Через пару минут уже начались шутки и разговоры, но веселье было недолгим.
   - Первый всем - Пеликан поднялся в небо! - прошуршало в рации у Егора.
   - Черт, - ругнулся Коля. - Расходимся, встреча в пункте Б по плану.
   Лера раскрыла сумку, в которую быстро запихнули остатки шашлыка. Пиво сгрузили Женьке. От остальных компрометирующих улик мы быстро избавились и разошлись в разные стороны. Мы с Феникс сразу пошли по самому открытому пути отвлекать на себя начальство.
   - А ну стоять! - крикнул нам Владислав.
   - Что? - недовольно спросил я. - Ходим неправильно?
   - Где были только что?
   - Что значит где? Дежурим согласно графику!
   - А что рожа хмурая такая?
   - А я что радоваться должен, что вместо выходного как идиот по площади таскаюсь?!
   - Ладно-ладно, - примирительно сказал Владислав. - Идите дальше.
   Он вернулся к машине и поехал дальше, проверять остальных. Я на всякий случай, оглянулся по сторонам и переключил рацию на другую частоту.
   - Фокстрот всем - Пеликан с площади поехал по Кирова в сторону церкви.
   Мы, как и полагалось по плану, сделали круг по площади, а потом свернули в сторону и ушли во двор между двумя хрущевками. Там был наш "пункт Б". Вскоре туда подошли все остальные, и мы продолжили праздновать.
   Владиславу, похоже, чутье не давало покоя, он колесил по городу, пытаясь поймать нас на горячем, но мы собирались всегда быть на шаг впереди него. Благодаря использованию резервной частоты связи и подкупу дежурных, мы хотели отслеживать все передвижения начальства и вовремя убираться с его пути и наоборот попадаться ему на глаза.
   Но проблема пришла оттуда, откуда не ждали...
   Я сразу заметил группу молодых бритоголовых парней в кожаных куртках. Они шли через двор, не обращая на нас внимания, и что-то громко обсуждали.
   - Задолбала эта вата тупая...
   - Спасибо деду за попытку! - издевательски крикнул один из них старику на другой стороне двора.
   - Коля, ты это тоже видишь, - спокойно спросил Егор.
   - Ага, - парень ухмыльнулся. - Вот только их и не хватало для полного счастья.
   - Эй, ты! А ну сюда иди! Ты чо не понял? Глухой или как?! Быстро сюда иди, а то хуже будет!
   Худой парень пугливо обернулся по сторонам и подошел к ним.
   - Слышь ты, что это за тряпка у тебя висит? А?
   Один из бритоголовых грубо сорвал с парня георгиевскую ленту и втоптал её в грязь.
   - Ну что, разомнемся?
   - Ребята, может не надо? - испуганно спросила Лера.
   - Нет, Лера, таких уродов учить надо, - покачал головой Коля. - Игорь, отвлечешь их на себя?
   - Без проблем.
   Я быстро подошел к ним и еще издалека крикнул:
   - С праздником, пацаны! Гитлер капут!
   - Что ты сказал?
   Они дружно повернулись ко мне. Шестеро, все накаченные, в черных кожаных куртках, у некоторых видны были татуировки в виде свастики.
   - Что сыкло ваш Гитлер! Просрал все и застрелился как шакал последний, - я нагло усмехнулся им в лицо.
   - Слышь баклан, ты чо такой дерзкий? А? Тебе объяснить кто ты?
   - Я дерзкий? Нет, это просто вы пи***.
   Удар слева я пропустил совершенно сознательно, даже немного повернулся, чтобы уж точно синяк появился. А вот падать я не собирался, еще не хватало одежду пачкать.
   - Атас! Наших бьют!
   Коля, Женька и Артем дружно накинулись на нациков. Несмотря на крутой вид и накачанные мышцы, драться они не умели - привыкли брать наглостью и грубой силой. Один из них сразу поплыл от простого удара в переносицу. Артем легко перекинул через себя второго и хорошо приложил его. Коля больше развлекался, чем дрался. Бил несильно, дразнил и злил.
   Остальные в драку не вмешивались, просто смотрели со стороны. Егор отвел парня в сторону и, похлопав по плечу, отправил идти дальше. Я тоже ничего больше делать не собирался - всегда боялся просто драться с людьми.
   Эти доморощенные скинхеды оказались теми еще трусами и уже разбежались бы, если бы им кто-нибудь позволил это. Первого же бросившегося бежать перехватили и толкнули обратно. Поняв, что даже вшестером им не справиться с тремя, один из них достал нож и закричал, что сейчас "кишки всем выпустит".
   Я легко шагнул вперед, перехватил руку "мастера ножевого боя" и спокойным голосом начал урок:
   - Нож - это очень эффективное оружие ближнего боя. Но, как и любым другим оружием, им надо уметь пользоваться. Потому как нож оружие опасное и им легко убить человека, просто случайно ткнув не в то место. А теперь перейдем к практике, - я достал свой нож и неглубоко воткнул его придурку в бедро. - Вот нога, казалось бы, очень удачное место для удара, но если попасть не в мышцу, а в бедренную артерию - человек крайне быстро истечет кровью и умрет. Ты знаешь, где находится бедренная артерия? Как ты думаешь, я попал в неё или нет?
   Усмехнувшись, я выдернул нож и отошел на пару шагов назад. Смертельно побледневший идиот, двумя руками зажал пустяковую рану и закричал от страха:
   - Скорую вызовите! Я же сдохну сейчас!
   - Вот именно, сдохнешь. Под забором. Как вшивая бездомная собака, хотя видят боги, собаки не заслуживают такой смерти.
   Остальные уже сидели на земле и не рыпались, только исподлобья смотрели на нас. Коля поправил одежду, встал над ними в позе сурового судьи и начал речь:
   - Ну что ребята, вы выслушали урок по обращению с холодным оружием и провели практическое занятие по истории Великой отечественной войны, а теперь перейдем к Нюрбернгскому трибуналу и осуждению национал-социализма и фашизма.
   Этим людям было бесполезно рассказывать о жертвах концлагерей и сожженных деревнях. Такими уж выросли они... тупыми и не обремененными морально-этическими нормами. Зато язык силы они понимали превосходно.
   Хотя... одного мне, наверное, никогда не понять. Почему некоторым потомкам победителей так нравится идеология проигравших? Тем более, что по этой самой идеологии все славяне - недочеловеки? Это как если бы вдруг греки, победив персов, начали жалеть, что победили в войне с ними и стали мечтать стать их рабами. Или американцы, после победы в войне за независимость вдруг принялись бы поносить героев той войны, воспевать подвиги англичан и гордиться тем, что они были колонией. Бред...
   Все наблюдали за происходящим и никто не следил за окружающей обстановкой и не висел на связи. Обратив на этой внимание, я достал рацию, переключил её на резервную частоту и сразу же услышал крик:
   - Всем! Пеликан на охоте! Карты засвечены!
   - Черт! - выругался я. - Народ...
   - Что рыбки мои, кто первый ко мне в клюв полезет?
   Злорадно ухмыляющийся Владислав уже стоял рядом с нами. И не понять это мы настолько лоханутые, что к нам так запросто можно подобраться или это он такой профессионал?
   - Эээ... Владислав Иванович, может шашлыку? - предложил Коля.
   - Ага. И пивко заодно мне в машину положите. Все. А вы ребята, дуйте в хозяйственный магазин!
   - З-зачем? - спросил Жека.
   Мы с Колей понимающе переглянулись. Молодой еще, не понимает начальственного юмора...
   - За мылом и веревкой! Лучше сразу вешайтесь, питекантропы недоразвитые! Вы придурки даже выпить нормально не можете! Какие вы нахрен опера?! Я ваш план за пять минут раскусил! Позорище!!! Орангутанги, мать вашу!
   - Судя по лексике, он недавно "Интернов" смотрел, - тихо шепнул мне Коля.
   - Ага, но до Охлобыстина недотягивает, - кивнул я. - Чего-то знаешь, не хватает.
   - Что вы там шепчетесь, вы двое?! Вот чуяло мое сердце, что вы опять что-нибудь задумаете! Значит за всех и отдуваться будете!
   - Ага, щас! - заявил Коля. - Мы только за девчонок готовы пострадать, а все остальные участвовали, добровольно мы никого не заставляли!
   - Да мне по барабану! Так, а это у нас кто? - Владислав заметил все еще сидевших на земле скинхедов. - Вы что, бандерлоги, еще и подраться успели?
   - Владислав Иванович! - неожиданно для всех воскликнула Лера. - Все по уставу было, они на Игоря напали! Я даже на телефон сняла этот момент. Ну а мы...
   - Значит, сами накинулись? - недоверчиво уточнил Владислав. - Причем на Игоря и до сих пор живы?
   - Как видите, - я развел руками. - Все в рамках самообороны.
   - Эй, начальник. Я жаловаться буду! Эти уроды накинулись и избивать нас начали! Серого вообще ножом пырнули! И "скорую" не вызывают, мусора позорные! Человек умирает, а они ржут!
   - Где человек умирает? - поинтересовался Владислав и даже на всякий случай посмотрел по сторонам. - А ты про это чмо?
   Он с размаху пнул ногой раненного мною нациста.
   - Так это не человек, а так... мусор. Унтерменш. Ты вообще "Майн кампф" читал? Знаешь, что с такими как вы делать надо? Правильно, ликвидировать, чтобы вы место на этой планете не занимали.
   А ведь и правда. Все славяне без исключения признавались неполноценной расой и подлежали уничтожению вслед за евреями и цыганами. Так что... этих бравых ребят с бритыми головами и свастикой на груди ждали бы те же самые печи Освенцима и бараки Бухенвальда. Впрочем, вряд ли такую мысль можно вбить в их головы...
   - Коля. У тебя там связи в ментовке были, организуй им пятнадцать суток.
   - Без проблем.
   - Хотя подожди. Они видели что-нибудь?
   - Да ты что? - испугался Коля. - Мы их просто попинали немного, да и все.
   - Жаль, - совершенно серьезно ответил Владислав.
   - Так... еще не поздно.
   - Не стоит руки пачкать... - он сплюнул и пошел к своей машине, но потом обернулся и крикнул. - Разбежались по разным углам быстро, а не то из дежурств до конца года не вылезете! Без выходных пахать будете, стахановцы залетные...
   Мы с Колей опять переглянулись и пожали плечами. В принципе мы все успели сделать. И шашлыка поесть, и поболтать и даже пива хлебнуть. Владислав, конечно, конфисковал оставшиеся две бутылки, но ведь мы их даже и открывать не собирались.
   Праздники праздниками, но работа есть работа.
  
   Наказание в итоге получили только мы с Колей, на остальные отделались только устным выговором за нарушение установленного графика патрулирования. Причем Коляну досталось больше чем мне - Владислав назначил его своим заместителем. Меня же ждала другая участь...
  
   Поздней ночью над спящим городом бесшумно пролетело крылатое создание. Незваный гость с легкостью прошел через защитные барьеры и обманул сторожевые заклинания. Дежурившие на земле охранники ничего не заподозрили.
   Крылатый опустился на землю за воротами. Невидимая защита, охранявшая дом смертного лучше любых защитных заклинаний, не задержала его. Страж дома вздрогнул, но не проснулся. Архангел взглянул на зачарованный камень и усмехнулся. Предвестник не соврал, его артефакт помог преодолеть древнюю защиту... Теперь смертного посмевшего оскорбить его ничто не спасет.
   - Далеко собрался?
   От тихого вкрадчивого голоса за спиной крылатый воин Света резко развернулся на месте. Недалеко от него стояла невысокая девчонка.
   - Ты не имеешь права здесь находиться!
   - Ты в этом так уверен? А что ты тут делаешь?
   - Я в своем праве!
   - Не помню, чтобы у вас было право убивать смертных.
   - Не тебе судить о моих правах, отродье мрака!
   - Как грубо... - девчонка вытянула вперед руку и между её пальцами засветилась тонкая золотистая нить.
   - У тебя нет надо мной власти!!! - испуганно крикнул архангел.
   - Ты в этом уверен?
   - Хорошо... я ухожу.
   - Уходишь? - насмешливо спросил древняя богиня, и резко дернула пальцами.
   Нить, прочнее которой нет ничего в этом мире, порвалась...
  

Война в подгороде

   За два майских залета я получил по полной программе. У Владислава и так был на меня зуб за мои художества, а тут к этому еще добавилась пьянка в отделе и драка на 9 мая. Конечно, в обоих случаях участвовал почти весь отдел, но не мог же начальник наказать сразу всех? А вот меня одного можно было.
   Наказание в итоге было даже не тяжелым или унизительным, а обидным. Меня сослали работать в подземельях под городом. В одиночку. Раньше Владислав всегда старался вести хотя бы минимальное наблюдение за подгородом, но после серьезных потерь прошлой осенью стало просто не до этого. Так что теперь мы практически не представляли, что там происходит.
   Конечно, я мог упереться рогом, но чтобы это мне дало? Для начала - мы действительно перегнули палку, и я в этом чувствовал, так что наказан был за дело. А главное - мы не могли послать пару оперативников в подгород без риска получить двух, без вести пропавших сотрудников. Так кого посылать на разведку как не опытного опера, знающего подземелья, имеющего здесь связи и способного вырезать десяток другой врагов?
   Как ни крути - идти пришлось бы мне. Тем более что, у Владислава были подозрения, что рядовых пропавших оперативников, в случае чего, особо искать не будут, а вот ради меня перероют все подземелья. С этим сложно было поспорить.
   Но, к счастью, опасения не оправдались. В подгороде все, в общем и целом, было спокойно, о чем я и доложил Владиславу. Разные группировки тихо грызлись друг с другом за территорию и ресурсы, всем заправляли ведьмы, а верхний мир мало кого интересовал. Исключением, пожалуй, были только оборотни, они одни из немногих местных обитателей часто бывали наверху, а некоторые из них жили в городе, но регулярно наведывались в подземелья.
   В последнее время, где-то года два, взаимная вражда постепенно сходила на нет. Даже извечная война между оборотнями и вампирами затихла. Причиной этому были ведьмы. Все без исключения боялись их до такой степени, что рядом с поселением ведьм, все остальные кланы и племена непрерывно укрепляли свои жилища и вооружались в постоянном страхе перед нападением.
   Хотя, что говорить о сверхъестественных народностях, когда даже Орден не рисковал лишний раз переходить дорогу ведьмам. Отношения между нами были как отношения между США и СССР во времена Холодной войны...
  
   Вместо того чтобы бродить по подземельям, я в основном сидел в их центре - подземном баре. Поскольку для местных обитателей это был единственный бар, названия у него не было. Именно здесь проходила вся культурная и экономическая жизнь подгорода, тут заключались сделки и проводили дипломатические переговоры между кланами.
   Обстановка в баре была соответствующей общему уровню подгорода: грязная, разномастная и темная. В общем зале всегда царил полумрак, слегка разгоняемый несколькими маленькими лампочками. Вентиляция не справлялась, и здесь всегда было душно, а в тяжелом липком воздухе висел табачный дым, стойкий запах пота, перегара и самогона. Стояли разномастные столы и стулья, было даже несколько школьных парт. Подстать заведению было и меню - на выбор предлагалось много самых разных блюд сомнительного качества от просроченной свинины или говядины до мяса собак, кошек или даже крыс. А вот алкоголь был на удивление качественным и для состоятельных клиентов бармен мог предложить несколько десятков элитных сортов. Впрочем, отечественная бормотуха тоже была.
   Я всю неделю сидел в баре, общался с самыми разными людьми и нелюдьми, угощал их выпивкой и вытягивал на откровенный разговор. Честно сказать, получалось у меня не всегда, зачастую мне просто вешали лапшу на уши. Но к концу недели я худо-бедно начал понимать, что все не так просто и что нарастает какое-то странное напряжение. Мне ничего не говорили, да многие местные обитатели и сами ничего не понимали.
   Будь бы на моем месте Сергей, он бы скорей всего все быстро понял, но мне тогда было далеко до его уровня. Я не сразу догадался, к чему все идет даже после того, как завязка всех последующих событий произошла прямо на моих глазах.
   В тот день я опять протирал штаны в баре. Ничего особенного не происходило, посетителей было не много: два вампира сидело в углу, трое темных магов что-то негромко обсуждали за столом, да старый цверг напивался у барной стойки. В зал зашли две молодые девушки, одна постарше, а другая помладше. Обе в черных кожаных куртках и длинных сапогах на каблуках и с макияжем как у готов или неформалов. Старшая внимательно оглядела полупустой зал и уверенно направилась ко мне, но за пару шагов, узнав меня, резко остановилась.
   - Присаживайтесь девушки, - доброжелательно сказал я. - Я сегодня не на службе.
   Немного помедлив, старшая отодвинула стул и уселась за стол, младшая нерешительно последовала её примеру. Это были две сестры из стаи городских оборотней. Старшую я уже неплохо знал по сводкам и протоколам, а младшую просто пару раз видел во время профилактических рейдов и воспитательных бесед.
   - Мне вина и мяса, - нагловато заявила Катя. - И получше.
   - Хорошо, - я усмехнулся и взглянул на робеющую Юлю. - А тебе что?
   - Чипсов, если можно, - нерешительно попросила она.
   Я быстро сходил к стойке и сделал заказ, вино с чипсами и лимонадом взял сразу, а мясо попросил подать на стол. Официанта в баре не было, но сам бармен мог за отдельную плату принести готовое блюдо. Катя удивилась, когда я принес вино, причем не самое дешевое и два чистых бокала, но отказываться не стала.
   Старшая сестра вела себя нагловато и вызывающе, но я видел, что за этим скрывается легкая нервозность. Тринадцатилетняя Юля этому еще не научилась, потому не пыталась скрыть, что нервничает, да и вообще была скромней и вежливей Кати. Я подозревал, что она сама не хотела идти в бар и это сестра её накрасила и повела за собой.
   Так что разговор получился у нас интересный. Катя всячески язвила, задавала провокационные вопросы и демонстрировала свою любовь к Ордену, я в ответ шутил над оборотнями, вспоминал, как и что кому сломал из её стаи и делал комплименты её внешности, а Юля сидела молча и слушала нас обоих.
   Вскоре Катя с наглым выражением на лице забрала бутылку вина и ушла к барной стойке флиртовать с темным магом, которому явно льстило то, что он "увел" девушку у оперативника Ордена. А мне лично было интересней общаться с Юлей. Она пока еще ребенок и не принимала участие в забавах взрослых оборотней, и поэтому между нами не было непреодолимой стены.
   - Моя сестра не любит вас, - вдруг честно сказала Юля.
   - Я догадываюсь, - спокойно ответил я. - Нас вообще мало кто любит.
   - Потому что вы слишком жестоки.
   - Так это для вашей же пользы, - совершено честно сказал я. - В вашей стае много горячих и буйных голов, вам просто необходимо время от времени выпускать пар, а на кого его выпускать? Воевать с вампирами или с другой стаей? На простых людей нападать? А тут мы. Пришли, спровоцировали, аккуратно набили морду, сделали пару дырок в шкуре и ушли. При этом мы убираем не способных контролировать себя особей из ваших стай, то есть, делаем работу, которую в ином случае пришлось бы делать вам самим.
   - А то, что ты челюсть Лохматому сломал - это тоже для его пользы было?!
   - И как долго он ходил со сломанной челюстью? - с улыбкой поинтересовался я.
   - Ну... долго, аж до вечера.
   - То есть перелом челюсти у него зажил меньше чем за полдня? А сколько заживала бы рваная рана у человека?
   - Ну... люди слабее чем мы...
   - Вот именно. Так что лучше я сломаю кому-нибудь из ваших челюсть, чтобы он пришел в чувство, чем потом мы будем охотиться за убийцей. Мне приходилось убивать оборотней, нападавших на людей, и это не самое приятное занятие.
   Конечно, девчонка меня не поняла. Для неё имело значение только то, что люди из Ордена регулярно приходят к ним и кому-нибудь что-нибудь ломают. И уже не важно то, что оборотни сами нарываются и всегда доводят дело до драки, не имело значения и то, что получают от нас всегда крепкие и агрессивные самцы, у которых любой перелом заживет к вечеру. У оборотней, как и у людей, как правило весьма узкая точка зрения.
   - Ты никогда не задумывалась о том, что было бы если бы не было Ордена, охранявшего тайну существования оборотней?
   - Задумывалась.
   - И что?
   - Мы бы просто жили бы мирно и все, - наивно ответила Юля. - Живут же вместе люди разных национальностей и мы бы жили рядом.
   - Нет, не жили бы, - покачал я головой.
   - Почему ты так в этом уверен? Ведь никто же не проверял?!
   - Да почему же не проверял? Проверяли и многие... Вот смотри, вы живете рядом с людьми и они знают о вас, о том какие вы сильные, крепкие и выносливые. Как вы думаете, кто вами заинтересуется в первую очередь?
   - Не знаю... ну может милиция попросит помощи, например, ловить опасных преступников.
   - Ага, милиция. Кого они волнуют эти преступники? В армию вас сразу заберут! Вы же готовые превосходные разведчики и диверсанты! Всего десяток оборотней сможет легко пройти через линию фронта, преодолеть за ночь большое расстояние, причем по пересеченной местности, и полностью вырезать небольшую военную часть. А потом также быстро уйти!
   - Разве люди разрешат нам убивать других людей?
   - Разрешат? Да они вас заставят! Оборотни - это же идеальные солдаты для спецподразделений. Какой человек сможет без снаряжения прожить пару недель в зимнем лесу? Какой человек сможет затеряться среди животных? Какой человек сможет за пару часов излечиться от нескольких огнестрельных ранений?
   - Ну... если так нужно будет для защиты нашей страны. Если бы оборотни воевали с террористами или фашистами - это разве плохо было бы?
   - А с другими оборотнями вы воевать не хотите? Если наша страна наберет себе в армию оборотней - то же самое сделает и другая. И тогда вам придется по приказу людей драться друг с другом. И не просто подраться, как вы обычно это делаете, выясняя иерархию и отношения, а убивать друг друга. Потому что так вам приказали люди.
   - Но ведь до этого может не дойти...
   - С чего это? Но допустим, вам разрешили мирно жить в городе. Вы живете, все хорошо, и тут вдруг один из ваших убивает человека. Пусть он даже был не виноват, а человек сам на него напал - на чьей стороне будет мнение людей? Как ты думаешь?
   - Да не будем мы людей убивать?! Почему вы так нас за убийц считаете?! - сразу вскипела Юля.
   - Ладно, хорошо, - согласился я. - Вы никого не убивали. Бродячие собаки напали на ребенка и убили его. Сейчас, когда оборотни рвут человека - мы сваливаем вину именно на одичавших собак. Но если люди будут знать о вашем существовании - все будет ровно наоборот. На вас будут вешать нападения бродячих собак. Люди будут говорить, что вы убиваете людей по ночам. Вас очень быстро начнут бояться и ненавидеть, в вас полетят камни, а потом и что-нибудь другое.
   - Да откуда ты все это взял?!
   - Я просто хорошо знаю людей, - спокойно сказал я. - Мы даже между собой ужиться не можем, что уж говорить про другой вид? Знаешь, что случилось с индейцами в Северной Америке? Вот вас в лучшем случае ждала бы та же самая участь. Но есть Орден. Да, мы ломаем оборотням челюсти и руки, навязываем свои жесткие правила, но мы даем вашим стаям возможность жить без страха перед людьми.
   - Зато мы в живем в страхе перед Орденом!
   - Ну да. Но вы живете, а это главное. Любой представитель из доброй сотни уничтоженных сверхъестественных народностей с удовольствием поменялся бы с тобой местами. Потому что ты живешь и споришь с оперативником Ордена, а он давно мертв. Убит. И все его племя мертво.
   Юля возмущенно фыркнула. Как настоящая женщина, она не собиралась признавать себя побежденной в споре из-за каких-то там фактов.
  
   В баре вдруг резко наступила тишина. Возле двери стояла ведьма в грязном белом халате поверх теплых штанов и вязаного свитера. Она голодным взглядом обвела всех присутствующих, косо взглянула на меня и долго разглядывала съежившуюся Юлю.
   - Что ты здесь забыла? - оскалившись, спросил один из двух вампиров.
   - Это нейтральная территория, не так ли? - презрительно усмехнувшись, ответила ведьма.
   Она еще раз окинула всех присутствующих презрительным взглядом и спокойно направилась к барной стойке. Катя медленно начала отступать назад, инстинктивно сгибая пальцы и выпуская когти.
   - Пойдешь со мной? - спросила ведьма.
   - Иди к черту!
   Атака ведьмы была мгновенной и неотвратимой. Мало кто успел хоть что-нибудь понять, а Катя уже стояла на коленях и, держась руками за горло, хрипела, судорожно пытаясь вдохнуть воздух.
   - Спокойно, парень! - ведьм взглядом осадила кинувшегося на помощь темного колдуна. - А то и с тобой что-нибудь случится.
   Вампиры и темные колдуны вскочили со своих мест. Юля бросилась было к сестре, но я схватил её за руку и отбросил назад. Бармен достал из-под прилавка карабин "Сайга", умелым движением прижал приклад к плечу и заявил:
   - Это нейтральная территория!
   - Вот и не вмешивайся! - ведьма без тени страха взглянула на бармена и злобно ощерилась. - Раз это нейтральная территория...
   Ведьма вела себя весьма самоуверенно. Она словно не замечала, что даже вампиры готовы броситься в бой ради оборотня. Поймав умоляющий взгляд Юли, я достал из кобуры "Пустынный орел" и пошел к ведьме.
   - Служивый, иди себе своей дорогой. Наши маленькие шалости тебя не касаются.
   Я молча встал рядом и направил дуло пистолета ей прямо между глаз.
   - Да ты никак себя героем возомнил, храбрый портняжка! - восхитилась ведьма. - А знаешь ли ты, что...
   - Знаешь ли ты, что этот израильский пистолет относится к категории охотничьего оружие из-за своей убойной силы? - я перебил ведьму. - У "Пустынного орла" много недостатков, но в данной ситуации важнее один его плюс - чрезмерная мощь. Стоит только дрогнуть моему пальцу и пуля разорвет твою голову как гнилой арбуз. Я еще не видел ни одного мага или колдуна, который смог бы с выбитыми мозгами колдовать. А ведьмы смогут? Проверим?
   - Ха! И что будет дальше, храбрый портняжка? - ведьма смотрела мне прямо в глаза и улыбалась. - А ты знаешь, что будет, если ты меня убьешь? А? Как думаешь, что ты будешь делать сегодня вечером - выхаркивать свои легкие или заживо гнить? Наши посмертные проклятья крайне разные, нет ни одного похожего. Одно у них общее - они всегда наказывают убийцу! Нажми на курок и познаешь адские муки. Ты сам будешь молить о смерти, но и потом тебя будет ждать не покой, не рай и даже не ад! Демоны как голодные падальщики будут рвать твою душу на части! Ты будешь проклят навсегда!
   - Только ты ничего этого уже не увидишь, - усмехнулся я. - Для тебя тоже все быстро закончится. А я... одно ваше проклятье я уже пережил. Переживу и другое.
   - Хорошо. Убей меня, и мир между нами рухнет и уже к вечеру твоего Ордена не будет. Вы станете частью истории, а мы будем рассказывать своим детям сказки о вас. Давай! Стреляй! Давно пора начать войну и покончить с вами!
   - Ты не увидишь конца войны, - пообещал я. - Ты вообще больше ничего не увидишь. А знаешь почему? Потому что это нейтральная территория, и ты не имеешь права здесь нападать на кого-либо. Я сейчас убью тебя, и мне за это ничего не будет.
   - Тогда уж точно умрет она!
   Катя хрипела все тише и тише, её кожа посерела она само она еще стояла на коленях, но уже поплыла. Еще с полминуты - и она потеряет сознание.
   - Отпусти её! Живо!
   - А я её и не держу, - с невинной улыбкой заявила ведьма. - Хочешь меня убить - валяй. Только я тут не причем, а девушка просто подавилась. Не на меня орать надо, а её спасать, храбрый портняжка.
   - Отпусти её, пожалуйста! - с отчаянием в голосе крикнула Юля.
   - О, а это кто тут у нас? Храбрая младшая сестренка? - ведьма, не обращая внимания ни на кого из нас, шагнула к ней и взяла за подбородок. - Хочешь спасти свою сестру? Выкупить её жизнь, своей?
   - Не вздумай! - крикнул я сразу и ведьме и Юле.
   Катя, слабо царапая когтями грудь, завалилась на пол.
   - Ну? У тебя не так много времени!
   - Не слушай её! А ты, тварь, не трогай детей!!!
   - Ну?
   - Я согласна... - тихо дрожащим от страха голоса сказала девчонка.
   Катя перестала хрипеть и расслабилась, но в сознание не пришла. Я с рычанием схватил ведьму за плечо и отщвырнул её в сторону.
   - Не трогай её!!!
   За моей спиной встали готовые к бою вампиры и темные колдуны. Даже бармен был на нашей стороне.
   - Уж больно осмелели вы, - прозвучал голос от входной двери. - Неужто позабыли страх?
   - Вы не имеете права трогать детей! - не оборачиваясь, прорычал я. - Проваливайте отсюда! Здесь нет вашей добычи!
   - Нет есть! И мы её заберем с собой.
   Я все-таки повернулся. Возле входа стояли пять ведьм, одна из них уже держала за плечо Юлю. Они с самого начала все так и планировали.
   - Это не по закону! - возмутился бармен. - У меня здесь нейтральная территория, если вы нарушите правила...
   - Законы устанавливаем мы, - равнодушно произнесла темноволосая ведьма в черном платье. - А ты... если будешь ставить нам условия, быстро закончишь свои дни у нас на столе. Понятно? Кроме того, эта милая девочка сама по своей доброй воле согласилась пойти с нами. Есть вопросы?
   - Пасть закрой, смердит! - презрительно бросил я, краем глаза смотря на автомат, висевший на стуле. До него было далеко, но мне и патронов в пистолете хватит.
   - Храбрый портняжка, - ведьма в белом халате подошла сзади ко мне и похлопала меня по плечу.- Тебе все невдомек, что самым умным для тебя было бы просто встать и уйти.
   Вместо ответа я перехватил её руку, вывернул и согнул... до характерного хруста. Через мгновение только резкий крик ведьмы в черном платье предотвратил жестокую схватку.
   - Все! Хватит! Ты еще ответишь за это! - ведьма с ненавистью смотрела на меня, пока её подруга выла от боли на полу. - Но в другой раз! А сейчас мы уходим.
   - Она несовершеннолетняя! Вы не имеете права её забирать! Это запрещено!
   - Права и законы здесь устанавливаем мы, а вы убирайтесь на поверхность и сидите там.
   Вампиры сверили её ненавидящими взглядами, колдуны что-то шипели сквозь зубы, бармен тихо ругался, а я молча держал ведьм на прицеле. Одно движение, один выкрик, удар, выстрел или заклинание - и начался бы бой. Но никто из нас ничего не сделал...
   Ведьмы подобрали свою подругу, увели с собой Юлю, еще раз сказав, что она сама и добровольно пошла с ними, а значит, никаких претензий быть не может и напоследок кинули на нас всех легкое проклятье, от которого даже у вампиров свело судорогой животы.
  
   Как только Наниэль сняла с меня проклятье, я сразу побежал докладывать обо всем Владиславу. Чутье подсказывало мне, что об этой стычке нужно как можно быстрее сообщить начальству. Жаль только что начальству мое чутье ничего не подсказывало. Раздраженный Владислав только отмахнулся от меня.
   - Господи, Игорь, только не говори мне, что тебе стало жаль эту оборотницу! Нелюдь убила другую нелюдь. Да и в первый раз, что ли ведьмы кого-то жрут? Все, иди и не мешай работать!
   Мысленно сплюнув, я хлопнул дверью и пошел к Сергею. Он тоже был занят и когда я зашел, быстро собрал кучу бумаг в одну пачку и убрал их в ящик стола. И только потом спросил, зачем я пришел. Пришлось по второму кругу пересказать все, что случилось в подземном баре...
   Он слушал меня только из вежливости, думая о чем-то своем, но вдруг насторожился и перебил меня:
   - Погоди, вампиры были готовы схватиться с ведьмами?
   - Да, - немного удивившись вопросу, ответил я.
   - Хм... - Сергей задумался. - Так, давай сначала и во всех деталях.
   Во второй раз он слушал меня очень внимательно и задавал кучу вопросов. Казалось, что его интересовала каждая самая мелкая деталь. Разве что про цвет помады на губах у девушек он не спрашивал... Когда я закончил рассказ, Сергей думал недолго.
   - И что ты понял?
   - Ну... - я замялся на секунду, а потом повторил слова Владислава. - Ну это обычная в общем ситуация. Ведьмы не редко нападают на других нелюдей, похищают их и по слухам съедают. Поэтому их все боятся.
   - Это да. Но если ситуация такая обычная, почему ты побежал мне об этом рассказывать?
   - Ну... о каждом происшествии надо докладывать, но... дело не в этом. Ведьмы нарушили неписанные правила.
   - Не только. Что еще было не так? Ну?
   - Их не боялись, - внезапно догадался я. - Вампиры и темные колдуны не боялись ведьм.
   Мне можно было догадаться и раньше, но из-за того что сам я в принципе не испытывал страха, я не сообразил, что такое поведение не является нормой для окружающих. Ведьм все боялись... раньше... Сама мысль о том, чтобы дать им отпор мало кому приходила в голову, все кроме гномов всегда покорно выполняли их требования. Но сегодня в баре вампиры были готовы броситься защищать своих извечных врагов оборотней.
   - И что теперь?
   - Не знаю. Но ведьмы очень уж зарвались, - задумчиво проговорил Сергей. - Давно пора их поставить на место.
   - Одна ведьма пыталась убить нас с Феникс, - напомнил я.
   - Да, - он задумчиво потер подбородок. - Да, её наняли, чтобы убить вас.
   - Но зачем? И кто?
   - Если бы я знал... - невесело усмехнулся Сергей. - Пепел не так просто допрашивать. Ладно, свободен. О случае с ведьмой я сам доложу шефу.
   Я ушел с работы раньше Феникс, она вместе с Лерой занималась еще мелким делом с одним хулиганистым вампиром. Молодой придурок от большого ума заказал себе по интернету костюм бэтмена и стал по ночам бегать в нем по городу, прыгать с крыши на крышу и даже пару раз избивал гопников. Естественно ролик с его участием уже был на ютубе.
   Шуточное дело, тем не менее, могло повлечь за собой серьезные последствия. Его действия ведь могли поставить под угрозу тайну существования вампиров, да и вообще мира сверхъестественного в целом.
   Дома я приготовил ужин и решил немного прибраться в комнате. И уже без особого удивления увидел на столе новую карту Таро с руной Наутиз на рубашке. Я взял карту в руки и перевернул её - на ней была изображена сидевшая на троне фигура в короне (не понять, король это или королева) с поднятым мечом в правой руке и весами в левой. Старший аркан Таро Справедливость.
   Еще одна карта. Еще одно предупреждение. О чем? Первая карта появилась перед встречей с Арихико, вторая - когда я столкнулся с Яном. Что меня ждет на этот раз?
  
   С утра на службе меня ждал неприятный сюрприз. Не выспавшийся после ночного дежурства Коля перехватил нас с Феникс у входа и позвал за собой в машину. По дороге я попытался расспросить его, но он сам ничего толком не знал. Владислав велел с самого утра собрать всех "стариков" отдела и отправил всех даже не в подгород, а канализацию. Там в одном из туннелей, проходивших рядом со скрытым проходом на нижние уровни, лежало тело женщины.
   - Твою мать! - не сдержался Коля.
   - Пи***, - коротко сказал я.
   - Что вы выражаетесь? - возмутилась Феникс. - Еб...
   На покрытом слоем грязи бетоне лежало тело молодой ведьмы с характерными рваными ранами. Впервые в нашем городе за очень долгий срок убили ведьму. В прошлый подобный случай месть ведьм была столь страшной, что все навек зареклись переходить им дорогу.
   - Что встали? - к нам подошел Владислав с фонарем в руках. - Работаем! Бойцы уже держат оцепление, а эксперты скоро приедут.
   - А мож ну его? - поинтересовался Коля. - Это ж явно не люди сделали, а значит не наше дело.
   - Действительно, нелюдь убила другую нелюдь. Нам, зачем в это дело вмешиваться?
   Желания искать и ловить убийцу ведьмы, у меня не было от слова совсем. Тем более что этот убийца скорей всего уже мертв...
   - Ладно, этот дурак, - Владислав махнул рукой на Колю, - но ты, Игорь, мог бы и догадаться! Ведьмы же будут мстить! Так что нам надо как минимум знать кому...
   - Это и так ясно, - мрачно ответил я. - Оборотням. И я даже знаю, за что они убили ведьму.
   - Надо дождаться заключения экспертов, - сухо сказал Владислав.
   - Зачем? - рассмеялся Коля. - И так все ясно.
   Он уже надел медицинские перчатки и осматривал глубокие рваные раны. Гадать о том, кто их нанес, не приходилось - в жизни не видел более четких и характерных следов оборотня-вервольфа.
   - Её убил оборотень, - кивнул я. - И готов поспорить из стаи Шрама.
   - Не факт, - неожиданно перебил меня Коля. - Ночью старейшины обоих городских стай встречались с лесными волколаками. А под утро выслали женщин и детей из города.
   - Почему я об этом не знаю? - рявкнул Владислав.
   - Потому что вы не дали мне доложить, сразу сюда вызвали!
   - Твою мать... - невольно вырвалось у меня.
   - Боюсь, что расследование уже не имеет значения, - задумчиво проговорил Владислав.
   Мы переглянулись. Вчера ведьмы похитили молодую оборотницу. Сегодня оборотни демонстративно убивают ведьму. Что будет завтра?
   - А вот и ведьмы, легки на помине, - проворчала Феникс.
   К нам шли две ведьмы. Одна в нелепом здесь старомодном черном платье, а вторая в белом халате поверх свитера и теплых штанов. Обе были не в лучшем настроении.
   - Что вы здесь забыли? - с легкой угрозой в голосе спросил Владислав.
   Мы с Колей встали рядом с ним и демонстративно. Коля демонстративно снял с предохранителя автомат, я достал и кобуры пистолет.
   - Нашу сестру убили! - резко заявила ведьма в белом халате, вторая молча стояла позади неё. - Орден должен незамедлительно покарать клан убийцы!
   - Вчера ведьмы получили неплохую добычу, а сегодня у оборотней выдалась славная охота. Я не вижу причин для беспокойства, баланс соблюден, - Владислав говорил тихо и спокойно. - А вам Орден вообще ничего не должен.
   - Раз Орден не собирается ничего делать, мы сами найдем и покараем убийцу и весь его клан! Отойдите!
   Да уж, умный ход. Вынудить нас найти и арестовать убийцу ведьмы, чтобы все знали, что Орден покорно выполняет требования ведьм. Что самое поганое - они могут это сделать. Начальство может решить, что лучше нам самим найти и выдать ведьмам одного оборотня, чем иметь дело с непрекращающейся кровной местью.
   - Успокойся. Если убийца или его родственники спустятся в подгород - это ваше дело, карать или миловать их. Но на поверхность вам запрещено выходить.
   - Рот закрой, - холодно бросила ведьма. - Мы не потерпим нападений на наших сестер. Мы найдем и покараем эту тварь и всех её родственников! Где бы они ни были.
   - Родственники этой твари живут в пещерах ведьм.
   - Что?
   - Одна тварь здесь уже дохлой валяется, - я пнул ногу мертвой ведьмы. - А две другие передо мной стоят. Пошли вон в свои норы!
   Я не успел договорить, а ведьма уже сжимала холодной рукой мое горло. Коля мгновенно вскинул автомат, Владислав выхватил из кобуры пистолет, из темноты вынырнули бойцы, а от Феникс потянуло силой.
   - Давай, - улыбнулся я прямо в лицо ведьме. - Убей меня. Это ведь так легко. Дай нам только повод - и мы перебьем все ваше сучье племя! Ну давай же! Начни войну!
   Ведьма, дрожа от ненависти, отпустила меня и отошла назад.
   - Вы защищаете убийцу... вы что, не понимаете, что происходит?!
   - Мы все прекрасно понимаем, - спокойно ответил ей Владислав. - Вы нарушили неписаные законы подгорода, напали на нейтральной территории и похитили несовершеннолетнюю. Вам за это отомстили. Больно? Неприятно? Злит? А как вы хотели? Оборотни мстят и они в своем праве! Если вы убьете еще одного оборотня - они убьют еще одну ведьму. Или всей стаей накинутся на вас!
   - Тогда мы перебьем их всех. А вы будете стоять и смотреть! - зло бросила ведьма. - Раз вы не даете нам отомстить убийце - мы покараем невиновных. И их смерть будет на вашей совести!
   Они развернулись и с гордым видом пошли обратно в свои норы. А у меня в голове появилась одна интересная мысль.
   - Надо забрать отсюда тело, выжечь здесь все следы и найти убийцу раньше ведьм.
   - Догадался, наконец? - хмыкнул Владислав. - Все правильно, только боюсь, мы уже не успеем.
   Зачем ведьмам так нужно было узнать имя убийцы и говорить о мести, если посмертное проклятье должно само убить его не позднее, чем к вечеру?
  
   Владислав действовал быстро. Не дожидаясь приказов пропавшего куда-то шефа, он перевел оперативный отдел на боевое положение, связался с командиром бойцов Василием Барсовым, чтобы тот заранее приготовил отряды для срочной эвакуации родственников сотрудников Ордена. Тех, кто должен был отдыхать после ночного дежурства, Владислав отправил спать в здании отдела, а всех остальных освободил от текущих дел и отправил к оборотням.
   Но это уже была гонка со временем и мы в ней безнадежно опаздывали. Оборотни опередили нас всего на несколько часов, но нам от этого было не легче. Все три стаи бесследно пропали, мы могли их найти, но на это требовалось время, которого уже не было.
   Ведьмы рыскали по подгороду, убили нескольких попавшихся под руку вампиров, темных колдунов и одного старого цверга. В ответ на это гномы устроили быстрый налет на их пещеры, ранили трех ведьм и быстро исчезли, а вампиры ответили еще жестче. Несколько десятков бойцов из разных кланов во главе с мастерами поймали одну ведьму и сожгли её на костре в лесу, прежде чем мы успели вмешаться.
   В сети Ордена приходили новости одна веселей другой. Верховный вожак всех оборотней, Люциан (по слухам ему так понравился фильм "Другой мир", что он взял себе имя одного из героев) собрал все боевые стаи в города, под которыми жили ведьмы. А вампиры официально объявили о перемирии с оборотнями.
   После обеда появился шеф, с ходу приказал привести весь отдел в боевую готовность и собрал всех на совещание. В город зашли солдаты Ордена и развернули боевые посты на подступах к зданию отдела.
   Вскоре нам стало известно, что оборотни отправили официальных парламентеров к ведьмам с жесткими требованиями. Мы не успели их перехватить и ведьмы захватили оборотней в плен. Тогда мы сами потребовали от главы ковена* обеспечить безопасность переговорщиков, но наших посланников ведьмы даже слушать не стали.
   Чтобы повысить скорость обмена сообщениями - военные развернули в подгороде укрепленный пост связи. Ближе к вечеру пришли известия, что цверги попросили убежища в крепости гномов. Ведьмам это не понравилось и они от нас потребовали, чтобы мы заставили гномов отказаться от защиты своих мелких и дальних родственников. В ответ мы выдвинули свой ультиматум: незамедлительно отпустить всех захваченных оборотней, принести официальные извинения и компенсацию за всех убитых, а также дать гарантии неприкосновенности цвергам. Ответа мы не получили.
   Вслед за цвергами вся остальная мелочь спешно бежала из подгорода. Вампиры заперлись в своих особняках и приготовились отбивать возможное нападение ведьм. Наши военные тем временем отправили два отряда с грузом к гномам. Что именно было в тяжелых ящиках нам, конечно, никто не сказал, но как будто бы это и так не было понятно.
   Меня удивляло только то, насколько быстро развивались события. Еще позавчера все было как обычно, а сегодня все висит на волоске. Официально Орден не вмешивался в военные конфликты между разными сверхъестественными народами, только следил, чтобы они не мешали людям. Но в этом случае речь шла не о рядовом конфликте, а своего рода мировой войне.
   Ни ведьмы, ни оборотни не смогут победить врага в первом бою, а значит, война затянется. Оборотни многочисленней и могут держать свои тылы в безопасности. Ведьмам проще защищаться в своих подземных жилищах, но отступать им некуда. Они сильнее, но значительно медленнее восстанавливают свою численность.
   А самое главное кто бы не победил, исход войны необратимо сдвинет баланс сил в мире сверхъестественного. В выигрыше будут кланы магов, вампиры могут избавиться от своих старых врагов оборотней, а в подгородах исчезновение или резкое уменьшение влияние ведьм приведет к тому, что старые конфликты вспыхнут с новой силой. В любом случае если война начнется, то мир не будет прежним.
  
   * Ковен (слово произошло от латинского convenire - собрание) - объединение тринадцати сильных ведьм. Существует также неполный ковен, объединяющий меньшее число ведьм.
  
   Владислав выслушал очередное сообщение по телефону, положил трубку, устало вздохнул и протер глаза.
   - Темные колдуны выбрали себе нового лидера. Артамона.
   - А Вальтасар?
   - Он уже покинул город.
   - Ха, - рассеялся Коля. - Я всегда знал, что он то еще ссыкло.
   - Кто такой Артамон? - поинтересовалась Лера.
   - Боец, - коротко сказал я. - Бывший спецназовец, специализируется в боевой магии.
   - По характеру спокойный и законопослушный, - добавил Егор. - Знаю его, никогда с ним проблем не было.
   - Что он за человек?
   - Спокойный, уверенный в своих силах. Говорит мало, но и слов на ветер не бросает. За власть никогда не боролся, хотя больше половины темных в нашем городе за пять минут узлом завяжет.
   - Значит, темные тоже готовятся к войне, - подвел итог Владислав. - Хорошо. Всем ужинать и спать. Для недогадливых объясняю - спать в бункере в одежде и чтоб снаряжение под рукой. Ясно?
   - Так точно.
   - Коля, сидишь в отделе. Егор и Михаил - смените Евгения с Валентином.
   - Ясно. Я тоже немного вздремну, если что - сразу будить.
   После плотного ужина, мы ушли на второй подземный этаж. Там располагались комнаты для временного проживания сотрудников отдела. Обстановка в них была конечно спартанской: двухъярусная кровать, две тумбочки, стул, вешалка на стене и подставка для оружия.
   Феникс заняла нижнюю койку и долго возилась, пытаясь устроиться поудобней на непривычно жесткой для неё постели. Кроме того она волновалась из-за возможной войны с ведьмами. Догадавшись, что я чувствую её эмоции, рыжая возмущенно ударила ногой снизу по верхней койке и громко ойкнула.
   - Что такое? - лениво поинтересовался я, хотя хорошо чувствовал, что она ушибла палец.
   - Хватит подслушивать! - громко выпалила Феникс.
   - Так спи, давай уже. Больно надо мне твои эмоции чувствовать.
   В отличие от неё, мне было вполне удобно и комфортно. Да и схватки с ведьмами я ничуть не боялся, более того - хотел её. Я ненавидел ведьм за их непомерную жестокость и наглость. Они жили в трудных условиях, спору нет, им запрещено было выходить на поверхность. Причем им запрещали покидать подгород не столько правила Ордена, сколько их собственные туманные традиции.
   А под землей ведь особо не разгуляешься. Ведьмы ходили в обносках, которые им разными путями удавалось добыть с поверхности, выращивали в темноте пещер грибы и подземные растения. Торговать они не любили, и поэтому проблему дефицита пытались решить грабежом всех остальных жителей подгорода. Мелкие кланы были вынуждены добывать на поверхности еду, одежду, какие-то бытовые мелочи и отдавать все это ведьмам в качестве дани.
   Да, все это было справедливо и для других обитателей подгорода, все они занимались подобными вещами, кроме самых слабых из них, но ведьмы пошли дальше этого. Они регулярно похищали тех, кто рискнул прогуляться в одиночку или небольшой группой по подземным туннелям. А затем они продавали этих несчастных демонам, как плату за темные знания или попросту съедали сами. Что точно происходило с пленниками ведьм, никто точно не знал. Но одно было верно - их никто больше и никогда не видел живыми. Родственники и друзья в лучшем случае находили их кости.
   Поэтому все боялись ведьм и ненавидели. Ведьм это вполне устраивало, но они забыли, что рано или поздно достаточно сильная ненависть пересиливает страх.
  
   В пустой темной пещере Халворн и Сергей ждали ведьм, а они как обычно опаздывали. Саяна любила демонстрировать, что ей не нужны переговоры с Орденом магов. Но, как подозревал Халворн, в этот раз опоздание было вынужденным.
   Наконец ведьмы появились. Саяна Гиблая как всегда была в просторном черном балахоне с капюшоном, срывавшем лицо. Она подошла к Халворну, остановившись в трех шагах от него. Три её телохранительницы остались стоять у входа в пещеру.
   - Приветствую главу ведьм, - холодно произнес Халворн.
   - Здравствуй, Халворн. Что же такое случилось, что ты лично прибежал требовать нашей помощи?
   - Ты знаешь, зачем я здесь! Остановись!
   - Я ничего не делаю, чтобы останавливаться.
   - Ты знаешь, о чем я говорю. Твои ведьмы похитили щенка оборотней, в ответ они убили одна из твоих ведьм. Остановись пока все это не зашло слишком далеко!
   - Нет никаких проблем. Ковен хочет отомстить за своих сестер, и я не вижу никаких причин их останавливать. Как только оборотни убили ведьму, так сразу же все осмелели. Гномы решили, что могут ни во что нас не ставить. Вампиры подло убили одну из нас. Нет, Халворн, этот ковен обязан отомстить и поставить всех на место.
   - Оборотни сами хотят напасть на ведьм и отомстить за гибель всех своих собратьев.
   - Да? Тем лучше, не придется бегать за ними, - насмешливо ответила Саяна. - Скольких их там? Тридцать или сорок бойцов. А в ковене тринадцать сестер и у каждой по три сильных ученицы.
   - А ты посчитай, сколько всего в мире оборотней, а сколько ведьм? В чью пользу сравнение? - теряя терпение, прорычал Халворн.
   - Тем лучше. Больше врагов - больше еды.
   - Ничего ты не понимаешь... - покачал головой Халворн. - Люциан хочет войны. Это будет не один-два набега, а нападение лучшими бойцами. Может вы и сумеете отбиться, но сколько ведьм у тебя останется потом? А врагов у вас очень много... вампиры, маги, темные колдуны, даже гномы и тролли вас ненавидят!
   - Мне приятно, что ты так переживаешь за нас, милый мой Халворн. Но сколько бы у нас не было врагов - мы с ними справимся. А если вы боитесь войны - остановите оборотней.
   - Мы готовы остановить оборотней, если остановитесь вы сами! Прикажи отпустить парламентеров! Немедленно!
   - Я не помню, чтобы разрешала повышать тебе голос! - сразу разозлилась Саяна Гиблая. - А тем более приказывать мне!
   - Орден магов Терры требует, чтобы ведьмы незамедлительно освободили переговорщиков! Парламентеры, пришедшие с белым флагом, неприкосновенны! Это закон!
   - Законы устанавливаем мы. Оборотни стали слишком много себе позволять. Также как и все остальные. Хорошо. Мы напомним всем, в том числе и вам, почему нельзя трогать ведьм. За каждую убитую сестру мы будем убивать десять врагов.
   Халворн усмехнулся и покачал головой. В принципе на этом переговоры можно было бы и закончить, но он решил еще раз попытаться. Просто потому, что привык до конца доводить любое дело.
   - Саяна Гиблая, по хорошему тебя предупреждаю, пойди на уступки. Иначе вы потеряете все.
   Верховная ведьма заколебалась, казалось, она уже готова согласиться с предложением, но секундная неуверенность быстро прошла.
   - Не бойтесь. Мы не перебьем всех блохастых шавок. И даже не будем выходить на поверхность, и охотиться на них там. Но никто из тех, кто дерзнет подойти к нашим владениям не вернется обратно в свои вонючие норы. Мы не отпускаем пленных и мы всегда мстим за своих. Так было и так будет. Всегда.
   - Времена меняются, - покачал головой Халворн.
   - Я сказала свое слово. Боишься войны - иди и останавливай оборотней.
   - Отпусти парламентеров и ту девчонку - и я остановлю войну.
   - Ведьмы не торгуются. Ведьмы ставят условия.
   Она повернулась и с гордым видом вышла из пещеры. Её телохранительницы бросили презрительный взгляд на Халворна с Сергеем и вышли следом за ней.
   - Наглая самовлюбленная дура, - произнес раздраженный Халворн.
   Сергей тактично промолчал.
   - Ладно, во всяком случае, я попытался дать ей шанс. Уходим.
   Халворн взмахом руки активировал спящий портал и вернулся прямо в свой кабинет.
  
   Мне снился какой-то мутный сон. Я опять с кем-то сражался, не то с англичанами или французами, не то еще с кем-то. Помню только, что вокруг царила какая-то вакханалия: грохотали залпы пушек, свистели пули, с неба жарило нестерпимо яркое солнце Тавриды, а мы с яростным ожесточением дрались в страшной рукопашной схватке с врагом, отчаянно рвущимся к вершине кургана...
   - Рота подъем!!!
   Я не сразу сообразил, что слышу этот крик не во сне и несколько секунд еще дремал. И только услышав как внизу ругается подскочившая с перепугу Феникс, понял, что к чему.
   - Быстрее! Подъем! Войну проспите!
   Обувшись, я схватил оружие и выскочил в коридор.
   - Что такое?
   - Сам не знаю, - ответил Коля. - Построение на улице через пару минут! Так что живее давай и рыжую поторопи.
   Феникс собралась на удивление быстро, мне даже не пришлось её подгонять. А по всей территории отдела уже царила предбоевая суматоха. По коридорам носились люди, разрывались телефоны, в гараже водители заводили машины. Бойцы уже стояли в полной выкладке и теперь снисходительно поглядывали на нас. Владислав недовольно кривился, но мы собрались и построились на удивление быстро, даже новички не подвели.
   - Так что случилось? - тихо спросил я у Коли.
   - Хрен его знает, - шепнул он. - Шеф вдруг позвонил и объявил общую тревогу. Даже Владислав еще ничего не знает.
   - Вольно, - скомандовал Валерий Алексеевич, он же легендарный Халворн. - Пять минут назад от центрального руководства Ордена магов Терры поступил приказ о приведении всех сил Российского территориального отделения в полную боевую готовность. Впервые за несколько веков нам предстоит провести не небольшую операцию по устранению опасной стаи оборотней или клана вампиров, а развернуть полномасштабные боевые действия против целой народности. Против ведьм!
   - Решились все-таки, - негромко произнес Коля.
   - Господи, - испуганно шепнула Лера.
   - Не бойся, тебя в бой не пошлют, - успокоил я девушку.
   - Из соображений гуманизма и исходя из принципа невмешательства Ордена во внутренние дела сверхъестественного мира, мы долго терпели и избегали открытого конфликта с ведьмами, но они перешли все границы дозволенного!
   Речь начальника я слушал в пол уха. Не люблю формальных речей, слишком много их наслушался во снах, да и в жизни тоже. Хотя, с другой стороны, наверное, надо так говорить... Тем более что, ничего такого шеф и не произнес. Все было сказано коротко, четко и по делу. Раньше мы ведьм не трогали. Они зарвались. Их надо уничтожить.
   - И пусть это прозвучит высокопарно - правда на нашей стороне и мы победим!
   Первым делом надо было эвакуировать из города близких родственников сотрудников отдела. Мне и Феникс в этом отношении было проще. Родители Феникс были магами и жили в другом городе, а у меня... отец после смерти матери со мной перестал общаться, а с другой родней я еще раньше сам порвал все связи. Еще надо было вывезти из города небоеспособных членов отдела, а их на удивление много. В общем, работы хватало.
   Ездить по городу и собирать всех должны были оперативники. А военные тем временем формировали колонну транспорта для эвакуации и занимали ключевые посты в городе. Отдельно готовились штурмовые группы для броска в пещеры. Я собирался работать наравне с остальными оперативниками, но для нас с Феникс придумали особое задание. Нам сразу выдали снаряжение и отправили к Сергею.
   А у него в кабинете словно не было никакой войны. Было тихо и спокойно, Светлана пила чай, Николай дремал сидя на стуле, а Федор лениво читал книгу. Сам Сергей сидел за столом и рутинно работал за компьютером.
   - Я не помешал? - невольно съязвил я, глядя на этот островок спокойствия.
   - Нет, - Сергей даже не заметил моего сарказма. - Ведьмы выслали оборотням головы их переговорщиков...
   - Понятно. Этого стоило ожидать, - прокомментировал я.
   - Сразу после этого оборотни пошли в набег на пещеры ведьм... Сила есть ума не надо...
   Зазвонил телефон. Он резко схватил его и быстро ответил.
   - Да! Понял! Делайте! - Но не успел он продолжить, как зазвонил другой телефон. - Слушаю! Что? Черт...
   - Что еще случилось?
   - Не важно, - Сергей вздохнул. - В общем, дело обстоит так. Оборотни пошли в лобовую атаку на ведьм. Этого никто не ожидал, поэтому нам сейчас приходится на ходу менять планы.
   - Но вы ждали, что они нападут? - уточнил я.
   - Игорь, мы их провоцировали на эту атаку, - иронично ответил Сергей. - Но расчет строился на то, что оборотни начнут маневренную войну в подземельях, будут небольшими группами налетать на ведьм и убивать их. Этой тактике ведьмам было бы крайне непросто противостоять.
   - Начальство собиралось использовать оборотней как пушечное мясо против ведьм?
   - А ты бы предпочел, чтобы мы использовали как пушечное мясо людей? - быстро спросил Сергей. - Нет? Вот тогда не строй из себя моралиста и пацифиста. Повторяю суть, и на этот раз постарайся меня не перебивать. Оборотней необходимо спасти. Но наши силы еще не готовы к штурму пещер. Так что ты пойдешь вместе с Феникс в пещеры ведьм, найдешь уцелевших оборотней, возглавишь их и отвлечешь противника на себя. Ваша задача продержаться до подхода основных сил. Понятно?
   - Да, - коротко ответил я, Феникс молча кивнула.
   - Я пойду с ними? - спросил Федор.
   - Нет. Вы с Николаем возглавите штурмовую группу, которая первой пойдет на штурм. Медлить вам нельзя, потому что от этого будет зависеть жизнь Игоря и Феникс, но спешить тоже недопустимо. Светлана, пойдешь с ними.
   - А ты что будешь делать? - спросила волшебница.
   - А я... - Сергей на мгновение замолчал, словно вспомнил что-то, потом усмехнулся и покачал головой. - А я пойду и убью верховную ведьму Саяну Гиблую.
  
   До самого удобного входа в подземелье нас подвезли на машине. Сам вход уже охраняли военные, развернувшие рядом целый командный пункт, закрытый от любопытных глаз десятками маскирующих заклинаний. Солдаты не пропустили меня и Феникс, поэтому пришлось звать офицера, но и он начал непонятно зачем тупить и задавать вопросы.
   - Кто такие?
   - Старшие оперативные сотрудники Игорь Теплов и Феникс из клана Уральских магов.
   - Если вы оперативники, то какого хрена претесь в подземелья? - раздраженно спросил лейтенант.
   - Тебе что, погоны жмут? - удивленно поинтересовался я. - Раз идем, значит, приказ есть.
   - Лейтенант! - крикнул другой офицер - Пропусти их!
   - Есть! Проходите.
   Мы прошли мимо удивленных солдат и направились к спуску в подгород, но нас опять остановили.
   - Игорь и Феникс? - уточнил у нас другой офицер. - Меня предупредили о вас. Подождите пару минут.
   - Зачем?
   - Команда! - вдруг крикнул кто-то из военных, другой тут же схватил телефон и быстро произнес: - Есть команда!
   Через пару секунд земля под ногами несколько раз ощутимо вздрогнула, из открытого люка послышался далекий гул и грохот.
   - Что это? - спросил удивленная Феникс.
   - Подземный взрыв, - быстро догадался я. - Гномы?
   - Верно, - кивнул офицер. - Гномы еще несколько лет скрытно назад подвели мины под пещеры ведьм. Они сообщили, что их отряд уже выдвинулся к ведьмам, вы вполне можете их встретить.
   - Хорошо бы. Мы пошли.
   Офицер хлопнул меня по плечу и пожелал удачи.
  
   До пещер ведьм мы с Феникс добрались без приключений. Все подземелья словно вымерли, никто не хотел попадаться под руку разъяренным ведьмам, однако это оказалось обманчивым впечатлением.
   Как я потом узнал, события развивались весьма интересным образом. Ведьмы не стали ждать атаки оборотней, а сами вышли им на встречу, что оказалось большой неожиданностью для блохастых. Потеряв с десяток своих бойцов, оборотни бросились бежать, ведьмы погнались за ними, но в этот момент произошел первый взрыв под пещерами ведьм. Из-за того, что оборотни от большого ума никого в свои планы не поставили, гномы подорвали заряд не вовремя.
   Ведьмы бросили погоню и пошли обратно, но тут на них набросились основные силы оборотней. Первый отряд должен был отвлечь выманить ведьм в засаду, но из-за взрыва этот план сорвался, так что им пришлось импровизировать. Сватка была горячей, но безрезультатной для обеих сторон.
   Точно по графику гномы подорвали основные заряды динамита в разных местах. Один из них должен был обрушить свод прямо над основными силами ведьм возле основного входа в их пещеры, но в момент взрыва они дрались с оборотнями, так что под обвал попали только несколько спешно возвращающихся домой ведьм и несколько в панике выскочивших из оказавшегося ненадежным убежища.
   Именно после этого второго взрыва мы с Феникс спустились в катакомбы. Оборотням в этом момент уже ничего не угрожало, и они зализывали раны на верхних уровнях. А сами ведьмы почти в полном составе успели вернуться в пещеры как раз к тому моменту, как мы туда подошли. В одиночку.
  
   Я передернул затвор автомата и медленно двинулся вперед. Феникс тихо кралась следом за мной, в её руках горел небольшой огонек. Мы понимали друг друга почти без слов и это очень помогало.
   Подниматься по куче обломков было непросто, камни осыпались под ногами, местами торчали куски арматуры. Ведьмы не надеялись на прочность камня и укрепили свод бетоном. Интересно только, кто провел эти работы? Возле входа было тихо. Только слабо стонала придавленная тяжелым обломком молоденькая ведьма. Её бросили или просто не смогли помочь? Впрочем, меня все это не сильно волновало. Я достал нож, нагнулся и одним ударом оборвал её страдания.
   Вытерев нож, я двинулся дальше, переступая через крупные обломки и трещины в полу. Дверь, раньше закрывавшая проход во внутренние пещеры ведьм, лежала под кучей щебня и камня. Едва я к ней подошел, как мне навстречу выбежала молоденькая девушка в джинсовой куртке с пучком сухой травы и узкими полосками ткани в руке. Увидев меня, она удивилась и испугано отшатнулась назад.
   Короткая очередь гулко прогремела в пещере. Ведьма дернулась, откинулась спиной на стену и сползла по ней на пол. Я столько лет мечтал убить ведьму, но когда это наконец случилось, то не почувствовал ровным счетом ничего. Просто механически отметил факт уничтожения врага и пошел дальше.
   Мы с Феникс ворвались во внутренние пещеры ведьм быстрее, чем они успели отреагировать на звук выстрелов. В небольшой подземной комнате не было ничего, кроме нескольких подсвечников на стенах с горящими свечами и крупных камней у противоположной стены. Из другого помещения нам на встречу выскочили четыре ведьмы.
   Одной из них я сразу же всадил несколько пуль в голову. Остальные бросились прятаться за камни. Передо мной что-то вспыхнуло, на пол посыпался черный пепел - Феникс не зевала и быстро прикрыла нас защитной магией.
   Ведьмы укрывались за камнями, а нам прятаться было негде, приходилось стоять в полный рост на виду у врага. Я стрелял короткими очередями по камням, просто чтобы противник понервничал. Пули звонко щелкали по камню, выбивали мелкие осколки, рикошетом отлетали в сторону.
   Вскоре одна из ведьм не выдержала и бросилась из одного укрытия в другое. Я мгновенно среагировал и подстрелил её в ногу, но она, падая, успела заскочить за камень и уже там закричала от боли. Её подруга вскочила, резко взмахнула рукой и что-то зло выкрикнула. В боевом трансе время для меня текло медленно. Ведьма еще только опускала руку, её заклинание только-только вспыхнуло, столкнувшись с огненной защитой, а я уже целился чуть ниже её головы. Сейчас она начнет приседать, чтобы укрыться за камнем...
   Пули вспыхнули гнилостным зеленовато-желтым пламенем и рассыпались в порошок. В комнате появились еще две ведьмы, старше и явно сильнее других. Я мгновенно выпустил в них оставшиеся патроны и потянулся в подсумок за другим магазином.
   Одна ведьма резким движением выдрала у себя клок волос и кинула в нас. Волосы в воздухе превратились в тонкие, длинные и извивающиеся нити. Её подруга высыпала какой-то белый порошок на ладонь и дунула на него в нашу сторону. Феникс ударила огнем, просто и без затей выплеснула на врага поток ярко-красного пламени. Странные нити бесследно сгорели, но столкнувшись со сверкавшими в воздухе крупинками порошка, огонь быстро угас. После этого обмена ударами, три ведьмы обрушились всей своей силой на Феникс, забыв про меня. Четвертая ведьма, скорей всего помогала раненной подруге.
   Перезарядив автомат, я опять открыл огонь. На этот раз ведьмы не пытались укрыться за камнями, но все пули отбили магией. Впрочем, я иного и не ожидал. Повернувшись к ним боком, я выхватил нож и резко метнул его в слабую ведьму. Клинок легко пробил магическую защиту - вокруг него лишь на мгновение вспыхнуло зеленовато-желтое пламя - и вонзился ведьме в шею.
   Я быстро вызвал нож обратно и метнул его в другую ведьму. Но на этот раз они ожидали это и отбили клинок в сторону.
   "Давай!" - подумал я.
   Шар из ярко-белого пламени пробил защиту ведьм и разорвался прямо между ними, поджигая и отбрасывая их в стороны. Прежде чем они успели придти в себя, я точными выстрелами добил их и запрыгнул на камень. Две молодые девушки замерли, испугано глядя на меня, одна из них сидела с задранной юбкой и мокрым от слез лицом, вторая держала в руках бинт...
   В горячке боя лишних мыслей обычно не бывает, да и переживать некогда. А вот когда эхо от выстрелов затихло... Я отвернулся и зло выругался.
   - Жалеешь их? - спросила Феникс.
   - Не в этом дело, - сухо ответил я.
   Она тактично промолчала. Я не узнал никого из этих ведьм, а это могло означать только одно - они редко покидали свое жилище и не участвовали в охоте на других жителей подгорода. По большому счету, они сейчас просто защищали свой дом, но за ними скрывались те, кто давно заслужил смерть. Я не жалел этих девчонок, меня просто злило то, что приходиться убивать не тех, кого надо бы...
  
   Мы с Феникс пошли дальше. За узким проходом находились внутренние пещеры ведьм. Там все лежало в руинах, потому что именно тут гномы заложили основные заряды взрывчатки. Во многих местах проходы и целые пещеры были до потолка завалены обломками, а кое-где нам приходилось перебираться через глубокие провалы и трещины в полу.
   Судя по тому, что мы увидели, эта часть пещер отводилась под хозяйственные нужды. Мы проходили через фермы, на которых выращивали подземные растения, вешенки, шампиньоны и какие-то неизвестные мне грибы. Феникс заинтересовалась странными фосфоресцирующими грибами и даже сорвала несколько из них. Возле подземного искусственного озера с ледяной водой было что-то вроде прачечной и бани. А в нескольких засыпанных камнями и обломками бетона пещерах находились, похоже, мастерские.
   Самих ведьм не было. Мы несколько раз находили следы крови и обрывки грязной окровавленной одежды, но тел погибших тоже не было. Нам нужно было пробраться к центру поселения ведьм к их жилым помещениям, но сделать это было далеко не так просто. У нас не было ни карты, ни даже малейшего представления о том, что где находится. Кроме того, после многочисленных обвалов эта часть подземелий превратилась в почти непроходимый лабиринт, и через полчаса блужданий я уже даже не был уверен, что быстро смогу найти обратную дорогу.
   Несколько раз мы останавливались передохнуть. Еды у нас с собой не было, только вода, но и той было не так много. Мы собирались для боя, короткой и горячей схватки, а не долгих блужданий по темным и холодным подземным лабиринтам.
   Только еще через полчаса, перебираясь через большой завал, мы услышали приглушенные голоса. От взрыва часть пола провалилась и через дыру мы увидели ведьм, убиравших обломки внизу. Судя по обрывку разговора, упавшие камни засыпали люк ведущий на склад с чем-то важным.
   Я взглянул на Феникс, она кивнула. Я достал сразу две гранаты, собрал несколько камней, а потом, выдернув чеку, кинул их всей кучей вниз. Сейчас с потолков постоянно сыпались мелкие и крупные камни, поэтому ведьмы сразу не обратили внимания, а потом уже было поздно...
   - Осторожно!!!
   Два взрыва прогремели одновременно. По полу пробежала дрожь и он начал разрушаться. Я не успел выругаться, как полетел вниз вместе с Феникс. Падающие камни придавили нескольких ведьм, и в целом вышло неплохо, но я все равно зарекся еще раз так использовать гранаты. Не хватало еще самим под обвал попасть...
   - Прикрывай! - крикнул я Феникс, вскакивая на ноги и прижимая приклад к плечу.
   В большом подземном зале висело облако пыли, а среди куч камней, разломанной мебели и уцелевших каменных колонн вставали с пола ошарашенные и пока ничего не понимающие ведьмы.
   Эхо от автоматных выстрелов звонко загремело в зале...
  
   Прижали нас крепко. Едва ведьмы опомнились, то поняли, что нас всего двое. Это помогло им не сразу, потому что мы с Феникс не сидели на месте и успели убить больше десятка ведьм, прежде чем они нас сумели окружить. Но вот потом нам пришлось несладко.
   Мы засели на большой куче обломков, наскоро выкопав себе небольшую ямку наверху. Враги непрерывно осыпали нас разнообразными заклинаниями, так что вскоре Феникс пришлось полностью сконцентрироваться на защите. А я короткими очередями отгонял самых бесстрашных или глупых ведьм.
   Что хуже всего, вскоре возле нас застучали пули. Несколько ведьм начали нас обстреливать из ружей и пистолетов. На стрельбу идиоток с наганами и гладкоствольными ружьями я не обращал внимания, они практически не могли попасть в нас. Гораздо больше меня беспокоила опасная и хитрая противница с трехлинейкой в руках.
   Эта ведьма постоянно меняла позиции, тщательно прицеливалась и стреляла из оружия со страшной убойной силой. Первый выстрел расколол на части бетонный обломок, за которым я укрывался, осколки разлетелись в стороны, а пуля, пробив бетон, царапнула меня по щеке.
   - Твою мать! - не сдержавшись, крикнул я.
   Я вскинул автомат и наугад выстрелил по ведьме, но она уже укрылась за каменной колонной. В следующий раз ведьма стреляла с другой стороны, и пуля прошла буквально в сантиметре от моей головы. Пока я разворачивался, эта снайперша уже успела убежать.
   А выследить её было не так просто. Вокруг нас царил настоящий хаос: сгорали в ярких всполохах пламени заклинания ведьм, сталкивающиеся с огненной защитой Феникс; сверкали вспышки от выстрелов других врагов; гремело в зале эхо от выстрелов. Попробуй тут увидеть одного единственного противника с винтовкой!
   Четвертый выстрел пробил мне плечо, к счастью пуля не задела кость. Феникс все сложнее и сложнее было держать защиту, а другие ведьмы пристрелялись и тоже начали мешать.
   - Крепко нас прижали, рыжая! Прикроешь меня?
   - Ты рехнулся?!
   - Почти, - ухмыльнулся я. - Держи автомат, помнишь, как стрелять?
   Пятый выстрел попал в насыпь. Ведьма стреляла специально, чтобы заставить меня выглянуть из-за щебня и камней, либо наоборот, хотела не дать поднять голову. Вместо того чтобы пытаться пересказать план, я просто ярко представил его и уточнил у Феникс:
   - Все поняла?
   - Да!
   Феникс резко поднялась на ноги и ударила вокруг нас кольцом огня, волна пламени разошлась во все стороны, отгоняя назад осмелевших врагов. Я без колебаний нырнул в бушевавший огонь, скатился по насыпи и сразу метнулся за обломки. А Рыжая подняла мой автомат и открыла огонь короткими очередями во все стороны, стреляла она, правда так себе, но хоть в меня не попадала.
   Мне удалось незаметно проскользнуть мимо ведьм и зайти за спину одной из них. Она, сидя за старым диваном, покрытым сейчас толстым слоем пыли, возилась с пистолетом. Скорей всего из-за плохого ухода оружие заклинило. Я быстро и тихо подкрался к ней, а затем резко зажал ей рот и ударил ножом в основание шеи. Женщина сильно дернулась, но сразу обмякла и мешком повалилась на пол, едва я отпустил её. От возможного предсмертного проклятья меня должно было защитить заклинание Феникс.
   А через секунду я сам испуганно дернулся в сторону. Сильная ведьма каким-то образом почувствовала меня, резко развернулась в мою сторону, вскинула руку и... Я не успевал ни уйти за какое-нибудь укрытие, ни убить её. Яркая слепящая вспышка на мгновение высветила контур магической защиты ведьмы, а потом она вспыхнула. Словно в замедленной съемке я видел, как расширяются от мгновенного ужаса глаза женщины, раскрывается в немом крике рот, испепеляется одежда, а потом и кожа, как вскипает от огромной температуры кровь...
   Удар Феникс был страшен, но самом деле вполне гуманен. Ведьма умерла быстрее, чем успела почувствовать боль. Но мне еще долго будет сниться это зрелище...
   Выхватив в какофонии битвы звук выстрела трехлинейки, я пулей метнулся к нему, разом выбросив из головы все лишние мысли. Перепрыгнув через опрокинутый стол, я оббежал рухнувшую колонну и выскочил, вскидывая пистолет и нажимая на спусковой крючок... Никого.
   Прежде чем я успел это осознать, инстинктивно бросился в сторону, и тут же пуля обожгла бок. Я упал, перекатился в сторону, выстрелил наудачу, и получил вторую пулю совсем с другой стороны. Вспышка от моего ответного выстрела на мгновение высветила бледное лицо ведьмы, все в глубоких морщинах, но предельно сосредоточенное. Я промахнулся, пуля лишь срезала несколько волос с её головы, а еще через мгновение её уже не было на месте, а на меня накинулись другие враги...
   "Феникс!" - быстро сообразил я.
   Но между мной и подругой уже встали ведьмы. Я поспешно нырнул за колонну, прячась от пуль и ругая козла интенданта, который решил, что бронежилеты не нужны в схватке с ведьмами.
   От взрыва пол покачнулся под ногами, с потолка посыпались камни, а затем и вовсе, с грохотом начался новый обвал. И сразу же, без передышки раздались автоматные очереди. Я выскочил из укрытия и открыл беглый огонь по ведьмам. Даже не для того, чтобы кого-то убить или прижать огнем, а чтобы меня самого не приняли за врага.
   Я был уверен, что, наконец, подошло подкрепление, но это оказались гномы. Целый их отряд ворвался в подземный зал через новый пролом в стене. Ведьмы не выдержали еще одного обвала и появления новых противников и поспешно отступили назад.
   - Я из Ордена! - крикнул я, на всякий случай.
   - Игорь? - раздался в ответ знакомый голос. - А где Феникс?
   - Здесь! - отозвалась рыжая. - Игорь, я твой автомат тащить не собираюсь, сам забирай его!
   Я с облегчением вздохнул и поднялся на ноги.
  
   Гномы разбили привал в соседней пещере, мол, там стены и свод надежней. Они мне рассказали, что взрывы устраивались не наугад, а с учетом особенностей породы, но даже их мудрецы не смогли учесть всего, и поэтому им пришлось взрывать стену, чтобы успеть нам на помощь. А штурмовой отряд Ордена, по их словам, застрял где-то на подходах.
   Большинство бойцов заняли позиции вокруг импровизированного лагеря. Из тыла пришла молодая и худая по гномьим меркам целительница. Бороды и усов у неё не было, но все равно с точки зрения человека её сложно было назвать красивой. Она наложила повязки нескольким раненым гномам и мне.
   Один гном погиб в бою. Пуля попала ему прямо в переносицу, чуть ниже кромки тяжелого шлема.
   - Кто же так ухитрился? - нахмурившись, проговорил себе под нос Дарен.
   - Я догадываюсь кто, - ответил я. - Среди ведьм была снайперша с трехлинейкой.
   - Ха! Ведьма и с такой винтовкой, - покачал он головой. - Где же она стрелять то училась?
   На этот вопрос у меня ответа не было. Вампиры и оборотни иногда использовали огнестрельное оружие, но в основном полагались на свои природные силы. Среди магов и колдунов это было уделом исключительно наемников и профессиональных убийц. Ведьм с огнестрельным оружием не видели ни разу. Какие еще сюрпризы есть у этих тварей?
  
   Короткий перерыв закончился, и мы двинулись дальше. На этот раз мы знали куда идти. Отступающим ведьмам некогда было хитрить и пытаться запутать следы. Но прежде чем мы добрались до ведьм, встретили других товарищей...
   Разношерстная толпа, в основном состоящая из молодых оборотней, активно подбадривая себя воинственными криками и лозунгами, рвалась на штурм пещер ведьм. Они были настроены весьма агрессивно, многие оборотни шли в звериной форме, другие остались в человеческом виде и держали в руках разное оружие, в основном гладкоствольное, но у некоторых были и АК-47 и американские винтовки М-16. Темные колдуны готовились сзади прикрывать их от магии ведьм, а вампиры собирались нападать с флангов. Всех вместе их было около полусотни, немалая сила... вот только шли они в другую сторону.
   Мы с Дареном, командовавшим отрядом гномов, развернули этих героев в нужную сторону. Можно было на этом и закончить, немного подождать, а потом просто переступить через их труппы и добить уцелевших ведьм. Но мы решили иначе.
   Дарен предложил совместную атаку. Оборотни сразу согласились, но совместная атака подразумевала совместное руководство, а вот с этим уже возникли проблемы. Оборотни отказывались подчиняться вампирам и гномам, темные колдуны сами не хотели командовать, так как боялись идти в первые ряды атакующих, гномы в свою очередь справедливо полагали, что единственные профессиональные солдаты - это они, значит, только им и руководить.
   - Командовать буду я! - спустя пару минут заявил я, пресекая все споры.
   - С чего это вдруг?! - взревел крупный вервольф Шрам.
   - С того что я из Ордена и поэтому главный! Ясно всем?!
   - А мне не ясно! Я...
   Вместо ответа я выхватил из кобуры пистолет и выстрел оборотню в ногу. Он взвыл от боли и упал на землю. Остальные недовольно зарычали.
   - Я не понял. Еще кто-то тут что-то не понимает?! - я медленно обвел всех взглядом. - Нужно еще кому-то объяснить? Я старший оперативник Ордена по приказу командования беру на себя руководство авангардом коалиционных сил! Нам поставлена задача, связать силы ведьм боем, отвлечь их на себя и не дать им сбежать до подхода основных штурмовых бригад Ордена! Задача ясна?! Или мне надо объяснять, что по законам военного времени я имею право на месте расстреливать трусов, дезертиров и всех остальных, отказывающихся выполнять мои приказы?!
   Пока они все пытались переварить мои слова, я продолжил:
   - Мы все знаем, на что идем! Враг страшен! Он опасен и коварен! Но хватит уже терпеть их произвол! Они не подчиняются законам, творят, что хотят и верят, что им все сойдет с рук! Они убивают переговорщиков, похищают наших детей и жрут их! Хватит это терпеть!
   Гномы дружно взревели и вскинули вверх оружие.
   - Мы пойдем в их пещеры и сполна заплатим им за все! За все!!!
   На этот раз закричали все без исключения.
   - Смерть им!!!
   - Смерть!
   Один из оборотней вдруг покачнулся, судорожно вздохнул и, упав на колени, начал выблевывать собственные внутренности. Страшная и жуткая сила в прямом смысле разъедала его живот. Я быстро взглянул на Феникс, но она только покачала головой, было слишком поздно.
   - Ну? Вы сами ему поможете или духу ни у кого нет?
   Другой оборотень стиснул зубы и выстрелил из ружья ему в голову.
   - Мы все знаем, на что идем, - повторил я. - И если мы сегодня отступим - это будет продолжаться вечно. За мной!
  
   Гномы для вида подчинялись мне, но на деле все вопросы мы обсуждали вместе. План атаки был прост. После обвалов остался лишь один проход в жилые комнаты ведьм, через несколько широких залов. Места для нападения там много, а оборонять их сложно. Мы были уверены, что легко прорвемся, но оказалось что ведьмы не сидели сложа руки и укрепляли свои позиции.
   Связи с Орденом по-прежнему не было. Я отправил с двумя шустрыми оборотнями донесение, но не знал, дойдет оно или нет, да и ответа ждать некогда было. Мы с Дареном решили атаковать сами, не дожидаясь подкреплений.
   Главной ударной силы были, конечно же, гномы. В крепких кольчугах, шлемах и с тяжелыми щитами, защищенными от заклинаний противника рунической магией, они идеально подходили на роль тяжелой пехоты, продавливающей позиции противника. Вооружены гномы были неплохо: автоматы "Калашникова" ручной работы, тяжелые пулеметы "Корд", гранаты и топоры для рукопашной схватки.
   Оборотни не отличались ни хорошей защитой, ни оружием, да и дисциплина у них хромала. Мы с Дареном опасались, что под плотным огнем они дрогнут и побегут. С другой стороны в тылу их оставлять тоже рискованно было, так что мы разделили их на две группы и отправили на фланги.
   - Запомните и зарубите себе на носу! Атаковать только по моему приказу или по приказу Дарена! Ясно вам? - я старался объяснить все оборотням на понятном для них языке. - Атакуете раньше - сдохните все от заклинаний ведьм, атакуете позже - лично всем глотки порываю за трусость! Ясно?!
   Оборотни кивнули.
   - Как только прикажу - рвите когти! Летите вперед, как будто за вами голодные демоны идут! И не обращайте ни на что внимание! Упадет перед вами товарищ - перепрыгивайте и бегите дальше! Если замешкаетесь, промедлите, хоть на миг - все как собаки шелудивые сдохните! А тех кто выживет - я добью! Врывайтесь к ним и сразу рвите на части! Не задерживайтесь! Не дайте им отойти!
   Темных колдунов я отправил под начало Феникс и двух рунных магов гномов. И на всякий случай попросил Дарена, оставить с ними двух бойцов. Из всех наших союзников я доверял только гномам.
   - Игорь, я не смогу прикрыть всех, - предупредила меня Феникс.
   - Всех и не надо. Защищай только гномов и мой отряд.
   - Осторожней, пожалуйста, - вдруг попросила меня рыжая.
   Я удивился такой просьбе и хотел отшутиться, но неожиданно для себя самого просто кивнул.
  
   Укрепления ведьм располагались широким полукругом и в три яруса. Впереди всех за импровизированной баррикадой из мебели сидели ведьмы с охотничьими ружьями и пистолетами. Позади них на высоких камнях располагались заклинательницы. Выше всех на небольшом балконе над широкими дверями заняли позиции старые матерые ведьмы.
   В общем и целом оборона у них была продуманной. Стрелки на разных ярусах не мешают друг другу, а все вместе они перекрывают все сектора обстрела и практически не оставляют мертвых зон. Особенно большую проблему представляли стрелки на балконе, с такой высоты для них весь зал был как на ладони.
   Стоило нам показаться в проходе, как ведьмы открыли беглый огонь. Пули засвистели вокруг нас, выбивая щепки из дверных косяков и бетонную крошку. Первыми вперед пошли гномы со щитами, пробежав несколько метров, они опустились на колено, полностью закрывшись щитами.
   Пули со звоном били по щитам и верхушкам шлемов гномов, но пробить их не могли. И опять в грохоте перестрелки я услышал выстрел "трехлинейки". В первое мгновение мне показалось, что снайперша ни в кого не попала, но потом я увидел, как по кольчуге одного гнома струится кровь.
   - Гхар! - отрывисто выкрикнул Дарен, бросаясь вперед вместе с несколькими бойцами.
   Я рванул вслед за ними. Мы встали за спинами щитоносцев, подняли автоматы и дружно открыли ответный огонь. Ведьмы от такого опешили, растерялись и сразу попрятались в укрытия. Среди них было всего несколько неплохих стрелков, но у большинства никакого опыта не было. Каждой из них казалось, что все пули летят именно в неё, каждая старалась вжаться в землю, спрятаться от врага, в надежде, что её товарки всех перебьют...
   Дарен отрывисто скомандовал и гномы коротким шагом синхронно двинулись вперед. Щитоносцы держали щиты, бойцы непрерывно стреляли по ведьмам, не давая им головы поднять, а два пулеметных расчета и рунные жрецы тихо крались позади нас.
   Понимая, что пули нас не остановят, ведьмы начали засыпать нас заклинаниями, но тут уже в бой вступила Феникс. Её огненный щит поднялся перед нами, надежно защищая от магии противника.
   Дойдя до середины зала, мы остановились. Дальше идти было опасно - стрелкам с балкона будет очень удобно бить по нам сверху, а вот нам их достать сложно будет. Рунные жрецы, укрывшись за щитами, начали готовить позиции для пулеметчиков.
   Ведьмы по-своему истолковали нашу задержку, прекратили огонь и подняли на балконе белый флаг.
   - Трад! - скомандовал Дарен, гномы тоже прекратили стрельбу. - Игорь, думаешь, они сдаются?
   - Сомневаюсь, - покачал я головой. - Хотят вступить в переговоры, потянуть время. А сколько надо, чтобы позиции подготовить?
   - Пяти минут хватит.
   Я кивнул и громко крикнул:
   - Переговоры?
   - Переговоры. Выходи один и без оружия.
   Я демонстративно положил все свое оружие на землю и прошел вперед на десять метров. Мне на встречу вышли две ведьмы, обеих я хорошо знал...
   - Что происходит?! Ты же из Ордена! Почему ты вместе с этими тварями? Ты понимаешь, что это война?! - сходу заявила ведьма в белом халате, та самая, с которой все и началось...
   - Что происходит? Орден магов Терры объявил войну ведьмам, - с усмешкой ответил я. - А вы что, до сих пор этого не поняли?
   Обе ведьмы переглянулись. На их бледных лицах покрытых ранними морщинами сложно было что-то прочитать, но я заметил в их глазах отчетливый испуг.
   - Но это же безумие! Мы уничтожим вас!
   - Пару дней назад я предупреждал тебя, - глядя ведьме прямо в глаза, произнес я. - Но вы же считали себя выше всех. Выше правил. Выше Ордена. А я говорил - не трогайте девчонку. Сломанную руку ты залечила, а вот мозгов у тебя не прибавилось. Орден, кстати говоря, тоже вас предупреждал - не убивайте парламентеров. Отпустите их. Не провоцируйте конфликт.
   - Но это все наши дела!!! Какое Ордену дело до того, что мы убили пару оборотней?!
   - Какое? - я с голодным видом улыбнулся. - Самое прямое. Вы годами унижали Орден, плевали в нас и говорили, что мы всегда будем молча смотреть на то, что вы творите. А мы вас предупреждали. Долго предупреждали... говорили хватит, перестаньте, не делайте так, не нарушайте правила, они для всех!!!
   От моего крика ведьмы вздрогнули и отступили на полшага назад.
   - Я же предупреждал тебя, сука! Я говорил тебе - не трогай девчонку! Она жива? Отдайте её нам! Немедленно!!!
   Ответом мне было красноречивое молчание.
   - Мертва... думаю, вы убили её в тот же день... несовершеннолетнюю девчонку, в первый раз в жизни накрасившую губы и пошедшую в бар со старшей сестрой... Ну тогда не обессудьте.
   - Мы можем принести свои извинения и выплатить компенсации... - начала было вторая ведьма.
   Слова ведьмы оборвал мой смех...
   - Нет!
   - Мы предлагаем перемирие на двенадцать часов.
   - Нет! Только полная и безоговорочная капитуляция.
   - Ты предлагаешь нам сложить оружие и сдаться вам на милость?! - вскипела ведьма в белом халате.
   - Да, - с улыбкой голодного демона ответил я, и добавил, вспомнив карту Таро найденную пару дней назад. - Я предлагаю вам сложить оружие и сдаться на милость правосудия. Виновные в убийствах будут казнены, остальных накажут в соответствии со степенью их вины.
   - Ты издеваешься над нами?
   Меня в спину ударил небольшой камушек. Я обернулся и увидел Дарена, он жестом дал мне понять, что все готово.
   - Издеваюсь? Да... - с улыбкой кивнул я. - Сегодня я убил много ведьм, даже совсем юных... и многие из них не виновны в начале этой войны.
   Ведьма в белом халате, словно предчувствуя, сделала шаг назад и насторожилась.
   - Помнишь, что ты мне предложила тогда, в баре?
   - Я тебе ничего не предлагала - хрипло ответила она.
   Уже привычным усилием воли я вызвал свой нож, пошел в боевой транс и одним прыжком оказался вплотную с ведьмой.
   - Ты мне предложила убить тебя и начать войну, - тихим шепотом произнес я над самым ухом ведьмы и резким движением вспорол её живот.
   Ведьма упала на колени и закричала от боли, а я стремглав помчался к гномам. Мне вслед понеслись проклятья и раздались выстрелы, но между мной и баррикадами мгновенно вспыхнуло пламя, надежно прикрывая мою спину. А через пару секунд на укрепления ведьм обрушили свой смертоносный ливень "Корды".
   - Ты убил её?! - перекрикивая грохот пулеметов, спросил Дарен.
   - Нет! Только ранил! Но это не имеет значения!
   - Согласен! Что они предлагали?!
   - Перемирие!
   Гном понимающе улыбнулся.
   Сначала ведьмы пытались отстреливаться, но вскоре бросили это глупое дело. Два пулеметных расчета гномов слева и справа от нас короткими очередями уничтожали укрепления врага. Тяжелые пули разрывали баррикады, камни, изрешетили балкон и двери...
   Защитные заклинания ведьм уничтожали три четверти выпущенных пуль, но и оставшихся с лихвой хватало. Тогда они решили ударить сами...
   Огненная защита Феникс ярко вспыхнула и рухнула. Не выдержали и щиты рунных магов. Следующий удар ведьм должен был уничтожить нас всех, но гномов спасли руны на доспехах и щитах, меня прикрыла Феникс, темные колдуны защитили сами себя, а вот оборотням досталось. Даже сквозь грохот пулеметов я услышал их вопли...
   К счастью вскоре Феникс смогла восстановить защиту и отбить следующий удар ведьм. Но один фиг медлить и ждать второго такого удара было нельзя. Переглянувшись с Дареном, я скомандовал общую атаку.
   Оборотни молча бросились в вперед. Они мгновенно ворвались в зал, разделившись на две группы, обогнули гномов и по команде прыгнули на остатки укреплений ведьм. Повесив автомат на спину, я достал пистолет и побежал вслед за оборотнями.
   Как и ожидалось, защищать баррикады было уже некому. Крупнокалиберные пулеметы не оставили никому и шанса. Тяжелые пули с легкостью прошивали доски, шлакоблоки и прочий хлам, убивая пытавшихся спрятаться за ними ведьм. Двери превратились в решето, а часть балкона не выдержала и обрушилась вниз. Лишь за большими валунами нескольким ведьмам повезло уцелеть. Оборотни быстро их добили, разбили двери и ворвались внутрь.
   А я с высокого валуна запрыгнул на балкон и сразу увидел ведьму с "трехлинейкой". Она лежала на краю, мертвой хваткой сжимая перебитую пулями винтовку. Жаль... хороший был бы трофей.
   Несмотря на то, что нам удалось прорваться в жилые помещения ведьм и навязать им ближний бой, преимущество все равно оставалось на их стороне. Оборотни разбежались по комнатам, разделившись на небольшие группы, а ведьмы, хорошо зная свой дом, постоянно и неожиданно атаковали нас. Отступать им уже было некуда, поэтому дрались они с отчаянной храбростью и жестокостью.
   Два десятка оборотней полегли за первые пять минут штурма. Они падали, сраженные опасными и жестокими заклинаниями, или погибали от хитрых и коварных проклятий. Не раз и не два я видел, как оборотни, переводившие дух после жаркой схватки, внезапно начинали задыхаться, кричать от боли, биться в судорогах, а вскоре умирали в муках.
   Гномы бронированным кулаком двигались через комнаты. Выбивали двери, топтали ковры, разбивали горшки с цветами и ломали мебель, но ведьмы не принимали открытого боя. Они ускользали и появлялись за спиной или били с флангов. Феникс и уже не могла прикрывать всех и поэтому держалась с гномами.
   Я сам едва не погиб, когда внезапно нарвался на одну из тринадцати ведьм ковена. В последний момент меня едва успел прикрыть гном. Щит в его руках раскалился и разлетелся на осколки, но заклинание врага сдержал. А через мгновение я метнул в ведьму нож.
   Да, ведьмы тоже погибали... От гранат и автоматных очередей, от когтей оборотней и клыков вампиров и даже от заклятий колдунов. Но нас все равно не хватало. Даже после того, как к нам подошли еще оборотни - лесные волколаки - наших сил было недостаточно, чтобы сломить сопротивление врага.
   Мы с Дареном пытались командовать сражением, но это было практически бесполезно. У нас не было ни связи, ни хотя бы приблизительной карты, ни дисциплинированных солдат. Разъяренные оборотни вкусили крови, вошли в раж и теперь не слушались никаких приказов. Они просто носились по комнатам, нападали на ведьм, невзирая на их силу и численность и либо побеждали, либо погибали в схватке.
   А ведьмы понимали, что без гномов они легко разделаются с блохастыми недоумками и атаковали в основном именно нас. Феникс охрипла, выкрикивая заклинания, рунные маги едва стояли на ногах, руны на доспехах и щитах гномов выгорали, я уже весь был в крови, но мы держались и бились насмерть.
   К счастью вскоре ворвались штурмовые отряды Ордена. Спецназовцы, неожиданно для ведьм, зашли с разных сторон, зажали основные силы противника и уничтожили их. После этого начался разгром. Ведьмы ковена еще пытались драться, но остальные уже разбегались по комнатам или забивались в щели, в тщетных попытках спастись.
   Разъяренные оборотни выслеживали ведьм, находили их по запаху, вытаскивали из укрытий и раздирали на части. Солдаты Ордена действовали гораздо гуманнее - просто убивали. Гномы в зачистке не участвовали. У меня тоже не было особого желания добивать уже практически беззащитных женщин, но надо было убедиться в том, что все сильные ведьмы мертвы.
   Феникс пошла со мной, хотя я и уговаривал её остаться с гномами.
   - Тебе лучше остаться здесь.
   - Почему это? - фыркнула девушка.
   - Тебе вряд ли понравится то, что ты увидишь.
   - После того, что я сегодня увидела, меня вряд ли что-то удивит.
   Я пожал плечами и пошел вслед за оборотнями по широкому коридору, заглядывая в комнаты ведьм. А там везде царил разгром: валялись на полу вещи, разбитая посуда, перевернутая мебель, лежали тела хозяек. Оборотни не щадили никого, убивая даже совсем древних старух или молодых девчонок, не участвовавших в боях.
   Впрочем, ведьмы умели мстить и из могилы. Мы не раз и не два натыкались на бившихся в агонии оборотней или их трупы. Умирали они по-разному: одних заживо пожирали страшные заклятья, другие спотыкались на ровном месте, крайне неудачно падали или захлебывались от глотка воды из собственной фляги.
   Пришлось нам видеть и менее приятные картины. За поворотом мы наткнулись на сцену расстрела. Солдаты, не церемонясь, толкнули трех пленных ведьм к стене, вскинули автоматы и короткими очередями расстреляли их. Командовавший ими сержант потом несколько раз мечом проткнул тела ведьм, проверяя, не остался ли кто в живых.
   Я задумался о том, что по сути участвую в геноциде, в пресловутом крестовом походе против нечисти. Злой, жестокой, бесконечно коварной и опасной нечисти. И войну начали не мы, и выбора у нас не было, но... почему-то мне все равно было гадко и противно. Хотя Орден как раз ничего особенного не делал.
   Вот оборотни и вампиры... Нам с Феникс попадались тела ведьм с обглоданными конечностями, укусами на шее, а то и с выеденными внутренностями. В одной комнате мы увидели, как оборотень рвет еще живую ведьму - еще совсем молодую девчонку, лет пятнадцати-шестнадцати. Волколак с лапами разорвал на ней одежду и теперь с аппетитом вгрызался в её тело. А ведьма уже даже не кричала, а только хрипела от боли, дергалась и тщетно пыталась оставшейся рукой оттолкнуть от себя морду зверя.
   Феникс не выдержала и метнула в ведьму огненный шар, практически мгновенно испепеливший её тело. Оборотень с обожженной мордой отскочил в сторону и обиженно заскулил.
   - Об этом я и говорил, - сказал я. - После победы порой творятся более мерзкие вещи, чем на войне.
   - Я поняла, - сухо ответила Феникс. - Идем дальше.
   Я не собирался вмешиваться, но заглянув в очередной закуток, увидел детей, которых пыталась закрыть собой смертельно бледная девчонка лет двенадцати-четырнадцати. Она дрожала от страха, но твердо смотрела в глаза здоровому скалящемуся вервольфу и закрывала собой сжавшихся в углу трех девочек пяти-семи лет. Оружия в руках у неё не было, да и колдовать она не пыталась.
   - Стоять! - не задумываясь, рявкнул я.
   - Э? Ты чего, служивый?
   - Назад я сказал, твари блохастые! Вам крови мало?! Еще пустить?
   Грубо распихивая недовольных оборотней, я прошел к детям ведьм.
   - Служивый, да тут всем хватит, - примирительно произнес один оборотень.
   - Вы совсем охренели? Это же дети! - в ответ рявкнул я.
   - Это ведьмы!!! - проревел подошедший на шум Шрам. - Мы убьем их!!! Отомстим за наших!!!
   - Кому ты мстить собрался, подстилка для вшей?! Соплячкам этим?! Да они же еще на горшок в туалет ходят!
   - А еще их кормят мясом оборотней! - зло заявил знакомый мне оборотень по прозвищу Гот.
   - Да? - улыбнулся я. - А вы сами человечинки не против отведать? А? Скольких ведьм вы уже сожрали сегодня?! Нам что тогда, всех вас убить, включая и щенков ваших?!
   - Да что, совсем охренел, пес орденский, нас с ведьмами сравнивать?!!
   Оборотни дружно взревели, готовые в любую секунду кинуться на меня и разорвать в клочья. У меня на спине выступил пот. Совершенно некстати я вспомнил, что мой автомат висит на спине и стоит на предохранителе, гномы остались где-то возле выхода, а солдаты Ордена в других пещерах и позвать их на помощь времени нет...
   На какое-то ничтожно малое мгновение я ощутил что-то похожее на страх, но потом пришла ярость берсерка. Я без лишних слов с разворота врезал ближайшему оборотню кулаком по челюсти. Вервольф отлетел к стене и жалобно заскулил, остальные сразу опешили.
   - Похоже, вы забыли, где бы вы были, если бы не я и гномы, - зло прорычал я. - Я смотрю, вы только детей убивать и можете. Щенки трусливые... ну! Кто на меня один на один выйдет?! А?! Зассали все сразу?! Только толпой и можете нападать?!
   - Ты на нас батон не кроши! Ты что, за ведьм подписываешься или как?! Ты за них или как?! - Шрам не растерялся и начал на меня наседать.
   Я презрительно взглянул на него и повернулся к ведьмочке, защищавшей детей.
   - Если ты сдашься Ордену - вам сохранять жизнь. Ты согласна?
   - Да, - быстро кивнула она.
   Я достал из кармана рацию и включил её.
   - Штаб, это Фокстрот, на связь.
   - Фокстрот, штаб на связи, что случилось?
   - Взял в плен четыре ведьмы возрастом от двенадцати до пяти лет. Нужна охрана для их сопровождения.
   - Понял вас, Фокстрот, уточните ваше местоположение.
   Шрам схватил меня за плечо и резко развернул меня лицом к себе. Он стоял так близко, что я почувствовал его вонючее дыхание.
   - Не так быстро!
   - Вчера ведьмы бросили нам вызов. Сегодня ведьм нет. Ты хочешь войны с нами? - в упор спросил я у Шрама.
   С таким же успехом я мог попытаться поговорить со стеной. Оборотни и в адекватном состоянии не всегда отличаются умом, а уж разъяренные от злости, крови и вида недосягаемой добычи...
   Шрам одним ударом разорвал на мне куртку и отбросил в сторону. Он бил насмерть и был уверен в своих силах, а Феникс вообще в расчет не брал. И поэтому очень удивился, когда ему в бок ударил огненный шар, а в голову попала пуля...
   - Кто следующий? - звонким голосом спросила рыжая.
   Оборотни глухо заворчали. От обгорелого трупа Шрама тянуло паленой шерстью и сладковатым запашком сгоревшего мяса, и никто не хотел оказаться на его месте. Я сдернул со спины автомат и дал короткую очередь по потолку.
   - Вот так вы благодарите нас за помощь? - горько поинтересовался старый оборотень Федор.
   - Ведьмы перешли все границы. Они напали на ваших детей и за это мы их уничтожили. Шраму тоже захотелось убить детей, и он за это поплатился, - спокойно ответил я. - Кто-то еще не понимает, что есть правила, которые нельзя нарушать?!
   Может быть, они бы и не послушались меня, но тут в подземную комнату ворвался штурмовой отряд Ордена. Злые бойцы слышали выстрелы и рев оборотней и готовились к схватке, поэтому оружие они держали наготове. Это заметно охладило пыл блохастых умников.
   Ведьм увели, а оборотней выгнали. Командование решило, что пушечное мясо исполнило свою роль, и приказало выгнать всех лишних из пещер. Вместо них сюда спускались наши специалисты: ученые, маги и простые рабочие из отдела зачистки.
   Мы с Феникс вернулись к выходу, наша работа тоже уже закончилась, но пока нас никто не отпускал, так что мы просто нашли удобное место возле стены и сели. Рыжая устала от тяжелой схватки и поэтому сразу положила голову мне на плечо и задремала.
   А я сидел и думал о том, хорошо ли мы поступили или нет. Мы уничтожили ведьм, которые людям, в общем-то, ничего плохого не делали. Спасли оборотней, которые как раз любят охотиться на нас. Надо ли было нам вообще вмешиваться в их войну?
   Я достал из кармана карту Таро и задумчиво посмотрел на неё. Справедливость. Жесткая карта... она символизирует справедливость в её абсолютном значении, расплату за поступки. Что посеешь то и пожнешь. На весах, которые держит король, взвешивают каждый твой поступок, то, что ты сделал или не сделал, а меч - меч правосудия - исполнит приговор. Эта карта напоминает о законах кармы или о божественной справедливости, кому как больше нравится.
   Ведьмы получили свое... а что получим за то, что делали сегодня?
   - Игорь.
   Я вздрогнул от неожиданности и поднял голову. Передо мной стоял Николай в бронежилете и с "Винторезом" за спиной.
   - Феникс спит?
   - Да.
   - Хорошо, - он помолчал, потом все-таки решился и сказал то, что я никак не ожидал услышать. - Я не должен был это говорить тебе, но терпеть не могу врать своим. Мы не случайно задержались в пути.
   - Что?
   - Нас специально задержали, - сухо объяснил Николай. - Я понятия не имею зачем, но кто-то вполне сознательно послал вас двоих в одиночку против ведьм.
   Кто-то? Кто-то, но не Сергей и не наш начальник, но кто тогда? А может быть это признание не случайный душевный порыв, толкнувший бывшего наемника на откровенность, а часть чьего-то плана?
   Еще один вопрос...
  
   В течение суток все клан ведьм был практически полностью истреблен. Ковены уничтожены, все старшие ведьмы были убиты, а их убежища разгромлены. Всего в мире осталось в живых чуть больше полусотни ведьм, и среди них не было ни одной старше шестнадцати лет.
   Оборотни тоже понесли потери, но на их общей численности это не сильно сказалось. Хотя проклятия преследовали некоторых из них на протяжении многих лет и целые семьи волколаков и вервольфов вымерли, в целом посмертные проклятья оказались не так сильны и опасны, как хвастались ведьмы.
   Катя выжила в боях, хотя первой рвалась в самую гущу схваток и вскоре ушла из стаи. Её дальнейшая судьба удивила всех, кто её знал. От её младшей сестры не осталось никаких останков, которые можно было бы похоронить. Через несколько дней наши оперативники Глеб и Михаил по косвенным уликам смогли установить, что ведьмы провели непонятный ритуал вызова и что в ходе этого ритуала Юлию отдали существу из другого мира... Что это было за существо, из какого мира и что оно сделало с девчонкой - узнать не удалось.
  
   Саяна Гиблая стояла на коленях перед начерченной на полу пентаграммой, в углах которой горели свечи. Она раз за разом повторяла одну и ту же фразу.
   - Он не придет! - громко сказал Сергей, заходя в зал.
   - Ты?! - воскликнула ведьма, резко вскакивая с места. - Марта! Мария!
   - Боюсь, они тоже уже не придут, - спокойно добавил Сергей.
   Верховная ведьма замолчала, лихорадочно ища способ выбраться живой. Потом придет время мести, сначала надо спастись. Сергей медленно пошел по залу, не отрывая взгляда от ведьмы. В руках у него не было оружия, но это лишь еще больше пугало ведьму.
   - Ты зря надеялась на помощь Предвестника. Он никогда не сражается лично. И он пока еще никого не спас и никому не помог. С самого начала было глупо полагаться на столь слабого союзника.
   - Слабого? - Саяна улыбнулась. - Да вы даже не представляете, кто ОН такой.
   - Ну, так объясни нам! Расскажи кто такой Предвестник, что он хочет и почему так настойчиво пытается убить Игоря?
   - Нет.
   - Почему? Ты боишься его? Зря. Будь он так силен, как хвастает - не отсиживался бы в норах. И что тебе терять? Скажи мне кто такой Предвестник и Орден пощадит твой род, - честно пообещал Сергей.
   - Вы с самого начала собирались напасть на нас, - вдруг заявила Саяна Гиблая. - Вы нарушили собственные законы, свои же клятвы!!! Вы обещали нам не поднимать оружие против народов!
   - А еще мы обещали хранить Терру. А вы её предали. И мы дали вам возможность отступить. Халворн пытался предупредить тебя, но ты его не захотела слушать. Саяна Гиблая - ты последняя Верховная ведьма и с завтрашнего дня ведьмы будут лишь историей, мрачной и темной историей этого мира. Но ты еще можешь спасти остатки своего народа.
   - Ценой моей жизни, разумеется.
   - За все надо платить, - холодно заметил Сергей. - Да, ты обязана заплатить своей жизнью и знанием за жизнь своего народа. Иначе, клянусь мечом отца сыновей Сив, все до единой ведьмы будут убиты.
   Вместо ответа, она захохотала перед опешившим от такого поведения Сергеем.
   - Ты думаешь, что распоряжаешься жизнью или смертью? Что от тебя что-то зависит? - ведьма со злой усмешкой на губах покачала головой. - Нет, глупый-глупый маг, от вас ничего не зависит.
   - Это мы еще посмотрим.
   Поединок между Саяной Гиблой и Сергеем был быстрым и жестким. Сергей пытался взять Саяну живой, но она сама предпочла смерть в бою, унеся с собой многие тайны ведьм...
  

Проклятый дом

  
   Мы с Феникс недолго отдыхали после войны с ведьмами. Еще не успели снять военное положение, а Сергей уже забрал нас в командировку. Для нас это была первая подобная поездка, а вот для Федора, Николая и Светланы они уже давно стали делом привычным.
   Командировка выдалась сложной, мы галопом носились по всей Восточной Европе из одной страны в другую, не успевая не то что на окрестности полюбоваться, но и поспать толком. И при этом мы с Феникс толком ничего и не делали! Сергей определил нас в боевой резерв и собирался использовать только в крайнем случае, но он все не наступал.
   Сергей охотился за странным магом по прозвищу Предвестник, но даже следов его не смог найти. С каждый днем он становился все мрачнее и раздражительней, на простые вопросы огрызался, забыл про еду, сон и отдых. К началу июня мы вернулись обратно, так ничего и не добившись.
   После этого мы с Феникс вернулись к обычной работе в отделе и нам сразу же досталось дело, которое было, пожалуй, самым грязным и неудачным в моей жизни...
  
   Дом семнадцать по улице Строителей в нашем городе всегда считался аномальной зоной и своего рода достопримечательностью. Приезжие и местные экстрасенсы уверяли, что дом стоит в геопатогенной зоне или на разломе земной коры. Уфологии искали рядом следы посадки НЛО и доказывали, что под домом скрывается артефакт инопланетного происхождения. Сектанты же и совсем уж откровенные психи верили, что тут где-то находится портал не то в ад, не то в мир духов не то еще в какую-то неведомую хрень.
   Если отбросить чушь годную только для желтой прессы и телеканала РЕН-ТВ, то этот дом на самом деле всегда славился плохой репутацией. Там не хотели покупать квартиры, а те же кто купил - старались побыстрее уехать. Считалось, что люди, живущие в этом доме, чаще сорятся и болеют, а семьи распадаются. Да и самоубийств там достаточно много происходило.
   В оперативном отделе этот дом просто ненавидели. Рядом с ним регулярно открывались порталы в другой мир, из которых выходили самые зловредные или опасные хищники иных миров. Оборотней, вампиров, темных колдунов и неупокоенных призраков как магнитом тянуло к нему. Но хуже всего были спонтанные магические возмущения, на которые постоянно срабатывали наши сторожевые заклинания. Постоянно!
   Последние месяцы дошло до того, что вокруг именно этого здания установили отдельную зону патрулирования и Владислав стал использовать её для наказаний. Провинился, накосячил или просто попался под горячую руку? Марш дежурить ночью возле дома номер семнадцать, скучать не придется.
   А с виду самая обычная грязноватая хрущевка на окраине провинциального города.
  
   - Игорь, чем занят?
   Вопрос начальника застал меня врасплох. Я ведь только-только расслабился, вдохнул аромат горячего кофе, сделал пару глотков и задумался о скором конце рабочего дня... От неожиданности я смог только промычать что-то невразумительное.
   - Отлично. Бери Лерку и проверь семнадцатый дом.
   - Что там?
   - Да слухи ходят, что там призрака видели в подвале. Коммунальщики после нескольких случаев наотрез отказываются спускаться в подвал и работать там.
   Я устало вздохнул и кивнул, спорить уже было бесполезно. И ведь хотел же спрятаться где-нибудь, так нет ведь, пошел в отдел...
  
   Жара на улице и не думала спадать. Я расстегнул воротник и закатал рукава рубашки, но это конечно не сильно помогло. С невольной завистью я взглянул на Леру, вот уж кому повезло - все лето может ходить легко одетой и никто слова не скажет, а я раз пришел на работу в шортах так Владислав все мозги проел.
   Возле подъезда на скамеечке в тени дерева сидело несколько старушек. Мы с Лерой прошли мимо них, и зашли в дом. Почтенные бабушки тут же вынесли свой приговор:
   - Ты смотри какая пошла... сиски выставила, жопой виляет и не здоровается.
   - А этот бледный и тощий какой... сразу видно кто он.
   Они говорили тихо, так чтобы мы не услышали, но у меня хороший слух, а вот Лера, похоже, ничего не расслышала.
   - Фух, как тут хорошо, - облегченно вздохнула Лера.
   - Ага.
   В подъезде было просто замечательно прохладно. Открыв ключом замок на решетке, я первым спустился в подвал. Там было еще холодней, но воняло сыростью, плесенью и кошками.
   Лера зажгла небольшой светлячок. Мы стали осматривать подвал, поглядывая по сторонам и переступая через пустые бутылки. Под ногами скрипела кирпичная крошка и битое стекло. Моя работа была крайне простой - стоять рядом с Лерой и охранять её от опасных обитателей подвалов. Нет не монстров, а от обычных наркоманов, алкоголиков или бомжей. А вот Лере предстояло с помощью кельтского камня и заклинаний обследовать подвал и найти следы призраков.
   Работала девушка долго. Я успел заскучать, попинать пустые бутылки, тяжко повздыхать и побродить по пустому подвалу. Похоже, что никаких призраков в подвале не было. Очередной ложный вызов.
   - Игорь. Тут что-то непонятное...
   - Что?
   - Ну... - протянула девушка и надеждой взглянула на меня. - Я не пойму.
   - Да помехи, наверное, в этом месте их полно. Они постоянно нашим магам заклинания портят, - беспечно отозвался я.
   - Да не похоже...
   Я поморщился. Отличница есть отличница, что с неё взять? Дотошная до ужаса, сейчас будет несколько часов разбираться, чтобы убедиться, что случайные помехи - это просто случайные помехи.
   Внезапным ударом Леру отбросило к стене! Призрак появился настолько быстро, что я не успел даже рот открыть, чтобы предупредить напарницу. Закричав, я бросился на него, но мой кулак лишь прошел сквозь воздух - я не мог навредить бесплотному духу! Ледяной, могильный холод дохнул мне в спину и ноги как-то сами подкосились. Я ничем не мог ответить призраку, а вот он мог делать со мной что угодно.
   - Свет! Алирнэ! - громко выкрикнула Лера.
   Я не увидел её заклинание, но зато сразу почувствовал, как разжалась смертельная хватка призрака. Воздух вокруг меня потеплел, а странная слабость в теле прошла.
   - Что это было?
   Поднявшись на ноги, я отряхнулся и криво усмехнулся девушке.
   - Было? Это только начало. Возвращаемся в отдел, нам тут делать нечего.
   - Почему? Я...
   - Призрак уже ушел, - я перебил девушку. - И больше нам не покажется, так что сейчас мы ничего не сможем сделать.
   От бабушек, карауливших на улице, не укрылись ни пыльные пятна на моих штанах ни ссадины на руке и коленке Леры. Можно не сомневаться, что обсуждать нас и то, что мы, по их мнению, делали в подъезде, они будут не один вечер.
  
   Владислав молча выслушал меня и задумался. Потом поднял трубку телефона и набрал номер.
   - Алло, Валерия? Это Владислав, вы не могли бы зайти ко мне в кабинет? Да, сейчас.
   Через пару минут в кабинет зашла немного полноватая женщина, с виду обычная русская домохозяйка. Большую часть времени она ею и была: рассказывала о своих детях и всем показывала их фотографии, хвасталась мужем, сплетничала, угощала всех домашними пирожками и булочками, ну и щедро делилась рецептами. А еще она была сильным и опытным магом.
   Выслушав меня, она сразу же все поняла.
   - Это обычный дух-мститель.
   - Вы уверены? - уточнил Владислав. - Может вам стоит побывать на месте.
   - Разумеется, я уверена. Только духи этой категории могут быть настолько сильными, чтобы напрямую напасть на человека и настолько наглыми, чтобы сразу показаться любопытным незнакомцам. В этом доме или поблизости происходили убийства или самоубийства?
   - Да, - ответил я. - И не одно.
   - Я так и думала, - кивнула женщина. - Призрак переродился из неупокоенной души одной из жертв и начал активно собирать силу. И судя по вашим словам, он считает подвал своей территорией и защищает её от посторонних.
   - Ясно, большое спасибо.
   - Да не за что. У вас есть еще вопросы ко мне?
   - Нет.
   - Тогда я пойду, - Валерия встала и вышла из кабинета.
   - Значит все-таки не все в порядке с этим домом, - задумчиво произнес Владислав. - Интересно, сколько уже лет этот призрак там обитает? А мы и не замечали... Ладно! Игорь, сегодня ты свободен, а завтра с утра займешься этим делом.
   - Гхм.
   - Да не бойся, не один. С тобой будут Феникс, Лера и этот придурок.
   Про придурка можно было не уточнять...
   - Все понял? От патрулей я вас четверых пока освобожу.
   - Хоть на том спасибо, - недовольно буркнул я.
   - Давай, сделай рожу попроще, а потом вперед и с песней! Бурчит он тут еще мне...
   Я терпеть не мог дела связанные с призраками, духами и прочими бестелесными существами. И даже не потому, что я ничего не мог с ними сделать. Во-первых, они не оставляли следов, так что выследить их невозможно. Во-вторых, у них не было логова в привычном смысле слова, так что искать их бесполезно. В-третьих, их действия подчинены странной логике, и понять которую крайне тяжело, а значит нельзя предсказывать их действия.
   Но я не мог не понять логику Владислава. Для расследования сложного и трудоемкого дела он выбрал двух опытных оперативников, волшебницу, без которой в таком деле никуда, а также дал им в нагрузку молодую сотрудницу, чтобы её натаскивали в работе. Все ясно и понятно.
  
   Следующим утром мы встретились возле злополучного дома. Пока Феникс, скучая в сторонке, грызла мороженное, а Коля еще был в пути, я расспрашивал Леру о призраках и методах охоты на них. Мне было интересно, что девушка запомнила из учебного курса.
   - Работа с призраком включает в себя следующие действия: исследование происхождения бестелесного существа; установление так называемого якоря, то есть предмета привязывающего призрака к нашему миру; выявление источника подпитки призрака и границ его обитания, а также, в случае если идет речь об особо опасных бестелесных существах, заблаговременное обнаружение его жертв.
   Мне только и оставалось, что почесать затылок. Лера ответила четко по учебнику, так как я сам не смог бы сказать и на экзамене.
   - Я правильно все сказала? - немного волнуясь, спросила девушка.
   - Ага, правильно. Но на человеческий язык все это переводится, как хренова гора работы.
   - Все так плохо? - поинтересовалась Феникс.
   - Ага. Одно только "исследование происхождения" может занять несколько недель работы в архивах и опросов бабушек.
   На черной "ауди" подъехал Коля. Он вышел из машины и весело поприветствовал нас. Феникс вяло кивнула в ответ, я махнул ему рукой, а Лера улыбнулась и сказала: "Доброе утро". Я заметил, что Коля не удержался от того, чтобы не полюбоваться длинными ногами девушки и вырезом на белой блузке.
   - С чего начнем? - поинтересовался парень.
   - Пусть девушки займутся магией, а мы пока просто осмотрим дом.
   - Что его осматривать? Я его уже наизусть знаю.
   - Пошли-пошли. Ты иди в первый подъезд, а я проверю третий, встретимся во втором.
   Я быстро поднялся на пятый этаж, а потом начал не спеша спускаться вниз, осматривая подъезд и лестничные площадки. Ничего странного не было - обычный немного обшарпанный подъезд с типичными наскальными рисунками и надписями, в меру грязный и со следами халтурной прошлогодней побелки. Двери квартир тоже ничем особенным не выделялись.
   Подойдя к двери соседнего подъезда, я заметил машину милиции, а поднявшись на третий этаж, наткнулся на мента, скучающего на лестничной площадке. Он косо посмотрел на меня и собрался что-то сказать, но тут из глубины квартиры Коля крикнул, что я с ним.
   - Что тут? - сразу спросил я.
   - Бытовуха*.
   С корабля на бал...
   - Думаешь, он?
   Я пожал плечами и прошел на кухню. Тело убитого мужчины лежало на полу, из груди торчал обычный кухонный нож. Лезвие очень "удачно" вошло между четвертым и пятым ребром и, судя по углу, проткнуло сердце. Убийца сидел на полу в наручниках, обхватив голову руками, и что-то бормотал себе под нос. А вокруг была типичная картина, все как по учебнику: пустые бутылки, перевернутые стаканы, разбитые тарелки, растоптанный салат.
   - Хороший удар, - невольно присвистнул я. - Тренировался?
   Мужик мне не ответил и продолжал что-то невнятно шептать.
   - Здорово, Коля. А ты что тут делаешь? - спросил зашедший в комнату следователь.
   - Работа.
   - Это же банальное дело, - удивился мент. - Что тут тебе делать?
   - Да это я просто мимо проходил, решил заглянуть, - махнул рукой Коля. - Думал что-то интересное и может с моим делом связано, а оказалось бытовуха.
   - Понятно.
   - Часто в этом доме такое бывает?
   - Третий случай за этот год.
   Мы с Колей сразу переглянулись. Следователь это заметил, но задавать лишних вопросов не стал. Он уже привык к тому, что мы иногда появляемся на месте странных убийств и задаем необычные вопросы.
   Я нагнулся к убийце и послушал его бормотание. Оказалось, что он раз за разом повторяет одну и ту же фразу: "Как так получилось?".
   Чтобы не мешать людям, работать в тесной квартире хрущевки, мы вышли на улицу. Там на скамейке возле детской площадки нас уже ждали девчонки.
   - Что там случилось? - сразу поинтересовалась Феникс.
   - Убийство во время пьянки. Что у вас?
   - Дом совершенно чист. Подвал тоже, - лаконично ответила волшебница. - Что будем делать?
   - Я, наверное, займусь архивом, - задумчиво произнес Коля. - Подниму дела.
   - Заодно собери всю информацию о доме и месте, где он стоит.
   - Этим пусть архивный отдел занимается, я запрос направлю после обеда, - отмахнулся Коля. - А ты что будешь делать?
   - Поброжу тут, - неопределенно ответил я. - Послушаю.
   - А нам что делать? - спросила Лера.
   - Поставьте пока сигнальные и следящие заклинания, надо отследить места появления призрака. Ну и отдыхайте до вечера.
   Феникс тоскливо вздохнула, но спорить не стала. Она не любила работать по ночам.
  
   * Бытовуха (жарг.) - убийство в бытовой обстановке.
  
   Спустя пару часов я сидел на подоконнике на лестнице между вторым и третьим этажом и, задумавшись, смотрел в окно. У меня появилось несколько смутных мыслей, даже скорее просто неясных идей, расплывчатых и неосознаваемых. Интуиция мне подсказывала, что что-то тут не так. От размышлений меня отвлек громкий вздох.
   На лестнице ниже меня стояла молодая, симпатичная девушка в легких босоножках и свободном сарафане, не скрывавшим выступающий живот. Она держала в руках тяжелые пакеты с продуктами, разными бытовыми вещами и тоскливо смотрела на лестницу.
   - Девушка, давайте я вам помогу.
   - А? Спасибо не надо.
   Девушка удивилась и странно напряглась, словно бы ожидая удара. Я, не слушая её возражений, спустился и легко забрал её ношу.
   - Вам на какой этаж?
   - На пятый...
   - Ого! И вы такую тяжесть сами носите? А муж на что?
   - Я не замужем.
   - А... - я оборвал себя и не стал задавать глупого вопроса, но девушка сама все поняла.
   - Парня у меня тоже нет, - тихо ответила она. - Вы не думайте, он не бросил меня...
   Повисла неловкая пауза, и я просто пошел наверх. Мы молча поднялись и девушка открыла дверь. Меня это удивило - вот так просто повернуться спиной к незнакомцу и открывать дверь? И это в наше время?
   - Спасибо вам большое, - девушка протянула руку, собираясь забрать пакеты.
   - Давайте я вам сразу на кухню их занесу, - предложил я.
   - Не на кухню, а в мою комнату. Разувайтесь, пожалуйста, а то хозяйка будет очень ругаться.
   Она еще и одна тут комнату снимает. Родственники тоже "не бросили" её?
   Я поставил пакеты на стол и осмотрел скромную обстановку комнаты. Чистенько, уютненько и бедненько. Старый продавленный диван, стол возле окна, небольшой холодильник в углу и шифоньер.
   - Спасибо вам большое.
   - Тяжело тебе придется, - вдруг вырвалось у меня.
   Девушка вздрогнула, собралась сказать что-то резкое, но посмотрела мне в глаза и ответила иначе:
   - Я справлюсь.
   Справится, понял я. В карих глазах ни капли сомнения или растерянности, только твердая несгибаемая уверенность.
   - Ладно, я пойду.
   - Ой, а может, вы чаю выпьете? - спохватилась вдруг девушка.
   - Давайте.
   За кружкой чая мы и познакомились. Девушка представилась Юлей и коротко рассказала мне о своей нелегкой жизни, хотя я её ни о чем не спрашивал - ей самой захотелось выговориться. Впрочем, это неудивительно.
   Ей было всего семнадцать лет, только-только окончила школу, а парень в армию уходит. Молодость, гормоны, страсть... где тут головой думать? Все бы ничего, но жених попал служить на Кавказ и там погиб на посту во время нападения на часть...
   - Родители потребовали, чтобы я сделал аборт, а я отказалась. Слово за слово... поругались. Я психанула и ушла. Сейчас вот работаю, пока еще могу. Витя мне деньги свои оставил, друзья немного помогли.
   - А его родители вам не помогают?
   - Он сирота, из детдома.
   Чтобы отвлечь девушку от грустных мыслей, я начал расспрашивать её о соседях, да и о доме в целом. Ничего хорошего Юля не сказала. Соседи шумные, нередко скандалят и дерутся, этажом выше жили алкоголики, на первом этаже - наркоманы. По ночам в подъезде часто собираются подростки и им лучше не попадаться.
   - На прошлой неделе не понравился им мужик один, так они его всей толпой избили до потери сознания. Милиция приезжала, разбиралась, а толку? Он толком никого узнать не мог, эти все отрицали, а соседи молчали.
   - Понятно. А странного ничего не замечали?
   - Да нет... - неуверенно ответила Юлия.
   - Совсем-совсем ничего? - переспросил я. - Ни странных шумов, ни шепотков за спиной, ни криков по ночам?
   - По ночам орут тут так, что спать невозможно, - мрачно заметила она. - Да и в спину все соседи шипят.
   - Понятно. Ну ладно, большое спасибо за чай, я пойду.
   Юля проводила меня и закрыла за мной дверь.
  
   После обеда мы все вернулись в отдел. Феникс и Лера сделали свою часть работы. Коля привез с собой толстую папку с ксерокопиями нужных материалов. Потусторонние силы порой толкают людей на самоубийства или провоцируют жестокие конфликты, но при этом сами неупокоенные призраки нередко являются жертвами убийств.
   До вечера мы отдыхали, а потом опять отправились на место. Обойдя дом вокруг, мы решили зайти внутрь. Я предложил разделиться, но мою идею никто не поддержал. В подъезде было темно и неуютно. Лампочки горели не на всех площадках, так что, чтобы не споткнуться, приходилось осторожно идти по лестнице и держаться за перила.
   - Слышите? - насторожилась Лера, услышав что-то. - Вот, что это было?
   - Великий и могучий матерный русский язык, - насмешливо ответил я. - Ага, это был звук разбивающейся бутылки и хорошо, если не об чью-то голову.
   От криков наверху разревелся маленький ребенок, внизу собака взвыла дурным голосом и сразу перешла на противное тявканье. Где-то рядом заорали матом на детей, дети ответили дружным ревом. Тонкие стены хрущевки лишь немного приглушали громкие звуки.
   - Весело живут, - заметил Коля.
   В соседнем подъезде было немного тише, но зато отовсюду доносилось бормотание телевизора. На третьем этаже сорились из-за посуды, а на пятом женщина, наверное, вернувшись с родительского собрания, орала на ребенка. Когда мы уже спускались, на втором этаже хлопнула дверь.
   - Завали хлебало, дура!
   Мужик зло хлопнул дверью и в шлепанцах, семейных трусах и майке стал спускаться, держа в руке пакет с мусором.
   - Дальше пойдем или сразу в подвал заглянем? - поинтересовался Коля.
   - Давай пока просто во дворе постоим.
   Из-за жары все окна в доме были открыты, и мне с моим слухом хорошо было слышно многое из того, что происходило в квартирах. Люди ругались, дрались, мирились и опять ссорились, шумно занимались сексом, пьяными голосами невпопад пели песню, воспитывали подзатыльниками детей и не обращали на них никакого внимания, сидя у телевизоров.
   - Почувствовали что-нибудь? - спросил я у девушек.
   - Ничего, - покачала головой Феникс. - Никаких следов призрака.
   - Затаился, похоже, - вздохнул Коля. - Что ж, никто и не говорил, что это будет легко. Ждем до утра.
   Мы коротали ночь в машине Коли. Феникс и Лера дремали на заднем сиденье, а мы тихо беседовали, пили кофе из термоса и доедали остывшую пиццу. На приборной панели ровным зеленоватым цветом светились кельтские камни. Они показывали только работу заклинаний девушек.
   Около двух часов ночи во двор заехали Егор и Миха. Они патрулировали этот район и к нам заглянули на всякий случай. Мы немного поболтали и опять вернулись в машину, ждать до утра.
   В семь утра мы разбудили девушек. Они зевая, проверили работу своих заклинаний
   - Так ничего и не случилось? - поинтересовался я.
   - У нас дома активность духов выше, - мрачно ответила Феникс.
   Рыжая волшебница явно была не в духе, и я знал почему. В машине она не смогла толком выспаться, сходить в душ и нормально позавтракать. Лера относилась к неудобствам проще, но тоже выглядела заспанной, растрепанной и недовольной.
   - И что это значит? - спросил Коля.
   - Что призрак затаился. Он не пытается активно воздействовать на окружающую обстановку.
   - Вместо этого призрак раскинул вокруг свою сеть и тянет из людей силы, - добавила Лера. - В таком состоянии он может провести от несколько недель до нескольких лет.
   - Да, никто не говорил, что это будет легко, - сказал я. - Отсыпаемся до обеда и работаем.
  
   Началась нудная рутинная работа. Целую неделю мы возились с архивами, изучали подшивки газет, расспрашивали местных жителей и даже пересматривали выпуски передач, посвященные необычным явлениям возле этого злополучного дома.
   Нужно было понять, когда призрак поселился в подвале здания. Отталкиваясь от этого, мы бы смогли установить, чья именно смерть стала причиной появления неупокоенного духа и понять, что его удерживает в нашем мире. Без этого любой экзорцизм* мог дать только кратковременный эффект.
   У такого расследования своя специфика и свои сложности. Для прикрытия, мы представлялись то журналистами, то исследователями паранормального, то кем-нибудь еще. Коле несколько раз приходилось показывать свою красную корочку старшего лейтенанта ФСБ, а Лера обзавелась удостоверением социального работника.
   Все эта работа позволила нам сузить, так сказать, круг подозреваемых, но не более того. У нас было два выхода - сидеть и ждать, пока призрак сам себя проявит или же взяться за иные методы, рискованные, ненадежные, но более действенные...
  
   * Экзорци?зм -- процедура изгнания бесов, духов и других сверхъестественных существ с помощью молитв и обрядов определённой религии.
  
   Где-то спустя неделю после начала расследования произошло событие, которое, как нам тогда казалось, говорило, что мы на верном пути. Мы с Колей стояли на лестничной площадке между вторым и третьим этажом и просто болтали. Я прислонился к стене, а Коля присел на подоконник. Мимо нас прошла недовольная жизнью школьница. Она хмуро покосилась в нашу сторону и стала подниматься выше.
   - Ну, в общем, снес я игру, начал устанавливать заново в ту папку...
   Стекло за спиной Коли треснуло. Я еще успел удивиться и подумать, что это довольно странно, как оно буквально взорвалось! Коля с нецензурным воплем растянулся на полу, рефлекторно закрывая голову руками, а я едва успел отскочить в сторону от летящих осколков.
   - Сука!
   - Зацепило?
   - Ну конечно!
   Ругаясь и шипя от боли, Коля поднялся на ноги. На его светлой футболке расплывались пятна крови, а в шее торчали осколки стекла.
   - Ничего страшного, девушка, просто мой друг слишком сильно оперся на стекло, и оно лопнуло, - сказал я, увидев, что та школьница испуганно смотрит на нас. - Смотрите не делайте так, хорошо?
   - Д-да, - кивнула девчонка и быстро побежала наверх.
   - Агхр... сука... Как думаешь, она тебе поверила?
   - Это не важно. Поехали в отдел, на сегодня ты отработался.
   Снизу послышался топот, кто-то быстро поднимался по лестнице. Через пару секунд мы увидели вспотевшую и запыхавшуюся Феникс.
   - Вот вы где?! Что тут случилось?! Вы были тут или только пришли? - быстро выпалила девушка. - Ого! Коля, что с тобой?
   - Неосторожное обращение с зеркалом, - мрачно пошутил парень.
   - Стекло лопнуло, - объяснил я. - Неужели здание проседает?
   - Нет, это призрак сделал, - спокойно ответила Феникс. - Игорь, отвезешь Колю в отдел, а нам с Лерой тут придется поработать.
   Я пожал плечами и пошел вниз. Коля кое-как пристроился на заднем сиденье и то, что я сел за руль его машины беспокоило его больше, чем многочисленные порезы.
   - Ты водить-то умеешь?
   - Ха, - усмехнулся я. - Разве ты не помнишь, как я в прошлом году уходил от немцев?
   - Да вот как раз помню, - без особого оптимизма ответил Коля.
   Несмотря на его опасения, я нормально доехал до отдела, а царапина на левом крыле оказалась совсем небольшой. На крыльце нас поймал Владислав, он хотел было придраться, но увидев Колю, только махнул рукой и буркнул что-то вроде "работайте".
   Наниэль, увидев Колю, удивленно приподняла брови и велела ему не раздеваясь ложиться на кушетку. И потом ножницами срезала с него футболку.
   - Как я домой пойду, - проворчал Коля.
   - Никак, - флегматично ответила эльфийка. - Не сегодня точно.
   - Что все так серьезно? Ай! Черт...
   - Вполне. Мне сейчас пару часов осколки стекла доставать и спину тебе зашивать.
   Вернувшись обратно, я застал Леру и Феникс на той самой лестничной площадке. Они о чем-то горячо спорили, пытаясь выяснить, что же произошло здесь. Из их разговора я не понял ни слова и поэтому просто стоял и скучал рядом. Так ни к чему, не придя, девушки решили, что нужно проследить за домом.
  
   Феникс и Лера были уверены, что на нас с Колей напал призрак. Я с ними не спорил, хотя одна деталь меня смущала. Ночью мы втроем остались на дежурстве и уже в одиннадцать вечера заклинания девушек уловили сильный всплеск паранормальной активности.
   Сначала раздался звон стекла на четвертом этаже, вниз посыпались осколки, а над нашей машиной что-то пролетело и разбилось об асфальт.
   - Что это? - удивленно спросила Лера.
   - Это горшок с геранью, - ответил я, выйдя из машины. - У моей мамы такой был, пока я его с подоконника не столкнул случайно.
   Я повернулся и оценил расстояние до разбитого окна. Как же надо было ненавидеть этот несчастный цветок, чтобы зашвырнуть его так далеко?
   - Не могу понять, где это случилось, - задумчиво проговорила Феникс, не обращая на нас внимания. - Похоже... это где то в районе четвертого этаже и первого подъезда.
   - Вон в том окне это все случилось.
   - Откуда ты знаешь? - недоверчиво поинтересовалась Феникс. - Всплеск был сильным, но очень резким и коротким.
   - Потому что этот горшок прилетел именно из того окна, разбив стекло.
   - Какой еще горшок? - спохватилась девушка. - Ого!
   Никто из жильцов дома ничего не заметил и не удивительно. Подумаешь, у кого-то разбилось стекло, мало ли что там случилось... Я подошел к горшку и на всякий случай потрогал обломки, как я и думал - горячие.
  
   Я не стал ничего объяснять девушкам и сам решил все проверить. С утра пришлось сбегать на поклон к Владиславу и выпросить у него разрешение, зато потом чекисты без лишних слов все сделали. После этого я вернулся во двор дома N17 и стал ждать...
   - Привет, Игорь. О чем задумался? - весело спросила Юля, подойдя ко мне.
   - О! Привет! - улыбнулся я. - Да так, о своем о девичьем.
   В руках у девушки опять были тяжелые пакеты. За время нашего расследования я успел подружиться с ней и теперь знал, что большую часть этих вещей она покупает не для себя, а для бабушки у которой снимает комнату. Подхватив пакеты, я пошел рядом с Юлей.
   У неё сегодня было хорошее настроение, на работе начальство вдруг расщедрилось и выделило премиальные, так что она пригласила меня на чай. Но я отказался, отговорившись занятостью. Я ведь и в самом деле был занят.
   Возле входа как обычно находилась строгая стража. Нас сразу же пристально рассмотрели, оценили и вынесли безжалостный вердикт.
   - Во-от молодежь пошла, ты смотри, уже нового хахаля себе нашла. Тьфу.
   Хорошо, что у Юли не такой хороший слух, как у меня. А вот в подъезде нас ждали более серьезные неприятности - на лестничной площадке сидели, курили и пили дешевое пиво гопники. Увидев Юлю, один из них встал и, нагло улыбаясь, протянул ей пиво.
   - Я не пью, - сухо ответила девушка.
   - А че? Мама не разрешает, - заржал он. - Может тебе еще и не нравится, что мы курим тут? А?
   - Да не нравится, - твердо ответила Юля. - Дай пройти!
   - Проходи, кто мешает?
   - Слышь, умник, тебе в сторону отойти религия не позволяет, да? - резко вмешался я.
   Пацаны радостно загалдели.
   - Опа-опа! А ты кто такой? Чё-то мы тебя раньше тут не видели. Ты с какого района, а?
   - Дай пройти, - я несильно толкнул одного плечом. - Сейчас пакеты поставлю и спущусь, тогда поговорим.
   - Ну смотри, герой. Мы тут до темна сидеть будем, - заржал самый старший из них. - С балкона прыгать будешь или мусорам стуканешь?
   Я молча поднялся наверх и поставил пакеты в прихожей. Юля испугано смотрела на меня.
   - Игорь, не ходи к ним.
   - Ничего страшного не будет, я просто поговорю с ними и все, - успокоил я девушку. - А ты из окна посмотри, я тебе рукой махну, что все в порядке. Хорошо?
   - Ты не знаешь их, они только на прошлой неделе кого-то на соседней улице так избили, что его на скорой увезли в больницу. А у этого, Креста, даже нож постоянно собой.
   - Да, а кто из Крест?
   - На подоконнике сидел.
   - Спасибо. И не бойся так, я в школе на карате ходил, - я ободряюще улыбнулся девушке и вышел из квартиры.
   Гопники все также сидели на лестничной площадке. Самому молодому из этой гоп-компании не было еще и шестнадцати лет, а старшему уже было за двадцать. Когда я остановился перед ними, они замолчали и кривыми ухмылками переглянулись. Несколько пацанов поднялись, предвкушая развлечение. Из-за вечной худобы я казался им легкой жертвой.
   - Че, есть лаве, а?
   - Еще раз тронете Юлю...
   - И чо? А ты ваще кто по жизни? - их вожак, Крест, слез с подоконника и шагнул ко мне.
   Вместо ответа я пнул его в коленку, хлестнул ладонью по лицу ближайшего пацана и тут же с разворота ударил в грудь другого, откидывая его к стене. Остальные на мгновение опешили, потом дружно закричали, но я не собирался драться с ними. Выхватив нож, я точно рассчитанным ударом полоснул самого наглого гопника и, схватив за шкирку Креста, прижал лезвие к его шее.
   - Ша, салажье! Расселись на***й по углам все!
   - Да ты чо пацан? Успокойся! Мы же в натуре ничего не хотели!
   - Молчать, пока язык не отрезал! - я улыбнулся, глядя на лицо резко побледневшего Креста. - Значит так, фраерок залетный, еще раз Юлю тронешь - я тебя так распишу, что тебе на улицах милостыню подавать начнут. Ты усек?!
   - Да понял, понял, - торопливо ответил он.
   - Все усекли? - я окинул бешеным взглядом притихших гопников. - Мне все поровну! Я любого из вас кончу, и мне за это нихрена не будет! У меня справка есть, что я контуженный и за свои действия не отвечаю!
   Еще раз улыбнувшись им, я убрал нож и похлопал паренька, зажимавшего порез на животе.
   - Не ссы, жить будешь.
   Я эту породу еще со школы знал. Не отличаясь какой-либо силой, они старались взять нахрапом и наглостью. Сбившись в стаю, они шалели от безнаказанности, нападали на тех, кто не мог сопротивляться им, но столкнувшись с серьезным отпором, сразу терялись.
  
   Прождав еще пару часов, я, наконец, увидел вчерашнюю школьницу. Домой она явно не спешила, поднималась по лестнице медленно, о чем-то тяжело думая. На этот раз я разглядел её внимательней: симпатичная, но ничего особенного; глаза красивые, нос с горбинкой; волосы короткие, кажется, такая прическа называет каре; одета прилично, но... как-то простовато. А главное - темные круги под глазами от усталости и недосыпа.
   - Привет, - сказал я. - Что домой так плетешься? Опять двойку получила?
   - Что? - резко вскинулась девушка. - Ты кто такой вообще? Тебе какое дело?!
   Стекло рядом со мной лопнуло и рассыпалось на осколки. Девушка сразу испуганно отшатнулась, а я продолжил, словно ничего и не произошло.
   - Меня зовут Игорь. А ты Маша Свиридова, пятнадцать лет, учишься в средней школе N17, в последнее время получаешь плохие оценки. Учителя говорят, что ты в последнее время рассеянная, ругаешься с одноклассниками. Дома проблемы? А еще рядом тобой в последнее время происходит что-то странное: стекла лопаются, предметы летают, например цветочные горшки.
   Маша удивленно и испуганно смотрела на меня.
   - Пошли в кафе поговорим. Твоих родителей дома нет, и вернутся они к только часам к шести.
   - Почему в кафе?
   - Чтобы ты не боялась, что я тебя сейчас похищу или еще что-нибудь сделаю, - пожал я плечами. - Тебе вроде в "Махаоне" нравится? Вот туда и пойдем.
   Школьница как загипнотизированная пошла за мной. У неё на лице было написано, что она поражена тем, сколько всего я про неё знаю. Но в этом совершенно ничего странного не было, утром, попивая кофе, я нашел её страницы в "одноклассниках" и в "мордокниге", а потом еще позвонил от имени её родителей в школу и поговорил с классной руководительницей.
   В кафе уже сидели Лера с Феникс. Я сел за соседний с ними стол, заказал пирожное и чай для Маши и начал разговор.
   - Все эти странные вещи рядом с тобой начали происходить недавно. Верно?
   - Да-а, - кивнула девушка. - Что это такое?
   - Обычный полтергейст, - ответил я. - Знаешь, что это такое?
   - Привидение.
   - Не совсем. Это спонтанное и неконтролируемое проявление неких скрытых способностей человека, вызванное нестабильной психикой. Чаще всего это происходит с подростками во время стресса. Понимаешь о чем я?
   - То есть это я во всем виновата?! - резко спросила она.
   - Ты меня невнимательно слушала, - спокойно ответил я. - Я сказал "спонтанное и неконтролируемое проявление". Причина в тебе, но ты не виновата. Если не секрет, что у тебя в семье происходит?
   Маша долго молчала, потом неохотно сказала:
   - Родители разводятся...
   - Понятно, - вздохнул я. - Тут не до учебы, да и стресс нешуточный. Сильно за горшок с геранью попало?
   - Я соврала, - мрачно ответила она. - Сказала, что кто-то камнем в окно кинул, а горшок потом случайно упал.
   - Ловко, - признал я. - Но в следующий раз может не прокатить.
   - И что тогда делать?
   - Ты не хочешь отдохнуть пару недель в лагере? - я достал из кармана несколько скомканных буклетов. - Выбери, какой тебе больше по душе.
   - А...
   - А родителям скажем, что ты получила направление в школе, в рамках благотворительной акции какой-нибудь, насчет этого не переживай. Ты отдохнешь, стресс пройдет и все прекратится. А пока поноси этот кулон.
   Я протянул девушке небольшой артефакт на золотой цепочке, она осторожно взяла его и рассмотрела.
   - Он заблокирует проявления полтергейста, главное не снимай его ни перед сном, ни в душе.
   - Хорошо. Но зачем вы это все делаете? И кто вы вообще?
   Ответить на этот вопрос можно было по-разному, Маша была в таком возрасте, что поверила бы практически в любую ерунду, но я все сделал проще. Достал удостоверение и быстро показал его.
   - Федеральная служба по контролю за проявлениями сверхъестественного.
   - Такая разве существует?!
   - Как видишь, - усмехнулся я. - Только, никому ни слова. Понимаешь?
   Маша быстро кивнула.
   - Нам и так проблем хватает с Рен-ТВ, - доверительно добавил я.
   Поговорив еще немного с девушкой, я расплатился за пирожное и проводил её до дома. Потом вернулся обратно к Лере и Феникс.
   - Ну что?
   - Способности есть, но слишком слабые, - ответила Лера.
   - Ага, даже удивительно, я не думала, что при столь слабом потенциале человек может стать причиной полтергейста, - добавила Феникс.
   - Игорь, а как ты так быстро догадался, что это именно полтергейст, а не призрак? - поинтересовалась Лера?
   - Ну это же элементарно, - самодовольно усмехнулся я. - Логика и дедукция.
   Девушки недоверчиво на меня посмотрели, через мгновение Феникс возмущенно фыркнула.
   - Я уже сталкивался с подобным случаем, - объяснил я для Леры. - Горшок с геранью был горячим, а явления призраков всегда сопровождаются понижением температуры.
  
   Через пару дней Марию Свиридову должны были отправить отдыхать в детский лагерь, где с ней будет заниматься психолог. Не знаю, поможет это или нет, но ничего большего мы сделать не могли. И так пришлось выслушать нотацию от Владислава за нецелевое использование средств и превышение полномочий.
   Зато Коля, пока валялся в лазарете, от скуки перечитывал записи из архива и помог Лере выяснить, кто такой наш призрак. История была, в общем-то, банальной - подросток покончивший жизнь самоубийством в подвале.
   Дальше было все просто. Девушки подготовили ритуал и успешно провели его. Мы с Колей в этом конечно не участвовали, просто постояли снаружи. Где-то минут через сорок уставшие Феникс с Лерой вышли из подвала.
   - Все, дело сделано, - устало вздохнула Лера.
   - Что-то случилось? - поинтересовался я, глядя на грустную девушку.
   - Нет, ничего, просто...
   - Что?
   - Грустно это. Этому парню при жизни покоя не было, и после смерти...
   - Ну, теперь-то он в ином мире, - произнес Коля.
   - Да, в ином мире...
   Мы несколько секунд постояли молча, думая каждый о своем.
   - Интересно, какой он, этот иной мир? - задумчиво спросила Лера.
   - Пфф... - фыркнула Феникс. - Какая разница, поживем - увидим.
   - Не знаю, - пожал плечами Коля.
   - Если кто-то это и знает на самом деле, то нам точно не скажет, - добавил я и зевнул, - пошлите уже спать. Завтра закончим дело и Владиславу отдадим.
   Попрощавшись, мы разошлись по домам. Дело закрыто.
  
   На следующий день утром мы как обычно собирались на службу. Феникс возилась в шкафу, выбирая, что надеть, а я тем временем собирал после чистки пистолет.
   - Игорь.
   - Чего тебе?
   - Ты часто сталкивался с призраками?
   - Да один раз всего, еще когда стажером был... И еще как-то раз был случай с полтергейстом.
   - И что тогда было?
   - Ну... девушка вроде бы, убитая в подъезде, стала неупокоенной душой и пугала по ночам жильцов. Тогда Светлана провела экзорцизм и все закончилось. А почему ты спрашиваешь?
   - Да так...
   - Оделась? - я поднял глаза и увидел, что Феникс стоит посреди комнаты в белье и в глубокой задумчивости смотрит в сторону. - Рыжая, что случилось?
   - Игорь, давай съездим к этому дому.
   - Зачем?
   - Мне ночью сон странный приснился... будто кто-то звал меня на помощь... из этого подвала.
   - Вы же в Леркой провели обряд.
   - Провели, - кивнула Феникс. - Мы вызвали призрака и открыли для него проход, но... что если там не один призрак был?
   - Да быть такого не может, - отмахнулся я. - Даже для одной неупокоенной души требуется много энергии, чтобы оставаться в нашем мире. А ты представь себе, сколько потребовалось бы для двух?
   - Я знаю... но ты забыл, что бывают связки.
   - Сильный дух и слабый? И сколько таких случаев было зафиксировано.
   - Всего два... но они возможны.
   Мне очень не хотелось идти к этому проклятому дому, но разве можно переспорить женщину? Феникс пилила меня, пока я, наконец, не согласился. В итоге мы безнадежно опоздали на работу, получили заочный выговор от Владислава, я задолжал бутылку пива Коле за то, что он вместо нас сел писать рапорт.
   Еще только подходя к дому, я внезапно понял, что Феникс не ошиблась. Возле подъезда стояла машина "скорой помощи".
   Мария Свиридова... вечером перед поездкой в лагерь была веселой и жизнерадостной, собирала вещи, долго болтала по телефону хвастаясь подружке... пожелала родителям спокойной ночи и пошла спать... а ночью повесилась в шкафу.
  
   В комнате все было как в обычной комнате подростка: висел на стене плакат любимой группы; на журнальном столике лежали учебники, томик стихотворений Пушкина (не иначе как на литературе задали прочитать) и несколько книг в жанре фэнтези; на комоде стояло несколько мягких игрушек и валялись разные женские мелочи.
   - Записки нет? - поинтересовался Владислав.
   - Нет, - сухо ответил я.
   - Значит, она повесилась на этом ремне? - начальник многозначительно посмотрел на меня. - И высоты хватило?
   - Хватило, она маленькая... была. Все равно... встала на табуретку, затянула узел... очень слабо затянула, оттолкнулась и повисла.
   - И что это значит? - не выдержала Лера.
   - Это было не самоубийство, - тихо ответил ей Коля. - Призрак взял под контроль её тело и заставил повеситься.
   - Для призрака это невозможно, - покачала головой Феникс.
   - А ты хочешь сказать, что она вот так сильно захотела повеситься, что фактически сама себя задушила?! Да не каждый взрослый мужик так сможет!
   - Значит так. Лера ты отстранена от этого дела - решил Владислав. - Тебе, Коля, тут тоже делать нечего.
   - Ясно, - кивнул парень.
   - Почему? - испуганно спросила Лера.
   - Потому что это уже слишком опасно. Игорь и Феникс - продолжайте работу, я вызову вам в помощь специалиста.
   - Понятно.
   - Сами ночью не лезьте. Ясно?
   - Так точно.
   Мы вышли из квартиры в подавленном настроении. Утром Коля уже успел похвастаться Владиславу что дело закрыто. Мы сами были уверены, что все в порядке и тут такой удар по носу. Особенно тяжело пришлось девушкам. Они теперь никак не могли понять, где ошиблись и почему все так произошло? Я же подумал, что мы столкнулись с хитрым противником, который все это время был в тени и наблюдал за нами...
   Выходя последним, я услышал крики и ругань. Женщина кричала на своего мужа, что это он во всем виноват, он, не выдержав, влепил ей пощечину.
   - Эй.
   - Что надо?! Не лезть не в свое дело!
   - Вас стерилизовать надо, - с презрением бросил я. - Вы одного ребенка до самоубийства довели и еще одного доведете. Вы хоть раз с ней поговорили за последние дни? Или только орали по очереди, что оценки плохие?
   Сплюнув, я вышел и хлопнул дверью, не дожидаясь ответа.
  
   Экзорцист прилетел на следующий день из московского отделения Ордена. Подсознательно я ожидал увидеть бородатого священника или девушку с холодным взглядом и какими-нибудь отличительными чертами в манере поведения и одежды. А это был обычный парень двадцати семи лет, с короткой прической и в сером свитере. Но с крестиком на серебряной цепочке.
   Когда я заходил в кабинет Владислава, он как раз закончил читать дело. Напротив него сидела хмурая Валерия.
   - Ну, для начала я могу сказать, что ваши сотрудники все делали правильно, - негромко произнес экзорцист.
   - Они все делали правильно, но призрака изгнать не смогли? - язвительно поинтересовалась Валерия.
   - А кто вам сказал, что там был призрак? - спокойно спросил он. - Вы его видели сами?
   - Это же очевидно! Классический пример неупокоенной души, призрак который охраняет свою территорию!
   - Охраняет или заключен в ней? Вы уверены, что он не пытался позвать на помощь тем единственным способом, который ему доступен?
   - Он напал на наших сотрудников!
   - Знаете, что первое запоминают профессиональные экзорцисты? - он секунду выждал, а потом сам ответил на свой вопрос. - Не бывает классических призраков. Каждый раз ситуация уникальна.
   Валерия, добродушная женщина, повела себя совсем недобродушно. Зло что-то прошипев, она резко встала и вышла из кабинета. Я удивленно посмотрел ей вслед, а потом увидел в глазах Владислава хорошо запрятанную усмешку.
   - Это Игорь Теплов, старший оперативный сотрудник.
   - Руслан Игнатов, - представился экзорцист. - Скажите, никому из вас не снились сны связанные с этим делом?
   - Моей напарнице приснился подвал и... зов о помощи.
   - Хм... я так и думал, - задумчиво произнес Руслан.
   - Вы разберетесь с этим делом? - спросил Владислав.
   - Не знаю, для начала я должен побывать в этом доме.
   - Понятно, Игорь отвезет вас.
   - Отвезет? - уточнил я.
   - Возьми в гараже служебную машину, - раздраженно бросил начальник. - Мог бы уже свою машину завести.
  
   Феникс осталась в отделе, а Коля уже поспешил увести Леру на другое дело, так что поехали мы вдвоем. Возле дома Руслан долго стоял и внимательно разглядывал его, потом просил:
   - Тут много убийств?
   - Выше нормы. И самоубийств тоже.
   - Понятно. Где подвал?
   Я пошел вперед, показывая ему дорогу. За пару дней там ничего не изменилось. В одном месте слишком чисто для подвала - именно там девчонки рисовали мелом магическую фигуру для экзорцизма. Руслан сразу подошел туда и, усмехнувшись, покачал головой.
   - Все как по учебнику.
   - Неправильно?
   - Нет, наоборот. С обычным призраком могло сработать.
   Я подумал, что надо будет об этом сказать Лере, чтобы она не слишком переживала. Руслан тем временем начал что-то шептать себе под нос, я не стал прислушиваться.
   Минут через десять экзорцист с закрытыми глазами стал ходить по подвалу. Я не знал, что мне делать, так что просто молча пошел следом за ним. Вскоре я сообразил, что он в трансе.
   - Вот ты где прячешься... - тихо прошептал он. - Выходи... не бойся...
   Руслан Игнатов, не открывая глаз, присел на корточки и протянул руку. Впереди была темная дыра, из которой шли трубы отопления и водоснабжения.
   - Тихо... не бойся... тебя никто не обидит... не бойся...
   Он словно пытался выманить из норы испуганного зверька... или ребенка.
   - Она тебя держит? Да... я помогу... потерпи еще немного... Ты мне покажешь её? Где она? Нет-нет! Я тебя не заставляю, не бойся! Все хорошо, я сам справлюсь...
   Руслан поднялся на ноги и повернулся ко мне.
   - Сколько времени прошло?
   - Минут пятнадцать-двадцать, не больше - ничуть не удивившись вопросу, ответил я.
   - Всего? Извините, что не предупредил.
   - Ничего страшного, я догадался.
   - Можно возвращаться, сегодня мы ничего больше тут сделать не сможем.
   - Можно спросить?
   - Конечно, - кивнул Руслан.
   - Вы разговаривали с... призраком, как с ребенком.
   - Он и есть ребенок. Маленький, насмерть перепуганный ребенок. Именно здесь он умер... - Руслан махнул рукой к стене. - Он тут долго лежал. Один, в полной темноте и холоде, плача от боли. Его в очередной раз избили и вдобавок загнали в подвал и заперли за ним дверь, и тогда он перерезал себе вены канцелярским ножом.
   Некоторое время мы стояли молча.
   - Представьте себе, - тихо проговорил он. - Он лежал тут один, в полной темноте, рядом шуршат крысы, наверху светит солнце, а здесь холодно и сыро. Подростки не знают, что перерезав вены, умрешь далеко не сразу. Кровь вытекает медленно, человек быстро слабеет, но не умирает. Он очень быстро пожалел о том, что сделал, но уже не мог ничего изменить. Он захотел уйти, но не знал где выход, а в темноте его не нашел. Тогда он попытался позвать на помощь, но его никто не услышал... он упал, так как не было сил стоять... хотел перевязать порезу, но руки слишком ослабли... не хватило сил... еще живого его начали кусать крысы...
   Руслан дернул головой, я догадался что, отвечая на мой вопрос, он опять впал в транс.
   - Столько боли и страха... они не позволили ему уйти спокойно, а потом он оказался в плену более сильной сущности.
   Мы вышли из подвала во двор. Нещадно жарило летнее солнце, копались в пыли воробьи, играли на площадке дети и обсуждали что-то на лавочке всезнающие старушки. А там в темноте по-прежнему мучился ребенок...
  
   Работать вместе с Русланом было довольно интересно, хотя я практически ничего не делал, просто ходил следом за ним. Ну, еще и возил его из гостиницы в отдел, из отдела к дому, а вечером обратно в отель. Но он подробно обо всем рассказывал... и все больше морщился, а один раз и вовсе сказал такое, что я понял далеко не сразу.
   - Что за...
   - Что такое? - поинтересовался я.
   - Этот дом... - Руслан с презрением смотрел на окна. - И, правда, проклят. Ими. Игорь, поехали в гостиницу, я хочу, наконец, душ принять.
   Я удивленно взглянул на него, но не стал, ни о чем расспрашивать. Всю дорогу Руслан сидел молча, мрачно глядя в окно и только возле гостиницы сказал:
   - В этом доме есть еще один призрак. Не считая существа, которое их держит. Надо найти второго призрака... хотя я не уверен, что он именно призрак. Ладно, не забивай голову, мы займемся этим завтра. Хорошего вечера.
   Он вышел из машины и пошел к гостинице.
  
   Для рядовых сотрудников Ордена самое сложное, это сталкиваться с обыденной несправедливостью на улицах города. Мы не супергерои из американских комиксов и не можем спасать всех подряд, а служебные инструкции четко определяют границы допустимого вмешательства. Спасение людей с использованием сверхъестественных способностей для Ордена ровно такое же преступление, как и нападение на людей с помощью этих самых способностей.
   Поэтому нам приходиться задерживать молоденьких оборотниц и вампирш, разорвавших горло насильникам в подворотне, наказывать колдунов за проклятья, наложенные на ушедших от заслуженного наказания чиновников, и все в таком духе. Но время от времени мы сами оказываемся в ситуациях, когда нельзя не вмешаться, несмотря на последствия.
   В то утро я как обычно вышел на улицу и, пока Феникс еще копалась с вещами, решая, в чем пойти на работу, стал выгонять машину на улицу. Сначала я хотел подвезти Феникс до отдела, а потом заехать за Русланом. Воздух был свежим, дул легкий ветерок, но ясное небо обещало хорошую погоду.
   Услышав маты, я повернул голову и увидел, как к машине "скорой помощи" бегут две молодые девушки в медицинских халатах, а за ними несутся трое знакомых мне алкашей. По вечерам они нередко приставали ко мне, требуя, чтобы я занял им денег на бутылку.
   - Эй, вы там охренели совсем?! - крикнул я.
   Но они меня не услышали. Из машины выскочил немолодой водитель и кинулся на помощь, но его сразу оттолкнули в сторону. Один из мужиков догнал девушку и схватил её за воротник халата, затем резко дернул, разворачивая к себе, и с размаху ударил её по лицу. У второго в руке был нож...
   Дальше я уже не колебался. Выхватив из кобуры пистолет, выстрелил одному в плечо, а второму в грудь. На пустой и сонной улице выстрелы из "Пустынного орла" прозвучали особенно громко. Третий алкаш на ходу затормозил, развернулся и бросился бежать в дом. Девушки испуганно замерли, а вот водитель не растерялся и затащил их обоих за машину.
   Я быстро подбежал ближе и встал за забором. Как я и думал, хозяин дома вскоре выскочил со старым охотничьим ружьем и сразу выстрелил дробью по лобовому стеклу "скорой помощи".
   - Вы где суки?! По людям стрелять! Ну, я вам сейчас устрою твари!
   Пропустив его мимо себя, я спокойно шагнул к нему, схватил свободной рукой ружье, отвел ствол в сторону и ткнул пистолетом придурку прямо между глаз.
   - Ну и что ты мне устроишь? - спокойно спросил я.
   От алкаша просто адски несло перегаром, кислым запахом давно немытого тела и нестиранных вещей. От моего вопроса он надолго завис, а потом выдал гениальное:
   - Ну я это...
   - Что ты это?
   - Сосед же твой.... А тут такое, ну и... погорячился я... зачем же сразу стрелять?
   - А какого хрена вы на врачей кидаетесь? - спрашивал я совершенно спокойным тоном, поэтому мужик расслабился и начал наглеть.
   - Да какие это врачи?! Сопли малолетние! Профурсетки херовы! Тут человеку плохо, а они шляются где попало! И еще права качают! Мол, не будут лекарства на нас тратить и в больницу везти! Какие это врачи?! Человеку плохо, а они...
   - А ты где тут, сука, человека увидел?
   Я резко вырвал ружье у него из рук и швырнул в сторону, а потом схватил за шкирку и откинул к забору.
   - Это ты, сука, человек у нас?! Да ты же, тварь, жену свою в могилу свел, а теперь бухаешь не просыхая! И друзья твои такие же как ты! И на вас еще лекарства тратить?!
   Мне очень хотелось и его пристрелить, но делать этого, ни в коем случае нельзя было. И так уже дров наломал. Поэтому я просто схватил умника за шиворот и приложил мордой об деревянный столб забора. От удара, алкащ сразу вырубился и упал на землю.
   Я повернулся к врачам. Одна девушка уже помогала другой, протирая ваткой с перекисью рассеченную бровь. А водитель проверил пульс у двух других алкашей.
   - Ну ты и стрелок, парень, - покачав головой ответил он, выпрямляясь.
   - Какой есть, - проворчал я.
   - Что теперь делать будешь?
   - По правилам, мы сейчас должны милицию вызвать.
   - Катя! - укоризненно заметил мужик. - Он тебе жизнь спас, а ты его ментам сдавать собралась?
   - Но...
   - Не надо никуда звонить, - ответил я. - Я сам кому надо позвоню.
   - Ну смотри...
   Из дома выбежала взволнованная Феникс.
   - Игорь! Что ты уже натворил? Ой... - девушка замерла, испуганно прижав руку к лицу. - Игорь...
   - Да Игорь я, Игорь! - резко ответил я. - Звони Владиславу и докладывай.
   Сплюнув, я сел на пень и опустил голову. Случись это в другом месте, можно было бы попытаться все скрыть, благо способы были... но прямо возле дома. Да еще свидетели. Если бы этот придурок не вздумал стрелять по "скорой" можно было бы попросить их ни о чем не докладывать, а так им, ведь надо как-то объяснить, откуда в машине взялась дробь?
   Как я и думал, не успела Феникс дозвониться до Владислава, как на улице уже появились чекисты. Глава отдела внутренних расследований Григорий Орлов собственной персоной. И ему уже обо всем доложили в подробностях...
   Вслед за нашими чекистами приехали менты, они занялись рутинной процедурой: фотографировали место происшествия, изъяли ружье, опросили медиков, привели третьего мужика в чувство и надели на него наручники. Все было как обычно за тем исключением, что это была не настоящая милиция, а тоже сотрудники Ордена.
   Быстро примчался и Владислав. Он поговорив с Орловым, подошел ко мне.
   - Игорь, скажи одно, ты жалеешь о том, что сделал?
   - Нет, - я покачал головой. - Ничуть не жалею. Более того, я даже не нарушил устав.
   - Уверен?
   - Сотрудник Ордена, оказавшийся свидетелем правонарушения или чрезвычайного происшествия угрожающего жизни человека, не имеет права вмешиваться в ситуацию и использовать магию, магические артефакты или иные способности, выходящие за рамки возможностей обычного человека. Сотрудник Ордена, оказавшийся свидетелем правонарушения или чрезвычайного происшествия угрожающего жизни человека, может на свой страх и риск вмешаться в ситуацию и использовать способности или предметы доступные обычным людям. - Процитировав отрывок устава, я показал Владиславу пистолет, и добавил: - Я мог бы не убивать их, а просто остановить, но для этого мне бы пришлось войти в боевой транс.
   - Понятно, - Владислав почесал затылок. - Ладно, пока занимайся дальше обычными делами. Через пару дней поговорим.
   Такому отношению я не сильно удивился, разве что ждал взбучки от Владислава. Даже обычному оперу такое могло сойти с рук, что уж говорить про меня. Главное, что волновало высокое начальство - осознано я убивал или сорвался в неконтролируемое безумие?
   Впрочем, день все равно был испорчен...
  
   Сложно было не мне одному. Руслан весь день ходил мрачным, долго что-то пытался высчитать на листке бумаге и ругался себе под нос. Я размышлял о своем, так что не мешал ему.
   - Похоже... с этим домом мы долго провозимся.
   - Почему?
   Парень долго не отвечал мне, потом признался.
   - Здесь три призрака...
   - И что? - не понял я.
   - Даже два призрака в одном месте - это уже феномен, который редко встречается. Трех призраков в одном здании не видели ни разу.
   - А как же эти истории про замки с приведениями и проклятые места?
   - Проклятые места действительно существуют, но к призракам это не имеет никакого отношения. Это дело другое... А в "замках с привидениями" в лучшем случае всего один полудохлый призрак обитает.
   - Понятно.
   - Что хуже всего, я не могу найти этих призраков. Одного мы вычислили - это подросток в подвале и он оттуда выйти не может.
   - Еще один призрак убивает людей, - добавил я.
   Руслан понимающе улыбнулся.
   - Игорь, призраки не убивают людей, они на это неспособны.
   - Но... как же девчонка эта... Мария Свиридова?
   - Я не знаю, что там произошло, - пожал плечами экзорцист. - Но одно могу сказать точно - ни один призрак не в состоянии, ни убить человека, ни заставить его совершить самоубийство. Разве что...
   Руслан вдруг задумался...
   - Разве что это была эринния... Хотя откуда бы здесь взяться эриннии? В общем, не будем гадать. У нас есть один призрак в подвале и еще два призрака в доме. Один из них предположительно может влиять на людей, и один из них достаточно силен, чтобы подчинить себе двух других.
   Наше расследование продолжилось. Феникс окончательно бросила это дело и вернулась к текучке в отделе. Владислав хотел было и меня забрать, но потом, почесав затылок, решил, что в не самом благополучном районе нашего города ходить в одиночку не стоит. Так что я так и остался помощником телохранителем и водителем Руслана в одном лице.
   Руслан опять вернулся к работе в архивах. Они поднимал все уголовные и административные дела, связанные с этим проклятым домом. Мы с Колей делали тоже самое, но нас интересовал только факт убийства или самоубийства, а он вникал в самые мелкие подробности, а потом еще шел и расспрашивал местных жителей.
   Так понемногу перед нами открывались большие и малые тайны дома N17. Жена отравила мужа, забрала деньги и сбежала с любовником, бросив детей в приют. Подросток подговорил двух приятелей зарезать своих родителей, тела спрятали в ванной, а сами пошли, купили чипсов, конфет и сели играть в приставку до утра. Муж побоями довел жену до самоубийства. Внуки, устав ждать, пока освободится квартира, задушили бабушку подушкой, а потом перессорились из-за жилплощади и сдали друг друга. В пожаре погибли отчим с падчерицей, пожар начался из-за непотушенной сигареты...
   Даже просто перечитывать все эти житейские трагедии было непросто, а Руслан старался докопаться до самой сути. Он словно бы хотел выявить все самое черное, что может быть в людях.
   Дело черных риелторов: они продавали квартиру пенсионерам, убивали их, предварительно переписав квартиру на себя, и продавали её опять. Дело о торговцах поддельными лекарствами: под видом чудодейственных средств продали доверчивой бабушке чудодейственные таблетки, бабушка умерла от сердечного приступа. Педофил изнасиловал и задушил ребенка ночью в подъезде.
   Руслан продолжал искать...
  
   Пока экзорцист в очередной раз расспрашивал местных бабушек, я без дела прогуливался по двору и увидев Юлю, на мгновение забыл о всем остальном. Я подошел к ней, улыбнулся и забрал пакет. Сам не знаю, почему рядом с ней мне было так спокойно и легко, и почему вдруг возникало желание защитить эту девушку от всего мира...
   Я как обычно проводил её и собрался прощаться, как вдруг она, странно смущаясь, спросила меня:
   - Игорь, я... помнишь, ты спрашивал меня, не видела ли я что-то странное?
   - Да, - насторожился я.
   - А ты что-то видела?
   - Не знаю... может я просто схожу с ума уже.
   - Юля, - мягко произнес я. - Рассказывай и не бойся, сумасшедшей я тебя не назову.
   - Хорошо... Понимаешь, я позавчера ночью вдруг проснулась посреди ночи и... под диваном у меня что-то было. Я слышала странные шорохи и... - девушка опустила голову и некоторое время молча кусала нижнюю губу. - А сегодня ночью я долго не могла заснуть и опять услышала его. Оно ругалось...
   Юля подняла голову и с волнением и страхом посмотрела на меня. А я достал телефон и набрал номер Руслана.
   - Я сейчас позвоню другу, он лучше меня разбирается в этом, - сказал я девушке. - Алло, Руслан. Поднимись на пятый этаж, надо кое-что обсудить.
   Экзорцист пришел через пару минут. Я провел его в комнату Юлии и стал наблюдать за его работой.
   - Хм... - через пять минут сказал он. - Ничего не пойму.
   - Ничего нет? - спросил я.
   - Нет. Тут определенно что-то было, но... все очень непросто.
   Руслан объяснил мне ситуацию. Даже не призрак, а некое призрачное существо действительно появлялось здесь, но делало это очень осторожно и практически не оставляло следов. Его нужно было дождаться, но сделать это надо было именно мне, потому что экзорциста или волшебника это существо непременно почувствует и испугается.
   На мой вопрос, что же я смогу сделать, даже если увижу призрака, а я скорей всего и увидеть его не смогу, Руслан ответил, что он будет караулить рядом и в случае чего быстро придет на помощь, и добавил что, это призрачное существо я увижу непременно.
   - Тогда может девушке пока в гостинице пожить? - предложил я.
   - Это не лучшая идея, - покачал головой экзорцист. - Это существо уже выбрало свою жертву и перед тобой одним оно просто не покажется. Даже одно твое присутствие в комнате уже может спугнуть его и тогда нам потребуется время, чтобы оно привыкло к тебе.
   Феникс поворчала для вида, но согласилась с Русланом. Юлия очень удивилась, но согласилась с нашим планом, хотя всех подробностей она, конечно же, не знала. Сложней всего было разобраться со старой и вредной бабкой, хозяйкой квартиры. Избавиться от неё нам помогли чекисты, они через местную поликлинику отправили её поправить здоровье в санатории.
  
   Я пришел вечером с пакетом продуктов и сразу пошел на кухню готовить. Сам не знаю, почему, но я очень хотел привести с собой Феникс, может быть потому, что меня не оставляло дурацкое ощущение, что я ей изменяю. Это было крайне глупое чувство хотя бы потому, что Феникс прекрасно знала, где я, а сама сидела в машине во дворе дома вместе с Русланом. Но, как говорят, осадочек остался.
   Пока я возился с ужином, Юлия забралась с ногами на кресло и грызла кусок мела. Она надела черный шелковый халат с красными цветами и распустила длинные волосы.
   - Игорь, у тебя есть девушка? - вдруг спросила она.
   - Хм, - задумчиво протянул я, - сложно сказать.
   - Почему? - у Юли сразу проснулось любопытство.
   - Ну, я живу с одной рыжей врединой, она меня объедает и считается напарницей по работе, - усмехнулся я. - Но нельзя сказать, что у нас есть какие-то отношения.
   - Интересно... а она тебе нравится?
   Этот вопрос меня удивил еще сильнее и поэтому я замолчал.
   - Игорь? - обеспокоено спросила девушка.
   - Знаешь, пока ты не спросила, я и не задумался об этом, - совершенно честно признался я.
   - Ну как так?
   - Да вот так как-то, - я развел руками. - Просто работаем, живем вместе.
   Я заметил в её взгляде легкую заинтересованность.
   - А какие девушки в твоем вкусе?
   - Даже не знаю, - немного подумав, ответил я. - Как-то не задумывался об этом.
   Действительно, какие девушки в моем вкусе: японские кицуне, полукровки-суккубы, древние вампирши или сотрудницы сверхсекретной организации и волшебницы? Так сразу и не ответишь.
   - У такого парня и нет девушки... странно.
   - У какого такого? - усмехнулся я.
   - Ну... смелого, сильного и заботливого. А еще ты и готовить умеешь.
   - Да брось ты, - я махнул рукой. - Я эгоист тот еще. Все о работе думаю, вечно на службе живу. Какая девушка такого парня выдержит? А готовить мне просто нравится и все. Это не забота.
   - Не скажи...
   Она еще долго пытала меня расспросами на эту тему. Мне даже показалось, что девушка вопросами пытается намекнуть на что-то, но я так и не понял на что.
   Накормив Юлю, я отнес пару тарелок скучавшим в машине Феникс и Руслану и заодно оставил им ключ от квартиры. Феникс обещала следить за мной и в случае чего быстро придти на помощь.
   Спать мы легли в одной комнате. Юля как обычно легла на диван, а я расстелил для себя матрас на полу. Девушка переоделась в другой комнате и зашла уже в ночной рубашке из непрозрачной ткани, но тонкой и открытой. Я заметил, что у неё уж очень бледная кожа, да и уставала она быстро. Похожие симптомы бывают у людей, которых укусил вампир, но следов укуса не было...
   Юля быстро заснула и начала негромко похрапывать. А мне спать было нельзя, поэтому я просто лежал с закрытыми глазами и внимательно прислушивался. Все было спокойно...
   Время текло медленно. Меня тянуло в сон, громко тикающие китайские часы мерно отсчитывали минуты, шумел за окном ветер, и тихо сопела Юля. Все было спокойно...
  
   Резко проснувшись, я тихо выругался - все-таки заснул! В комнате ощутимо похолодало, я открыл глаза и с трудом удержался от нецензурного вопля. Прямо надо мной, всего в нескольких сантиметрах висела призрачная молодая девушка. Увидев, что я проснулся, она оскалилась, показав ряд острых нечеловеческих клыков, и исчезла.
   А из-под дивана на меня пялились два желтых немигающих глаза. Послышалось злое шипение, весьма отдаленно напоминающее рассерженного кота. Я медленно перевернулся на бок и попытался подобрать поближе. Шипение стало громче, а Юля тихо и мучительно застонала во сне.
   Приглядевшись, я увидел чертовски жуткое существо, напоминавшее странного младенца только очень худого, с горящими желтыми глазами и маленькими острыми клыками во рту. За годы службы я повидал разных страшилищ, но настолько омерзительную тварь видел впервые...
   Внезапно это существо резко заверещало, очень быстро метнулось в сторону, вскарабкалось на диван и запрыгнуло на Юлию, прижавшись уродливым ртом к шее девушки. Она дернулась, громко застонала, но не проснулась.
   - Брысь, скотина! - крикнул я.
   Разумеется, это не помогло. Магией я не владел, оружия с собой не было, так что пришлось просто и незатейливо ударить кулаком. Существо отскочило в сторону и рассержено зарычало, расправив перепончатые крылья, а моя рука мгновенно онемела до плеча и повисла плетью.
   Щелкнул дверной замок, а через мгновение рыжим вихрем в комнату ворвалась Феникс. Увидев волшебницу, мерзкое существо, пронзительно визгнув, прыгнуло в стену и исчезло. Следом в комнату зашел запыхавшийся Руслан.
   - Я же говорил, что ты спугнешь его! - заворчал он.
   - Игорь, ты как? - не обращая на него внимания, спросила Феникс. Она с беспокойством смотрела на меня. - И как тебе только ума хватило прикоснуться к нему?
   Она взяла мою руку, поднесла к лицу и дыхнула на неё, словно пыталась согреть своим дыханием. И это подействовало, хоть и не сразу. Онемение прошло быстро, но я еще долго чувствовал странную слабость мышц.
   Юля так и не проснулась, но расслабилась и её дыхание выровнялось. Чтобы не разбудить её, мы вышли на кухню. Я рассказал все, что видел, подробно описав призрачную девушку и странного крылатого младенца.
   - Девушка... скорей всего это просто облик был - задумчиво произнес Руслан, сидя за столом. - А вот про младенца все понятно.
   - Ты знал, кого я увижу? - спросил я.
   - Подозревал. Когда имеешь дело с призраками, никогда нельзя быть ни в чем уверенным, пока все не проверишь.
   - Так кто же это был?
   - Поронец*.
   - Кто?
   - Ну игоша, - увидев непонимание на моем лице, Руслан объяснил. - Это же славянская мифология. Игоша или поронец - это существа, которые рождаются из душ убитых непринятых в семью детей. Игоша - это еще относительно безвредное существо, просто пакостит по мелочи, а вот поронец - это демон, который нападает на беременных женщин или на новорожденных младенцев и пьет их кровь.
   - Что значит непринятых в семью? - не поняла Феникс.
   - Это значит, что их убили сразу после рождения и не дали им имени.
   - Вот значит как... - тихо произнес я.
   - Да. Новорожденного ребенка не приняли в семью, убили и скорей всего не похоронили. Такое нарушение законов не может пройти бесследно. Душа младенца могла переродиться в игошу, но раз у него были крылья и он напал на беременную - это поронец. Это уже не просто призрак, а демон.
   - Если его убить, он умрет как демон? - спросила побледневшая Феникс.
   - Да.
   - А если не убивать его? - спросил я.
   - Крестить его уже поздно. А вот для язычества нет особой разницы, жив человек или мертв, - Руслан внимательно посмотрел на меня. - Вопрос только в том, как далеко ты готов зайти?
   Я ответил ему насмешливой ухмылкой.
   - Игорь, это не шутки...
   - После того, что со мной уже происходило - это почти шутка. Что надо сделать?
   Руслан коротко объяснил нам суть действий, мы с Феникс переглянулись и согласились с ним. Я на всякий случай написал короткую записку для Юли, а Феникс оставила простое охранное заклинание, чтобы никто из призраков не вернулся. Потом мы вышли из квартиры и занялись делом. Времени у нас было не так много, надо было успеть до утра.
  
   Poroniec (польск) - в польской мифологии мелкий вредоносный демон, в которого превращается умерший до рождения или до крещения младенец. Нападает на беременных женщин. В русской мифологии похожее существо называют игошей.
  
   Пока я ездил домой за лопатой, Руслан вместе с Феникс обошли дом и нашли место, где закопали ребенка. Как мы и думали, неизвестная мамаша не стала утруждать себя и зарыла ребенка прямо на клумбе возле подъезда. Как подохшую собаку...
   Копать пришлось мне. Руслан светил мне фонарем, а Феникс наложила заклинание, отвлекающее внимание, чтобы нас никто не заметил. Хотя последнее, пожалуй, было излишним - жителям этого дома на все было наплевать. Достаточно быстро я наткнулся на черный завязанный целлофановый пакет. Раскрывать его мне очень не хотелось...
   - Это он, - сухо подтвердил Руслан, увидев мою заминку. - Закапывай яму, и поехали на кладбище.
   - Нет, пусть остается.
   Если эта женщина все еще живет в этом доме, то пусть она увидит утром эту яму.
   Когда мы приехали на кладбище, выходя из машины, я спросил у Руслана:
   - Может, все-таки ты это сделаешь?
   - Игорь, я католик! Как ты себе это представляешь?!
   - А, ну да, - сконфужено кивнул я.
   На ночном кладбище было тихо и спокойно. Из-за туч выглянула луна, и дул теплый ветерок. Подойдя к нужной могиле, я опустился на землю и некоторое время просто сидел молча. Феникс и Руслан тактично отошли в сторону.
   - Ну, здравствуй, мам, - тихо произнес я. - Опять я тебе проблем принес. Но вот такой уж я непутевый...
   Тяжело вздохнув, я взял лопату и начал копать землю рядом с могилой матери. Чувствовал я себя при этом несколько странно. Словно вдруг, в самом деле, пришел к родителям с подобранным на улице ребенком и пытаюсь оставить его себе. Пока я рыл яму, Феникс достала из сумки баночку с красной охрой и букет цветов, а Руслан разрезал пакет и аккуратно завернул останки младенца в ткань. Охра цвета крови - настолько древний символ, что и представить страшно. Еще прародители пятой расы Земли неандертальцы и кроманьонцы использовали её в погребальных ритуалах. Белый погребальный саван и лепестки цветов, символизирующие скоротечную жизнь, тоже символы.
   Закончив копать, я отложил лопату и выпрямился. Руслан протянул мне сверток ткани. Что говорить и делать дальше я не знал. Легко назвать себя язычником, можно даже найти недавно придуманные непонятно кем ритуалы и обряды, и убедить себя, что они "исконно-русские", но с таким, же успехом можно написать на раздолбанном "запорожце" что это гоночная машина... суть от этого не изменится.
   - Предки рода моего, - негромко начал я. - Не для себя прошу помощи...
   Я не знал, что говорить и что делать, но надеялся что чувства и действия важнее когда-то придуманных слов. Поэтому говорил, так как считал правильным.
   - Ты должен дать имя, - тихо подсказал Руслан.
   - Саша, - немного подумав, произнес я и положил сверток на дно могилы, затем посыпал сверху охрой и лепестками цветов.
   Потом в полной тишине я закопал могилу. Феникс положила сверху цветы и сотворила простенькое охранное заклинание.
   - Помогло?
   Руслан долго стоял и к чему-то прислушивался, потом улыбнулся и кивнул.
   - Да. Он ушел...
   Мы вернулись к машине. Я убрал лопату в багажник и взглянул на скрывающееся в темноте кладбище.
   - Игорь, а почему ты выбрал именно такое имя? - поинтересовалась Феникс.
   - Так должны были назвать мою сестру, - спокойно ответил я. - Но врачи нашли какие-то осложнения и порекомендовали сделать аборт...
   Руслан обернулся, и не смог скрыть неприязненного выражения лица.
   - Аборт - мерзкая вещь.
   Я рассмеялся, хлопнул его по плечу, наклонился к нему с дружеской улыбкой и спросил:
   - А вот так в целлофановом пакете на клумбе закопать лучше? - он вздрогнул и не нашел, что ответить. - Аборт мерзкая вещь, спору нет. Но когда младенцев в мусорных баках находят - лучше?! Когда рождаются инвалиды, которые жить не могут и умирают в мучениях через год-два - лучше?
   - Я не это имел ввиду...
   - А я именно это! Ты знаешь, откуда брались новые ведьмы?
   - Знаю...
   - Вот и не говори тогда про аборты. Ты не хуже меня должен знать, что нерожденная душа и убитая после рождения - это совершенно разные вещи. Я бы хотел жить в мире, где нет абортов, но приходится жить в мире, где есть вещи много хуже аборта.
   Я зло сплюнул и сел в машину. Легко рассуждать о правильности или неправильности абортов, когда тебя лично это никак не касается.
   Феникс я отвез домой, а Руслана высадил возле гостиницы, и вернулся потом к Юле. Девушка пожаловалась, что ночью ей снился кошмар, а я успокоил её, объяснив, что это ей больше не грозит.
  
   Разобравшись с поронцом, мы, наконец, вплотную подошли к главному противнику - неизвестному призраку, который не давал выйти духу из подвала и держал поронца на коротком поводке. Я опасался, что нам опять придется неделями выслеживать его и ждать удобного случая, но все оказалось проще.
   Руслан объяснил мне, что призрак не просто так подчинил двух других духов. Он забирал себе их силу, особенно много давал поронец, который вытягивал жизнь у беременной Юлии и её нерожденного ребенка. Теперь же одного источника у нашего противника уже нет. Экзорцист добавил, что мог бы изгнать и призрак из подвала, но:
   - Этот ребенок уже достаточно настрадался, чтобы его еще и изгонять принудительно. Это ведь... не самая приятная процедура.
   Руслан полдня ходил кругами вокруг дома, время от времени вводил себя в транс, потом опять ходил, морщился и что-то искал. Я ему не мешал и просто бродил следом за ним да один раз отогнал ментов, которых вызвали бдительные граждане.
   Наконец его заинтересовали обугленные развалины частного дома. Выглядели они как обычно: разбитые окна, провалившаяся крыша, черные от гари стены и остатки сгоревшей мебели внутри. Все что имело хоть какую-то ценность, давно растащили местные жители и теперь пустующий двор постепенно зарастал травой и кустами. Странно только, что не видно следов детей, обычно они обожают подобные места...
   Руслан зашел во двор и долго стоял с закрытыми глазами. Потом медленно зашел внутрь дома и остановился посреди кухни, затем двинулся дальше, не глядя переступая через мусор и дыры в полу.
   - Здесь все началось... - тихо сказал он и потерял сознание.
   - Твою мать!
   Я бросился к парню и поднял его. Упал он крайне неудачно, прямо на торчащий ржавый гвоздь. Кое-как зажав рану в груди, я другой рукой достал телефон и нажал вызов.
   - Дежурный! Срочно машину на строителей 17! Да, проклятый дом! Помощь не нужна, у меня раненый!
   Руслан в сознание не приходил, из уголка рта побежала струйка крови. Подняв его на руки, я вышел из этого чертового дома. Тут как раз рядом завизжали тормоза.
   - Игорь!
   - Тут я! - крикнул я.
   Через мгновение во двор забежали Коля с Виктором. Они помогли мне положить Руслана в машину и быстро помчались в отдел.
  
   Еще до того как Руслан пришел в себя, я успел получить хороший такой выговор от Владислава, причем без матов. И возразить мне на это было нечего. Наниэль сказала, что ничего страшного нет - рана узкая и неглубокая, гвоздь задел легкое, но буквально краешком, так что Руслан еще легко отделался. И я тоже...
   Конечно, когда парень пришел в себя, он попытался сказать, что моей вины не было, но это было не так. Я знал, что такое транс и знал, что человек может потерять сознание и упасть, и должен был стоять рядом с ним, чтобы поймать в случае чего.
   - Все равно, я должен был предупредить тебя, так что не вини себя, - ответил Руслан. - Мы оба виноваты. Я что-нибудь говорил?
   - Да. За мгновение до того, как ты потерял сознание, ты сказал: "Здесь все началось".
   Он сел на постели, закрыл лицо руками и надолго задумался.
   - Да, все началось именно там. А закончим мы все в подвале... и мне нужна твоя помощь.
   - Разумеется. Как только ты сможешь работать, я опять буду в твоем полном распоряжении.
   - Нет, сегодня ночью.
   - Руслан, тебе хотя бы пару дней надо отдохнуть...
   - Ерунда, - махнул он рукой. - Хоть по мне этого и не скажешь, но я выносливый. Я однажды с двумя свежими пулевыми ранениями экзорцизм проводил, а это вообще просто царапина. Только один вопрос.
   - Какой?
   - Игорь, ты убивал людей? - Руслан серьезно посмотрел на меня.
   - Да и много раз, - врать мне смыслы не было.
   - Хорошо.
   Что в этом было хорошего, я не знал, но спрашивать не стал.
   Конечно, Наниэль возмутилась, но сильно упорствовать не стала. Эльфийка выслушала аргументы Руслана и махнула рукой.
  
   Пока мы собирались, наступил уже поздний вечер, впрочем, нам это было только на руку. В подвале я установил несколько мощных фонарей, а Феникс наложила заклинания тишины, чтобы никто ничего не услышал. Руслан тем временем начертил мелом пентаграмму и обвел её кругом.
   - Значит так. Обряд опасный, но другого варианта нет, - начал свои объяснения экзорцист, мы с Феникс внимательно его слушали. - Мы выманим призрака на приманку, захватим его в ловушки и изгоним.
   - И что будет приманкой? - поинтересовался я.
   - Ты.
   - ...
   - Учитывая твою подготовку и присутствие Феникс, тебе ничего не грозит, - Руслан по-своему истолковал мое недоумение.
   - Не в том дело. Почему ты решил, что я могу быть приманкой?
   - Потому что один раз призрак уже попытался на тебя напасть.
   - Ха... ну да, точно. Погоди, - вдруг сообразил я. - Ты тогда уговорил меня переночевать в квартире Юли потому, что надеялся выманить именно главного призрака?
   - Ну да.
   Я почесал затылок.
   - А зачем тогда было обманывать нас? - сразу возмутилась Феникс.
   - Потому, что мне нужно было убедиться, - спокойно ответил Руслан. - Потому что вы себе даже не представляете, кого призвали жители этого дома. Этот случай еще сотни лет будет во всех учебниках по экзорцизму.
   - И кого же они призвали?
   - Демона. Но хватит разговоров. Игорь, тебе надо переночевать в подвале и прямо в центре пентаграммы. А мы будем в машине. Когда призрак попадется в ловушку, мы сразу прибежим сюда.
   Феникс недовольно посмотрела на хладнокровного экзорциста. Я почувствовал, что ей очень не понравилось то, что решил использовать меня, и еще больше её злило то, что он недоговаривает нам.
   - А если что-то пойдет не так? - поинтересовался я.
   - Для этого нам и нужна Феникс, - сухо ответил Руслан.
   Теперь я понял, зачем Руслан сказал взять с собой матрас и одеяло. Постелив себе нехитрую постель, я погасил фонари и спокойно лег спать. Меня не волновало то, что мне пришлось играть роль приманки, надо так надо. Тем более что мне уже так надоело это дело, что хотелось как можно скорее его закончить. Любым способом.
   Заснул я быстро...
  
   Попрощавшись с другом, я свернул к дому и как обычно решил срезать через пустой заросший парк. Родители часто говорили мне не ходить там, но тяжелый портфель давил на спину, лямки глубоко врезались в плечи, новые туфли натирали ноги, так, что я хотел как можно быстрее вернуться домой.
   В парке было тихо, только носились друг за другом две бродячие собаки. Идя по тропинке, я уже почти дошел до выхода, как...
   - Эй, малой, а ну сюда иди!
   Вздрогнув, я поднял голову. В беседке сидело трое старшеклассников, прогуливавших уроки и выпивающих пиво. Задумавшись о своем, я не замечал их, пока один из них не окликнул меня. Сглотнув, я на ватных ногах подошел к ним.
   - Курить есть?
   - Я не курю, - резко замотал я головой.
   - Серый, успокойся, это ж п*дюк еще.
   - Отвянь, - отмахнулся парень. - А ну ближе подойди. Что получил сегодня?
   - Тройку по математике, - испугано ответил я.
   Они дружно заржали. Пацан, который говорил со мной, схватил меня за пиджак и потянул на себя и резко оттолкнул, я упал на заплеванный пол беседки.
   - Серый, ты дурак? Нахрена ты до него докопался?
   - Да подожди ты... Слышь, малой! А ты знаешь, что за тройки надо штраф платить?
   - Какой штраф? - спросил я.
   - Большой! Десять баксов!
   - У меня нет таких денег!
   - Ну ладно, давай, сколько есть, на первый раз простим тебя, - довольно усмехнулся Серый.
   - У меня вообще нет денег!
   - А тебя мама не учила, что взрослым врать нельзя?
   - Я не вру!
   - Сейчас проверим, - старшеклассник встал, подошел ко мне и достал из кармана складной нож.
   - Эй, Серый!
   - Да не ссы, я его просто пошугаю малость.
   Нож... я как завороженный смотрел на лезвие короткого, дешевого китайского складного ножика... пацан мне что-то говорил, но я его не слышал и не мог оторвать взгляда от ножа...
   Оружие в руках врага... в руках врага... врага... Враг!!!
   Заорав, я резким ударом кулака сломал врагу колено, вырвал из его руки нож, взглянул в широко раскрывшиеся глаза противника, увидел в зрачках отражение зверя и по рукоятку загнал нож в шею.
   Двое других замерли, а потом разом закричали. Страшно закричали...
   Одного я убил прямо в беседке...
   Второго догнал уже на выходе из парка, прыгнул на него, сбил с ног, сел сверху и кулаком проломил череп...
   В парке наступила тишина. Тяжелый рюкзак давал мне на спину, Рубашка промокла от пота, а пиджак весь был в крови. Я стоял рядом с трупом и сосредоточено очищал руку от мозгов и врезавшихся в кожу острых обломков костей...
   А потом пришел в себя и закричал от ужаса...
  
   Я опять стоял в том самом парке. Деревья скрывались в густом сыром тумане, местность вокруг сильно изменилась, но это было то самое место.
   - Зачем ты нас убил?
   Резко развернувшись, я увидел привычных героев моих старых кошмаров - трех старшеклассников. Они стояли передо мной окровавленные, со страшными ранами, в одежде испачканной глиной, а их лица кишели белым червями, пожирающими гнилую плоть...
   - Игорь, я ведь тебя не трогал, - жалобно произнес один из них.
   - А я заступался за тебя, - подхватил второй.
   - Я же просто пошутил, - умоляюще сказал третий.
   - За что ты нас убил!? - хором закричали они.
   - Я не хотел... - покачал я головой, отступая на шаг назад. - Тогда я не знал, что я берсерк и не мог контролировать себя. Не надо было мне угрожать ножом...
   - Это была лишь шутка... этим китайским ножом нельзя было и хомяка зарезать, - плачущим голосом произнес Серый.
   Они медленной походкой зомби приближались ко мне, могильные черви падали с них и извивались на земле, а смрад разлагающихся тел был просто ужасен.
   - Берсерки не понимают таких шуток. После вас я убил еще столь многих, что и не вспомню всех, - покачал я головой, плечо оттягивал не портфель, а привычный и верный "калаш", вместо школьной формы на мне была темно-зеленая полевая форма Ордена.
   - Вот именно! ТЫ МНОГИХ УБИЛ!!! - раздался громовой голос.
   Земля подо мной неожиданно разошлась, и я полетел вниз, в темноту. Падая, я потерял автомат и барахтался безоружный и беззащитный, а вокруг меня кружились голодные призраки и перед глазами мелькали лица всех людей и нелюдей, которых я убил...
   Души мертвых кружились вокруг меня, кричали, жаловались и обвиняли меня... эльфы, люди, вампиры, оборотни и ведьмы... их было много...
   - И что с того? - закричал я. - Да я убивал! Но иначе убили бы меня! Это вампиры тут невинные жертвы? Оборотней надо пожалеть?! А людей кто-нибудь из них жалел?
   - Людей? А ты думаешь, люди достойны жалости? Они заслужили, чтобы их спасали?!
   Из темноты передо мной вынырнула девушка, не самая привлекательная, с кровоподтеками на лице и ожогами на теле.
   - Посмотри на них...
   Все вокруг меня исчезло, и я увидел знакомый дом, тот самый в котором сегодня Руслан потерял сознание, только до пожара. На скрипучем диване, на животе лежала девушка лет семнадцати и плакала от боли и унижения, но навалившийся на неё мужчина с блаженной улыбкой на лице ничего не замечал... как ничего не замечали соседи, привычно отворачивавшиеся, видя новые синяки на лице девушки.
   Сцена изменилась. Мужчина, напившись, спал на диване, а девушка сидела привязанная к батарее. Озверев от отчаяния, она зубами грызла узел, пока не ослабила его. Дотянувшись до упавшей на пол бутылки со спиртом, девушка открыла её и плеснула на тлевшую на полу сигарету...
   Руслан сказал, что там все началось. Эта девушка стала призраком?
   - Видишь? Видишь это?!
   Квартира. Девчонка лежит в кровати и сжимает в руке подаренный кулон. Родители опять сорятся... Завтра она должна была уехать в лагерь, но нет сил пережит эту ночь... сжимаясь в комок, она беззвучно рыдает. А потом вдруг слышит тихий голос. Он советует ей...
   - Ты хотел ей помочь... помнишь? И что из этого получилось? Ты никого не можешь спасти... ты убийца!
   До боли сжав зубы, я молчал, зная, что мне нечего на это ответить. Я превосходно умел убивать, но так и не научился спасать...
   - Ответь мне, достойны эти люди спасения? Ответь!
   Опять вокруг меня закрутились голодные призраки и видения из прошлого. Это могло продолжаться вечность, но закончилось очень быстро. Яркая золотая вспышка рассекла темноту, и я внезапно оказался сидящим на твердом и ровном полу в кругу тусклого света. Стен и потолка не было видно, если они и были, то скрывались в полумраке.
   А рядом стояла спиной ко мне девушка в черной юбке, белом свитере и недлинными волосами цвета светлого золота. В вытянутой руке она держала необычную шпагу, острый конец которой был у горла другой девушки.
   - Не тебе его судить, демон. Вон!
  
   Очнувшись, я резким движением откинул одеяло и перекатился в сторону, но ошеломленный призрак этого казалось, не заметил. Девушка висела над пустой постелью посреди пентаграммы и не двигалась.
   - Игорь!
   В подвал ворвались Феникс и Руслан. Рыжая подбежала ко мне, а экзорцист встал напротив призрака.
   - Exorcizamus te, omnis immundus spiritus, omnis satanica potestas, omnis incursio infernalis adversarii, omnis legio! - Руслан сжимал в руке большой серебряный крест и громко выкрикивал слова на латыни. - Оmnis congregatio et secta diabolica, in nomine et virtute Domini Nostri Jesu! Christi, eradicare et effugare a Dei Ecclesia, ab animabus ad imaginem Dei conditis ac pretioso divini Agni sanguine redemptis!
   Призрак забился в судорогах, заметался в тесной клетке, не в силах выбраться из неё, и окончательно потерял человеческий облик. Мы с Феникс сидели и смотрели, а Руслан продолжал нараспев читать молитву на латыни, время от времени крестясь.
   - Ergo, draco maledicte et omnis legio diabolica, adjuramus te per Deum!
   - Ты бы смогла такое сделать? - шепотом спросил я у Феникс.
   - Нет, - ответила рыжая. - Мы с Лерой попытались изгнать призрака простым обрядом, а это изгнание демона, настоящий экзорцизм.
   - Dominum nostrum. Amen! Ab insidiis diaboli, libera nos, Domine!
   Корчившийся в муках демон, сжался, издал дикий непереносимо пронзительный визжащий вопль и исчез.
   - Ut Ecclesiam tuam secura tibi facias libertate servire, te rogamus, audi nos!
Ut inimicos sanctae Ecclesiae humiliare digneris, te rogamus audi nos!
   Руслан замолчал, плеснул в пентаграмму воды, перекрестил место, где был демон и склонил голову.
   - Покойся с миром. Оставь этот мир живым.
   Я поднялся и подошел к нему и тоже склонил голову.
   - Все закончилось?
   - Пока нет, - экзорцист подошел к углу подвала, сел на корточки и тихо сказал: - Все, ты свободен. - Руслан вернулся к нам и произнес: - Вот теперь все. Можно уходить.
   Мы вышли из дома и остановились возле машины, подышать свежим воздухом. Было три часа ночи. Жители дома спали, лаяли собаки на соседней улице, и доносился шум машин из центра города.
   - Так кто это был? - поинтересовалась Феникс.
   - Эриния. Древний демон мести, известный еще жителям Древней Греции, - Руслан обернулся на дом и покачал головой. - Ну и дом... В этих людях столько ненависти и злобы, зависти и презрения, что они смогли создать эриннию. Впервые в жизни я не хотел изгонять демона...
   - Почему?
   - Почему? Да потому что эринии не трогают невиновных людей. Они лишь мстят тем, кто это заслужил.
   От его слов я горько усмехнулся. Вот почему он выбрал меня приманкой.
   - Тогда почему все-таки изгнал? - спросила Феникс.
   - Вся проблема в том, что эриннии не знают соразмерности и мстят страшно. Они толкают людей на убийства и самоубийства. Чтобы наказать родителей, могут убить невиновного ребенка или натравить поронца на беременную девушку. - Руслан немного помолчал, потом продолжил. - Это ведь именно она превратила Сашу в поронца, а он ведь мог стать просто игошей. Но ей нужен был кровожадный демон, а не проказник. И именно она не выпускала из подвала дух подростка - хотела, чтобы он тоже превратился в мстителя, как и она сама.
   - Так что все-таки не так с этим домом?
   - Это самый обычный дом, - пожав плечами, ответил Руслан. - В России таких не одна сотня, а во всем мире подобных тысячи. Самый обычный дом, жители которого своей ненавистью способны создать монстра.
   Я вспомнил, сколько полных презрения и ненависти слов слышал от старушек на скамейке, скольким скандалам стал свидетелем...
   - Что ж. Мы свое дело сделали, остальное не в наших силах.
   Я отвез сначала Феникс домой, потом мы заехали в отдел и, несмотря на поздний час, взялись за итоговый отчет по делу. Мы оба хотели как можно скорее закончить с этим.
   Уже под утро я подвез Руслана до гостиницы. В машине, я задал ему один каверзный вопрос:
   - Скажи, зачем ты использовался меня как приманку для эриннии?
   - Разве не понятно?
   - Не совсем.
   - Её крайне сложно обнаружить. Она прячется в тени людей и питается их эмоциями. Поэтому, кстати, вы сами ничего не подозревали. Да и я не сразу понял, что к чему. Если бы не подросток, который от отчаяния решил позвать на помощь тем единственным способом, который ему был доступен - еще многие годы вы бы ничего не замечали.
   - Это понятно, но предупредить меня можно было? Ты ведь сразу понял, с чем столкнулся, просто мне не говорил, - я бросил короткий взгляд на Руслана и опять стал смотреть за дорогой. - И когда поронца ловили, ты уже использовал меня как приманку, несмотря на то, что рядом был обычный человек.
   - Игорь, - Руслан помолчал немного. - Ты вправе думать, что я тебя использовал. Я на самом деле тебя использовал, но не как приманку, а как помощника. Мне нужно было убедиться в том, что на ту беременную девушку напал именно поронец, а не игоша. Также, мне надо было убедиться, что мы имеем дело с эриннией. А еще...
   - Приехали.
   - Спасибо, - поблагодарил он. - А еще, я не сомневался в том, что тебе эринния ничего не сможет сделать.
   - Из-за Феникс. Ты догадался о нашей связи?
   - Нет, Игорь. Из-за монстра чудовищной силы, который прячется в твоей тени.
   - ...
   - Нет, я понятия не имею что это и могу тебе сразу сказать, что с ним ни один экзорцист не справится.
   Руслан вышел из машины и ушел, оставив меня в глубокой задумчивости...
  
   Дело наконец-то было закончено. Несколько контрольных проверок показало, что никаких призраков в доме больше нет. Руслан уехал, а я вернулся к своей обычной работе в отделе. За успешное проведение расследования, начальник похвалил меня и даже расщедрился на премию...
   А вот я не особо радовался. За время расследования погибло три человека. Один в пьяной драке, повесилась девчонка и буквально накануне изгнания эриннии подростки из той самой компании, с которой я столкнулся, прямо в подъезде убили мужика... Последний раз подобное у меня было, когда мы с Феникс расследовали дело о загадочном самоубийстве парне. Тогда две студентки покончили с жизнью прежде, чем мы успели во всем разобраться.
   Ну и странное видение вместе со словами Руслана не давали мне покоя... Монстр, который живет в моей тени.
  

Неожиданный отпуск

  
   После работы мы с Колей зашли в бар выпить пива и отдохнуть от повседневной суеты. На улице царила июльская жара, а тут было прохладно и уютно, негромко играл старый рок. Настроение, правда, у меня было ни к черту.
   - Так что случилось? - спросил Коля, когда мы выпили по кружке темного.
   - Знакомая умерла, - тихо ответил я. - Та самая девушка из дома N17, на которую напал поронец.
   - Как?
   - Выкидыш и сильное кровотечение... А у неё и так после нападения здоровье слабое было, как после укуса вампира.
   - Черт...
   - Пятая жертва...
   На душе у меня словно кошки скребли. Во многом в смерти Юли был виноват я сам, ведь мог бы подумать о последствиях, настоять на лечении... так ведь нет. Прогнал нечисть, спас всех и ушел героем, переживая о тех, кого не смог спасти, даже не задумываясь о том, что еще есть те, кому нужна помощь...
   - Понимаю...
   Мы молча выпили еще пива. Коля грыз соленые орешки, я не закусывал.
   - Все мы ошибаемся, - меланхолично произнес он. - Да и не так уж ты виноват... ты же не мог предвидеть выкидыш? Ты не врач и не провидец, а...
   - Убийца, - горько усмехнулся я. - Эта тварь эринния была права в одном - я очень хорошо умею убивать и только.
   - Готовишь ты тоже неплохо, - возразил Коля.
   Я криво усмехнулся в ответ и задумался.
   В тот же день, когда умерла Юля, я вместе с Феникс хотел придти к ней в гости, даже успел торт купить, но нас внезапно вызвали на работу. Владиславу неожиданно приспичило устроить совещание оперативного отдела, причем он сам не понимал толком, зачем оно ему надо было. Я вспылил, сказал лишнего, и в итоге мне до самого вечера пришлось переделывать старые отчеты под новое правило. А ночью мне приснился сон пугающий своим реализмом. Все было как наяву: жаркое солнце, запах разогретого асфальта, вкус крови на губах. Я уже привык к подобным снам, но на этот раз мне снилась не очередная битва, а нечто совершенно другое...
   Во сне Юля умирала у меня на руках во дворе того самого дома. Вокруг стояли люди, но никто не помогал мне, кто-то просто не хотел ничего делать, а кто-то боялся, что кровь девушки запачкает салон машин... и "скорая" все никак не приезжала.
   И Юля умерла, а все попытки врачей спасти её ни к чему не привели. Сердце девушки навсегда остановилась. Я сидел на скамейке, слушал лицемерные вздохи и сожаления людей, которые еще вчера плевались ей вслед и тихо зверел. А потом, когда "скорая" поехала обратно, какой-то мудак поставил машину так, что она перекрыла выезд со двора. На просьбу водителя отъехать, раздались оскорбления.
   Я убил этого человека. Просто подскочил к нему и ударом кулака разбил ему голову. А потом убил его друга, выбравшегося из машины. На меня накинулась его девушка, она мне была не опасна, так что я просто взял и отшвырнул её в сторону, чтобы не мешалась. А у неё сломалась шея и она безвольной куклой упала на мягкий от жары асфальт.
   Проснувшись мокрым от пота, я ушел в ванную и сунул голову под струю холодной воды. Я стоял так до тех пор, пока сзади не подошла Феникс. Она обняла меня и стала успокаивать.
   - Ты видела, какой мне сон приснился? - спросил я.
   - Это просто сон, Игорь. Просто дурной сон, это все так совпало неудачно. И это идиотское совещание, и Владислав с его новыми придурошными правилами и то, что Юля умерла, а ты узнал об этом только поздно вечером... Понимаешь, это просто твои переживания и злость...
   Феникс еще долго объясняла мне, что это был просто неприятный кошмар, мой потаенный страх, что в итоге я тоже в это поверил.
   - О чем задумался?
   - А? - я вздрогнул, и увидел, что Коля уже давно допил свое пиво, а у меня все еще полная кружка. - Да так, ни о чем серьезном.
   Глядя на него, я вдруг вспомнил, что в том сне он тоже был. Коля накинулся тогда на меня, оттолкнул в сторону и встал передо мной в защитной стойке, закрывая собой людей и насмерть перепуганную и ничего непонимающую Лерку. Феникс плакала и пыталась докричаться до озверевшего от крови берсерка, люди кричали, разбегались в стороны, а мой друг встал напротив меня с голыми руками, хотя прекрасно понимал последствия...
   А ведь я давно знал, что есть секретное предписание, как вести себя, если я вдруг потеряю над собой контроль и накинусь на людей и ничего вроде "попытаться остановить с голыми руками" там не было.
   - Сколько мы уже с тобой знакомы? - вдруг спросил я.
   - Да... - Коля задумался. - Уже третий год вроде.
   - Хороший повод выпить, - улыбнулся я.
   - Вот это другое дело! Жизнь, сука такая, всегда продолжается!
  
   Жизнь и правда продолжалась, но мне жить не очень-то и хотелось. Меня словно затягивало в какую-то мрачную трясину, все вокруг виделось в сером цвете, все раздражало. Феникс это чувствовала и всячески пыталась меня растормошить. Я даже подозревал, что именно с её подачи Коля стал так часто таскать меня по барам. Но уже и это не помогало.
   В тот день я как опять притащился на работу, сел на стул в стороне от остальных, обсуждавших какой-то смешной случай и уставился в окно. Вскоре в кабинет зашел Владислав и начал очередную утреннюю планерку.
   - Игорь!
   - Что? - я отвлекся от мыслей и повернулся к начальнику.
   - Хорош ворон считать! Что по делу с вампиром?
   - Ничего, - я пожал плечами. - Он уперся, а ломать ему зубы вы запретили.
   - Понятно, передавай это дело Егору.
   - С чего это вдруг? - удивился я.
   - Потому что толку от тебя нет! Третий день не можешь с плевым делом разобраться.
   В кабинете повисла напряженная тишина. Все насторожено смотрели на меня и на Владислава, и от этого мне стало еще гаже на душе. Кем меня считают, что так боятся? Они словно бы ждали, что я сорвусь и начну все крушить в кабинете...
   - Без проблем, - я пожал плечами и опять отвернулся к окну.
   - Так, Игорь, я с тобой еще не закончил, - продолжил начальник, но его слова оборвала сирена боевой тревоги. - Что за черт?!
   Через мгновение зазвонил телефон на столе, Владислав схватил трубку и резко спросил:
   - Что?
   Коля первым сообразил что делать, он вскочил с дивана и хорошим таким командирским голосом рявкнул:
   - Отдел в ружьё! Построение перед входом через две минуты!
   Я схватил мой автомат, лежавший на подоконнике, и первым выскочил из кабинета, сразу за мной выбежал Егор, у которого тоже оружие было с собой, и Феникс. Остальные сначала кинулись к оружейке.
   Бойцы сразу рванули к гаражу, а мы встали возле крыльца. Долго ждать не пришлось, вскоре из здания выбежал взъерошенный и злой Владислав в бронежилете и с автоматом в руках. За ним спешили Игнат и Валерия.
   - Ехать слишком долго! Маги сейчас портал откроют. В дачном поселке какие-то придурки начали из особняка во все стороны швырять боевые заклинания. Задача: окружить здание, прикрыть гражданских, по возможности нейтрализовать врага. Вопросы?
   - На штурм мы идем?
   - Нет, бойцы! Наша задача - прикрытие и оцепление.
   Рядом с нами вспыхнула тонкая пленка портала.
   - Игорь, идешь первым, - распорядился Коля. - Я с Феникс за тобой. Остальные проходите через портал парами, интервал пять секунд!
   Владислав хмыкнул, но оспаривать распоряжения Коли не стал, только напомнил всем, проверить связь. По привычке тряхнув головой, откидывая с лица отросшие волосы, я улыбнулся, предвкушая бой, и прыгнул в портал.
   На другой стороне было очень горячо, темно и нечем дышать. Портал находился прямо между двумя пылающими домами. Густой черный дым закрывал небо, от огня тянуло нестерпимым жаром. Бревна трещали, выстреливая снопами искр, которые разлетались и поджигали все вокруг.
   Закашлявшись, я сжал зубы и метнулся вперед, мимо дымящегося забора к дороге. Выскочивший из портала Коля зло заматерился и что-то крикнул Феникс. Пламя ревело, громко трещал шифер, через пару домов от нас сходила с ума собака. Прямо над моей головой просвистел огненный шар, он врезался в крышу небольшого и красивого дачного домика, пробил шифер и разорвался внутри.
   Выскочив на дорогу, я вскинул автомат, поймал в прицел фигуру в окне трехэтажного особняка и со злости выпустил полмагазина. И тут же рванул с места, перемахнул через забор, а сзади меня уже полыхало пламя. Сквозь шум пожаров я отчетливо расслышал чей-то безумный хохот.
   Поскользнувшись на льду, я удивленно оглянулся. В этом дворе все вокруг покрывал тонкий слой льда, а крыльцо дома было словно взорвано изнутри, расщепленные доски и обломки кирпичей торчали, вмороженные в толстые ледяные сталагмиты. Рядом валялись куски странного красного льда с вмороженными серыми лохмотьями. Лишь приглядевшись, я понял, что это была собака...
   - Коля! - я присел за забором и связался с другом. - Это пи***.
   - А что еще умного скажешь, кэп? - зло спросил он.
   - Отставить разговоры! - вмешался Владислав. - Игорь, аккуратно вперед, постреляй по окнам, но смотри не подставляйся. Коля, командуй остальными!
   Дальше я не слушал. Перемахнув через забор, я дал беглую очередь и бросился к следующему укрытию. Где-то с другой стороны раздался характерный перестук "калашей", сухо хлопнула снайперская винтовка. Наши маги и волшебники, насколько я мог судить, пока в бой не вступали.
   А тем временем волшебники окончательно сошли с ума. Прямо на моих глазах кто-то из них просто взорвал курятник боевым заклинанием. Во все стороны летели огненные шары, ледяные стрелы, взрывные заклинания и все прочее. Вспыхивали дома, разлетались в щепки сараи, превращались в причудливые ледяные статуи кусты, а деревья моментально умирали от заклятий некромантии.
   От этого безумия был бы в ужасе самый отмороженный вампир или оборотень. Даже ведьмы никогда не творили ничего подобного.
   - Игорь, прикрой Лерку! Она возле дома с зеленой крышей!
   - Понял!
   Продравшись через заросли малины, я присел возле сетчатого забора и увидел через дорогу Леру с насмерть перепуганным ребенком на руках. Неподалеку собака визжала так сильно, что мне самому захотелось пристрелить её.
   - Демоны! Демоны!! Демоны!!!
   Повернувшись на вопль, я увидел светловолосую волшебницу, с перекошенным от страха лицом и совершенно безумными глазами. Увидев Леру с ребенком, она заорала про демонов и подняла руку, сплетая пальцы для заклинания... Пули разорвали ей грудь и пробили шею, но она словно и не заметила этого, только покачнулась и опять подняла руку. Выругавшись, я выпустил последние пули ей в голову.
   Возле меня, разрывая металлическую сетку, вырос ледяной еж. Инстинктивно отдернувшись от него, я прорвался через малину, пробежал по клумбе, ломая стебли цветов, и перемахнул через невысокий забор.
   Собака, рвалась с цепи, но на меня не обратила никакого внимания. Недалеко от неё лежала, зарывшись лицом в траву, уже немолодая женщина. Подбежав к ней, я проверил пульс - жива.
   - Спокойно, Тузик, сейчас спасем твою хозяйку, - сказал я собаке, и поправил съехавшую гарнитуру связи. - Нашел пострадавшую! Женщина без сознания.
   - Подожди, не до неё сейчас! - резко ответил Владислав. - Через минуту начинаем штурм!
   - Понял.
   Слушая переговоры товарищей, я опять вернулся к улице. К этому времени наши посбивали основные пожары, но уже половина поселка была разрушена. Обезумевшие волшебники не глядя швыряли боевые заклинания, причем не только простые, но и совсем уж экзотичные. Обернувшись на треск и вой ветра, я увидел, как дом на соседней улице взлетает в небо и одновременно проваливается вовнутрь себя. Вскоре он весь исчез в темном шаре размером с футбольный мяч, но на этом дело не закончилось!
   Потоки воздуха подхватывали с земли доски, чьи-то вещи и прочий мусор и затягивали их в голодную черную дыру. Засасывало не только мусор - ветром оторвало от земли и одного из наших! Он заорал, размахивая руками и ногами, но тут черная дыра вспыхнула огнем и взорвалась. Глядя на то, как сминаются облака, я порадовался, что Феникс догадалась направить ударную волну в воздух, а иначе бы нас всех снесло как от ядерного взрыва.
   - Все, хватит возиться! - перекрывая прочие крики, раздался голос Владислава. - Начать штурм!
   Спустя пару секунд по особняку со всех сторон открыли огонь. Бойцы лупили из пулеметов и из подствольных гранатометов. Здание мгновенно скрылось в дыму и пыли от взрывов. Я присел за собачьей будкой и короткими очередями стрелял по окнам, прикрывая штурмовую группу. Наши маги и волшебники не вступали в бой, а только прикрывали бойцов.
   Наконец пришел приказ прекратить огонь. Штурмовики ворвались внутрь и быстро захватили особняк, подавив сопротивление оставшихся в живых спятивших волшебников.
  
   Пожарники заливали догоравшие дома, и вместо дыма повсюду теперь поднимались клубы густого пара. Подъезжали и уезжали машины скорой помощи, распугивая сиренами любопытных граждан. Среди развалин уже работали специалисты из группы зачистки. Конечно, скрыть разрушение поселка невозможно, но наиболее явные проявления магии они уберут. Злые, как голодные демоны, чекисты спорили с ментами и людьми из ФСБ. Не представляю, как им удастся все это замять...
   Погибших, к счастью, было немного, всего три человека. Пострадало больше десятка, но в основном это были легкораненые. Вообще, очень повезло, что все случилось в рабочий день, когда большинство хозяев дач были на работе.
   - Что со свидетелями? - отрывисто спросил Владислав.
   - В основном пенсионеры, многие из них ничего толком не поняли. Пелена сработала как надо, кто-то говорит, что они стреляли из фейерверков, другие утверждают, что из охотничьих ружей и кидали гранаты. Немного гипноза и все гладко сойдет. Но есть две девушки лет двадцати, парень и двое детей. Им придется все рассказать.
   - Хорошо, в первую очередь с ними поработайте. Не хватало нам тут еще журналистов.
   Я дежурил возле крыльца и поэтому все слышал и видел, даже больше чем хотелось. Из семнадцати волшебников и колдунов находившихся в особняке выжило всего трое. Два из них были тяжело ранены, а вот третий был в сознании... если про него можно было так сказать.
   Волшебника выносили привязанными прочными ремнями к носилкам, а на руках у него были тяжелые кандалы из черного металла, блокировавшие любую магию. На лице у него зияли чудовищные раны: нос оторван, сквозь разорванную щеку видны зубы, а со лба свисал кусок оторванной кожи. Но самого волшебника это все не волновало, он безостановочно хихикал и совершенно безумными глазами смотрел в небо, но внезапно, словно очнувшись, завопил:
   - Она идет! Она идет!!
   Волшебник забился в судорогах и закричал что-то нечленораздельное. Ремни начали рваться, на него сразу навалилось несколько бойцов, но они с трудом удерживали тощего безумца. Он визжал, истерически хохотал и выкрикивал странные фразы:
   - Она идет, и все мы спляшем для неё!! Она идет!!! - волшебник захрипел и внезапно уставился на меня. - Червь!
   Я невольно отшатнулся - такое безумие было в его глазах.
   - Червь! Моли о быстрой смерти! Не спасут тебя сидхе с лисами!!! Ах-аха-ха!
   Наконец этому психу вкололи лошадиную дозу снотворного и он обмяк на носилках.
   - Нифига себе, какая забористая дурь, - с восхищением произнес Коля. - Капитально вштырило.
   Я хотел было тоже посмеяться вместе с ним, но увидев напряженный взгляд Владислава, в котором было... словно бы предчувствие чего-то неизбежного, просто промолчал.
   Эти придурки использовали "пыльцу фей". Редкий и опасный наркотик усиливающий восприятие и силы у волшебников, но даже при незначительной передозировке вызывающий сильные галлюцинации. Шепотом даже передавали пугающие слухи, что "пыльца фей", кроме всего прочего, открывает сознание для демонов. Не знаю, правда, это или нет, но порой жертвы этого наркотика реально напоминали поведение одержимых демонами волшебников.
   Я думал, что с этим делом у нас будет много возни, и уже прикидывал, чем придется заняться в первую очередь, но все оказалось просто. К особняку подъехал Сергей со Светланой и еще с парой человек из отдела специальных расследований.
   - Владислав, это наше дело, - сразу перешел к делу Сергей. - Оцепление будут держать бойцы и сотрудники отдела безопасности.
   - Хорошо, - с явным облегчением ответил Владислав. - Эй, народ! Собираем вещи и в отдел.
   - Сергей, - я подошел к нему. - Наша с Феникс помощь нужна?
   - Нет, это, в общем, простое дело. Да и вообще, вы же в отпуск уходите.
   - Куда?!
   - А ты разве не в курсе? - удивился Сергей.
   - Игорь! - рявкнул Владислав из микроавтобуса. - Пешком пойдешь!
   Сергей сказал что-то вроде удачного отдыха и пошел в дом, а я разрядил автомат и забрался в микроавтобус на сиденье рядом с Феникс. Слова про отпуск казались какой-то чепухой, но не успели мы выехать из поселка, как Владислав повернулся к нам и обрадовал:
   - Скажу сразу, пока опять ничего не случилось. Игорь и Феникс, сдавайте дела и с завтрашнего дня вы в отпуске. Не забудьте только заявления написать и отдать Юле.
   - С чего вдруг?
   - А ты недоволен? В разгар лета отпуск получаешь, так тебе еще и что-то не нравится? В следующий раз зимой пойдешь! - немного помолчав и понизив голос, Владислав добавил. - Пока есть время, будем отправлять по очереди "стариков" на отдых.
   - Пока есть время? - переспросила Феникс.
   - Да. Вас приказано отправить в первую очередь. Но я вам этого не говорил.
   Мы с Феникс переглянулись. Остальные в машине молчали, даже весельчак Коля, мрачно смотрел в окно. Значит, не я один чувствовал, что что-то грядет...
  
   Мне, в общем-то, кроме служебного оружия сдавать нечего было. Но возни бумажной все равно хватало. Но мне грех было жаловаться, Феникс курировала сразу с десяток дел, которые вели молодые оперативники, и теперь ей надо было сдать кучу отчетов и передать некоторые дела другим.
   Закончив свои дела, я помог напарнице. Потом мне же пришлось дома готовить ужин и заниматься другими хозяйственными делами, например, помочь Феникс собрать её служебные артефакты, разбросанные по всему дому. А еще пришлось сходить в магазин за хлебом.
   На обратном пути недалеко от дома я увидел на скамейке девчонку в цветастом цыганском платье. Она сидела на спинке скамьи и с дружелюбным интересом рассматривала меня. У меня опять появилось тоскливое ощущение неизбежности чего-то неприятного. Можно было пройти мимо, попытаться сделать вид, что я её не заметил, но толку?
   - Смотри, хозяйка увидит - орать будет, - старая бабка из этого дома терпеть не могла, когда кто-то с ногами забирался на её скамейку.
   - Скамейка мокрая от росы, - резонно заметила цыганка. - Да и старушка уже ни на кого не накричит.
   - Почему? - действительно, уже вечерняя роса уже выпала.
   - Она спокойно умрет во сне через пару часов к тихой радости внуков, уже грызущихся за её дом.
   От равнодушных слов девчонки и, особенно от тяжелого взгляда её глубоких черных глаз, словно морозом повеяло. Точно также смотрела Арихико...
   - Ты молодец, что не умер, но год еще не закончился. Извини, я знаю, что у тебя много вопросов, но мне нельзя пока на них отвечать.
   - Кто ты? - невольно вырвалось у меня.
   - Ты сам поймешь, - покачала головой цыганка. - Когда время придет.
   - И все-таки, к чему все это?! Что происходит?!
   - Извини... Я отвечу на все, но не сейчас и не здесь.
   - А где и когда?!
   - Осенью. Среди ветвей Иггдрасиля. А пока уезжай вместе с Феникс из города. Хотя бы на неделю, а лучше на две.
   - Почему?
   - Я и так сказала больше, чем имела право. Больше чем могла сказать.
   Она легко соскочила со скамейки и, прежде чем я успел пошевелиться, шагнула в кусты сирени и исчезла...
  
   Несмотря на усталость, спал я плохо. Мне снилась разная муть, из головы все никак не шли вопли обезумевшего волшебника, и вообще было как-то тревожно. Ворочаясь и постоянно просыпаясь, к середине ночи я кое-как задремал...
   Услышав громкий стон, я мгновенно проснулся и рывком соскочил с кровати. Нож сам оказался в руке, но я сразу понял, что врагов в доме нет. Тихо, стараясь не разбудить Феникс, я зашел в её комнату. Девушка во сне металась в постели, судорожно сжимала пальцами покрывало и мучительно стонала.
   Я не стал её будить. Положив нож на тумбочку, я забрался на кровать и осторожно обнял мокрую от пота Феникс. А она неожиданно резко повернулась ко мне, схватила меня за плечо и до боли сжала его. И откуда у неё столько силы взялось? Несколько секунд рыжая, словно утопающая, хваталась за меня, но потом постепенно расслабилась и, прижавшись ко мне, тихо засопела. Как ни удивительно, но мне тоже стало легче и спокойней рядом с ней, так что я быстро заснул.
  
   Проснувшись, я понял, что Феникс уже давно не спит, но почему-то не спешит выбираться из моих объятий и странно улыбается. Мне, в принципе, тоже вставать не хотелось, но рука слишком сильно затекла.
   - Спасибо, - тихо поблагодарила Феникс, сразу прочитав мои мысли вместо того, чтобы спросить меня.
   - Да не за что, - ответил я, разминаю руку. - Тяжелая ты.
   Рыжая недовольно ткнула меня кулаком.
   - Что тебе снилось?
   - А ты не знаешь?
   - Не забывай, что это ты можешь видеть мои сны, но не наоборот.
   - Ничего особенного, всякая противная муть, - уклончиво ответила она.
   Я сразу почувствовал, что она почему-то не хочет рассказывать об этом, и не стал настаивать и собрался вставать, но Феникс меня удержала.
   - Постой, давай полежим немного... никуда ведь торопиться не нужно.
   - Хорошо, - я удивился, но послушно лег на спину, - а тебе разве не нужно сдать на хранение артефакты?
   - До обеда подождет, - отмахнулась она, устраиваясь поудобней рядом со мной.
   Некоторое время мы просто лежали рядом друг с другом. Действительно, в последнее время постоянно приходилось куда-то спешить, за кем-то гнаться или ждать. Даже во время коротких выходных находилась куча дел, которые нужно было срочно переделать.
   - Давай куда-нибудь съездим на пару недель, - неожиданно предложил я.
   - Хм... а куда?
   - Ну... на море куда-нибудь.
   Феникс задумалась.
   - Я не хочу на море.
   - А куда ты хочешь?
   - Не знаю... - задумчиво протянула девушка. - Надо подумать.
   Думать пришлось долго. Сначала валяясь в постели, потом на кухне за столом мы перебирали разные варианты, но... все было как-то не очень. Нас мало привлекала идея поехать отдыхать с толпой обычных отдыхающих типа "русо туристо, облико морале" в Турцию, да толкаться локтями где-нибудь в Италии с толпой точно таких же туристов, но из других стран не хотелось.
   В обед мы зашли в отдел. Феникс сдавала свое магическое барахло, и отчитывалась перед Владиславом. А я заглянул в кабинет, чтобы немного позлорадствовать над Колей и остальными, но меня тут же перехватил Сергей и затянул в свой кабинет. Пришлось перед ним отчитываться за прибавку к зарплате и рассказывать, что я узнал из засекреченных для обычных оперативников книг.
   - Ладно, - наконец Сергей махнул рукой. - Вижу, что читал. Вы с Феникс уже решили, куда поедете отдыхать?
   - А зачем куда-то ехать? Нам и дома хорошо.
   - Не скажи. Дома это не отдых, а так... отсутствие работы. Чтобы по-настоящему отдохнуть, нужны новые впечатления, незнакомые места и полное отсутствие бытовых проблем. Слушай, - Сергей вдруг нехорошо прищурился.
   - Что? - спросил я, подозревая что-то неладное.
   - Да думаю нагрузить тебя общественно-полезными делами. Мне нужно доставить пару документов в Кейродон.
   - А курьеры на что?
   - Не все вещи можно доверить курьерской службе Ордена, которая скрупулезно записывает кто, что и куда отправлял.
   - Хм...
   - И еще одно - возьмешь с собой Вайлет?
   От такого предложения я сильно удивился. С юной француженкой и воспитанницей Сергея я был знаком, но мы практически не общались.
   - Ей тоже надо отдохнуть и мир повидать, а я как всегда занят. И не отправишь же её одну?
   Причин отказываться у меня не было. Феникс тоже удивилась такому предложению, но спорить не стала. Тем более что вопрос с выбором места для отдыха решился удачно.
  
   Кейродон также называли просто Долиной или Перекрестком. Это был не другой мир, а просто осколок нашего, что-то вроде небольшого спутника, только не в космосе, а в другом пространстве. Наши маги считали, что он возник одновременно с Землей, впрочем это все интересовало только ученых.
   Для нас важно было то, что на Перекресток шли прямые порталы из десятка других миров. И все легальные гости в наш мир попадали именно через него. Конечно, Орден мог открывать порталы и в обход Перекрестка, да и из некоторых других соседних миров тоже можно было проникнуть на Землю, но это были словно лесные тропинки по сравнению с шестиполосным шоссе.
   Когда и как именно люди попали в Кейродон, никто точно не знал. Язык у них был неиндоевропейский, сходств с другими земными языками было крайне немного. Кроме жителей Земли населяли Перекресток эльфы, гномы, хоббиты и другие расы, все это были беглецы из других миров или простые путешественники, решившие осесть в гостеприимном месте. Вместе они построили своеобразный и красивый город, разделенный на множество кварталов.
   Через Перекресток шла бойкая торговля разных миров друг с другом и с Землей. Эльфийские снадобья, гномье оружие, амулеты, боевые артефакты, книги и многие другие вещи весьма ценились в нашем мире среди тех, кто был посвящен в тайны мира сверхъестественного. Купцы из других миров в свою очередь охотно покупали огнестрельное оружие, земные специи, семена и лекарства. Даже дешевые антибиотики или вакцины от болезней продавались за сотни золотых монет в средневековых мирах. Этой торговлей занимался сам Орден, жестко контролируя всех конкурентов. Многие кланы магов хотели торговать с другими мирами, но были вынуждены платить за это огромные пошлины.
   Еще одной статьей дохода Кейродона и Ордена внезапно стал туризм. Многие богатые и не очень богатые люди готовы были платить за безопасные экскурсии по другому миру, но это было невозможно. Зато легко можно было посетить спокойную и безопасную Долину, где хватало разной экзотики, и практически не было преступности. Существовал целый подотдел дипломатического отдела Ордена, который занимался организацией турпоездок в Кейродон, но можно было и самостоятельно отправиться туда, получив предварительно разрешение и заплатив за портал.
  
   Просто поразительно, сколько вещей нужно для короткой поездки на отдых! Собираясь, мы с Феникс честно решили поехать налегке и взять с собой только самое необходимое. В итоге в список самого необходимого вошли: по три комплекта одежды и несколько пар крепкой и удобной обуви на каждого, сменные носки и белье, пара полотенец, небольшой запас продуктов и воды (чисто на всякий случай), несколько книг, мыльнорыльное и прочие средства гигиены. Распихать все это удалось лишь в два рюкзака и чемодан. И это не считая прочих мелочей, которые мы везли на себе.
   Заодно нужно было навести порядок в доме, убрать все скоропортящиеся продукты, мусор и все прочее. Одно хорошо - у нас не было ни цветов, ни кошек, так что хоть об этом думать нам не приходилось.
   Уезжали мы рано утром. Портал располагался недалеко от Москвы, а свободные места оставались только на самый ранний рейс. Мне то ничего, а вот недовольная Феникс постоянно зевала.
   Нас до аэропорта подвез Коля, заодно надавал нам кучу советов: где жить, что есть, куда в первую сходить и что стоит посмотреть. Сам он не раз был на Перекрестке и хорошо его знал. А Вайлет с её вещами привез Сергей.
   - Какая погода хорошая, - сказала Вайлет, выбираясь из машины. - Даже уезжать жалко.
   С нашей последней встречи, она заметно подросла, став красивой и стройной девушкой. Её блестящие, черные волосы отросли уже до лопаток, а темные глаза и без макияжа были яркими и выразительными. Готов поспорить, у Вайлет уже много тайных поклонников, а скоро будет еще больше. Сильнее всего меня удивляло то, что, несмотря на потерю семьи, она все равно оставалась жизнерадостной и веселой.
   - Игорь, - обратился ко мне Сергей. - Я дал Вайлет денег, но если вдруг ей не хватит, займешь ей? Я потом отдам.
   - Без проблем.
   - Ничего не забыл?
   - Мое всегда со мной, - усмехнулся я, картинно сжимая кулаки.
   - Кейродон - место спокойное. Не считая их бойцов, там наших много, но все-таки...
   Сергей был совершенно серьезен, так что я тоже перестал улыбаться и молча откинул в сторону полы куртки, показывая висевшие на поясе кобуру с пистолетом и нож. Он кивнул.
   - Смотри только на досмотре не попадись, - предупредил Сергей. - Сейчас уже не хватает простого отвода глаз, повсюду камеры стоят.
   Вот именно поэтому я и не стал брать с собой еще и автомат. Мы с Феникс так и не смогли придумать, как его провезти самолетом.
   Попрощавшись с Колей, мы пошли на посадку. Не успокоенный нашими с Феникс объяснениями, Сергей лично провел нас через предполетный досмотр и проследил, чтобы мы без проблем сели на самолет. И только уже у трапа попрощался с нами, потрепал волосы Вайлет и еще раз пожелал удачного отдыха.
   Еще перед посадкой в самолет, Феникс и Вайлет шутливо поспорили, кто из них будет сидеть у окна. Феникс уступила девчонке, но потом позлорадствовала - наши места оказались прямо над крылом самолета.
  
   Коля вдруг оторвался от журнала и повернулся ко мне.
   - Игорь.
   - Чего тебе?
   - Мы же пятая раса, верно?
   - Ну да, - ответил я, задумчиво разглядывая протокол осмотра места происшествия.
   - И наследуем четвертой расе.
   - Слушай, тебе что, заняться больше нечем? Вон, полистай краткий курс "истории Ордена", раз склероз замучил...
   - Да я просто одного понять не могу. Если мы произошли от четвертой расы, то откуда взялись все эти каменные орудия неандертальцев и кроманьонцев?
   - Это ты к чему?
   - Информация к размышлению.
   На мгновение мне показалось что-то странное в голосе и словах Коли...
  
   Проснуться рано утром, когда никуда не надо спешить - замечательно. Немного полежав в гамаке, я спрыгнул на пол, мягко приземлившись на носки. Феникс все еще спала на старом диване рядом. Я потянулся, разминая мышцы, надел штаны и пошел к лестнице, стараясь не наступать на скрипучие половицы.
   По углам чердака валялись старые вещи, под крышей висели легкие и тяжелые луки, колчаны со стрелами, связки чеснока и лука. На низких и широких деревянных стеллажах сушились самые разные травы, от укропа и петрушки, до каких-то необычных лекарственных трав из иных миров. Запах тут стоял соответствующий, густой и сильный, с непривычки от него могла закружиться голова, но мне он сразу понравился.
   Вайлет еще спала в комнате на верхнем этаже. Я предлагал Феникс лечь спать вместе с ней, но она предпочла уйти со мной на чердак. Другие гости тоже еще не вставали, а вот гостеприимные хозяева уже давно работали.
   - Доброе утро, - мелодичным голосом поприветствовала меня Тиунорвель.
   - С новым рассветом, - по-эльфийски ответил я.
   Тиунорвель красивая и пожилая эльфийка, хотя человек незнакомый с эльфами мог обмануться её внешностью. Она была главой небольшой семьи и давно владела этой усадьбой, а сейчас сдавала часть комнат отдыхающим. Коля так настойчиво советовал мне остановиться именно у неё, что я решил так и поступить. Свободной оказалась всего одна комната, но мне предложили гамак или диван на чердаке.
   - Как вам спалось?
   - Замечательно, - ничуть не кривя душой, ответил я. - Давно так не высыпался.
   - Извините, вы очень хорошо говорите на нашем языке. Вас кто-то учил? - поинтересовалась вдруг Тиунорвель.
   - Да, одна эльфийка заботилась обо мне и заодно научила меня эльфийскому.
   - Она смелая, - тихо произнесла Тиунорвель. Мне показалось, что на её лице промелькнула печаль, но женщина вдруг сменила тему разговора. - Вы будете завтракать?
   - Да, но попозже. Сначала разомнусь. Вчера я видел озеро недалеко отсюда, в нем можно купаться?
   - Да, конечно, но вода в нем холодная.
   - Хорошо.
   Наниэль смелая? Кто ж спорит... Люди часто не понимают, что отстраненность и холодность эльфов, это не всегда проявление их высокомерия. Нередко это просто защитная реакция, страх привязываться к тому, кто завтра умрет от старости. Люди переживают, когда их питомцы умирают от старости, но мало кто думает о том, какого эльфам смотреть как день за днем стареет твой друг, или хуже того, любимый человек, и знать что он умрет, а ты будешь жить еще очень и очень долго?
   Выйдя на улицу, я замер от удивления и восхищения. Я понял, почему Коля так настойчиво советовал мне поселиться именно в этом месте...
   Утренний туман мягко окутывал холмы и скрадывал очертания леса вокруг уютной долины. Двух-трех этажные деревянные усадьбы эльфов стояли далеко друг от друга и утопали в зелени кустов и деревьев. Чуть выше по склону заметны были невысокие зеленые холмики, окруженные низкими беленькими заборчиками - норы гномов и хоббитов.
   Казалось, что если обернуться, то увидишь замок на холме и парящего над ним дракона, и услышишь тихую, мелодичную музыку из детства. Потому что это место очень напоминало замок эльфов из известной игры. Я даже подумал, что возможно кто-то из разработчиков игры был в этом месте.
   В красивом и темном буковом лесу было тихо и спокойно. Деловито чирикали воробьи, раздавался деловитый стук дятла, да пару раз мне повстречалась озорная и шустрая белка. По утоптанной тропинке бежать было легко и приятно. Только сейчас я понял, как сильно мне не хватало в городе этих утренних лесных пробежек. После бега и легкой разминки, я искупался в небольшом озере с прозрачной, темной водой и вернулся в усадьбу как раз к завтраку.
   Вайлет уже усела проснуться и умыться, и теперь завтракала за столом в компании пожилой немецкой колдуньи и молодого английского волшебника. Когда я зашел в столовую, Вайлет мне улыбнулась, а они посмотрели на меня со странной смесью опаски и уважения. Я подумал, что, наверное, зря вчера представился сотрудником Ордена.
   В отличие от Вайлет, Феникс еще спала. Когда я разбудил её, она, что-то сердито бурча себе под нос и зевая, завернулась в халат и пошлепала к умывальнику внизу. И даже после завтрака она недовольно ворчала, что я не дал ей поспать.
  
   Лишь на месте я разобрался с этой путаницей с названиями. Местный жители называли свой город Долиной. Торговый квартал города - по сути один большой рынок - назывался Перекрестком. А Кейродон - это весь этот осколок мира, окруженный горами.
   Долина была самым необычным их всех городов, что я видел. Каждый квартал уникален и совершенно непохож на другие. Туманный лог был полностью окружен темным буковым лесом. Совершенно скрытый густыми зарослями, он лежал в стороне, и лишь узкая тропинка через крутой холм связывала его с другими районами города. Жившие в маленькой долине посреди леса эльфы и хоббиты ценили спокойствие и уединение.
   Административный квартал был похож на хорошо укрепленную крепость, возвышавшуюся над городом. Там, под защитой укрепленных магией стен размещалась мэрия, официальное посольство Ордена, казармы Стражей и склад с оружием. Портал, связывающий Кейродон и Землю, находился именно там, в отличие от всех остальных.
   Самым большим, интересным и причудливым кварталом был сам Перекресток. Он стоял возле озера на берегах единственной на весь Кейродон реки, и множество каналов проходило через квартал, что придавало ему сходства с Венецией. Перекресток был так велик, что многие гости города считали, что это и есть весь город.
   Все дороги и каналы сходились у большой площади, полностью заставленной торговыми рядами, где продавали все возможные товары из доброго десятка миров, включая Землю. Вокруг в трех-четырех этажных зданиях располагались: банки, магазины, представительства крупных торговых компаний, лавки обмена денег, ломбарды, рестораны с самыми разными блюдами в меню, гостиницы на любой вкус и кошелек, а также храмы покровителей торговли и путешественников.
   Но самое интересное было то, что Перекресток был еще и очень красивым. Катаясь по каналам на белоснежной лодке, мы любовались массивными гранитными постройками гномов с мощными колоннами и стенами, изящными, словно бы невесомыми творениями эльфийских архитекторов и разнообразными строениями людей, порой умевших смешивать в одном здании сразу несколько архитектурных стилей.
   А запахи.... На шумных улицах и каналах Перекрестка пахло: свежей, вяленной и копченой рыбой, всевозможными ароматными специями, оружейной смазкой, едой из ресторанов и выпечкой из булочных, разнообразными цветами, духами и благовониями, копченостями и солениями, фруктами и травами.
   Жизнь тут кипела как нигде. По каналам сновали юркие лодочки с пассажирами и медленно плыли тяжело груженные грузовые ладьи. На улицах сновали туда-сюда быстроногие курьеры, торговцы с уличной едой, носильщики или повозки с товарами. На главном рынке толпились тысячи покупателей из самых разных миров. Тут были и эльфы в прекрасных шелковых одеждах, низкорослые хмурые гномы, люди разных рас и национальностей, неповоротливые тролли, мелкие и верткие гоблины, хоббиты, оборотни, вампиры, полуголые сатиры и фавны, любопытные нимфы в полупрозрачных одеждах, ёкаи со звериными ушами и хвостами и даже натуральные зверолюди.
   А уж чем тут торговали...
   Фрукты из всех уголков Земли и других миров: сладкие, кислые, горькие, солоноватые, приятно пахнущие и такие, как знаменитый дуриан. Феникс и Вайлет буквально объедались ягодами и фруктами, пытаясь попробовать все необычное. А я купил себе пакет баснословно дорогих на этом рынке обычных абрикосов и жевал только их.
   Оружие всех возможных видов: гномьи топоры и изготовленные вручную ружья, эльфийские луки, копья и доспехи, украшенные растительным орнаментом, автоматы и винтовки из нашего мира, странного вида боевые волшебные жезлы и совсем уж уникальные техномагические штуковины. Заскучавшие Вайлет и Феникс всеми правдами и неправдами пытались вытянуть меня с оружейного ряда, но я надолго застывал у каждого последующего прилавка и с удовольствием болтал с продавцами. Самый хитрый из них, низкорослый даже по меркам их племени рыжебородый гном, предложил девушкам передохнуть за столиком под навесом и бесплатно угостил их каким-то вкусным мороженым. Ну а я потом не удержался и купил у него изготовленный вручную увесистый пятизарядный пистолет и пару украшенных рунами кинжалов, пригодится кому-нибудь как подарок.
   Зато потом мне еще не раз долго скучать возле торговцев тканями, украшениями и тому подобным.... Даже Феникс, обычно равнодушная к таким вещам, не удержалась и купила платье из тонкого эльфийского шелка и пару мягких сапожек из кожи.
   Но по настоящему рыжая разгулялась в одной книжкой лавке. Она оставила обрадованному эльфу половину всех наших денег за полтора десятка редких книг по магии. Редких, толстых и очень тяжелых книг, которые именно мне пришлось тащить до гостиницы.
   Предлагали тут и незаконные, запрещенные к продаже товары. В одном проулке, в который мы свернули, чтобы срезать дорогу, совсем отчаявшийся продавец, постоянно пугливо озирающийся по сторонам, предложил мне "пыльцу фей". Я остановился и попросил его показать мне товар. Гоблин достал из внутреннего кармана потрепанной грязной куртки холщовый мешочек с каким-то белым порошком. Я взял маленькую щепотку и осторожно понюхал её. Не знаю, что это было, но точно не "пыльца фей".
   - И что это? - с усмешкой спросил я.
   - Как шо? - возмутился гоблин. - Не понимаешь штоли? Настояшшая "пыльца"!
   Спорить с ним мне было неохота, так что я достал из кармана удостоверение оперативника и показал ему. Реакция превзошла все мои ожидания, бросив мешочек в одну сторону, гоблин пулей метнулся в другую, выскочил на оживленную улицу, попытался затеряться в толпе, но на свою беду врезался в патруль Ордена.
   Выкрутив гоблину руки, патрульные подошли к нам и представились.
   - Игнацио Гарсия, патруль Ордена, этот гоблин что-то украл у вас?
   - Игорь Теплов, старший оперативник Российского отделения Ордена, - я показал удостоверения. - Нет, этот придурок предлагал мне что-то, что пытался выдать за "пыльцу фей".
   Гоблин жалобно заскулил, но не даже не пытался вырваться из хватки крепкого бойца.
   - Так ты, мелочь зеленая, решил завязать с карьерой воришки и податься в наркодельцы? - насмешливо спросил Игнацио Гарсия. - Захотелось наркобароном стать?
   Патрульные забрали мешочек с порошком, но к его содержимому отнеслись с явным скепсисом. Скорей всего мелкий пройдоха пытался втюхивать какую-то ерунду, вместо опасного наркотика.
   - И что с ним будет?
   - Формально мы не имеем права ловить преступников в Кейродоне, - объяснил нам Игнацио. - Но если бы он действительно продавал "пыльцу", то судили бы его все-таки мы. А так передадим Стражам, пусть они с ним разбираются. Вышлют скорей всего в родной мир.
   Предлагали нам не раз и другие интересные вещи, за провоз которых на Землю можно было получить вплоть до расстрела: опасные наркотики, артефакты некромантов, запечатанных демонов и проклятые вещи. За последнее карали особенно жестко. Потому что любили некоторые люди избавляться от врагов, подкидывая им тем или иным образом предметы, на которых лежали смертельно опасные проклятья, способные свести с ума или убить всю семью.
   Вайлет и Феникс, широко раскрыв глаза, пытались охватить все это разнообразие, разглядеть его и запомнить, распробовать все угощения и фрукты, полюбоваться на все украшения и диковинные одежды. Это странный, шумный и великолепный рынок захватил их так, что лишь поздно вечером, падая от усталости, они соглашались уйти домой. Да и я, в общем, не скучал там.
  
   В узком каменном ущелье разыгрывался последний акт хорошо знакомый многим мирам драмы межклановой розни. Эльф стоял, сложив руки, напротив своих соплеменников. Он выглядел расслабленным и спокойным, можно даже сказать миролюбивым, но другие эльфы не обманывались его видом и держали оружие наготове. Двое копейщиков стояли слева и справа от него, три лучника заняли позиции на высоких камнях, а прямо перед ним стоял эльфийский князь в полном боевом доспехе и с обнаженным клинком в руках.
   - Лиерахонт, - насмешливо произнес высокородный князь Алерваль. - Вот уж не думал, что ты так легко попадешь в столь простую ловушку. Воистину, от общения с людьми сам начинаешь глупеть.
   - Много болтаешь, - холодно ответил Лиерахонт.
   Алерваль побледнел от гнева и отставил ногу назад, картинно поднимая меч для удара. Этот аристократ никогда не мог удержаться от красивых и пустых жестов. Вот и сейчас, вместо того, чтобы убить давнего врага, эльф разыгрывал целое представление в духе классического эльфийского театра. Эльфийские драматурги славились любовью к таким сценам - два смертельных врага, боевые доспехи, клинки, что режут мифрил словно масло, и поединок.
   Впрочем, поединка то, как раз не будет...
   Лиерахонт не пошевелился и даже не дрогнул, он все также стоял и с еле уловимой едкой насмешкой в глазах смотрел на противника, не собираясь тратить последние мгновения жизни на бесплодные метания.
   Но я решил иначе...
   Тонкая эльфийская лучница, коротко вскрикнув, слетела с камня с метательным ножом в шее! Её товарищ молниеносно развернулся и успел подставить под летящий нож руку. Крикнув боевой клич, я с мечом в руке прыгнул вниз, ловко уклонился от выпада копейщика и быстрым взмахом меча перерезал ему шейные артерии!
   Эльфийский князь, развернувшись, прошипел что-то очень оскорбительное. Я в ответ усмехнулся и показал ему нанизанные на нитку эльфийские уши с татуировками убийц его клана.
   - Зачем ты вмешался?! - рявкнул Лиерахонт. - Это не твое дело!
   Ему я ответил хорошо знакомым оскорбительным жестом людских наемников. Алерваль принял это на свой счет и вконец взбесился. Он прыгнул на меня, ударил почти, не целясь, и легко развалил здоровую каменную глыбу на две части. Мне, простому наемнику, нечего было даже и думать о том, чтобы победить в схватке с князем эльфов.
   - Стоять, Алерваль! - рявкнул Лиерахонт. - Я твой противник!
   Лиер бросился на кровного врага лишь с коротким копьем в правой руке и кинжалом в левой. Я бы с удовольствием посмотрел на их бой, но у меня было слишком много своих противников...
   - Я всегда говорил, что ты слишком много болтаешь, - равнодушно бросил Лиерахонт.
   Алерваль поднял голову, попытался что-то сказать, но прозвучало лишь какое-то невнятное хрипение. Лиер насадил его на копье, найдя щель в доспехе, способном выдержать прямой выстрел гномьей пушки. Все с тем же равнодушным видом он кинжалом добил князя.
   - Раст! - Лиер повернулся ко мне и вздрогнул, как от удара. - Раст!!!
   Этот глупый эльф кинулся ко мне и упал на колени рядом со мной. Я усмехнулся ему и в последний раз сказал:
   - Мы опять победили, брат. Это уже становится скучным...
   - Раст! Зачем? - с мукой спросил он.
   - Все остроухие идиоты, но ты их превзошел, - я закашлялся и поморщился от боли, проклятый эльф очень неудачно всадил в меня сразу две стрелы.
   - Зачем ты вмешался?! Это было лишь мое дело!
   - Да клал я на ваши эльфьи заморочки, вот почему. На всю вашу сранную честь ваших высокосранных домов срал я.
   Лиер с невыразимой тоской смотрел на меня. И я был благодарен ему за то, что он не нес сейчас чушь про то, что перевяжет меня и найдет неизвестно откуда целителя.
   - Я должен был умереть, а не ты... - покачал он головой. - И что мне теперь делать? Я изгнанник. Мне нет дороги домой и ни один правитель не возьмет меня на службу. Мне стоило умереть, а не тебе.
   - Ты забыл, что я смертный? Не сегодня, так завтра я бы все равно умер. А ты... - я опять закашлялся и сплюнул кровь. - А ты живи, брат. Живи всем назло.
   Эльф встал, нашел мой меч, отер его от крови и положил мне на ноги.
   - Я похороню тебя с твоим оружие, - серьезно произнес он.
   - Эльф, - расхохотался я. - Ладно мне в этих камнях гнить, меч хороший зачем портить? Лучше продай его скупщику за пару монет и выпей за мою душу в ближайшем трактире!
   Он изумленно смотрел на меня, потом не выдержал и тоже рассмеялся чистым и заливистым эльфийским смехом. А я так и не успел ему признаться, что мне всегда нравился его смех...
  
   Усмехнувшись, я перевернулся на другой бок и заснул опять. Надо же какой забавный сон приснился...
  
   Феникс и Вайлет вполне хватило бы и Перекрестка. Каждый день они находили что-то новое и интересное, а их чемоданы заполнялись все новыми вещами. Но я смог уговорить их сходить в Подгору - квартал гномов.
   Подгора в самом прямом смысле находилась под горой. Правда это была не гора, а всего лишь высокий холм, да еще и застроенный домами, в которых жили в основном люди, но все равно местные жители называли её Гномьей горой.
   Один из главных входов в подземный город гномов располагался прямо напротив торгового квартала. Вокруг были указатели на нескольких языках, а возле входа стояли совсем молодые, безбородые гномы, которые раздавали всем посетителям путеводители с подробными картами и подробно расписанными советами тем, кто все-таки заблудился. Судя по количеству советов, гномам не раз и не два приходилось искать особо глупых туристов. Мне же схема Подгоры показалась очень простой и понятной, не то, что подземелья под нашим городом.
   От ворот начиналась широкая и ровная подземная улица с высоким потолком, поддерживаемым красивыми гранитными колоннами. На стенах висели магические светильники, дававшие слабый рассеянный свет. Возле перекрестков стояли суровые стражники гномов, очень бородатые, в доспехах и обвешанные колоссальным количеством оружия. Мне они, если честно, больше напоминали воров, ограбивших оружейный склад и пытавшихся все вынести на себе, но туристы и Вайлет были в восторге.
   Рядом с ответвлениями стояли экскурсоводы, за небольшую плату предлагавшие взглянуть на настоящую кузницу гномов, настоящее жилище гномов, настоящий храм гномов, настоящую подземную крепость и после экскурсии посетить настоящую столовую гномов, где подают блюда, разумеется, тоже настоящие гномьи.
   Феникс и Вайлет было очень интересно. А мне все смутно казалось каким-то нарочитым, вся эта: каменная мебель, тусклые светящиеся грибы и горящие лучины, шкуры неведомых зверей на стенах и все остальное. Крепость же и вовсе ничем не напоминала настоящие форпосты гномов, которые я видел. Разве что взглянуть на кузницу было интересно.
   В небольших лавках предлагали сувениры, ювелирные украшения и изделия кузнецов. Но все это и так продавалось на рынке. Побродив по "настоящему" гномьему городу, мы проголодались и хотели зайти в столовую.
   - Игорь! - услышал я вдруг удивленный знакомый голос. - Ты откуда здесь взялся?
   Я повернулся, увидел Дарена и удивился не меньше его.
   - Здорово, да вот, решил взглянуть, как гномы живут. А ты что тут делаешь?
   - Серьезно, что ли? - Дарен хохотнул. - Вот уж не думал, что ты тоже на эту ерунду поведешься. Здравствуй, Феникс.
   - А что делать? В свой настоящий город вы не пускаете.
   - Делать нам нечего, всяких любопытных к себе пускать, - проворчал Дарен.
   - Слушай, мы тут перекусить собрались, может, с нами пойдешь? - предложил я. - Заодно поговорим.
   - Хорошо, только не здесь. Я вам настоящую гномью кухню покажу.
   Вслед за ним мы ушли в сторону, от туристических мест и направились по узким проходам куда-то вглубь холма и ниже под землю. Там нас несколько раз останавливали гномы, но Дарен говорил, что мы с ним и это решало вопрос.
   Настоящего города гномов мы так и не увидели, просто потому, что его здесь не было. По словам Дарена, гномы в Кейродоне жили рассеяно, многие и вовсе на поверхности. Другие делали небольшие хутора в старых выработках. В один из таких хуторов он нас и привел.
   В небольшом подземном зале, до потолка было всего два с половиной метра, располагалась типичная гномья столовая. У стены барная стойка, за которой хмурый гном протирал полотенцем большие глиняные кружки. Стояли длинные и массивные деревянные столы с низкими лавками. Возле другой стены было свободное пространство и небольшое каменное возвышение. По словам Дарена там танцевали по вечерам, а при необходимости устраивали общее собрание.
   От общего зала в сторону отходили узкие проходы с дверями. Из одного такого прохода слышались ритмичные удары по металлу. Как нам объяснил Дарен, левый коридор - это жилой сектор, а правый - хозяйственный, там была общая на всех жителей мастерская, склады и амбар.
   - У вас электричество есть? - удивился я, глядя на обычные лампочки под потолком.
   - Ну да, - пожал плечами Дарен. - А что в нем такого? Давно уже построили подземную электростанцию. Энергию в основном для кузниц и мастерских используем, а лампочки так, для комфорта.
   - А почему наверху магические светильники? - полюбопытствовала Феникс.
   - Так то для туристов, - махнул рукой Дарен.
   Феникс и Вайлет при этом с мрачным видом переглянулись.
   - Садитесь, сейчас накормим вас.
   Он подошел к хмурому гному за барной стойкой, прислушавшись, я услышал о чем они говорили.
   - С каких пор ты людей к нам водишь?
   - Это друзья, я с ними вместе сражался.
   - Ладно, тогда, - все с тем же выражением лица кивнул гном.
   В зале кроме нас никого не было. Как сказал Дарен - все на работе. В ожидании блюд, он нам рассказывал про гномов.
   - Вот так на самом деле мы и живем. Маленькими поселениями, где все на виду. Едим все в общей столовой, работаем сообща, вместе решаем важные вопросы, всей общиной празднуем и горюем. У нас, за укреплениями тоже самое, такие же маленькие общины. Вся разница в том, что здесь гномы ничего не опасаются, а мы вынуждены жить все вместе, чтобы защищаться.
   - Ведьм же больше нет, - удивилась Феникс. - А кто кроме них вам угрожать мог?
   - Так потому никто и не мог угрожать, что мы так жили.
   Я рассказал Дарену, что мы в отпуске, представил ему, наконец, Вайлет. Он в свою очередь объяснил, что делает здесь.
   - Отец послал, - недовольно вздохнув, ответил он. - Я тут этот... как его... полномочный представитель клана!
   - Посол?
   - Ну да. Мол, налаживаю связи, решаю вопросы с торговлей и так далее.
   - А на самом деле?
   - Да какие тут связи? Мы просто продаем местным железо, да держим одну палатку на рынке, где торгуем своими изделиями. Делить нам нечего, помогать друг другу тоже нечем. Отец просто женить меня хочет и все.
   - Женить? - удивленно спросила Феникс. - А зачем для этого в Кейродон посылать?
   - Женщин у нас мало, - вздохнул Дарен. - И добрая половина из них мои родственницы, вот он меня и спровадил. А здесь мол, на сына главы клана много охотниц найдется, какая-нибудь да окрутит меня.
   - А ты не хочешь жениться?
   - Так это ж мне сразу из отряда разведки уходить придется! - воскликнул Дарен. - А дружина наша даже во время войны с ведьмами ничего не делала, а только дом охраняла! И мне всего пятьдесят лет! Рано мне еще бороду до пола отращивать и на лавке целыми днями сидеть, глядя, как жена по хозяйству управляется.
   Из кухни вышла маленькая и симпатичная гномка, худенькая, рыжеволосая и с веснушками. Она поставила на стол поднос с тарелками.
   - Кушайте на здоровьице, гости дорогие, - гнома поклонилась нам и ушла.
   - Впервые вижу гному с веснушками, - удивился я.
   - Так она не местная, - пояснил Дарен. - Я её подобрал во время вылазки в Артан, дело было у нас там одно... но не важно. С начала думал, что человечий детеныш, думал где-нибудь здесь её оставить, а когда отмыл от грязи она оказалась гномкой.
   - И что теперь?
   - А что? С собой домой заберу. Конопатые гномы тут не нужны, а у нас женщин мало, может и найдет свое счастье, - беззаботно ответил Дарен. - Она сама сказала, что хочет со мной отправиться.
   - Так и сказала? - спросила Феникс.
   - Ага.
   Я почувствовал в мыслях Феникс оттенок усмешки, но не понял, с чем он был связан. Дарен тем временем расставил блюда по столу. Девушкам он поставил салат из капусты, разных трав и грибов и тарелку сладких пирожков, а нам оставил большой чугунок с тушенным мясом и полный кувшин эля.
   Мясо было жирным и непривычным на вкус, а эль густым, тягучим и темным. Закусывали мы жестковатыми хлебными лепешками, с чесноком и луком. В общем, еда простая и сытная, неудивительно, что туристам наверху предлагают другие блюда.
   - Делать мне тут нечего, вот я и помогаю по мелочи хозяевам. То в кузне молотом бью, то за туристами приглядываю, то еще что-нибудь.
   Одного лишь эля нам показалось мало, слово за слово, и мы с Дареном договорились вечером посидеть и хорошо выпить. Я проводил уставших девушек до гостиницы, а сам вернулся назад. Феникс проводила меня укоризненным взглядом, но ничего говорить не стала.
  
   Когда я вернулся к гномам, за столом уже собралась целая компания проголодавшихся за день мужиков. Гномы ели и пили шумно, с удовольствием и много. Конопатая гнома едва успевала приносить новые блюда и бутылки с гномьим самогоном. Дарен сразу усадил меня за стол рядом с собой, плеснул в глиняную кружку самогонки и предложил выпить за встречу.
   - Ух... - я задохнулся от неожиданности. - Сколько здесь?
   - Восемьдесят, чистая как слеза! - ответил довольный гном. - Выдержишь?
   Вместо ответа я выпил еще и закусил сладковатым мясом, жаренным со специями.
   - Все спросить хотел, что это за мясо? - поинтересовался я.
   - Расти, - ответил Дарен, и объяснил. - У вас их вроде бы называют морскими свинками.
   - А почему вы их едите? - удивился я.
   - А где ты в пещерах видел пастбища для коров или овец? - спросил Дарен. - Вот потому и разводим. Раньше крыс разводили, но они мелкие и проблем с ними много. С хомяков тоже много не наешься. Кролики жрут много, а вот расти в самый раз.
   Хорошо, что Феникс и Вайлет этого не знали, подумал я. Я же, особенно после гномьей самогонки, и крысой закусил бы не поморщившись. Вкусы гномов могли показаться странными, но люди ведь тоже и крыс едят и еще кого похуже.
   Пьянка была веселой и шумной. К нам постоянно присоединялись все новые и новые гномы. Все ели, пили, громко рассказывали шутки и дружно хохотали над ними. Есть и пить наравне с хозяевами было сложно, но я кое-как справлялся, чем заслужил всеобще одобрение.
   - Я же говорил, что он наш! - громогласно хвастался Дарен, от души хлопая меня по спине.
   А там и до песен дело дошло...
   - Все говорят, что пить нельзя,
   Все говорят, что пить нельзя;
   Все говорят, что пить нельзя,
   А я говорю, что буду!
   Но больше всего меня поразила песня, которую вдруг запел Дарен:
   - Чёрный ворон, что ты вьёшься
Над моею головой.
Ты добычи не дождёшься:
Чёрный ворон! -- я не твой!
   Гномы подхватили грустную песню и пели её со всей серьезностью, а я негромко подпевал им. А потом поинтересовался у соседа, понимают ли они о чем песня?
   - А что тут непонятного? Такие песни, они во всех мирах об одном поются. Выпьем, друг-человек, за всех кто пал в бою! За всех отчаянных храбрецов!
   Потом они затянули очень долгую и грустную гномью балладу. Я не понимал слов и тихо поинтересовался у Дарена, о чем она.
   - Да все о том же. Молодой гном из хирда ранен орочьей стрелой, и умирая на поле боя, смотрит, как над ним кружит ворон и просит его передать весть родителям, что сражался он честно и не посрамил чести клана.
   Уже поздно ночью я пошел обратно. Дарен вызвался меня проводить, а с ним пошли два молодых гнома, не сидевших за столом и потому трезвых. Шли мы весело, поочередно прикладываясь к захваченной бутылке самогона. Я хотел поделиться и с молодыми, но Дарен помешал, сказал, что рано им еще.
   Уже в лесу мы вдруг услышали треск веток и громкий вскрик. Гномы сразу насторожились и достали топоры, я присел возле дерева и положил руку на кобуру.
   - Я думал вы мирно живете...
   - Мирно то мирно... ик! - икнул Дарен, несмотря на выпитое, он крепко держал в руках секиру. - Да вот завелась у нас погань какая-то. Двух девок молодых из вашего рода убила.
   - Проверим? - предложил я.
   - А то!
   Алкоголь еще не выветрился у меня, но взявшись за оружие, я сразу собрался и пробирался по лесу тихо. Дарен сразу приказал молодым гномам держаться за нами и шуметь поменьше. Сам он, вопреки эльфийским поговоркам, шел бесшумно, не задевая веток.
   Подойдя поближе мы услышали странный шорох, прерывистое дыхание и слабые женские стоны. Переглянувшись, мы с Дареном заорали во весь голос и прыгнули в кусты....
   Истошно завизжав, девушка метнулась через кусты в одну сторону, а полуголый парень с выпученными от страха глазами помчался в другую. Мы с Дареном опешили и замерли с раскрытыми ртами, глядя на кучу мужской и женской одежды и пустую бутылку вина.
   - Это... - начал было Дарен.
   - Да... - глубокомысленно подтвердил я.
   - Не повезло, - почесал затылок гном. - Может найдем и извинимся?
   - Найдешь их сейчас... вон как бежали и в разные стороны.
   Отойдя в сторону, мы не выдержали и громко засмеялись.
  
   Перемахнув через забор, он неслышимой тенью помчался к своей цели. Чутко спавшая собака ничего не услышала, дремавший на крыше кот лишь дернул ухом, одна только черная ворона недовольно каркнула.
   Дом закрывал купол из переплетения стальных, зеленых, серых и огненно-рыжих нитей. Казалось, что никто не смог бы пробраться сквозь него, но демон без колебаний двинулся вперед.
   - Карр!
   - Карр-карр!
   На всех деревьях и крышах домов вокруг сидели вороны. Демон не обратил на них внимания, продолжая пробираться к цели, а зря...
   Прохладный ночной воздух с тихим свистом разрезало копье. Демон отпрыгнул и, оскалившись, зашипел на неожиданного врага. Парень стоял на самом краю тонкой ветки, а на его плече сидел крупный ворон.
   - Хэй!! - крикнул парень.
   Вороны все разом кинулись на демона. Он пытался отбиваться, но их было слишком много. Осатаневшие птицы долбили врага клювами, рвали его когтями и оглушительно каркали. Не выдержав, демон бросился бежать прочь по улице, оставляя на асфальте пятна темной, дымящейся крови, но через пару секунд ему в голову с отвратительным чавкающим звуком врезался молот. Демон как подкошенный рухнул на дорогу и его тут же накрыли вороны.
   - Цель уничтожена, - негромко доложил Сергей, выходя из тени.
   Ян легко спрыгнул с дерева и подобрал свое копье.
   - Благодарю за помощь.
   - Я помогал не вам, а Игорю, - просто ответил он. - Почему вы до сих пор ему не сказали, что за ним идет охота?
   - Так нужно для его же блага, - привычно соврал Сергей.
  
   На следующее утро я проснулся как обычно рано и пошел бегать по лесу. Похмелья как такового у меня не было, но все равно хотелось размяться, взбодриться и заодно проветриться. Бежал я по своему обычному маршруту, как вдруг услышал чей-то резкий крик, рычанье, треск веток и шум драки.
   Свернув с тропинки, я легко взбежал на пригорок и увидел необычную для этого тихого места картину - молодая девушка лежала на земле в разорванной окровавленной одежде, а возле неё шла драка. Худой, но крепкий на вид эльф отбивался коротким слегка изогнутым мечом сразу от трех оборотней в форме вервольфов.
   Зарекалась свинья говно есть, недовольно подумал я, прыгая с пригорка в гущу схватки. Я легко сбил одного оборотня в сторону и сразу всадил ему клинок под лопатку. Эльф мгновенно воспользовался заминкой, рассек грудь другому вервольфу, зазевавшемуся на мгновение и резким обратным движением отрубил ему голову.
   Третий оборотень не раздумывая ломанулся через кусты. Мы с эльфом быстро переглянулись и поняли друг друга без слов. Он помчался через лес, легко и стремительно, не задевая веток и не приминая травы, как умеют только эльфы. А я повернулся к оставшемуся вервольфу и улыбнулся ему...
   Схватка была недолгой. Оборотень, поскуливая, прополз пару метров, скатился вниз по склону в кусты и замер там. А я вернулся к девушке и нагнулся к ней, прижимая пальцы к артерии на шее. Увы...
   Сорвав пучок травы, я стал вытирать лезвие ножа от крови и, повернувшись, столкнулся взглядом с невысокой, но очень злой девушкой в темных облегающих ноги штанах и короткой куртке. На мгновение я замер, пытаясь понять, как эта незнакомка смогла настолько незаметно и близко подойти ко мне?
   - Сволочь, - не сдерживая гнева, прошипела девушка и резко крутанула в руках копье с длинным листовидным наконечником, становясь в боевую стойку.
   Понимая всю забавность ситуации, я невольно усмехнулся. А вот её моя улыбка только еще больше разозлила. Плавно сдвинувшись в сторону, девушка невероятно быстрым движением атаковала меня справа, метя копьем прямо в шею. Я попытался уйти назад, но за спиной стояло дерево!
   Оттолкнувшись от ствола, я прыгнул вперед, собираясь сбить странную противницу с ног, но она просто взлетела в воздух и в сторону! От удивления, я едва не потерял концентрацию и не вывалился из транса. Улыбаться и недооценивать её явно не стоило!
   Приземлившись на руки, я оттолкнулся от земли и сделал сальто назад, уходя от очередного очень быстрого выпада копьем. Чтобы выдержать навязанный мне темп, мне пришлось вспомнить почти все известные мне акробатические приемы и трюки и каждый раз мне буквально на волосок удавалось опережать противницу. Странная девушка атаковала стремительно и яростно, её реакция значительно превосходила человеческую. Единственное что пока меня спасало, так это её неопытность и неумение контролировать эмоции. Чрезмерно разозлившись, она делала лишние движения, и поэтому мне удавалось уклоняться от её атак.
   Я очень хотел остановиться и объяснить, что она ошибается, но как?! Идея пришла в голову неожиданно, но как нельзя вовремя. Глубоко вздохнув и выдохнув, я встал спиной к дереву, присел, словно бы собираясь прыгнуть в сторону и... в нужный момент подставил руку.
   Наконечник копья легко рассек мышцы, скользнул по кости и глубоко в дерево. Девушка замерла, ярость в её глазах сменилась сначала удивлением, а потом и пониманием. Она напряглась, готовясь отпрыгнуть назад (и ведь могла же успеть!), но потянула копье, надеясь вырвать его. Схватившись за древко, я резко вскинул свободную руку и прижал нож к шее девушки.
   - Не дергайся, - раздраженно сказал я, пытаясь отдышаться. - А не то порежешься.
   - Не надейся, что это спасет тебя, сволочь!
   - А это зря, - зло улыбнулся я. - Злость полезна, но ты её не контролируешь!
   - Рин, нет!!!
   От резкого окрика, девушка вздрогнула и посмотрела в сторону выскочившего из кустов эльфа.
   - Он же помог мне! Почему ты не сказал ей?
   - Не успел, - совершенно честно ответил я.
   - Что? - растерянно переспросила девушка. - Да он же...
   - Да ты хотя бы нож его посмотри!
   Она осторожно отстранилась назад и увидела, что все это время я держал нож лезвием к себе. От выражения недоумения и испуганной растерянности на лице девушки, мне её даже жалко стало.
  
   В лесу стало шумно и людно, а также эльфно и гномно. Но царившая вокруг суета была мне совершенно знакома и привычна. Сразу несколько эльфийских целителей занимались моей раной, другие осматривали тело убитой девушки. Сердитые гномы убирали тела оборотней, люди зарисовывали место преступления и изучали следы. Рядом что-то обсуждали местные сыщики. В общем, все как у нас.
   Феникс разглядывала мою рубашку и сердито ворчала, что даже на отдыхе я смог вляпаться в историю. Она сквозь сон почувствовала, что меня ранили и, практически не одевшись, примчалась мне на помощь. Девушка, которую назвали Рин, слушала эльфа и то краснела, то бледнела. Потом, опустив голову, она подошла ко мне.
   - Прощу прощения, я... очень виновата, что поторопилась с выводами, - виноватым голосом проговорила девушка. - Что я мне нужно сделать, чтобы искупить свою вину?
   - Ничего страшного, - я махнул рукой. - Это просто царапина.
   - Но...
   - Раз он дал себя ранить, значит, он сам и виноват, - резонно заметила Феникс. - Совсем расслабился на отдыхе?
   - Все равно я очень виновата перед вами, - упрямо заявила Рин. - Вы помогли нам, спасли Лиера, а я за это напала на вас и ранила...
   - Ну... - я развел руками, и поморщился от боли в плече. - Я сам, застав кого-нибудь с окровавленным ножом над телом убитой девушки, сначала напал бы, а потом уже задавал вопросы.
   Феникс бросила на меня насмешливый взгляд. Она-то знала, что я сначала бы увидел рваные раны от зубов и лап оборотня, да и вообще, в любом случае не стал бы без предупреждения нападать. Но я не хотел давить на девушку, ей ведь и так уже досталось.
   - Так что ничего страшного, да и эта царапина быстро заживет. Рубашку только жалко.
   - Ринаро!
   От окрика девушка вздрогнула, как от удара и резко выпрямилась. К нам подошел невысокий, седой мужчина в классическом японском кимоно. От него так и веяло холодной и древней силой.
   - Ты понимаешь, что натворила?
   - Да...
   - Ты посмела использовать свою силу против невиновного человека. Более того, против нашего союзника из Ордена магов Терры!
   - Да говорю же - ничего страшного! - вмешался я. - Просто царапина.
   - Это у вас просто царапина. А окажись на вашем месте другой человек, и все могло бы закончиться гораздо хуже, - справедливо заметил старик. - Ты это понимаешь, Ринаро?
   - Да, - опустив голову, ответила Ринаро.
   - От имени Стражей Кейродона я приношу вас свои извинения за необдуманные действия своей дочери, - он низко поклонился мне. - Могу ли я чем-то возместить вам вашу рану и потерянное время?
   - Пожалуй, да, - неожиданно ответил я, - Мне бы не помешала новая рубашка, вместо порванной.
   - Это все?
   - Ну, если ваша дочь согласится, я бы хотел устроить с ней тренировочный бой.
   - Она согласится, - сурово взглянув на Ринаро, ответил её отец.
   Девушка сильно удивилась, но не посмела возразить отцу и с его позволения ушла.
   - Зачем вам это?
   - Действительно, - поинтересовалась Феникс. - Так сильно хочешь реванша.
   - Нет, - возразил я. - Мне просто интересен бой с равным противником.
   - С равным?
   И Феникс и отец Ринаро одинаково удивились моим словам. Уходя, я поймал пристальный взгляд эльфа и почему-то он мне показался знакомым, словно бы я его где-то видел.
  
   Пока Феникс и Вайлет собирались, я доедал внизу свой завтрак. Тиунорвель, узнав, что оборотней убили, заметно обрадовалась. Она рассказала мне, что последнюю неделю молодые парни и девушки по ночам охраняли Туманный лог, но все равно жителям было неспокойно.
   - Мир вашему дому, прекрасная хозяйка, - по-эльфийски произнес все тот же эльф Лиер, заходя в дом. - Можно мне побеседовать с вашим гостем?
   - Конечно, страж, - немного удивившись, ответила Тиунорвель.
   Лиер сел за стол и внимательно посмотрел на меня. Что-то странное таилось в его глазах, что-то непонятное...
   - Не узнаешь меня? - с грустью в голосе спросил он.
   - Хм... - я задумался, эльф явно имел ввиду не нашу утреннюю встречу в лесу. - Погоди... это ты был в том проклятом городишке в Артане?! - изумленно воскликнул я.
   - Я говорил не про это, но да. Я там был, - подтвердил Лиер.
   - Как же ты выжил?
   - В последнее мгновение успел спрыгнуть со стены в ров, - ответил он.- А как выжили вы? И... это вы устроили этот пожар?
   - Да, - не отводя взгляда, ответил я. - Но это была случайность, мы не хотели сжигать город.
   - А что вы вообще там делали?
   - Спасали двух приговоренных девушек, их собирались казнить как ведьм. Но все пошло не совсем так, как я хотел.
   - Артан... - сухо прокомментировал Лиер. - Там всегда все идет не так.
   - Зачем вмешался?
   - Не понимаешь?
   - Нет, - честно ответил я. - Не помню, чтобы я раньше тебя видел.
   - Да, конечно... - помрачнел он. - Сегодня ты спас меня и помог нам убить опасных преступников, так что мы в расчете. И извини за глупые вопросы...
   Он собрался вставить, но я остановил его.
   - Погоди. Ты знал меня в одной из моих прошлых жизней?
   - Да. Как ты догадался?
   - Это было не сложно, - усмехнулся я. - И я уже сталкивался с людьми, которые знали меня раньше.
   Я заметил, что Тиунорвель с хорошо заметным жгучим любопытством прислушивается к нашему разговору. Странно, обычно эльфы более сдержанны в проявлении чувств.
   - Люди живут много раз? - наконец, не выдержала она и задала вопрос.
   - Да, - ответил Лиер. - Но не все люди, а лишь те, у кого есть желание вернуться опять.
   - Но это, ни о чем не говорит. Человек не может помнить то, что было в его прошлой жизни, поэтому каждый раз он проживает заново и другим человеком, ведь многое зависит от воспитания и места, где человек родился и жил.
   - Верно...
   - Скажи, что ты сделал с моим мечом? - наудачу спросил я.
   - Т-ты все-таки помнишь? - изумленно спросил Лиер.
   - Не совсем, мне на днях приснился сон... - я пересказал ему сон, приснившийся мне пару дней назад.
   - Да, - кивнул он. - Все так и было. Я убил Алерваля, потом похоронил те.. Раста и пошел прочь из тех мест, а меч... я хотел его сохранить, но однажды, убегая от врагов, я прыгнул в реку и утопил там мешок с вещами и твой меч.
   - Кем мы были?
   - Наемниками, как вы говорите, солдатами удачи. Мы нанимались к эльфийским и людским правителям, сражались и убивали за них, пропивали золото в кабаках, грабили купцов и деревни, потом влезли в междоусобицу эльфов и... все закончилось.
   - Понятно. Женщин то я хоть не насиловал?
   - Ты не можешь отвечать за то, что делал Раст, - покачал головой Лиер. - Это его дела и его грехи, а ты другой человек.
   - И все-таки?
   - Однажды ты вооруженный лишь ножом убил трех наемников из нашего отряда пытавшихся изнасиловать пятнадцатилетнюю дочь купца, в городе который мы захватили. Я тогда сказал тебе, что ты не сможешь спасти всех, на что ты ответил:"Да, не смогу. Но помогу тем, кому могу помочь".
   - Очень на тебя похоже, - хмыкнула Феникс, которая, как оказалась, уже давно стояла на лестнице и слушала нас.
   - Не буду врать, мы творили разное, но за свои грехи я отвечу сам, а твои остались в том ущелье.
   - Меня зовут Игорь, я был тебе другом в той жизни, значит смогу стать другом и в этой, - я протянул ему руку.
   Лиер молча пожал её.
   - Но как ты узнал меня?
   - Не знаю, - пожал он плечами. - Просто понял что ты - это ты.
   Интересно, сколько еще знакомых из моих прошлых жизней объявится в этой?
  
   Феникс и Вайлет не захотели смотреть на тренировочный поединок между мной и Ринаро. Рыжая лишь фыркнула в ответ на такое предложение и сказала: "На тупой мордобой в твоем исполнении я и дома насмотрюсь". Забрав Вайлет, она отправилась дальше изучать Перекресток.
   Зато других зрителей хватало. Десяток стражей Кейродона пришли поболеть за свою неформальную предводительницу. Дарен привел пару знакомых гномов, всегда охочих до такого зрелища. Но больше всего меня удивили местные сотрудники Ордена, успевшие не только узнать о поединке, но и собрать полноценную группу поддержки для меня, в которой было несколько симпатичных испанок. Гномы первым делом открыли бочонок пива и стали щедро угощать всех желающих. Молодые парни из стражей распускали хвосты перед испанками. Остальные азартно спорили и делали ставки.
   Между мной и Ринаро стоял Лиер, взявший на себя роль судьи, и объяснял нам условия поединка:
   - Оружие будет деревянным: копье у Ринаро и нож у Игоря. Смертельные удары запрещены. Поединок будет идти либо пока один из вас не признает поражение, либо не потеряет сознание. Я, как судья, оставляю за собой право в любой момент по своему желанию остановить вас.
   - Я согласна, - кивнула Ринаро.
   - Мне оружие не нужно, - ответил я.
   - Хорошо.
   Он отошел в сторону, зрители затихли. Ринаро для поединка надела короткие облегающие штаны и безрукавку, а я остался только в шортах. И честно сказать, в куртке я выглядел более серьезным противником, чем без нее.
   - Ты готов? - спросила Ринаро.
   - Да. И не жалей меня, любая моя рана заживет самое позднее к вечеру.
   - Ты тоже не сдерживайся, а иначе это не имеет смысла, - серьезно сказала мне она.
   Мы повернулись и отошли друг от друга шагов на двадцать, примерно. Я встал в стойку и тряхнул отросшими волосами. Ринаро подняла копье, взмахнула им несколько раз, крутанула над головой и с места прыгнула на меня!
   Приземлившись, Ринаро подняла в воздух кучу песка, такое я раньше только в аниме видел. Для обычного человека такое приземление обернулось бы переломами ног и позвоночника. Сам я едва успел отпрыгнуть в сторону, иначе это был бы самый короткий мой поединок.
   - Интересно... - хрипло проговорил я, улыбаясь противнице.
   Она атаковала стремительно и беспощадно. Её копье сливалось в неразличимую полосу, и я с трудом успевал уклоняться от её выпадов. Даже в боевом трансе мне едва-едва хватало скорости, чтобы сражаться с Ринаро.
   Крутанувшись на пятках, она с размаху ударила меня копьем. Не успевая отпрыгнуть, я подставил руку и отчетливо услышал треск кости. Зарычав от злости, я, не сдерживаясь, ударил Ринаро в живот и отбросил её на пару шагов назад. На мгновение она потеряла равновесие, и я тут же воспользовался этим и атаковал. Ударив её ногой ниже колена, кулаком в солнечное сплетение и... надо было бы добивать левой рукой, но кость ведь еще не заросла!
   От удара древком в челюсть я отшатнулся назад и спустя долю секунды едва успел отбить выпад справа. Разозлившаяся Ринаро стала наседать на меня еще жестче и сильнее. Пропустив еще пару чувствительных ударов, я и сам разъярился. Сознание начало затягивать до боли знакомая пелена безумия... поняв, что уже улыбаюсь, я резко отпрыгнул в сторону.
   - Стой! - резко крикнул Лиер.
   Встряхнувшись, я пришел в себя. Бледный Лиер уже поднимал руку, чтобы остановить бой. Ринаро стояла в паре шагов от меня, не понимая, что происходит, но догадываясь что-то что не так.
   - Нормально все, - хрипло ответил я. - Продолжаем.
   Дальше было проще. Я лучше контролировал себя, и даже пропуская удары, не терял голову. У Ринаро получалось хуже. Она злилась и сгоряча била часто и сильно, но увлекалась и забывала о защите. Я несколько раз ощутимо ударил её по животу и в грудь, от чего Ринаро разъярилась еще сильнее.
   Закричав что-то нечленораздельное, она прыгнула на меня, приземлилась, взметнув кучу песка и пыли, провела ловкий обманный прием и резким выпадом ударила копьем. Пропустив копье, я простым прямым ударом разбил ей нос. Вскрикнув скорее от неожиданности, чем от боли, Ринаро отпрыгнула в сторону.
   Я быстро вытер лицо - кровь из рассеченной брови заливала правый глаз - и приготовился. Ринаро провела пальцами по носу и удивленно посмотрела на кровь.
   - Ах ты!!!
   Недоговорив, она опять кинулась на меня. Ринаро двигалась еще быстрее, чем раньше, злость придавал ей сил, но на этот раз я предчувствовал её движения и вел бой так, как мне было нужно. Отбив пару моих ударов, Ринаро провела резкий и сильный выпад копьем. Я шагнул вперед, пропустил удар, а сам пальцами сжал её горло.
   - Хватит!!! - опоздав на мгновение, скомандовал Лиер.
   Но мы уже и так закончили бой. Ринаро сжимала древко копья и с бессильной злостью смотрела на меня. Она чувствовала мою хватку и понимала, что мне ничего не стоит вырвать ей кадык.
   - В настоящем бою, ты был бы мертв, - хрипло проговорила Ринаро, показывая жестом на затупленный наконечник копья, вонзившийся мне глубоко в живот.
   - Если хочешь выжить в бою, то всегда держи в голове, что твой противник может кинуться на рожон. Или ты, правда, думаешь, что берсерка волнует такая мелочь как смерть?
   Усмехнувшись девушке, я отпустил её и вытащил из себя копье. Лиер, подбежавший к нам, озадачено посмотрел сначала на меня, потом на Ринаро.
   - Ну и кто победил?
   - Не знаю, - я пожал плечами.
   - Ничья, - хмуро бросила Ринаро.
   Пока Лиер объявлял результат, мы вдвоем отошли в сторону. Я, намочив в воде чистую тряпку, вытирал с себя кровь. А Ринаро, наскоро умывшись, сразу стала жадно пить.
   - Ты слишком много думаешь в бою, - негромко сказал я ей.
   - А это плохо? - удивилась Ринаро. - Если не думать в бою, а только драться то...
   - Во время боя думать можно только о нем, - отрезал я. - Если хочешь выйти из этого боя живым, конечно же. Это потом будет возможность подумать о других делах, а в бою все мысли должны быть только о враге и о том, как его победить!
   - А я разве не об этом думаю?!
   - Знаешь, почему я так легко победил тебя в нашей первой схватке?
   - Потому что сильнее меня? - недовольно поинтересовалась девушка.
   - Нет, по силе мы равны, а реакция у тебя даже лучше моей, - честно признался я. - Я победил потому, что ты в тот момент ненавидела меня и хотела убить. Понимаешь? Ты думала не о том, как победить меня, а о том, какой я смерти заслуживаю.
   - Ну, я же думала, что ты убийца!
   - И что с того? - с иронией спросил я.
   - Ну...
   - А будь я убийцей - убил бы и тебя.
   Ринаро возмущенно замолчала, не зная, что сказать в ответ, и опять принялась жадно пить воду.
   - А я ведь говорил тебе тоже самое, - с легкой усмешкой сказал подошедший к нам Лиер.
   - Да ну вас к черту!
   - Если ты научишься держать эмоции под контролем, то мне тебя не победить в этой жизни, - совершенно серьезно сказал я.
   Её сила далеко выходила за рамки возможного для человека, но при этом я не чувствовал в ней ничего чуждого, как было с Арихико или с Яном, когда он превратился в сида. Ринаро выглядела как обычная девушка, активная, яркая, спортивная и жизнерадостная. Через пару минут она уже выбросила из головы свое поражение и весело шутила с друзьями.
  
   После поединка мы с Ринаро привели себя в порядок, и пошли вместе пообедать. Я ничуть не удивился, узнав, что она после таких тренировок запросто может съесть пару килограммов мяса. Но вот выбранный девушкой ресторан меня очень удивил.
   Он стоял немного в стороне от основных улиц торгового квартала, но, судя по всему, от недостатка клиентов не страдал. Перед входом стояли два здоровенных орка в доспехах из кожи, с ярко раскрашенными щитами и большими ятаганами с зазубренными лезвиями. Когда мы подошли, орки оскалились, показав крепкие белые клыки, ударили ятаганами по щитам и прорычали что-то очень грозное.
   - Это они так гостей приветствуют, - улыбнувшись, объяснила мне Ринаро.
   - Ага, а заодно намекают, что не стоит уходить не заплатив, - проворчал я.
   В основном зале свободных мест не было, но Ринаро, как постоянной и уважаемой гостье, сразу предложили отдельную комнату на втором этаже. Там стоял круглый и массивный стол из темного дерева, деревянные стулья с резными спинками, а на стенах висели шкуры каких-то неизвестных мне животных.
   - Здрав будь, госпожа! - грубым хрипловатым басом произнес орк, заходя в комнату.
   Он был одет в отдаленное подобие костюма официанта. Через руку было перекинуто белое полотенце, вполне подходящее для человека, но для орка оно больше напоминало носовой платок.
   - Здравствуй, Ургхар, - поприветствовала его Ринара. - А где Ирина?
   - Она взяла отгул, мать заболела, - пророкотал Ургхар. - А Алина и Ирвин не справляются сами.
   - Мне все как обычно, а моему другу, - Ринаро вопросительно взглянула на меня.
   - А что ты мне посоветуешь? Мне бы мяса жаренного побольше.
   - Ну тогда, Ургхар, приготовь "ужин воина".
   Орк кивнул и ушел, но вскоре принес на тарелке пару горячих хлебных лепешек и светлого пива в больших глиняных кружках, украшенных затейливой росписью.
   - Орки, - усмехнулась Ринаро. - Они пришли к нам лет сорок назад, остатки разбитого в междоусобной войне клана. Нищие, голодные, в рваной одежде и забыв о гордости, умоляли впустить их, клялись всеми богами, что никогда не преступят законов Кейродона и готовы служить наемниками. Мой отец поверил им. Он и в самом деле думал, что орки будут наниматься охранниками к купцам и вышибалами в тавернах, но они быстро смекнули, как зарабатывать проще и безопасней.
   - Это их семейный ресторан?
   - Да. Они живут на самой окраине Кейродона, держат несколько крупных ферм, а те кто поумнее остальных - работают здесь. Готовят свои национальные блюда и заманивают туристов экзотикой. Как и многие в Долине... - со странным раздражением проговорила Ринаро.
   - Тебе не нравятся туристы?
   - Как сказать... Они приносят много денег, торговля процветает и это хорошо. Но вместе с торговцами и туристами к нам с каждым годом приходит все больше других... личностей. За последние десять лет нам пришлось в три раза увеличить корпус Стражи Кейродона. И все равно этого не хватает... оборотней этих больше недели ловили, - с грустным видом пожаловалась мне Ринаро и со злостью добавила: - Они, наверное, решили, что раз здесь нет Ордена, то можно хорошо поохотиться!
   - Мы таких сразу стреляем, даже не стараемся живыми брать.
   - И правильно делаете.
   Разговор у нас получился интересный. В целом работа у стражей Кейродона и оперативников Ордена была одной и той же. Они точно также как мы патрулировали улицы, раскрывали преступления и ловили убийц. Правда у них было на порядок больше проблем с незаконной торговлей, контрабандой и прочим. Приходилось и улаживать конфликты между разными диаспорами Долины и ссоры между торговыми гильдиями Перекрестка.
   Были, впрочем, и отличия. Стража занималась также и разведкой. Дарен как-то обмолвился при мне о вылазках в Артан, и Лиер о том же говорил, а Ринаро сейчас открыто подтвердила, что они устраивают настоящие рейды в этот мир. Спасают местных колдуний и ученых, пытаются по мере сил мешать кочевникам и инквизиции. Политика Ордена в этом отношении была совершенно иной - строгий нейтралитет.
   Но главное - стражи не скрывались. Им не было нужды придумывать отговорки на вопрос "Ты, где работаешь?". Они не скрывались, их знали местные жители и уважали. Они открыто ходили на работу, спокойно опрашивали свидетелей и показывали свои настоящие документы, а не поддельные. В общем, я жутко позавидовал.
   Пока мы разговаривали, орк принес наш заказ. Передо мной он поставил большой поднос, заваленный крупными кусками самого разного мяса, и несколько тарелок с соусами. А для Риноро приготовили необычного вида суп и вполне обычного запеченного в листьях сазана.
   Готовили орки неплохо. Мясо хоть и лежало общей кучей, готовилось оно каждое по-своему. Крольчатина была суховатой, но хорошо сочеталась с соусом. Свинина наоборот была сочной и даже немного жирноватой, но её было удобно есть с пресными лепешками. Конина и вовсе была варенной, но зато мягкой.
   - Можно спросить тебя? - обратился я к Ринаро.
   - М?
   - Из-за чего ты такая сильная?
   - А ты с чего? Ты первый, кого я не смогла победить, сражаясь в полную силу.
   - Я берсерк, - коротко ответил я.
   - Видела я берсерков, - отмахнулась от моих слов Ринаро. - Нажрутся мухоморов и лезут на рожон. Ты на них и близко не похож.
   - Потому что я настоящий берсерк. Чтобы войти в боевой транс, мне не нужны ни наркотики, ни галлюциногены.
   - Хм...
   Мне показалось, что Ринаро мне не поверила, но я не собирался ничего доказывать. Если хочет, то пусть подозревает что угодно.
   - Извини, но на твой вопрос я ответить не могу. Это родовой секрет.
   - Родовой?
   - Да, - кивнула Ринаро. - Мой род всегда защищал Кейродон. Мои предки сражались с демонами, ангелами, богами: всеми, кто пытался проверить нас на прочность. Наша сила переходит по наследству.
   - Секрет так секрет, - пожал я плечами. - Выпытывать не буду.
   В принципе она уже сказала достаточно, чтобы я мог поискать ответ в архивах Ордена, но я не собирался этого делать.
  
   Мы с Колей стояли на плоской крыше какого-то высокого здания и смотрели на Перекресток. Воздух был чистый, и мы во всех деталях видели весь этот кипевший жизнью муравейник.
   - Скажи, Игорь, - начал вдруг Коля. - Глядя на Долину, где столь разные расы и виду живут мирно, ты все еще веришь в правоту Ордена? Веришь в то, что люди и сверхъестественные существа не смогут ужиться вместе?
   - Но ведь они, же не смогли. Орден был вынужден разделить мир людей и мир сверхъестественного, - возразил я.
   - Да, так нам говорят...
  
   Следующие несколько дней Феникс стала себя немного странно вести. Мне даже показалось, что она стала избегать меня. Рано вставала и быстро куда-то убегала, поздно приходила. Когда я прямо спросил её, Феникс ответила, что у неё есть свои дела. Что я мог на это сказать? Только развести руками и сказать, что всегда готов ей помочь в любом деле.
   А я гулял вместе с Вайлет, забегал к оркам на обед и ужин и любопытной вороной слонялся к стражам. Очень уж мне было интересно посмотреть на их работу. Не знаю, что думали обо мне рядовые, но Лиер и Ринаро мне были рады, все показывали и рассказывали. Один раз я даже поучаствовал в операции по захвату склада контрабандистов. Наводку на него дал Орден, от него было два бойца, но они просто в сторонке стояли.
   Ринаро вихрем ворвалась в здание, раскидывая перепуганных контрабандистов. Следом за ней в дверь забежал Лиер с двумя дубинками в руках. Остальные уже не торопились. Я стоял в стороне и никуда не лез, но один из преступников выпрыгнул из окна на втором этаже и кинулся прямо на меня. Наверное, любопытный худой парень, засунувший руки в карманы, показался ему слабым противником...
   На следующий день все вокруг меня стали вести себя как-то подозрительно. Вайлет старательно прятала улыбку каждый раз, когда я смотрел на неё. Ринаро, пробегая мимо меня по улице, бросила загадочную фразу: "Я могу опоздать немного!". Дарена я встретил на перекрестке возле торговых рядов, торговавших алкоголем. Гном держал в руках листок бумаги и, шевеля губами, что-то подсчитывал про себя. Феникс и вовсе объявилась только под вечер.
   - Собирайся! - крикнула она, пробегая мимо меня на чердак.
   - Куда? - спросил я, но Феникс уже не слышала меня.
   Чертыхнувшись, я отложил в сторону книгу и пошел на чердак. Пока я поднимался, Феникс уже успела раздеться до белья и расправляла недавно купленное эльфийское платье.
   - Куда ты меня тащишь?
   - Увидишь! - отрезала Феникс. - Одень что-нибудь приличное!
   - Зачем?
   - Да в ресторан мы идем! Успокойся и начни, наконец, собираться!
   Так ничего и не поняв, я надел джинсы и новую рубашку. Феникс надела платье, расчесала волосы и посмотрела в зеркало.
   - Ну как я?
   Платье из красного шелка удивительно шло Феникс, подчеркивая её стройную фигуру, а туфли на каблуках прибавили девушке роста. Она сразу стала как-то женственней, нежней и даже взрослей.
   - Нормально, - равнодушно бросил я.
   - Да ну тебя... пошли, а не то в самом деле опоздаем.
   Вайлет уже успела одеться и ждала нас внизу. Похоже, что я один ничего не знал. Меня это раздражало, но я решил промолчать. Но когда увидел, что нас возле дома поджидает карета, то уже не сдержался:
   - А это еще зачем?
   - А ты что хочешь, чтобы я в платье и на каблуках шла по лесной тропинке?
   - Ну... - я не знал, что на это можно сказать, а Феникс меня добила еще одним аргументом.
   - И дай ребенку покататься, когда она еще раз сможет на карете проехаться?
   Действительно, Вайлет была в полном восторге. Она уже сидела в карете и ждала нас. Карета, кстати говоря, ничего такого из себя не представляла, простая темно-красная повозка, украшенная незатейливой резьбой с облупившейся местами позолотой, да и трясло в ней как в уазике. В любом крупном туристическом городе можно на похожей прокатиться, если есть деньги. Но девчонкам понравилось.
   Я как-то где-то читал или слышал, что в настоящих каретах были рессоры, которые делали поездку вполне комфортной для высокородных и богатых пассажиров. Увы, но наша карета к ним не относилась. Её трясло и раскачивало на ухабах лесной дороги так, что Феникс пару раз заваливалась на меня, а я отбил задницу сильнее, чем когда на учениях сидел на броне БТР-а, который летел по пересеченной местности. К счастью в самом Торговом квартале улицы были ровными.
   Феникс до последнего пыталась сохранить сюрприз, но все испортили Дарен и Коля, признававшиеся друг другу в самых лучших чувствах в обнимку с бочонком самогона прямо на ступенях трехэтажного ресторана.
   - По какому поводу праздник? - удивленно спросил я, выходя из кареты.
   - Как по какому? - искренне удивился Коля. - Или ты, тихушник, в самом деле, решил что тебе и в этом году проставляться не придется?
   - Блин! Вы не могли наверху подождать?
   Я подал Феникс руку, но она, не заметив её, сама выпрыгнула из кареты, едва не сломав при этом каблук.
   - Я вас о чем просила?!
   - Ну... - Коля и Дарен с виноватым видом переглянулись и пожали плечами.
   - Надо ж было проверить выпивку, а то вдруг бы плохой оказалась, - веско заметил гном и рыгнул.
   Я насмешливо посмотрел на Феникс, ей оставалось лишь махнуть рукой. Коля, а вслед за ним и Дарен поздравили меня с днем рождения. Подарок, впрочем, нашелся только у Вайлет, Дарен в качестве подарка принес бочонок гномьего самогона, а Коля посчитал, что лучший подарок он сам.
   Но настоящий сюрприз меня поджидал наверху. За круглым столом уже скучали Ринаро, Лиер и Лера с Леной, а возле окна стояла высокая и стройная девушка с пушистым серебристым хвостом, торчащим из под короткой юбки.
   - Рингёко? - удивился я. - И ты здесь?
   - Как видишь, - улыбнулась мне Рингёко Кицунэ, чистокровная лисица ёкай из Японии.
   - С праздником! - Лера первая подошла, вручила какой-то подарок и поцеловала меня в щеку.
   Я поблагодарил девушку и вытер отпечаток помады.
   - Привет и с днем рождения тебя! - поздравила меня Лена. - Извини, меня Феникс в последнюю очередь предупредила, подарок я не успела выбрать.
   - Ничего страшного, - улыбнулся я.
   У Ринаро и Лиера тоже не было подарков. Лиер вообще не знал о таком обычае, а у Ринаро не было времени, она весь день была на службе. Рингёко подошла ко мне последней.
   - С праздником, а это на удачу, - она протянула мне небольшую деревянную дощечку с нарисованной на неё девятихвостой серебристой лисой. - Это эма* из храма Нэдзу**. Обычно их принято вешать в храме, но можно и на стену в доме.
   - Спасибо, - ответил я, убирая подарок в сумку.
   - Ну, с официальной частью, наконец, покончено! За стол товарищи! - радостно воскликнул Коля.
   Дарен первый его поддержал, остальные последовали их примеру. Компания собралась разношерстной, многие видели друг друга в первый раз. Я боялся, что за столом повиснет неловкое молчание, но не тут-то было. Коля и Дарен молча есть и пить не собирались и вскоре их весельем заразились другие.
   Вайлет сразу прилипла к Рингёко и смотрела на неё с неподдельным восхищением. И насколько я видел, любопытство и восторг девчонки забавляли Рингёко, но она благосклонно разрешила потрогать и свой хвост и уши. Лера разговаривала с Леной и отвечала на её вопросы о службе в Ордене.
   А на столе каких только яств не было. Одних только фруктов в большой вазе два десятка лежало. Холодные и горячие закуски, мясо, рыба, какие-то запеченные овощи, икра и много чего еще. Алкоголя тоже хватало. Феникс озаботилась узнать о предпочтениях гостей, так что недовольных не было. Даже Вайлет ухитрилась выпить бокал ягодного вина, пока я смотрел в другую сторону.
   Коля рассказал несколько забавных историй из жизни нашего отдела, Лиер и Ринаро тоже вспомнили пару интересных случаев, а Рингёко рассмешила всех некоторыми фактами из японской истории.
  
   * Эма  - дословно означает "рисунок лошади" или "нарисованная лошадь", это небольшие дощечки из дерева светлых пород, на которых синтоисты записывают свои прошения или молитвы. После заполнения эма оставляют в святилище для того, чтобы боги-ками получили обращённые к ним послания.
   ** Храм Нэдзу - синтоистский храм в Токио.
  
   - Спасибо что пришла, - сказал я Рингёко. - Я давно уже хотел увидеться с тобой, да все не было возможности.
   - Я знаю, - улыбнулась она.
   - Как Йоко?
   Я не стал спрашивать, почему она не пришла. Не хотел ставить Рингёко в неловкое положение, но она и так все поняла.
   - Она тоже хотела приехать, но её не отпустили с учебы. Она вступила в Орден, - объяснила Рингёко.
   - Серьезно?
   - Да. Тот случай в прошлом году сильно повлиял на неё, она боится, и поэтому пошла в Орден.
   - Хм... однако. Ну, тогда удачи ей в этом. В какой отдел она пошла?
   - В оперативный, но подготовка у них серьезнее, чем у Сил самообороны*.
   - А ты в Орден не собираешься? - спросил я.
   - Нет, - улыбнулась девушка. - После случившегося я еще больше стала ценить свободу, чтобы позволить кому-то собой командовать. Кроме того я чистокровная ёкай и могу просто время от времени помогать Ордену, например Йоко.
   Все понятно, подумал я. Вступать в Орден хитрая лисица не спешила, но и бросать подругу она не собиралась. В случае чего Рингёко поможет ей, а я знаю, на что она способна.
  
   * Силы самообороны Японии - в Японии по конституции запрещена армия, вместо неё в стране существуют так называемые силы самообороны, но фактически это обычная армия.
  
  
   Коля пошел на балкон покурить, а я вместе с ним за компанию рядом постоять вышел. Уже стемнело, и воздух стал прохладней, Перекресток, впрочем, и не думал успокаиваться. Торговые ряды и магазины закрывались, зато открывались разные ночные заведения.
   - Как в отделе дела? - спросил я.
   Коля затянулся и некоторое время просто стоял молча.
   - Так сразу и не ответишь... - медленно проговорил он.
   - Все так плохо?
   - Да не то, чтобы плохо... странные дела творятся. Нам в отдел передали БТР-90.
   - Серьезно? Его же даже вроде в армии нет еще. Ну, будет бойцам, на чем за пивом гонять на маневрах, - хохотнул я.
   Коля не улыбнулся.
   - Ты не понял. БТР дали именно нам, в оперативный отдел. Владислав сказал, что в сентябре начнем тренировки на нем.
   - Нахрена козе баян? - вырвалось у меня.
   - Это еще не все, - проворчал Коля. - Я тут узнал от нашего тыловика, на нас уже выписали снаряжение новое. Полный комплект новых "калашей" сотой серии, полные комплекты защитного снаряжения четвертого и пятого класса, пулеметы, гранаты, противотанковые гранатометы и снайперские винтовки.
   - Ни х...
   - Вот именно. Не нравится мне все это. Нас всех что, в армейское подразделение хотят превратить?! Нахрена?! Бойцов мало?
   Мне на это сказать было нечего. Одно хорошо, если мы все это оружие получим и освоим, то это уже будет совсем другая история. Не то, что прошлой осенью, когда мы чуть ли не с голыми руками из города прорывались.
   - Да, чуть не забыл. Клан Ашеров уничтожили.
   Коля сказал эту новость таким простым тоном, как будто шла речь о мелкой банде, а не о крупном клане вампиров.
   - В смысле? Как? За что?
   - Не знаю. Среди белого дня в город внезапно вошла армия, приехали какие-то спецы из особого отряда. Командовал всем Сергей. Так вот они без разговоров особняк Ашеров в кольцо и прямой наводкой из танков и БМП по нему. Всех кто выскочил снайперы расстреляли.
   - Это же война с вампирами!
   - Я потом в сети осторожно поискал, в тот день было уничтожено двенадцать кланов по всему миру. В Канаде по одному их логову вообще крылатыми ракетами ударили.
   - А остальные что?
   - В том-то и дело, что ничего, - Коля помолчал и добавил. - Сдается мне, что наши в какую-то внутреннюю свару кровососов вмешались.
   - Или подмяли под себя их всех, а недовольных уничтожили, прежде чем они вякнуть успели.
   - Вариант, - согласился со мной Коля. - После того как мы ведьм перебили, я уже ничему не удивлюсь. Да, еще одно. Там в вашем районе какая-то заварушка ночью была, агенты из отдела спецрасследований работали. Мы утром только попробовали сунуться, узнать, что там было, так нас сразу послали. Запретили даже близко подходить.
   Все интересней и интересней...
  
   Человек со снайперской винтовкой в руках занял удобную позицию. Окно, в котором должна была появиться его цель, было открыто и ярким пятном света выделялось на фоне темного фасада. Прижав приклад к плечу, снайпер приник к оптическому прицелу...
   - Я не помешала?
   Снайпер молниеносно схватил пистолет и выстрелил в девушку, появившуюся в проеме двери за его спиной, но пули мгновенно исчезли в серебристом пламени.
   - Как невежливо, - со злой усмешкой произнесла Рингёко.
   Превратившись в гигантскую лису, она схватила пастью наемного убийцу и сжала челюсти...
   - Приятного аппетита, - холодно произнесла Ринаро, наблюдавшая за всем из угла чердака.
   - О, - протянула Рингёко, оставаясь в облике лисы. - Так ты тоже почувствовала? Нет, не похоже... следила за мной?
   - Это мой город и я знаю, что в нем происходит.
   - Ну, надо же... надеюсь, ты не в обиде на меня за этот экспромт? Брать живым его было бессмысленно, обычный исполнитель. И не смотри на меня так, я не собираюсь его есть.
   - И без тебя знаю, - все тем же холодным тоном ответила Ринаро. - Скажем Игорю?
   - Зачем портить человеку праздник? Тем более, что этот стрелок ему никак не угрожал. Я боялась, что он промахнется и ранет кого-нибудь из гостей, многие их ведь простые люди...
   - Я тоже человек.
   - Конечно-конечно, - с хитрым лисьим прищуром согласилась Рингёко.
  
   Как оказалось, Феникс не просто заказала отдельную комнату в ресторане, но и сняла для гостей целый этаж в этом же здании. Это оказалось очень удобно, потому, что Вайлет быстро устала сидеть за столом, заскучала, слушая разговоры взрослых, и захотела спать. Пока я ходил провожать её, Рингёко и Ринаро куда-то пропали и появились только минут через пять.
   - Где это вы бродили? - поинтересовался я.
   - Игорь, - Рингёко, изогнув бровь, и хитро улыбнувшись ответила. - В своем возрасте ты уже должен был бы знать, что женская красота вещь хитрая и требует много времени и внимания.
   Я кивнул и не стал ничего спрашивать, хотя был готов поспорить, что на лицах у обеих девушек не было ни грамма косметики.
   Вечер продолжился. Без Вайлет и с учетом того, что все уже успели изрядно выпить - стало еще веселее, смех громче, а шутки острее и пошлее. Причем если мы еще как-то пытались вести себя прилично (джентльмены как-никак!), то вот девушки ничего не стеснялись.
  
   Ринаро вдруг поднялась с места и строго посмотрела на Лиера. Тот чуть не поперхнулся, но допил рюмку, закусил и с явным нежеланием тоже встал.
   - Вы уже уходите? - спросила Феникс.
   - Да, - ответила Ринаро. - Увы, но у нас завтра много работы и прямо с утра.
   Девушка смотрела на Лиера и отчетливо выделила интонацией слова "у нас" и "с утра". Мы с Колей понимающе переглянулись, за столом как-то забылось, что Ринаро непосредственный начальник Лиера. Я вышел проводить их.
   - Спасибо, что пришли.
   - Тебе спасибо за приглашение, - ответила Ринаро.
   - Мне-то за что? Это Феникс все устроила.
   - Тебе спасибо за повод, - ответил Лиер.
   Он выглядел совершенно трезвым, хотя пил наравне с Дареном. И не понять было, это из-за того, что эльф или просто благодаря большому опыту.
   - У тебя много друзей, - с улыбкой сказала Ринаро, - Мне так даже немного завидно стало.
   - Ну, надеюсь, этим вечером у тебя стало на несколько друзей больше.
   Я пожал руку Лиеру и обнял на прощанье Ринаро, а потом пошел обратно, размышляя над её словами. Много друзей? Да, возможно так могло показаться на первый взгляд. Это Коля и Феникс мои ближайшие и лучшие друзья, а остальные... Лера просто коллега по работе, я даже удивился тому, что она пришла. С Леной я хорошо общался в школе, но, увы, школьная дружба обычно в школе и остается, за последние полгода мы ни разу не встречались и просто переписывались. Дарен хороший приятель, да, так уж сложилось, что мы пару раз стояли плечом к плечу с оружием в руках, но не более того. С Рингёко и Йоко я тоже просто переписывался время от времени. Они присылали мне фотографии Японии, цветущих сакур и глициний, а я хвастался своим домом. Да и Ринаро с Лиером друзьями я мог назвать только авансом, дружба проверяется временем.
   И все же я был рад, что все они согласились прийти. Может в этом и заключается дружба?
  
   Мы посидели еще какое-то время. Лера при этом пересела на стул рядом со мной, и время от времени случайно меня задевала то ногой, то рукой и как-то странно поглядывала. А Феникс при этом тихо посмеивалась про себя, уж не знаю чему. Вскоре Коля откинулся на спинку стула и захрапел. Дарен попытался его разбудить, но после нескольких попыток махнул рукой.
   - Эх, слабые вы все-таки, люди, - вздохнул он и потряс бочонок. - Ладно, оставлю ему на утро.
   - Ты сам дойдешь? - поинтересовался я. - Тебе далеко, да и мало ли...
   - Чтобы я сам до родной берлоги не дошел? - возмутился Дарен и заметно покачнулся. - Дойду! А на мало ли что, вон молодые есть! Ей, салаги!
   На крик прибежали два молодых гнома, с небольшими топорами на поясе.
   - Взяли себе что-нибудь со стола вкусного и пшли домой!
   Гномы, оглянувшись на нас, схватили со стола пару кусков копченного мяса, сыра и полупустую бутылку вина. Лена с Лерой смотрели на эту дедовщину с большим удивлением, а мы с Феникс понимающе переглянулись. Зато можно не боятся за Дарена, молодые гномы доведут его до дома и при необходимости защитят от случайных грабителей.
   Дарен ушел, а Колю я оттащил в его комнату и закинул на кровать. Пусть отсыпается. Лера предложила подшутить над ним как-нибудь, например написать что-нибудь на лице, но я сразу и резко выступил против. Это же настоящее предательство - издеваться над телом товарища, павшего в неравной битве с алкоголем! Лена уже тоже зевала, так что я предложил пойти спать. Леера и Лена сразу пошли, а мы с Феникс немного задержались. В комнату зашли уже заждавшиеся нас официантки и стали убирать со стола.
   - Ты хочешь спать? - неожиданно спросил я у Феникс.
   - Нет, а ты?
   - Пойдем погуляем?
   - Давай!
   Я забрал у официанток бутылку вина, пару кусков сыра и несколько фруктов и мы пошли гулять. Несмотря на поздний час, Перекресток не спал. На улицах светились фонари, из ресторанов и ночных баров доносилась музыка, люди и нелюди гуляли и праздновали.
   - Тебе понравилось?
   - Да. И как только ты смогла все организовать?
   - Было непросто, - призналась Феникс. - Пришлось залезть в твой компьютер, найти контакты и договориться.
   - А я то гадал, как ты смогла пригласить Рингёко и Лену? - усмехнулся я.
   - А вот так вот! - с довольным видом заявила девушка.
   - Спасибо. Это лучший подарок за сегодня, - честно сказал я.
   Мы с Феникс неторопливым шагом дошли до большого каменного моста через реку, протекавшую через город. Это был главный мост Перекрестка, широкий с красивыми перилами и каменными статуями грифонов. За перилами находился еще небольшой уступ, на котором можно было посидеть, болтая ногами над рекой.
   Где-нибудь на Земле нас бы сразу заподозрили в попытке самоубийства, а здесь на это никто не обращал внимания. Ну, подумаешь, парень и девушка в легком платье сидят на краю моста? Что тут такого... Ночь была теплой, но я все равно постелил куртку для Феникс, а сам сел прямо на прохладный камень. Феникс на всякий случай сняла туфли.
   - Красиво тут, - негромко сказала Феникс.
   Я согласился с ней. Вдоль реки росли деревья, украшенные гирляндами, магическими и электрическими светильниками. Огни фонариков и свет из окон отражались в темной и медленной речной воде.
   - Угощайся, - я достал из сумки вино и сыр и предложил Феникс.
   - Я наелась уже.
   - Как хочешь.
   Некоторое время мы сидели молча. Я пил вино из горлышка и закусывал его сыром, а Феникс просто сидела и любовалась видом. Позади нас шумели люди, раздавался веселый и задорный смех. Потом, Феникс вдруг подвинулась поближе и положила голову мне на плечо.
   - Ты спать хочешь? Может, пойдем в гостиницу? - сразу предложил я.
   - Нет-нет. Я просто хочу посидеть так рядом с тобой.
   - Хорошо...
   Зазвучала гитара и кто-то запел красивую и мелодичную песню на незнакомом мне языке. Я невольно заслушался, но, к сожалению, песня быстро закончилась. И вдруг раздался громкий взрыв! Феникс испуганно вскрикнула и резко дернулась. А я тут же рефлекторно схватил её за талию и неловко дернул так, что она едва не упала на меня. Чуть в стороне от нас шумно распускались огненные цветы фейерверка, вспышки отражались и в воде.
   - Красиво, - тихо сказала Феникс.
   - Да уж... - проворчал я. - Еще красивее было бы, если бы ты в реку свалилась.
   - Не страшно. Ты бы ведь прыгнул за мной? - кокетливо спросила она.
   Я вздохнул и хотел съязвить, но неожиданно сказал совершенно другое:
   - Я за тобой куда угодно прыгну.
   Феникс была так близко, что я чувствовал на коже её теплое дыхание и слышал, как часто бьется её сердце. И весь мир вдруг куда-то пропал... я нагнулся к ней и осторожно поцеловал... Я думал, она отпрянет от меня, но Феникс наоборот обняла меня, а потом, тихо вздохнув, прижалась щекой к груди. Мы молчали, рядом шумел чей-то праздник, ярко и громко сверкал фейерверк, я хотел бы вечно так сидеть, но мир ждать нас не собирался.
   - Пошли спать, - негромко сказала Феникс. - Нам завтра еще вещи собирать, отпуск кончился...
  
   На следующий день мы попрощались с гостеприимной хозяйкой гостиницы, собрали вещи, посчитали остатки денег, прослезились и отправились домой. Я хотел попрощаться с Ринаро и Лиером, но они в самом деле были заняты на службе, так что я оставил им короткое письмо.
   Вернувшись в родной город, мы сдали Вайлет на руки Сергею и отправились домой. Я честно собирался выйти на службу, хотя у нас еще было два дня отпуска, но вмешался случай. Дома нас ждало письмо от родителей Феникс, её звали на ежегодный бал-встречу магов России. Как она мне рассказала, на это мероприятие приходят все известные и влиятельные семьи из всех стран бывшего Советского союза. Феникс призналась, что там чертовски скучно, особенно для младших членов семейств, которых приводят туда как породистых собак на выставку и ищут с кем бы выгоднее утроить случку, но не пойти она не может, так как уже пропустила два бала подряд.
   - Ну а мне туда, зачем идти? - резонно спросил я, читая книгу.
   - Как это зачем? Это вообще-то бал! - возмущенно ответила Феникс. - Там танцевать будут, а ты что, не хочешь со мной потанцевать?
   - Я не умею.
   - Не важно! - отрезала она. - Если ты не пойдешь, то я совсем со скуки умру там!
   - Ладно-ладно! Пойду я... - сдался я.
   - И вообще, мои родители давно хотят с тобой познакомиться.
   - Ага... Что?!
  

Летний бал

   Я всегда знал, что Феникс из состоятельной и известной семьи магов, но не представлял себе, насколько они богаты. Это был не просто особняк, а самый настоящий дворец с большим парком и озером, весь пропитанный духом старины. Я никогда не разбирался в архитектуре, поэтому не мог сказать какой это стиль и век, но сразу почувствовал, что это не современные хоромы олигархов и проворовавшихся чиновников.
   У входа нас встретил дворецкий. Он неодобрительно покосился на мою футболку и джинсы и предложил пройти в столовую. Мы пошли за ним, я при этом чувствовал себя, словно неожиданно попал в Англию, причем на пару веков в прошлое. Все вокруг было такое... старинное: массивная деревянная мебель, статуи и бюсты, мраморные лестницы и паркет. Во многих комнатах стены вместо обоев закрывала ткань. Нигде не было ничего современного, вроде телевизоров, телефонов или кондиционеров. Даже выключатели и розетки были тщательно запрятаны, а проводка скрыта в стенах.
   Столовая с двумя большими каминами и длинным столом посередине тоже внушала уважение. Благодаря широким окнам в ней было светло, хотя потолок и стены были отделаны темным деревом. Там нас уже ждали.
   - Отец, - Феникс поклонилась родителям и сделала жест в мою сторону. - Это мой напарник Игорь Теплов. Игорь, это мой отец - Виктор Васильевич из клана Уральских магов.
   Отец Феникс, статный седой мужчина в строгом костюме с холодным неодобрением свысока взглянул на меня и коротко кивнул.
   - Моя мать, Надежда Ивановна.
   Красивая женщина с каштановыми волосами и в строгом и длинном темном платье приветливо улыбнулась мне и протянула руку. Я поклонился и поцеловал её, Феникс меня об этом заранее предупредила.
   - И моя старшая сестра, Виктория.
   Из всех родственников Феникс она одна выглядела моей современницей. Но и она оделась как на торжественный прием, а не на семейный обед: зеленое платье до середины бедра, колготки, туфли на каблуках и неяркий макияж.
   После знакомства, отец Феникс пригласил всех к столу. Заняв свое место, я сразу растерялся, увидев с десяток вилок, ложек и ножей. Я с надеждой взглянул на Феникс, но та лишь с досадой прикусила губу.
   - Игорь, вы не стесняйтесь, чувствуйте себя, как дома, - улыбнулась мне Надежда Ивановна. - А на это не обращайте внимания.
   - Да, не стесняйтесь, ешьте хоть руками, - с холодным презрением бросил Виктор Васильевич.
   Несколько секунд я смотрел на него, на языке вертелось несколько резких слов, но я сдержался и промолчал. Во многом из-за требовательного взгляда Феникс.
   - Игорь, как вам наш дом? - спросила Надежда Ивановна.
   - Очень красивый, настоящий дворец, - ответил я.
   - После городской бетонной коробки любой нормальный дом дворцом покажется, - заметил Виктор Васильевич.
   - Но знаете, - на этот раз я не сдержался, - жаль, что этот дворец не постигла участь остальных во время революции. Был бы сейчас хороший музей.
   - Игорь! - испуганно одернула меня Феникс.
   - Что? Ах, да, я забыл, аристократы не любят вспоминать о том, что строители их прекрасных дворцов обычно сами ютились в лачугах, - я улыбнулся, глядя прямо в глаза магу. - Извините, что напомнил об этом.
   - Не человеку без рода судить аристократов!
   - Почему это без рода? Я прекрасно знаю свой род, - усмехнулся я. - И горжусь своими предками, они не были магами или аристократами, зато были честными людьми. Тружениками.
   После этого остаток обеда прошел в тишине. Аппетита у меня совершенно не было, так что я практически ничего не ел и не пил. Да и вообще, с трудом боролся с желанием демонстративно выйти из-за стола. Во время этого короткого разговора во мне вдруг проснулись гены прадеда, красного командира, и выражение "классовая ненависть" очень хорошо описывало мои чувства.
  
   По просьбе Феникс, мне выделили комнату во флигеле* для гостей. Здесь комнаты были небольшими, более уютными и простыми, чем главные парадные залы дворца. Но больше меня порадовало, что комнаты родителей Феникс были на другой стороне дома.
   - Игорь! Зачем ты это устроил? - резко спросила меня Феникс, едва мы остались одни.
   - Ну... - я смущенно почесал затылок. - Извини.
   - Я понимаю... у отца резкий характер, но ты... - она возмущенно смотрела на меня. - Мог бы быть умнее?
   - Слушай, может мне вообще лучше домой вернутся? - с надеждой спросил я.
   - Нет!
   Вздохнув, я завалился на кровать. Ни телевизора, ни компьютера в комнате не было. Чем здесь заниматься?
   - Ну, блин, бал будет только завтра, что я сегодня делать буду здесь?
   - Например, купишь себе костюм! - отрезала Феникс. - Вставай, в Екатеринбург съездим, там магазинов много.
  
   * Флигель - пристройка к основному зданию или отдельно стоящее здание во дворе усадьбы.
  
   К счастью, найти хороший костюм для меня оказалось той еще задачей. Пришлось объехать с десяток магазинов, прежде чем Феникс нашла что-то более-менее приемлемое с её точки зрения. Поэтому мы вернулись, слишком поздно и ужинать нам пришлось вдвоем.
   Так как делать больше все равно нечего было, я почти сразу после ужина пошел спать. Но заснуть получилось далеко не сразу. Меня смущала слишком большая кровать с балдахином, непривычная обстановка, мягкая перина и скользкая шелковая простыня. Задремать удалось далеко не сразу...
  
   Снаряд разорвался рядом с нами. Осторожно приподняв голову, я увидел вдалеке два танка противника. Они стреляли прямой наводкой со склона холма, а у нас даже завалящегося граника не было!
   - Логово! Логово! Я Енот, срочно нужна поддержка! - рядом орал в рацию Егор. - Логово, я Енот, срочно нужна поддержка!!!
   - Енот, держитесь своими силами... - прошуршала в ответ рация. - Поддержку оказать не можем!
   - Суки бл...
   Сразу два снаряда разорвались чуть левее нас, засыпав нас камнями и землей. На мгновение выглянув, я дал короткую очередь по противнику. Эльфы сразу залегли.
   - Вот и все, похоже, - обреченно выдохнул Егор, сжимая в руках бесполезный калаш и откидываясь на склон котлована.
   - Пасть закрой! - зло бросил ему Коля. - Еще не вечер!
   Я сполз чуть пониже и быстро поменял обойму. Лежавшая на земле Ведьма приоткрыла глаза и посмотрела на меня. В её взгляде не было страха, просто печаль и обреченность. Я заметил, что её повязка вся пропитана кровью - рана опять открылась.
   Сжав зубы, я пополз наверх...
  
   - Игорь!
   Вздрогнув, я резко проснулся. На краю постели сидела Феникс в халате.
   - Чего тебе? - недовольно спросил я.
   - Снова сон снился?
   Врать смысла не было, поэтому я промолчал.
   - Мне тоже...
   Девушка мгновение помедлила, а потом скинула халат на пол, оставшись в ночнушке, забралась под одеяло и легла рядом со мной.
   - Игорь...
   Прикоснувшись к ней, я понял, что она сильно напугана и буквально дрожит от страха. Недолго думая, я привлек Феникс к себе и крепко обнял, чувствуя, как сильно колотится её сердце. Какое-то время мы просто лежали рядом друг с другом. Слова нам были не нужны.
   - Мне тоже снился сон... я видела...
   Я молчал и не торопил её, давая выговориться.
   - Я шла по полю, а там... все были мертвые. Горел танк, рядом с ним лежали солдаты... чуть вдалеке дымился вертолет... А я шла по полю... босиком по острым осколками и камням, но не чувствуя боли... я вообще ничего не чувствовала... понимаешь? Я смотрела на ребят из отдела... некоторые из них еще были живы, а.... а мне было все равно. Я даже не узнавала их... А потом...
   Феникс опять задрожала и всхлипнула.
   - Я увидела тебя... ты... ты...
   - Это был просто сон, - тихо прошептал я, поглаживая её по спине.
   - Ты был жив, но умирал... я смотрела на тебя, понимала что тебе осталось... всего несколько мгновений жизни... а мне было все равно. Ты смотрел на меня, а я... я просто переступила через тебя и пошла дальше....
   - Ты бы так не поступила, - возразил я.
   - Нет, Игорь, ты не понимаешь. Это была именно я. Именно я! И... у меня не было ни одной эмоции. Я была... словно огонь. Да-да! - быстро и горячо заговорила Феникс. - Я была как чистая стихия, свободная от всего...
   Я не знал, что на это сказать, поэтому просто крепко прижал её к себе, стараясь не думать о сказанных словах. Мне было слишком страшно думать о них.
   - Что-то происходит, я это понимаю... я это вижу... что-то...
   - Я знаю, - спокойно произнес я.
   Феникс отстранилась и посмотрела на меня, читая мои мысли. Так было даже проще. Она поняла, что я хотел сказать, а потом сама раскрыла мне свои эмоции и... я понял, что она чувствует и что хотела сказать.
   - Да, - уверенно сказал я, глядя ей в глаза, отвечая на заданный, но невысказанный вопрос.
   Она забралась под одеяло и прижалась ко мне. Немного повозившись, Феникс успокоилась, расслабилась и сонно засопела. А вот я наоборот разволновался. Сквозь тонкий шелк ночнушки я слишком хорошо чувствовал горячую кожу девушки, её теплое дыхание щекотало шею, а я уже не мог воспринимать её просто как надоедливую напарницу и подругу...
  
   Кое-как подремав ночью, я рано утром осторожно выбрался из-под одеяла, оделся и пошел в парк. Солнце еще не встало, по земле стелился холодный туман, и стояла замечательная утренняя тишина. Размявшись, я, особо не напрягаясь, трусцой побежал по дорожке вокруг небольшого озера. После пятого круга я поймал на себе любопытный взгляд и заметил среди кустов Викторию в красном спортивном костюме.
   Вскоре выглянуло солнце, туман рассеялся, а я закончил с бегом и стал отжиматься. И опять заметил неподалеку Викторию, с любопытством наблюдающую за мной. Когда я закончил, она подошла поближе.
   - Доброе утро.
   - Доброе, - кивнул я. - И раннее.
   - Ты думал, что все в нашей семье спят до обеда, как Феникс? - с легкой улыбкой спросила Виктория. - Я люблю вставать до рассвета, особенно летом.
   - Феникс часто приходится вставать рано утром, поэтому она любит отсыпаться на выходных.
   - Ты закончил? - поинтересовалась девушка. - Я заварила чай, позволишь угостить тебя?
   Я согласился и пошел вслед за Викторией в небольшую беседку на берегу озера. Там на деревянном столике уже стоял поднос с двумя кружками, небольшим фарфоровым чайником и тарелкой с маленькими пирожными. Виктория сама разлила ароматный черный чай по кружкам и предложила мне пирожное.
   - Спасибо, вкусный чай, - вежливо поблагодарил я.
   - Ты каждое утро так занимаешься?
   - Нет, только пока отпуск, - со вздохом признался я. - Во время службы на это времени нет, да и, честно говоря, места тоже нет, до парка от нашего дома далеко.
   - Скажи, вы с Соней просто друзья и напарники?
   Я едва не спросил "С кем?", но быстро сообразил, что Виктория назвала обычное имя Феникс. Задав вопрос, девушка внимательно наблюдала за моей реакцией, следя даже не за тем, что я говорю, а как.
   - Что значит просто? - недовольно поинтересовался я. - Разве быть друзьями - это мало?
   - Нет, - покачала головой Виктория. - Но ты ведь понял, что я имела ввиду.
   - У нас с Феникс... сложные отношения. Можно еще чаю?
   - Конечно, - долив в кружку чай, Виктория произнесла: - Ты ведь знаешь о связи между тобой и Феникс?
   - Разумеется, - удивленно ответил я. - Тебе Феникс рассказала?
   - Нет, я сама увидела. И как ты к этому относишься?
   Я пожал плечами.
   - Сложно сказать... порой это раздражает, но с другой стороны в бою это очень полезно. Мы чувствуем, друг друга, понимаем с полуслова, Феникс может напрямую читать мои мысли и пару раз это спасало мне жизнь.
   - И тебя совсем не смущает, что она может читать все твои мысли и узнать даже то, что ты хотел бы скрыть?
   - Нет, - совершенно честно ответил я. - Я ей доверяю.
   Виктория с удивлением взглянула на меня. Она хотела что-то добавить, но в этот момент зазвонил её телефон. Виктория испуганно оглянулась и быстро достала из незаметного кармана простенький телефон.
   - Да, - тихо произнесла она. - Конечно. Я не могу сейчас говорить. До вечера.
   Убрав телефон, девушка заговорщицки подмигнула мне.
   - Не говори никому.
   - А что в этом такого? - удивился я.
   - Ну... наш отец не очень любит современные вещи.
   Я дипломатично промолчал.
   - Есть еще одно, - Виктория посерьезнела. - Ты ведь понимаешь, что тебя будет тянуть к Феникс. И это будут не твои реальные чувства, а навязанные магией и вашей связью друг с другом. В каком-то смысле, Феникс сделала тебя своим фамильяром*.
   - Я в этих ваших магических штучках не разбираюсь, - я пожал плечами и зевнул.
   Я предпочел уйти от ответа, сыграть роль простого парня, который не разбирается в высоких материях. Кстати говоря, это было не так уж и далеко от правды. Но Виктория все равно не поверила мне.
   - Игорь, я серьезно спрашиваю. Вы с Феникс далеко не первые, кто оказался в такой ситуации. И зачастую все заканчивалось трагически. Я знаю несколько случаев, когда люди, оказавшиеся в роли фамильяра, сходили с ума и убивали своих партнеров. Но хуже всего было тогда, когда в роли хозяина выступала женщина.
   Слушая Викторию, я неожиданно представил Феникс с поводком в руках, а себя лениво валяющимся на коврике возле двери, и едва сдержал улыбку.
   - Женщина-маг могла использовать фамильяра просто как помощника, а тот был безумно в неё влюблен, но это были не его чувства, а навязанные магией. Женщина это понимала, но ничего сделать не могла. Просто не могла заставить себя ответить на искусственные чувства, а человек сходил с ума от ревности. Бывало и наоборот, женщина сгорала от ревности, не давала фамильяру и шанса на нормальные отношения, фактически ломала своего партнера.
   Я флегматично пожал плечами. Какое это все могло иметь отношение ко мне и Феникс?
   - Она моя сестра и я не могу не переживать за неё.
   И тут я внезапно вспомнил Рингёко. Года назад, уже прощаясь в аэропорту, лисица сказала странную и загадочную фразу. Что она хотела бы остаться, но я уже связан с другой девушкой. Не про Феникс ли они говорила.
   - Извини, что не могу тебе рассказать всего, - вдруг произнес я. - И Феникс тоже не сможет. Информация о нас закрыта вторым уровнем допуска, и это не шутка. Вокруг нас, да и с нами тоже, случается самая разная сверхъестественная ерунда. И, сказать по правде, поодиночке мы бы не справились. К добру или к худу связала нас магия, но без этой связи, я бы сейчас с тобой не разговаривал. Феникс возможно бы выжила, её сила, как ни крути, превосходит мою.
   - Да, ваша связь дает вас сильное преимущество, но...
   - За все в этом мире надо платить, - перебил я девушку. - Поверь мне, я это на своей шкуре не раз прочувствовал. И я сделаю все, для того чтобы заплатить пришлось мне, а не Феникс.
   На этом разговор, можно сказать, закончился. Все что можно было сказать, мы сказали. А все остальное покажет время.
  
   * Фамильяр - волшебное существо служащее магу, колдуну или ведьме. Чаще всего выглядит как обычное животное, но при этом имеет достаточно высокий уровень интеллекта. Фамильяр может служить для своего хозяина помощником в магии, охранником или просто спутником.
  
   Завтрак, благодаря тому, что Виктор Васильевич отсутствовал, прошел в более непринужденной обстановке, чем вчерашний ужин. Мать Феникс расспрашивала меня о службе и интересовалась, как мы с Феникс живем. Её удивило, что готовлю и убираюсь в доме именно я.
   После завтрака, Феникс утроила мне экскурсию по дворцу. Меня сложно было назвать большим ценителем архитектуры и старины, но некоторые комнаты меня поразили. Например, большая коллекция холодного оружия, в ней я увидел такие небывалые редкости, как славянские мечи начала X века, настоящие ножи саксов и даже отлично сохранившийся римский гладий. Библиотека, собранная предками Феникс, тоже внушала уважение. В основном там были книги по магии, но на полках стояли и редкие дореволюционные книги: целая подборка журнала "Современник", тома "Истории государства российского" Карамзина и др. Ценители, не торгуясь, отдали бы за эти раритеты кучу денег.
   Время до обеда пролетело быстро, а вот после стало тянуться невыносимо долго. Феникс готовилась к балу, а мне делать было практически нечего, от скуки я даже немного поспал. А одеваться начал только за полчаса до выхода и все равно успел быстрее всех.
  
   * "Совреме?нник" -- российский литературный и общественно-политический журнал основанный А.С.Пушкиным и выходивший в 1836--1866 годах.
  
   Поджидая семейство Уральских магов, я читал газету сидя в кресле. Первой вниз спустилась Виктория. Оделась девушка для такого мероприятия достаточно скромно, на мой взгляд, строгое вечернее платье, легкий макияж и минимум украшений. Вслед за ней по лестнице, словно оживший всполох огня, сбежала Феникс. На ней было все тоже эльфийское красное платье и красные туфли, что и на моем дне рождения, но на этот раз она сделала яркий макияж и надела украшения - золотые сережки с рубинами и ожерелье с ними же.
   - Игорь... - тяжело вздохнула Феникс и, подойдя ко мне, прошипела: - кто так галстук завязывает?
   - А что не так?
   - Так... да убери ты руки! Не мешай!
   Феникс ловким движением сняла с меня галстук, расправила его, а потом заново завязала и повесила мне на шею. Она стояла так близко ко мне, что хорошо чувствовал аромат духов и шампуня, которым она мыла волосы.
   - На что это ты уставился? - вдруг спросила она.
   - Тебе очень идет этот наряд, - ответил я, - и прическа.
   Феникс смутилась и коснулась рукой волос, но ответить не успела, сверху уже спускались её родители. Отец Феникс внимательно оглядел меня с головы до ног, но ничего не сказал, только уголок его рта дрогнул, на долю секунды демонстрируя презрительную усмешку. Сама Феникс это тоже заметила и напряглась.
   - Нам пора, - сухо произнес он и взмахом руки открыл портал.
   Первым прошла Виктория, следом за ней пошла Феникс и потянула меня за собой, взяв под руку. Виктор Васильевич, глядя на это, заметно поморщился, но опять промолчал.
   Я всегда думал, что самое скучное мероприятие - это ежемесячная планерка оперативного отдела. Как же я ошибался...
   Ежегодный Летний бал магов оказался крайне нудным и скучным действом. Маги в дорогих костюмах и с обязательным бокалом в руках вальяжно прохаживались по залу, собирались в небольшие кучки и вели долгие, пространные и совершенно пустые беседы. На лицах у всех в обязательном порядке висели приклеенные фальшивые улыбки. Женщины были ничуть не лучше мужчин. Наряды довольно скромные, макияж неброский, да и украшений немного, на лицах милые улыбки, а в глазах холодный расчет.
   На их фоне Феникс в ярко-красном платье и с вишневого цвета помадой на губах выглядела вызывающе, если не сказать нагло. Окружающие старательно игнорировали Феникс, изредка исподтишка бросая на неё холодно-оценивающие, презрительные или откровенно враждебные взгляды. Последнее особенно часто демонстрировали молодые девушки и некоторые женщины.
   Сама Феникс была напряжена, как до предела натянутая тетива лука. Я буквально чувствовал, какие усилия она прилагала, чтобы стоять, ровно и держать на лице маску безразличного спокойствия. Глядя на все это, я понял, почему она выбрала столь откровенно выделяющийся на фоне других наряд и почему так настойчиво требовала, чтобы я пошел с ней.
   - Тебе скучно? - немного обеспокоенно поинтересовалась Феникс, взглянув на мое лицо.
   - А ты как думаешь? Даже еды нормальной нет, - ответил я.
   Насчет еды вообще обидно получилось. Я сразу понял, что мне лично делать среди магов нечего, никого из них я не знал, а темы их разговоров не понимал, и поэтому пошел к стоявшим у стены столам для фуршета. Однако на длинных столах, на больших серебряных тарелках лежали маленькие шедевры очень высокой кухни и какие-то слишком изысканные деликатесы. Пробовать их полагалось исключительно маленькими порциями, разбираясь в полутонах и наслаждаясь послевкусием.
   Выпивки нормальной тоже не было. Глядя на окружающих, я понял что нужно просто взять в руки бокал с шампанским или вином и ходить с ним по залу, ни в коем случае не выпивая его...
   Когда заиграла музыка, Феникс позвала меня танцевать, но я сразу отказался. Танцевать я не умел, особенно классические танцы, а учиться на глазах у всего зала не собирался. Тем более что, как только музыканты начали играть, разбилась последняя моя надежда на нормальный вечер - послушать живую классическую музыку. Играли они что-то медленное и очень скучное.
   В отличие от меня Феникс не собиралась весь бал стоять у стены. После нескольких безуспешных попыток заставить меня танцевать, она махнула рукой и приняла приглашение от какого-то парня в костюме, с которым, судя по всему, она была хорошо знакома. После этого мне стало совсем скучно.
  
   Заметив, что я стою один, ко мне подошла Виктория.
   - Ревнуешь? - лукаво поинтересовалась она, глядя, как Феникс улыбается партнеру по танцу.
   - Нет, - совершенно честно ответил я. - Лучше скажи мне, кто вон та женщина у колонны в черном платье и с ожерельем из черных камней?
   - Это... - Виктория заметно побледнела. - Почему ты спрашиваешь?
   - Мне она не нравится, - я не стал говорить всей правды, слишком долго и сложно было бы объяснять то странное и непонятное ощущение, которое я чувствовал, глядя на эту женщину.
   - Её зовут Хильда Свенсон, она маг из Швеции, - сухо произнесла Виктория.
   - Это не все.
   На этот раз Виктория испугалась по-настоящему. Отвечать она явно не хотела, но все же выдавила из себя.
   - Она очень сильный и опасный маг, её называют главой Темных магов Европы. И...
   - И?
   - У неё был конфликт с Феникс. Я не знаю всех подробностей, но главное то, что Феникс победила Хильду Свенсон в магическом поединке.
   Я задумался. Сама Феникс похоже ничего не замечала, а вот у меня от былой скуки не осталось и следа.
   - Почему Феникс так не любят среди магов? - задал я второй вопрос.
   Я задумался об этом, когда вдруг вспомнил, что наши маги обычно достаточно прохладно общались с Феникс. И вместо отдела магов, её почему-то направили в оперативный отдел... а ведь для того, чтобы мы работали вместе, этого не требовалось. За примером далеко ходить не надо, Сергей служит в отделе специальных расследований, а Светлана вместе с остальными магами и волшебниками, но это не мешает им быть напарниками.
   - Умеешь ты вопросы задавать... - проворчала девушка. - Это очень долгая история.
   - Тогда расскажи самое главное.
   - Ты знаешь, в чем отличие между магом и волшебником?
   - Маг, скорее теоретик, а волшебник практик, - сразу ответил я.
   - Распространенное заблуждение, - кивнула Виктория. - На самом деле маг - это как физик-ядерщик, способный построить с нуля атомную электростанцию или изготовить ядерную бомбу, а волшебник - это простой человек, которые научился втыкать вилку в розетку.
   Я пожал плечами.
   - Солдату не обязательно не знать, как изготавливают оружие, чтобы уметь им пользоваться.
   - Вот эту сторону вопроса маги очень не любят. В их глазах волшебники лишь пользователи, в то время как сами маги - это ученые, инженеры и программисты. Те, кто открывают законы магии, создают новые заклинания и меняют само понимание магии.
   - А причем здесь Феникс? - я перебил Викторию.
   - Да притом, что она волшебница, а не маг, но владеет силой, которой завидуют все в этом зале. А еще она училась у эльфов и у магов из другого мира, - с явной завистью сказала Виктория. - За меньшее убивали.
   Значит, зависть... С этим я ничего поделать не мог.
   Викторию позвал какой-то молодой парень, и я опять остался один. Плюнув на приличия, я подошел к столу и за раз съел с десяток разных закусок. Молодые маги на меня откровенно косились, а некоторые пошли дальше.
   - С каких пор на Летний бал стали пускать всякую шваль?
   - Тихо ты, он может услышать.
   - И что? Что он может сделать? - нагло заявил молодой маг, лет двадцати пяти на вид.
   - Да мало ли...
   - Он же даже не волшебник и не колдун!
   Окажись на моем месте Коля, он бы уж полез в драку и, готов поспорить, в два счета разукрасил бы этим сосункам физиономии. Ну а мне было просто начхать на них.
   Танцы на время закончились, и Феникс вернулась ко мне. Услышав, как меня оскорбляют, она поинтересовалась, почему я ничего не ответил им. Я пожал плечами.
   - Да чихать я на них хотел.
   - Игорь, посмотри на себя, - возмутилась Феникс, и стала поправлять мой галстук и рубашку. - Ты выглядишь, как бродяга с улицы, который первый раз оказался в приличном месте. Неудивительно, что над тобой смеются.
   - А я разве не бродяга с улицы? - поинтересовался я. - Не веришь - спроси у тех парней. И можно подумать, если бы эта удавка висела на мне правильно, то надо мной бы не смеялись.
   - Игорь, ты не обязан вести себя так, как этого ожидают другие, - совершенно серьезно сказала она.
   - Тогда я могу снять эту удавку? - обрадовался я.
   - Нет! Есть правила этикета!
   Пока мы препирались, мимо проходили молодые маги, все демонстративно одетые в черных тонах, и у всех печать наглости и высокомерного пренебрежения над всеми остальными. Бросив на нас Феникс презрительный взгляд, один из них произнес:
   - До чего опустились Уральские, всякую шваль на бал приводят. В нашей семье такую выродку не показывали бы никому.
   Феникс попыталась сделать вид, что ничего не услышала, но я-то хорошо её знал. Хмыкнув, я подошел к магам сзади и, схватив за плечо, развернул урода к себе. От такой наглости они окаменели.
   - Милейший, вы пару зубов обронили, - весело сказал я и от души врезал ему по челюсти.
   От удара маг отлетел назад и сразу вырубился.
   - И все? - в полной тишине спросил я. - Сопляк.
   Во все стороны от меня словно круги расходились. Наступала тишина, разговоры обрывались, а все взгляды обращались на меня. Феникс сдавлено охнула, её отец беззвучно выругался, Виктория побледнела.
   - Это... это возмутительно! - воскликнул один маг.
   - Немыслимо!!!
   - Ты, подонок, поднял руку на члена нашего клана! Ты сейчас пожалеешь, что на свет родился!
   - Это вызов и объявление войны!
   - Тихо всем! - рявкнул я. - Я в ваши долбанные игры не играю! Я тут просто гость и ни с каким кланом или семьей не связан. Есть какие-то претензии ко мне - вперед. Нападайте, всем кишки наружу выпущу.
   - Щенок, - презрительно бросила мне женщина, - да тебя моя дочка в два приема победит.
   - Дуэль! Немедленно! Это оскорбление надо смыть кровью!
   Из толпы ко мне вдруг выбрался Сергей, следом за ним быстрым шагом шла Светлана.
   - Игорь! Что ты опять натворил?!
   - А ты что тут делаешь? - удивился я.
   - Я вообще-то маг, и имею право тут находиться, а вот что ты тут делаешь?! - Сергей бросил короткий взгляд на Феникс, потом опять зло посмотрел на меня. - Короче, стой тут и молчи в тряпочку, я сейчас попробую со всем разобраться.
  
   Сергей отошел в сторону, к нему подошли несколько магов, включая ту самую Хильду Свенсон. Они о чем-то достаточно громко говорили, но от них не доносилось ни звука. А вокруг меня образовался пустой круг.
   - Игорь, зачем ты... - Феникс одна подошла ко мне. На её лице была странная смесь злости, раздражения и восхищения.
   - Неужели ты думала, что я позволю кому-то оскорблять тебя? - совершенно честно спросил я.
   - Ну... это же не улица! Это бал магов, тут нельзя просто подойти и ударить человека, который тебе не нравится!
   Я пожал плечами.
   - Да мне, в общем-то, пофиг.
   Феникс от души врезала мне кулаком под ребра.
   - А вот это больно было, - пожаловался я.
   - Ты не понимаешь, какие это проблемы может вызвать?!
   Я тяжело вздохнул.
   - Да понимаю я, - почесав затылок, я махнул рукой. - Разберемся как-нибудь.
   - Ты невозможен!
   Я опять пожал плечами. Феникс была в ярости и неизвестно, что еще бы она сказала, но тут к нам вернулся Сергей.
   - Игорь, вот как у тебя получается вечно такую кашу заваривать? - Сергей, сокрушенно вздохнул и покачал головой. - Вот скажи, почему ты из всех магов выбрал именно Саятора из клана Ингахльд?
   - Все плохо?
   - Да как тебе сказать... новая междоусобная война европейских кланов это очень плохо или просто пи**ц? Как ты думаешь?
   - В смысле?
   - Игорь, ты здесь не просто человек, ты пришел вместе с членами семьи Уральских магов. А эта семья входит в альянс Рассветных земель, который в свою очередь состоит в тесном союзе с так называемыми Светлыми магами. А ударил ты человека из клана Ингхальд. Это достаточно молодой клан, но очень жестокий и мстительный. А еще они уже давно хотят вцепиться в горло какому-нибудь древнему, известному, но ослабевшему клану магов. Понимаешь теперь?
   - Они нападут на семью Феникс?
   - Именно! Но Уральские маги уже давно ничего не стоят как бойцы и поэтому сразу позовут на помощь Рассветный альянс. Ингхальды, в свою очередь, попросят помощи у Темных магов, что неизбежно втянет в войну и Светлых магов. К концу месяца число погибших магов может превысить пару сотен и все из-за твоей несдержанности!
   - Чушь! - резко заявила Феникс. - Никто не начинает такие войны по таким поводам. Если война начнется - то значит, она давно готовилась и Игорь здесь не причем!
   - Первая мировая война тоже долго готовилась, но стартовый пистолет оказался в руках у Гаврилы Принципа! - невозмутимо парировал Сергей.
   - И что делать? - спросил я.
   - Есть вариант. Игорь должен сразиться на дуэли с магом из клана Ингхальд.
   - Но он, же не маг! - удивилась подошедшая к нам Виктория, она услышала последние сказанные слова.
   - И что? - одновременно спросили мы с Сергеем.
   - Как ему драться на дуэли с магом?
   Вместо ответа я картинно размялся.
  
   Дуэль решили провести в парке на одной из широких аллей. Слуги отмерили пятьдесят метров и мелом на асфальте отметили стартовые позиции. Судья встал рядом, а зрители на соседних дорожках. Сильные маги наложили мощные барьерные заклинания, защищающие всех окружающих от случайного заклинания.
   - Согласно договоренностям, дуэль будет продолжаться до тех пор, пока один из участников не окажется в небоеспособном состоянии и, по тем или иным причинам, не сможет продолжить дуэль, - громко произнес судья, маг в темно-красной мантии одетой прямо поверх костюма. - Окружающим запрещено вмешиваться в дуэль, а участникам дуэли запрещено атаковать окружающих людей или пытаться покинуть дуэльную площадку.
   - А как же право выхода из боя? - громко и возмущенно спросила Феникс.
   - Для этой дуэли правила были изменены.
   - Все в порядке, - произнес я. - Меня все устраивает.
   Я обвел взглядом зрителей. Большинство с интересом ожидало развязки, были такие, кто откровенно надеялся на мою скорую и жестокую гибель, но, к моему удивлению, нашли и те, кто смотрел на меня с сочувствием. Среди последних оказались сестра и мать Феникс.
   - Ты знаешь, что делать? - тихо спросил Сергей?
   - Да.
   - Твой соперник - Жан Ингхальд. Это маг из главной семьи их клана, не смотри на то, что он молод, драться он умеет. Три раза участвовал в дуэлях и каждый раз убивал соперника.
   - А мне можно его убить?
   - Сдурел?
   Я деланно вздохнул.
   - Жан Ингхальд, вы готовы?
   - Да.
   - Игорь Теплов, вы готовы?
   - Да.
   - Тогда по моему сигналу.
   Судья поднял руку, но я сразу перестал за ним следить, сосредоточившись на противнике. Сердце забилось чаще, все вокруг меня замедлилось... Враг начал первым. Я успел заметить легкое дрожание воздуха вокруг него еще до того, как судья дал сигнал, но на это никто не обратил внимания.
   От асфальта было очень удобно отталкиваться. Я буквально полетел вперед, а позади меня уже полыхало почти невидимое в ночи ледяное и черное пламя. И это был лишь первые удар. Находившиеся вокруг меня тени от фонарей, скамеек и кустов вдруг все рванулись ко мне.
   Приземлившись на скамейку, я оттолкнулся от неё и прыгнул вверх и вперед. Жан Ингхальд прищурился, на мгновение в его глазах мелькнула тень испуга, но он быстро оценил обстановку и принял единственное верное решение. Маг резко махнул рукой в мою сторону и что-то выкрикнул, с его пальцев сорвалось небольшое темное облачко и полетело прямо в меня. В воздухе я уже не мог ни отклониться в сторону, ни защититься каким-либо образом. Впрочем, мой враг тоже не успевал сделать ничего другого, мы оба все поставили на один удар.
   Я успел почувствовать касание мертвенного, мгновенно пробирающего до костей холода, а потом перед глазами на долю секунды мелькнули золотые искры. Маг успел сильно удивиться, а потом дуэль для него закончилась. Я врезался в него всем телом, одним легким ударом вырубил его, подхватил и аккуратно уложил на асфальт, чтобы он не дай бог не поранился при падении.
   - Дуэль окончена! - немного растерянным голосом сообщил судья.
   Собравшиеся маги смотрели на меня со смесью удивления, раздражения и брезгливого презрения, как будто бы на их глазах небольшая мышка отправила в нокаут кота. Вроде и очевидно, кто победитель, но признавать эту победу никак нельзя.
   - Ты в порядке?! - выпалила подбежавшая ко мне Феникс.
   Волшебница, не дождавшись моего ответа, тут же схватила меня за руку и внимательно всмотрелась в мое лицо. А потом очень удивилась, но, быстро оглянувшись на Сергея и Светлану, промолчала.
   - Странно, - задумчиво проговорила Светлана, подходя ко мне. - Мне казалось, он успел сплести... наверное от спешки ошибся...
   - Я все правильно сделал? - спросил я.
   - Ага, - кивнул Сергей. - Особенно когда показал всем, что на тебя не действует одно из десяти лучших боевых заклинаний.
   - Оно не может не действовать, - возразила Светлана. - Даже учитывая природную сопротивляемость Игоря, просто Ингхальд не успел его сплести правильно.
   Сергей промолчал, задумчиво глядя на меня, потом произнес:
   - Инцидент исчерпан. После этого, я думаю, никто не рискнет задирать тебя или Феникс, но все-таки - постарайся не вляпаться во что-нибудь еще!
  
   Сергей и Светлана вернулись в зал, а мы с Феникс остались в парке. Она сказала, что хочет подышать свежим воздухом. Мы неторопливо пошли по аллее.
   - Вот зачем ты все-таки вмешался? - проворчала Феникс. - Я только-только начала думать, что этот бал не так уж плох, как ты все испортил...
   - Уж извини, но я не привык к тому, что тебя оскорбляют.
   - Я тоже успела отвыкнуть, - вздохнула рыжая. - Хотя, в чем-то они правы...
   - Да плевать мне на их мнение, - ответил я. - Для меня ты сильнейшая волшебница, и что гораздо важнее - мой напарник и друг.
   Феникс улыбнулась и взяла меня за руку. Вместе мы пошли по аллее вглубь парка. Там было тихо и свежо, людей не было, а музыка из бального зала не доносилась. Я думал, что она просто прогуливается, но на самом деле Феникс шла к просторной лужайке, раскинувшейся вокруг величественного дуба. Лукаво улыбнувшись, она разулась и, взяв в другую руку туфли, пошла босиком по мокрой от ночной росы траве.
   - Ох, - с облегчением выдохнула Феникс. - Полвечера об этом мечтала.
   - А зачем тогда вообще туфли на каблуках обувала? - удивленно спросил я.
   - Да что ты понимаешь!
   Действительно...
   - А тебе что, не нравится? - Феникс игриво улыбнулась и, сделав большой прыжок, несколько раз крутанулась на траве, словно в танце с невидимым партнером. Края платья приподнялись, открывая крепкие ноги девушки. - Не нравится, когда я на каблуках и в платье?
   - Почему сразу не нравится? Нравится, очень даже, просто если тебе неудобно, то зачем такие туфли носить?
   Феникс вздохнула и махнула на меня рукой. Она легкой пританцовывающей походкой пошла по траве, что-то тихо напевая себе под нос.
   - Смотри, какие звезды красивые! - неожиданно воскликнула Феникс.
   Действительно, очень красивые. Яркие и холодные, они мерцали в темном небе, равнодушно глядя на все происходящее на Земле. Здесь - вдали от городских огней - любоваться ими было одно удовольствие.
   - Роса холодная уже, смотри не простудись.
   - Зануда, - с улыбкой отмахнулась Феникс.
   Вздохнув, я снял с себя пиджак и бросил его на траву.
   - Садись на него.
   - Ты забыл, сколько он стоит?!
   - И кто из нас зануда?
   Недовольно взглянув на меня, Феникс подобрала край платья и села на пиджак. Я присел рядом с ней и задрал голову. Минут пять мы просто молча любовались звездами.
   - Игорь...
   - ?
   Феникс смотрела на меня с очень странным выражением лица и с целой бурей эмоций в душе. Я попробовал было разобраться в них, но сразу понял, что это также реально, как прочитать "Войну и мир" за одну секунду пролистав все страницы.
   - Скажи... ты так поступил, потому что мы друзья и напарники?
   - Ну да, - немного удивленно ответил я.
   - А если бы на моем месте была бы Лера? Ты бы поступил также?
   - Ну... в общем и целом да, - я все никак не мог понять, к чему она клонит. - А если бы на моем месте был Коля - он бы вообще мог разгуляться так, что всем бы мало не показалось.
   - Это да, - грустно улыбнулась Феникс, отводя взгляд в сторону.
   Мне понадобилось почесать затылок, а потом несколько раз прокрутить в голове этот короткий диалог, чтобы понять, что именно я ляпнул. Вздохнув, я обнял Феникс за плечи и привлек к себе.
   - Ты не прав, - неожиданно тихо проговорила Феникс. - Меня волнует совершенно другое.
   - Что?
   - ...
   - Ну говори же! В конце концов, напарники мы или нет? - подбодрил я девушку.
   - Я... не могу понять... все так сложно стало... - с болью произнесла Феникс.
   Я открыл рот и тут же его закрыл. Когда не знаешь, что говорить - лучше молчать, чем нести чушь.
   - Твои чувства ко мне... я вижу их, яснее, чем ты сам можешь сказать... но... я же не имею на них права! - выкрикнула Феникс. - Я сама привязала тебя к себе! Понимаешь?! Одно дело дружба, то, что мы напарники, живем под одной крышей, но... как я могу хотеть большего, после того, что сделала?
   Мысленно я тяжело вздохнул - второй разговор на одну и ту же тему за день. На этот раз правда все серьезней и сложней. Феникс сидела, обхватив ноги руками, уткнувшись носом в колени. Тряхнув волосами, я резко, словно кидаясь в схватку, встал, развернулся, схватил Феникс за руку и рывком заставил её встать. От неожиданности она испугано вскрикнула и сделала пару шагов, сойдя с моего пиджака на мокрую траву.
   - Рыжая... - я глубоко вдохнул и, словно бросаясь в омут головой, начал говорить: - Да мне плевать на всю эту вашу магию-шмагию! Сколько мы уже вместе живем? Сколько раз жизнью рисковали? Сколько раз ты помогала мне, а я тебе? Да если бы не ты, я бы сдох давно от проклятья ведьм!
   Феникс смотрела на меня, широко раскрыв глаза от удивления, а меня уже понесло.
   - Не знаю, что ты там себе понавыдумывала, но вот лично я ни о чем не жалею! Никогда не клялся, но пусть сейчас ветер и звезды будут свидетелями моих слов! Ты для меня самый лучший и близкий друг!
   - Ветер и звезды... - Феникс тихо захихикала. - Как тебе такое вообще в голову взбрело?
   Я промолчал.
   - Значит, просто друг? - улыбнувшись, спросила она.
   - Самый лучший и близкий.
   - И только?
   - А этого мало?
   - Нет, в самый раз.
   На темной и тихой лужайке, вдали от фонарей, нам светили только звезды. Этой прохладной летней ночью было тихо и свежо. Темнота укрывала нас, а деревья были молчаливыми свидетелями.
   Феникс закрыла глаза, а я нагнулся и поцеловал её... Клянусь, если бы кто-нибудь, как это часто бывает в подобных случаях в кино, помешал бы нам - я бы его убил.
  
   Вскоре после этого мы вернулись в поместье семьи Уральских. После такого хотелось просто лечь и поспать, но вместо этого пришлось выдержать неприятный разговор с отцом Феникс. Потом пришлось собирать вещи, прощаться с её матерью и сестрой. И только после всего этого Феникс открыла портал, и мы вернулись домой.
   - Фух, - Феникс шумно вздохнула и упала на кровать. - Наконец-то!
   Я скинул туфли и лег рядом с ней. Рука сама собой скользнула по талии Феникс, я потянулся к девушке и тут же получил по рукам.
   - Платье помнешь! И вообще, я спать хочу! Эти порталы так выматывают... - Феникс привстала, стянула с себя платье и протянула его мне. - Повесь в шкаф.
   Тяжело вздохнув, я встал с кровати и пошел к шкафу, и заодно разделся сам.
   - Знаешь, видеть тебя в платье было непривычно, но...
   Я почесал затылок, пытаясь подобрать нужные слова, но когда я повернулся, то Феникс уже спала. Похоже, она действительно сильно устала, подумал я, заметив, что Феникс, вопреки своей любимой привычке, не стала раздеваться донага, а уснула в белье. Укрыв её одеялом, я ушел спать на диван в гостиной.
   На следующий день Феникс не проснулась...
  

Темные маги

  
   Стоя возле зеркала, Сергей поправил галстук и еще раз оценил свой костюм. Дорогой смокинг ему не нравился, так же как швейцарские часы и золотые запонки, но выглядел костюм отлично, а выбирать наряд не приходилось.
   - Я готова.
   Повернувшись, Сергей посмотрел на Светлану. Она была в черном вечернем платье с открытой спиной и в туфлях на высоких каблуках, в руках девушка держала небольшой клатч. Из украшений на ней были только сережки с брильянтами.
   - Танцевать будем? - полюбопытствовала Светлана.
   - Нет, - сухо ответил Сергей. - Мы там не для этого.
   - Да знаю я, - вздохнула волшебница. - Хотела бы я, чтобы мы хоть раз просто там сходили на бал или прием.
   Сергей на это ничего не сказал, он уже думал о предстоящей работе. Ежегодный Летний бал, проводившийся по традиции в одно из летних полнолуний в Подмосковье, был главным событием светской жизни магов и волшебников в России и одним из важнейших политических событий в Европе.
   Европейские кланы магов считались сильнейшими в мире. В России же кланы магов не отличались ни сильными членами ни многочисленностью, но зато они владели обширными территориями, богатые разными ресурсами, важными для магов. А обострившаяся в последние три десятилетия в Европе межклановая война требовала все больших ресурсов. Напрямую забрать их европейцы не могли - мешал Орден и союзный договор российских магов. Приходилось интриговать и договариваться, следя при этом за тем, чтобы конкуренты не добились лучших условий. Российские кланы, в свою очередь, были не против не только заключить выгодные торговые сделки, но и заручиться помощью сильных боевых магов из Европы, в том числе и для того, чтобы отбить у старых соперников немного земли.
   В итоге война магов породила очень сложную систему альянсов европейских и российских кланов с их напряженной борьбой друг с другом. При этом сами по себе российские кланы не могли оказать существенного влияния на расклад сил в Европе, а европейцы не могли открыто вмешиваться в российские дела. Разобраться во всем этом порой было сложно даже прожженным дипломатам Ордена.
   Одним из полей этой странной войны был Летний бал. На нем соперники встречались лицом к лицу, и это было лучшее время для того, чтобы заключать мировые соглашения, подписывать договоры и создавать новые союзы. Для всего этого надо было уметь продемонстрировать свою силу и при этом не ударить в грязь лицом.
   Сергей не любил кланы магов гораздо больше, чем смокинги, но отлично в них разбирался и по мелким признакам буквально на лету понимал обстановку и расклад сил.
  
   Только зайдя в зал, Сергей сразу понял что ситуация куда серьезней, чем сообщали донесения разведки и аналитиков. В бальном зале можно было в прямом смысле рисовать изломанную трещину, расколовшую сообщество магов на две основные группировки. В воздухе чувствовалось сильное напряжение.
   - Вечер будет веселым, - еле слышно проговорила Светлана.
   - Надо просить прибавку к зарплате, - в тон ей ответил Сергей, - за вредность на работе.
   - Милый, я отойду ненадолго, с девочками поболтать? - ласково проворковала волшебница, мило улыбаясь и хлопая ресницами.
   Сергей с улыбкой кивнул, мимоходом отмечая, сколько окружавших магов, успело взломать его защиту от прослушивания. Светлана аккуратно, чтобы не испачкать помадой, поцеловала его в щеку и пошла на встречу с информаторами.
   В зале шла очень жесткая и изощренная магическая борьба. Прослушивающие заклинания, обманные, защитные, следящие, дезинформирующие и многие другие сталкивались друг с другом. Маги и волшебники пытались подслушивать разговоры друг друга. Те, кто имел достаточно силы, закрывались многочисленными щитами, остальные разговаривали, используя продуманный заранее шифр.
   Пройдя по залу, Сергей мысленно выругался. Лагерь темных магов явно кем-то жестко управлялся. Этот кто-то жесткой рукой пресек все разногласия и заставил противоборствующие кланы едва ли не впервые объединиться не на словах, а на деле. В это же самое время условный лагерь светлых магов так и оставался условным лагерем. Даже неискушенный наблюдатель легко бы заметил явную враждебность и недоверие между разными кланами.
   Сами эти понятия "темные" и "светлые" маги были всего лишь условностью, данью традициям и попытками пиара. И темные, и светлые в свое время активно пропагандировали себя и работали над привлекательным антуражем, играя на контрасте с противной стороной. И тут, надо признать, темные маги смогли создать более стильный образ, но при этом они всухую проиграли светлым на поле пропаганды. Один только "Властелин колец" перечеркнул более чем два века усилий темных.
   На самом деле оба клана занимались одним и тем же - боролись за власть и силу. И в ход шли любые средства. Ни темные, ни светлые маги не ограничивали себя такими условностями как мораль и справедливость.
   - Добрый вечер, Сергей Ветров, - учтиво поклонившись, поприветствовал его маг.
   - Добрый вечер, Хаген Риндерхат, - ответил Сергей.
   Неформальный лидер светлых магов ничем не походил на Гендальфа или Дамболдора. Он был гладко выбрит, одет в дорогой светло-серый костюм, а на руке красовались золотые швейцарские часы и один из трех сильнейших в мире защитных амулетов - Нефритовая стена. По слухам она могла защитить владельца даже от ядерного взрыва.
   - Не ожидал встретить вас в этом месте, - с вежливой улыбкой произнес Хаген Риндерхат.
   - Отчего, сэр? Я, как и все русские маги, не могу игнорировать столь важное мероприятие, просто не каждый год служба позволяет присутствовать на нем.
   - Служба, конечно же, - с понимающим видом протянул Хаген Риндерхат. - Кстати о вашей службе, до меня дошли слухи, что Орден магов меняет свою политику.
   - Ох уж эти слухи, - невозмутимо улыбнулся Сергей. - Чего только не услышишь от сплетников? Я однажды, представляете, услышал будто бы глава светлых магов, нет, ну вы только представьте наглость, закрывает глаза на торговлю некоторыми запрещенными темными артефактами. Невероятная чушь.
   - Разумеется, - спокойно улыбнулся Хаген.
   - Орден магов в своей политике неукоснительно придерживается принципов, записанных в Пакте. Все меняется, все течет, изменяются отдельные правила, но только не это.
   - Отрадно знать, что в нашем изменчивом мире есть что-то постоянное.
   "Вот же хорек, - беззлобно подумал Сергей. - Что-то почуял и примчался проверять. Боится за свою шкуру или же прощупывает почву? Скорее второе, вряд ли эта тварь всерьез думает, что Орден решится убрать его, и ведь верно думает, скотина".
   Продолжая светский треп, Сергей и Хаген Риндерхат пристально разглядывали и оценивали один другого. Оба были отлично знакомы заочно и редко встречались лицом к лицу.
   - Надо же какая встреча! Знаменитый Ноябрь и Каменный маг стоят и мило беседуют друг с другом. Воистину, Летний бал примиряет, - бархатным голосом произнесла подошедшая к ним женщина.
   - Госпожа Хильда Свенсон, - холодно поприветствовал её Хаген Риндерхат.
   Глава темных магов тоже ничем не походила на распространенные стереотипы о темных магах. Яркая и черноглазая брюнетка, с красивыми чувственными губами, идеальной фигурой и аристократическими, выразительными кистями рук. В дорогом вечернем платье из черного шелка, в туфлях из последней коллекции кого-то-там и в ожерелье из черных брильянтов Хильда Свенсон больше напоминала уверенную в себе светскую львицу, с милой улыбкой и ледяным холодом в глазах.
   - Видеть вас, настоящий праздник, - с легкой улыбкой поклонился Сергей.
   "Старая сука, - подумал он".
   Немногие в этом зале знали, что маг Ордена и агент отдела Специальных расследований Сергей Ветров и уже ставший легендарным наемный убийца Ноябрь - это один человек. И из тех, кто это знал, мало кто мог осмелиться напомнить об этом Сергею.
   Щелчком пальцев, Сергей окружил всех троих защитой от прослушивания. Хаген Риндерхат не повел и бровью, а вот на губах Хильды Свенсон появился легкий намек на ироничную улыбку.
   - Мы тут, с уважаемым господином Риндерхатом говорили о слухах, - улыбаясь, начал разговор Сергей. - И буквально на днях до меня дошел слух, что, якобы, назревает новый конфликт между темными и светлыми магами. Забавно, не правда ли? Такие слухи ходят уже не первый год, но раз за разом выясняется, что это не более чем сплетни. Досужий вымысел скучающих индивидуумов. Не правда ли?
   - Хм..., - с загадочным видом протянула Хильда Свенсон. - Мне показалось или Российский отдел Ордена внезапно начал интересоваться делами Европы?
   - Когда я об этом говорю, многие удивляются, но поверьте, Россия тоже часть Европы.
   - Хорошо, я уточню. Российский отдел Ордена начал интересоваться делами Западной Европы?
   - Увы-увы. Глобализация, будь она не ладна. События в Европе касаются России гораздо сильнее, чем нам бы этого хотелось.
   - А что вы думаете по этому поводу? - поинтересовалась Хильда Свенсон у Хагена Риндерхата.
   - У Германии всегда были тесные связи с Россией, поэтому лично я не вижу ничего предосудительного в интересе нашего уважаемого собеседника, - хладнокровно ответил Риндерхат.
   - Ох, ну надо же. Видимо, вы так часто проигрывали войны с Россией, что по привычке вздрагиваете от каждого грозного оклика из России, - с великолепной улыбкой промурлыкала Хильда Свенсон.
   - Но Германия, во всяком случае, регулярно пыталась взять реванш, а ваша Швеция с XVIII века сидит смирно, - невозмутимо ответил Хаген Риндерхат. - Да и вообще, меня, в отличие от вас, не занимают дела человеческих государств.
   - Охотно верю.
   Сергей видел, что больше всех прибывших магов внимательно следит за ними. И это ему не нравилось. Когда от простой беседы на светском мероприятии ожидают чего угодно - это плохой знак.
   - Уважаемый господин Риндерхат и прекрасная госпожа Свенсон, - вмешался Сергей. - Прошу, вернемся к теме разговора, а именно к слухам. Господин Риндерхат, интересовался, имеет ли почву слух о том, что Орден меняет свою политику? Так вот, вынужден признаться, - с лица Сергея улыбка пропала, а в мягком голосе отчетливо зазвучал холод стали, - что имеет.
   - Вот как? - изогнув тонкую бровь, поинтересовалась Хильда Свенсон. - И в чем же именно вы изменили свою политику?
   - Спросите об этом у ведьм, - предложил Сергей. - Мой начальник, который не смог прибыть на сегодняшнее мероприятие, просил передать вам его скромную просьбу, - прислушаться к голосу разума и оставить слухи о новой войне беспочвенными слухами.
   - Я всегда ратовал за мирное разрешение вопросов, - не моргнув глазом, соврал Хаген Риндерхат. - И всегда готов к диалогу, однако, - старый маг предостерегающе поднял палец, - большой было бы принимать мое миролюбие за слабость. Я ни на дюйм не отступлю от интересов клана.
   - Не люблю пустые разговоры, - с невинной улыбкой заметила Хильда Свенсон. - И не люблю, когда люди дают непрошеные советы. Особенно мне.
   - Ну что вы, это был не совет, а просьба.
   - Не вижу разницы. Я выслушала вас, потому что нахожусь сейчас на территории России, но вечером я вернусь домой. И если мне понадобиться обсудить что-либо с Орденом, я свяжусь с Локи, а не Халворном. Вы понимаете меня, Ноябрь?
   - Разумеется, - с легким поклоном ответил Сергей. - Слово прекрасной дамы для меня закон.
   Проводив собеседников взглядом, Сергей мысленно выругался. К нему подошла Светлана.
   - И как?
   - Хуже, чем предполагал, - коротко ответил Сергей.
   С дежурной улыбкой на лице он, под руку со Светланой, пошел по залу, разглядывая собравшихся магов и размышляя о сложившейся ситуации. А картина складывалась невеселой...
  
   Сергей разговаривал с главами двух крупнейших испанских семейств магов, когда размеренное течение бала вдруг прервалось шумом обычной драки. Извинившись перед собеседниками, Сергей вместе со Светланой пошел на шум и с удивлением увидел в центре скандала Игоря и Феникс.
   - Тихо всем! - рявкнул Игорь. - Я в ваши долбанные игры не играю! Я тут просто гость и ни с каким кланом или семьей не связан. Есть какие-то претензии ко мне - вперед. Нападайте, всем кишки наружу выпущу!
   Сергей выругался сквозь зубы.
   "Ну конечно же! Феникс из Уральских магов, её не могли не позвать, а она потащила за собой Игоря! Как я мог забыть об этом?! Идиот!"
   Подойдя к Игорю и выяснив в чем дело, Сергей мысленно вздохнул, злиться на парня не хотелось, а злиться надо было. Игорь, сам того не понимая, мог стать той самой искрой, от которой могла вспыхнуть война между светлыми и темными магами. Причем, что самое страшное - эту искру охотно ждали. И скорей всего Игоря намеренно спровоцировали.
   Чтобы не играть в великосветские игры, Сергей пошел решать этот вопрос с двумя главными магами в этом зале.
   - Надо же, - мило улыбаясь, проговорила Хильда Свенсон. - Я и не знала, что кроме вас тут есть еще члены Ордена.
   - Он не член Ордена, а лишь наемный сотрудник, - поправил её Хаген Риндерхат.
   - Ах да, точно! Значит, Орден не будет иметь претензий, если его убьют, - улыбнулась Хильда Свенсон.
   - Боюсь, претензии будут у той крайне вспыльчивой волшебницы из семьи Уральских.
   - Это уже будут проблемы её семьи.
   - А вот это будет крайне нежелательно. Я бы даже сказал, вредно для вашего спокойствия, - посулил ей Хаген Риндерхат.
   - Ну, надо же, - Хильда Свенсона улыбнулась еще шире, - а я бы сказала, что Вам для Вашего здоровья и спокойствия будет крайне вредно думать о чужих проблемах.
   - Мне жаль прерывать ваш милый разговор, но, боюсь, он не имеет смысла.
   - Вот как? И почему же?
   - Потому что этот чрезмерно вспыльчивый паренек сотрудник Ордена и потому, что я заинтересован в том, чтобы у него не было проблем, - глядя Хильде Свенсон прямо в глаза, произнес Сергей.
   - Хм... интересно, - прищурилась Хильда Свенсон. - И насколько же велики ваши полномочия. Ох! Неужели я разговариваю с новым главой Российского отдела Ордена? Прошу простить мне мои манеры, я считала вас всего лишь наемником Халворна.
   - Вот именно, - спокойно подтвердил Сергей. - Я именно наемник. И именно Халворна, прошу не забывать об этом.
   "Интересно, как бы ты запела, узнав, что Клио покровительствует Игорю? - подумал Сергей. - Может сказать ей? Нет, лучше оставить этот козырь напоследок"
   - Сергей, Хильда, не надо сориться, - примиряющим тоном произнес Хаген Риндерхат. - В конце концов, ничего страшного не произошло. Подумаешь, молодежь повздорила, это дело можно разрешить обычной дуэлью.
   - Дуэлью? - переспросила Хильда. - Между магом и этим?
   - Вместо него может выступить его представитель, к примеру, Феникс из семьи Уральских или же наш дорогой друг Сергей Ветров.
   - Ноябрь на дуэли с кем-то из Ингхальдов? - усмехнулась Хильда Свенсон. - Вы их так не любите?
   - Если вы так беспокоитесь за Ингхальдов, то можете выступить на дуэли в качестве их представителя, - с улыбкой предложил Сергей.
   Хильда Свенсон, прищурившись, внимательно смотрела на Сергея. Пауза затянулась на несколько секунд.
   - Вы так в себе уверены? Вы полагаете, что сможете продержаться против меня в открытом бою?
   "Если Феникс в двенадцать лет тебя в бараний рог свернула, то я уж как-нибудь справлюсь, - с усмешкой подумал Сергей".
   - Это был бы интересный бой, а от рук такой прекрасной женщины как вы, и умереть не жалко.
   - Честь умереть от моих рук еще надо заслужить, - без тени шутки ответила Хильда Свенсон. - Нет, господа, я настаиваю - вопрос должны решить между собой те, кто его поставил. Так что пусть ваш горячий друг сам выходит на дуэль.
   - Хорошо, - согласился Сергей. - Но взамен я ставлю два условия. Первое - дуэль всего одна и после неё никаких претензий быть не должно. Второе - соперником будет только член клана Ингхальдов. Ну и, конечно же, дуэль мы устроим здесь и сейчас, без предварительной подготовки.
   - Я не возражаю, - кивнул Хаген Риндерхат.
   Хильда Свенсон недовольно поджала губы, но спорить не стала. Она явно хотела добиться большего, но не рискнула настаивать на своем, так как все-таки опасалась вмешательства Феникс или Сергея.
  
   Дуэль проводили в парке, приготовления не заняли много времени. Игорь и его противник уже стояли напротив друг друга. Собравшиеся зрители с интересом обсуждали, быстро закончится дуэль или же маг решит как следует проучить наглеца?
   Сергей и Светлана встали немного в стороне от основной группы зрителей, рядом с ними стояла Феникс. Сергей подумал, что в красном платье рыжеволосая волшебница напоминает оживший всполох пламени - такая же яркая и порывистая. Она пристально смотрела на Игоря и неосознанно кусала губы.
   - Ты не боишься? - спросила Светлана.
   - Опасаюсь, - ответил Сергей. - Не дай бог убьет этого мага...
   - Я про Игоря говорила!
   - За него бояться, что рыбу от дождя спасать, - криво ухмыльнулся Сергей.
   Последние приготовления закончились.
   - Жан Ингхальд, вы готовы? - спросил судья.
   - Да.
   - Игорь Теплов, вы готовы?
   - Да.
   - Тогда по моему сигналу.
   Игорь тряхнул волосами, отставил назад ногу и улыбнулся противнику.
   - Меня всегда пугала эта его улыбка, - призналась Светлана.
   - Меня тоже, - кивнул Сергей.
   Схватка началась. Жан Ингхальд начал плести заклинание еще до того, как судья дал сигнал, но все равно опоздал. Игорь буквально размазался в воздухе. Мало кто из зрителей мог следить за его движениями, но Ингхальд оказался достойным противником, он почти успевал, но именно что почти.
   - Он! - только и успела вскрикнуть Светлана.
   - Вот и все, - негромко произнес Сергей.
   Зрители потрясенно смотрели на лежавшего без сознания Жана Ингхальда. Происходящее не укладывалось у них в голове. Обычный человек смог практически голыми руками справиться с не самым слабым магом и без каких-либо защитных артефактов.
   Впрочем, вскоре все сделали вывод, что Игорю просто повезло. Потому что успей Жан Ингхальд с последним заклинанием, Игоря ждала бы верная и очень быстрая смерть. И только Сергей и Феникс разглядели, что произошло на самом деле.
   Сказав пару слов Игорю, Сергей вернулся в зал. Ингхальды были потрясены и взбешены, но протестовать против итога дуэли не стали. Их покровительница, Хильда Свенсон куда-то делась, так что и они сами поспешили покинуть бал.
   Общая атмосфера в зале заметно изменилась. Теперь светлые маги тонко иронизировали по поводу темных, а вот между собой наоборот демонстрировали подчеркнутое дружелюбие. О причинах гадать не приходилось - только дурак мог не заметить тонко рассчитанной провокации, которая через семью Уральских могла вовлечь весь лагерь светлых магов в войну, а дураки в многовековой жесткой межклановой борьбе не выживали. Осознав, что им брошен вызов - семьи и кланы светлых мгновенно сплотились.
   И поэтому Сергей не удивился, когда довольный Хаген Риндерхат подошел к нему, чтобы завуалировано поблагодарить за вмешательство.
   - Я ожидал подвоха, но, признаться, не такого. Бедный мальчик, не ожидал столь быстрой атаки и не успел сплести заклинание, - Хаген, вздохнув, покачал головой. - Будь бы у него опыт - он ударил бы чем-нибудь простым. Что-нибудь из стихийной магии, воздушные лезвия или пару файрболов.
   "Для Игоря это было бы не опаснее укуса комара, - лениво подумал Сергей. - И Жан Ингхальд, в отличие от тебя, это понял или знал изначально".
   - Это будет хорошим уроком для всех - не стоит задирать оперативников Ордена, - с улыбкой произнес Сергей. - У нас много козырей в рукавах.
   - Я в этом и не сомневался, - кивнул Хаген Риндерхат. - Ваш отдел собирается вмешаться в европейские дела? Вы понимаете, к чему это может привести?
   - У нас много козырей в рукавах, а в карманах их еще больше. Вы можете гадать, что мы хотим сделать, можете строить схемы и планы наших действий и все равно окажетесь удивлены. Потому что мы не собираемся предупреждать два раза и не собираемся играть по чужим правилам. Если мы вмешаемся в ваши дела, то они просто перестанут быть вашими.
   - Грозные слова, - прищурившись, прокомментировал Хаген Риндерхат.
   - Слова грозные, потому что, услышав их - вы можете обдумать, у вас есть на это время. Когда пойдут дела - его уже не будет.
   Хаген Риндерхат усмехнулся, но Сергей заметил за этой усмешкой тень неуверенности. Он не мог не помнить, что случилось с немецким отделом Ордена в прошлом году и чем закончилось дело с ведьмами.
  
   После бала Сергей сразу отправился на доклад к Халворну. Он ждал его в своем рабочем кабинете, попивая чай с коньяком.
   - Ну, - недовольно буркнул Халворн, взглянув на Сергея.
   - Все хуже, чем мы думали, темные собираются начать войну в самое ближайшее время. Светлые войны не хотят, но деваться им некуда.
   - Я так и думал... Хаген уже стар, куда ему воевать. А вот эта шведка...
   - Более того, они могли начать войну прямо сегодня, причем из-за Игоря.
   - Вот как? - удивился начальник Российского отдела. - Рассказывай.
   Выслушав короткий доклад о ссоре и дуэли, Халворн хмыкнул и покачал головой.
   - Ну, зато теперь они начнут опасаться наших оперативников. Неплохо.
   - Вы знали, что Игорь будет на балу? - прямо спросил Сергей.
   - Я похож на ясновидящего?
   Сергей молча смотрел на начальника.
   - Да! Знал я, но что было делать? Это был приказ Оракула.
   Сергей выругался. Приказ Оракула - эти два слова ничего не объясняли, но одновременно говорили все, что нужно. Приказы Оракула практически никогда не поддавались логическому объяснению, но малейшее отступление от них каралось беспощадно. Сергей помнил, что было, когда в прошлом году они допустили прогулку Игоря по катакомбам под городом.
   Тогда Игорь и Феникс просто пропали на полтора месяца и их никто не мог найти. А Оракул просто молчал, и это пугало больше всего...
   - Значит, эта дуэль должна была произойти... Но зачем она могла понадобиться Оракулу?
   - Ты меня спрашиваешь? Может быть, это предотвратило войну, а может, помогло избежать таких последствий, каких мы и представить себе не можем! А может ровно наоборот!
   Сергей взял пустой стакан, плеснул в него коньяка из бутылки и выпил.
   - Что еще заметил?
   - Хильда Свенсон вела себя очень самоуверенно, практически прямым текстом угрожала Хагену, меня ни во что не ставила, - немного подумав, Сергей добавил. - Она изначально собиралась помочь Ингхальдам разобраться с Уральскими, но слишком уж легко согласилась на дуэль, а потом куда-то пропала.
   - Она всегда была наглой и самоуверенной, а чуть что - сбегала, поджав хвост, - ответил Халворн.
   - Похоже, - согласился Сергей. - Что будем делать дальше?
   - Не знаю, - Халворн задумчиво постучал пальцами по столу. - Надо думать и трясти аналитиков. Нам нужны все маги! Все! И даже эта стерва Свенсон! Хотя она и сука редкостная, но сильный маг, причем редкого профиля! Не будь этого - убрали бы её давно и дело с концом. А так...
   - Не знаю, что меня больше пугает, Хильда Свенсон как враг или она же как союзник? - покачал головой Сергей.
   - Все, пора спать. Завтра в двенадцать ноль-ноль совещание, там и будем решать все.
   Вернувшись в свой кабинет, Сергей посмотрел на часы и достал из шкафа раскладушку. Ехать домой смысла уже не было, да и Вайлет будить он не хотел.
  
   Заиграл "Полет валькирии". Сергей чертыхнулся и, не вставая с раскладушки, нашарил рукой телефон. Звонил шеф.
   - Да.
   - Сергей, быстро в отдел!
   - Я в кабинете. Что случилось?
   - Тогда лети в лазарет, с Феникс беда!
   Удивившись, Сергей быстро оделся и спустился в лазарет. Первое, что ему бросилось в глаза - непривычно бледный и очень испуганный Игорь. Прикрыв глаза, Сергей взглянул на его ауру - она вся пылала багровым огнем ярости и переливалась тонами сильного переживания. В лазарете оказалось людно: Наниэль стояла в белом халате, рядом с ней были два её помощника, сильный маг Валерия и сам Халворн, Феникс лежала на койке, и на первый взгляд с ней все было в порядке.
   - Что случилось?
   - Посмотри сам, - сухо ответил Халворн.
   Сергей подошел к койке и нагнулся над Феникс. Она лежала в одном белье, возле локтя было небольшое пятнышко крови - след поспешного взятия пробы. Никаких других внешних повреждений кожи, Сергей не заметил. Тогда он прикрыл глаза и взглянул на ауру волшебницы. Её не было. Вообще. Нахмурившись, Сергей закрыл глаза, и, прислушиваясь к ощущениям, провел ладонью над головой Феникс.
   Никогда еще выражение "без сознания" настолько точно не описывало ситуацию.
   "Что за черт... Сознания нет... невозможно, - подумал Сергей и тут же встряхнулся. - Так, что еще за невозможно? Ничего невозможного просто быть не может, а если тебе кажется, что оно есть - значит, ты ошибся. Сознание неразрывно связано с мозгом, настолько неразрывно, что малейшее его повреждение может изменить характер человека и его восприятие сознания, а мозг у Феникс, - Сергей сосредоточился. - Цел. Но... где его активность? Почему он словно в глубокой спячке?"
   Сергей, не спеша, методично изучал Феникс перебирая разные варианты, пока не пришел к самому плохому из них. Бросив взгляд на шефа и Валерию, он сразу понял, что они пришли к тому же выводу. А еще он вдруг осознал, что не может поднять голову и взглянуть Игорю в глаза, настолько страшным оказался диагноз.
   По сути перед ними на койке лежала не Феникс, а лишь выеденная изнутри оболочка. Просто тело. Без сознания в самом прямом смысле этого слова. Сознание и душа Феникс не просто куда-то пропали - их пожирал демон.
   - Рано делать выводы, подождем Игната, - сухо предложил шеф.
   - Не имеет смысла, - тихо ответила Наниэль. - Игорь.
   - Что? Что с ней случилось?
   Эльфийка подошла к Игорю и положила руки ему на плечи. Парень с тревогой смотрел на эльфийку и от бессильной злости сжимал кулаки.
   - На Феникс напал демон, - негромко произнесла Наниэль. - Не физически, а из другого измерения. С магами и волшебниками такое бывает, на них нападают демонические существа, с целью завладеть их телом и попасть таким образом в нашу реальность.
   - Но... еще вчера, да что там вчера, сегодня в четыре утра по нашему времени Феникс легла спать, и все было нормально!
   - Она не жаловалась на головную боль, сильную усталость или сонливость? - спросила Валерия.
   - Нет, - сразу ответил Игорь, - хотя да, она говорила, что устала и хочет спать, ну так мы были на балу и там много чего случилось, а потом еще она открывала портал для нас двоих, и четыре часа ночи... что удивительного в том, что она устала и захотела спать?
   - Скорей всего это была не просто усталость, а первые признаки нападения демона. Не так уж она и сильна была, раз не поняла этого и не смогла защититься, - проговорила Валерия.
   - Феникс была очень сильна, - покачал головой Сергей.
   - Она не была!!! - мгновенно вскипел Игорь. - Она и есть очень сильная волшебница!
   - Послушай...
   - Если бы она проиграла, если бы демон завладел её телом и силой - мы бы уже были бы мертвы! И вы все это знаете!
   Никто не отважился возразить разъяренному Игорю.
  
   Совещание в кабинете шефа началось с двух главных русских вопросов: "Кто виноват?" и "Что делать?". С ответами на них традиционно не задалось. Сергей, Игнат, Светлана и несколько экспертов досконально исследовали следы магии вокруг Феникс. Целый отдел специалистов изучал записи видеокамер со вчерашнего бала магов. Проверили даже дом Игоря. И ничего не нашли. Со вторым вопросом было все еще хуже.
   - Игорь прав, - тяжело вздохнув, сказал Игнат. - Если бы демон завладел телом Феникс - мы бы уже об этом узнали.
   - Надо запечатать её, - тут же сказала Валерия.
   - Подготовка уже идет, - сухо ответил Халворн. - Но это временная полумера.
   В кабинете повисла тишина. Со времен Торквемады магов и волшебников одержимых демонами лечили всего одним способом.
   Хлопнув дверью, в кабинет зашла Наниэль. Недовольно оглядев всех собравшихся, она села за стол и спросила:
   - Что, уже списали девчонку в расход?
   - А что ты предлагаешь? - резко спросила Валерия. - Сидеть и пылинки с неё сдувать, а то ведь не дай бог твой ненаглядный Игорь расстроится?
   - А у тебя, дорогая, хватит духу пойти и рассказать ему обо всем? - с явной издевкой спросил Наниэль. - А предлагаю я начать с самого начала и подробно все разобрать! Для начала - как вообще демон смог напасть на Феникс? И какой демон вообще способен на такое?
   - Судя по всему, мы имеем дело с высшим демоном, скорей все огненным. Ледяной или темный демон просто не смог бы даже подойти к Феникс, - ответил Игнат.
   - Защиту Феникс ослабили, - добавил Сергей. - Это не случайность, не ошибка Феникс, а вполне осознанная попытка убийства.
   - Как такое возможно?
   - Проклятье.
   - Огненная аура Феникс сжигает даже проклятья ведьм, - отрезала Наниэль.
   - Это точно, - нахмурился Сергей. - В этом и вся нестыковка! Да и не нашли мы никаких следов проклятий или темных заклинаний.
   - И чтобы изменилось, если бы нашли? - спросила Валерия.
   - Мы бы нашли того, кто это сделал, и выяснили бы все подробности. И тогда бы возможно нашли бы способ спасти Феникс.
   - Да не спасете вы её никак! - тяжело вздохнув и закатив глаза к потолку воскликнула Валерия. - Еще ни разу в такой ситуации никого не удавалось спасти! Демон не просто нападает на мага, он вырывает его сознание и затаскивает в свою реальность, где быстро ломает и пожирает!
   - Когда-то от аппендицита тоже никого не могли спасти, - сухо заметила Светлана. - А сейчас это рядовая операция.
   - Вот только не надо сейчас начинать отвлеченных споров! - оборвал их обеих Сергей. - Вернемся к сути. Без темного заклинания невозможно было ослабить защиту Феникс настолько, чтобы демон смог прорвать её, но темное заклинание не смогло бы удержаться в огненной ауре Феникс.
   - Да, все верно, - кивнула головой Наниэль, - вот только заклинание было светлым и, скорей всего, с эльфийским плетением. И его остатки в ауре Феникс вы не найдете - это все равно, что искать крупинки соли в большом сугробе снега.
   - Заклинание, использующее в своей основе не тьму, а свет, но действующее как темное проклятье, - задумчиво проговорил Сергей.
   - Да еще и придуманное эльфами, - добавил Халворн.
   Сергей и Халворн посмотрели друг на друга и хором произнесли:
   - Хильда Свенсон!
   - Так, Валерия, готовь защиту вокруг моего кабинета! Игнат, ты запечатаешь Феникс. Сергей, две... нет три группы захвата в полную готовность! Наниэль, ты займись Игорем, нам только его срыва сейчас не хватало! Как он кстати?
   - В порядке, я все объяснила, он согласен на запечатывание Феникс.
   - Можно подумать, его согласие кто-то собирался спрашивать, - проворчала Валерия.
   - Валерия Ильинична, - мягко произнес Халворн. - Вы меня сегодня удивляете, я не знал что у вас такая неприязнь к Игорю.
   - Нет у меня никакой неприязни к нему, - недовольно ответила Валерия. - Но я не вижу причин относиться к нему как-то по-особому! У нас проблема с Феникс, а мы только о нем и говорим!
   Все присутствующие с удивлением уставились на женщину.
   - Ах, да, - с неприятной улыбкой сказала Наниэль, - я совсем забыла, у вас же недостаточно высокий уровень доступа, чтобы знать, почему к Игорю особое отношение.
   - Нет времени для разговоров. Работаем, - коротко распорядился Халворн.
  
   К удивлению Халворна и Сергея, Хильда Свенсон сразу согласилась встретиться с ними. Более того - она не стала настаивать на встрече у себя дома или на нейтральной территории, а сама предложила лично явиться в отделение Ордена. Такое поведение настораживало, но с другой стороны оно было вполне разумно. Хильда Свенсон показным дружелюбием и готовностью к сотрудничеству просто связывала руки Российскому отделу.
   Подготовка к встрече не заняла много времени. Маги усилили защиту кабинета Халворна, а две группы бойцов расположились поблизости. Все, что не должна была увидеть Хильда Свенсон, убрали или замаскировали. В коридорах встали бойцы с оружием в руках. Игоря Наниэль напоила успокаивающим отваром, после которого он должен был заснуть.
   Сама Хильда Свенсон пришла в сопровождении четырех крепких телохранителей. Они безропотно сдали оружие, но по ним было видно, что беззащитными они не остались. Все четверо отлично владели приемами рукопашного боя, да вдобавок еще и были усилены магией и алхимией. Двое телохранителей зашли вместе с ней в кабинет, а двое остались в коридоре.
   Халворн сидел в своем кресле, Светлана и Валерия расположились на одной стороне стола, напротив Хильды Свенсон. Сергей же встал у стены между главой темных магов и шефом.
   - Как вас много, - промурлыкала Хильда Свенсон, садясь на стул. - И все собрались для меня одной. Приятно, приятно.
   Она вела себя самоуверенно, ничуть не сомневаясь в своих силах.
   - По какому поводу встреча? И можно мне чашечку кофе?
   - Это не встреча, а допрос, - ответил Халворн. - Что ты делала вчера вечером и ночью.
   - Вечером? Развлекалась на Летнем балу, там еще был этот нагловатый паренек из оперативного отдела, а ночью хорошенько оттрахала двух учеников и одну хорошенькую служанку, - не моргнув глазом, ответила Хильда Свенсон. - А ты что делал ночью? Дай угадаю - спал в одиночестве или занимался политикой. Типично для старых пердунов, у которых уже не встает. Печально, но старость она такая.
   Хильду Свенсон слушали молча и не перебивали. Халворн и Сергей вообще никак не отреагировали на её слова, а вот Светлана и Валерия хуже владели собой.
   - Во время бала на волшебницу Феникс из семьи Уральских магов, служащую в оперативном отделе Российского отдела Ордена, наложили сильное проклятье.
   - Да неужели? Ой, как печально, - Хильда Свенсон задумалась. - Это ведь та рыженькая, да? Ну, надо же, - она печально вздохнула и покачала головой. - Что же она не следила и не защищала себя? Нельзя расслабляться даже во время бала.
   Сергей едва удержался от восклицания. Мозаика наконец-то сложилась, все стало на свои места, и теперь весь узор был хорошо виден.
   - Хильда Свенсон, объясните, зачем вы это сделали и каким образом, - ледяным голосом потребовал Халворн.
   Шеф Российского отдела уже не скрывал свою ненависть. Он тяжелым немигающим взглядом смотрел на Хильду, но та делала вид, что ничего не замечает. Все также мило улыбалась и с невинным видом хлопала глазами.
   - Я?! Да вы что? Как бы я смогла пробить защиту Феникс? Она по самой природе своей силы неуязвима для темной магии! Особенно для проклятий!
   - Ну да, тебе ли этого не знать, - неожиданно согласился Халворн. - Сколько ей было лет, когда она тебя на лопатки уложила? Семь? Восемь?
   - Тринадцать лет, - с улыбкой ответила Хильда Свенсон. - Уже тогда она была сильной и очень талантливой.
   "Вот ты и попалась, - подумал Сергей".
   - Значит, все-таки ты, - хлопнув ладонью по столу, заявил Халворн.
   - А доказательства у вас есть?
   Улыбка пропала с лица темного мага, а во взгляде появился лед.
   - Мы не на суде! И адвоката у тебя здесь не будет! Мы прекрасно знаем, что это сделала ты. У тебя это на лице написано крупными печатными буквами, потому что ты даже и не попыталась это скрыть.
   - Ты бы никогда не явилась по первому нашему требованию, и уж тем более никогда не бы стала называть Феникс талантливой и сильной. Ты её всегда ненавидела, - добавил Сергей.
   - Надо же, - Хильда Свенсон скрестила руки на груди и откинулась на спинку кресла. - Вы настолько хорошо меня знаете.
   - Зачем ты это сделала?
   - Месть. Моя личная маленькая месть. Вас устраивает такой мотив?
   - Вполне. Тогда мы вправе мстить тебе в ответ, - резко ответил Сергей.
   Хильда Свенсон заливисто рассмеялась.
   - Не тявкай, моська, на слона. А ты, - она посмотрела на Халворна. - Уйми свою шавку, а то я обижусь и уйду.
   - Ты, правда, думаешь, что тебе сойдет это с рук? - спросил Халворн.
   - У вас доказательства есть? - с улыбкой спросила она. - Нет. А если вы считаете себя вправе мне мстить - вперед. У вас тут как раз была хорошая ссора с немцами, а они обиды долго помнят. А мы еще в хороших отношениях с китайскими триадами. Давайте устроим хорошую такую войну на пару лет с десятками тысяч убитых со всех сторон. Я не против.
   Сергей и Халворн переглянулись. Им тяжело было это признавать, но Хильда Свенсон не блефовала. Доказательств её вины не было, а война с Темными магами могла оказаться опасней конфликта с ведьмами. Тем более, что против ведьм выступил весь Орден, а вот вмешиваться в войну из-за одной волшебницы никто не станет.
   - Вот так вот, милые ребята...
   - Ты врешь, - резко перебил её Сергей. - Месть тут не причем. Все было рассчитано. Сначала вы осознано спровоцировали Игоря Теплова на конфликт. Потом все свели к дуэли Игоря и сильного врага. Феникс, что вполне естественно, переживала за друга и напарника, и ослабила бдительность. Тем более что там пространство буквально звенело от магии. Каждый второй гость окружал себя защитой и пытался прощупать других гостей. А заклинание было сплетено именно против Феникс, и скорей всего не тобой. На подобное тебе бы не хватило ни сил, ни знаний.
   Хильда Свенсон отлично владела собой. Но все-таки на короткое мгновение уголки её губ дрогнули, а в глазах мелькнула несдерживаемая ярость. Укол Сергея попал прямо в цель. Самолюбивая магичка терпеть не могла, когда кто-то указывал на пределы её сил, особенно, когда этот кто-то был прав.
   - Лучше по хорошему рассказывай, кто и зачем приказал тебе наложить на Феникс проклятье, - предложил Халворн. - А иначе мы просто не выпустим тебя отсюда.
   - Вы хотите войны? - ничуть не испугавшись, прошипела Хильда Свенсон.
   - Война уже идет, - отчеканил Халворн. - И ты, судя по всему, на стороне врага. И не надейся на защиту Локи, ведь ты бросила вызов всему Ордену, а не только нам.
   Хильда Свенсон встала и отбросила назад стул.
   - Вот как, тогда я...
   Закрытая дверь с громким треском распахнулась, сломанный замок страшной силой вырвало из гнезда и отбросило в сторону, а на пороге стоял Игорь с совершенно безумным взглядом и жуткой улыбкой. Через мгновение оставшиеся в коридоре телохранители Хильды Свенсон бросились на него и... никто не успел ничего увидеть Просто один крепкий боец упал с переломанной шеей на пол, а второй отлетел в сторону с проломленной головой.
   Сергей побелел, мгновенно представив все, что сейчас произойдет, Светлана испугано ойкнула, Халворн замер на месте, так и не донеся палец до тревожной кнопки. Игорь шагнул вперед, вокруг него взвились путы сторожевого заклинания, но сразу же опали, разрубленные неведомым ударом.
   - Никому не двигаться! - рявкнул Сергей.
   Двое других телохранителей Хильды Свенсон бросились на Игоря. Парень резко крутанулся на месте и ударил ногой одного из них, ломая ему ребра и отбрасывая в сторону. А через мгновение Игорь уже стоял рядом со вторым, схватив пальцами за горло, он вырвал у человека кадык и кинул на пол.
   Хильда Свенсон отшатнулась к стене. Она вскинула руку, бросая в Игоря заклинание. На этот раз Сергей успел разглядеть молниеносный и невероятно точный магический удар, мгновенно разрушивший заклятье. Игорь, зарычав, метнулся через комнату, одной рукой схватил Хильду Свенсон за плечо, прижал к стене и...
   Халворн и Сергей одновременно скривились, представив все последствия убийства главы одного из крупнейших объединений магов сотрудником Ордена прямо в кабинете руководителя территориального отдела...
   В самое последнее мгновение Хильда Свенсон исчезла. А Игорь с размаху ударил кулаком по стене, выбив в штукатурке глубокую дыру и сломав себе несколько костей в запястье.
   - Никому не двигаться, - повторил Сергей.
   Он медленно шагнул к Игорю, подняв руки раскрытыми ладонями вперед. Парень застыл на месте, тяжело дыша и глядя в место, где только, что была Хильда.
   - Игорь, врагов больше нет, - осторожно произнес Сергей.
   Игорь резко вскинулся, развернулся к нему и успокоился раньше, чем кто-либо успел испугаться.
   - Черт... - негромко произнес он.
   - И это все, что ты хочешь сказать? - с нервным смешком спросил Халворн.
   - Извините, Валерий Алексеевич, что дверь сломал.
   Игорь огляделся вокруг и заметил валяющиеся на полу тела.
   - А это кто?
   - Телохранители Хильды Свенсон.
   - Падаль.
   - Откуда ты узнал, что она была здесь? - холодно спросил Сергей.
   - Не помню точно, - пожал плечами Игорь. - Может, кто из отдела сказал, а может кто-то из бойцов.
   - Почему ты напал на неё?
   - Потому что она попыталась убить Феникс.
   - С чего ты это взял?
   - Знаю.
   - Откуда?
   - Просто знаю, - опять пожал плечами парень. - А что, я не прав?
   Сергей и Халворн переглянулись.
   - Разрешите идти?
   - Иди. За дверь из зарплаты вычту.
   Игорь вышел из кабинета, равнодушно переступая труппы.
   - Почему на него не действовали заклинания? - проговорила Валерия, которая все никак не могла прийти в себя.
   Сергей с легкой усмешкой взглянул на неё. Он давно узнал, что под маской добродушной, полноватой женщины скрывается довольно таки самолюбивая магичка. И теперь не без удовольствия поставил её на место.
   - А вы думали, что мы просто так переживали о том, что может, не понравится Игорю? Рискнете теперь предложить убить Феникс?
   - Но...
   - А о том, почему на него не действует магия, вам знать не положено! - отрезал Сергей.
  
   Поговорить Сергею и Халворну наедине удалось не скоро. Сначала пришлось запечатать магию Феникс. Это не решало ситуацию, но теоретически могло предотвратить наихудшее развитее событий. Шеф Российского отдела провел несколько телефонных переговоров с главами европейских отделов, а также связался с Хранителями. К сожалению, Клио тоже не могла помочь. В кабинете Халворна за это время успели убрать тела, вытереть кровь и поставить новую дверь.
   - Хильда Свенсон смогла сбежать, используя редкий артефакт, так называемый "Последний шанс", - с ходу доложил Сергей. - Его действие не может заблокировать обычная защита.
   - Надо же, я думал последний такой артефакт использовал подручный Гитлера, как же его звали... то... а не важно. Все равно его Луи Готье выследил и убил в сорок шестом или сорок седьмом году. Когда Игорь научился так ловко игнорировать магию? - спросил шеф.
   - Не знаю, - честно признался Сергей. - И не понимаю, как ему это удается. Раньше его всегда прикрывала Феникс.
   - Возможно ли, что это проявление их связи?
   - Не думаю, - задумчиво проговорил Сергей. - Тут что-то другое...
   - Ладно, с этим еще успеем разобраться. Возможно ли то, что Хильда Свенсон работает на Предвестника?
   - Я знаю лишь один способ выяснить это.
   - Ну...
   Зазвонил телефон. Халворн поморщился, но взял трубку, выслушал и сразу переменился в лице.
   - С Игорем случилось тоже самое что с Феникс.
   - Невозможно! - воскликнул Сергей.
   Они вдвоем бегом спустили в лазарет, тщательно осмотрели Игоря и... развели руками. Демон не может напасть на сознание обычного человека, не на мага или волшебника. Точно так же, как лев не может охотиться на полевок - он их просто не видит.
   - Запись с камеры! Быстро! - рявкнул Халворн.
   На экране монитора было видно, что Игорь долго просто сидел у стены, опустив голову и обхватив руками колени. Но потом вдруг резко поднял голову и внимательно уставился на противоположную стену.
   - Он на что-то смотрит, - прошептал Сергей.
   - Проверить все следы! Кто или что могло проникнуть в камеру?!
   - Почему нет звука?
   - Какой-то сбой...
   Игорь долго смотрел на что-то или на кого-то, а потом протянул вперед руку и что-то взял.
   - Что он взял?! Вы нашли что-нибудь?
   - Ничего, - ответила Наниэль. - Ни в руках, ни в карманах у него ничего не было.
   Дальше запись показывала, что Игорь опустил голову, его руки расслабились и безвольно соскользнули вниз. Еще через две минуты в камеру заскочили маги и вынесли Игоря.
   - Все защитные заклинания целы, ни одна сторожевая нить не была задета, в камере никого не было.
   - Да что ж мать вашу происходит, - пробормотал Халворн.
   А Сергей тем временем молчал и размышлял, почему только он один видит в руке Игоря карту Таро "Дьявол"?
   - Сергей, тебе недели отпуска хватит? - словно невзначай спросил Халворн.
   - Думаете, это поможет?
   - Не знаю, но проблемы со здоровьем лучше не запускать.
   - Тогда, - Сергей быстро прикинул маршрут, вспоминая расписание самолетов, и ответил: - мне хватит четырех дней.
  

В плену иллюзий

  
   Густой мокрый снег засыпал машину, лобовое стекло уже полностью залепило. А снаружи быстро темнело и холодало. Я еще раз попробовал дозвониться, но связь так и не появилась. Выругавшись, я взглянул на Леру.
   - Глухо.
   - У меня тоже не ловит, - расстроенно ответила девушка. - Что мы будем делать?
   - Не знаю, - раздраженно ответил я.
   - Игорь, может, ты посмотришь...
   - Лера, я не механик, я могу только с умным видом стоять рядом и подавать ключи.
   Ситуация была гаже не придумаешь. Владислав отправил нас с Лерой под самый конец дня проверить сообщение о диком оборотне. До нужного места мы добрались быстро, стояла тихая и теплая погода, небольшой снежок тихо сыпал с неба. Информация не подтвердилась, но на обратном пути машина Леры заглохла посреди проселочной дороги, когда до города оставалось еще километров пятнадцать, не меньше. Вдобавок ко всему повалил густой снег, а телефоны перестали ловить связь.
   - Пойдем пешком до трассы? - предложила Лера. - Тут можно срезать через лес.
   - Ага, и пополнить собой статистику замерзших насмерть, - усмехнулся я. - Видимость метров десять всего, без ориентира в лесу ты уже через полчаса заблудишься. Да и одеты мы с тобой не по погоде. А если еще ветер поднимется...
   - Тогда что делать?
   - Мы недавно проезжали мимо домика, помнишь? Можно прогуляться до него, попросить пустить погреться, а если там есть телефон - позвонить в отдел. Хотя, - я с сомнением посмотрел на валящий снег, - еще полчаса и к нам только на вездеходе можно будет проехать.
   Застегнув куртки и надев шапки, мы вышли из машины. Лера сразу поежилась от сырого холода, закрыла машину и поспешила спрятать руки в карманах, а я закинул на плечо автомат. Для меня погода, в общем-то, была приемлемой. В принципе я вполне мог добраться до трассы пешком, не через лес конечно, а по дороге. Но я не был уверен в Лере, а оставлять её одну не хотелось, особенно учитывая слухи про оборотня.
   Прогулка оказалась не из приятных. Ветер был не сильным, но дул прямо в лицо. Мокрый снег залеплял лицо, лез в глаза и намерзал на волосах. Под ногами чавкала мерзкая и слякотная масса раскисшего снега пополам с грязью. Мне к такому было не привыкать, а вот Лера в своих туфельках сразу промочила ноги. Не успели мы отойти от машины, как окончательно потемнело и дальше шагать приходилось на ощупь. И что самое плохое - легко было не заметить дом и пройти мимо.
   Вскоре я уже проклял свою же идею и десять раз успел подумать о том, что надо было оставаться ночевать в машине. Пусть и холодно было бы, но хоть сухими остались бы. Мои ботинки держались до тех пор, пока я в темноте не шагнул в лужу, прикрытую тонкой корочкой льда.
   В итоге мы прошли мимо. Так что пришлось разворачиваться и идти обратно. И при этом мы опять едва не прошли мимо. Замеченный мною дом бы метрах в ста от дороги, и за пеленой снега увидеть его было невозможно. Я вовремя заметил почти занесенную снегом тропинку, ведущую от дороги к дому.
   Сойдя с дороги, мы пошли по ней, стараясь не сбиться. Но как я не старался, я все равно проворонил момент, когда тропинка вильнула в сторону. Земля внезапно ушла из под ног, и я по шею провалился в ледяную воду.
   - Б####!!!
   Лера уже замерзла и сильно устала. Из-за этого она шла за мной на автомате, бездумно передвигая ноги. Не успев отреагировать на мое падение, она шагнула за мной, в последний момент очнулась, дернулась назад, но из-за этого лишь потеряла равновесие, поскользнулась и с испуганным вскриком с головой ушла под воду.
   Еще раз выругавшись, я за шкирку выдернул девушку из воды. Выбравшись из ямы, я потряс ногами, вытряхивая воду из ботинок. Ситуация оказалась гаже не придумаешь.
   - Д-давай отдохнем не много... - жалобно попросила Лера.
   - Умереть захотела?! - зло рявкнул я. - Пошли, да быстрее! Будешь стоять - замерзнешь!
   Я сам пошел быстрее и её заставил резвее ноги передвигать. К счастью вскоре мы дошли до небольшого деревянного домика. Постучав несколько раз, и не дождавшись ответа, я размял руки, готовясь ломать дверь. Долго выбирать между уважением к чужой собственности и, уже без шуток, жизнью напарницы и своим здоровьем я не собирался. Но к счастью дверь оказалась открытой.
   - Хозяева?!
   Внутри никого не оказалось. Достав телефон, я включил фонарик и оглядел помещение. Ничего ценного внутри не было, обычный дачный домик. У единственного окна стоял старый стол с деревянными табуретками, возле двери находился старый, явно еще советского производства, сервант, покрытый пылью. Но что очень обрадовало - у противоположной стены стояла буржуйка с охапкой дров рядом и старый диван, застеленный относительно чистыми покрывалами и одеялом.
   Ни телефона, ни электричества в домике не оказалось, что было не удивительно. Удивляло то, что при незакрытой двери и явно долгом отсутствии хозяев тут было чисто. Впрочем, возможно это из-за того, что до ближайшего поселка километров десять, не меньше.
   Я нашел в серванте подсвечник с одной свечой и зажег её. Рядом лежали старые газеты, что тоже было весьма кстати.
   - Так, Лера, давай раздевайся, вытирайся насухо и забирайся под одеяло.
   Сильно уставшая и замерзшая девушка, вяло кивнула и послушно пошла к дивану. А я занялся печкой. Наколов ножом пару сухих полешек на щепки для растопки, я наложил дров и с помощью газеты и этих щепок быстро затопил печь.
   Лера с головой укуталась в одеяла, но теперь её била сильная дрожь. Настолько сильная, что я слышал, как стучат её зубы.
   - Подожди еще немного, сейчас печка разгорится. Я сейчас еще дров принесу.
   Погода еще сильнее ухудшилась. Температура понизилась, поднялся сильный ветер, а снега меньше не стало. Ругаясь и дрожа от холода, я нашел поленницу и за пару ходок принес в дом дров на вечер.
   - И-и ч-что д-дальше? - дрожащим голосом поинтересовалась Лера.
   - Что-что, - проворчал я, закрывая дверь на щеколду, чтобы не хлопала от ветра. - Ночевать нам здесь придется. На сегодня мы уже нагулялись.
   - А ес-сли хоз-зяева вернутся?
   - Сегодня точно не вернутся, - успокоил я девушку. - Утром нас хватятся и начнут искать. Найдут быстро.
   Особенно меня, подумал я. Хоть какой-то плюс будет от того, что за мной постоянно следят. Подкинув еще дров, я положил возле печки мокрую одежду Леры, а потом разделся сам.
   - Д-давай забирайся скорее, - позвала меня Лера. - И это еще положи к печке.
   Она протянула мне тонкое, нежное на ощупь и влажное нижнее белье. Явно недешевое. Лера никогда не экономила на красоте и одежде, в отличие от... в отличие от кого? Отмахнувшись от странных мыслей, я аккуратно положил белье на табуретку возле печки и сел на диван. Я не стал забираться прямо под одеяло к Лере, а вместо этого взял себе одно покрывало, обнял девушку и укрыл нас обоих покрывалом.
   - Замерзнешь же, - недовольно проворчала Лера. - Сейчас не время думать о приличиях. Все равно никто нас не видит.
   - Я-то не замерзну, - ответил я и потрогал её руки. - А вот ты совсем ледяная.
   - Вот именно... а-а-пчхи! - чихнула Лера. - Не ты, так я замерзну. А в такой ситуации лучший способ согреться - это другой человек.
   - Мне кажется, печка даст больше тепла, - с сомнением произнес я.
   Я старательно растер руки и ноги Леры, а потом через одеяло начал тереть её спину и плечи. Но она все никак не могла согреться.
   За окном завывал ветер. От сильных порывов вздрагивала дверь, а через щели пролетали мелкие снежинки. Поленья в железной печке быстро прогорали, и тепло также быстро улетучивалось. Подойдя к печке, я подкинул еще дров. Потом пошарил по углам, нашел несколько грязных тряпок и заткнул ими самые крупные щели - под дверью и в окне.
   Поежившись от холода, я вдруг ощутил тоску по теплу и уюту и подумал, что и в самом деле неплохо бы забраться к Лерке под одеяло. Впрочем, в этом как раз ничего удивительного не было - в такой ситуации оказавшись вовне привычной городской среды и лицом к лицу столкнувшись с убийственно опасной стихией, человек инстинктивно будет тянуться к другому человеку.
   - Твое белье уже почти высохло, - сказал я, потрогав одежду.
   - Не хочу надевать его, - брезгливо поморщилась Лера. - Оно грязное. Лучше подай мою сумку.
   Я взял со стола сумку и отдал её Лере. А сам забрался на диван и укрылся покрывалом.
   - И почему я сразу не вспомнила о нем, - негромко пробормотала Лера, копаясь в сумке.
   У меня в голове крутилась смутная мысль, что вроде бы у Леры не было сумки, когда мы шли к этому домику. Но я быстро отмахнулся от этой глупости, как её могло не быть, если она тут лежит? Я просто не обращал на неё внимания...
   - О! Еще и шоколадка!
   Лера вытащила из сумки бутылку вина со штопором и плиткой горького шоколада.
   - Ну точно романтический ужин при свечах! - со смехом воскликнула девушка.
   - Я бы предпочел менее романтическую обстановку, - усмехнулся я.
   - Ну, лучше так, чем в холодной машине или вообще на улице.
   Ужин действительно получился интересным. Небольшой домик вздрагивал от сильных порывов ревущего ветра, трещали в печке дрова, а мы с Лерой пили красный портвейн из Крыма прямо из бутылки и закусывали шоколадкой. Девушка весьма вольно прижималась ко мне, а потом, раскрасневшись из-за вина, и вовсе положила голову мне на плечо.
   - Хорошо как, - промурлыкала Лера и как кошка потерлась об меня щекой.
   От неё пахло приятными, чуть терпкими духами. Завитки её светлых волос щекотали мне шею и грудь.
   - Подожди, дрова прогорают.
   От шоколада, вина и тепла я совсем размяк, и поэтому даже обрадовался сильному холоду, мгновенно взбодрившему меня. Закинув в печку еще одну охапку дров, я начал перебирать одежду. К сожалению, она все еще не высохла. По хорошему её надо было бы развесить над печкой, но, увы, никаких веревок или крючков рядом не было.
   - Лера, ложись, наверное, спать, - задумчиво проговорил я, неохотно надевая мокрую футболку. - А я за печкой послежу. Чтобы не замерзнуть, придется её всю ночь топить.
   - Лучше иди ко мне, вдвоем под одеялом не замерзнем, - предложила Лера.
   - Нет, - я покачал головой. - С печкой все-таки надежней будет.
   - Все равно дров тебе на всю ночь не хватит, - Лера вдруг замолчала и с явно обидой посмотрела на меня. - Неужели я тебе настолько сильно не нравлюсь?
   От удивления, я даже не нашел, что сказать в ответ... причем тут вообще нравится или не нравится? Лера ловко спрыгнула с дивана, и зябко поежившись от холода, обнаженная шагнула ко мне.
   - Я что, не красивая? - дрогнувшим голосом спросила она.
   Назвать Леру некрасивой мог бы только слепой. Я невольно уставился на девушку, разглядывая её прекрасно сложенное тело, красивую грудь с темными сосками, ровный живот, округлые бедра и гладко выбритый лобок. Но не успел я ничего сказать, как Лера подошла ко мне, обвила руками и поцеловала.
   На её губах еще чувствовался вкус вина. Я рефлекторно обнял Леру, а она пошла дальше, запустила руку под мою футболку, игриво царапнула острыми кончиками ногтей. И я бы соврал, если бы сказал, что мне это не понравилось...
   Лера... прекрасная и сексуальная девушка, красивая, ухоженная и при этом не глупая блондинка или типичная баба с запросами, а умная, вежливая и не наглая. Мечта любого мужчины... Целуясь, я поглаживал её по спине, удивляясь тому, насколько нежная и приятная у неё кожа, совсем не такая как у....
   Вздрогнув от странной мысли, я на мгновение вошел в транс и быстро отстранился от Леры. В её глазах мелькнула тень злости и раздражения.
   - Лера, ложись спать, - мягко произнес я. - Не стоит делать того, о чем утром можно пожалеть.
   Теперь уже злоба в её глазах стала очевидной, прекрасное лицо искривилось в неприятной гримасе и... за спиной Леры появилась странная тень и резко взмахнула... Лера вскрикнув, упала на пол!
   Я мгновенно метнул в тень нож и прыгнул к автомату, лежавшему на столе, но враг уже исчез. Тогда я метнулся к Лере и упал на колени рядом с ней, но было поздно. Неведомый убийца ударил девушку прямо в сердце...
  
   Купив в магазине фруктов и коробку пирожных, я направился к "проклятому" дому. Хотя мы и изгнали всех призраков и демонов, дурная слава этого места никуда не делась. Впрочем, эта слава вполне заслужена, хотя дело далеко не в сверхъестественных существах или магии. Люди сами сделали свой дом проклятым и без какой-либо магии.
   Подходя к дому, я позвонил Юлии и сказал, что сейчас зайду к ней в гости. Девушка обрадовалась и ответила, что ждет меня. Возле подъезда я заметил свору местных разновозрастных гопников. Они проводили меня недовольным взглядом, но цепляться не рискнули. Зайдя в подъезд, я сразу услышал чьи-то стоны, а быстро поднявшись по лестнице, увидел скорчившуюся нас ступенях Юлю. Она лежала на ступенях, обхватив руками живот, и от неё пахло кровью.
   - Что с тобой? Юля!
   Отбросив в сторону пакет с продуктами, я сел рядом с Юлей. Плачущая от боли девушка не сразу меня заметила.
   - Больно...
   - Что? Живот болит? Почему ты на лестнице? Что случилось?!
   Я приподнял Юлю и помог ей сесть. При этом полы халата распахнулись, и я увидел, что белые трусики девушки насквозь промокли от крови, а ступенях уже собралась небольшая лужица.
   - Мусор хотела вынести... а тут эти... толкнули сильно... - сбивчиво объяснила Юля.
   Я до хруста сжал зубы... злость душила меня, не давала думать, словно черная пелена, она застилала мой разум, вытесняя все кроме одной мысли - убить. Разорвать. Заставить их орать от ужаса и молить о пощаде.
   Резко встряхнув головой, я выбросил все лишнее из головы. Сначала вызвать "скорую помощь", потом помочь ей спуститься вниз.
   На лавочке внизу уже обосновались бабульки, типичные божьи одуванчики... Когда я вышел из подъезда, с Юлей на руках, и попросил их освободить скамейку, они дружно возмущенно заохали. Было сказано и про молодежь, и про наркоманов, и про меня лично. Положив Юлю на скамейку, я снял с себя футболку, свернул и плотно прижал к паху девушки.
   Время тянулось невыносимо медленно. "Скорая" все никак не приезжала. Юля слабела прямо на глазах, она уже не стонала, просто тяжело дышала, смотрела на меня и держала за руку.
   - Мне страшно... и холодно...
   - Все будет хорошо, - я ободряюще улыбнулся ей. - Скоро приедет "скорая" и все будет хорошо.
   Вокруг собирались зеваки. Многие смотрели с любопытством, кто-то даже снимал на телефон, помощь никто не предлагал. Впрочем, кто и чем мог тут помочь? Даже окажись в толпе людей врач, многое он бы смог сделать без необходимых ему инструментов? Хотя...
   - Есть у кого-нибудь машина? Надо отвезти девушку в больницу, раз скорая помощь задерживается?
   Я обвел взглядом собравшихся. Многие покачали головой, несколько человек стыдливо отвели глаза и поспешили отойти за спины других. Один немолодой мужчина шагнул было вперед, но его сразу же оттащила назад женщина, прошипевшая:
   - Не вздумай! Эта потаскушка весь салон изгажет! А не дай бог еще урода своего родит в машине?
   От злости я едва не сорвался, но Юля держала меня за руку... Вместо этого я попробовал дозвониться до ребят из отдела, но, как ни странно, никто не взял трубку. Даже дежурный в отделе...
   - Не спи, только не засыпай, - я похлопал Юлю по щекам.
   Она уже теряла сознание, когда, наконец, приехала "скорая помощь". Два уставших фельдшера осмотрели девушку и вынесли вердикт.
   - Похоже на выкидыш, надо везти в больницу. Молодой человек, вы кем ей приходитесь?
   - Просто знакомый.
   - Документы у неё есть?
   - Да, - замялся я. - В квартире, остались.
   - Не забудьте привезти их потом.
   Они выкатили носилки, водитель развернул машину, я помог переложить Юлю на носилки и.... у неё остановилось сердце. Я испуганно замер, не зная, что делать, а вот фельдшеры не растерялись. Оттолкнув меня в сторону, они начали делать искусственное дыхание и непрямой массаж сердца.
   - Коля! - заорал один из них водителю. - Реанимационную бригаду вызывай!
   - Черт... ты же молодая такая... давай же девочка...
   Сжимая от напряжения кулаки, я стоял и ничем не мог помочь. Вся моя сила берсерка, все знания оперативника в эту минуту ничего не стоили по сравнению со знаниями и умениями двух простых работников "скорой помощи". Я мог только стоять и смотреть, как они бьются за жизнь Юли...
   - Да там человек умирает!! Дай проехать!
   - Я тебе сейчас проеду! Слышь, урод! Выходи поговорим давай!
   Отвлекшись, я увидел, что машину реаниматологов не пропускают какие-то уроды на тюнингованной тойоте. Двое парней вышли из машины и жестами показывали, что они сделают с водителем "скорой помощи", если он их немедленно не пропустит...
   Убить их... убить их... убитьихубитьихубитьихубитьих....
   Лишь осознание того, что если я сорвусь, то Юля точно умрет, помогло мне удержаться на краю безумия. Вместо того чтобы голыми руками разорвать уродов, я достал пистолет и несколько раз выстрелил по стеклам их машины.
   - Следующая тебе в голову будет!!! Понял?!! - заорал я. - Забрался в свою тележку и свалил нахрен, пока я тебя тут не грохнул, козел!
   - Да ты знаешь, кто я?! Я скажу - тебе этот ствол знаешь, куда засунут?!
   Вместо ответа я схватил его одной рукой за шиворот и прижал ствол пистолета прямо между глаз.
   - Если у меня сейчас палец дрогнет, то ты уже никому и ничего не скажешь. Понятно?
   - Д-да...
   Я отпустил его и тот очень быстро сел за руль своей машины и сдал назад. "Скорая помощь" проехала, но все что они смогли сделать, так это констатировать смерть...
   Собравшиеся зеваки начали вздыхать и говорить как им "жаль девочку", какая она была "молодая и хорошая", но что мне особенно понравилось - какие были сволочи врачи. А я сидел, слушал их и сжимал зубы, понимая, что если я встану, но уже не выдержу и начну убивать...
   Хотя, что в этом плохого? Разве кто-то из этих тварей заслуживает жизни? Почему я вообще должен рисковать жизнью, драться с оборотнями и вампирами, изгонять демонов и неупокоенных призраков, охотиться на опасных монстров? Ради кого? Ради лицемеров, притворно вздыхающих, что им жаль Юлю?! Почему я должен сдерживаться?!
   Убить их...
   Машины "скорой помощи" уехали, люди начали расходиться, мне тоже пора было вставить и уходить. И тут во двор на большой скорости залетел джип и из него выскочили четверо молодых парней - двое были с битами, один с травматом, а еще один с пистолетом ТТ, этого я уже знал.
   - Ну что, казел, я тебе говорил, что тебе твою пукалк...
   Я, не вставая, выстрелил ему в живот. Остальные опешили.
   - И что дальше? - спросил я, поднимаясь со скамейки.
   Странно. Очень странно. Они кинулись на меня. Начав размышлять над этой странностью, я промедлил, подпустил их поближе к себе и уже совершенно хладнокровно оценил степень их опасности.
   Когда все трое со сломанными руками лежали на асфальте, я осмотрелся по сторонам. Во всем происходящем была какая-то неправильность...
   - Брось ствол!!!
   - Что?
   Я удивленно повернулся и увидел патруль ментов, спешивших ко мне. Наверное, они услышали выстрелы и решили проверить. Чертыхнувшись, я поднял руки, показывая что не собираюсь стрелять.
   - Ребята, все в порядке, сейчас документы достану...
   Вместо ответа я получил пулю в грудь...
   От боли, неожиданности, я не смог справиться с мгновенно вскипевшей злостью... остатки самоконтроля словно сдуло ветром. Пригнувшись и отбросив пистолет, я собрался прыгнуть и... убить их... разорвать... вытянуть кишки из живота... напиться их горячей кровью...
   За спинами милиционеров из воздуха возникла полупрозрачная тень. Она два раза взмахнула чем-то страным, не то длинным когтем, не то шпагой, и оба человека упали с почти перерубленными шеями...
   Мгновенно придя в себя, я расстрелял в тень остатки обоймы, а потом на автомате схватил трубку телефона, собираясь вызвать ближайший патруль и магов из отдела... Странная тварь. Убивающая людей посреди белого дня - это вам не шутка. Надо всех на уши поднимать, тут уже не до выходных...
  
   Ночью в этой подворотне явно было весело. Место вообще хорошее, с одной стороны торцевая стена здания без окон, с другой - ряд гаражей и помойка, а со стороны улицы клумба с высокими кустами. Освещения нет, лишних глаз тоже.
   - Похожи на обычных гопников, - заметил Коля, сидя на корточках возле одного трупа.
   - Ага, - согласился я. - Складной нож похоже его, а вон того кастет на руке.
   На земле в разных позах валялись три трупа. У всех были характерные рваные раны от зубов и клыков, но при этом не похоже было, что кто-то их ел.
   - Интересно будет взглянуть на выводы экспертов, - задумчиво проговорил Коля. - Скорей всего это был один оборотень, причем молодой - раны неглубокие. Да и били явно не с силой взрослого блохастого.
   Три трупа - это серьезно. Пусть даже это и были не самые достойные представители человеческого общества, все равно это крайне серьезная ситуация. Подобное происшествие скрыть сложно, особенно если оно попадет в газеты.
   - Поехали в отдел, - предложил я. - А здесь пусть эксперты работают.
   Дело выглядело довольно простым, найти молодого оборотня не составит труда. Особенно если он или она не из городских стай. Такого залетного гостя сами оборотни со всеми потрохами сдадут. Поэтому мы с Колей, несмотря на серьезность дела, не особо напрягались.
   Перекусив по дороге, мы приехали в отдел и занялись работой. Пока я оформлял дело и подшивал к нему отчеты экспертов, Коля успел перебрать личные дела оборотней и отобрать нескольких подозреваемых. После обеда мы объехали всех и выяснили, что одна молодая оборотница из нашего списка пропала вчера вечером...
   - Зараза, - выругался я, вытирая кровь с рукава. - Опять рубашку стирать надо.
   - Молчат сволочи, - задумчиво проговорил Коля. - А ведь по любому догадываются, где она прячется. Но молчат.
   - И хрен мы их заставим сдать её, - добавил я. - Но если она еще в городе - сами найдем.
   - Интересно только, зачем она напала на тех ребят...
   - Может, самооборона? Они сами прицепились к ней, она испугалась и...
   - Скорей всего. Но это ничего не меняет.
   С этим не поспоришь. Так или иначе, самооборона это была или охота, три человека убиты, а зверя, попробовавшего вкус человеческой крови, всегда отстреливают.
   Расследование проходило на редкость удачно и гладко. Вскоре приехал Егор, он подтвердил наше предположение - убитые люди уже давно были на учете у ментов. А вскоре объявился их верный товарищ по ночным прогулкам. После короткого допроса, он сознался, что они собирались ограбить девчонку, но она вдруг превратилась в волка, а остальное гопник вспомнить не смог. Впрочем, это нам и так было понятно - бежал он длинную дистанцию по пересечённой местности со скоростью олимпийского спринтера.
   А ближе к вечеру позвонил Михаил, наблюдавший за оборотнями. Один из стаи отправился с хорошим пакетом жратвы в город и зашел в дом, где по идее оборотням делать было нечего.
   - Оборотни, - презрительно хмыкнул Коля, через бинокль глядя в окно. - Что толку, что они не сдают своих, если они такие тупорылые?
   - Идем?
   - Пошли.
   Мы вышли из машины, Коля передернул затвор автомата, я достал нож, поправил кобуру с "пустынным орлом" и размялся. Егор с напарником остались на улице. Поднявшись на второй этаж, мы остановились у двери и переглянулись. Коля прижал приклад к плечу и снял "калаш" с предохранителя, я отошел немного в сторону и позвонил в дверь.
   - Ломай дверь, - сказал Коля через минуту.
   И дверь, и замок оказались хлипкими. Мне в трансе хватило всего пары ударов, чтобы выбить её. Вдвоем ворвавшись внутрь, мы сразу кинулись в самую большую комнату небольшой квартиры.
   - А ну лежать! - рявкнул я, сбивая оборотня на пол.
   Насмерть перепуганная девчонка, на вид лет двенадцати-четырнадцати, прижалась спиной к стене и молча смотрела на нас широко раскрытыми глазами. Упавший на пол парень зарычал и начал приподниматься. Я с размаху ударил его ногой по голове.
   - Хватит! - закричала девчонка, кидаясь ко мне. - Не бейте его!
   - А то что? - спросил Коля, вставая перед ней.
   - Я... сдаюсь... не бейте его! Он не причем! Он просто сейчас пришел ко мне...
   - Это ты убила трех человек ночью?
   - Они пытались изнасиловать её! Что ей оставалось делать? - закричал парень, лежащий на полу.
   - Тебя не спрашивали! - я опять ударил его, чтобы не дергался.
   - Еще раз спрашиваю, ты убила трех человек? - спросил Коля, пристально разглядывая девчонку.
   - Да...
   - Лицом к стене руки за спину.
   Оборотница послушно развернулась, Коля надел ей наручники. Тяжелые "браслеты" едва держались на её тонких руках.
   - Давай вниз шагай, - грубо сказал Коля, толкая её в спину.
   Второго оборотня мы тоже с собой захватили. На всякий случай.
   Разбирательство было недолгим. Двенадцатилетняя Юлия Серая волк-оборотень сразу призналась в убийстве трех человек, не потребовалось даже давить на неё. На всякий случай была проведена экспертиза, вдруг она кого-нибудь выгораживает, и её результаты все подтвердили.
   - Ты все-таки написал, про самооборону, - недовольным тоном заметил Коля.
   - Я написал правду, - невозмутимо ответил я.
   - Да ну? "Оказавшись в опасной для жизни ситуации и не имея других возможностей для защиты, Юлия Серова применила сверхъестественные способности (перевоплощение в волка) и нанесла трем нападавшим раны несовместимые с жизнью, при этом она не стала преследовать четвертого нападавшего человека". Это ты называешь правдой?
   - А чем ты недоволен? - удивился я. - Так ведь все и было.
   - Вечно ты этих тварей выгораживаешь...
   Я пожал плечами. Странное замечание, учитывая, что даже в самом лучшем случае эту девчонку ожидает пожизненное поселение в одной из недоступных для людей деревень, а несовершеннолетних трибунал к смертной казни приговаривает только в исключительных случаях.
   - Хотя, ты прав, - неожиданно заявил Коля. - Странная у нас политика, если честно... ведьмам все спускаем, а оборотней за любую мелочь к стенке ставим.
   - Всем привет, - весело поприветствовала всех Лера, забегая в кабинет, как всегда красивая и позитивная.
   Взглянув на неё, я почему-то вспомнил, как она умирала у меня на руках в каком-то сарае или дачном домике... откуда взялось это странное воспоминание?
   - Привет, красавица!
   - Игорь, у тебя же завтра выходной, не хочешь прогуляться? - предложила Лера.
   - Да нет, я дома занят завтра, - на автомате ответил я.
   Стоп, а чем я завтра занят? Задумавшись, я почувствовал странное беспокойство, какая-то мелочь не давала мне покоя. Промотав разговор с Колей, я вдруг понял, что он почему-то сказал, что оборотней к стенке ставят, но ведь это не так. Оборотней расстреливать почти бессмысленно, только патроны зря переводить, если только не стрелять из пулемета разрывными патронами... Оборотней всегда казнили специальным ядом или специализированной магией. Что это было, простая оговорка?
   Погруженный в раздумья, я надел куртку, убрал автомат в оружейку и попрощался со всеми и пошел домой.
   Зачем мне две кровати в доме?
   Я стоял на пороге второй комнаты и смотрел на аккуратно застеленную кровать. Смутные подозрения оформлялись в четкую уверенность - что-то не то...
   Звонок отвлек меня от размышлений. Открыв калитку, я удивился, увидев свою старую подругу Лену.
   - Привет, - удивленно произнес я. - А ты что тут делаешь? Я думал ты на учебе.
   - Приехала домой на пару дней и решила к тебе заскочить. Ты не занят, а то я без звонка...
   - Да нет, проходи. Просто у меня нет ничего...
   - Да я просто на полчаса зашла, чаю попить и поболтать.
   Я заварил чаю, Лена достала из пакета небольшой тортик. Усевшись на кухне, мы пили чай и разговаривали на разные темы, в основном вспоминали школьных приятелей. Потом Лена начала меня расспрашивать о работе в Ордене и вот тут-то меня и накрыло...
   Нет, я что-то рассказывал, что-то вспоминал, но при этом все больше понимал, что что-то не так с моей памятью. Ощущение было таким же, как когда забываешь какую-нибудь сущую мелочь, например название сериала, о котором хочешь спросить. То есть ты помнишь, что знаешь это название, знаешь, что ты вот еще пару минут назад помнил о нем, но вместо самого названия словно дыра. А еще, я себя чувствовал так, как будто бы я зашел в комнату и забыл, зачем в неё шел...
   - Игорь, а где Феникс?
   От острой боли в голове я подскочил со стула и тут же упал на пол. От злости, боли и странной тоски хотелось кричать и ломать все вокруг. Тело рвалось куда-то, все инстинкты требовали от меня что-то делать, действовать хоть как-то... А Лена смотрела на меня совершенно хладнокровным взглядом и пила чай.
   Феникс... убей её!!! Феникс... Убей её!!! Феникс... УБЕЙ ЕЁ!!!
   - Ты ведь не мог её забыть, Игорь. Никак не мог.
   - Ты не Лена, - сказал я.
   - Нет, конечно, - согласился кто-то в облике Лены. - Как бы она могла здесь оказаться? А ты не отвлекайся, давай вспоминай.
   - Не могу, - честно признался я.
   - Слабак, - презрительно бросила она.
   По окнам ударила пулеметная очередь, стекла вдребезги разлетелись, от кухонных шкафов полетели щепки. Я мгновенно распластался на полу, а вот Лжелена и бровью не повела.
   - Игорь! - раздался голос усиленный мегафоном: - выходи или начнут стрелять танки!
   Бросив короткий взгляд на Лену, которая не Лена, я осторожно поднялся. По мне пока не стреляли.
   - Это кто там такой умный?! - крикнул я в окно.
   - Игорь! Это я, Владислав, твой начальник! Выходи один и без оружия! В твоем доме опасный демон!
   Что за чушь... подумал я, искоса наблюдая за девушкой. Она сидела за столом в черной юбке и белом свитере и пила чай.
   - Выйдешь? - спросила она.
   - Ты не Лена, а они, стало быть, не работники Ордена.
   - Игорь, да здесь кроме тебя вообще нет людей, - тяжело вздохнув, ответила Лжелена.
   Я ничего не ответил, а взял в руки автомат и вышел на крыльцо. Забора вокруг дома не было, вместо него метрах в ста стояли танки Т-72 и два БТР-80, развернув пушки и пулеметы в сторону дома, а перед ними за машиной стояли Коля, Егор и Лера с автоматами в руках.
   - Ребята, вы что, тоже с ними?
   - Игорь, чтобы тебе ни сказала та тварь - не верь ей! - крикнул Коля.
   - Игорь, иди к нам! Пожалуйста! - со слезами в голосе попросила Лера.
   Егор промолчал, а я, усмехнувшись, спросил Колю:
   - Коля, ты тоже против меня?
   - Я за Орден! А вот ты за кого?
   - Вот ты и попался, - удовлетворенно заметил я. - Настоящий Коля так бы никогда не сказал...
   Резко вскинув автомат, я выстрелил ему прямо в голову. А через мгновение по мне открыли ураганный огонь...
   Я должен был умереть, но передо мной появилась девушка в черной юбке, белом свитере и волосами цвета светлого золота. Она резко взмахнула шпагой, и реальность просто треснула напополам... Другое слово подобрать сложно было. И все вокруг меня исчезло в белой пелене...
  
   Феникс лежала на большой хрустальной плите, покрытой рунами и магическими знаками, до подбородка прикрытая простыней. Всю её кожу исписали рунам и, символами, на запястья и лодыжки надели браслеты, на шее застегнули ошейник, а на лоб приклеили кусок древнего пергамента с особо сильной магической печатью. Да и простыня, которой накрыли Феникс, была не простой. Все это должно было заблокировать демона, если он все-таки победит и завладеет её телом.
   Я знал, что все это не остановит Феникс, но молчал - все равно бы мне не поверили. Вместо этого я, изображая крайнюю степень горя на грани помешательства, сидел рядом с ней и ждал. Оружия у меня с собой не было, но мне оно и не нужно - нож, подаренный Феникс, всегда со мной.
   Я сидел и ждал. И у меня не было никаких сомнений в том, что я сделаю, когда взгляну в её глаза, но также не было, ни одной мысли о том, что я буду делать после этого...
  
   Вокруг меня была лишь бескрайняя ледяная пустошь. Солнце низко висело над горизонтом, вдалеке виднелись сверкавшие острыми гранями торосы. Долго любоваться суровым пейзажем мне не дали, поднялась сильная метель, а я был лишь в джинсах, кроссовках и осенней куртке.
   Казалось, что идти куда-либо нет смысла. Вокруг ведь лишь ледяная пустыня - Антарктида или Арктика. Иди не иди - конец один. Но я все равно, сжав зубы и нагнув голову, брел против ветра, по колено проваливаясь в рыхлый снег.
   И с каждым следующим шагом ко мне возвращалась память. Возвращалась с трудом, неохотно, словно кто-то или что-то пытался этому помешать, но возвращалась. И я медленно, но верно пробуждался и все больше осознавал кто я, где я и что должен сделать.
   Феникс... это все из-за Феникс. Это её имя не давало мне покоя, её я вспоминал, когда меня пытались соблазнить. Её мне остро не хватало, когда мне показывали то, что я лично не видел - как умирала ослабленная поронцем Юля. И в моем доме без неё сразу стало так пусто, что дом перестал быть домом...
   Ветер завывал, острые сухие снежинки больно резали глаза и щеки. Рыхлый снег хватался за ноги, мешал идти. Зверский холод вытягивал последние силы. Но я упрямо шел вперед, с каждым шагом вырываясь из паутины иллюзий.
  
   Пространство неуловимо изменилось - это было как струя холодного воздуха в душный июльский полдень. Резко подняв голову, я увидел на краю хрустальной плиты знакомую цыганку в ярком цветастом платье.
   - Опять ты...
   - Да, - ответила она. - Опять я.
   - Зачем ты пришла?
   - Предложить тебе помощь.
   - Для начала объясни, что вообще происходит.
   - Еще не время, - коротко ответила она. - Я серьезно, сейчас я не могу ничего тебе рассказать. Слишком рано.
   - Тогда когда?
   Я ждал обычного туманного ответа, что-то вроде "когда ты будешь готов" и так далее, но цыганка сказала прямо:
   - Осенью, скорей всего в октябре.
   - Что с Феникс?
   - Её сознание и душа в плену у демона. Все как тебе и сказали
   - Ты можешь ей помочь?
   - Нет, и никто не сможет. Кроме тебя. Только ты сможешь отправиться за ней в мир иллюзий, созданный демоном, и найти там Феникс.
  
   Споткнувшись, я упал в снег. Так хотелось полежать и отдохнуть... снег теплый и мягкий как постель... он защищает от ветра и убаюкивает... можно ведь немного полежать и отдохнуть...
   Нельзя!
   С рыком я поднялся и пошел дальше.
   Стемнело. Ветер стал сильнее и холоднее. Я чувствовал, как лед намерзает прямо на ноздрях, а еще вдруг стало не хватать воздуха. Антарктида... да еще и где-нибудь на вершине ледового купола, где помимо сильного холода еще и разреженный воздух.
   Понятно было, почему меня закинули именно сюда. Что еще им оставалось делать? Любых врагов я бы убил, а обмануть меня не получилось. А здесь драться не с кем и вся моя сила тут ничего не значит. Наоборот, благодаря быстрому метаболизму берсерка, я умру быстрее обычного человека, просто потому, что быстрее его израсходую резервы организма.
   Я опять споткнулся и упал... очень сильно хотелось отдохнуть, хоть немного...
   - И наградой за ночи отчаяния, - хрипло проговорил я. - Будет вечный полярный день!
   Поднявшись, я пошел дальше, вспоминая строки старой песни.
  
   - Что надо делать?
   - Игорь, Феникс лишь приманка. Это ловушка была расставлена именно для тебя. Чтобы ты пошел за ней и погиб. Враг все рассчитал верно, использовал марионетку, отвлек внимание и заставил всех смотреть на Феникс, но кое-что пошло не так. Феникс оказалась не так проста, как они думали, она смогла превратить свой разум в смертельную ловушку для всякого, кто попытается сунуться в него. А еще она заперла демона вместе с собой и сейчас сознательно убивает себя.
   - Чтобы прикрыть меня, - хрипло проговорил я.
   - Да. Извини, что не смогла дать тебе эту карту раньше, - цыганка протянула мне очередную карту Таро. На рубашке была руна Наутиз, а на картинке изображен дьявол.
   - Для чего эти карты? Почему ты постоянно мне их подкидываешь?
   - Знак. Предупреждение. Совет.
   - Не сильно мне помогали эти предупреждения, если честно.
   - Знаю, - признала цыганка. - Эти знаки нужны были скорее для того, чтобы ты знал, что происходящие события не случайны. Ты должен был пережить их, пройти через испытание и что-то понять. Многое, из того что ты пережил за этот год не могло не произойти. Оно должно было произойти!
   - И то, что Феникс сейчас на грани смерти - тоже должно было произойти?!
   - Конечно, - спокойно ответила цыганка. - Ты помнишь, что означает эта карта?
   - Никогда не любил Таро, - признался я.
   - Ну, уж извини, но в рунах ты разбираешься еще хуже.
   - Дьявол - это намек на демона?
   - И да, и нет. Дьявол - это искушение, грех, темная сторона самого человека. Это зло, которое нужно увидеть, понять и преодолеть. Ты должен столкнуться с самим собой и понять свои грехи.
   - Это как с эринией?
   - Если бы, - возразила цыганка. - Эриния просто цепляется за самое простое и очевидное. Нет, демон действует хитрее, он ищет изъяны и трещинки в душе и расковыривает их. И самое сложное тут - это найти в себе смелости взглянуть на эти изъяны и понять, что они твои. Но у тебя есть выбор.
   - Какой еще выбор.
   - Встать и уйти отсюда. Ты же хочешь убить Хильду Свенсон? Спойлер - ты легко сможешь это сделать. Она для тебя вообще не противник. А с Феникс все будет решено без твоего участия.
   - И что дальше? - спросил я.
   От волнения у меня пересохло в горле.
   - Тебе найдут другую напарницу. Помнишь лису из Японии? Она ведь понравилась тебе, если ты выберешь её - у вас будут очень интересные дети полукровки. А еще есть та девушка-дракон, она ведь может стать сильнее тебя. Вообще-то - она одна из немногих, кто может победить тебя, и уж точно, она будет единственной женой, которая сможет отлупить тебя сковородкой.
   Я не сразу догадался, что она рассказывала про Ринаро из Кейродона. Цыганка говорила с юмором, улыбалась, но в её черных глазах пряталось что-то такое, что пугало меня до дрожи. На мгновение я даже подумал, что она и есть тот самый дьявол...
   - Все равно в твоей жизни с Феникс счастья будет немного.
   - Кто это решил?
   - Судьба, - цыганка равнодушно пожала плечами. - Так или иначе, Феникс проживет немного, и ты никак не сможешь это изменить. Даже если заберешь её на край света в самое безопасное место. Дело в ней самой. Но ты ведь не сможешь никуда уйти, и ты это знаешь, а значит...
  
   - Воронье нам не выклюет глаз из глазниц!
   Убийственный холод уже давно должен был убить меня, но я все шел и шел вперед. Возможно потому, что не верил, что я могу умереть. Вернее знал, что не имею права. Никто кроме меня не может помочь Феникс, а значит надо идти дальше.
   - Потому что не водится здесь воронье! - во все горло проорал я, обжигаясь ледяным воздухом.
   Я не помнил песню полностью, да и петь не умел. Поэтому просто кричал отдельные строки и шел дальше. Шаг за шагом.
   Искушение... вот о чем говорила та странная цыганка. Никакая она не цыганка, конечно же. Меня пытались опутать паутиной обмана, заставить забыть обо всем в объятьях прекрасной девушки, к которой, чего уж перед самим собой душой кривить, у меня было влечение. Самое простое, я бы даже сказал, примитивное физическое влечение, но было.
   Или же затянуть в безумную ярость берсерка. Это ведь тоже просто. Стоит лишь раз поверить, что тебе можно, что ты имеешь некое право карать и миловать. Всего на миг допустить, что ты вправе пойти и без суда наказать вон тех вот уродов. И непросто морды набить, а именно наказать! Убить их!
   - Мы ослепли давно от такой белизны, но прозреем от темной полоски земли! - кричал я. - И наградой нам за ночи отчаянья будет вечный полярный день!
  
   - Плевать! - ухмыльнулся я. - Будет у нас счастье или нет - решать нам, а не богам или демонам! А в рок, судьбу или карму я не верю!
   - Но она существует. И карма и судьба...
   - Демоны и боги тоже существуют, но это не повод в них верить!
   - Игорь, это ведь не проверка, - цыганка поболтала в воздухе ногами. - И не искушение, как ты наверняка подумал. У тебя на самом деле есть выбор...
   - И я его уже сделал.
   - Дело твое. Но предупреждаю - там я ничем не смогу тебе помочь. Я даже не знаю, что именно ты там встретишь.
   - Не в первый раз.
   - Да нет, подобное как раз в первый раз будет, - задумчиво проговорила цыганка, и добавила кое-что совсем странное: - ни в одной попытке не было ничего подобного, может в этом и причина... - заметив, что я прислушиваюсь к её словам, цыганка оборвала фразу и быстро перевела разговор: - Запомни одно - там все не то, чем, кажется и даже ты сам.
   - Там это где?
   - В иллюзорной реальности*. Подобные вещи сами по себе могут быть опасны, а уж созданные демонами... Не передумал?
   - Нет.
   - Тогда удачи. Тебе она явно понадобится.
   Цыганка просто исчезла. А меня вдруг потянуло в сон, да так сильно, что я не мог этому сопротивляться...
   Но кто же она такая... предлагала мне отказаться от Феникс... можно подумать, я сам смогу долго прожить...
  
   * Иллюзорная реальность или магическая реальность - пространство созданное магией, со своими законами, которые могут отличаться от физических законов обычного мира.
  
  
   Ветер окончательно озверел. От холода я уже не чувствовал ни рук ни ног. И шел я лишь потому, что из чистого упрямства верил, что все вокруг лишь иллюзия.
   Антарктида... суровая и прекрасная ледяная страна. Место, где на тысячи километров нет ни людей, ни зверей. Место, где можно оказаться в полном одиночестве...
   - Воронье нам не выклюет глаз из глазниц! - прохрипел я, делая еще один шаг. - Потому что не водится здесь воронье!
   Ветер завывал на ухо - все бессмысленно, ты идешь по кругу. Холод лишал последних сил и говорил - сил тебе не хватит. Снег цеплялся за ноги и шептал - приляг отдохнуть немного, это ведь всего на пару минут, отдохнуть, а потом пойти опять...
   - Кто не верил в дурные пророчества!
   Еще один шаг вперед.
   - В снег не лёг ни на миг отдохнуть!
   И я наконец-то вспомнил последние слова песни:
   - Тем наградою за одиночество должен встретиться кто-нибудь!*
   Антарктида... самый безлюдный континент. Кого тут можно встретить?
   За спиной, сквозь завывание ветра я услышал шум двигателя и приглушенное лязганье. Обернувшись, я увидел как из снежной метели, рыча и фыркая как зверь, выползает, взрывая гусеницами снег, самая прекрасная машина на свете, чудо советского машиностроения - "Харьковчака"**.
   Я стоял, не зная чего ожидать дальше, а антарктический вездеход прополз мимо меня и остановился. Оранжевый, как и полагается, весь облепленный снегом с цифрами 22 на борту и надписью САЭ. Дверь открылась.
   - Садись дарогой, подвезу, - с характерным акцентом крикнули мне.
   Усмехнувшись, я забрался внутрь и отряхнулся от снега. Внутри было все как в фильме "72 градуса ниже нуля", чему я совсем не удивился. Поразило меня другое - передо мной стояла, грустно улыбаясь, Арихико. Девушка была все в той же самой черной юбке до колен и белом свитере.
   - Ты...
   - Я. Хотя ты в это не поверишь и правильно сделаешь, ты сейчас никому не должен вер...
   Я молча шагнул к ней и крепко обнял. Арихико, постояла немного и в ответ обняла меня. Так мы и стояли, обнявшись, пока снаружи ревел бессильный ветер.
  
   * Слова из песни Владимира Высоцкого "Белое безмолвие".
   ** "Харьковчанка" - антарктический вездеход, созданный в 1958 году на харьковском заводе специально для Советской Антарктической экспедиции. Несмотря на почтенный возраст, используется до сих пор на ряде российских антарктических станций.
  

Интерлюдия

  
   Сергей закрылся в кабинете и отключил телефон, чтобы никто не мешал. Ножом надрезав руку, он начал кровью писать руны на зеркале.
   - Опять ты, - не оборачиваясь, произнес он.
   - Да, опять я, - приятным женским голосом ответили ему.
   Сергей повернулся и посмотрел на появившуюся в закрытом кабинете женщину. Светловолосая, стройная, в необычном белом наряде и с пронзительными голубыми глазами, в которых стыл лед веков.
   - Ты не сможешь им помочь, - негромко сказала странная женщина. - У тебя своя роль в этой истории.
   Сергей мрачно взглянул на женщину и взял из её рук карту Таро, на рубашке карты была нарисована руна Иса.
   - Лед... - произнес Сергей и перевернул карту. - Правосудие.
   - Да. Ты не сможешь помочь Игорю, но можешь сделать то, что он сам делать не должен.
   - И то, что я сам умею делать лучше всего, - равнодушно добавил Сергей. - Но может, ты все-таки начнешь давать ответы?
   - Скоро, - кивнула женщина. - Осенью этого года. Скорей всего в октябре.
   - Почему не сейчас?
   - Потому что я не могу вмешиваться открыто. Пока еще не могу.
  
   Хильда Свенсон вернулась в свой особняк в крайне дурном настроении. Орден молчал и, Хильда не хотела в этом признаваться даже самой себе, эта тишина пугала. Сбежав из здания отдела, она первым делом убедила себя в том, что все случившееся было тщательно спланировано и кто-то целенаправленно защищал того бешеного урода магией.
   Через своих людей, Хильда Свенсон подняла целую бурю и обвинила Орден магов в том, что они сознательно заманили её к себе, чтобы подло убить. Понимая, что терять ей нечего, глава Темных магов пошла ва-банк и вывалила целых ворох обвинений и на своих извечных врагов, и на Орден, и на Халворна лично. Светлые маги оправдывались, официальная пресслужба Европейских отделов Ордена выразила недоумение, а Халворн и Российский отдел молчали.
   Выплеснув раздражение на прислугу, Хильда Свенсон велела принести ей вина и приготовить ванную. Закрывшись в ванной комнате, женщина сбросила атласный халат и забралась в горячую воду с ароматическими солями и пеной. Выпив подогретого вина и расслабившись, Хильда настроилась на позитивный лад. В конце-концов ведь ничего страшного не произошло. Все хорошо, а здесь, в её собственной крепости её никто не достанет, даже этот странный маг.
   "Может приказать привести девочку на ночь или развлечься с кем-нибудь из горничных?"
   Сильный внезапный удар оглушил Хильду. Испугавшись и растерявшись, она инстинктивно крикнула, но в горло хлынула горячая вода. Запаниковав, Хильда отчаянно замолотила руками и ногами, забилась, пытаясь вырваться, но некто мертвой хваткой держал её за горло, не давая высунуться из воды.
   Постепенно движения Хильды Свенсон становились все более вялыми и слабыми. От нехватки кислорода в голове у неё помутилось, и она не могла сплести даже простого заклинания. Голая и беззащитная, она вся была во власти неизвестного убийцы...
   - Аааах, - жадно и шумно вдохнула воздух Хильд и сразу закашлялась, выплевывая воду из легких.
   Растерянная, пытаясь отдышаться, она даже не успела понять, кто её держит, как её заново втолкнули в воду. На этот раз Хильда успела задержать дыхание и даже ударила простым заклинанием, но это не сильно помогло. А потом она, наконец, разглядела его...
   - Не дергайся, - равнодушно бросил ей Сергей.
   - Ты... - откашлявшись Хильда спросила: - Как... это убийство, Ордену не сойдет это с рук...
   - А причем тут Орден? - резонно спросил Сергей и опять окунул Хильду в воду. Женщина попыталась вцепиться ногтями ему в лицо, но Сергей просто схватил свободной рукой её кисть и вывернул. - Я же сказал, не дергайся. В следующий раз сразу руку сломаю, ясно?!
   - Да-да, - поспешно закивала Хильда.
   От боли и страха у неё на глазах наворачивались слезы. Теперь, как первоначальная растерянность прошла, Хильда цепенела от ужаса, понимая, что в данный момент ей просто нечего противопоставить безжалостному убийце. И взывать к последствиям такого нападения бессмысленно.
   - Отвечай на вопросы быстро и четко, ясно?
   Сергей опять втолкнул булькнувшую Хильду в воду и держал её там, пока она не начала слабеть. Тогда он приподнял её и дал немного отдышаться.
   - Я поняла...
   - Кто надоумил тебя на убийство Феникс?
   - О чем...
   Вздохнув, Сергей резко втолкнул Хильду в воду и опять держал её и там, пока она не начала захлебываться.
   - Я сказал - отвечай быстро и четко. Кто заказал Феникс?
   - Маг, сильный очень...
   - Предвестник?
   - Я не знаю, подожди!!! Не надо! Я правда не знаю, он не представлялся! Но он явно не с Терры!
   - Что он тебе пообещал?
   - Знания...
   - Какие именно?
   - Древнюю магию эльфов... их проклятья и... имена демонов... - Хильда говорила торопливо, перебиваясь на кашель и пытаясь отдышаться.
   - Как его найти?
   - Я не знаю...
   - Тогда подумай.
   - А!
   Хильда забилась, стараясь вырваться из хватки. Она со всей силы лупила ногами по воде, пыталась оттолкнуться от ванны, но Сергей только вытирал брызги с лица и холодно смотрел на жертву.
   - Подумала?
   - Я не знаю! Я правда не знаю! Он... он был очень силен!
   - Что он тебе говорил!
   - Что ему... что ему нужна будет моя помощь!
   - Какая?
   - Он не сказал, но... но сделал намек, кто у нас общие враги... он предложил мне для начала избавиться от Светлых магов... и Феникс...
   - Почему именно она?
   - Он сказал, что... что именно на ней лучше... лучше всего проверить силу этого... заклинания.
   - И все?
   - Да! Клянусь!
   - Что он говорил про берсерка Игоря?
   - Что? А он тут причем? - искренне удивилась Хильда.
   - Отвечай!
   - Ничего...
   - Ты собиралась использовать помощь Предвестника, чтобы избавиться от Светлых магов.
   - Да, но вам какое дело?!
   - Самое прямое, - криво усмехнулся Сергей. - Жаль, но раз тебя использовали втемную, ты нам больше не нужна.
   - Что... подожди...
   - Не думаю, что ты говорила кому-то о своих контактах с Предвестником. Я хорошо вас знаю, магов, ты бы никому не позволила получить доступ к таким знаниям.
   Хильда попыталась что-то сказать, вокруг пальцев появились искорки магии - первый признак готовящегося заклинания. Но Сергей не собирался больше слушать её. Сжав пальцами горло, он приподнял Хильду и с силой ударил её о бортик ванны.
   Женщина дернулась, потеряла сознание и сползла на дно ванны. Подождав несколько минут и убедившись, что Хильда Свенсон захлебнулась, Сергей вышел из особняка также незаметно, как зашел в него.
   На следующий день весь мир магов обсуждал странную и глупую смерть всесильной главы Темных магов в собственной ванной, закрытой изнутри. Конспирологи всех мастей строили глупые теории, другие смеялись над столь идиотской смертью такого мага. И только самые умные связали ссору Хильды Свенсон с Российским отделом Ордена с тем фактом, что именно там служит печально известный среди магов Ноябрь...
  

В плену иллюзий

   Банка тушенки и хлеб - что может быть вкуснее? Особенно когда ты проголодался во время сильного бурана. Арихико сидела напротив меня, и пила чай из стакана, заодно отвечая на вопросы.
   - Я мертва, просто... - Арихико замялась. - Говоря прямо, я была мертва, вернее нежива, уже очень долго. А тогда, я была уверена, что окончательно перестану существовать, но что-то пошло не так...
   - Что именно?
   - Сложно объяснить... я сама хотела лишь покоя, но, похоже, ты не захотел меня отпускать. Либо я оказалась более живучей тварью, чем думала, - Арихико нахмурилась. - В общем, я как паразит прицепилась к тебе.
   - Почему сразу как паразит?
   - Потому что сейчас я просто паразит, - прямо ответила она. - Я прячусь в твоей тени и подпитываюсь из твоей ауры. Ты этого конечно не замечаешь, потому что я как муха, которая греется под лампочкой - много она сможет украсть тепла?
   - Да даже если бы и могла, мне не жалко, - честно ответил я. - Но почему ты раньше об этом не сказала? А я еще гадал, что за монстр в моей тени притаился?
   - Да, меня удивило, что тот экзорцист заметил меня, - кивнула Арихико. - Но сказать я ничего не могла. Я мертва, Игорь. На этот раз окончательно и бесповоротно, просто я даже умереть по-человечески не смогла. Наверное, потому, что во мне давно не осталось ничего человеческого.
   Арихико говорила спокойным тоном, снисходительно улыбалась, но в её золотисто-ореховых глазах пряталось что-то такое, от чего у меня мурашки по спине бегали. Примерно такой же сильный и страшный взгляд был у таинственной цыганки.
   - И я даже в той сон попасть не могла, не то, что напрямую появится перед тобой. Я даже не призрак, а лишь бесплотная тень.
   - Но ведь это ты защищаешь меня от магии.
   - Да, - не стала отрицать Арихико. - Но это не так сложно, как может показаться. Я никак не могу влиять на предметы или людей, но на столь же бесплотную вещь как я - заклинания - могу.
   - Тогда ты не паразит, а скорее симбионт.
   - Разница невелика.
   Снаружи ярилась метель, но внутри "Харьковчанки" было сухо, тепло и уютно. Осталось только понять, откуда Арихика взяла её посреди ледяной пустоши? Ответ на этот вопрос занял немало времени.
   - Иллюзорная реальность - вещь крайне тонкая и интересная. Она по большей степени зависит от тех людей, которые тут оказались. Достаточно опытные маги вообще могут здесь творить все, что захотят, и из неё можно делать для людей идеальные ловушки. И очень большую роль тут играет самообман человека. Вот смотри, ты едва не замерз в этом буране, а для меня там совершенно не холодно. А все потому, что ты сам верил в то, что тебе должно быть очень холодно.
   - Но я же знал уже, что все, что происходит вокруг меня иллюзия.
   - Ну и что? Ты это знал, но подсознательно все равно верил в то, что тебе должно быть очень холодно. Более того, ты в какой-то степени сам подыгрывал демонам, вспоминая про Антарктиду. Но, чтобы все было убедительно, надо соблюдать правила и именно этим я и воспользовалась, ты поверил, что вокруг тебя Антарктида, вспомнил о полярниках, а дальше мне оставалась самая малость - взять из твоей памяти подходящий образ и твоей же силой наполнить его.
   - Хм... интересно получается. Но почему ты сразу не появилась?
   - Потому, что я не могла прорваться к тебе, - ответила Арихико. - И это очень интересно. Демоны создавали иллюзорную клетку для тебя одного, используя образы из твоей памяти, при этом тебя... как бы объяснить... не лишили памяти, а словно бы усыпили. Во сне ведь можно забыть о том, кто ты есть, а если вспомнишь - то сразу проснешься. И вот именно тогда, когда ты начинал понимать, что что-то не так, начинал задумываться о происходящем - у меня получалось прорваться к тебе.
   - Значит, мне очень повезло, что ты оказалась рядом. Без тебя я бы не справился.
   - Нет, Игорь, справился бы, - Арихико покачала головой. - Ты сам не понимаешь, насколько ты силен. И я говорю не про физическую силу - она лишь отражение твоей внутренней силы. Я не знаю, кто сделал на тебя эту ловушку, но он очень просчитался и оказался в положении охотника из анекдота, который поймал медведя и теперь не может от него убежать, потому что медведь его не отпускает. Большинство людей, оказавшись в такой ситуации, быстро бы забылись или в объятьях прекрасной женщины или в горячей драке, когда теряешь ощущение времени, и уж точно легли бы отдохнуть в снег. Ну хватит разговоров, ты отдохнул?
   - Да. Едем дальше?
   - Никуда не надо ехать, - рассмеялась Арихико. - Ты еще не понял, что никакой снежной пустыни вокруг нас нет? Здесь нет ни направления, ни расстояния как такового, за все время, что ты брел сквозь метель ты не сдвинулся ни на шаг.
   - Да, но...
   - Важно было даже не то, что ты шел, а то, что ты отказывался сдаться! Ну, все теперь точно, время на разговоры вышло! Демоны не так просты, как может показаться, они играют со временем, поняв, что обмануть тебя не получится - он решили ускорить его.
   - Знакомо, - проворчал я, вставая с место.
   - Иди ко мне.
   Арихико взяла меня за руки и переплела свои пальцы с моими, при этом встала так близко, что я почувствовал на лице её теплое дыхание. Она заглянула мне в глаза и сказала:
   - Вспомни Феникс...
   - Вспомнил.
   - Нет! Именно вспомни её, вспомни какая она. Думай о ней. Думай о том, кем она для тебя стала. Закрой глаза.
   Рыжая... очень красивая рыжеволосая и кареглазая волшебница. Упрямая и спокойная, всегда уверена в собственном превосходстве над другими, но при этом умеет быть тактичной и вежливой. Сильная, выносливая, но удивительно ранимая, хотя никто кроме меня не знает, как ей порой бывает страшно и больно...
   Капризная... может вредничать из-за каких-нибудь мелочей в еде, но может и несколько дней питаться одними пресными галетами, запивая их водой. Превыше всего ценит комфорт - теплая мягкая постель, чистые простыни, мягкие шелковые халаты, свежий кофе по утрам. Но может свернуться клубком под кустом прямо на голой земле и заснуть, не сказав ни слова жалобы. Любит ходить по дому обнаженной и с распущенными волосами, ничуть не стесняясь меня, но краснеет как мак, увидев в фильме постельную сцену...
   Кем она для меня стала за почти полтора года нашего знакомства? Это и так понятно...
   Арихико придвинулась еще ближе ко мне и, едва не касаясь меня губами, шепнула:
   - Правильно, и извини, но я не смогу помочь тебе там, я для этого еще слишком слаба...
  
   Открыв глаза, я увидел темный зал и кольцо огня посредине. Я несколько раз обошел её по кругу, но так и не увидел разрыва в огненном круге. Ярко-алое пламя дрожало на невидимом ветру и поднималось до потолка.
   Остановившись, я несколько секунд смотрел на огонь, а потом шагнул сквозь него. Меня окатило волной сухого жара и все. Обернувшись, я увидел, что пламя сомкнулось за моей спиной.
   В центре круга на каменном постаменте лежала обнаженная Феникс. Я подошел к ней и внимательно осмотрел. Все точно так же, как было в реальном мире. Все тот же глубокий сон, больше похожий на кому. Я вернулся к тому, с чего начал...
   - Ты же знала, что я приду, - тихо прошептал я. - Не могла не знать... ты должна была что-то придумать...
   Нагнувшись, я осторожно поцеловал Феникс в плотно сжатые губы...
   - Аоу... - рыжая сладко потянулась, зевнула и пробормотала: - еще пять минуточек...
   - Ты издеваешься?!
   - Да не ори ты, - Феникс открыла глаза и лукаво улыбнулась мне. - Просто пошутила.
   Она поднялась и уже одетой спрыгнула с постамента на пол.
   - Видел бы ты свое лицо, - хихикнула она. - Ой! Задушишь!
   Я ничего не ответил, крепко обнимая её и зарываясь лицом в пряди огненных волос.
   - Я боялся, что потерял тебя...
   - А я верила, что ты найдешь меня. Знала, что не сдашься...
   - Гхм...
   Резко оттолкнув Феникс, я развернулся, вставая в стойку. Недалеко от нас стоял мужчина в строгом деловом костюме.
   - Извините, что прерываю, это все очень мило и романтично, но...
   - И что ты за хрен собачий? - перебил его я.
   - Это демон, - коротко сказала Феникс, вставая за моей спиной.
   - Вы позабавили меня ребята, но всему хорошему рано или поздно приходит конец. Я бы рад еще немного понаблюдать за вашей потешной борьбой со мной, но...
   - Врешь, - спокойно сказал я. - Мы нарушили все твои планы, кем бы ты ни был. Ты собирался заполучить Феникс, чтобы попасть в наш мир, но у тебя не вышло. Потом ты думал хотя бы победить меня, но опять ничего не получилось. И уж точно ты не рассчитывал на то, что я найду Феникс. А сейчас просто блефуешь.
   Демон расхохотался и вытер выступившие слезы. Играл он просто превосходно, но я все равно ему не верил.
   - Ох, а ты умеешь смешить, - демон пригрозил мне пальцем. - Ну ладно, раз вам так хочется, то верьте, что разрушили все мои планы. Мне не жалко.
   Он хлопнул ладонями, и все вокруг нас на мгновение исчезло в темноте. А потом мы оказались на небольшой ровно скале, со всех сторон окруженной ревущим пламенем. Воздух был нестерпимо сухим и очень горячим, раскаленный камень сквозь подошвы жег ноги, от едкого запаха хотелось кашлять.
   - Добро пожаловать в Инферно! Жаль, но экскурсия будет очень краткой.
   - Игорь...
   - Не бойся, рыжая, прорвемся.
   "Игорь, это на самом деле Инферно... мир демонов"
   "Ну и что. Мы вместе, а это главное!"
   Я начал первым. С места прыгнул вперед, сразу перекатился в сторону и метнул нож. С лица демона исчезла самодовольная улыбка, а через мгновение он исчез сам и появился уже за моей спиной. Феникс метнула в него огненный шар, но оказалось, что это была просто иллюзия.
   Потоки пламени рванулись к нам со всех сторон. Феникс резко взмахнула руками, что-то выкрикнула и окружила нас своим огнем. От столкновения разных видов магического огня вспыхнул яркий взрыв.
   - Какие храбрые ребята, - раздался довольный хохот демона. - Ну что ж, это будет весело.
   "Он играет с нами!" - с ненавистью мысленно воскликнула Феникс.
   Со всех сторон на нас кинулись низшие демоны - здоровые рогатые твари с клыками, когтями на руках, покрытые коротким рыжим мехом. Я выругался. Все эти твари кинулись не на меня, а на Феникс!
   Мне пришлось крутиться вокруг напарницы, прикрывая её от излишне ретивых тварей, пока она сжигала их десятками. Увы, но у меня не было ни автомата, ни привычного пистолета, только нож, который не оставил меня и в мире демонов.
   - И это все? - крикнул я, добивая последнего.
   - Это только начало, мой нетерпеливый друг, - насмешливо ответил мне демон. - Сможете справиться с элитными бойцами Ордена?
   Вокруг нас появились солдаты, все одинаковые, в балаклавах, тактических очках, шлемах и в форме отряда быстрого реагирования. Я в сердцах сплюнул. Ежу понятно было, что это просто созданные магией куклы или же демоны, принявшие облик бойцов Ордена. Но все равно неприятно... особенно учитывая, что у них есть огнестрельное оружие, а у нас нет.
   На этот раз Феникс прикрывала нас обоих, пока я дрался с врагами. Убив первого врага, я вырвал у него из кобуры пистолет - обычный "глок 18". Пули свистели вокруг меня и ярко вспыхивали на огненной защите Феникс, враги палили по мне, не обращая внимания ни на что другое, а демон отпускал язвительные комментарии.
   - А ведь тебе неспроста так легко убивать сослуживцев, Игорь. Ты всегда был готов к этому...
   - Врешь, скотина, - вырвалось у меня.
   - Если я вру, то почему ты так злишься? - резонно спросил демон. - Вспомни хотя бы, как легко ты предал Орден, столкнувшись с древней вампиршей. Ты даже на миг не задумался. О, я вижу, ты уже справился с бойцами, тогда вот тебе еще враги!
   На этот раз вокруг нас появились оборотни, вампиры, ведьмы, эльфы и даже небольшая кучка гоблинов. Объединяло их все то, что они все они были без оружия, и самому старшему было всего лет пятнадцать...
   - Сука... - протянул я.
   "Игорь, это лишь иллюзии!" - напомнила Феникс.
   "Знаю!"
   Демон упорно добивался какой-то цели, он чего-то хотел...
   - Тебе ведь это всегда нравилось - убивать.
   - Нет, я люблю драку, а не убийства!
   - Какая невинная ложь, - с явным удовольствием проговорил демон. - Самообман - самая любимая и сладкая ложь, иллюзия, в которую люди так охотно верят. И ты знаешь, что я прав! Ты любишь ощущение горячей крови стекающей по рукам, тебе нравится видеть ужас в глазах очередной жертвы! Сколько раз ты убивал и чувствовал удовлетворение?
   Я зарычал от злости и ярости. На меня бросилась очередная оборотница, крутанувшись, я с размаху ударил её ногой в горло. Девчонка упала на горячий камень, хрипя и задыхаясь...
   - Видишь! Ты знаешь столько способов убить человека, не каждый палач с тобой сравнится!
   - И что с того?! Я не убивал невиновных!
   - А кто определял степень их вины? А, Игорь, старший оперативник Ордена? Ты решал, что они виноваты, потому что тебе так сказали!
   - Врешь!
   - Тогда почему ты и пальцем не пошевелил, чтобы помочь той девчонке в видении? Не делай такого глупого лица, Игорь, ты же понял, что я говорю про девчонку-оборотня, которая убила, спасая свою жизнь. Ты лицемерно написал, что она защищалась, но даже и не подумал о том, чтобы отпустить её. А почему?
   - Это была лишь иллюзия!!! - прорычал я.
   - И что с того? Ты же не знал тогда этого и поступал так, как поступил бы в реальной жизни! Тебе еще не надоело врать самому себе?
   "Игорь! Не слушай его!"
   - Я вижу тебя насквозь, Игорь! Ты можешь обмануть других, самого себя, но не меня!
   - Где ты?!! - рявкнул я, кружась на месте. - Выходи!!!
   - Да вот я.
   Я обернулся. Из стены пламени, окружавшей каменную скалу, вышел гнусно улыбающийся демон, в облике Коли. Я с рыком прыгнул на него и по рукоять вонзил ему нож в горло.
   - Ой, извини, я тебя обманул. Это был не я.
   - Выходи, тварь!
   - Видишь, ты даже не задумался ни на миг, перед тем как убить своего друга, своего единственного и лучшего друга.
   - Это была лишь кукла, созданная твоей магией! - отчаянно крикнула Феникс.
   - Ты любишь убивать врагов! Любишь чувствовать себя победителем! Но суть в том, что больше всего ты любишь именно убивать, ведь ты берсерк!
   - И что с того?!
   - А я разве говорил, что это что-то плохое? - искренне удивился демон. - Нет! Это замечательно! Просто взгляни на это с такой стороны - почему тебя заставляют убивать по правилам придуманным не тобой и тебя же за это и презирают? Вспомни, сколько раз тебя за спиной называли мясником те, кто сам же и посылал тебя первым - ведь тебя не жалко!
   Я молчал и скрипел зубами от злости. На это мне нечего было ответить.
   - А вспомни, как в тебя плевались все только из-за того, что ты поступал не как мясник и не спешил идти и рвать, как цепной пес?! А ты, рыжая, разве не помнишь, как тебе говорили, что твой Игорь бросил тебя ради вампирши? Каждый раз, когда ты поступал по-человечески - на тебя смотрели косо твои же товарищи. Так товарищи ли они тебе?!
   - К чему ты клонишь, тварь?!
   - Я просто разговариваю с тобой, дорогой мой друг. Кто из нас враг, я, который пока еще не сделал ничего плохого ни тебе, ни Феникс, ой, только не надо корчить страшные рожи, вы прекрасно знаете, что я мог бы сделать! Так кто враг, я или те, кто походя списал Феникс в расход, даже не попытавшись ей помочь?
   "Меня не собирались спасать?" - спросила Феникс.
   "Нет", - признал я. - "Все, что они сподобились сделать, так это запечатать тебя".
   "И правильно сделали. Игорь, не слушай этого урода, волшебник, тем более такой сильный как я, одержимый демоном - это хуже атомной бомбы."
   Нашей краткий диалог не занял и секунды, так что демон ничего не заметил и продолжил заливаться соловьем.
   - Ну и самое главное, скажи, ты до сих пор веришь, что нет альтернативы?
   - Нет альтернативы чему?!!! - рявкнул я.
   - Миропорядку, который установил Орден. Ты видел, как разные расы и виды живут мирно. Ты видел людей, которые не скрывают своих сил, ты видел, как они служат на благо общества и общество их за это ценит! А им не приходится убивать или отправлять в ссылку только за то, что кто-то увидел что-то, что не должен был видеть!
   На это мне тоже сложно было возразить. Да о чем говорить, я и сам обо всем этом не раз задумывался...
   - Видишь, Игорь, тебя давно опутали паутиной лжи, но сделал это не я...
   - Да сколько можно нести эту чушь?!! - вспыхнула Феникс.
   Вспыхнула в прямом смысле этого слова. Её волосы превратились в чистое пламя, одежда исчезла, сменившись языками огня, пробегавшим прямо по коже волшебница.
   - Светлое пламя разгони тьму!
   Несмотря на то, что я прекрасно знал, что светлое пламя не причиняет вреда людям, а мне так в принципе магия Феникс не вредит, от испуга я инстинктивно упал на горячий камень, столько силы оказалось вложено. Волна огня прошла над головой, испепелила демонов и как цунами обрушилась на багровое пламя, окружавшее нас...
   В реве демона было много боли, ненависти и ярости. Этот крик и возмущение Феникс отрезвили меня. В самом деле, чего это я? Можно подумать, я не знал всего этого раньше, чтобы так беситься сейчас...
   В облике разъярённого демона не осталось ничего человеческого. Гигантский красно-черный паук висел в центре сгорающей паутины и ревел от ярости и боли, а с его жвал капал яд. Он оттолкнулся от остатков паутины и прыгнул на Феникс. Она еще не отошла от мощного заклинания и поэтому не успевала среагировать. Демон собирался её просто раздавить своим весом...
   Я успел раньше. Оттолкнув рыжую в сторону, я развернулся и с размаху полоснул паука по брюху. Увы, но нож лишь скользнул по прочному панцирю, а сам демон на меня даже не обратил внимание.
   - Жаль тапка нет, уродина! - крикнул я.
   Феникс метнула в морду демона несколько огненных шаров, я прыгнул на него сверху, пытаясь отвлечь его от Феникс. И отвлек. Слегка повернув в мою сторону голову, враг бросил в меня комок паутины. Прочные нити мгновенно прилипли ко мне и полностью обездвижили. Зарычав от ярости, я стал рвать их, но получалось слишком медленно...
   - Ты сильна, - прорычал демон. - Но это тебе не поможет...
   - Оставь детей в покое, бес!
   Вокруг меня вспыхнуло светлое пламя, спалившее паутину, а между Феникс и демоном появилась стена ярко-белого, слепящего огня. Мы все разом подняли головы - над нами по кругу летали две жуткие твари, похожие на каких-то зубатых птеродактилей. А на них верхом сидели мужчина и девчонка лет десяти. Мужик спокойно спрыгнул вниз несмотря на высоту метров в пятнадцать - двадцать.
   - Ты!!! Шавка Тирраала! - в ярости прорычал демон. - Как ты смеешь вставать у меня на пути?!
   Поднявшись на ноги, я первым делом подбежал к Феникс а потом уже стал разглядывать странного незнакомца. Он был в необычной потрепанной одежде, отдаленно напоминавшей наряды викторианской Англии, в руках держал обнаженную шпагу, а на невыразительном лице яростью горели серые глаза.
   - Учитель? - удивленно проговорила Феникс.
   - Интересно, что ты тут делаешь? - поинтересовался странный маг. - Вряд ли я имею права на столь высокое звание, но я рад, что мои уроки тебе пригодились. А сейчас...
   Маг повернулся к демону и в его второй руке появился огненный меч. Он крикнул что-то противнику на неизвестном мне языке, от чего демон окончательно разъярился и бросился на мага, забыв о нас с Феникс.
   Такого боя я не видел никогда в жизни. Нам с Феникс только и оставалось, что спрятаться в уголке, сидеть, сжавшись в комок, и надеяться, что кто-нибудь из дерущихся походя не прибьет нас. От сталкивающихся заклинаний воздух дрожал и переливался всеми цветами радуги. Во все стороны летел искры, прожигавшие камень, как пенопласт. Демон ревел так, что у нас закладывало уши, а вот его ударов крошился камень.
   Я обратил внимание на то, что необычная девчонка с интересом наблюдает за сражением, но даже и не думает вмешиваться. Феникс жадно следила за поединком, я чувствовал её жгучую зависть к таланту мага. Я впрочем, тоже ему позавидовал. Впервые видел мага, который был настолько силен и с которым я бы не смог справиться.
   Бой закончился тем, что после очередного прыжка демон слишком сильно выставил вперед одну лапу, чем маг мгновенно воспользовался. Лишившись конечности, демон попытался отступить, но всего через секунды маг отрубил ему еще две ноги с той же стороны. После этого демон сначала потерял равновесие, а потом и голову. Но маг на этом не остановился. Он что-то крикнул на неизвестном мне языке и над телом демона появились светящиеся копья, маг сделал жест рукой и эти копья дружно вонзили в труп твари.
   - Кто это? - спросил я.
   - Помнишь, я рассказывала тебе, что училась у некоторых магов из других миров? Так вот, это один из них. И именно он научил меня управлять огнем.
   - Я лишь дал тебе пару советов, - возразил маг с очень хорошим слухом. - Так что я не имею права называться твоим учителем. Мне вот интересно, что вы тут делаете, да еще оба?
   - Это... долгая история, - замялась Феникс.
   - Он попытался завладеть тобой? - нахмурившись, спросил маг и тут же ответил сам себе: - Нет, все сложнее. На тебе странное проклятье... интересный почерк, напоминает магию эльфов, но это явно не она. Но в любом случае, тебе лучше будет без него.
   Маг подошел к Феникс и движением руки взъерошил её волосы, а потом брезгливо сбросил что-то невидимое с пальцев.
   - Интересная у тебя аура, парень, - заметил маг, глядя на меня. - А еще интереснее существо, которое в ней прячется. Ладно, все это не мое дело, а вам ребята, нечего тут делать! Прощайте!
   Прежде чем мы с Феникс успели что-то сказать, этот маг взмахнул рукой и все исчезло...
  
   Очнувшись, я почувствовал странную слабость во всем теле и ледяной холод хрустальной плиты подо мной. Кое-как я приподнялся и спрыгнул с неё. Сердце сразу забилось быстрее, разгоняя застоявшуюся кровь, а в голове прояснилось.
   - Игорь!
   Ворвавшаяся в комнату Наниэль крепко обняла меня.
   - Игорь, я прибью тебя...
   - Подожди, я...
   Немного освободившись, из объятий эльфийки, я взглянул на лежавшую рядом Феникс. Девушка сладко зевнула и перевернулась на бок, подложив под голову руку. Многочисленные магические печати, руны и знаки осыпались невесомым пеплом, а хрустальная плита под ней треснула.
   - Ох ё... - вырвалось у Наниэль.
   Я промолчал. Если бы Феникс позволила демону завладеть её телом, то никто бы не смог его остановить. Разве что тот маг, но вряд ли бы он оказался поблизости...
  

Новобранцы оперативного отдела

  
   Лето закончилось. На деревьях появились первые желтые листья, по утрам и вечерам потянуло сырой прохладой, а хмурые школьники уныло побрели с ранцами в школу. Мне уже два года как не надо было ходить в школу, но настроение у меня было не лучше.
   Феникс тяжело отходила от последствий проклятья, нападения демона и печатей магов Ордена. При этом сложно было сказать, что в итоге подействовало на неё сильнее всего. Меня же буквально на следующий день Сергей забрал в Европу. Мы неделю носились по разным странам, гоняясь за каким-то сильным магом по прозвищу Предвестник, но так и не поймали.
   Вернувшись обратно, я забрал Феникс из лазарета домой и понадеялся, что уж теперь-то жизнь вернется в привычное русло, но хрен там. Стоило мне явиться на службу, как меня обрадовали повышением.
   - Серьезно? - только и смог сказать я.
   - Да. Зайдешь в отдел кадров, поставишь подпись под приказом, - сухо ответил Владислав. - Теперь ты и Коля мои замы. Коля займется общей тактической подготовкой отдела, а ты будешь обучать новобранцев. Феникс пока на бумажной работе, а потом, после выздоровления, будет гонять всех по магической части. Да, также ты и Коля будете курировать все дела.
   - Ни фига себе, а на Луну нам слетать не надо заодно?
   - Скоро слетаете, - без тени шутки ответил начальник.
   - Я, между прочим, числюсь в команде Сергея, и он может вызвать меня в любое время дня или ночи.
   - Может. Но от твоих обязанностей это тебя не освободит. Вопросы?
   - С какими именно новобранцами мне заниматься?
   - Они уже ждут вас в вашем кабинете.
   - В каком кабинете?
   - А я не сказал? У тебя, Коли и Феникс будет свой кабинет. Пошли, покажу.
   Мы с Владиславом вышли из его кабинета и прошли метров десять по коридору. Раньше там сидели кадровики, но теперь их переселили на другой этаж, а помещение отдали оперативному отделу. Зайдя в кабинет, я посмотрел на трех новобранцев, опустил взгляд на их личные дела, потом опять посмотрел на них самих. К сожалению, новички никуда не исчезли, а значит, не были моей галлюцинацией от переутомления.
   - Да вы издеваетесь, - тоскливо сказал я.
   - Выйдите в коридор на пару минут, - спокойно распорядился Владислав, когда новобранцы вышли за дверь, он все тем же спокойным тоном поинтересовался: - Что тебя не устраивает?
   - А.. э... - я запнулся, возмущенно рукой показывая на дверь. - А вас самих ничего не смущает?
   - Игорь, пришел приказ к началу осени вдвое увеличить штат оперативного отдела, - устало ответил Владислав. - Как угодно, но увеличить. Понимаешь?
   - Да, но они?! Мало того, что девушки, так еще и...
   - Нечисть, - коротко добавил Владислав. - Да. Я все понимаю. И поэтому именно ты ими займешься. Тем более что одна из них вообще, можно сказать, твоя протеже.
   - Потому что я, типа, люблю всякую нечисть?!
   - Да! И еще потому что ты сможешь найти к ним подход! - совершенно серьезно ответил начальник. Немного подумав, он добавил: - Если тебе ведьма не нравится, можешь забраковать её. По правилам, если ни один человек в отделе не согласится взять её к себе в качестве стажерки, её отправят обратно.
   - С чего она вообще решила пойти в Орден?
   - А я знаю?
   - И как же её тогда взяли? Вдруг она завтра пол отдела проклянет?
   - На этот счет можешь не беспокоиться, - немного туманно ответил Владислав. - Её проверили на отлично. Будь бы хоть тень сомнения в её возможной нелояльности Ордену, её бы не взяли. Так что, согласен работать с ними?
   - А у меня есть выбор?
   - Нет.
   Я устало вздохнул и махнул рукой в знак согласия. Владислав кивнул и вышел из кабинета, а через пару секунд три девушки зашли обратно. Одну из них я знал хорошо, хотя она сильно изменилось за год. Стала выше, стройнее и как-то суше, в черных глазах появилась злость и твердость, темные волосы были коротко обрезаны, да и в целом, складывалось ощущение, что за красотой девушка не следит. Зато стояла она хорошо, сразу чувствовалась военная выправка.
   - Марина Вересень, - негромко произнес я, открывая её дело. - Полукровка-суккуб.
   - Так точно, - ответила она, ничем не выдавая, что мы давно знакомы.
   Я быстро пробежал глазами первые несколько страниц её досье, все это я знал - сам же и писал год назад. А вот дальше было интересней: два месяца в реабилитационном центре; заключение экспертов... бла-бла-бла... рекомендации к службе в оперативном отделе; подготовка в лагере новобранцев под Иркутском; оценки и сданные нормативы. Отлично! Одной проблемой меньше.
   - Подожди в коридоре.
   - Есть.
   Марина вышла из кабинета, а я перевел взгляд на двух других девушек. Их я тоже знал, но наше знакомство сложно было назвать долгим.
   - Екатерина, оборотень-волк.
   Она сильно изменилась. На лице на грамма косметики, одета в нормальную одежду, а не в тот неформальско-готский прикид, да и в целом в ней не чувствовалось прежней наглости и развязности. Её личное дело было достаточно толстым, но почти полностью состояло из копий протоколов и списка нарушений.
   - С чего вдруг в Орден решила вступить? - прямо спросил я.
   - По личным причинам.
   - Из-за сестры? С ведьмами мы воевать больше не будем, их уже нет.
   Катя выразительно посмотрела на стоявшую рядом с ней девчонку и презрительно скривилась.
   - Отвечай.
   - Я... я... дело не в мести, а чтобы такого больше не было, - замявшись ответила оборотница.
   - Хорошо. Только вот что мне с тобой сейчас делать? - я устало вздохнул. - Ты стрелять умеешь?
   - Пробовала пару раз на пустыре возле нашего логова.
   Я коротко и емко выругался.
   - Ладно, иди, подожди в коридоре.
   - А эту вы тоже возьмете?
   - А это не тебе решать, дорогая моя, - прищурившись ответил я. - Ты для меня тоже эта.
   - Тогда в баре ты по-другому говорил, - не удержалась Катя.
   - Тогда ты была просто оборотнем и красивой девчонкой, а сейчас ты салага и моя головная боль! - отрезал я. - И ближайшие три месяца ты будешь здесь никем и звать тебя будут никак! А если не нравится - дверь за твоей спиной! Ясно?!
   - Да! - зло бросила она и вышла, хлопнув дверью.
   - Черт бы побрал этих оборотней, - проворчал я.
   В кабинете остались только я и ведьма.
   - А с тобой-то мне что делать?
   - Не знаю, - пожала она худенькими плечами.
   - Лаира, - прочитал я имя на её личном деле, папка была практически пустой. - Тринадцать лет?! Да там совсем охренели?!
   Я присмотрелся к ней повнимательней. Светлые короткие волосы, больше серые глаза, сильно выступающие скулы и ключицы. Да, именно она тогда в пещерах закрывала собой детей, храбро стоя перед разъяренными оборотнями. Смелости ей не занимать, упорства тоже, раз смогла пробиться в оперативный отдел, да и вообще, она ведьма. Только вот сильно худая...
   - Разденься до нижнего белья, - коротко бросил я.
   Ведьма замялась на пару секунд и начала неловко стягивать футболку и мешковатые штаны. Я опять начал читать её личное дело. Первая страница была практически пустой, напротив каждой графы стоял прочерк или "не удалось установить", а у возраста было примечание "предположительно". Впрочем, ничего удивительного.
   Дальше шли результаты психологических тестов и глубокой проверки особыми специалистами. Все было в порядке, а устойчивость психики оценивалась, чуть ли не в два раза выше, чем у среднего оперативника.
   - Неплохо, - пробормотал я и поднял взгляд на ведьму: - Ты чего?! Я же сказал только до белья!
   Она стояла передо мной голой, одежда кучкой лежала на стуле. Я невольно сглотнул, не дай бог кто сейчас зайдет в кабинет...
   - У меня нет нижнего белья, - тихо ответила ведьма.
   - А почему молчала?! - зло рявкнул я. - Повернись спиной!
   Ведьма послушно повернулась. Как я и думал - сплошные кости, обтянутые кожей.
   - И что мне с тобой делать?
   Без стука открыв дверь, в кабинет зашел Сергей. Он на мгновение замер на пороге, уставившись на голую девчонку, потом подошел ко мне и бросил мне на стол несколько папок.
   - Принимаешь пополнение?
   - Д-да, - запнулся я. - Да какое к черту пополнение! Ты посмотри на неё, её же отдачей от автомата убьет нахрен! Её два года только откармливать нужно!
   - Ясно. Одевайся и выйди за дверь, - приказал Сергей ведьме.
   Она беспрекословно послушалась.
   - У нас нет этих двух лет, - коротко сказал он мне.
   - Да, но толку от них?
   - Пушечное мясо. Слышал о таком?
   - Тогда почему к нам, а не к бойцам? Эту оборотницу уж точно можно в отряд бойцов записывать.
   - Не переживай, у бойцов свое пополнение, - хохотнул Сергей. - Федор мне с утра уже жаловался.
   - Серьезно?
   - Да.
   - А это твоя идея была повысить меня до замначальника отдела?
   - Нет, Владислава. Я хотел вообще забрать тебя и Феникс к себе, но Владислав вцепился в вас как клещ и шеф поддержал его.
   - Хм... ясно.
   - Разбирайся, в общем.
   А разбираться было в чем...
   Одной только бумажной волокиты оказалось достаточно. Мне нужно было оформить всех трех новобранцев в отдел, выдать им снаряжение, пропуска и много чего еще.
   - То есть жить вам всем негде?
   Синхронный кивок.
   - Понятно.
   Три разрешение на проживание в комнатах для персонала в подземном этаже здания.
   - Я не буду жить с ней!
   - Я тоже!
   Ведьма Лаира безжизненным взглядом смотрит в пол, Катя и Марина стоят, скрестив руки на груди, и всем своим видом демонстрируют, что не пойдут на компромисс.
   - Как угодно, - я улыбаюсь. - Я хотел каждой из вас дать отдельную комнату, но раз вы настаиваете, Лаира будет жить отдельно, а вам одна комната на двоих.
   Легко сказать выдать снаряжение... С Мариной проблем не было, она прекрасно знала что и для чего нужно, поэтому самостоятельно получила все необходимое у интенданта. С Екатериной пришлось повозиться, подбирая ей бронежилет. А вот с Лаирой.
   Я посмотрел на ведьму, потом посмотрел на самый маленький бронежилет, найденный на складе, и опять посмотрел на ведьму.
   - Понятно, - зло выдохнул я. - Пока обойдешься без него.
   Так как всем трем предстояло постоянно жить в отделе, нужно было сразу поставить их на довольствие в столовой.
   - Так, держи, - я протянул Марине разрешение на трехразовое питание в столовой. - Отдашь в столовой. Екатерина, тебе особый паек полагается, больше мяса в рационе. Теперь ты.
   Худющая ведьма уставилась на меня большими серыми глазами.
   - Двойной паек.
   - Эй, Теплов, ты не наглеешь? Какой еще двойной паек? - интендант выскочил из-за стойки и осекся, увидев ведьму. - Хм... да, двойной паек.
   В общем, возни мне хватило на весь день, а вечером, уже под самый конец рабочего дня, еще пришлось выехать на место убийства. На пустыре за гаражами нашли обескровленное тело мужчины. Хорошо, что хоть о виде убийцы гадать не приходилось - явная работа вампира.
  
   Феникс лежала на диване в халате и смотрела старое аниме из моих запасов "Рубаки". Увидев меня, она улыбнулась, потянулась и зевнула.
   - Наконец-то, а то я уже проголодалась!
   - А самой приготовить что-нибудь не судьба? Я, тут понимаешь, на работе весь день, а ей даже ужин приготовить лень?
   - Да! - улыбаясь, кивнула Феникс.
   - Лиса ленивая, - бросил я, переодеваясь в домашнюю одежду.
   - Почему лиса?
   - Потому что рыжая!
   Переодевшись, я подошел к ней и поцеловал.
   - Ну вот, а то ворчишь, да рыжей обзываешься.
   - А потому что ты и есть рыжая! Наглая и бесстыжая! Держи. Еще горячая.
   Я достал из пакета коробку с пиццей и протянул её Феникс, а сам сел на пол, рядом с диваном. От усталости даже есть, толком не хотелось. Феникс завозилась у меня за спиной, устраиваясь поудобней, достала из коробки один кусок пиццы, а другой рукой взъерошила мне волосы.
   - Сильно устал?
   - Да... новобранцы эти, потом убийство да под самый конец рабочего дня, а завтра еще и на полигон ехать. Хоть опять в отпуск просись.
   Диван заскрипел. Обернувшись, я увидел, что Феникс села и взяла в руки плед, валявшийся на спинке.
   - Забирайся и ложись!
   Усмехнувшись, я лег на диван, положив голову на колени Феникс. Она заботливо накрыла меня пледом и погладила. От легкой, приятной ласки и тепла я расслабился и немного задремал.
   Нельзя сказать, что наши с Феникс отношения сильно изменились. Из них просто исчезло то легкое ощущение неловкости, которое нас сковывало. Как оказалось, мы оба боялись проявлять друг к другу больше внимания и чувств.
   А в остальном все осталось как прежде. Я все также готовил еду и занимался прочей работой по дому. Феникс бездельничала, следила за магической защитой дома и лишь иногда помогала мне с уборкой и на кухне. Но одно серьезное изменение все-таки произошло - мы стали спать вместе. Такое и раньше часто бывало, потому что Феникс часто снились кошмары, когда меня не было рядом, но теперь я окончательно переехал в её комнату. Потому, что кровать в комнате Феникс была больше, да и оказалось, что проще перенести несколько моих вещей в её комнату, чем перетаскивать все её женские и магические штучки в мою.
  
   Помимо прочих дел, теперь нам приходилось два раза в неделю приезжать на полигон за городом для тренировок боевой группы. Это новшество мне лично казалось бредовым. Уже лет сто существовало разделение на оперативников и бойцов. Первые специализировались на расследованиях, а не на силовых операциях. Конечно, оперативникам постоянно приходилось вступать в схватки с оборотнями, вампирами, захватывать опасных преступников и даже участвовать в перестрелках. Но, тем не менее, каждый раз, когда предполагалась именно силовая операция, а не простое задержание пары оборотней, вперед шли именно бойцы из отряда быстрого реагирования. Это был их профиль, они для этого тренировались.
   Кроме того, существовала еще и наша собственная армия. Эти ребята большую часть времени страдали всякой армейской ерундой. На наши проблемы с оборотнями, вампирами, демонами и призраками они презрительно плевали с высокой трибуны. Но в случае каких-то действительно крупных проблем в бой шли именно они, а не мы.
   А сейчас вдруг оперативному отделу дали БТР, армейское снаряжение и поставили задачу собрать полноценное отделение. Учитывая, что в отделе всего шестнадцать человек - это не так уж и просто. Всех новобранцев и девушек сразу отбросили в сторону. Исключение сделали только для Екатерины и только потому, что она оборотень. Из оставшихся людей выбрали меня, Колю, Ивана, Женьку, Егора, Артема и Михаила. Потом еще для магической поддержки в группу записали Феникс. После чего нам на БТР выделили двух молодых бойцов.
   Командиром боевой группы Владислав назначил Колю, а он сразу выбрал меня своим заместителем. Первые несколько тренировок мы просто осваивали новое оружие. Учились стрелять из пулеметов, гранатометов, кидали гранаты и разбирались с новыми автоматами АК-105. Они во многом были лучше наших старых АК-74, в том числе и потому, что были новыми, только с завода.
  
   Пользуясь случаем, я привел на полигон своих подопечных.
   - А почему только мы сдаем нормативы? - поинтересовалась Лера.
   - Потому что начальство поумнело, - ответил я, и скомандовал: - Давай.
   Откинув назад волосы, Лера прижала приклад к плечу и стала стрелять по мишеням одиночными выстрелами. Владислав своим решением освободил большую часть отдела от обязательной сдачи норматива по стрельбе, но приказал мне проверить всех новобранцев.
   - Неплохо, - сухо прокомментировал я, глядя через бинокль на мишени. - Марина, давай.
   Марина Вересень проходила подготовку в лагере для новобранцев, поэтому с ней проблем не было. Она неплохо разбиралась в оружии, знала правила обращения с ним и хорошо стреляла.
   - Неплохо, - также сухо прокомментировал я её результаты.
   - Всего лишь неплохо? - не удержалась Марина.
   - Что может быть сложно в стрельбе по неподвижной мишени, которая не стреляет в ответ? Так, Игорь, хватит на жопу Леры пялиться, твоя очередь стрелять!
   Лера удивленно обернулась, а Рыжков бросил на меня неприязненный взгляд и молча взял автомат. Еще один стажер, Игорь Рыжков, оказался моим тезкой, поэтому чтобы не путаться, почти все в отделе звали его по фамилии.
   - Так, Лера, бери Марину и в патруль, заодно проверьте эту новую гадалку на улице Маяковского.
   - Почему Марину с Лерой отправил? Я же просился к ней! - недовольно спросил Рыжков, едва девушки отошли подальше.
   - Потому что я так сказал. А ты лучше стреляй точнее, последний выстрел вообще в молоко был!
   Разобравшись с ним, я отправил его в отдел и занялся самым тяжелым - Екатериной и ведьмой. Предвидя проблемы, их я оставил напоследок. А проблем не могло не быть, потому что они обе не проходили вообще никакого обучения и прежде чем принимать у них норматив по стрельбе нужно было объяснить, как вообще держать автомат в руках.
   Лаире я дал старый учебный "калашников" и распечатанную инструкцию по его сборке и разборке. Потом показал на стол и велел собирать и разбирать его. А с Катей занялся сам, попутно объясняя ей элементарные правила обращения с оружием.
   - Запомни как свое имя - никогда, никогда и ни при каких обстоятельствах не направляй оружие на людей! Даже если оно на предохранителе! Даже если оно разряжено! Запомнила?
   - Да.
   - Особенно это касается боевой ситуации, когда у тебя в руках заряженное оружие и снятое с предохранителя!
   - А зачем мне вообще оружие, я же оборотень, - Катя оскалилась и продемонстрировала мне когти на руке.
   - А затем, чтобы дурацкие вопросы не задавала! - рявкнул я. - Не важно, будешь ты пользоваться оружием или нет - ты обязана досконально его знать и уметь его использовать. Потому что бывает всякое! Кроме того, даже старый добрый "калаш" гораздо эффективнее твоих коготков.
   Я никогда не считал себя терпеливым и талантливым учителем, но так как ученица попалась в целом не глупая, а главное с желанием учиться, то все получилось неплохо. Через час Екатерина уже довольно сносно палила из пистолета "Макарова" и "калашникова" по мишеням. Десятку она, конечно, не выбивала, но это уже дело техники.
   А потом я вернулся к ведьме...
   - Ну, сколько раз собрала и разобрала?
   - Всего один, - потупившись, ответила Лаира.
   - Всего один? А почему так долго возилась? Сил не хватало? Инструкцию по обращению с оружием прочитала?
   - Нет, - еще сильнее потупилась ведьма.
   - Почему?
   - Я читать не умею, - сильно покраснев от стыда, ответила ведьма.
   Я выругался.
   - А почему молчала?!
   - Я...
   - Говори!
   - Стыдно было...
   Я выругался еще громче. А потом махнул рукой. Что толку ругаться, когда от этого ничего не изменится?
  
   Город горел... густой едкий дым от чадящих машин стелился по улицам. Где-то там в небе ревели штурмовики и боевые вертолеты, а далеко за городом гулко ухала артиллерия.
   Поднявшись с горячего асфальта, я осмотрелся. Рядом валялись куски тел, в которых уже невозможно было различить друзей или врагов. После взрыва гранаты в ушах у меня звенело, но в целом я легко отделался, в отличие от остальных.
   - Внимание всем, кто меня слышит, передаю приказ командующего: "Город пал! Приказываю всем самостоятельно отходить на запад!" Повторяю: "Город пал! Всем выбираться самостоятельно"
   Я прослушал сообщение совершенно равнодушно. Этого стоило ожидать с самого начала... в эфире какое-то время раздавались разные голоса. Кто-то искал друзей. Какой-то командир пытался собрать всех в один отряд, кто-то просто материл командование, которое нас всех тут бросило. Я даже не ругался. Что толку ругаться, когда от этого уже ничего не изменится?
  
   Я проснулся от этого, что Феникс громко стонала и металась в постели. Ей тоже снился какой-то кошмар. Разбудив и успокоив её, я сходил на кухню, выпил холодной воды и опять лег спать, чтобы увидеть еще один кошмар.
   Утром я зашел к Наниэль, чтобы взять у неё смесь трав, которая всегда помогала засыпать без кошмаров и прочего. И оказалось, что я далеко не первый с такой просьбой.
   - Серьезно?
   - Да. Уже половина отдела заходила, - ответила Наниэль, что-то печатая на компьютере. - Возьми на столе два пакета, себе и Феникс.
   - А про Феникс откуда ты знаешь? - удивился я.
   - На волшебниц это действует сильнее из-за их природной чувствительности к подобным вещам.
   - Что именно?
   - Так! Я и так уже лишнее тебе сказала! Бери травы и не мешай мне!
   Я задумчиво почесал затылок и вышел из лазарета. Давно я не видел Наниэль такой загруженной и раздраженной.
  
   У оперативного отдела были проблемы не только с новобранцами и плохим сном, но и с нашей обычной работой. Стало открываться больше стихийных порталов через которые, как водится, в наш мир попадали не разные забавные зверушки, а голодные хищники.
   Учитывая то, что часть оперативников ушла в отпуск, справиться со всем этим было бы сложно. Поэтому Феникс раньше времени вышла с больничного, а Марину и Екатерину я сразу отправил на работу. Но больше всего нам помогли странные и неожиданные реформы. Я бы даже сказал, пугающие реформы.
   Начиналось все красиво и невинно - сокращение бумажной волокиты. Многие отчеты, доклады, рапорты теперь разрешалось писать в вольной форме, а иные вообще отменили. Теперь не требовалось отчитываться за каждый чих. Но вместе с этим сотрудникам оперативного отдела разрешалось во время выполнения служебных обязанностей использовать любые средства без ограничений. Конечно, мы то и раньше не особо себя ограничивали - мы с Колей как-то по своему усмотрению вломились в особняк вампиров и хорошо там пошумели - но теперь ответственность снималась вообще. Даже за убийство при задержании теперь достаточно было написать рапорт.
   Из любопытства я во время обеда сел за стол с парой чекистов и спросил их напрямую об этом. А они честно ответили, что теперь им фактически запрещалось наблюдение за оперативниками и бойцами, а также рекомендовалось не обращать внимания на "незначительные инциденты".
   Меня все это очень удивило, но уже через пару дней стало не до этого. Феникс и Егор при рядовой проверке недавно приехавшей семьи вампиров попали в засаду и, защищаясь, убили одиннадцать кровососов. По словам Феникс, у вампиров словно сорвало крышу и они за пару дней убили семерых человек, а четверых обратили в вампиров.
   А еще через день Лера, наша светлая, добрая и законопослушная Лера, убила двух оборотней, напавших на человека прямо в городском парке в два часа дня. И вот тогда я понял, что это не нас освободили от надзора чекистов, а им убрали лишнюю работу, чтобы они могли сосредоточиться на главном - охране тайны существования сверхъестественного.
  
   Я тоже забросил бумажную работу и занялся настоящим делом. И Владислав, как ни странно, этому не мешал, наоборот взвалил на меня часть своей работы, включая утренние планерки.
   - Здорова, бандерлоги, - заявил я, входя в общий кабинет.
   - Всем привет, - весело сказала Феникс, заходя следом.
   - Так время деньги, а денег у меня мало. Егор, хватай за шкирку нашу гордую волчицу и прогуляйся по вампирам, что-то совсем комары озверели. Лера - на тебе опять Марина!
   - Опять с колдуньями возиться? - уточнила девушка.
   - Да, не нравятся они мне. Пока они честно дурили народ, все было нормально, но если они всерьез начнут накладывать проклятья - проблем не оберемся.
   - Окей.
   - Феникс, бери в себе помощь Рыжкова и проверь, что там случилось ночью в переулке Героев-комсомольцев.
   "Ты видел, как он на меня смотрит?" - мысленно поинтересовалась Феникс.
   "Это он просто тебя поближе не узнал, - огрызнулся я, - не отвлекай!"
   - Ванек и Жека, руки в ноги и в патруль по северному району.
   - А южный кто на себя возьмет? - спросил Егор.
   - Я.
   - Один? - нахмурился он.
   - Со стажеркой, - сухо ответил я. - Все, не сидим, работаем!
   Весело переговариваясь, все разобрали оружие и отправились на дело. Вскоре в кабинете остались только Артем и Михаил, да мы с Лаирой.
   - Чем займетесь? - спросил я у парней.
   - Для начала сгоняем в архив, пусть поднимут старые дела, - ответил Артем. - Не нравится мне это убийство. Потом надо будет пробежаться по информаторам, пусть отрабатывают деньги, а то совсем обленились.
   - Хорошо, - кивнул я. - Если что - я на связи. Сами в пекло не лезьте.
   - Не учи отца детей делать, - хмыкнул Михаил, - мне того раза хватило.
   - Лаира, хватит фикус нюхать, пошли, нас ждут великие дела!
   Девчонка мгновенно подскочила со стула и подошла ко мне, преданно заглядывая в глаза.
  
   Мне не хватало времени заниматься с ведьмой, поэтому я таскал её за собой и попутно учил. В основном своим примером, но когда выдавалась свободная минутка - по возможности подробно объяснял самые разные вещи, не всегда связанные со службой. В этом не самом просто деле мне по мере возможности помогала Феникс. Например, она сводила Лаиру в крупный магазин одежды и одела её с ног до головы, причем в самом прямом смысле. Покупать пришлось буквально все, от шапки и зимней куртки, до носков и нижнего белья. И все, разумеется, за мой счет.
   Лаира практически всю свою жизнь провела в подземелье и не знала элементарных вещей о жизни на поверхности. Я рассказывал ей о том, что такое магазины и рестораны, показывал, как переходить дорогу, пользоваться телефоном, документами и банковской карточкой. И заодно учил её читать и писать, для начала на русском языке, до тайного языка Ордена дело потом дойдет.
   Полевая форма Ордена на ведьме висела мешком, хотя по моему заказу и достали самый маленький размер. А из оружия я выдал Лаире только пистолет - Glock 26, правда, пока без патронов. Просто для того, чтобы она привыкала к весу оружия и училась правильно носить его.
   Патрулирование выдалось спокойным. Раньше я вообще считал, что патрулирование города днем - это дань давно устаревшей традиции. Но сейчас днем порой случалось больше происшествий, чем ночью.
   В обед я подъехал к киоску и купил два хот-дога и стаканчик кофе. Погода была по-осеннему смурная, затянутое тучами серое небо словно замерло, задумчиво размышляя, пролиться дождем или нет, легкий сырой ветер лениво шуршал желтыми листьями. Под стать погоде были и люди - хмурые, в серой или темной одежде, спешащие по своим делам.
   Вернувшись в машину, я протянул хот-дог ведьме.
   - Держи, перекусим на ходу, а то вдруг вызовут.
   Лаира кивнула и с заметным удовольствием откусила большой кусок. Для неё даже столь непритязательная еда, как хот-дог с дешевой пресной сосиской из придорожного ларька была деликатесом. Мне было больно на этом смотреть. Поэтому я по возможности старался кормить её лучше и даже попросил у поваров в столовой откладывать для неё блюда повкуснее.
   - У людей так много еды, - вдруг произнесла Лаира, глядя на киоск.
   - И что с того?
   - Я просто всегда думала, что люди избавляются от детей потому, что у них еды не хватает...
   - Ты из найденышей? - спросил я.
   - Да.
   Ковены ведьм состояли исключительно из женщин, а мужчин в свои пещеры они пускали только для того, что съесть их или принести в жертву. Поэтому о том, откуда брались новые ведьмы, всегда ходили дикие слухи, вплоть до того, что они выращивали клонов. На самом деле они насиловали пойманных мужчин, обычно темных колдунов или оборотней, иногда договаривались полюбовно. О том, что делали с родившимися мальчиками и рождались ли они у них вообще - никто доподлинно не знал.
   Но был еще один способ... Далеко не все женщины рады рождению ребенка и хорошо, если ненужное дитя отдадут в детдом. Иногда их просто выбрасывают в подъездах, подвалах или в мусорные баки. Многие младенцы погибали, но некоторых подбирали ведьмы. О том, как они их находили, при том, что им категорически запрещалось выходить на поверхность, никто так и не смог узнать.
   В отделе многие предпочитали не замечать Лаиру, как не обращают внимания на мокрицу или таракана, когда лень тянуться за тапком. Но правда в том, что не она захотела стать ведьмой, и её даже не похищали - просто подобрали после того, как родная мать выбросила.
   Я долго молчал, не зная, что ответить.
   - Я не знаю, Лаира...
   Неожиданно пришел вызов по рации
   - Слушаю.
   - Игорь, угроза стихийного портала, на Кирова, дом двенадцать!
   - Принял!
   Отбросив недоеденный хот-дог, я завел машину и резко выехал на дорогу. Стаканчик с кофе тут же перевернулся, залив коврик.
   - Я же говорил, что стоит только собраться перекусить, как что-нибудь случится!
   Через пару минут мы уже были в нужном дворе. Возле мусорных баков воздух дрожал как над асфальтом в жаркий день, портал мог открыться в любую секунду, а во дворе хватает людей...
   - Так, стажерка, работаем! Помнишь, что надо делать?
   Побледневшая Лаира быстро кивнула, сжимая в руках кельтский камень.
   - Сначала поле невнимания! На весь двор!
   Хуже всего было то, что, несмотря на погоду на детской площадке, в песочнице возились дети, а на них маскирующие заклинания действуют плохо. Но к счастью, в наше время никто не отпускает детей гулять без присмотра. Одна женщина, наверное, вдруг вспомнила про срочные дела, не знаю, может ей привиделся оставленный на плите суп. Оны быстро схватила девочку и побежала домой. А другая, часто оглядываясь на меня, забрала двух мальчишек. Интересно, что ей привиделось? Заклинание на людей действует по-разному.
   - Молодец. Теперь круг тишины!
   Я взял в руки автомат, снял его с предохранителя и передёрнул затвор.
   - Готово! - доложила Лаира. - Что мне дальше делать?
   - Забирайся в машину и сиди в ней!
   Но она это сделать не успела. Ярко вспыхнув, портал в иной мир открылся. Жемчужный круг диаметром около полутора метров появился в двух шагах от мусорного бака. Куда он вел - узнать почти невозможно, может быть даже в мир, в котором человек сразу задохнется. Иногда люди, начитавшись фэнтези, радостно проходили через такие порталы. А мы потом по несколько месяцев искали этих сказочных придурков, вытаскивая их из тюрем, лагерей рабов, а то и на местных кладбищах приходилось откапывать, чтобы хоть тело домой вернуть.
   По жемчужной поверхности портала пошла рябь, на краях появились прорехи. Я немного расслабился. Похоже, пронесло...
   С яркой вспышкой в наш мир запрыгнуло странное зеленое существо! Не успев понять, кто это, я открыл огонь! Монстр из другого мира забил копытами, дернулся несколько раз и повалился на асфальт, заливая его густой зеленой кровью. Через мгновение портал окончательно закрылся.
   - Кто это? - удивленно спросила Лаира.
   - Ужин, - улыбнулся я. - Это, Лаира, наш вкусный ужин.
   Перед нами лежало животное, очень похожее на земного лося, только с густой зеленой шерстью и зеленой же кровью. Были и другие отличия, вроде длинного хвоста, рогов другой формы, необычных копыт. Но все это нас мало интересовало, поэтому мы называли их просто зелеными лосями.
   - Дежурный, это Игорь, все в порядке, портал закрылся, свидетелей нет.
   - Принято, Игорь. Группу зачистки присылать?
   - Да, пару человек, кровь с асфальта убрать и забрать тушу зеленого лося.
   - Хорошо!
  
   Вечером в столовой был аншлаг. За столами собрался практически весь наш отдел. Пришли даже научники и выбралась из лазарета Наниэль.
   - А это точно можно есть?
   Лера с подозрением смотрела на зеленоватые куски мяса, лежащие на тарелке перед ней.
   - Конечно, - ответил я. - Нет, если ты не хочешь, я не настаиваю! Можешь отдать свою порцию мне.
   - Хм...
   Лера взяла в правую руку нож, аккуратно отрезала небольшой кусок, наколола его на вилку и отправила в рот. В этот момент, наверное, половина отдела устыдилась собственной неотесанности, а Феникс выразительно посмотрела на меня.
   - Што? - искренне удивился я, пытаясь прожевать большой кусок мяса, и пальцами вытер соус с подбородка.
   - Да нет, ничего, - махнула она рукой и взяла нож, чтобы как Лера нарезать мясо маленькими аккуратными кусочками.
   - Необычный вкус, - произнесла Лера. - Но вкусно.
   Я кивнул, соглашаясь с ней. К сожалению, зеленые лоси попадали в наш мир не так часто, как хотелось бы, а у других незваных гостей мясо было или несъедобно или отвратительно на вкус.
   - Вот вы жучары! - возмущенно воскликнул Коля, забегая в столовую. - Могли бы раньше позвать!
   - Ты вообще в отпуске! - резонно ответил я.
   - Привет, Феникс. Лера, ты как всегда прекрасна! Подвигайся, мелочь!
   Свободные места в столовой остались только за нашим столом и только потому, что никто не хотел сидеть рядом с ведьмой. Но Колю подобное не могло смутить.
   - Игорь, что-то ты совсем её не кормишь! Держи, малая!
   Коля щедрой рукой перекинул на тарелку Лаире несколько кусков мяса, не обратив никакого внимания на её смущенные возражения.
   - Как у вас дела, рассказывайте!
   - А с чего начать?
   - Ну, например, ты в курсе, что вон та новенькая - оборотень? - наивно обрадовал меня Коля.
   - Да, - кивнул я. - Владислав мне тонко намекнул об этом.
   - Тонко намекнул, это как?
   - Он сказал: "Она чертов оборотень, но она будет служить в нашем отделе". А ты с чего такой удивленный вид строишь, еще скажи, что не знаешь, что рядом с тобой ведьма сидит!
   Коля быстро взглянул на замерзшую Лаиру.
   - Блин, Игорь, ты что, шуток не понимаешь? Я спрашиваю, как она в отдел вписалась, и про эту мелочь мне тоже интересно знать.
   - Интересно ему... - проворчал я. - С Мариной все нормально, у неё подготовка на отлично. Волчица эта... ну тоже втягивается понемногу. Стрелять худо-бедно научилась, но один фиг непонятно, как лучше её использовать. Ну а про эту мелочь говорить пока нечего, но заклинания тишины и невнимания накладывает ловко, быстрее чем ты.
   Пока мы с Колей разговаривали, остальные времени не теряли, а ели мясо.
   - Понятно, а это, Рыжков как?
   - Феникс, как Рыжков? - я переадресовал вопрос.
   - Ой! Он так меня достал сегодня! Я уже подумывала через портал его куда-нибудь в тундру закинуть! Такой нудный, все время пялился на меня и всякую чушь нес.
   - Например?
   - Да начал с какой-то ахинеи про сбежавшего ангела и что он меня не выдаст, - поморщилась Феникс. - Потом что-то волосы цвета заката нес, звал покататься на машине или по городу погулять, как будто я во время работы не нагуливаюсь!
   - Он и ко мне постоянно клеился, - насмешливо фыркнула Лера.
   - Ну, это не удивительно, - усмехнулся Коля. - На службе он каков?
   - Да пока никак себя не проявил, - заметил я. - Ни косяков, ни подвигов. Да и вообще, хватит о работе! Лучше расскажи, что в отпуске делаешь?
   - Да, что рассказывать...
  
   Жить с девушкой, которая с легкостью читает все твои мысли, оказалось сложнее, чем я думал. А я еще, наивный, долго не мог понять, почему все так удивлялись моему спокойному отношению к тому, что Феникс может "слышать" мои мысли. А это просто Феникс проявляла тактичность и не пользовалась всеми возможностями нашей с ней необычной связи. Зато теперь...
   С одной стороны это было хорошо. Феникс всегда знала, чего я хочу, и понимала меня без слов. Я только переступал через порог, а она уже ставила на стол кружку со свежезаваренным чаем. А иногда она могла просто подойти и почесать мне спину прямо в нужном месте, очень удобно, когда у тебя руки в оружейном масле.
   Но с другой стороны, если на обычных парней обижались только из-за неправильно сказанных и превратно интерпретированных слов, то вот на меня... В общем, мне приходилось думать, о том что я думаю.
  
   Два раза в неделю я брал ведьму с собой на полигон. Давал ей задания, например, раз сорок отжаться, пробежать двадцать кругов по дорожке и тому подобное. А сам шел заниматься тем же самым.
   Наш инструктор - бывший спецназовец и просто суровый мужик - спуску не давал никому. Гонял по полосе препятствий весь наш отряд, включая Феникс и Екатерину. И только после нескольких занятий, убедившись, что все мы в форме, начал непосредственное обучение.
   Как оказалось, рядом с привычным для нас полигоном располагался еще один, специально для обучения правилам городского боя. Раньше это был просто старый военный гарнизон с типичными пятиэтажками для семей военных, а теперь здесь впору было снимать постапокалипсис или фильмы про войну.
   Учили нас сразу всему: правильной зачистке здания, штурму укрепленного дома, правильному передвижению по городу, взаимодействию с бронетехникой, борьбе со снайперами, умению ставить и обезвреживать ловушки. Нас готовили и как штурмовое подразделение и как партизанский отряд. Тренировали как полноценный отряд, так и заставляли действовать поодиночке или малыми группами.
   Поначалу было интересно и забавно. Потом все это превратилось в трудную, изматывающую рутину, после которой ныли перетружденные мышцы, болели синяки и ссадины, а еще звенело в ушах после взрывов гранат и стрельбы в замкнутых помещениях. А на следующий день приходилось идти на обычную работу. Проще было только Коле, он был в отпуске и, хотя тренировался вместе с нами, после мог с чистой совестью отдыхать.
   Когда после этих тренировок мы возвращались домой, то я, в общем и целом, чувствовал себя сносно. А вот у Феникс хватало сил только на то, чтобы раздеться и заползти в ванну. И пока я готовил нехитрый ужин, она отмокала в горячей воде, иногда даже засыпала там.
   После ужина мне приходилось заниматься еще одним делом. Я ведь даже в отпуске регулярно упражнялся, а Феникс сначала долго занималась бумажной работой в отделе, потом отдыхала, потом лежала дома на больничном. В общем, на следующее утро после первой тренировки на полигоне она просто не смогла встать.
   - Игорь? - Феникс жалобно посмотрела на меня.
   - Ложись, - деланно вздохнул я.
   Феникс сбросила халат на стул, забралась на кровать и улеглась на живот, закрыв глаза. Я сел рядом, налил на ладонь немного специального масла и растер его.
   - Разбаловал я тебя, - для вида проворчал я.
   - Ага, - промурлыкала Феникс, улыбаясь. - Ой!
   - Терпи.
   Я с силой размял плечи Феникс, а потом спустился ниже, разминая и поглаживая спину, поясницу и ноги. Феникс морщилась и иногда даже постанывала от легкой боли. Но когда я закончил, она ленивым и довольным вареником расплылась на кровати и мгновенно заснула.
   Вытерев руки, я укрыл Феникс одеялом и сам лег рядом.
  
   Очередное убийство. В кустах за гаражами нашли тело мужчины лет сорока с характерными повреждениями. Мне и Егору все было понятно с первого взгляда, но мы не спешили.
   - Ну, стажерки, что скажете? - спросил я.
   - Надо осмотреть тело? - предположила Катя.
   - Надо, - согласился Егор и демонстративно сложил руки.
   Марина натянула на руки медицинские перчатки и села на корточки рядом с трупом. Лаира внимательно следила за её действиями, а вот Катя скучала и поглядывала по сторонам.
   - Екатерина, тебе одно дежурство вне очереди.
   - За что?!
   - Под ноги посмотри.
   - Черт!
   Екатерина сразу отпрыгнула в сторону от следов.
   - Что скажешь, Марина? Не молчи.
   - Ну... печени нет.
   - Да? А ничего другого ты не заметила.
   - Ну... ноги, но их же все видят.
   - И что, что их видят все? Ты занимаешься первичным осмотром тела и поэтому должна все, что увидишь озвучивать. И по-хорошему кто-то другой должен все записывать. Так что давай, диктуй мне, а я буду записывать.
   Егор усмехнулся и, забрав Катю, пошел осматривать окрестности. Я не возражал, это тоже важная часть работы и как раз подходящая для оборотня.
   Минут через пять девушки совместными усилиями и не без нашей с Егором помощи восстановили всю картину происходящего. Оборотень, скорей всего дикий и одиночный, напал на мужчину вечером, после того как тот поставил машину в гараж, убил его и оттащил тело в сторону. Затем объел мясо с бедер и сожрал печенку. Осталось дело за малым - найти его.
   И тут возникла проблема. Серый ушел на больничный, а наша другая служебная собака еще не знала, что она наша служебная собака. Екатерина сначала возмутилась, когда ей предложили пойти по следу оборотня, но я быстро расставил все на свои места.
   - Да, мы взяли тебя в отдел только из-за твоих способностей. Точно также, как и Марину. И я тоже в Ордене, только потому, что я берсерк. Не нравится - дверь открыта.
   Екатерина еще немного поворчала, но согласилась. Правда сразу возникла проблема - одежда.
   - Отвернись! - потребовала Катя.
   - Без проблем.
   Я повернулся, держа в руках пакет для одежды.
   - Холодно...
   - Тебе обязательно перекидываться? - поинтересовался я.
   - Да. В своем обычном облике я чувствую не намного больше простого человека.
   - Да? А кто намедни хвастался острым нюхом?
   - Я не спорю, что чувствую запахи лучше обычного человека, но по следу, как собака, пройти не могу! Держи одежду... не поворачивайся!
   Взяв из рук девушки одежду, я сложил её в пакет и бросил его в машину. Когда я повернулся, передо мной уже стояла красивая серая волчица.
   - Давай!
   Катя немного покружила на месте убийства, потом коротко тявкнула и побежала через кусты.
   - Так, Егор давай с Лаирой на машине, а мы с Мариной по следу пойдем.
   Оборотень действительно оказался диким и не самым сообразительным. Он не догадался запутать и скрыть след, так что через час мы добрались до его логова на окраине города.
   - Он там, - подтвердила Марина, использовав нужное заклинание.
   - Будем брать? - поинтересовался Егор.
   - А если уйдет? - я машинально положил руку Кате на голову между ушей, чтобы придержать волчицу, и едва успел отдернуть назад. - Ну, ладно-ладно, извини! Я машинально... Егор, вызывай лучше бойцов, нефиг им дрыхнуть в отделе.
   Через пять минут отряд бойцов был на месте. Они быстро окружили развалины частного дома, ворвались внутрь и можно сказать за хвост вытащили оборотня наружу. Как оказалось, он отсыпался после успешной охоты и ничего не успел сделать.
   - Вот всегда бы так, - заявил Егор.
   - Дело еще закрыть надо. Пусть этим Марина с Катей и займутся, проконтролируешь их?
   - Без проблем.
   - Вот и хорошо.
   - Да, - я достал из машины пакет с одеждой. - Захвати, а то будет эта Ангва голой по отделу бегать.
   Волчица тут же обернулась и недовольно посмотрела на меня.
  
   Работа. Работа.. Работа... будь она неладна.
   Иногда начинает казаться, будто бы вся жизнь состоит из одной лишь работы. Даже не верится, что еще недавно я мечтал быстрее закончить школу.
   - Чего тебе? - спросил я, оторвав голову от стола.
   - Дело закрыто, - Катя протянула мне папку. - Проверять будешь?
   - Хорошо, - кивнул я, и зевнул. - Отдай папку Владиславу, а то он в конец охренел, всю работу на меня свалил.
   - А вдруг там ошибки.
   - Вот пусть он и проверяет! А я спать хочу, - я еще раз зевнул.
   - Мне так и передать ему? - уточнила Катя.
   - Ага, - я в очередной раз демонстративно зевнул. - Ну что тебе еще.
   - Почему ты называешь меня Ангвой?
   - Ну потому что ты и есть Ангва, - усмехнулся я. - Не знаешь кто это?
   - Нет.
   - Хм.. понятно. Потом скажу.
   - Почему потом, а не сейчас?
   - Потому что я так сказал! Все, не мешай мне!
   Вскоре все в отделе прозвали Екатерину Ангвой.
  
   Работа не оставляла меня в покое и по ночам. Ночное патрулирование города никто не отменял, все-таки оборотни и вампиры предпочитали охотиться именно в темноте. Да и стихийные порталы открывались не только днем. Заодно я присматривал за новобранцами.
   - А можно я поведу? - с лукавой улыбкой поинтересовалась Марина, подходя к машине.
   - Что значит можно? - усмехнулся я. - Нужно! Бери ключи и садись за руль.
   Марину не пришлось просить дважды. Она быстро, словно опасаясь, что я передумаю, села за руль и завела машину. Лаира забралась на заднее сиденье, а я сел спереди, пристегнулся, положив автомат на колени, откинулся назад и задремал.
   - Ты серьезно? - возмутилась Марина.
   - А по твоему, почему я разрешил тебе за руль сесть? - с усмешкой спросил я. - работай салага! А я пока покемарю. Если что интересное случится - разбуди.
   Я и в самом деле заснул и проспал большую часть ночи...
  
   - Назад!!! Назад!!!
   Огненный шар врезался в наш БТР, пробил магические щиты, насквозь прожег броню и разорвался внутри, заживо сжигая ребят...
  
   - Игорь! Стихийный портал на улице Гагарина!
   - Я не сплю, - мгновенно проснулся я. - Езжай быстрее!
   - Но это же не наш район?
   - И что?
   Марина не стала спорить и, развернувшись через сплошную, быстро погнала машину на север города. Там сегодня на дежурстве были Егор и Катя. Через пару минут оказалось, что мы ехали не зря.
   - Игорь на связи!
   - Игорь, у Егора проблемы! Через портал прошла анхорская ехидна!
   Я выругался.
   - Понял, будем на месте через минуту!
   - Отряд бойцов уже выехал, продержитесь!
   - Значит так, ехидна крайне ядовитая тварь! Близко не подходить! - сразу приказал я. - Лаира, ты вообще сиди в машине! Наложишь заклинания изнутри, ясно?!
   - Да.
   - Значит, мы рискуем, а она в машине...
   - Не отвлекайся! - оборвал я Марину.
   Залетев в нужный двор, она ударила по тормозам. Я первый выскочил из машины и сразу увидел врага - тварь размером с хорошего кабана, смахивающая на дикобраза, только вот длинные серые иглы торчали не назад, а вперед, а в пасти торчали клыки не хуже, чем у тигра. А еще она ничуть не боялась людей и отличалась крайней живучестью. Даже выпущенная в упор очередь из автомата не всегда убивала её.
   - Егор, ты как?! - крикнул я, вскидывая автомат.
   - Норма! Не дай ему во дворы уйти!
   В темноте я не сразу разглядел, что монстр прихрамывает на заднюю лапу, и за ним остаются пятна крови. Уже хорошо. Можно было подождать бойцов, тем более что с раной эта тварь далеко не уйдет, но нас же тут четверо...
   - Так, окружаем его с трех сторон и по моей команде стреляем! От такого даже эта тварь сдохнет.
   - Окей! - отозвался Егор.
   Марина встала недалеко от меня и прижала приклад к плечу, оглянувшись, я увидел Катю и Егора. Лаира послушно сидела в машине. Ехидна зарычала, её иглы угрожающе задрожали.
   - Давай!
   Грохот автоматов разорвал ночную тишину. Я всаживал патрон за патроном в эту тварь, рядом стреляла Марина, а чуть в стороне Егор лупил одиночными, метя в голову. Любого другого монстра это сразу бы убило, но ехидна вдруг резко прыгнула вперед и в два прыжка оказалась перед Катей.
   Я отбросил автомат в сторону, вошел в транс, и, понимая, что уже не успеваю, закричал во все горло:
   - В сторону!!!
   Ехидна снесла Катю как пушинку, отбросила в сторону и вцепилась в неё клыками. Марина, окаменев, стояла, опустив автомат. Егор с перекошенным от злости лицом, бежал, поскальзываясь, пытаясь успеть обойти беседку. А я с разбегу прыгнул на монстра, сбивая его в сторону и всаживая нож в шею.
   Тварь истекала кровью, из разорванных ран торчали обломки костей и ошметки внутренних органов, большая часть её смертоносных игл была обломана. Но в её крошечных мозгах, похоже, не нашлось место для страха. Мгновенно развернувшись на месте, она сбила меня с ног и подмяла под себя.
   Я выдернул нож и ударил опять, стараясь попасть по позвоночнику, но лезвие лишь скользнуло по кости. Ехидна слабела на глазах, но сдаваться не собиралась. Разорвав на мне куртку, она попыталась вцепиться в шею, но я не дал.
   Выстрелов из пистолета я не услышал. Просто ехидна вдруг дернулась, всхрапнула и обмякла. Выбравшись из под этой твари я увидел перепуганную Лаиру с глоком в руках, но прежде чем я успел что-то сказать, она бросила оружие и помчалась к Кате.
   - Она жива! - крикнула Лаира.
   Времени на раздумья не было. Я опять вошел в транс и метнулся к машине. Чувствовал я себя не важно, проклятая тварь не сильно помяла меня, но зато успела уколоть отравленными иглами. И яд действовал, мешал дышать, затуманивал сознание и пытался сковать мышцы предательской слабостью.
   Егор и Марина аккуратно положили Катю на заднее сиденье. Лаира быстро забралась к ней. Едва захлопнулась дверь, я газанул с места и помчался к отделу. Егор обещал позвонить и предупредить всех, главное чтобы Наниэль была на месте...
   - Не засыпай! Держись, волчица!
   - Как она? - спросил я, резко поворачивая на перекрестке.
   - Плохо! - ответила Лаира. - Я держу её, но... Нет, не уходи!!! Держись!
   Сжав зубы, я до упора выжал газ. К счастью ни машин, ни прохожих на дороге не было. Обернувшись назад, я увидел, что Лаира руками зажимает раны Кати и что-то быстро шепчет.
   Почему она не отскочила в сторону? Не успела? Не сообразила? Растерялась? В любом случае, это моя вина... Ехидна инстинктивно выбрала самое слабое звено и ударила там. Я должен был помнить, что этих тварей нельзя окружать, нельзя провоцировать на атаку! Пусть бы она лучше ушла, потом вместе с бойцами догнали бы её, никуда бы не делась... а так...
   - Быстрее! - отчаянно закричала Лаира. - Она умирает!
   Во двор отдела я влетел почти, не снижая скорости, и сразу же ударил по тормозам. Лаира громко сзади ойкнула, ударившись спиной, а Катя вскрикнула от боли.
   - Быстрее, на носилки её! - скомандовала Наниэль. - Игорь, помогай!
   Вместе с санитаром мы быстро переложили Катю на носилки. Она уже была без сознания и почти не дышала.
   - Бегом в лазарет!
   Яд все еще действовал на меня. Я чувствовал, что ноги подгибаются, и очень тянет просто лечь и полежать. Прямо на асфальте. Но слова Наниэль подстегнули меня, сжав зубы, я схватил носилки и побежал в лазарет.
   - В операционную, на стол её! - приказала Наниэль, надевая перчатки. - Все посторонние - вон!
   Я вышел в коридор, сел на пол и, устало вздохнув, откинулся на стену. Лаира, вся перепачканная кровью, села рядом.
   - Вы же тоже ранены, - робко проговорила Лаира.
   - Ерунда, просто пара ушибов и несколько царапин, - соврал я. - Ты как?
   - Я в порядке.
   - Врешь ведь.
   - Я... устала, - призналась Лаира. - И теперь мне страшно...
   - Только сейчас стало страшно?
   - Угу, - кивнула она.
   - Это нормально, - усмехнулся я. - Ты молодец...
   Внезапный приступ рвоты скрутил меня. Лаира испуганно вскрикнула и кинулась ко мне, но я остановил её жестом. Освободив желудок от остатков ужина, я рукавом вытер рот.
   - Зараза, пол запачкал...
   - Я же говорила, что вам тоже помощь нужна!
   - Да брось ты, все что мне нужно, так это душ и хороший кусок мяса! - Я поднялся, и потянулся. - И тебе тоже это не помешает.
   - Но ведь наше дежурство еще не кончилось... - робко возразила Лаира.
   - Кончилось-кончилось. Егор с Мариной пусть дальше отдуваются, а мы можем с чистой душой отдыхать.
   - А как же... - она посмотрела на дверь лазарета.
   - Ангва наша? Не переживай, раз к Наниэль успели привезти - жить будет. Оборотни вообще живучие.
   Но не успел я отойти и на пару метров от лазарета, как сзади раздался грозный окрик.
   - А ну стоять! Куда пошел?!
   Наниэль недвусмысленным жестом указала мне на лазарет.
   - Я в порядке! - поспешно заявил я. - Это кровь оборотницы!
   - Ага, как же... Но ладно ты себя не жалеешь, о девчонке бы подумал!
   Я удивленно взглянул на Лаиру и ничего не заметил. Но спорить с Наниэль себе дороже. Впрочем, моя покладистость не сильно помогла мне. Я получил сразу два выговора. Первый за то, что не подумал о том, что Лаира могла получить магическое истощение из-за первой помощи Кате. Ну а второй за попытку сбежать из лазарета с ядом в крови.
   - Но ты же сама сказала уйти всем посторонним! - попытался оправдаться я.
   - Посторонним, а не раненным! - отрезала Наниэль. - И из операционной, а не из лазарета! Мог бы просто сесть на свободную койку. На, пей, горе ты мое...
   Я задержал дыхание и быстро выпил вонючее, гадкое пойло, от которого мне сначала захотелось пойти излить душу белому другу, а потом полегчало. Но Наниэль все равно не дала мне уйти, заставив сначала помыться в душе, а потом лечь спать до обеда в лазарете. Лаиру она тоже чем-то напоила и уложила спать.
  
   Коля вышел из отпуска, Катя надолго попала в лазарет, а я получил выговор от Владислава. Выговор серьезный, но совершено заслуженный. Но когда я после разноса попросил освободить меня от работы с новобранцами, Владислав сказал прямо:
   - За одного битого двух небитых дают. Знаешь об этом?
   Я кивнул.
   - Свою ошибку понял, выводы сделал?
   - Так точно.
   - Вот и иди, работай.
   Но едва я шагнул к выходу, как в кабинет зашел Коля и Владислав еще кое-что вспомнил.
   - Кстати, ведьма эта мелкая, как там её... Наниэль сказала, что если бы не она, волчицу не довезли бы живой. Может запишите её в отряд, как полевого медика?
   - Хм...
   Мы с Колей переглянулись.
   - Она же совсем мелкая...
   - Ну и что, - пожал плечами Коля. - Автомат ей давать не будем, да и вообще. Раз мелкая - сложней попасть по ней будет.
   - Точно, я же не предлагаю её вам на передовую гнать, пусть в тылу сидит, ничего с ней там не случится. Игорь, ты же все равно её за собой постоянно на полигон таскаешь, - добавил Владислав.
   - А что вы на меня смотрите? - удивился я. - Её и уговариваете.
   - Ну, так ты же её опекун, - резонно заметил Владислав. - Она же тебе в рот смотрит, как ты скажешь - так она и сделает.
   Действительно, с этим не поспоришь...
   Лаира сразу согласилась. Поэтому я освободил её от части обычных тренировок (заодно и себе сделал график посвободней), и вместо них отправил учиться в лазарет, причем к Наниэль. Она, конечно, для вида поворчала, что не эльфийское это дело, ведьм учить, но согласилась.
  
   Екатерина, которую все чаще и чаще называли Ангвой, лежала на койке и дулась на весь мир. Проклятая ехидна здорово потрепала её, да и яда она получила гораздо больше чем я. От скуки Катя давно хотел куда-нибудь сбежать, но с Наниэль спорить бесполезно, а мимо неё бесшумно прокрасться не мог даже я.
   Зная это, я нашел время, чтобы навестить Катю и передать подарок.
   - Держи, чтобы скучно не было.
   - Что это? - спросила Катя, принимая увесистый пакет.
   - Первые три книги про "Ночную стражу" Терри Пратчетта. А ответ на вопрос, почему я тебя называл Ангвой во второй книге. В принципе можешь с неё и начать.
   - Что мне, делать больше нечего, всякую ерунду читать? - возмутилась она.
   - Ну, для начала не ерунду, а очень интересные книги. И да - делать тебе в ближайшие три - четыре дня точно будет нечего, так что читай. А я потом проверю!
   - С какой стати?!
   - А потому, что это твое наказание! - сходу придумал я. - Какого лешего ты полезла под ехидну? Только не говори, что не успела отпрыгнуть - любой бы успел, ты просто решила порисоваться и красиво отскочить в последний момент. Что, не так?
   В ответ Екатерина густо покраснела.
   - Так что лежи и читай. Это только начало.
  
   Жизнь текла своим чередом. Закончился сентябрь, начался октябрь. Падали с деревьев последние листья. Люди стали одеваться теплее. А как-то рано утром выпал первый снег.
   Жизнь шла по тихому и привычному распорядку: работа, дом, работа, дом тренировка на полигоне, дом, аврал и последующий разнос у Владислава, дом, работа, шашлыки на природе всей компанией, опять работа...
   Екатерина таки прочитала книги Терри Пратчетта и смирилась с прозвищем. Люди перестали коситься на Лаиру, привыкли шутить над Ангвой и поняли, что бесполезно подкатывать к Марине. Суккуба-полукровка на корню убивала любые романтические поползновения к ней.
   Такая жизнь могла утомить и наскучить, но мне она нравилась. Нравилось мне заниматься рутинной работой в отделе, гонять новобранок, учить Лаиру, игнорировать легкий флирт Леры и ухаживать за Феникс.
   Я дорожил каждым днем такой жизни, потому что знал, что она не продлиться долго. Одним прекрасным днем я увидел, как Коля записывал Лаиру в наш отряд.
   - Почему ведьма?
   - Потому что ты и есть ведьма, - прямо сказал Коля и улыбнулся. - Наша мелкая ведьма. Надевай бронежилет и каску.
   Лаира послушно одела и то и другое. Самый маленький бронежилет висел на ней, как на вешалке, а каска сразу съехала на глаза. Коля еще что-то говорил, но я его не слышал, потому что молча смотрел на Ведьму...
   Маленькая, хрупкая девчонка, в большом для неё бронежилете и со странным прозвищем Ведьма - уже больше года постоянный герой моих "военных" снов. А снов ли?
  

Предвестник

  
   В бункере ревела сирена боевой тревоги. Бледный командир выкрикивал последние приказы, понимая, что ничего уже не сможет изменить. Солдаты передергивали затворы и занимали позицию перед массивной бронированной дверью. Две молодые волшебницы, переглянувшись, сплели боевые заклинания и приготовились. Командир отряда бросил бесполезную трубку телефона на стол и достал из кобуры пистолет.
   Дверь вздрогнула от первого удара, по ней пробежали всполохи синего огня - сработало защитное заклинание. От второго удара руны вспыхнули бледно-зеленым пламенем и исчезли.
   - Приготовиться!
   Страшный удар сорвал тяжелую дверь с петель и отбросил её на пару метров. Солдаты Ордена открыли шквальный огонь из штурмовых винтовок, волшебницы метнули в пролом боевые заклинания, командир, сжав зубы, стрелял из пистолета.
   Из облака дыма и пыли вышел мужчина в дорогом смокинге и пафосным жестом смахнул пару пылинок с плеча. А потом щелкнул пальцами и пошел по коридору, брезгливо переступая через лужи крови и обезглавленные тела защитников бункера.
   Подойдя к следующей двери, маг не стал тратить время на красивые жесты - зрителей все равно не осталось. За несколько секунд он разрушил защитные чары, а потом превратил стальную дверь в кучку ржавой пыли.
   Седой мужчина, опираясь на трость, поднялся из кресла навстречу незваному гостю.
   - Печать, - маг протянул руку.
   - Ты Предвестник, верно?
   - Печать!
   - Нет.
   Предвестник взмахнул рукой, и старого мужчину с силой отбросило в сторону. Ударившись о стену, он молча свалился на пол. Подойдя к столу, Предвестник обвел взглядом небольшой кабинет и, чтобы не тратить лишнее время, щелкнул пальцами. Хитроумно спрятанный сейф магией вырвало из потайного места и перенесло на стол. Вырвав дверцу, маг заглянул внутрь и недовольно дернул щекой.
   - Ты.
   Предвестник магией схватил мужчину за шею, вздернул вверх и подтащил к себе.
   - Где печать?
   - От меня ты её не получишь, - прохрипел мужчина.
   - Дурак, тогда я возьму её с трупа твоей внучки.
   - Сначала найди её
   - Это будет не так сложно, как ты думаешь. И не надейся на помощь Ордена.
   Свернув ему шею, Предвестник открыл портал и исчез из бункера. Группа быстрого реагирования прибыла на место спустя пять минут...
  
   Звонок от Сергея поднял меня посреди ночи. Я попытался дотянуться до телефона, не вставая с кровати, но не получилось. Феникс проснулась и спросонья возмущенно заворчала. Тихо выругавшись, я вытащил из-под Феникс руку, встал с кровати и взял телефон.
   - Какого хрена?
   - Игорь, тревога! Машина будет у вас через пять минут!
   - Что?
   - Нет времени! Бери оружие, командировка на пару дней!
   - Что случилось? - встревоженно спросила Феникс.
   - Хотел бы я знать... собираемся.
   Феникс кивнула и босиком побежала в ванную умываться. Я взглянул на часы - три часа ночи. Сборы не заняли много времени. Я давно держал в шкафу два "тревожных" рюкзака с необходимыми вещами, для себя и для Феникс. Простая и удобная одежда тоже лежала рядом, ну а оружие с прошлого года у меня всегда под рукой.
   Через пять минут мы уже были в машине. Через пятнадцать - уже в отделе. Я на ходу забежал в кабинет, предупредил дежурного и оставил на столе записку Коле. Николай. Федор и Светлана уже были на месте, ждали только нас.
   - Что случилось? - сразу спросил я.
   - Объясню на месте, - ответил хмурый Сергей. - Светлана, открывай портал.
   Федор и Николай поднялись, надели рюкзаки и взяли в руки оружие. Они неплохо подготовились, а вот сам Сергей как обычно был налегке. Светлана взяла с собой только сумку с вещами и магическими принадлежностями.
   Через портал первыми прошли Федор и Николай, за ними пошла Феникс. Я собрался пройти сразу за ней, но меня неожиданно задержал Сергей:
   - Игорь, тебя не учили пропускать девушек вперед?
   Я удивился, но уступил дорогу Светлане. Девушка быстро взглянула на Сергея и прошла через портал.
   - Игорь, там сейчас тихо и спокойно, но ты не расслабляйся. Эта командировка для вас с Феникс может оказаться опасней, чем прошлогоднее нападение немцев, - Сергей говорил быстро, в его голосе чувствовалось напряжение. - И если что случится, позаботься о Вайлет.
   Я попытался уточнить, но Сергей толкнул меня вперед. А через минуту он уже делал вид, что никакого разговора не было.
  
   Девушка лет шестнадцати, невысокая - всего на два пальца выше Феникс - черные волосы до плеч, большие и красивые карие глаза, худенькая и еще по подростковому нескладная, классические черты лица и нос с горбинкой. Смуглая кожа, черные леггинсы, кроссовки, белая футболка с названием какой-то европейской девчачьей поп-группы, серебряные сережки в ушах и славянское имя Рада.
   Она сидела за столом, большой ложкой ела клубничное мороженое и весело болтала с Феникс. В её внешности и поведении не было ничего странного. Рада - обычная греческая девчонка, симпатичная, веселая, в меру ветреная и наивная. А еще она самый охраняемый человек на Земле. Сам факт её существования охраняется серьезней, чем коды запуска ядерных ракет.
   Сергей сказал об этом совершенно недвусмысленно...
  
   Едва мы прошли через портал, как оказалось, на секретную военную базу Ордена расположенную на небольшом острове в Эгейском море, как Сергей завел нас в отдельное помещение и объяснил цель внезапной командировки.
   - Наша задача - охрана девушки лет шестнадцати по имени Рада. Её фамилия, биография, род занятий и способности - тайна нулевого уровня допуска. Надеюсь, никому не надо объяснять, что это за уровень?
   Сергей говорил холодным и жестким тоном в основном для меня и Феникс. Николая, Федор и Светлана давно научились не задавать лишних вопросов.
   - Вопросы ей задавать запрещено, и я не шучу. Если что - без шуток - пожизненная ссылка без разговоров. Жизнь и здоровье Рады - высший приоритет. Защищать её необходимо в первую очередь при любых обстоятельствах и любой ценой.
   - Ээ... любой ценой, это...
   - Любой ценой, это значит любой ценой, Феникс. Если потребуется - закрыть своим телом от пуль. Ясно? Это касается всех присутствующих, включая меня.
   Вот тут-то мне и стало страшно. Не просто так Сергей попросил меня присмотреть за Вайлет...
   - Теперь нюансы. Светлана - на тебе магическая разведка. Федор и Николай - дальняя охрана. На мне общее руководство и взаимодействие с местными силами и союзниками. Игорь и Феникс, вам самое интересное - непосредственная охрана Рады. Запрещаю отходить на неё дальше, чем на три метра. Всегда находитесь рядом с ней. Ясно?
   - Как ты себе это представляешь? - спросил я. - Ладно днем, а ночью? А в туалет?
   - Для туалета и душа есть Феникс, а ты будешь в это время сидеть под дверью, а Николай или Федор - за окном. Понятно?
   Я молча кивнул. Что тут непонятного?
   - Вопросы?
   - Кто наш враг?
   - Не имеет значения. Может появиться один сильный маг, группа диверсантов или же отряд наемников. Еще вопросы? Тогда за работу!
  
   - Игорь!
   Веселый голос Рады отвлек меня от размышлений.
   - Ты всегда с оружием ходишь?
   Я невольно взглянул на лежащий на столе автомат и замялся.
   - Ой, он тот еще оружейный маньяк, - рассмеявшись, ответила за меня Феникс. - Вечно со своими железками возится.
   - Игорь, - Рада с любопытством посмотрела на меня. - Можно задать вопрос?
   - Какой? - удивился я.
   - Ты ведь берсерк, верно?
   - Да.
   - А зачем тогда тебе огнестрельное оружие?
   Хороший вопрос.
   - Да я просто неправильный берсерк, - усмехнувшись, ответил я. - А если серьезно, то с голой пяткой на шашку только дураки прыгают. Оружие эффективней голых рук.
   - А как же монахи шаолиня и мастера кунг-фу? - тут же спросила Рада.
   - А что они? Выкручивались как могли. Знаешь, когда и где появляются системы рукопашного боя без оружия? Исключительно в условиях, когда оружия нет, а драться нужно. Капоэйру, к примеру, придумали негры и индейцы в Южной Америке. А в Китае маньчжуры категорически запрещали китайцам владеть оружием, поэтому они тренировались с палками, а то и вообще без оружия. Так было безопасней готовить восстание.
   - Понятно тогда.
   - А откуда ты знаешь, что я берсерк?
   - Ой, да я про вас с Феникс вообще много чего знаю, - Рада беззаботно махнула рукой. - Отчеты о некоторых ваших приключениях интересней иных книг.
   Мы с Феникс переглянулись, но, помня предупреждение Сергея, не стали задавать вопросов. Я лично подумал, что, возможно Рада как-то относится к высшему руководству Ордена. О нем практически ничего не было известно, я даже не знал, кто именно руководит Российским отделением Ордена. Конечно, все слышали про легендарного Халворна, но никто его не видел.
   Охраняли Раду серьезно. По моим прикидкам на базе было не меньше полутысячи солдат, с десяток боевых вертолетов, американские "хаммеры", французские танки "леклерк", немецкие "леопарды" и разная бронетехника поменьше. И я догадывался, что есть и другие силы Ордена, сосредоточенные в этом районе. Что-то вроде ракетных установок, кораблей и магов тактического и стратегического уровня.
   И при всем этом Сергей требовал, чтобы мы с Феникс были готовы к атаке в любую секунду.
   Вообще, охранять Раду было несложно. Она не задавала глупых вопросов и как должное воспринимала то, что мы с Феникс повсюду ходим за ней. Рада не возмущалась даже тогда, когда Феникс пошла вместе с ней в туалет, а я остался караулить под дверью. Не пыталась она, и выйти из охраняемого здания погулять по территории базы.
   Главной проблемой для нас оставалась скука. Нам втроем банально нечем было заняться. В комнатах, которые выделили для нас, не было ни компьютеров, ни DVD плееров, а телевизоры показывали только несколько греческих каналов, но даже Раде, которая знала греческий, было неинтересно их смотреть.
   Оставалось только маяться дурью и играть в карты.
  
   - Ааа! Черт! Я опять проиграла!
   Феникс раздраженно бросила карты на пол. Ей всегда не везло в карточных играх, а сегодня вообще был не её день.
   - Ну не хочешь, не играй, - сказал я, сгребая карты в кучу.
   - Мне скучно!
   Возмущенная и недовольная Феникс вдруг навалилась на меня и уткнулась носом мне в шею, удивив этим Раду. Я тяжело вздохнул и потрепал подругу по волосам.
   - Вы встречаетесь? - полюбопытствовала Рада.
   - С кем встречаемся? - не поняла Феникс.
   - Она имела ввиду, пара мы или нет, - объяснил я.
   - Ну да, мы напарники.
   - Да, - тяжело вздохнув, я ответил Раде и объяснил непонятливость Феникс: - Не обращай внимания, она как Маугли, воспитана дикими эльфами. Ой!
   Феникс тут же больно ткнула меня под ребра.
   - Чего дерешься?
   - А ты чего меня дикой обзываешь? - возмутилась Феникс и укусила меня.
   - Ай!
   Удивленная Рада во все глаза смотрела на нас, наверняка недоумевая, как таких вот... индивидов отправили охранять её. Развеселившаяся Феникс забыла и про скуку и про наше задание. И только я был наготове и поэтому успел услышать быстрые шаги по коридору, схватить лежавший пистолет и поднять его, целясь в открывшего дверь человека.
   - Ой! Свои! - весело воскликнула черноволосая черноглазая девушка. - Не стреляй, у меня конфеты есть!
   Я положил "пустынный орел" на место и...
   - Клио! - воскликнула Рада, вскакивая на ноги.
   - Рада... - улыбка пропала с лица Клио, она зашла в комнату и тихо произнесла: - извини, что меня не было рядом.
   - Я... дедушку... он сказал убегать... а он...
   Рада пыталась что-то сказать, но ей не хватало воздуха. Клио подошла к ней, обняла её и прижала к себе, что-то шепча на греческом и поглаживая по спине, пока Рада почти беззвучно плакала.
   Феникс молча отстранилась от меня и пошла, убирать карты на место, а я встал возле окна. По идее нам стоило выйти из комнаты, чтобы не мешать им, вот только мы не имела на это права.
  
   Успокоившись, Рада пила чай с конфетами и слушала болтающую Феникс. А мы с Клио сидели чуть в стороне от них. Странная гречанка с интересом разглядывала меня, а меня это почему-то смущало. Возможно, все дело было в её красоте, готов поспорить, появись Клио в нашем отделе, она бы легко отбила у Леры всех её поклонников. И это при том, что ничего особенного в её внешности не было. Но все равно, сочетание мягкой женственности, веселой и горячей молодости со странной холодной силой создавало просто убийственный шарм. А еще она была сильнее меня и легко бы победила в прямой схватке.
   - Спасибо, - начал я разговор.
   - За то, что помогла с демонами и ангелами? - поинтересовалась Клио.
   - Нет, это ведь была и ваша операция, в которой нас с Феникс использовали как пешек, - холодно ответил я, глядя Клио прямо в глаза.
   - Сергей не зря предупреждал о твоем характере, - ответила она, не отводя взгляда. - Да, мы использовали вас, как пешек, потому что так было нужно. Но тогда за что ты меня благодарил?
   - За помощь во время трибунала.
   - А, ты об этом? - удивилась Клио. - За это тебе надо спасибо Сергею сказать, он меня предупредил и попросил прикрыть тебя. Впрочем, я бы это и без его просьбы сделала.
   - Почему? Чем я так важен для вас?
   - А ты не догадываешься?
   - Мне не раз говорили, почему Российское и Немецкое отделения Ордена дрались за меня, как собаки за кость. Но причем тут... Хранители? Кто вообще такие Хранители?
   - Игорь, ты, что комиксы Алана Мура не читал? - непритворно удивилась Клио. - Ну, тогда хотя бы фильм посмотри, он классный! Особенно Роршах!
   - Терпеть не могу фильмы про супергероев, - отмахнул я. - Мне интересно, кто такие Хранители из нашего мира?
   - Хм, интересно ему, - мелодично протянула Клио. - А ты знаешь, что сам факт существования Хранителей - секрет нулевого уровня допуска? А у тебя какой уровень?
   В ответ я скрипнул зубами. У меня был только третий, у моего непосредственного начальника - второй, а Сергея, как я думал, первый. У кого мог быть нулевой уровень допуска к секретной информации - я даже не подозревал. О том, что такой уровень вообще существует, в нашем отделе знали буквально считанные единицы.
   - Понятно все!
   - Не злись, - Клио мягко коснулась моего плеча. - Я пошутила.
   - Пошутила?
   - Да. Просто хотела напомнить, что это не то, о чем можно болтать с кем угодно.
   - Я и так уже о таких вещах молчу, - я криво усмехнулся. - Взять хотя бы тех же демонов и ангелов. В отделе каким-то образом прознали о возвращении ирландских сидов, но никто понятия не имеет, что это произошло при моем непосредственном участии.
   - Молодец, скромность - это хорошо. Так вот Хранители - это хранители особо мощных магических артефактов, - Клио сделала паузу и тихо произнесла: - оружия богов.
   - Серьезно?
   - Да. Смотри.
   Клио вытянула руку. Сначала ничего не происходило, но потом на меня вдруг повеяло холодной, древней силой, а в руке Клио на пару мгновений замерцал призрачный лук.
   - Это лук Артемиды.
   - Хм... - в этот момент меня озарило, - а у Сергея молот Тора?
   - Молодец, догадался, - с легкой улыбкой похвалила меня Клио.
   - Погоди, если есть оружие богов, то получается... ох, черт...
   - Теперь, понимаешь, почему об этом даже говорить нельзя?
   Я молча кивнул. Оружие богов... неудивительно, что Сергей и Клио вдвоем разогнали толпу ангелов и демонов. Я подозревал, что у Сергея есть какой-то секретный магический артефакт, но чтобы мифический Мьёйльнир?
   - А зачем тогда нужны мы с Феникс? Разве вас с Сергеем мало? С такой-то силой...
   - Нет, не мало, - Клио плотно сжала губы и долго смотрела на меня, пока, наконец, не решилась сказать правду: - На самом деле вы нужны вовсе не для охраны Рады. Нам так проще охранять вас троих.
   - Вот как.
   - Да. Но... имей ввиду, Игорь, нас с Сергеем может и не хватить, тогда тебе придется защищать Раду, Феникс и при этом, желательно, самому остаться в живых.
   По взгляду Клио я понял, что она ничуть не шутит. Она действительно считает, что оружия богов может не хватить для схватки с неведомым врагом.
   Вскоре к нам присоединился еще один боец. Он представился старым славянским именем - Всеслав. А потом я, почти мимоходом, узнал, что он хранитель меча Сварога. От этого мне, если честно, стало немного не по себе. Одно дело в шутку называть себя язычником, а совсем другое дело знать, что боги на самом деле были...
  
   Время тянулось медленно. Мы пообедали в столовой, там же поужинали. Сергей, Всеслав, Николай и Федор постоянно стояли на страже. Клио то сидела с нами, то уходила поговорить о чем-то с Сергеем или с командующим базой. А вот мы продолжали страдать разной фигней и убивать время.
   - Ну смотри. На самом то деле сверхъестественные монстрюшки разные не особо-то и горят желанием встречаться с человеком по одной простой причине - человек это сверххищник. Самый опасный, коварный и изворотливый из всех существующих на Земле хищников.
   - Да ну, - усомнилась Рада. - А львы и тигры?
   - А ты знаешь, что африканские туземцы запросто отнимают добычу у льва, когда им самим лень охотится? И лев всегда трусливо убегает от них. А все потому, что африканцы отлично знают, что они легко могут загнать и убить льва. Да, это опасно, лев может ранить или убить кого-нибудь из них, но они все равно убьют льва. И именно поэтому все выжившие сверхестественные существа стараются забраться как можно дальше в глушь, где нет людей. И по факту, даже норвежских троллей Орден охраняет от людей, а не наоборот, а норвежские тролли те еще людоеды. Что уж говорить о всяких там мавках, леших, лесных троллях, хобгоблинах или разных таежных духах?
   - Да, но тогда почему вампиры и оборотни наоборот селятся как можно ближе к людям и...
   - А потому, что они паразиты, - с улыбкой перебил я Раду. - Они всего-лишь паразитируют на человеческой цивилизации. Даже оборотни, которые вполне могут жить сами, все чаше перебираются в города. Но что самое важное - они тоже люди. Они все те же суперхищники, только еще и со сверхъестественными способностями. Мы с Феникс служим именно в городе, поэтому постоянно имеем дело только с вампирами, оборотнями и разными колдунами.
   - Вампиры бы взбесились, услышь они подобное, - заметила Феникс.
   - Естественно, ведь это же правда, - я пожал плечами. - И они это понимаю, но не признают. И при всем этом, в Европе, во время Вампирской эпидемии, появились целые кланы охотников на вампиров. Причем, многие из них состояли из обычных людей, не владеющих магией и ничего не знающих о мире сверхъестественного.
   - И насколько успешно они охотились? - с явным скепсисом поинтересовалась Феникс.
   - Настолько успешно, что некоторые особо упорные кланы Ордену пришлось уничтожить, - вместо меня ответила Рада.
   - Серьезно? - удивился я. - Не знал об этом... Я читал, что наиболее успешные кланы перешли на службу в Орден.
   - Нет, на службу в Орден перешли середнячки, те, для кого охота на вампиров была скорее опасной работой. А самые сильные кланы, идейные, просто перебили и все. Потом все это было засекречено. Засекретили и то, что основная заслуга в прекращении Вампирской эпидемии принадлежала вовсе не Ордену, и даже не охотникам на вампиров, а Королеве вампиров.
   - Хм... что еще за Королева вампиров? Вампиры всегда жили кланами, у них есть мастера, в старые времена были лорды. Но королева?
   - Я точно не знаю, - пожала плечами Рада. - Информации об этом осталось мало. Причем... у меня сложилось впечатление, что записи о королеве не уничтожались, а не записывались. Словно она была настолько хорошо всем известна, что писать о ней не нужно было, а с другой стороны, её настолько боялись, что даже высшие маги Ордена опасались лишний раз упоминать о ней.
   - Интересно, - задумчиво проговорил я. - Феникс, а ты что-нибудь слышала об этом?
   - Нет, - сразу ответила она. - Я никогда не интересовалась вампирами, а в наших семейных хрониках Европа почти не упоминается.
   - Самое интересное то, что эта Королева вампиров буквально истребляла кланы вампиров, а также убивала лордов и мастеров.
   - И при этом её боялся Орден... Рада, только ты это, - я вдруг спохватился, - не говори никому, что нам рассказывала про эту Королеву.
   - Конечно, - кивнула Рада. - Но не переживайте, в этом ничего особо опасного нет, это уже давно просто история.
   Мы втроем расположились прямо на ковре. За окном уже темнело, раздавались голоса солдат и ревели моторы машин - очередной отряд выходил на патрулирование окрестностей базы.
   Я сидел, облокотившись на кровать, а Феникс почти легла на меня, прижавшись щекой к груди. Я лениво трепал её волосы и поглаживал за ухом, отчего Феникс довольно улыбалась и прикрывала глаза. Вообще, мы с ней не любили демонстрировать наши отношения, но мы оба почему-то совсем не стеснялись Рады.
   А Рада полулежала на подушках напротив нас, смотрела в окно и изредка с легкой завистью поглядывала на нас. Разговор затих сам собой, потому что нам не о чем было говорить. О наших с Феникс приключениях, как оказалось, Рада знала чуть ли не лучше нас самих. А нам было запрещено о чем-либо расспрашивать её. Ну а простые темы для разговора уже закончились...
   - Скушно... - грустно вздохнула Феникс.
   - Ага, - согласилась с ней Рада.
   Я не сразу заметил молчаливый диалог между Феникс и Радой, и поэтому очень удивился, когда Рада вдруг легла на ковер рядом со мной и положила голову мне на колени.
   - Мягко? - поинтересовался я.
   - Ага, - краснея от смущения, ответила Рада.
   - Терпи, - насмешливо заявила Феникс и ткнула меня под ребра.
   "Ты разве не видишь, что ей грустно и одиноко?"
   "А ты ревновать меня не будешь?"
   В ответ я получил насмешливый взгляд и еще один тычок под ребра.
   "Больно же!"
   "Потерпишь!"
   Рада не заметила наш быстрый, мысленный диалог. Что, впрочем, было не удивительно, я не раз замечал, что мы с Феникс можем буквально за считанные секунды обсудить спорный вопросы, поспорить и прийти к общему решению, в то время как другой человек даже не успевает закончить мысль.
   - Не возражаешь? - спросил я у Рады.
   - Что?
   Я осторожно положил руку ей на голову, запустил пальцы в волосы и начал мягкими движениями массировать затылок. Рада тихо охнула, покраснела и прикрыла глаза. Незаметно для неё, я освободил другую руку и переложил поудобней пистолет.
   - Завидую я вам, ребята, - вдруг тихо произнесла Рада.
   - Почему? - спросила Феникс.
   - Вы живете, а я... просто читаю отчеты. Вся жизнь в четырех стенах. Как только Орден и Клио придумают, куда меня спрятать, я опять...
   Рада замолчала, а мы с Феникс не знали что сказать.
   - Извините... - она тяжело вздохнула, - я жалуюсь, а ведь у вас тоже жизнь не простая.
   - Ерунда, - ответил я. - Когда у тебя болит зуб, то мысль о том, что кто-то сломал руку, не особо поможет. Так что если хочешь пожаловаться - жалуйся.
   - Но если я ляпну что-нибудь не то, вас же могут сослать...
   - Да и фиг с ним, - фыркнула Феникс. - Хоть отдохнем немного.
   Дверь открылась и к нам зашла Клио. Взглянув на нас, она удивленно приподняла брови и усмехнулась:
   - Я смотрю ты, Игорь, времени зря не теряешь. Лови!
   Она резко махнула рукой, бросая в меня что-то оранжевое... Я мгновенно вошел в транс и сжал рукоять пистолета. Время привычно замедлилось, оценив обстановку, я положил оружие на место и поймал мандаринку.
   - Молодец, - улыбнулась Клио, давая понять мне, что видела все мои действия.
   Клио не стала включать свет. Она развернула кресло, села в него и стала неторопливо чистить мандаринку, при этом держа в поле зрения сразу и окно, и дверь. Я, не подозревая подвоха, тоже спокойно снял шкурку с мандарина и... увидел два пристальных и голодных взгляда. Тяжело вздохнув, я разломал мандаринку на две половинки и отдал их Раде и Феникс.
  
   Ночевать нам пришлось тоже всем вместе и прямо в одежде. Я предложил Раде и Феникс спать вдвоем на кровати, а сам собрался подремать в кресле. Но девушки меня отговорили и убедили лечь вместе с ними.
   Я расположился с краю, поставив рядом с кроватью автомат и положив под рукой пистолет. Рада легла рядом со мной, практически прижавшись ко мне. А с другой стороны устроилась Феникс, одной рукой обняв Раду за талию. Феникс обещала мне не спать, но быстро заснула, также как и Рада. А вот я спать не собирался.
   Где-то через час в комнату зашла Клио. Посмотрев на нас, она усмехнулась и шепотом произнесла:
   - Уютно вы устроились.
   - Хочешь присоединиться? - тихо пошутил я.
   - Размечтался... - улыбнулась Клио и серьезно добавила: - Спасибо вам с Феникс. Ей сейчас тяжело и страшно, и очень не хватает банального человеческого тепла. Понимаешь?
   - Да.
   - Я позвала вас не только для того, чтобы вы охраняли её. Вы ровесники, и Раде с вами легко общаться. Ты тоже можешь поспать, Игорь. Я посторожу вас.
   Клио на самом деле села в кресло, развернувшись так, чтобы видеть сразу дверь и окно, а самой при этом оставаться в темноте. Но я все равно не спал всю ночь и прислушивался к сонному сопению девушек и звукам за окном.
  
   Завтракали мы все вместе. И, конечно же, Николай никак не мог пройти мимо того, что я провел ночь в одной комнате с тремя красивыми девушками. Но, хоть за это ему спасибо, подкалывал он меня тонко, так, чтобы Рада и Феникс ничего не поняли.
   - Слушай, Сергей, а можно мне в этот цветник вместо Игоря?
   Сергей, погруженный в какие-то серьезные размышления, не обратил на Николая внимания, так что вместо него ответила Клио:
   - Не-а.
   - Почему? - с невинным видом поинтересовался Николая.
   - Молодость дороже опыта, - с лукавой улыбкой объяснила Клио.
   - Э! Я тоже еще молод!
   - В душе? - уточнила Клио.
   Николай возмутился, Федор хмыкнул, Клио мило улыбнулась.
   - Игорь и Феникс - охраняете Раду. Федор и Николай - будьте рядом на подхвате. Всеслав, мы с тобой и со Светланой прогуляемся по окрестностям. Клио, а ты чем займешься?
   - А мы с девчонками, пожалуй, сходим к морю. Вы же хотите на море? - спросила Клио.
   - На море? - удивилась Рада. - А разве можно...
   - Ах да, мы же на юге! - спохватилась Феникс. - Конечно, хочу! Но, в самом деле, нам разве разрешат?
   - Конечно можно, я разрешаю, - ответила Клио и объяснила. - Рядом с базой есть небольшая закрытая бухта с песчаным пляжем. А для охраны возьмем с собой Игоря, заодно наши вещи понесет. Ты же не против?
   Клио взглянула на меня и лукаво улыбнулась, а Николай усмехнулся.
   - Хех, а ты оказывается всего-лишь подкаблучник. А я-то думал...
   - А у меня купальника нет, - спохватилась вдруг Клио.
   - И что? - удивилась Феникс. - У меня тоже, но я и так могу искупаться.
   - Действительно, - поддержала её Клио, - кого нам стеснятся?
   - Э! А можно тогда мне хотя бы рядом покараулить! - воскликнул Николай.
   - Что? Тоже захотел в подкаблучники? - прищурившись, спросила Клио. - Нет уж, сидите на базе, готовьте оборону! Девчонки, пошли собираться!
   Феникс и Рада быстро выскочили из-за стола и убежали на второй этаж, Клио, показав язык Сергею, ушла за ними.
   - Ты им, правда, разрешишь? - удивленно спросил Николай.
   - Не смотри на то, что она ведет себя как студентка, у неё полномочия как у руководителя территориального отделения Ордена, - мрачно ответил Сергей. - Игорь, Клио, конечно, может защитить вас всех, но все равно - не расслабляйся.
   - Может нам рядом в кустах посидеть? - предложил Федор.
   - Не у меня спрашивай, а у Клио. Хотя, - Сергей на пару секунд задумался. - Лучше возьмите у местных один "хаммер" и будьте на связи. От базы до этого пляжа пешком пару минут идти, а уж на машине... Понятно?
   - Да.
   - Всеслав, Светлана, выходим через десять минут.
   Быстро доев завтрак, я тоже пошел собираться.
  
   Погода была замечательной, в самый раз для отдыха на пляже: дул легкий, приятный бриз; волны с тихим, успокаивающим шелестом накатывали на белоснежный песок; голубое море сверкало на солнце, а на небе не было ни облачка. Да и бухта оказалась удобной: закрытая со всех сторон холмами и прибрежными скалами и неглубокая - сквозь прозрачную воду хорошо было видно песчаное дно.
   Клио ничуть не шутила, когда пообещала нагрузить меня сумками - действительно нагрузила. Мне пришлось нести большой баул с покрывалами, полотенцами, пляжными зонтиками, пакет с едой и рюкзак с вещами. А девушки шли налегке. Рада переоделась в легкий белый сарафан и обула тапочки, Клио поменяла штаны на короткую юбку, одна только Феникс осталась в джинсах и футболке.
   Устроились мы в тени под большим платаном, так что пляжные зонтики не пригодились. И откуда только их взяли на военной базе? Чтобы не сидеть на песке, расстелили покрывала, а на сумку с едой Клио наложила интересное охлаждающее заклинание.
   - Ну что, купаться? - спросила Клио.
   Феникс уже раздевалась, к немалому удивлению Рады, она в самом деле скинула всю одежду и без капли стеснения с веселым воплем бросилась к морю.
   - Не обращай внимания, её воспитывали дикие эльфы в лесу, - объяснил я шокированной Раде.
   Не меньше она удивилась, когда увидела, что Клио тоже разделась, оставив только трусики из плотной черной ткани. А Рада была сама скромность. Попросив меня отвернуться, она скинула сарафан и одела короткие шорты и топик. Среди её вещей я заметил необычное украшение, похожее на медальон, но из дерева, а не металла.
   - Игорь, а ты что, купаться не пойдешь? - удивленно спросила Клио, увидев, что я устраиваюсь поудобней под деревом.
   - Я бы с удовольствием, но купальник для товарища не захватил, - я похлопал рукой по автомату.
   - Ну смотри.
   Феникс уже плескалась в море. Зайдя в воду по бедра, она нырнула и, на удивление быстро поплыла. Клио попыталась её догнать и не смогла, к большому удовольствию Феникс. Из-за расстояния и плеска волн, я не слышал, что именно Феникс весело крикнула Клио, но зато хорошо чувствовал её эмоции. Рада, в отличие от них, старалась держаться поближе к берегу.
   А я, устроившись в тени, внимательно смотрел по сторонам, держа под рукой оружие. Нацепив гарнитуру связи, я вызвал Николая:
   - Охотник, это Фокстрот, как слышно?
   - Фокстрот, слышу громко и четко. Ну как девчонки?
   - Они в море. Веду наблюдение с берега.
   - Скучный, ты... - вздохнул Николай, но через секунду серьезно доложил: - "хаммер" мы выбрали хороший, сидим рядом с ними в теньке. Так что если что - сразу свисти, примчимся с ветерком.
   - Понял. Конец связи.
   Девушки веселились на славу. Ветер доносил обрывки звонкого смеха. Они плавали наперегонки, от души плескались, на спор ныряли с головой и задерживали дыхание под водой. Клио порывалась раздеть Раду, отчего та покраснела как помидор и сразу испуганно выскочила на берег.
   Я время от времени с улыбкой поглядывал на них, но в основном следил за окрестностями. К счастью все было тихо и спокойно. Никто не выглядывал из-за кустов с винтовкой или огнешаром в руках. Высоко в небе я один раз заметил маленькую точку беспилотника. Николай, после моего запроса, подтвердил, что беспилотник наш и опасаться нечего.
   Вволю набесившись и наплескавшись, девушки пришли отдыхать. Мокрые, просоленные, пахнущие морем, разгоряченные, довольные и очень голодные, они с жадностью накинулись на сэндвичи с колбасой и сыром, фрукты и булочки.
   - Зря ты с нами не пошел, - заметила Клио. - Вода просто замечательная.
   - Я не люблю море, - соврал я.
   - Зря, - прокомментировала Рада.
   Феникс сидела на покрывале, скрестив ноги, и ничуть не стеснялась наготы. Клио тоже не смущалась от моих взглядов и не прикрывала грудь, довольно красивую, кстати говоря. А вот я радовался, что надел плотные штаны и предусмотрительно положил автомат на колени - некоторые естественные реакции мужского организма даже мне сложно было контролировать.
   Перекусив, Феникс и Рада стали спорить. Феникс никак не могла понять, почему выйти на пляж в купальнике нормально, а в нижнем белье - нет. Клио в их спор почти не вмешивалась, только добавила, что некоторые современные купальники бывают откровеннее иного белья, а потом и вовсе пригрозила Раде раздеть её насильно.
   - Потому что купаться в одежде - это дурость!
   - Ну, так неприлично же! Тем более, - возмущенная и покрасневшая Рада бросила на меня быстрый взгляд и смутилась еще сильнее.
   - И что? - с усмешкой спросила Клио. - Можно подумать, у тебя есть что-то такое, чего нет у меня или у Феникс, что Игорь не видел. Тем более мы на пляже! И к твоему сведению - XXI век уже наступил!
   - Мне из бункера не видно было! - запальчиво бросила в ответ Рада, и тут же осеклась.
   Я сделал вид, что ничего не услышал, а рыжая решила прервать спор, пока он не зашел слишком далеко.
   - Пошли еще искупаемся? - спросила Феникс.
   - Ага! - сразу подхватила Рада.
   Вдвоем они побежали к морю. Клио с улыбкой проводила их взглядом, а потом взглянула на меня.
   - Точно не хочешь искупнуться?
   - Не-а, - я зевнул. - Я лучше тут, в тенечке помедитирую.
   - Ну, смотри, а то бы я точно раздела Раду.
   - Что я там не видел, - отмахнулся я. - Лучше не пугай её так.
   - Дурак, - беззлобно ответила Клио. - Пусть лучше боится, что я её раздену у тебя на глазах, чем переживает из-за гибели деда. Я и на пляж то всех вас для этого вытащила.
   - А я, думаешь, этого не понял? Зачем, по твоему я...
   Я резко дернулся и уставился на склон холма. Клио мгновенно вскинулась и развела руки, словно для стрельбы из лука.
   - Что?
   - Не знаю.
   - Охотник, ответь Фокстроту, - я вызвал Николая по связи.
   - Фокстрот, что случилось? Не справляешься сам с девчонками. Приехать помочь?
   - Заметил движение на холме к востоку от бухты. Проверьте...
   - Уже.
   - Беспилотник? - Клио подняла голову и осмотрела чистое небо. - Все-таки запустили.
   - Что, стесняешься все-таки? - ехидно поинтересовался я.
   - Негоже подчиненным любоваться на сиськи начальства.
   - Фокстрот, все чисто, на записи движения нет. Магический фон ровный.
   - Понял тебя, Охотник. Отбой.
   - И даже не поинтересовался, не нагрело ли тебе солнце голову, - заметила Клио. - Хороших себе людей подобрал Ноябрь. Ты действительно что-то видел?
   - Нет, - немного помедлив, ответил я. - Почувствовал чей-то взгляд.
   - На таком расстоянии? Однако... Девчонкам ни слова. Продолжай наблюдение.
   - Что, уже не предлагаешь пойти с вами веселиться? - не удержался я.
   - Можно подумать, ты бы пошел, - усмехнулась Клио.
   Клио ушла, оставляя отпечатки ступней на белом песке. А я все-таки не удержался и проводил её взглядом, что ни говори, а фигура у неё красивая, особенно ноги и талия...
   "Прибью!"
   Феникс бросила на меня сердитый взгляд. Я сложил руки перед собой, словно прося прощения. Феникс фыркнула и демонстративно отвернулась. Клио и Рада ничего не заметили.
   "Рыжая, поглядывай за округой"
   "И без тебя знаю. Сам лучше следи за холмами, а не за чужими ногами" - холодно отозвалась она.
   Я устало вздохнул. Все-таки раньше с ней было проще.
  
   Когда солнце поднялось в зенит, ветер стих и стало жарко даже в тени. Я не выдержал и разделся до пояса. Николай регулярно выходил на связь и проверял, как у нас дела. Он рассказал, что военные с базы запустили еще два беспилотника, а маги провели повторную проверку, более тщательную, и обнаружили следы присутствия кого-то неизвестного. Они не смогли даже узнать, человек это был или какое-то существо, настолько хорошо он маскировался.
   После обеда девушки, вволю наплескавшись в море, подчистую смели остатки еды и стали отдыхать. Клио улеглась под деревом, Рада, спрятавшись за неё, все-таки сняла мокрую одежду и осталась в белье. А вот Феникс легла жариться прямо под солнцем.
   - Смотри, обгоришь ведь, - лениво предупредил я её.
   - Иди в баню, - по-русски ответила она. - Хоть сейчас смогу позагорать, а то вернусь домой, и всю зиму буду ходить бледная, как моль.
   - Феникс, тебе спину кремом от загара намазать? - предложила Клио, и добавила с ехидной улыбкой: - или может быть, Игоря попросить?
   - Нет, спасибо, я так позагораю, - беспечно ответила Феникс.
   Уставшие Рада и Феникс быстро задремали. Меня тоже стало клонить в сон, но я не сдавался.
   - Игорь, накинь на Феникс, а то ведь на самом деле сгорит вся, - тихо попросила меня Клио и протянула тонкое покрывало.
   Я накрыл Феникс, а потом мы с Клио отползли немного в сторону от них, чтобы не разбудить разговором.
   - Ты тоже можешь подремать пока.
   - Вечером, - отмахнулся я. - Ты ведь тоже всю ночь не спала.
   - Ерунда. Кто-то ведь все-таки был, верно?
   - Да, - кивнул я и пересказал ей все, что смогли узнать военные.
   - Враг обнаружил нас быстрее, чем мы надеялись, - нахмурилась Клио.
   - Если Рада так важна, то может спрятать её получше?
   - Куда? - резонно спросила Клио. - Эта одна из лучших военных баз Ордена. И тут сейчас три сильнейших бойца Ордена.
   - Ты, Сергей и Всеслав.
   - Да. А еще ты и Феникс, вы тоже многого стоите.
   - Ты же говорила, что мы тут в основном для того, чтобы вам было удобней охранять нас.
   - Одному другому не мешает, - Клио хорошо потянулась и зевнула. - А спать все-таки хочется.
   Я опять не удержался и залюбовался её внешностью. Клио заметила это и лукаво подмигнула.
   - Радуйся жизни, пока молодой.
   - Не переживай, старость мне не грозит.
   - Чего это вдруг? - усмехнулась Клио и дружески ткнула меня кулаком в плечо.
   - Мне предсказали, что я умру в бою.
   Я ожидал какой угодно реакции, но не смеха. Смеялась Клио красиво, заливисто и долго.
   - Извини, но это прозвучало очень смешно, - отсмеявшись, сказала она, утирая выступившие слезы. - Да еще с такой пафосной грустной серьезностью.
   - Мы в Греции, на родине великих героев, - ничуть не обидевшись, ответил я. -Где как не тут говорить такие фразы.
   - В любом случае верить словам кого угодно...
   - Одна из норн не кто угодно.
   Клио мгновенно осеклась и с непередаваемым выражением уставилась на меня.
   - Ты серьезно? К тебе приходила норна?
   - Да.
   - И она сказала тебе когда?
   - Нет. Просто попросила постараться не умереть до конца этого года.
   Клио прошептала что-то по-гречески себе под нос, наверняка какое-то ругательство и отвернулась.
   - Так значит, я оказался прав? - спросил я. - Она действительно норна.
   - А ты не знал точно?
   - Предполагал, - я пожал плечами. - Но я ведь не знал, существуют ли они вообще? Все эти боги, норны... а твоя реакция...
   - Засранец, - хмуро бросила Клио. - Если бы я знала, что ты не знаешь про норн, я бы высмеяла тебя и свела бы все к шутке.
   - И чем бы это мне помогло? - резонно спросил я.
   - Ты не боишься?
   - В этом году я встретил, - я на мгновение задумался. - Сразу трех знакомых из прошлых жизней. Вернее двух знакомых и одного очень далекого потомка, моей знакомой.
   - Арихарэта-нэ-раданхэ, - протянула Клио. - Твоя встреча с ней многих напугала.
   - Тебя тоже?
   - Нет, Игорь, я всегда была на твоей стороне и по мере сил пыталась защищать от интриг Ордена.
   Почему-то я сразу поверил ей. Возможно потому, что она мне нравилась и я не хотел думать о ней плохо.
   - Сергей, кстати говоря, тоже всегда тебя защищал. А для него это очень непросто, ведь у него нет и сотой доли моих возможностей и полномочий. Когда после твоей встречи с принцессой, появились планы изолировать тебя, временно, конечно же, он позвонил мне и вместе с ним мы провернули неплохую интригу. И у одного из главных твоих врагов внутри Ордена, Игорь, начались такие проблемы, что ему пришлось застрелиться.
   - И кто это был?
   - Неважно, - ответила Клио. - Ты все равно никогда даже имени его не слышал. Но смерти ты не боишься, значит... Но это глупо. Каждый раз ты проживаешь новую жизнь, начинаешь её с чистого листа и то, что было в прошлом никак не может повлиять на новую.
   Солнце катилось по небу, тень сдвигалась, и мы с Клио потихоньку переползали вслед за ней. Рада и Феникс сладко спали, солдаты и маги на базе бдили, а мы приглядывали за округой и болтали. Сам не знаю почему, но я рассказывал ей даже то, о чем не говорил Феникс. С Клио мне было удивительно легко и просто, во многом конечно, благодаря ей самой. Она вела себя со мной очень открыто, несмотря на разницу в нашем положении и силе.
   А еще она мне просто нравилась. И дело было не столько в её внешности, сколько в сочетании красоты, с её же силой. Я не обманывался мягкими и плавными движениями, женственностью Клио и её веселым и беззаботным характером. Она была сильным и очень опасным бойцом, способным не моргнув глазом перерезать горло уже поверженному врагу.
   Остро заточенный клинок в ножнах обтянутых красивым и мягким шелком.
   - Можно вопрос?
   - Какой у меня размер груди? Третий.
   - Нет, - поморщился я. - Кто наш враг?
   - Предвестник. Слышал о нем?
   Я пожал плечами.
   - Какой-то маг, за которым все гонялся Сергей.
   - Не просто какой-то маг... именно он едва не убил вас с Феникс прошлой осенью.
   Клио неохотно перевернулась на спину и села. В её взгляде появилась холодная жесткость.
   - Он же договорился с ведьмами, из-за чего нам пришлось спровоцировать войну и уничтожить практически весь клан. И именно он попытался убить Феникс, отдав её душу демону, а для тебя сделать ловушку.
   Я невольно поежился, услышав такое, о чем даже не догадывался.
   - Разве это была не Хильда Свенсон? Она потом еще умерла как-то странно...
   - Хильда Свенсон просто рядовой исполнитель, пешка, - покачала головой Клио. - Скорей всего Предвестник надеялся с её помощью развязать новую войну между кланами магов в Европе, но заодно использовал её неприязнь к Феникс. Но это уже не важно, Сергей убил её.
   Сначала я разозлился, так как очень хотел отомстить ей, а вот потом удивился. Сергей смог тихо и незаметно проникнуть в дом одного из сильнейших магов в Европе, тихо убить её и при всем это не оставить никаких следов? А Клио даже не заметив моего замешательства, продолжила выкладывать то, что я не имел права знать.
   - Но еще до этого Предвестник пару раз пытался убить тебя, подослав убийц. Чтобы переиграть его, вас с Феникс отправили в отпуск, причем подальше от Терры, в Кейродон. Но и там тебя попытались достать, причем прямо в твой день рождения.
   - Я никого не заметил.
   - Убийцу вовремя перехватили. Ринаро из местных стражей и лисица из Японии. Они решили не портить тебе праздник и ничего не сказали. Всего за год контрразведка Российского отделения Ордена перехватила пять групп наемников, которых нанимали для устранения тебя или Феникс. Двух наемных убийц поймал лично Сергей.
   - А теперь он хочет убить Раду? Почему?
   На этот раз Клио долго молчала, о чем-то размышляя и время от времени бросая на меня пристальные взгляды.
   - На этот раз, Игорь, это действительно секретная информация, - серьезно произнесла Клио, покачивая головой. - Извини, но я просто не вправе тебе отвечать на этот вопрос.
   - Вот как...
   - Ты давно вправе знать о Хранителях, многое Орден скрывает от тебя только из врожденной дурости, поэтому я так беззаботно выбалтывала тебе "страшные" тайны, но это...
   - Клио, - я перебил её и посмотрел прямо в глаза. - Я понимаю, секрет - значит секрет.
   Она вымучено улыбнулась и отвернулась в сторону, а я уже жалел, что вообще задал этот вопрос. К тому же... когда мне Сергей говорил, что мне не положено что-то знать - меня всегда это бесило. А вот когда Клио сказала, то я почему-то сразу понял - действительно не положено.
   - Но Рада любой ценой должна остаться в живых, - тихо произнесла Клио. - Даже если она сама будет просить о смерти. Мы обязаны защитить её, даже ценой собственной жизни. Потеряем её - потеряем вообще все.
   Я молча кинул, хотя Клио смотрела в другую сторону и не могла этого видеть. Впрочем, я был в этом уверен, она все поняла.
   - Ладно, пора будить наших красавиц! Еще разок искупнемся и пойдем обратно.
  
   Солнце клонилось к закату, уставшие за день Феникс и Рада шли неохотно, оглядываясь назад на море. Клио шла первой, а я последним, поглядывая по сторонам.
   - Вот бы еще так день провести, - грустно вздохнула Рада.
   - Это точно, - добавила Феникс. - Только надо будет мяса с собой взять и заставить Игоря шашлыков пожарить.
   - Шашлыки? Что это такое? - удивилась Рада.
   - Мясо пожаренное на костре, ну вроде как барбекю, только немного по другому. Коля, конечно, лучше его готовит, чем Игорь, но на худой конец и он сойдет...
   - Рыжая! Я тебя за такую клевету на диету из сухарей посажу!
   - О, Игорь готовит? - удивлено спросила Клио. - Хотя да, это не женское дело.
   - Ага, - не стал я спорить. - И поэтому все известные шеф-повара - это мужчины.
   - Пфф... Чтобы не делал мужчина, женщина сможет сделать это лучше!
   Весело споря, мы с Клио не забывали внимательно следить за окрестностями. Хотя это и было излишней предосторожностью, стоило нам немного отойти от пляжа, как мы уже оказались внутри внешнего периметра охраны. Повсюду были датчики движения, скрытые камеры, замаскированные минные поля и заложенные фугасы. Собственно говоря, любой шаг в сторону от тропинки мог оказаться смертельным даже для меня.
  
   Феникс все-таки ухитрилась обгореть. Заснув под солнцем, она так ворочалась, что покрывало сползло, открыв плечи и часть спины. Сначала она старалась не обращать на это внимания, но вернувшись из душа, уже чуть ли не плакала.
   - Ай! Больно! - обиженно воскликнула Феникс.
   - Терпи.
   Уложив рыжую на живот, я уселся прямо на неё и стал намазывать её обгоревшую спину каким-то специальным кремом. При этом я очень хорошо чувствовал, что ей на самом деле больно. Феникс знала об этом, но все равно жаловалась. Просто так.
   - У меня ноги ноют, - капризно пожаловалась Феникс. - Массаж сделай.
   - Облезешь неровно, - буркнул я.
   - Что ты сказал?
   - Что? Кожа у тебя скоро неровно облезать начнет, вот что, - усмехнувшись, ответил я.
   Рыжая хмуро посмотрела на меня и показала кулак, а я все-таки немного помял ей ноги. Рада, конечно же, сидела рядом и с интересом наблюдала за нами. Феникс это заметила и невинно предложила:
   - Хочешь, я заставлю Игоря и тебе массаж сделать.
   - Нет, спасибо не надо! - чуть покраснев, быстро ответила Рада.
   - Да не бойся, у него хорошо получается. И ему не трудно, правда, Игорь?
   - Не говори за других, - буркнул я.
   - О, что тут у нас, сеанс массажа? Я следующая! - весело воскликнула Клио.
   Она забежала в комнату с целой стопкой квадратных коробок, пахнущих свежим сыром, маслом и горячим тестом. Бросив их на стол, Клио плюхнулась на кровать рядом с Феникс и перевернулась на спину.
   - Я готова!
   - Еще одна, - недовольно пробурчал я. - И вообще, я голодный уже! И спать хочу!
   - О, пицца! - обрадовалась Рада.
   - Где? - тут же вскинулась Феникс.
   Выскочив из-под меня, рыжая не одеваясь, бросилась к столу и с азартом принялась потрошить коробки.
   - На базе что, своя пиццерия есть? - спросил я. - Шикарно живете, буржуи.
   - Не обзывайся, товарищ, - в тон мне ответила Клио, и добавила на хорошем русском: - Ананасов и рябчиков нет. Тут просто по служебным делам открывали портал на Сицилию, вот я и решила заодно сгонять за итальянской пиццей.
   - А использование служебного положения в личных целях называется коррупцией, - назидательно произнес я.
   - Не будь нудным, а то не угощу.
   Минут на пять наступила тишина. Все с удовольствием угощались итальянской пиццей, а потом на запах заглянул Николай.
   - Чем это у вас тут пахнет? Ого! Игорь, ты не только всех девушек себе забрал, так еще и хомячишь тут втихую!
   - Да что я то? - искренне возмутился я. - Я сам себе с трудом кусок урвал.
   И только потом, заметив реакцию Рады и Николая, я вспомнил, что Феникс сидит раздетая по пояс. Взяв футболку, я бросил её ей.
   - Оденься, не пугай людей.
   - Не ревнуй! - Феникс надела футболку, но при этом показала мне язык.
   - Ну так, что поделитесь корочкой хлеба с голодным воином света?
   Клио молча кивнула и жестом указала на стол. Николай без лишнего стеснения ухватил целую коробку и только потом сказал, зачем пришел:
   - Игорь, тебя Сергей звал.
   - Хорошо, пошли.
   Вместе мы вышли из комнаты, прошлись по коридору и зашли в комнату, в которой Сергей устроил импровизированный штаб. Тут Николаю пришлось еще раз громко возмутиться вселенской несправедливостью. Как оказалось, пока он ходил отбивать у нас порцию угощения, Федор и Светлана уже вовсю его трескали. Даже у Сергея на тарелке лежал целый кусок пиццы.
   - Игорь, все в порядке? - спросил Сергей, не отрывая взгляда от экрана монитора.
   - Днем заметил подозрительное движение. Тебе должны были доложить.
   - Да, доложили... есть хорошие новости и плохие. Завтра должно прибыть подкрепление - ёкаи из Японии.
   - Вы договорились с ёкаями? - удивился я.
   - Не мы, Клио.
   - А плохая новость?
   - Судя по всему, наш противник уже вычислил местоположение Рады, - Сергей оторвал взгляд от монитора и устало посмотрел на меня. - Понимаешь, что это означает?
   - Не дурак.
   - Это хорошо. На эту ночь все наши силы будут в полной готовности, но их может не хватить. Так что, Игорь, если что тебе и Феникс придется бежать вместе с Радой. Понятно?
   - Куда бежать?
   - Я не должен этого знать. И никто, кроме тебя и Феникс, понимаешь?
   Я вдруг понял, что не слышу разговора Николая и Федора за спиной. Сергей или Светлана магией отрезали нас от остального мира.
   - То, что человек не знает, он не сможет выдать даже под пыткой.
   - Неужели Предвестник настолько силен, что сможет выдержать удар молотом Тора? - прямо спросил я.
   - Откуда... а, Клио рассказала, - догадался Сергей. - Нет, я думаю, нас троих хватит на него, но... на всякий случай ты должен быть готов и к этому. Все, иди. И...
   - Что?
   - Не забудь, о чем я тебя попросил. Хорошо?
   Обычно я терпеть не мог Сергея, и в другой ситуации не упустил бы возможности съязвить и продемонстрировать свое недовольство. Но сейчас глядя на него и представив, какой груз ответственности лежит на нем, я просто молча кивнул.
  
   Долгий день заканчивался. Солдаты на базе занимали обычными делами. Рада, Феникс и Клио играли в карты на полу, а я сел в кресло и решил немного подремать. Пока было время.
  

Интерлюдия

   Север Норвегии.
   В заснеженном ночном лесу стояла чарующая тишина. Хлопья снега тихо подали с темного неба. Ветра не было, и казалось, что весь лес уснул до весны. Но вот внизу, между корней высокого дерева показалась любопытная мордочка. Молодой лис, проголодавшись, собрался выйти на охоту. Осторожно выглянув из норы, он внимательно прислушался и принюхался. И быстро нырнул обратно.
   Из заснеженных кустов вырвался волк. Он с азартом мчался по следу, не оглядываясь назад. Следом выскочил второй, на мощных лапах он летел по снегу за своим собратом. Позади раздалось пение рога, подгонявшее волков.
   - Хей! Хей!!
   Молодой лис испугано спрятался поглубже в нору и настороженно прислушивался к страшным звукам. Хотя этим охотникам было не до него - они гнали другую дичь.
   - Гони! Гони!!
   Седой всадник на восьминогом жеребце возглавлял Дикую охоту. Вслед за ним, отставая на полкорпуса, мчалась на вороной кобыле стройная девушка в серебристом полушубке. За ней, стараясь не отставать, скакали остальные охотники, вооруженные самым разным оружием: копьями, дубинами, молотами, луками. Был даже один с трезубцем.
   - Гони! Гони!! Мы последние!
   Следом за всадниками на колеснице запряженной парой гнедых ехали два молодых парня и маленькая девчонка, державшая в руках поводья. У парней были заостренные уши и чуть раскосые глаза.
   Позади них, огромными прыжками взмывая над верхушками деревьев, бежали две огромные серебристые лисицы. У одной из них было два шикарных пушистых хвоста, а у второй целых девять.
   След заканчивался у крутого обрыва. Оба волка растерянно покрутились на небольшом пятачке и озадачено посмотрели на выехавшего из леса хозяина. Тот жестом подозвал воронов.
   - Ну? - спросил он, нахмурив густые седые брови, и выслушав молчаливый ответ воронов, изрек: - Ясно. Эй, кто там из магов?
   Через минут пять у обрыва уже переливалось жемчужное сияние портала. Первыми в него кинулись волки, за ними последовали вороны и все остальные по очереди. Последней через портал проходила девятихвостая лиса. Она подозрительно принюхалась, сердито оскалилась и прыгнула в другой мир
  
   Лишь пройдя через третий по счету портал, и забравшись далеко от Терры, Дикая охота нагнала добычу. Предвестник стоял на просторной, заснеженной поляне посреди соснового бора и снисходительно улыбался, глядя на преследователей. Гери и Фреки, припав к снегу, стали медленно отползать в сторону, не отрывая взгляда от врага. Вороны уселись на высокую сосну и стали наблюдать оттуда за всем происходящим.
   Ужасный и девушка в серебристом полушубке вместе выскочили на поляну. Разговаривать с Предвестником они не собирались.
   - Is! - звонко выкрикнула девушка, вскидывая руку.
   В воздухе появились десятки ледяных заостренных осколков, зависнув на мгновение, они все смертоносным градом обрушились на врага. Высокий метнул копье, и выхватив меч, помчался прямо на Предвестника. Остальные охотники разбегались по поляне, отрезая возможные пути для бегства.
   Ян с оруженосцем на ходу спрыгнули с колесницы.
   - Расти! Держись рядом и в драку не лезь!
   - Знаю, не маленькая! - важно кивнув, ответила мелкая ушастая девчонка.
   Предвестник отбив удар, нагло рассмеялся и хлопнул в ладоши.
   Вокруг поляны появились сотни уродливых демонов: красные, черные, серые, покрытые густой шерстью или чешуей, с рогами, копытами, в доспехах и полностью голые, с оружием в руках или со страшными когтями на лапах, иные и вовсе выглядели как сгустки багровые тьмы или клубки черных щупалец. Последние пугали больше всего.
   - Как в старые добрые времена, - рек Предводитель дружин, поднимая Слейпнира на дыбы.
   - Олег! Прикрой Расти! - успел приказать Ян.
   - В круг! - скомандовал предводитель Дикой охоты.
   Бой в сосновом бору оказался быстрым, жарким и очень опасным. Демоны - не тот противник, с которым можно шутить. Никто с ними и не шутил. Старый рубил их мечем налево и направо, а упавших затаптывал восьмью копытами дивного коня, волки дрались у его ног. Ледяная волшебница прикрывала соратников быстрыми ударами острых ледяных осколков. Ян разил копьем и каждый его удар убивал демона.
   Другие охотники не терялись. Они били страшного врага магией и оружием: копьями, мечами, стрелами и дубинами. Расти, испуганно вскрикивая каждый раз, когда в её сторону бросался демон, крепко держала поводья и уверено правила боевой колесницей. Олег, стоявший за ней, метал дротики и колол копьем.
   Лисицы, как и ожидалось от коварных кицунэ, не приняли открытого боя, а атаковали исподтишка, внезапно прыгая сверху или появляясь из воздуха прямо за спиной очередного демона.
   Вскоре весь снег вокруг был залит разноцветной кровью демонов и завален их телами. А как только пал последний рогатый выродок адской бездны, как Ужасный вновь метнул копье и на этот раз Предвестник не смог отразить смертельного удара.
   - И это все? - недоверчиво спросил Олег, опуская перепачканное в черной крови копье.
   Игг нахмурился и жестом подозвал молодую кицунэ. Она перекинулась в человеческий облик и подошла к мертвому Предвестнику.
   - Это не он! - со злостью бросила Рингёко. - Нас провели!
   - Но если это не Предвестник, то где тогда он? - недоуменно поинтересовалась Расти
   В наступившей тишине все уставились на маленькую Расти. Она испугано пискнула и спряталась за спину Яна. А через мгновение осознание страшной ошибки дошло до всех охотников...
   - Назад! - проревел Отец дружин.
  

Предвестник. 2 часть

  
   Проснувшись, я выпил кофе. Вроде ведь и не спал толком, так, дремал просто, а какая-то ерунда успела присниться. За окном уже успело стемнеть, а рада и Феникс начали готовиться ко сну.
   - Хорошие новости ребята, - весело воскликнула Клио, заходя в комнату. - Если все получится, то завтра утром все закончится, и вы сможете отправиться домой.
   - Уже? - удивился я. - Говорили же, что на неделю.
   - Да, изначально мы опасались, что на все про все уйдет не меньше недели, но вмешался счастливый случай. Так что завтра утром мы с Радой отправимся на новое место жительства, а вы будете свободны.
   - Вот как... - Рада сникла. - А я надеялась, что мы еще раз сходим на море все вместе.
   Мы с Феникс переглянулись. Не надо было быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что скорей всего мы больше никогда не увидимся. Мы-то и встретились из-за чрезвычайных обстоятельств.
   Рада отвернулась к окну, а Клио с досадой закусила губу.
   - Я понимаю, что это будет очень сложно, - осторожно произнес я. - Но может быть Раде разрешат побывать у нас с Феникс в гостях. Охрану обеспечить мы сможем, особенно если ты приедешь вместе с ней, а Сергей и так живет в нашем городе.
   Рада обрадованно вскинулась, но Клио покачала головой.
   - Нет, Игорь, на такое никто не пойдет. Это слишком опасно.
   - Жаль, - сухо ответил я.
   - Почему я родилась Хранительницей, а не обычной девушкой... - очень тихо прошептала Рада.
   Феникс ничего не услышала, а вот у меня и у Клио слух оказался хорошим.
   - Игорь, Феникс, вы не побоитесь прожить остаток жизни под тотальным наблюдением и подписать кучу бумаг о неразглашении?
   Клио спрашивала нас совершенно серьезно. Мы с Феникс переглянулись.
   - Можно подумать за нами и так не следят круглосуточно? - усмехнулся я.
   - Пусть смотрят, - пожала плечами Феникс. - Я не стеснительная.
   - Тогда, - Клио тяжело вздохнула и хлопнула ладонями. - Я не могу ничего обещать, но если получится, то вы сможете приехать к Раде в гости. Не в этом году, конечно, но сможете.
   - Серьезно?! - воскликнула Рада.
   - Если получится. В Ордене много упертых идиотов, так что провернуть такое даже мне будет непросто. Да, кстати, Игорь, тебя там опять Сергей звал.
   Я кивнул и вышел из комнаты. Разговор с Сергеем не занял много времени. Он просто сказал, что завтра утром, скорей всего, наша командировка закончится, но предупредил, чтобы я не расслаблялся.
   - Поэтому ночуйте опять в одежде и, сам понимаешь, чтобы оружие...
   Ощущение смертельной угрозы волной прошло по спине. Я дернулся и подскочил к окну. Ошибки быть не могло, что-то страшное приближалось...
   - Что?
   - Он здесь, - выдохнул я, сжимая кулаки.
   Сергей промедлил долю секунды, глядя на меня, а потом сорвался с места и выскочил в коридор.
   - Тревога!
   Через пару секунд взвыла боевой тревоги. Зазвучали резкие, злые команды и раздался топот бегущих солдат.
   - Что случилось? - из комнаты выскочила напуганная Рада.
   - Враг, - коротко ответила ей Клио. - Игорь и Феникс, оставайтесь с Радой.
   Сама Клио быстро выбежала из комнаты, а через пару секунд забежал Сергей.
   - Игорь! Быстро вниз, охраняйте Раду и будьте на связи! Старший - Федор!
   Сказав это, Сергей опять убежал. По коридору промчался Всеслав с мечом в руке. Мы с Феникс переглянулись и молча кивнули. Сняв автомат с предохранителя, я первый вышел из комнаты, Феникс шла сзади, прикрывая Раду.
   А внизу, в столовой ребята уже готовили рубеж обороны. Федор и Николай свалили в центре столы и стулья. Светлана чертила на стенах руны.
   - Рада, быстро сюда, забирайся под стол! - резко приказал Федор. - Феникс, будь с ней! Игорь - к окнам!
   - Есть! - коротко ответил я.
   Николай стулом выбил стекло, опустился перед окном на колено и прижал к плечу приклад "Винтореза*". Я встал неподалеку от него. А за территорией базы уже разгорался настоящий бой. Полыхали всполохи боевых заклинаний, оглушительно грохотали орудия танков и трещали боевые пулеметы. С севера поднималось зарево пожара, а где-то в небе носились вертушки, пускавшие ракеты по невидимому врагу.
   - Что это за херня происходит? - тихо сквозь зубы процедил Николай. - Я думал, нас ждет схватка с небольшим отрядом, а не полноценная война!
   Я промолчал. Мне происходящее нравилось не больше, но что еще хуже, я буквально спиной чувствовал смертельную угрозу, от которой хотелось бежать, сверкая пятками.
   Все произошло мгновенно. Я стоял спиной и поэтому не видел, как дернулась Светлана, пытающаяся предупредить нас, но не успевающая даже рот открыть... Зато это увидел Феникс, сообразила и мгновенно предупредила меня, просто передав образ того, что видела она. А дальше я действовал по наитию.
   Резко развернувшись, я вскинул автомат и выпустил очередь веером по столовой. Недалеко от Рады и Феникс из воздуха брызнула кровь и на пол упали две фигуры в черных обтягивающих одеждах, дергающиеся в предсмертных конвульсиях. Федор первый подскочил к ним, добил и сорвал с одного из-них капюшон.
   - Эльфы!
   Да, эти острые уши ни с чем не перепутаешь. Как и татуировки темных эльфов наемников. Это были известные во многих мирах хладнокровные и профессиональные убийцы.
   Николай зло выругался и сплюнул на пол. Федор попытался связаться с Сергеем, но тот не отвечал. А с неба неожиданно ударили ослепительно яркие молнии и сразу же раздался оглушительный гром. Феникс и Светлана дружно побледнели и изумленно переглянулись.
   - Господи, какая мощь... - пораженно прошептала Светлана.
   - Он же сотрет нас и не заметит, - сдавленно отозвалась Феникс.
   От их слов всем стало не по себе, а это было только начало. Сергей вышел на связь и приказал:
   - Федор! Немедленно уходите! Захватывайте транспорт прорывайтесь и сваливайте к чертовой матери! Мы задержим его насколько сможем!
   Я глянул в окно и едва не ослеп от всполохов молний. Они непрерывно били с неба в одну точку. А на территорию базы врывались сотни врагов.
  
   *ВСС (Винтовка снайперская специальная) -- российская бесшумная снайперская винтовка для подразделений специального назначения. Название "Винторез" осталось в обиходе после его использования в конструкторской документации
  
   Размышлять и переживать было некогда. Услышав приказ, мы все сразу выбросили все лишнее из головы.
   - Прорываемся к гаражу и берем "хаммер"! - решил Федор. - Игорь и Николай - вперед! Феникс - прикрывай Раду, Светлана - помогай ей. Я замыкаю! Пошли!
   Я перемахнул через подоконник, прижал приклад к плечу и сразу дал две короткие очереди по силуэтам врагов вдали. Нам надо было пройти всего сто с небольшим метров. Несколько секунд - если ты бежишь стометровку, минута - если ты идешь прогулочным шагом. И целая вечность, если надо пройти эти сто метров под перекрестным огнем по ровному асфальту.
   А бой полыхал на всей территории базы. Местные солдаты были профессионалами своего дела. Ни паники, ни растерянности, ни суеты мы не заметили. Дрались они жестко, без лишнего геройства, но и без жалости к самим себе. Они занимали любые подходящие места и держали оборону против врага явно превосходящего числом.
   Враги тоже оказались непростыми. Эльфийские наемники, но все с хорошим огнестрельным оружием и магическим оружием. Они поджигали здания и бронетехнику, убивали ледяными стрелами, вызывали из иных миров страшных тварей и посылали их в бой. Несколько демонических гончих бросились к нам, но мы с Николаем быстро их застрелили.
   - Вперед! Не задерживаемся! - рявкнул Федор, стараясь перекричать грохот битвы.
   Как ни странно, но в этом хаосе вспышек взрывов, боевых заклинаний, всполохов молний и отблесков огня нас заметили. И свои и чужие. Одни попытались убить, а другие бросились прикрывать ценой своей жизни.
   Николай давно закинул "винторез" за спину и стрелял из "Вала*". Я отбрасывал один опустевший магазин, за другим. Федор сзади стрелял короткими очередями из РПК**, держа его на весу. Пули вспыхивали вокруг нас, сгорая на огненном щите Феникс. А бедная Рада была в ужасе и шла только потому, что её чуть ли не на себе тащила Светлана.
   Неожиданно французский танк "Леклерк" резко сорвался с места и выскочил на открытое пространство, встав между нами и самой крупной группой врагов. Оглушительно грохнуло орудие, и застучал пулемет.
   - Быстрее! - рявкнул Федор. - Пока нас прикрывают - вперед!
   И мы побежали. "Леклерк" успел сделать четыре выстрела. Потом в него попал плотно сжатый сгусток белого огня, он прожег броню и разорвался внутри. Один из членов экипажа, весь охваченный пламенем, смог выскочить из танка, и крича от боли, пробежал пару метров и упал на асфальт.
   Рада, замерла от ужаса, глядя на него. Светлана резко дернула её и потащила вперед. Раздался неприятный нарастающий свист. Я удивлено прислушался к нему, он напоминал что-то знакомое, но...
   - Мина! - заорал Николай. - Ложись!
   Я молча упал на асфальт, как и Николай. Федор толкнул Раду и сам навалился сверху, закрывая её своим большим телом. Феникс опустилась на одно колено, вскинула руки и выкрикнула заклинание.
   Снаряд разорвался на щите, а Феникс вскрикнула от боли отдачи заклинания. Федор первый вскочил на ноги.
   - Вперед!
   Мы с Николаем уже были у ворот гаража. Николай забежал внутрь, а я остался у ворот, прикрывать остальных. Патроны опять закончились, я отбросил пустой магазин и достал из подсумка новый. Эльф появился словно из воздуха! Он вскинул странного вида винтовку и оскалился! Я резко сдвинулся в сторону и поймал грудью и плечом пули, предназначавшиеся Раде и Феникс.
   - Игорь!!! - отчаянно закричала Рада.
   Обернувшийся Федор тут же всадил в эльфа очередь из пулемета, тяжелые пули буквально изрешетили его. Внутренности вывалились из разорванного живота, а голова лопнула, как гнилой арбуз. Этого Рада уже выдержать не смогла. Она рухнула на колени и согнулась в приступе мучительной рвоты. Феникс подскочила к ней.
   - Рада, посмотри на меня! Слышишь! Все в порядке! Игорь жив! Смотри на меня! Успокойся!
   - Я... - она пыталась что-то ответить, но спазмы душили её, не давая произнести ни звука.
   - Я знаю, тебе очень страшно! Мне тоже! Но мы рядом! Мы защитим тебя! Вставай и пошли!
   Феникс вместе со Светланой подняли Раду и завели её внутрь. А мы с Федором остались прикрывать снаружи. Интенсивность боя и не думала снижаться. Вместо убитых врагов появлялись новые, а вот защитников больше не становилось. Вертолеты посбивали, танки сожгли, у солдат заканчивались патроны. Но все они продолжали сражаться. А в стороне, там, куда ушли Сергей, Всеслав и Клио творилось что-то несусветное. Там постоянно гремело, взрывалось, полыхало и сверкало.
   - Игорь! - крикнул Николай из машины. - Такси подано!
  
   *АС "Вал" - бесшумный автомат, разработанный в России для подразделений специального назначения.
   ** РПК - ручной пулемет Калашникова.
  
   Едва мы с Федором запрыгнули, как он сразу дал газу и помчал "хаммер" к воротам. Вообще-то "хаммер" машина четырехместная, но по неписанным армейским правилам в любую военную машину помещается столько людей, сколько потребуется, и американская исключением не была. Раду мы сразу запихнули лежать между сиденьями, там было специальное место для раненного бойца. А Федор перелез через Феникс и забрался к пулемету.
   Светлана и Феникс вместе окружили нас магической защитой. Федор отстреливался, а я успокаивал Раду и переводил дыхание. Спина была мокрой от пота и крови, в легких неприятно булькало, и пару раз я откашливался кровью. Чертов эльф неплохо зацепил меня, но раны уже затягивались.
   - Куда ехать-то? - задал резонный вопрос Николай.
   Действительно. Остров маленький, далеко не уедешь.
   - Отъезжаем подальше от базы, настолько, насколько это будет возможно, а потом уйдем через портал, - предложила Светлана.
   Держалась волшебница хладнокровно. Лишь бледность и слегка подрагивающие руки выдавали её волнение. Мы все знали, что она давно влюблена в Сергея, а сейчас мы фактически бросали его на чужой земле. Невольно я вспомнил его просьбу.
   - За нами погоня, - обрадовал нас Федор.
   - Да вашу ж мать! - выругался Николай. - Держитесь, ща пойдем на рекорд!
   Меня сразу отбросило назад на сиденье, я при этом едва успел поймать и удержать Раду. Николай гнал по бездорожью, как по федеральной трассе.
   - Почему все так происходит... - с горечью прошептала Рада. - Почему все умирают из-за меня...
   Из-за шума только я смог расслышать слова девушки, но не знал, что ответить.
   Николай заложил резкий поворот, машину немного занесло, но вскоре она вывернулась. Сначала на меня упала Рада, а потом сверху еще и Феникс прилетела. В ответ на сдавленные ругательства, Николай бросил короткое:
   - Засада!
   И действительно по нам начали стрелять, а Федор открыл ответный огонь. Сзади нас догоняли враги, с одной стороны оказалась засада, а с другой уже блестело море. И что самое страшное - бой на базе прекратился, но на запросы Светланы никто не отвечал. У нас опять не оставалось времени на размышления.
   Николай, Федор и Светлана вдруг переглянулись. Николай и Света молча кивнули.
   - Ребята, уходите сами, - спокойно сказала Светлана, словно речь шла про прогулку до магазина.
   - Что значит сами? - вскинулась Феникс.
   - Сейчас будет хороший поворот с обрывом. Я приторможу, а вы прыгайте, спускайтесь с обрыва к морю и как только мы уведем погоню - уходите через портал.
   - Но...
   - Рыжая, ты приказ помнишь?! - рявкнул Федор. - Любой ценой спасти девчонку! Сергей уже выиграл для нас время, теперь наша очередь!
   - Феникс, прыгайте короткими прыжками по пересекающимся векторам и только потом уходите!
   - Куда?
   - Сами решите! Нам не говорите, что мы не знаем - то сказать не сможем!
   - Все! Пошли!
   Я распахнул дверь, и первый выпрыгнул из машины, упал, перекатился и сразу вскочил на ноги. Феникс и Рада прыгнули следом и попали в кусты. Николай сразу дал газу и помчался дальше, а я рывком поставил девчонок на ноги и погнал их вниз по обрыву.
   - Все! Падайте! Замри, Рада!
   Феникс упала в рытвину и притянула к себе Раду. Я лег рядом, сжимая в руках оружие и невольно затаив дыхание. Несколько минут мы лежали, не поднимая головы, а потом погоня прошла мимо.
   - Тихо. Пошли.
   Тихо, пригибаясь мы стали спускаться по крутому склону. В темноте Рада несколько раз спотыкалась и упала бы, если бы её не держала за руку Феникс. Внизу бурлило неспокойное море.
   - Это хорошее место, - негромко произнесла Феникс, оглянувшись по сторонам. - Я сейчас открою переход.
   Из-за холмов, в той стороне, куда уехали наши товарищи, донеслось эхо взрыва.
   - Это... - голос Феникс дрогнул.
   - Открывай портал, - сказал я. - Времени нет.
   Через пару секунд она открыла портал, и первая прошла через него. За ней заскочила Рада, а следом ушел я.
  
   Теплый ветер. Яркие звезды на ночном небе. Запах винограда и земли. По словам Феникс, мы сейчас где-то на юге Франции. После пяти прыжков, мы решили немного отдохнуть среди виноградника и перевести дыхание. А заодно прийти в себя и немного подумать о том, что делать дальше.
   Рада сразу молча опустилась на землю, обхватила руками колени и спрятала лицо. Феникс села рядом с ней, молча обняла её и стала поглаживать по голове. Саму Феникс успокаивало то, что я был рядом с ней, а вот мне уже надеяться было не на кого. Даже спросить совета я не мог.
   Надо было искать место, в котором можно было спрятаться, но вот только где было такое место? Свой дом я сразу отмел в сторону. Да, мы его неплохо укрепляли, да там можно спрятаться, но если смотреть на вещи реально, то против такого вторжения мы не продержимся и пяти минут. А вернуться в наш отдел - значит подставить ребят. Я не сомневался что они - во всяком случае, большинство из них - не струсят и не побегут. Но что они смогли бы сделать там, где не справились лучшие бойцы Ордена?
   По этой же причине я не хотел искать убежища на одной из военных баз Ордена или в Кейродоне. Это было бы лишь временной передышкой. В идеале нам нужно было место, в которое в принципе нельзя прорваться силой.
   - Они все погибли? - безжизненным голосом спросила Рада, не поднимая головы.
   - Нет, - уверенно заявил я. - Эти ребята не столь просты, чтобы позволить каким-то остроухим уродам убить себя.
   "Игорь, пообещай мне, что не останешься прикрывать, не бросишь меня" - неожиданно попросила Феникс.
   В ответ я мог только промолчать. Я не умел врать в мыслях. Поэтому я просто подошел и крепко обнял Феникс.
   - Вставай, Рада. Надо уходить.
   - Куда? - спросила Феникс.
   - Хороший вопрос... - я не стал говорить вслух, а вместо этого четко представил образ места.
   - Хорошо, - улыбнулась рыжая. - Но для начала еще три ложных портала.
   Перед тем, как шагнуть в очередной проход, я достал из кармана телефон. Но, как я и предполагал, он не работал - сгорел от переизбытка магии вокруг.
  
   Глубокая ночь. Неприятный холодный ветер. И мокрый снег под ногами. Родные края встретили нас совсем неприветливо. После теплого Средиземноморья, холодная Сибирь казалось особенно холодной.
   - Надо было заскочить в какой-нибудь магазин за теплыми вещами, - стуча зубами от холода, сказала Феникс.
   Дом странного деда Федора стоял пустым и холодным. Я в этом не сомневался, но проверить стоило. Да, задним умом я тоже подумал, что надо было реквизировать где-нибудь теплые вещи - наши то все остались на базе! Мне-то ничего, потерпеть могу, а вот девушкам несладко стало.
   - Не так уж и холодно, - одобряюще произнес я. - А будем быстро идти - не замерзнем.
   - Добрый ты, - проворчала Феникс.
   - Пошли, не будем терять времени.
   Феникс сказала, что открыть портал ближе она не могла из-за места силы. Я в магии не разбирался, так что поверил ей на слово. Дорога была знакомой, но идти в летней обуви по мокрому снегу навстречу пронизывающем ветру не так просто.
   К счастью Рада немного взбодрилась. Взгляд её прояснился, она подняла голову и уверенно шла следом за Феникс, ежась от особенно сильных порывов ветра и изредка ругаясь на холод. Я замыкал нашу небольшую колонну, а заодно пытался вспомнить, как зайти в гости к Яну.
   Потаённая страна, скрытая от глаз и недоступная для непосвященных. Ян несколько раз звал нас с Феникс к себе в гости, но мы каждый раз вежливо отказывались - не было времени. Но сейчас у нас не было другого выбора, кроме как положиться на старые легенды. Если они не врали - вломиться в потаённую страну не могли даже сами боги.
   Вот только...
   Зарычав от злости, я кинулся, вперед оттолкнув, Феникс и Раду в сторону. Прямо у подножья холма, на границе между нашим миром и преддверьем страны сидхэ стоял он. Наш враг.
   - Долго вы ходите. Я уже даже заскучал и стал мерзнуть, - с ленцой произнес он и зевнул.
   В его облике не было ничего необычного: деловой костюм, лакированные туфли, мокрые от снега, короткая стильная прическа, золотые часы на руке и заурядная внешность. Но от него тянуло смертельной угрозой. Я смотрел на него и хотел сорваться с места и бежать как можно дальше. Забыть обо всем. Я никогда не думал, что могу испытывать такой страх... даже не страх, а дикий, липкий ужас, лишающий сил.
   Предвестник не спешил. Он всем своим видом показывал нам, что любое сопротивление бесполезно, а бежать бессмысленно. Самое страшное - так и было. Он победил сильнейших Хранителей, ему оказалось нипочем оружие богов, а нас он не догнал - опередил. Каким-то неведомым образом он заранее знал, где мы появимся.
   - Просто отдайте то, что мне нужно. Не усложняйте себе жизнь.
   Это бесполезно. Все мои инстинкты твердили, что драка с ним бессмысленна, мне не выиграть. В схватке с этим врагом храбрость не поможет. Это ведь так просто - шагнуть в сторону. Меня ведь даже никто не осудит. Любой поймет, что выбора у меня не было.
   Я поднял голову и посмотрел на равнодушные звезды. Потом взглянул на замершую в ужасе Раду и сказал:
   - Извини.
   - Что?
   - Извини, боюсь, я не смогу приехать к тебе в гости... Уходите.
   Я прыгнул с места, рванулся вперед, надрывая мышцы! Сзади что-то отчаянно закричала Феникс, но я уже не слышал. На бегу я отбросил в сторону оружие - оно мне все равно не поможет и оставил только нож.
   - Как же вы любите все усложнять, - грустно вздохнул Предвестник.
   Время для меня текло очень медленно, но я слышал слова врага громко и отчетливо! Это означало что...
   - И к чему это?
   Он уже стоял прямо передо мной! Я в упор метнул нож, но он его поймал двумя пальцами и отбросил в сторону. Зарычав от злости, я прыгнул на него, занося руку для удара... Предвестник неуловимым движением сместился в сторону, ушел от моего удара, схватил меня за горло и мгновенно швырнул меня в сторону!
   Перекатившись, я рыкнул от злости и опять рванул на врага, взрыв ногами снег! Убить! Вцепиться ему в горло! Убить! Разорвать! Убить его!!!
   - Надоел.
   Предвестник не глядя махнул рукой в мою сторону и в меня словно на полной скорости врезался "Камаз". На мгновение от боли и шока я потерял сознание, а когда очнулся, то уже лежал на красном от моей же крови снегу. Правая рука была сломана в трех местах и висела плетью, ребра треснули, а в животе что-то разорвалось.
   - Умри!!!
   Феникс стояла вся охваченная огнем, прекрасная и смертельно опасная. Её волосы превратились в пламя, одежда сгорела, а глаза светились от переполнявшей её силы. Резким жестом Феникс обрушила на Предвестника волну ослепительно белого огня звезд - самого горячего и опасного в её арсенале.
   Предвестник усмехнулся, поправил прическу и щелкнул пальцами. Заклинание отразилось от щита противника обратно. Феникс попыталась защититься, но не смогла. Огонь вокруг неё изменил цвет на черный и... Феникс закричала от нестерпимой боли!
   Я чувствовал все, что чувствовала она. Как сгорает кожа, как плавятся от жара волосы и как пахнет собственная сгорающая плоть...
   Взревев от ярости, я потерял остатки самоконтроля и как дикий зверь бросился на Предвестника! Один удар, второй! Прыжок в сторону и опять... темнота.
   - Надо же какой живучий, - с легким удивлением заметил Предвестник.
   Я лежал под деревом и уже не мог встать. И я даже не успел увидеть, когда и как он успел меня ударить. А любой обычный человек на моем месте уже давно был бы мертв.
   - Хранительница! Выходи давай! - весело крикнул Предвестник. - Все твои глупые защитники уже мертвы, и надеяться тебе больше не на кого. Или ты хочешь, чтобы я убил еще людей?
   Сделав паузу, Предвестник грустно вздохнул, покачал головой, а потом картинно щелкнул пальцами.
   - Надоело мне за тобой бегать.
   Незримая сила за шкирку схватила Раду и, словно котенка, бросила прямо к ногам Предвестника. Зарычав от злости, я попытался встать, но не смог. Все ниже спины просто отнялось... Похоже, что когда Предвестник вырубил меня и отшвырнул в сторону, я сломал позвоночник о ствол дерева.
   - Беги, Рада!!!
   С трудом повернув голову, я увидел Клио. Боги, насколько это было ужасное зрелище... На её теле остались лишь обрывки одежды, а вся она была покрыта сажей, грязью и запекшейся кровью. Вскинув серебристый лук, Клио натянула тетиву и резко отпустила. Призрачная стрела сверкнула, словно лунный луч, и насквозь пронзила Предвестника, но он лишь покачнулся и поморщился.
   Из кустов с ревом выскочил Всеслав, тоже весь в саже и крови. Он кинулся на врага как настоящий берсерк, держа над головой меч. С мгновенно потемневшего неба на Предвестника обрушились молнии, вспышка ослепила меня, а грохот грома оглушил...
   - Надоели, - ответил Предвестник и резко взмахнул рукой.
   Всеслава, которому оставалось всего два шага, магический удар просто взорвал изнутри, раскидав остатки тела по заснеженным кустам. Клио успела выстрелить еще два раза, а потом невидимый клинок разрубил ей грудь. Она судорожно вскрикнула, выронила лук и упала в снег.
   - А я ведь давал вам шанс, когда не стал добивать, - бросил Предвестник, поворачиваясь к Раде. - Ну, мадемуазель, вернемся к нашему разговору.
   - Забирай!!! - с надрывом в голосе и слезами на глазах Рада сорвала с шеи деревянный медальон и бросила в кусты. - Забирай Печать и убирайся к дьяволу!
   - А сколько людей ты убила из-за этой вещицы. Да-да, все они: лучница, те берсерки, беззаветно храбрый юноша и огненная волшебница погибли именно из-за тебя. Не сбеги ты тогда - они сейчас были бы живы и здоровы. Ну, как ощущения? Каково это убивать хороших людей?
   - Тварь!!! Это ты их убил!!!
   - Нет, не я. Я лишь дал им то, что они так хотели - храбрую и героическую смерть. Хотя они ведь даже не знали, что защищали ключ к Защите вашей ненаглядной Терры. Можно ли назвать героизмом, когда люди даже не знают, из-за чего они умирают? Но хватит разговоров.
   Предвестник подошел к Печати, поднял её, нахмурился и отбросил в сторону.
   - Все никак не можешь успокоиться. Хорошо, будь по-твоему!
   Одним движением он оказался рядом с Радой, схватил её за горло и легко поднял вверх. Девушка захрипела и забилась, тщетно пытаясь вырваться из мертвой хватки.
   "Удар. Всего один удар. Дайте мне сил всего на один удар! Боги, демоны, ангелы - кто угодно, дайте мне сил!!! Забирайте что хотите, только дайте мне сил всего на один удар!!!"
   Я попытался подняться. От резкой боли потемнело в глазах. Сердце билось редко и с перебоями, я потерял слишком много крови и слишком много сил. Ноги не слушались.
   Предвестник, держа Раду одной рукой, другую поднес к её лицу. Его ладонь окуталась серебристым сиянием и от Рады к ней потянулись золотистые нити.
   - А, вот значит как! - удовлетворенно хмыкнул Предвестник. - Умно, умно. Ты, оказывается, не могла отдать Печать, даже если бы захотела, потому что она в твоей крови. Надо запомнить этот способ.
   Взяв нож, Предвестник медленно воткнул нож Раде в живот. Она дернулась и сдавлено закричала от боли. А он неторопливо повел нож, очень неторопливо, и при этом с улыбкой смотрел ей в лицо, наслаждаясь её болью. Закончив, Предвестник подставил ладонь под струю крови, бьющую из страшной раны.
   - А вот и Печать. Все, ты свободна, - Предвестник небрежно отбросил Раду в сторону. Несколько секунд он любовался небольшим красным камушком, а потом вдруг резко обернулся и уставился на меня. - Надо же. Ты все еще жив. Надо это исправить.
   Я все-таки смог немного приподняться и с ненавистью уставился ему в лицо. Предвестник не спешил. Он давал время, чтобы я мог проникнуться своим положением, осознать всю безысходность и испытать ужас. Вот только мне уже не было страшно.
   - Ты разве не боишься? Или просто не понимаешь, что сейчас произойдет?
   - В отличие от тебя... я много раз умирал, - хрипло ответил я. - И я вернусь за тобой. Через сто или тысячу лет! Через сто или тысячу перерождений, но я приду за тобой и напомню про эту ночь!
   - Да? - усмехнулся Предвестник. - Тогда я скормлю твою душу демонам. После этого еще никто не перерождался.
   Копье прилетело откуда-то со стороны и вонзилось прямо посередине между нами. Предвестник удивленно оглянулся. А через мгновение из кустов выскочил Ян с красным копьем в руке. Молча взглянув на меня, он бросился на Предвестника.
   - Еще один дурак... - вздохнул Предвестник. - Ну, сколько можно?
   Ян подскочил к нему, присел и сделал быстрый выпад копьем. Предвестник лениво взмахнул рукой, отбивая удар. Копье Яна внезапно изогнулось под немыслимым углом и резко удлинилось, ударив Предвестника в подмышку. Он вскрикнул от боли и отпрыгнул назад.
   С другой стороны, словно из-под земли, выскочил невысокий парень с желтым копьем. Он пригнулся и наотмашь ударил Предвестника по ногам. Тот не успел уклониться от удара и получил царапину чуть ниже колена. Отпрыгнув назад, Предвестник уставился на пустяковую рану, которая не зарастала.
   - Сидхэ... - от вспыхнувшей ненависти Предвестника перекосило. - Вас, тварей, всех давно пора истребить!
   - За тварей сейчас ответишь, - коротко бросил Ян, кидаясь в атаку.
   Перепрыгнув через кусты, верхом на черной кобыле на поляну выскочила девушка в серебристом полушубке. Выкрикнув что-то на норвежском языке, она взмахнула рукой, и на Предвестника с неба обрушился град крупных ледяных осколков. С громким треском ломая деревья, на поляну приземлилась огромная девятихвостая серебристая лисица.
   И Предвестник побежал.
  
   На то, чтобы просто встать, у меня ушло много сил, а каких-то десять метров я брел целую вечность. Где-то вдали дрался Ян с Предвестником, с другой стороны доносился шум нескольких вертолетов. А небо на востоке начало светлеть. Эта ночь, уже казавшаяся мне бесконечной, все-таки заканчивалась.
   От Всеслава практически ничего не осталось, лишь кровавое пятно на снегу, да какие-то ошметки. Клио лежала на спине, уставившись в небо мертвым взглядом. Феникс была без сознания, но я чувствовал, что пока её жизни ничего не угрожает. Все-таки огонь её стихия - он не смог её убить.
   Рада еще была жива. Она лежала на снегу, сжавшись в комок и тихо стонала. Я упал рядом с ней на колени. Стоять уже сил не было, я то и в сознании с трудом оставался.
   - Тихо, тихо, девочка, - прошептал я.
   Скорей всего Рада меня не услышала... Её рана... глядя на неё, я от бессильной злобы заскрипел зубами. Предвестник мог убить её одним ударом, но вместо этого нанес ей такую рану, чтобы она как можно дольше мучилась.
   - Снег, - еле слышно прошептала Рада, - всегда мечтала увидеть снег...
   Где-то на краю сознания я отметил чей-то голос и быстрые шаги, кто-то спускался с холма, не разбирая дороги. Вскоре кто-то оттолкнул меня в сторону и склонился над Радой. Совершенно безразлично я отметил невысокий рост, забавные острые, длинные уши и девчачью мордочку. Нечеловек - кто-то из фэйри.
   - Она ранена...
   - Я... я уже не могу ей помочь...
   Она что-то говорила, доставала из сумки бинты и склянки, пыталась перевязать меня. Над головой стрекотал вертолет, из него на тросах спускались солдаты...
   Всего несколько минут. Помощь опоздала всего на каких-то пять минут...
  

Интерлюдия

  
   Зима в этом году началась рано. Снег пошел еще с вечера, а к утру разыгралась настоящая метель. Ветки, не успевших сбросить листву деревьев, с треском ломались под тяжестью мокрого снега, порой обрывая провода. Коммунальщики, как обычно не подозревавшие что в Сибири бывает зима, оказались не готовы к разгулу стихии. На улицы города вышло немного снегоуборочной техники, поэтому вскоре многие дороги оказались забыты снегом и застрявшими намертво машинами.
   Отдел Ордена не избежал общей участи. В шесть утра вырубило электричество. Дежурные запустили маленький генератор, обеспечивающий нужды охраны здания, а вот основной дизельный генератор заводиться наотрез отказался, и даже самый надежный способ - громко выкрикнуть несколько слов о чьей-то матери и хорошо пнуть - не сработал. Поэтому свет горел только на проходной и в лазарете, где был свой резервный источник питания.
   Лера, выглянув в окно, решила пойти пешком. Дойти-то дошла, но при этом вся успела промокнуть. Поэтому, увидев в коридоре Колю, спросила его:
   - Коля, можно в твоем кабинете переодеться? А то в общем уже народа полно.
   - Конечно, - кивнул Коля. - Там открыто.
   В кабинете было темно, поэтому первым делом Лера зажгла под потолком небольшой светлячок. И только потом увидела тихо сидящую в уголке Лаиру.
   - Привет, маленькая, - улыбнувшись, сказала Лера. - Хорошо тебе.
   - Почему? - робко спросила Лаира.
   - А ты в окно выгляни. До работы добраться, как на Северный полюс сходить. Не завидую ребятам, которым сегодня в патруль выходить. Позавтракать успела?
   - Нет. В столовой сказали, что электричества нет.
   - Понятно, - Лера достала из сумочки небольшую шоколадку. - Тогда держи.
   Лера сняла промокшие джинсы и достала из сумки юбку с колготками, но не успела надеть. В кабинет зашел мрачный, как сыч, Игорь. Лера замерла, не успев ничего сказать, но Игорь даже не взглянув на неё, что-то буркнув прошел к своему месту, не замечая сжавшуюся в уголке Лаиру. Лера несколько секунд постояла, не зная возмущаться ей или смеяться, а потом махнула на все рукой и спокойно оделась.
   - Игорь, как Феникс? - тихо спросила Лера.
   Игорь поднял голову, мрачно на неё посмотрел и неопределенно повел рукой. Последние дни мало кто в отделе осмеливался подойти к Игорю. От него испуганно шарахались, как от залитого кровью психа с бензопилой в руках. Лера самой себе не хотела в этом признаваться, но такого Игоря она боялась до дрожи в коленях.
   В кабинет зашел Коля и сразу с порога обратился к Игорю:
   - Слушай, полгорода без света сидит, а скоро, похоже, и вторая половина города присоединится к первой. Давай, наверное, домой иди.
   - На мне дело о тех вампирах висит, - устало возразил Игорь.
   - Да и хрен с ним, а перед Владиславом я тебя прикрою, если что.
   Лера подошла к Игорю и положила руку ему на плечо.
   - Игорь, иди к Феникс, - мягко сказала она. - Мы справимся без тебя.
   - Хорошо, спасибо, - кивнув, ответил он, вставая с места.
   Лера, решительно вздохнув, обняла его и тихо произнесла:
   - Не волнуйся, все будет хорошо. И передавай привет Феникс.
   Игорь молча кивнул, надел куртку и вышел из кабинета. Лера и Коля проводили его взглядом и переглянулись.
  
   В отделе никто не удивился, когда Сергей внезапно отправился в командировку, забрав с собой Игоря и Феникс. Коля вздохнул, что ему больше работы достанется, Владислав для вида поругался, и все продолжилось как обычно. Все знали, что через пару-тройку дней они вернутся уставшие, не выспавшиеся и недовольные, а потом возвратятся к обычной работе и никогда не скажут, где были и чем занимались.
   Пришедшие новости настолько шокировали весь отдел, что начальство не смогло их скрыть.
   На своих ногах обратно вернулись только Николай и Федор. Они десять часов держали оборону в одном гроте на берегу моря, отстреливаясь от нападавших наемников. Светлана все этой время прикрывала их магией и слегла с сильным переутомлением и магическим истощением.
   Сергея только через сутки откопали из-под обломков рухнувшего здания, живого, но сильно израненного. Игоря доставили в госпиталь военных Ордена на вертолете, при этом в дороге у него два раза останавливалось сердце, а потом он три дня провел в коме. Но сильней всего досталось Феникс. Ожоги оказались неглубокими, но покрывали около шестидесяти процентов поверхности кожи.
   Самой страшной же оказалось новость о том, что была полностью уничтожена одна из военных частей Ордена. Люди задавались вопросом, кто же мог разбить в бою такую силу и не находили ответа. Коля однажды, нарушив все инструкции, прямо спросил Игоря. Тот сначала долго молчал, а потом, когда Коля уже думал, что ответа не будет, сказал горько усмехнувшись:
   - А я ведь не имею права даже говорить вам о том, что бой вообще был! Наверное, должен придумать что-то вроде - случайно порезался, а Феникс играла со спичками!
   Коля молчал, не зная, что сказать, и откровенно боясь страшной ненависти, которая появилась в глазах у Игоря и его дрожащего голоса. Казалось, что он сейчас или расплачется или впадет в безумную ярость берсерка...
   - А нас просто порвали, Коля. Растоптали походя. Помнишь, как мы с тобой разнесли особняк Ашеров? Так вот также походя и весело улыбаясь, убивали нас.
   - Мы тогда никого не убили...
   - Да, мы не убили... а нас убивали, полторы тысячи солдат на острове, Клио, Рада, Всеслав... а ты и имена эти не имеешь права знать... как же все это достало...
  
   Лера запрыгнула на стол Игоря и поболтала ногами в воздухе. А Коля сел на свое место и откинулся назад на стуле.
   - Хороший сегодня денек будет, - улыбаясь, протянула она. - У меня куча работы, нужен компьютер, а он не работает. Ха-ха.
   - Лера, ты уже не пытаешься отбить Игоря у Феникс? - с невинным видом спросил вдруг Коля.
   - Ч-что?! - Лера покраснела как мак. - Это так заметно было?
   - Конечно, - усмехнулся Коля. - Хотя Игорь, скорей всего ничего не замечал. Что ты вообще такого в нем нашла?
   - Он единственный в отделе, кто видел во мне не смазливую бабенку, а стажерку. Пока все наперебой ссыпали комплиментами, он мог наорать на меня из-за ошибки. Да и вообще, учит он хорошо. Не зря Владислав доверил ему с новобранцами заниматься. Ну и, - Лера развела руками, - знаешь же это бабское "Как это так он на меня не смотрит?".
   - У него уже Феникс была, поэтому он на тебя и не смотрел.
   - И это тоже зацепило. Понимаешь, я поначалу не верила, что у них серьезные отношения. Они же вели себя скорее как хорошие друзья. Вот я и подумала: "А чем я хуже Феникс?". Да, она сильная волшебница, но ведь не это же главное в отношениях? А внешность и фигура у меня не хуже.
   - Это ты просто у них дома не была, - возразил Коля. - Давно было понятно, что у них все очень серьезно, просто они оба слишком уж... скрытные. Хотя, может быть, они сами не понимали своих чувств.
   - А теперь мне на Игоря смотреть больно, - призналась Лера, помолчала и грустно добавила: - хотела бы я, чтобы бы и меня кто-нибудь так любил. И не за внешность...
   - Какие еще твои годы, - махнул рукой Коля. - Найдешь кого-нибудь еще. Меня больше волнует, кто смог так отделать Игоря и Феникс... Если кто-то подобный нападет на нас - мы мявкнуть не успеем.
   - Коля, я давно спросить хотела, а что случилось у вас прошлой осенью? Я часто слышала разные слухи, но никто ничего не говорил прямо.
   - Хех, - Коля вдруг усмехнулся и покачал головой. - Смешно... теперь, я понимаю что чувствует Игорь. Лера, дело ведь в том, что я не имею права тебе рассказывать об этом. Подписку давал о неразглашении.
   - Блин, почему столько секретов! - возмутилась Лера. - Я уже больше полугода работаю в отделе, а мне словно бы до сих пор не доверяет никто. Если что-то случилось, из-за чего погибли сотрудники отдела - мы же должны знать об этом, вдруг опять что-то подобное произойдет?
   - А ты думала, в сказку попала? - спросил Коля. Он улыбался, но его глаза оставались холодными. - Это Орден, детка, хочешь выжить - учись держать язык за зубами, а уши по ветру. По твоему, почему я тебе лично приволок автомат и кучу патронов к нему и заставил держать его под рукой? Я это все, между прочим, за свои деньги покупал.
   - За свои деньги? - искренне удивилась Лера. - Я думала это из Ордена... подожди, это что получается, у меня дома нелегальное оружие?!
   - Да, и не ори так громко.
   - Но почему?
   - Потому что так нужно. Был у нас уже опыт...
   - Так...
   - Да, Лера, мы многое делаем в обход начальства, потому что не верим ему ни на грош. Мы - это старики отдела. Новобранцев пока не посвящали в это, но если что, помни - мы вас не бросим.
   - Уже хорошо, - буркнула Лера.
   - Извини, дело не в доверии или недоверии, а в том, что меньше знаешь - крепче спишь.
   Лампочка несколько раз моргнула и загорелась ярким светом, из соседних кабинетов донеслись радостные восклицания. Коля выглянул в окно и довольно хмыкнул:
   - Механики все-таки смогли завести эту старую рухлядь. Ох и попадет кому-то от шефа. Ладно, работаем.
   Лера кивнула и улыбнулась Лаире.
   - Пошли, мелкая. Покажу тебе как с компьютером обращаться. Пригодится.
  
   В кабинете Халворна тоже загорелся свет. Шеф отдела посмотрел на часы и недовольно буркнул, что пора кого-то на ковер вызывать. Сидевший за столом Сергей не обратил на это никакого внимания.
   - Ноябрь, - тяжело вздохнув, продолжил разговор Халворн. - Ты вправе так думать, но я не собирался подставлять вас! И мне бы и в голову не пришло пытаться убрать Клио и Всеслава прямо накануне войны! Это все...
   - Неудачное стечение обстоятельств, - дернув щекой, произнес Сергей.
   - Да... да! - Халворн резко ударил ладонью по столу. - Я знал, что ваших сил не хватит, чтобы убить Предвестника! Но я надеялся... весь Совет надеялся, что вы сможете отбить его атаку, отогнать его или хотя бы задержать до прибытия сидхэ и ёкаев!
   - А что говорил Оракул?
   - Оракул молчал в тряпочку! - зло бросил Халворн. - Он даже на прямой вопрос не соизволил дать ответа! Зато теперь...
   - Что теперь?
   - Он дал четкие указания. Экспедиция в Агартху. Оракул поименно перечислил всех, кто должен туда отправиться, назвал точное время и маршрут.
   Сергей ничего не ответил. Он уже знал все это и даже то, о чем Халворн промолчал или не знал сам.
  

Путешествие к центру Земли

  
   Непривычно холодный и снежный октябрь подходил к концу. Одна странная цыганка, а скорей всего норна, обещала мне дать все ответы именно в октябре, но пока ничего не происходило. Даже карты Таро больше не появлялись.
   Не привыкшая к холодным ветрам, снегу и сквознякам Лаира надолго слегла с пневмонией. В принципе форма была не опасная, но сказалась общая слабость девчонки. Другие новобранцы понемногу втягивались в работу. Марина некоторыми делами занималась самостоятельно, а Катя стала отзываться на прозвище Ангва, нередко бегала в патруль сразу в форме волка и однажды ловко задержала дикого оборотня.
   В целом, жизнь шла своим чередом... но не для нас с Феникс.
   Врачи, используя магию и сильные лекарства, быстро вылечили ожоги, но остались страшные шрамы. Бедра, живот, руки и большую часть спины покрывали уродливые, бугристые рубцы. Один самый большой и некрасивый шрам тянулся от правого плеча, охватывал ключицы, шею и захватывал почти всю правую половину лица.
   Теперь Феникс даже дома ходила в плотной одежде, закрывавшей все тело, а на руки надевала перчатки. Впрочем, нигде как дома Феникс сейчас и не ходила. Ей просто не хватало сил выйти на улицу и выдержать взгляды людей.
   Но тяжелей всего ей было пережить даже не потерю красоты и не поражение в бою, а то, как именно Предвестник победил её. Я понял это далеко не сразу, понадобилось время, чтобы сопоставить обрывки мыслей Феникс, сухие строчки доклада и мои довольно скудные знания о магии. Предвестник перехватил контроль над её пламенем и смог обратить огонь против неё.
   Со всем этим мы бы смогли справиться, нужно было лишь время, но вот его-то как раз и не было. Сергей вызвал нас в новую командировку. Я думал соглашаться или нет (хотя моего согласия никто и не спрашивал), но Сергей намекнул, что по сути это продолжение недавней командировки, так что выбора у нас не осталось.
  
   На этот раз обошлись без магии. Сначала пришлось лететь на самолете, обычным гражданским рейсом через Москву в Турцию. Из аэропорта нас на автобусе довезли до военной базы Ордена. Для Феникс эта поездка далась тяжело. Я чувствовал, что ей все время казалось, что все люди вокруг пялятся на её шрам. Конечно, это было не так благодаря легкому маскирующему заклинанию Светланы. К счастью хоть на базе на нас никто не обращал внимания.
   - Сегодня ужинаем и отдыхаем, - решил Сергей, - а завтра получаем у местных паек, дополнительное снаряжение и отправляемся.
   Вопросов ни у кого не возникло. Да и в целом атмосфера в комнате была мрачной, даже весельчак Николай не рвался шутить. Все-таки наш маленький отряд еще ни разу не терпел настолько разгромного поражения. Неудачи случались, но не такие.
   Для нас выделили целый этаж в гостевой зоне базы. Помещения были скромными, но удобными и до боли напоминали такое же здание на греческом острове... Все ужинали в столовой, а мы с Феникс отдельно в нашей комнате. И даже так, наедине со мной она ела через силу.
   - Поешь еще немного, - тихо попросил я. - Сергей предупредил, что следующие две недели будем питаться только пайками.
   - Не хочу...
   - Ты и так уже похудела, одни кости торчат.
   - Если противно - не смотри!
   Феникс бросила вилку, резко встала из-за стола и пересела на кровать. Я мысленно вздохнул, а потом взял её тарелку, вилку, сел рядом с ней и обнял одной рукой, другой протягивая тарелку.
   - Съешь еще хоть пару кусочков, мясо же вкусное.
   - Ты готовишь лучше, - ворчливо ответила Феникс, но все-таки наколола на вилку тушеное мясо и стала медленно жевать его.
   Я провел рукой по коротким, колючим, только-только начавшим отрастать волосам Феникс и ласково произнес:
   - Ёжик.
   - Тебе же никогда не нравились короткие прически...
   - Твоя нравится.
   - Так может мне и не отращивать волосы, а бриться налысо?
   - Если хочешь - то делай так, - терпеливо ответил я.
   Феникс косо на меня взглянула и закинула в рот еще один кусок мяса.
   - Бесишь.
   Я ткнулся носом в её шею и тихонько прикоснулся губами к небольшому участку гладкой кожи. Феникс недовльно фыркнула и повернулась ко мне. Увидев уродливый шрам так близко, я не выдержал и отвернулся, сжав зубы...
   - Игорь, ты не виноват... - тихо произнесла Феникс. - Ни в том, что случилось со мной, ни в...
   - Я обещал защитить её, - глухо ответил я. - Обещал приехать к ней в гости и еще раз сходить на море...
   - Мы оба это обещали, Игорь. Мы оба...
   За окном уже темнело. Феникс прямо в одежде улеглась на кровать. Я убрал тарелки на стол и лег рядом с ней. Разговаривать нам не хотелось, да и не о чем было, поэтому мы просто долго лежали рядом.
  
   На следующий день мы завтракали рано и все вместе за одним столом.
   - Заправляйтесь плотней, пока есть возможность, - предупредил всех Николай. - Следующие две недели нормально поесть не получится.
   - Стандартный походный паек содержит в себе все необходимые элементы для сбалансированного питания и достаточно питателен, - сухо заметил Сергей.
   - Ага, - без особого энтузиазма кивнул Николай. - Вот только вкус в него забыли положить.
   - Пайки разве не вкусные? - спросила Светлана.
   - Да как сказать? Так-то может и вкусные, но когда ты только ими и питаешься, то они уже на третий день поперек горла встают.
   После завтрака мы получали снаряжение: несколько палаток, спальные мешки, по паре комплектов полевой формы на каждого, а также каски, веревки, карабины и прочее снаряжение спелеологов, плюс ко всему этому еще и паек. О цели нашего похода и маршруте Сергей по-прежнему ничего не говорил.
  
   Дальше нас везли на вертолете, причем довольно долго. Через пару часов внизу показались горы, а еще через пару часов, вертолет завис над глубоким провалом, к которому было не подобраться с земли. В географии Турции я не разбирался, и поэтому не знал что это за горы.
   Вниз мы спускались на тросах. Первыми на земле оказались Федор и Николай, мы с Сергеем опустили вниз все наше снаряжение, затем помогли Феникс и Светлане, а только после них спустились сами. Турецкие военные нам не помогали, но были рядом и пожелали удачи на прощание.
   Внизу ничего интересного не оказалось. Просто большая и глубокая яма с отвесными краями и кучей каменных обломков на дне. Солнце сюда не заглядывало, растений никаких не было, как и животных, только незнакомая птица сердито смотрела на нас из гнезда на скале.
   Пока мы все недоуменно оглядывались, не понимая, зачем мы сюда спустились и куда идти дальше. Сергей подошел к каменной стене и приложил к ней золотой амулет, размером с пятирублевую монету. Сначала ничего не происходило, а потом по стене пошла рябь, иллюзия исчезла, и мы все увидели узкую щель.
   - Нам сюда, - сказал Сергей. - Светлана.
   Девушка щелкнула пальцами, зажгла небольшие светлячки и отправила их в узкий проход. Я пошел первым, протиснуться сквозь щель можно было только боком, не говоря уже о том, чтобы идти сразу с рюкзаком. К счастью в двух метрах от входа пещера расширялась, а потолок поднимался вверх. Поэтому Федор остался снаружи и подавал нам рюкзаки, а мы протаскивали их и складывали в кучу.
   - Черт, кажется я застрял, - выругался Федор. - Как же тут узко.
   - Это просто кто-то слишком много ест! - голосом кролика произнес Николай.
   Светлана и Феникс, не выдержав, хихикнули, хотя ситуация была в общем-то не смешной.
   - Поговори мне еще, глиста худая! Агхр! - поднатужившись, Федор боком протиснулся внутрь. - Надеюсь, дальше таких узких мест не будет.
   - Не знаю, - ответил Сергей. - Идем дальше, привал сделаем позже.
   И, надев тяжелые рюкзаки, мы пошли по узкому туннелю. Идти в нем можно было только по одному, да еще часто приходилось нагибаться из-за выступов на потолке. Чем дальше мы шли, тем прохладней становилось. Каких-то подземных красот при этом пока не было, просто серый камень и все.
   - Мы идем сквозь Мглистых гор хребет, в пещере там небрежет свет, - тихо напел себе под нос Николай.
   - Перестань, - попросила его Светлана.
   - Что, песня не нравится?
   - Песня нормальная, концовка у неё не очень, да и голос у тебя, честно говоря...
   Николай хмыкнул, но спорить не стал. Всем было немного не по себе, кроме пожалуй меня и Сергея. Я привык к подземельям подгорода, темным и грязным, а Сергей всегда был хладнокровным как танк. А вот остальным было не по себе от мысли, что над головой толща камня, а вокруг реально никогда не заглядывало солнце.
   Но, как оказалось, это было только начало. Через пару часов туннель вывел нас в небольшую пещеру с идеально ровной дырой на полу диаметром около полутора метров. Рядом были намертво вбиты в камень крепления для веревок. Пока мы снимали рюкзаки и доставали веревки, Николай шутки ради скинул в провал камень и прислушался.
   - А где стук? - удивленно спросил Николай.
   - Не волнуйся, - успокоил его Сергей. - Дно есть.
   - Точно?
   - А ты спрыгни и проверь, - с усмешкой предложил ему Федор.
   - А может тебя столкнуть? Хотя нет, ты ж застрянешь там.
   - Хватит! - оборвал их Сергей. - Мы не на прогулке.
   - Серьезно? - делано огорчился Николай. - А я думал мы в турпоход по пещерам пошли!
   - Детский сад, - недовольно проворчала Светлана.
   - Значит так, глубина колодца сто пятьдесят метров, спускаться будем по одному. Сначала Игорь, Феникс и Николай, именно в таком порядке. Потом мы с Федором спустим на веревках все рюкзаки. Игорь, если не хочешь сидеть в темноте, бери с собой фонарик. Светлана сможет осветить только половину колодца, второю половину осветит Феникс, как спуститься. Понятно? Тогда надеваем каски и работаем.
   Конечно, я умел это делать. В курс моей подготовки входило и обучение альпинизму, а потом еще и постоянно приходилось на тренировках отрабатывать красивый и эффектный штурм зданий через окно. Но одно дело спускаться по кирпичной стене пятиэтажки, а другое дело в бездонный колодец, стенки которого были идеально гладкими, скользкими и словно бы оплавленными.
   Упираясь ногами в стену, я медленно спускался вниз. Вскоре я перестал слышать голоса товарищей, оставшихся наверху. Снизу тянуло холодом и сыростью, а светлячки Светланы были совсем тусклыми и лишь едва-едва разгоняли вечный мрак. Вскоре последний из них остался надо мной, и я медленно спустился в полную темноту.
   Тишина. Было настолько тихо, что мое собственное дыхание казалось мне слишком громким. Темнота. Даже не так - тьма. Полная и абсолютная. Лишь высоко над головой я мог различить небольшую искорку последнего волшебного огонька. Я не видел ничего и продолжал медленный спуск на ощупь.
   Можно было достать из кармана фонарик и включить его, но я не сделал этого сразу, а теперь оказалось, что карман перерывает трос страховки. Я попробовал сдвинуть его в сторону, но не получилось, так что я продолжил спускаться в полной темноте и слыша лишь свое дыхание.
   Нога неожиданно провалилась в пустоту и я повис на веревке. Опустившись еще немного вниз, я встал на ноги, достал фонарик и осмотрелся. Пещера, такая же как наверху, только дырка была не в полу, а на потолке.
   Феникс пришлось ждать долго. Когда она спустилась, я тихо выругался про себя. На касках крепились небольшие фонарики, но я про них забыл. Потом дело пошло быстро, Феникс осветила нижнюю часть колодца. Сергей и Федор спустили вниз все наши рюкзаки, а потом и сами к нам присоединились.
  
   Отойдя немного в сторону, мы устроили привал. Наш стандартный походный паек в основном состоит из однообразных брикетов непонятного состава и сладковато-солоноватого вкуса. Брикеты эти вполне питательны, легко грызутся и быстро усваиваются. В принципе, обычно в довесок к брикетам выдают разные консервы, в мягкой упаковке, но они тяжелее, поэтому Сергей решил вместо них взять больше упаковок с брикетами.
   - Сильно не налегайте, - посоветовал Сергей. - Нам надо растянуть наши запасы на три недели минимум.
   - Серьезно? - удивился Федор. - Эти пещеры настолько велики?
   - Да. В общем так, говорю коротко и один раз, так что слушайте внимательно, тебя это особенно касается, Феникс.
   Феникс на слова Сергея практически не отреагировала. Ей вообще было все равно, куда мы идем и зачем. Кое-как прожевав кусок питательного брикета, она нахохлилась, обхватила руками колени и сидела так, погруженная в мрачные мысли.
   - Это Анатолийская карстовая пещерная система, последняя из оставшихся подобных пещерных систем. Тибетская была разрушена еще около сотни тысяч лет назад. Знаменитая Мамонтовая пещера была открыта обычными людьми, поэтому главные проходы были уничтожены с помощь магии. Нам предстоит пройти по ней и опуститься на глубину более двух километров.
   - Мы что, к центру Земли идем? - спросила Светлана.
   - Да, - без тени шутки ответил Сергей. - Мы идем в легендарное подземное царство Агартха.
   - И что мы там забыли? - поинтересовался я.
   - Отчасти это обычная инспекционная проверка, подобные экспедиции Орден устраивал неоднократно. Отчасти - поиск ответа на некоторые вопросы.
   - А главная задача? - уточнил я.
   - Остановить Предвестника.
   - Серьезно? - воскликнул я, вскакивая на ноги. - Вот так просто взять и остановить? После того, как он легко разделался с нами?
   - Агартха место не простое, - спокойно ответил мне Сергей. - Там силы Предвестника будут значительно ограничены, а вот твои и Феникс наоборот возрастут. Он не сможет открыть туда прямой портал, также как и мы. И там он будет отрезан от большинства источников своей силы. Именно там мы собирались спрятать Раду, но не успели. Это понятно?
   - Да.
   - Заканчиваем перекус, поднимаемся и идем дальше. Времени у нас не так много.
   - А кто сделал тот колодец? - поинтересовался я, вспомнив странные оплавленные стенки.
   - Атланты, - коротко ответил Сергей. - Если верить доступным нам легендам, именно они первые нашли огромные системы пещер, исследовали их и проторили путь в Агартху.
   Поднявшись, мы надели рюкзаки, построились в колонну и пошли дальше.
  
   Стоило нам немного отойти от входа, как удобные туннели закончились и начались пещеры. А идти по ним было гораздо труднее, чем по ровным проходам, прорытыми атлантами, да и наш уютный подгород нельзя было сравнить с ними. Это была настоящая подземная страна, прекрасная и ужасная одновременно.
   Ровных полов тут не было вообще. Жалкое подобие тропы петляло между каменными колоннами, образовавшимися за века сталагмитами и упавшими с потолка обломками камня, а в местах, где свод пещеры опускался, мешали еще и сталактиты. Кое-где нам приходилось буквально продираться сквозь сплошной каменный лес.
   Воздух был тяжелым, холодным и сырым. С потолка часто срывались холодные капли и ухитрялись попадать прямо за шиворот, а на полу собирались ледяные лужи. Хорошо еще, что форма у нас была специальной, водоотталкивающей, а иначе бы она быстро отсырела прямо на нас.
   Пещеры шли под уклон, так что с каждым шагом мы все спускались все глубже. И как-то не по себе становилось, стоило подумать о толще камня над головой. Да и мысль о том, что в эти места никогда не заглядывало солнце тоже пугала. Время от времени мы натыкались на следы предыдущих экспедиций - то отметка на стенках, то сколотые сталагмиты, то следы привала. Следы людей обнадёживали - раз они смогли пройти, то и мы сможем.
   Первые пару дней красоты подземного мира нас восхищали. Не раз и не два мы останавливались и просили Светлану или Феникс осветить особенно красивую пещеру. А в одном месте Сергей даже устроил внеочередной привал, дав всем возможность побродить по пещере с красивым озером с темной ледяной водой.
   На ночлег мы останавливались в удобных местах. Ужинали пайком и отдыхали. Каждый при этом занимался своими делами. Федор и Николай обычно резались в "дурака", играя колодой старых, основательно засаленных карт с потертыми краями. Сергей делал пометки в дневнике экспедиции, смотрел по карте маршрут на завтра и отбивался от скучавшей Светланы. Сама Светлана отвечала у нас защитные заклинания и освещение.
   Одной из проблем, с которой мы столкнулись, была полная потеря чувства времени. Даже Николай, который всегда славился очень точным ощущением времени, и тот стал теряться. Отсутствие смены дня и ночи, да и вообще каких-либо временных ориентиров сильно сбивало с толку. Поэтому Сергей очень строго следил за порядком отдыха, сна и работы, для этого у него было сразу несколько точных часов.
   Еще нас сильно выручала магия. С её помощью мы сушили вещи, другим способом в пещерах это сделать было попросту невозможно, и уничтожали отходы. С последним была целая история. Непреложное правило спелеологии - не оставлять в пещере ничего кроме следов. Уникальная экосистема подземного мира настолько хрупка, что люди могут её уничтожить, буквально сходив пару раз в туалет. Поэтому на наших стоянках мы обычно выбирали один дальний угол, огораживали его куском ткани и ставили там пустую бутылку и пакет. Потом Светлана или Феникс магией уничтожали все отходы. А иначе бы их пришлось забирать с собой.
   Уставшая за день Феникс же сразу забиралась в спальный мешок и ложилась отдыхать. Казалось, что настроение у неё портится с каждым пройденным метром. Если вначале дороги она еще улыбалась, вместе со всеми любовалась красотой подземного мира, то уже на следующий день Феникс стало все безразлично. Она погружалась в апатию, шла только потому, что все шли, ела потому, что ей говорили есть, отвечала, если её спрашивали. Казалось, что если её не трогать - она просто ляжет в каменный пол и будет лежать там, пока не уснет вечным сном.
   Её дурное настроение быстро начало заражать остальных, поэтому идея вечерних посиделок умерла, так и не родившись. Чтобы не оставлять Феникс, я расстилал свой спальный мешок рядом с ней, забирался в него и, не обращая внимания на взгляды других, обнимал Феникс. Лежать так было неудобно, но главное то, что так даже во сне она чувствовала, что я рядом. И ей становилось немного легче.
   Сон в пещере, кстати говоря, то еще удовольствие. Во-первых - не жарко и очень сыро. Во-вторых - неровный каменный пол не давал нормально отдохнуть. Но самое главное - тишина. В пещерах очень тихо, так тихо, что хорошо слышно дыхание других людей, спавших в нескольких метрах от тебя и стук капель в соседней пещере. Поначалу это радует, но потом внезапно мозг начинает паниковать. Нехватка звуковой информации напрягает, заставляет подсознательно искать подвох и даже порождает слуховые галлюцинации.
   Мне было проще, в конце концов, я провел десятки часов в полной темноте и тишине, учась контролировать себя. А вот остальные поначалу даже засыпали с трудом.
  
   Спустя три дня подземные залы стали становится все меньше и меньше, вскоре большую часть пути мы стали идти по узким туннелям. Некоторые из них были естественного происхождения, а другие словно были проплавлены в скале с помощью магии или неизвестных технологий.
   Пока своды пещер и туннелей были где-то над головой, все было в порядке. Когда даже в высоких местах я смог без особых усилий потрогать рукой потолок - всем стало не по себе. А вот когда нам пришлось без малого час идти согнувшись - даже Николай перестал шутить.
   Толща камня буквально давали на нас. Все нет-нет, да с невольной опаской поглядывали на каменный потолок. Особенно сильно нервничала Светлана, когда видела трещины. Я лично умом понимал, что раз за прошедшие тысячи лет ничего не рухнуло, то нет никакой причины для того, чтобы оно обрушилось прямо над нами, но тоже подсознательно старался быстрее пройти под трещинами. Как ни странно, но меньше всех волновалась Феникс. Ей было просто наплевать на все происходящее вокруг, она смотрела вниз и механически передвигала ноги.
   На четвертый день нас ждал новый колодец, на этот раз всего метров пятьдесят глубиной. Когда мы все спустились вниз, Сергей нас обрадовал:
   - Все, ребята, хорошая дорога закончилась.
   На это даже Феникс отреагировала.
   - То есть это была хорошая дорога? - уточнил Николай.
   - А что будет дальше? - севший голосом спросила Светлана.
   - Весело будет дальше, - сухо ответил Сергей.
   - Эх, блин, а хоббиты меньше через Морию шли, - устало вздохнул Николай.
   - Так у них Гендальф был, а у нас только мы с Феникс, - отозвалась Светлана.
   - Главное чтобы мы на Барлога не нарвались, - проворчал Федор, - патронов у нас с собой всего-ничего.
   - Отдохнули? - спросил Сергей, сворачивая карту. - Ползем дальше.
   - Может быть - идем? - уточнил я.
   - Нет, Игорь, я не оговорился.
   Как мне объяснил Федор, такая замечательная фигня называется шкуродер. Это узкий лаз, пробраться через который можно только ползком и с большим трудом. И шкуродерами их прозвали не случайно - в них на самом деле легко можно ободрать шкуру.
   - Если верить карте, то длина всего пять метров и один поворот, - сказал Сергей.
   Николай встал на колени и посветил фонариком в лаз.
   - А сколько лет это карте? - уточнил он.
   - Пятьдесят.
   - Мда...
   - У атлантов что, сил не хватило и здесь туннель пробить? - недовольно поинтересовался я.
   - Если увидишь кого-нибудь из них - спроси об этом, - сухо ответил мне Сергей. - Кстати, Игорь, угадаешь, кто пойдет первым?
   Перед тем как лезть, я снял с себя все лишнее, включая куртку, оставив только каску и закрепленный на неё фонарик.
   - Если вдруг застрянешь, попробуй выдохнуть и пролезть дальше, - предупредил Сергей.
   - Сергей, а может, просто портал откроем на ту сторону? - неожиданно предложила Светлана.
   - В этом месте лучше не пользоваться магией, - отрезал Сергей. - Об этом меня предупредили довольно недвусмысленно.
   Сначала было несложно, я лег на живот и бодро пополз вперед, скребя каской по потолку и упираясь локтями в стену. Почему-то сразу вспомнилось детство, я даже хихикнул от этого. А вот потом мне стало не до смеха. Свод опустился, и я буквально почувствовал себя зажатым в толще камня. Ощущение того, как тебе на спину давит толща камня просто непередаваемо. Подумав о том, что стоит этой скале просесть всего сантиметров на пять-десять и меня попросту раздавит как мокрицу, я невольно сглотнул и очень резво заработал руками и ногами.
   - Все в порядке, - крикнул я, выбравшись на другой стороне.
   Следом за мной прополз Николай с веревками. С их помощью мы вдвоем перетащили к себе все наше снаряжение, а потом полезли остальные. Феникс пробралась довольно быстро и без звука. Я подал ей руку и помог встать, она все также молча отряхнулась и села на камень отдыхать.
   А вот Светлана чуть не застряла. Сначала она просто ползла и ругалась, а потом вдруг затихла и остановилась.
   - Светлана, что случилось? - спросил я.
   - Не думала, что когда-нибудь это скажу, - сдавленным, дрожащим голосом отозвалась девушка, - но... какого черта у меня такая большая грудь?! Она мешает! Ну почему у меня не первый размер?!
   Мы с Николаем не выдержали и засмеялись.
   - Смешно вам, сволочи?! Я застряла тут!
   - А ты просто подумай о том, как сейчас отлупишь нас и ползи дальше, - посоветовал ей Николай.
   - Просто отдохни немного и успокойся, - добавил я и тут же соврал, - между прочим, самое узкое место ты уже проползла, так что тут застрять не должна.
   Через минут пять Светлана и в самом деле вылезла, встала с помощью Николая и, счастливо рассмеявшись, крепко его обняла. В уголках глаз у неё блестели слезы, но это были слезы от нахлынувших эмоций, а не от страха.
   А вот Федору пришлось тяжелее всех. Он застрял капитально.
   - Это потому, что кто-то слишком много ест! - голосом кролика из известного мультфильма произнес Николай.
   - Слышь ты, умник! Я сейчас вылезу, сложу тебя пополам и обратно запихаю! Вот тогда и будешь шутить!
   - Ты сначала вылези, жиртрест!
   - Ах ты ж глиста помойная!
   - Жирный-жирный, как поезд пассажирный!
   Дальше начались сплошные маты и ругательства, от которых Светлана покраснела, а Феникс оживилась и впервые за пару дней заинтересовалась происходящим. Федор, судя по звукам, извивался ужом, пыхтел, ругался, но полз вперед. Выбравшись, он с наслаждением выпрямился и громко выдохнул.
   - Я тебя точно когда-нибудь прибью! - пообещал он Николаю.
   - Обязательно, - кивнул тот. - Серега, все в порядке!
   - Зараза, плечами все время застревал, - добавил Федор.
   Немного передохнув, мы надели рюкзаки, и пошли дальше по узкому и извилистому туннелю.
  
   В тот день мы прошли еще немного и встали на ночлег. После ужина, решения бытовых проблем и небольшого отдыха, мы стали готовиться ко сну. Здесь оказалось холоднее, чем было выше, и по моим личным ощущениям, влажность увеличилась. Но мы все легли спать как обычно - Сергей, Светлана, Федор и Николая рядом друг с другом, а мы с Феникс чуть в стороне от них.
   - Все, я гашу свет, - предупредила Светлана.
   Через пару секунд она погасила все светлячки, кроме одного тусклого под самым потолком. Не то, чтобы в нем была какая-то необходимость, но спать совсем без света в кромешной темноте и тишине на такой глубине было бы жутковато.
   "Игорь", - неожиданно мысленно позвала Феникс.
   "Чего тебе, Рыжая?"
   "Мне холодно. Можно я в твой спальник залезу?"
   Сначала я немного удивился, а потом кое-что вспомнил и согласился. Когда турки выдавали нам спальные мешки, кто-то, вроде бы Николай, заметил что они полуторного размера. На что турки ответили, что нужно брать именно такие мешки, потому что в них можно забраться вдвоем.
   Феникс заползла ко мне без лишнего шума, но при этом ухитрилась несколько раз больно стукнуть меня коленкой и локтем. Да и мне пришлось повозиться, чтобы устроиться поудобней. Я лег на бок, положил руку под шею Феникс, а другой обнял её за талию и прижал к себе. Пахло от Рыжей просто замечательно: потом, пылью и немытыми волосами.
   "От меня воняет", - вздохнула она.
   "Не воняет, а пахнет", - поправил я.
   "Да ну тебя..."
   Вместо ответа я залез рукой под одежду Феникс и стал поглаживать её по спине и животу. А она сердито укусила меня за подбородок.
   "Злая ты..."
   "Ребята же услышат..."
   "Ну и что?"
   Уже одно то, что Феникс неожиданно словно бы очнулась и вынырнула из мрачных переживаний, меня так радовало, что мне было просто наплевать на то слышат нас или нет. Потерпят. Не знаю, что тут помогло, сегодняшнее испытание шкуродером, сильный холод или неожиданная близость в одном спальнике.
   Феникс прочитала мои мысли, но вместо ответа тихо хихикнула и поцеловала меня...
   "Согрелась?" - спросил я через пару минут.
   "Ага"
   "Тогда давай спать"
   Феникс еще немного покопошилась, устраиваясь поудобней, потом уткнулась носом мне в шею и заснула. А вот мне уснуть было сложнее. Поза была не самая удобная, теплое дыхание Феникc щекотало шею, да и еще и жарковато стало. Впрочем, чего только не вытерпишь ради близкого человека.
  
   От остальных не укрылось то, что мы с Феникс спали в одном спальнике, но на это почти никто не обратил внимания. Только Светлана сначала долго смотрела на нас, а потом бросила довольно коварный взгляд на Сергея. Тот ничего не заметил.
   Впрочем, вскоре всем стало не до этого. Нас ждало одно из самых тяжелых испытаний в этой экспедиции...
   Внизу неровный темный камень с выступами, ямками и острыми сталагмитами. Над головой километровая толща камня. Между полом и потолком в лучшем случае полметра, а во многих местах и того меньше. Впереди ноги и задница товарища, сзади каска, фонарь и усталое лицо другого спутника. Все что остается - это упрямо ползти вперед, привязав к ногам рюкзак и прочее снаряжение.
   Этот участок пути назывался - Кротовая нора. Относительно нормальный проход давно завалило, но был еще один путь, не то промытая водой щель, не то вентиляция сделанная атлантами. В ширину она была на разных участках от одного метра до трех, а в высоту не более полуметра. Перед началом пути, Сергей приказал всем надеть наколенники и налокотники. Они конечно помогали, но не сильно. Попробуйте ползти весь день, не поднимая головы!
   - Я теперь понимаю, что чувствуют тараканы под плинтусом, - проворчал Николай.
   - Тараканам проще, - отозвался Федор. - Они рождены для того, чтобы ползать, а вот мы...
   - Не знаю, кто там утопил Атлантиду, но я догадываюсь за что... - донесся голос Светланы.
   Переговаривались мы только во время остановок, когда все сползались в кучку. По-другому было просто никак. В узком проходе мы могли ползти только вытянувшись в цепочку по одному, а желания и сил кричать не было. Да и нельзя под землей кричать или громко разговаривать.
   Несмотря на все усилия за один день мы не успели пройти Кротовую нору, так что ночевать пришлось в ней. Хорошо, что хоть мы наши одно место, с относительно высоким потолком - чуть больше метра.
   А на следующий день стало еще холоднее, а местами попадались целые залежи льда. Ползти по льду было немногим приятней, чем по холодному камню. Но и лед не был такой проблемой, как холодная вода. Стоило нам выбраться из Кротовой норы, как мы попали в относительно теплые пещеры. Теплые и очень мокрые.
   С потолка постоянно капала ледяная вода, при этом, по закону подлости, холодные капли часто попадали за шиворот. А под ногами были или наледи, на которых мы все с таким удовольствием поскальзывались, или глубокие лужи, подернутые сверху тонкой пленкой льда. А еще было красиво, когда свет от фонариков играл на гранях ледяных сталактитов и сталагмитов.
   В этих пещерах было так холодно, что не только мы с Феникс спали в одном спальнике, но и Сергей со Светланой, и даже Николай и Федор. Как говорят полярники - ко всему можно привыкнуть, кроме холода. Даже к храпу соседа.
   Хотя нет, привыкнуть к последнему оказалось сложно. Сергей внезапно начал храпеть по ночам. Причем лично мне не столько его храп мешал, сколько попытки всех остальных разбудить Сергея.
   - Игорь, убей тигра! - посреди ночи вдруг заявил Николай.
   - В смысле? - я спросонья не понял.
   - Эх... не служил ты в армии.
   Николай сам выбрался из спальника, взял пакет с вещами и хорошо врезал им Сергею по голове, задев при этом Светлану. Тот сначала схватил пистолет, потом обматерил Николая, он тоже в долгу не остался.
   - Что там случилось? - сонно пробормотала Феникс, зашевелившись у меня под боком.
   - Ничего особенного, - проворчал я. - У цирка идиотов ночная репетиция идет, спи давай.
   Дальше нас ждала бесконечная череда спусков, узких туннелей и шкуродеров. Мы давились надоевшими пайками, шутили над застрявшими в шкуродерах (как ни странно, но пару раз я застревал там, где легко прошел Федор), матерились во время спусков в провалах (особенно Николай, когда камень, выпавший из под ноги Светланы, едва не пробил ему голову).
   Что было хуже всего - мы начали привыкать к такой жизни. Спустя неделю поверхность с солнцем, ветром, свежим воздухом, теплом и бытовыми удобствами уже казалась чем-то бесконечно далеким и нереальным. Но к счастью любая дорога рано или поздно заканчивается.
  
   Выбравшись из очередного шкуродера, мы отряхнулись, надели рюкзаки, и пошли дальше. Последние два дня Сергей категорически запрещал пользоваться магией и сегодня опять повторил:
   - Светлана, Феникс - не вздумайте пользоваться магией! Даже самой пустяковой!
   А без магии нам всем сразу стало тяжко. Вещи быстро отсырели, а высушить их было практически невозможно. Хороший способ подсказал Николай - перед сном забирать промокшие носки в спальник. От тепла тела за ночь они просыхали... зато так сам спальный мешок отсыревал сильнее. Да и без светлячков Светланы стало темнее.
   Сергей долго и путанно объяснял девушкам, почему именно нельзя использовать магию в этом месте. По его словам, здесь проходила не то силовая линия, не то магический поток, не то еще какая-то неведомая хренотень, я так и не понял толком. И даже малейшие магическое действие вызовет сильные колебания этого потока, что в свою очередь приведет к подвижкам слоев камня вокруг нас. Учитывая то, что мы уже спустились на три километра - шикарная получилась бы братская могилка.
   - Как эта чертова прогулка закончится - устрою-ка я для себя шашлыки, - мечтательно заявил Николай. - Пожарю мяса килограмма три или четыре и буду есть, сколько влезет.
   - Рожа не треснет, четыре килограмма мяса в одного съесть? - хмыкнул Федор.
   - Завидуйте молча, товарищ.
   - А я первым делом заберусь в ванну и буду в ней отмокать, - мрачно произнесла Светлана.
   - Спинку потереть? - тут же предложил Николай.
   - Ты же в это время будешь мясо есть? - усмехнулся Федор.
   - Ну так, одно другому не мешает!
   Сергей шел первым, Николай и Федор за ним, ну а я, Феникс и Светлана замыкали колонну. Рыжая как обычно молча смотрела под ноги, даже не прислушиваясь к разговору, Сергей тоже думал о своем, ну а я просто слушал пустой треп Николай и Федора.
   Три хлопка почти слились в один! Николай, вскрикнув от неожиданности, упал и сразу перекатился за камень. Федор рывком прыгнул за ближайший сталагмит. Я оттолкнул Светлану и Феникс в сторону, а сам просто растянулся на полу, вжавшись в небольшое углубление.
   Через мгновение раздались частые и быстрые хлопки. Пули выбивали из стен каменную крошку, которая больно впивалась в голую кожу, а сами пули опасно рикошетили. Я не мог поднять головы, автомат висел прикрепленный к рюкзаку, а патроны к нему были где-то на дне рюкзака. Николай и Сергей оказались ранены первыми выстрелами, Федора неплохо прижали плотным огнем, а магией пользоваться мы не могли. При всем этом у нас не было лишней секунды даже на то, чтобы выругаться!
   Не поднимая головы, я услышал редкие выстрелы. Судя по звукам - это стрелял Сергей из пистолета "Гюрза". Повернувшись, я бросил взгляд на побледневших девушек. Они догадались отползти в сторону и погасить свои фонарики, ничем другим помочь они не могли.
   Кое-как стянув лямки рюкзака, я получил пулю в предплечье. К счастью это было не прямое попадание, а всего-лишь рикошет, кость осталась целой. Тянуться к автомату не было смысла, так что я вытащил из кобуры "пустынный орел".
   Вдох-выдох, вдох-выдох...
   Насытив кровь кислородом, я с места прыгнул вперед и в прыжке поймал еще пару пуль, но это уже не имело значения. Когда я был в боевом трансе, такая мелочь не могла меня остановить. Приземлившись на удобный выступ камня, я метнул нож, целясь по вспышкам выстрела, но промахнулся.
   Не задерживаясь ни на миг, я прыгнул опять, сначала на стену, потом, оттолкнувшись от неё, на другой каменный выступ. С него я, наконец, увидел впереди силуэт врага. Яркая вспышка на мгновение осветила пещеру, а грохот выстрелов оглушал всех, кроме меня. Враги опешили, всего на мгновение, но этого хватило.
   - В сторону!!! - рявкнул Федор.
   Я мгновенно прыгнул на пол и едва успел откатиться к стене, как загрохотали пулеметные выстрелы. Федор не видел врага, но в такой ситуации это не имело значение. Пули выбивали каменную крошку и поднимали в воздух пыль, рикошетили и сносили нараставшие веками каменные сосульки.
   Внезапно стрельба остановилась. Я тут же рванул вперед, вызвал в руку нож и сразу метнул в поднявшуюся навстречу темную фигуру. В другого врага всадил пару пуль, перепрыгнул труп третьего и застрелил последнего.
   - Ну вот нахрена! - тут же рявкнул Сергей. - Не мог кого-нибудь живым взять?!
   - Обижаешь! - тут же ответил я.
   Федор уже был рядом, вместе мы вытащили из неглубокой расщелины скорчившегося там последнего противника. Это оказался бледный как мел эльф с черными глазами, острыми клаками, как у вампира и белыми волосами. К сожалению, я немного промахнулся, бросая нож и вместо того, чтобы просто ранить его в плечо, пробил легкое. С другой стороны, разговаривать он все равно не собирался.
   Сергей задал пленному несколько вопросов на незнакомом мне языке, он отчасти напоминал эльфийский. Но эльф-наемник только хрипло рассмеялся в ответ, закашлял кровью и, мерзко ухмыляясь, что-то прошептал Сергею. Тот зло сплюнул и, вырвав из раны мой нож, добил пленного.
   - Чертово отродье, - выругался Сергей. - Предвестник приказал устроить им засаду на нас! Он знал, что мы пойдем этой дорогой!!!
   - А мы шли, как пионеры на прогулке, - скрипнув зубами, добавил Федор. - Чуть не положили всех, как куропаток!
   - Осмотреться! Обыскать лагерь эльфов!
   Отдав короткие приказы, Сергей пошел проверить Николая. А я первым делом зарядил автомат и повесил его на плечо. После этого мы с Федором быстро осмотрели лагерь противника и немного помародёрствовали.
   Судя по тому, что мы увидели, дела у эльфов были не очень. Несмотря на то, что они происходили из рода темных эльфов и могли видеть даже в полной темноте подземелий, к жизни в пещерах они оказались явно не готовы. Там, куда они выкидывали отходы, уже разрасталась плесень, их вещи промокли и покрылись грибком, а часть еды оказалась испорченной.
   - Похоже, их так достало это место, что они открыли огонь, едва увидели нас, - заметил Федор. - А подпусти они нас поближе...
   - Мы бы унюхали их, - возразил я.
   - Тоже верно.
   Мы забрали один мешок с эльфийскими галетами, плотно запакованные, они неплохо сохранились, в отличие от других припасов противника. Николаю повезло, обе пули прошли на вылет, не задев кость, а Сергей и вовсе отделался пустяковой царапиной. Но главная проблема оказалась в другом...
   Сергей вдруг уставился на трещины в стенах туннеля, а потом быстро произнес какое-то заклинание и побледнел. Я не успел спросить его, почему он использовал магию, как он закричал:
   - Быстро уходим!!!
   Он сам первый схватил рюкзак и надел его на себя. Мы с Федором переглянулись, но не стали задавать глупых вопросов, а сделали тоже самое. Светлана попробовала возразить ему, но, только взглянув в лицо Сергею, осеклась.
   - Быстро-быстро!!!
   На этот раз я пошел первым, держа в руках автомат. При этом, несмотря на то, что Сергей поторапливал, я инстинктивно медлил и всматривался в темноту пещеры, опасаясь новых врагов. Но никого не было. Вместо того вдруг раздался угрожающий треск, а на стенах появились новые трещины. Мы все замерли, испуганно глядя на свод пещеры
   - Эти остроухие твари использовали здесь магию! - зло бросил Сергей. - Тут все в любой момент может рухнуть!
   Больше ему никого торопить не понадобилось.
  
   Мы остановились перевести дыхание только тогда, когда добрались до каменного храма. Видеть так глубоко под землей здание было непривычно, но стоять под балками, подпертыми мощными колоннами было гораздо спокойнее, чем под каменным сводом пещеры.
   - Добрались? - хрипло поинтересовался Николай.
   - Почти, - ответил Сергей. - Не расхолаживайтесь, потом отдохнем.
   - Сергей, Николаю надо повязки переделать, да и Игоря тоже надо осмотреть, - резко возразила Светлана.
   - Нам осталось совсем немного! - отрезал Сергей. - Пройдем через портал, и можно будет нормально магию использовать. Так что Николай потерпит.
   - А я? - поинтересовался я.
   - А на тебе и так все заживает как на собаке, - отмахнулся Сергей. - Все, пошли!
   Идти и в самом деле оказалось недолго. Через весь храм шел длинный коридор, упирающийся в большие ворота, напоминающие парадный вход в какой-нибудь собор. Стены были украшены потемневшими от времени фресками. На одной из них я разглядел красивый город, окруженный восьмью каналами, на другой была изображена битва, в центре которой сражался всадник на восьминогом коне, а под потолком я увидел Морриган в окружении воронов, выглядела она именно так, как в моем сне.
   Но Сергей не дал нам любоваться древними фресками. Подойдя к бронзовым воротам, он приложил к ним серебряный медальон и сказал на языке Ордена:
   - Стражи Храма откройте проход в Агартху Хранителям Терры.
   Через мгновение ворота осветились ярким белым светом, и перед ними появилась дрожащая грань портала.
   - Пошли, - приказал Сергей и первым шагнул вперед.
   Первое что я почувствовал на той стороне - это свежий воздух, пахнущий травами, и тепло. Открыв глаза, я увидел уходящее вдаль поле, заросшее красивой золотистой травой. Дул легкий ветер и по полю бежали волны, а деревья шелестели листвой. Позади нас была невысокая скала, в которой стояли точно такие же ворота, как и на той стороне.
   - Красиво-то как, - вздохнула Светлана.
   - И наконец-то тепло, - улыбаясь, добавила Феникс.
   Мы с Федором и Сергеем тем временем осматривались по сторонам, держа оружие наготове. Не было ничего проще, чем устроить засаду в таком месте. Но никого не было.
   - Вроде тихо, - негромко произнес Федор.
   - Ага, но не расслабляйтесь, - сказал Сергей.
   А через пару секунд из-за дерева вышла девушка в белом свитере, черной юбке и волосами цвета светлого золота.
   - Добро пожаловать в Агартху, воины Ордена, - мелодично произнесла Арихико, глядя на нас с лукавой улыбкой.
  

Агартха

  
   Небо было интересного оттенка - светло-желто-голубого. При этом казалось, что это и не небо вовсе, а просто очень высокий, раскрашенный потолок. Солнце не было, но при этом светло было как днем. Я потянулся почесать затылок и тут же получил по нему.
   - Не дергайся! - отругала меня Арихико. - Шов неровный будет.
   Она с забавной серьезностью зашивала мне рану на плече. После недавней перестрелки на мои ранения никто не обратил внимания, в том числе и я. Не до этого было. А потом оказалось, что в руке застряла пуля, так что пришлось делать операцию. А так как Феникс и Светлана уже занимались с Николаем, за это взялась Арихико.
   - Зачем ты вообще зашиваешь? Все равно к вечеру только шрам останется.
   - Не глупи, зарастёт неровно - что потом будешь делать?
   - Ты нас словно дожидалась тут, - заметил я, припомнив неожиданно появление Арихико.
   - Я просто подумала, что если я внезапно появляюсь обнаженной у вас за спиной - это будет слишком неожиданно. И мне нужно было время, чтобы создать себе одежду.
   - Я думал, что ты только в моей тени можешь жить.
   - Агартха - это особе место. Когда-то давно здесь живые и мертвые могли встречаться и разговаривать, поэтому тут и я могу почувствовать себя живой.
   Я не стал расспрашивать её дальше, потому что меня это все на самом деле не сильно волновало. Я просто был рад тому, что могу с ней поговорить.
  
   На внезапное появление Арихико мы все в целом отреагировали сдержанно. Сказалась общая усталость, неожиданное нападение и переход через портал в Агартху. Федор вскинул было оружие, но, взглянув на меня, опустил его. Сергей очень удивился, Светлана тоже удивилась, но не сильно, а вот Феникс почему-то насупилась.
   - Что ты здесь делаешь? - спросил Сергей.
   - Разве не видно, - лукаво улыбнулась Арихико, - вас встречаю. Пойдемте, я покажу вам удобное место для лагеря.
   - Нам встречающие и провожатые не нужны, - ответил Сергей.
   - Да? - насмешливо спросила Арихико. - А в какую сторону вы дальше пойдете? Компасы тут не работают.
   Мы все дружно посмотрели на Сергея, а он с растерянным видом осмотрелся. Действительно, а куда дальше-то идти, когда вокруг лишь поле с невысокими холмами и редкими деревьями?
   - Вам ведь даже карту дали только до врат. Не догадываешься почему?
   Сергей выругался сквозь зубы и коротко приказал:
   - Игорь, иди вперед вместе с ней. Федор - прикрываешь сзади.
   На этом спор временно закончился. Арихико привела нас в удобную ложбинку, заросшую лесом. Со стороны она была незаметной, а вот мы из неё видели все подходы. Рядом был ручей с чистой и вкусной холодной водой и небольшое озеро, поросшее кувшинками.
  
   Разобравшись с боевыми ранениями, мы занялись обустройством лагеря. Поставили палатки, натаскали дров для костра, достали из рюкзаков котелок и прочий кухонные инвентарь. Николай сразу завалился спать, Сергей отправился осматривать окрестности, а Федор, на ходу смастерив пару удочек, пошел на озеро добывать ужин. Несмотря на то, что Арихико сказала, что вокруг нас на пару дней пути нет ни одного опасного существа или разумного противника, Сергей все равно приказал всем быть настороже. Так что мы не расслаблялись и держали оружие под рукой.
   Едва мы разобрались с первоочередными проблемами, как Светлана и Феникс буквально вприпрыжку побежали мыться, схватив котелок, мочалку и мыло. Заодно они и меня прихватили, чтобы я сидел в кустах и следил, чтобы к ним не подобрался никто крупнее мыши.
   Потом, когда девушки помылись, по очереди ополоснулись и все остальные. Воду нам всем грела Феникс, просто опуская руку в котелок. Отдохнувший Николай не преминул обозвать её кипятильником, после чего ему одному пришлось довольствоваться едва-едва теплой водичкой. А после мы все устроили прачечную, худо-бедно постирав носки, белье и перепачканную в глине одежду.
   Федор наловил рыбы, сварил уху и пожарил мелких карасиков прямо на огне. После надоевших пайков один только запах свежеприготовленной рыбы нас всех сводил с ума. А потом еще был чай... И это просто невероятно прекрасно, когда можно спокойно пить сколько угодно чая, не думая о запасах воды и о том, как трудно потом будет ходить в туалет.
   Ночь наступила довольно неожиданно и без заката. Небо просто постепенно потемнело и все. При этом, несмотря на отсутствие звезд и луны, пещерной темноты не было, а было примерно как в обычную безлунную ночь.
   Пока мы ужинали, Арихико сидела рядом с нами возле костра и медленно пила чай, от еды она отказалась. А у всех остальных, тем временем, назревали вопросы. От товарищей не укрылось ни мое знакомство с Арихико, ни то, что Сергей явно избегал её.
   - Так что ты тут делаешь? - сразу прямо спросил Сергей.
   - Чай пью, - не моргнув глазом ответила Арихико.
   - Что ты делаешь в Агартхе?
   - Гуляю, - улыбнулась Арихико. - Покажу вам дорогу да провожу до места.
   - И ты знаешь, куда нам идти?
   - А что тут гадать? В Храм Терры, куда же еще? И что ты так злишься, Хранитель, разве тебя не предупредили, что в Агартхе вам помогут?
   На лицо Сергея, словно тень набежала, но этого никто кроме меня не заметил. Он явно что-то знал, во всяком случае, он почему-то не задал ожидаемого вопроса о гибели Арихико.
   - А как, кстати говоря, зовут нашего очаровательного проводника.
   - Её не зовут, она сама приходит... - негромко сказал Сергей.
   - Называйте меня Арихико.
   - Это же японское имя, - удивилась Светлана.
   - Мое настоящее имя все равно никому ничего не скажет, - пожала плечами Арихико. - А это не хуже других моих прозвищ.
   - А как же Королева вампиров? - с холодной улыбкой спросил Сергей.
   Мы с Феникс переглянулись, а вот Николай, Федор и Светлана ничего не поняли.
   - Так меня называли какое-то время, - не стала спорить Арихико и, лукаво улыбнувшись, добавила: - Если хочешь, можешь называть меня так, Хранитель Молота Тора.
   Сергей бросил на неё раздраженный взгляд, но не стал ничего говорить.
   - Звезд не видно, - заметила Светлана, подняв голову.
   - Ага, небо тут вообще необычное, - согласился с ней Николай.
   - Поэтому в легендах Агартху прозвали подземным царством, - объяснила Арихико.
   - А на самом деле это другой мир, верно?
   - Не совсем, мы все еще на Терре. Агартха - это своего рода внутренний карман мира, искривленное пространство, в которое можно попасть только через портал в определенных местах.
   - Ага, а так как Кейродон - это наоборот внешний осколок, то на него проще попасть из другого мира, - предположил я.
   - Верно, - кивнула Арихико. - А в Агартху из другого мира попасть невозможно. Поэтому здесь всегда хранили секреты и тайны, здесь же и стоял замок моей семьи.
   - Здесь? - переспросил я. - Мы его сможет увидеть?
   - Нет, конечно, его уничтожили еще эльфы.
   После этого Арихико начали расспрашивать о том, кто она такая. Сергей морщился, но не мешал. Феникс делала вид, что не обращает внимания, но на самом деле внимательно слушала, а Федор задавал много вопросов. Я потом уже вспомнил, что в числе его интересов была и история древнейших цивилизаций. Арихико отвечала сдержано, не вдаваясь в подробности. Она рассказала о гибели Третьей расы и её семьи, а также о древней войне с эльфами из другого мира.
   Впрочем, мы недолго сидели у костра. Усталость давала о себе знать, так что вскоре все пошли спать. Я предложил Арихико лечь в нашей с Феникс палатке, но она отказалась, сказав, что не нуждается во сне.
   Мы с Феникс не стали забираться в спальные мешки. Вместо этого мы постелили их на землю и легли на них, укрывшись покрывалом и подложив под голову пакет с одеждой. Я по привычке потянулся к Феникс, но она неожиданно отпихнула меня локтем.
   - Ты чего? - удивился я.
   - Ничего, - буркнула она, наглухо закрыв свои мысли и эмоции.
   Я озадачено почесал затылок, повернулся к ней спиной и заснул. Но вскоре я проснулся из-за того, что Феникс сама стала прижиматься ко мне.
  
   После ползанья по пещерам путешествие по Агартхе казалось приятной прогулкой. Можно было спокойно идти, не боясь стукнуться головой об свисавший сталактит, не давила сверху толща камня, а воздух был свежим, чистым и теплым. В Агартхе вообще было удивительно хорошо и комфортно: ни жары, ни сильного ветра, ни комаров.
   Мы шли через поля, заросшие высокой золотистой травой, местами она доходила мне до груди. По дороге нам встречались небольшие перелески и пологие холмы, да маленькие речушки. В траве попадались упитанные фазаны, шустрые перепелки, осторожные зайцы и любопытные рыжие лисы. С последними вообще была беда. Они нас совершенно не боялись, подходили вплотную, обнюхивали и тут же пытались засунуть нос в рюкзаки. Одна такая рыжая плутовка успела выхватить из рюкзака Николая последний кусок копченой колбасы...
   - Стой, сволочь! Я не для тебя её всю дорогу от жиртреста прятал! Вернись, падла такая!
   Сгоряча он схватился за оружие, благо хитрая зараза отбежала от нас всего метров на сто, но Светлана и Феникс дружно заступились за лису и Николай лишь зло сплюнул. После этого Светлана наложила на все наши вещи заклинание, отпугивающее животных. С одной стороны так сразу стало проще, а с другой без этих наглых лис нам сразу стало скучно на привалах.
   Хотя когда одна лиса посреди ночи неожиданно закричала всего в двух шагах от лагеря, я думал, что сам перестреляю к чертовой матери всех лис в округе. Никогда бы не подумал, что эти кавайные зверушки могут так мерзко и громко орать...
   В целом Агартха напоминала среднюю полосу России во время бабьего лета, причем не настоящую, а скорее идеализированную из хороших фильмов. Не хватало только березовых рощ и больших рек. Животные тоже соответствовали. По ночам мы слышали волчий вой, а в одном лесу неожиданно увидели крупного медведя. К счастью медведь испугался нас больше, чем мы его, и сразу ломанулся через кусты вглубь леса.
   Но встречались нам и давно вымершие на Земле животные. Например, какие-то древние слоны размером с кабана и огромные олени с рогами до пяти метров. Это удивляло всех нас, но узнать, как и когда они попали в Агартху и почему не вымерли, мы не могли. Даже Арихико этого не знала.
   В дороге мы обычно шли молча. Федор шел впереди, протаптывая тропинку для остальных, сразу за ним Николай с винтовкой в руках. Он поглядывал по сторонам. Феникс и Светлана всегда были в середине, а Сергей замыкал колонну. Арихико обычно гуляла сама по себе, могла идти впереди всех, показывая дорогу, а могла надолго отходить в сторону.
   Федор и Николай взяли на себя снабжение отряда продовольствием, так как опыт у них был. Они то прямо на ходу подстреливали мелкую дичь, то рыбу ловили во время привалов, а пару раз отправляли меня, Феникс и Светлану на сбор грибов и ягод. Готовили они тоже неплохо.
   А по вечерам мы все собирались вокруг костра, ужинали и разговаривали. Вернее все расспрашивали Арихико. В основном вопросы задавал Федор, но иногда даже Сергей интересовался чем-нибудь.
   - Про первую и вторую расу я сама знаю не многое, - мелодичным голосом рассказывала Арихико. - Даже в наши времена они были легендой, а наш народ никогда не интересовался историей. В детстве я находила необычные развалины недалеко от дома и часто играла среди них с... с братом.
   Запнувшись на мгновение, Арихико отпила чая из кружки и продолжила рассказ:
   - Мы были воинами. Мои предки покорили много миров, сражались на равных с легионами Лордов Инферно, остановили восстание некромантов, разбили орду эльфов.
   - Отчего же тогда пала Третья раса?
   - Распри и междоусобицы, - с почти незаметной горечью ответила Арихико. - Мы были хорошими воинами, но плохими правителями и просто ужасными дипломатами. У дома Тесаэрхэ-нэ-раданхэ не было союзников. Никто не пришел к нам на помощь, когда дом пал. А после... они не недолго продержались. Слишком много оказалось великих и достойных людей из славных родов, а трон был всего один.
   Николай и Федор откровенно любовались изящностью и грациозностью Арихико. Я не раз и не два замечал, как они смотрели за тем, как она двигается, за её жестами в разговоре, а за её улыбку они, казалось, готовы были на что угодно. Даже Сергей, к большому раздражению Светланы, нет-нет, но задерживал взгляд на Арихико.
   Сама же Арихико со всеми была вежлива, всем улыбалась, но никого близко к себе не подпускала. Осознано или нет, но она ясно всем давала понять, что она со мной. Но при этом я сам не мог понять, что у нас за отношения. А еще Феникс...
  
   Слушая очередной рассказ Арихико, я внимательно смотрел на неё, невольно любуясь её красотой. Неожиданно Феникс поднялась с места и молча ушла в палатку. Я проводил ей взглядом и остался сидеть. Но Арихико замолчала и выразительно посмотрела на меня.
   - Что? - не понял я.
   - За ней иди! - сделав страшные глаза, приказала она.
   Я задумчиво почесал затылок, но спорить не стал и пошел за Феникс. Рыжая уже успела забраться в палатку и лечь в постель. Привстав, она недовольно посмотрела на меня.
   - Что пришел? Тебе же с ней так интересно сидеть!
   - Ты чего? - опешил я и от неожиданности ляпнул: - с чего ты взяла, что мне очень уж интересно у костра сидеть?
   Феникс опять наглухо закрывала свои мысли и эмоции, чего он не делала уже довольно давно. А я, честно признаться, обленившись, отвык угадывать её чувства лишь по словам и выражению лица.
   - А то я не вижу, о чем ты думаешь!
   - Знаешь, вообще-то это нечестно, - недовольно произнес я. - Закрывать свои мысли, а мои читать!
   Феникс вздрогнула, побледнела и, ничего не сказав, резко отвернулась и легла, накрывшись одеялом с головой. Я несколько секунд смотрел на неё, потом мысленно сплюнул и выбрался из палатки.
   - Дурак, - не оборачиваясь, сказала мне Арихико.
   - Ты что, все слышала? - раздраженно спросил я.
   - А вы кричите погромче, так вас не только я, а вся Агартха услышит.
   Увидев ехидное выражение лица Арихико, я опять мысленно сплюнул и повернулся к палатке.
   - Не ходи. Теперь уже поздно возвращаться, - негромко сказала она.
   - То иди, то не ходи!
   - Тебе не надо было оставлять Феникс, но раз уже ушел - то глупо возвращаться. Вы только еще сильнее разругаетесь.
   Я сел на свое место возле костра. Николай сочувственно взглянул на меня и молча протянул кружку. Я отхлебнул и поперхнулся, это оказался слегка разбавленный спирт.
   - А если Сергей увидит?
   - Как будто он не знает, - отмахнулся Николай. - И я же не напиваюсь, а так. Два глотка перед сном, чтобы спалось крепче.
   Он и в самом деле встал и пошел спать. Сергей, Федор и Светлана ушли еще раньше, так что у костра остались только мы с Арихико. Я подбросил несколько поленьев и налил себе в кружку остатки чая. Спать мне не хотелось, но и темы для разговоры не было, так что какое-то время мы просто сидели молча.
   Я думал о том, что, в сущности, совершенно не знаю Арихико. При первой встрече мы провели друг с другом чуть менее суток, второй раз я встретил ее, когда искал Феникс, а тогда мы разговаривали друг с другом еще меньше.
   - Извини, Игорь, - неожиданно тихо произнесла Арихико. - Я не смогла тебе помочь в бою с Предвестником.
   - Ты бы и не смогла... - попробовал возразить я.
   - Ты слишком добрый, - грустно улыбнулась она, покачивая головой. - Если бы на меня действовал алкоголь - я бы попробовала напиться. Я могла выйти из твоей тени и схватиться с Предвестником, но скорей всего он бы и меня одолел.
   - Но... кто он такой вообще? Ты его знаешь?
   - Да, - коротко ответила Арихико, отводя взгляд в сторону. - Он враг.
   - Ну, надо же, какая неожиданность, - съязвил я. - А...
   - Извини, но я не могу ответить тебе! - резко перебила меня Арихико.
   Она взглянула на меня, и я вопрос застрял у меня в горле. В её глазах было столько боли и горечи, что я просто не смог ничего произнести.
   - Все... все слишком сложно, Игорь. Но завтра ты узнаешь главное, потом через пару дней мы заглянем в храм Огня. Это нужно для Феникс. А вот потом нас будет ждать Храм Терры и Предвестник.
   Я молча кивнул. Не знаю почему, но я доверял Арихико. Может быть только потому, что хотел доверять ей. Разговор закончился, посидев еще немного, я ушел спать в палатку.
  
   На следующий день Арихико резко свернула в сторону. Когда мы перешли через гряду невысоких холмов, как она повела нас в густой буковый лес. Сергей спросил Арихико о чем-то, она коротко ответила, бросив на меня короткий взгляд.
   Через лес мы шли медленно. Густые кроны почти не пропускали свет, и внизу царил вечный полумрак. Подлеска практически не было, под ногами лежал толстый слой опавшей листвы, а стволы деревьев, выпирающие корни и крупные валуны густо обросли мхом. Густые бороды мха свисали с нижних веток. Воздух был густой, влажный и неподвижный. А еще в лесу царила жутковатая тишина. Мох и мягкая прелая листва под ногами заглушала шаги, а животных и птиц не было слышно.
   - Как старый лес... - негромко произнесла Светлана.
   - Он был таким уже во времена моей молодости, - тихо добавила Арихико.
   Мы все невольно понижали голос, переговариваюсь друг с другом. Лес казался нам поистине сказочным местом. Я подсознательно ждал, что за следующим поворотом окажется озеро с русалкой, выйдет из-за дерева единорог с прекрасной эльфийкой или же на узкой тропинке мы повстречаем седобородого волшебника.
   - Надеюсь, энты в этом лесу не водятся, - тихо проговорил Николай, оглядываясь по сторонам.
   Арихико вела нас по лишь ей одной видимой тропе. Я пытался чувствовать направление и понимал, что стоит мне лишь разок отвлечься - и сам я из этого леса не выберусь. Наверное, тоже самое чувствовали и остальные.
   После обеда неожиданно опустился туман, и стало все еще веселее. Видимость упала буквально метров до трех-четырех. Дальше все просто расплывалось в молочно-серой пелене. Арихико и Сергей быстро переговорили и решили пройти еще немного. Для этого мы стали идти буквально друг за другом, чуть ли не наступая на пятки. Сергей при этом шел замыкающим и постоянно следил, чтобы никто не отстал.
   Лагерь мы разбили рядом с небольшим лесным озерцом с темной холодной водой. Костер развели из старых, валявшихся на земле веток - никто не осмелился рубить деревья в этом лесу. Вскоре стемнело, а туман сгустился еще сильнее. Светлана и Феникс зажгли вокруг лагеря светлячков, но они мало помогали.
   На этот раз ужинали молча, каждый думал о чем-то своем. Темная, мистическая атмосфера тихого леса давила на нас. И дело было не только в тумане и тишине, все мы чувствовали, что это особое место, необычное. И не для людей.
   Перед тем как лечь спать, мы с Феникс опять успели разругаться, причем из-за какой-то глупости. Буквально моментально разозлившись друг на друга, мы разошлись. Она легла в палатке, а я возле затухающего костра. Вообще, спать на улице во время тумана не рекомендуется, особенно на голой земле. С туманом я ничего сделать не мог, а вместо постели положил кучу отложенных на утро дров. Арихико искоса глянула на меня, но ничего не сказала.
  
   Проснувшись посреди ночи, я вдруг понял, что лежу не на куче палок, а на чем-то ровном и твердом. Приподнявшись, я осмотрелся по сторонам - ни леса, ни лагеря вокруг не оказалось. Сначала я не мог понять, где я нахожусь, а потом увидел вдалеке невероятно огромную стену, края которой терялись в дымке где-то очень далеко. Цвет и поверхность у этой стены напоминали дерево... Вздрогнув, я посмотрел под ноги и понял, что сижу на исполинской ветке толщиной в полсотни метров!
   - Добрая ночь.
   Оглянувшись, я увидел знакомую странную цыганку. На этот раз она была в свободной белой рубахе, без пояса и обуви, а длинные темные волосы были распущены.
   - Здравствуй, норна.
   - Догадался? - улыбнулась она. - Может, еще и имя мое знаешь?
   - Скульд, - без раздумий ответил я. - Младшая из норн.
   - Верно.
   - А это...
   - Иггдрасиль.
   Невольно поежившись, я встал на ноги и оглянулся. Мировое дерево было настолько огромным, что его размеры просто не укладывались в голове.
   - Не думай об этом, - Скульд легко догадалась о моих мыслях. - Ты все равно не поймешь и не сможешь увидеть Иггдрасиль в его истинном облике. Это смогли сделать лишь немногие: Один, Велес, Прометей и еще несколько, но их имена тебе ничего не скажут.
   Я молча согласился с ней и постарался просто не задумываться о том, где я сейчас нахожусь. Скульд протянула руку и позвала меня:
   - Пошли.
   Едва я прикоснулся к её маленькой ладони, как мир вокруг меня на мгновение исчез... Моргнув, я понял, что стою возле небольшого пруда с чистой водой. Его берега были выложены камнем, заросшим мягким зеленым мхом, а вокруг росли величественные сосны.
   - Где мы?
   - У корней Иггдрасиля, возле источника мудрости. Игорь, молодец что не умер, - совершенно серьезно произнесла Скульд, наклоняясь к воде. - Сначала выпей воды, а потом я тебе все расскажу.
   Норна сложила руки пригоршней, зачерпнула воды и протянула мне.
   - А кружки нет?
   - Вода из этого источника, выпитая не с моих рук, убьет любого смертного.
   Я не стал спорить и послушно выпил воду. Ноги подкосились и я рухнул на мшистые камни, в жилах словно вспыхнул ледяной огонь, жуткая боль рвала меня изнутри, желудок горел, но я не обратил на это никакого внимания...
   Сергей с хладнокровным лицом топит в ванне отчаянно вырывающуюся Хильду Свенсон...
   Вцепившись руками в раскалывающуюся голову, я закричал от нестерпимой боли!
   Вайлет с ужасом смотрит на только что убитого брата...
   Не в силах терпеть, я катался по камням, орал и до крови раздирал кожу на голове, словно пытался...
   Шеф приказывает не предупреждать сотрудников отдела об атаке немцев, все должно выглядеть естественно. Аналитики сухо подсчитывают возможный размер потерь среди оперативного отдела...
   ... вырвать эту боль из головы, избавиться...
   Убийца подбирается к двери, за ней жертва. Сейчас она сама откроет дверь. Он не видит сторожевого заклинания на двери, не знает, что сигнал тревоги уже раздался и тем более, не знает, что этой ночью он выбрал жертвой подругу Игоря.
   ... от потока странных видений и чужих воспоминаний!
   Шеф и Сергей разговаривают с Саяной Гиблой, шеф пытается образумить ведьм и предотвратить войну, но тщетно...
   Чужие воспоминания перемешивались с отрывками из прошлого и будущего. Я видел места и людей, которых никак не мог видеть, слышал разговоры, которых не мог слышать. Я видел, как начальство хладнокровно подставляло оперативный отдел. Видел, как спокойно решали, как избавиться от Феникс, видел всю подноготную борьбы за меня российского и немецкого отделов Ордена...
   Пока я мучился, Скульд совершено равнодушно смотрела на меня сверху вниз. На её лице не было ни тени сочувствия.
   - Вставай, - холодно бросила она. - Времени у тебя почти не осталось.
   - Что это... - хрипло пробормотал я, пытаясь прийти в себя.
   - Вода из источника Мудрости. Она даст тебе возможность видеть прошлое и будущее, свое и других людей так или иначе связанных с тобой. К тебе уже приходили сны о твоих прошлых жизнях, будут и еще.
   Придя в себя, я кое-как встал на ноги.
   - Ты два раза обещала мне, что ответишь на мои вопросы осенью, рядом с Иггдрасилем.
   - Да. Спрашивай.
   - Что происходит?
   Скульд усмехнулась и покачала головой.
   - Вопрос из разряда "Почему небо голубое?". Извини, но на длинную версию нет времени, сам все поймешь потом.
   - Тогда расскажи хотя бы короткую версию!
   - Война, Игорь, происходит война, - выражение лица норны изменилось, она больше не улыбалась, и теперь никто бы не назвал её девчонкой. - Война, которая началась десятки тысяч лет назад, а сейчас нас ждет еще одна битва, битва за Терру.
   - Война с кем?
   - Я могла бы назвать сотни имен, но тебе бы они ничего не сказали, - покачала головой Скульд. - Ты встречался с Предвестником, он лишь марионетка другого, гораздо более опасного противника, но и она не главная наша проблема.
   - Кто она?
   - Ты уже слышал про неё. У неё тоже много имен, слуги называют её Госпожа или просто Она. Другие называют её Плясунья, потому что она очень любит пляски.
   Я вспомнил крики сошедшего с ума волшебника, кричавшего: "Она идет, и все мы спляшем для неё".
   - Если Предвестник так легко победил нас всех, то как мы сможем справиться с его хозяйкой?
   - Это сложно объяснить, Игорь, - осторожно произнесла Скульд. - Если бы я могла составить подробный план и дать его тебе - я бы так и сделала. Но есть множество... ограничений на вмешательство богов. Ты знаешь, что именно хранила Рада?
   - Какую-то печать, ключ к защите нашего мира.
   - Не совсем. Мир нельзя закрыть, это ведь все-таки не квартира. Было создана сложная система, ограничивающая приток силы на Терру. Грубо говоря, из нашего мира сделали безводную пустыню. Местные жители приспособлены к такой жизни, они умеют добывать воду. А вот чужаки, привыкшие к регулярным дождям, не выживут здесь. Но то, что защищает Терру, мешает нам её защищать. Мы не можем напрямую вмешиваться в то, что происходит на ней.
   Скульд замолчала и легким движением отбросила упавшие на лицо пряди волос.
   - Идя в пустыню можно взять с собой запас воды. И что-то я не заметил, чтобы Предвестник страдал от нехватки силы.
   - Не все так просто, - возразила норна. - Все упирается в потребности. Для тебя или для Феникс они невелики. Обычный маг будет какое-то время страдать от жажды, но привыкнет. Кто-то уровня Предвестника окажется практически беспомощным. Почему, по-твоему, он до последнего момента не рисковал выйти на открытый бой, а действовал исподтишка? Для той схватки он должен был запасать силу не меньше полугода, а это не так просто. А Плясунья попросту умрет в нашем мире.
   - А что изменится теперь, когда у них есть Печать?
   - А я не знаю, - криво улыбнулась Скульд. - Я, одна из трех Сестер, не знаю, что будет дальше. Не знает и Оракул.
   - Кто?
   - Не важно. Мы не знаем, как именно они попробуют использовать Печать. Суть в том, что вариантов будущего настолько много, что все словно сливается в белый шум. Причем, - норна сделала паузу и с многозначительным выражением лица посмотрела мне в глаза, - все зависит буквально от нескольких человек. А именно трех избранных.
   - И я один из них? - поинтересовался я.
   - Да.
   - Замечательно.
   Чего-то подобного я и ожидал. Недомолвки, странности и якобы случайные события слишком уж гладко укладывались в одну систему.
   - И Орден об этом знает?
   - Разумеется. Или ты, правда, верил, что разные отделения Ордена дрались из-за тебя только потому, что ты такой замечательный оперативник? Да будь ты хоть сколько угодно сильным бойцом - это бы никого не волновало бы. Дело не в твоей силе, как таковой, а в том, что именно твои поступки решат исход войны. И что самое страшное - никто не знает, что именно ты должен сделать: пожертвовать своей жизнью, убить кого-то, со знаменем в руках поднять солдат в решающую атаку или трахнуть голливудскую кинозвезду?
   - Можно про последнее поподробней? - усмехнувшись, спросил я.
   Скульд даже не улыбнулась.
   - Поэтому многие пытаются так или иначе повлиять на тебя и в тоже время боятся тебе хоть слово лишнее сказать. Российский отдел Ордена всеми силами пытается тебя контролировать, немецкий отдел хотел забрать к себе, японцы несколько месяцев уговаривали Рингёко и Йоко переманить тебя в Японию, даже у норвежцев были на тебя планы.
   - А Предвестник хотел меня убить.
   - Да. Он решил, что проще будет тебя физически устранить. Орден и Хранители, в свою очередь, потратили немало сил, чтобы защитить тебя. Времени осталось мало, какие у тебя еще есть вопросы?
   - Хм... почему эта... Плясунья хочет напасть на наш мир?
   - Она монстр, пожирающий миры, - коротко ответила Скульд.
   - Но... почему тогда про неё ничего не слышно? И что значит - монстр пожирающий миры? Это вообще как?
   - Если коротко - она родилась темной эльфийкой, собрала столько силы, что почти сравнялась с богами, но так и не смогла переступить через это "почти" и из-за этого лишилась рассудка и превратилась в одержимого силой и вечным голодом монстра. Про неё ничего не слышно просто потому, что она не трогает миры вроде Артана и ему подобных. Ей подавай миры уникальные и редкие, такие как Терра.
   Мне показалось, что Скульд что-то недоговаривает, но я не стал настаивать - просто отложил на память.
   - Зачем ты мне подкидывала карты Таро?
   - Это были знаки, предупреждения для тебя, - просто ответила Скульд. - Это были испытания, которые ты должен был пройти и понять что-то важное для себя. Столкнуться с собственным прошлым и поставить точку в давней истории. Решить для себя, кто ты и за что сражаешься. Выступить в роли судьи и карателя и понять всю ответственность правосудия. Встретиться лицом к лицу с темной стороной самого себя.
   Я задумался, о чем еще я хотел бы её спросить, но время аудиенции закончилось.
   - Все, Игорь, тебе пора идти.
   - У меня еще один вопрос! Сны, в которых мне снилось не прошлое и не настоящее, а... не будущее ли это было?
   - Разрушенные города, убитые друзья и проигранная война? Да, Игорь, это будущее, это то, что произойдет, если ты совершишь ошибку. Все, тебе пора...
   - Ты сказала, что от трех человек зависит исход войны, кто еще двое?
   - Тебе не стоит об этом знать, - отрезала Скульд. - Они гораздо слабее тебя и уже могут быть мертвы, так что лучше всего будет, если ты будешь считать, что остался один. Все!
   Я хотел было спросить еще, но норна шагнулась ко мне и прикоснулась холодными пальцами к щеке.
   - Иди, Игорь, главное ты уже знаешь, а с остальным разберешься.
   Не успел я ответить, как все вокруг меня исчезло...
  
   Открыв глаза, я увидел вокруг себя лес, палатки, услышал храп Сергея и легкое потрескивание дров в костре. Арихико сидела рядом со мной и сочувственно смотрела на меня.
   - Это был не сон, - негромко произнесла Арихико.
   - Что?
   - Ты сейчас подумал, не приснилось ли тебе? Так вот нет, не приснилось. Ты разговаривал со Скульд?
   - Да. А ты откуда знаешь?
   - Я видела, как ты ушел. Не забывай, что я живу в твоей тени. И я чувствую, что ты выпил воды из источника Мудрости, но не знаю точно, с кем именно ты разговаривал и о чем.
   - Да, я выпил воды, причем на халяву, - я сбросил с себя одеяло и сел. - А Одину за глоток пришлось глаз отдать.
   - А с чего ты взял, что ты ничего не заплатил? - резонно спросила Арихико. - Твоя плата может оказаться больше, чем у Одина.
   - Может быть.
   Я поднялся с места, налил себе из котелка остывшего чая и сел думать. На первый взгляд ничего не изменилось, хотя это и не показатель. Еще со времен обучения, я помню что любые контакты со сверхъестественным могут проявить себя самым неожиданным образом, так что Арихико права - я могу лишиться чего-нибудь подороже одного глаза.
   - Ты встречалась с Одином? - неожиданно спросил я.
   - Как сказать... - задумчиво проговорила Арихико. - Я старалась лишний раз не попадаться на глаза богам, потому что они порой сами не знали, чего хотели от меня. То им тайные знания подавай, то подробный пересказ истории, то в их войны влезай. С одним только Зевсом просто было - он хотел меня соблазнить. А с Одином я встретилась случайно и даже не поняла сразу, кто он. Очень уж он любил простым странником прикидываться.
   - И что он от тебя хотел?
   Арихико развела руками.
   - Я же говорю - они все сами не знали, что хотели от меня. Лучше расскажи, что тебе норна наплела?
   Я коротко пересказал разговор со Скульд. Арихико надолго задумалась.
   - Она соврала? - спросил я.
   - Нет, - нахмурившись, Арихико медленно покачала головой. - Она тебе сказала правду, но не всю.
   - И о чем же она промолчала?
   - Если бы я знала...
   Глубоко задумавшись, она прикусила большой палец и ушла глубоко в себя. Я медленно допил чай, подбросил в костер свежих дров.
   - Понимаешь, Игорь, - Арихико смотрела в костер и задумчиво покусывала палец. - Такая игра идет, что важно даже не то, что сказал или не сказал кто-нибудь, а то почему он сказал, то, что сказал или почему не сказал. А я не понимаю, о чем думала Скульд и почему она все именно так тебе объяснила?
   - Блин, чем дальше, тем все больше вопросов, - раздраженно бросил я. - У меня такое чувство, что один лишь я ничего не понимаю!
   - Просто помни, что Скульд целиком и полностью на твоей стороне, но у неё есть свои цели, о которых она тебе ничего не скажет. Орден хочет тебя использовать, но при этом очень боится тебя, потому что ты со своим юношеским максимализмом не приемлешь лицемерия, а Орден целиком и полностью состоит из него! Они врут ежедневно и в первую очередь своим сотрудникам. Хранители были бы для тебя идеальными союзниками, потому что у них всего одна цель - защищать Терру. Но Клио погибла...
   - Ты её знала?
   - Да, - кивнула Арихико, не отрывая взгляда от огня. - Мы встретились с ней на площади, тогда как раз какого-то эрцгерцога сербы убили, шума было...
   - Подожди! Это ты про Франца Фердинанда говоришь? Это же было в 1914 году!
   - Ну да, наверное, я не помню, какой это год был.
   - Но ведь Клио... сколько же ей лет было? - пораженно произнес я.
   - А, вот ты о чем. Не знаю, никогда не спрашивала об этом, но когда мы встретились, она уже была Хранителем.
   И вот так раз... неудивительно, что она была сильна, вот только всей её силы не хватило. Немного подумав, я задал еще один вопрос:
   - Арихико, ты на самом деле Королева вампиров?
   - Да, - ответила она и искоса посмотрела на меня.
   - Я слышал, хотя Орден это скрывает, что именно ты остановила Вампирскую эпидемию.
   - Я просто очень проголодалась.
   Я подумал, что она шутит и попытался улыбнуться, но увидев её взгляд сразу осекся. Арихико не шутила.
   - Ты знаешь насекомое - муравьиный лев? А я вампирская королева.
   От её тона мне расхотелось задавать другие вопросы. Немного посидев, я опять лег на дрова, завернулся в одеяло и заснул.
  
   На следующий день туман рассеялся и уже к обеду мы вышли из леса. Идти сразу стало легче и веселее, хотя никто особо не веселился. Сергей буквально витал в облаках, постоянно сильно задумывался, на вопросы отвечал невпопад, а то и не замечал их. А на Николая нашло какое-то меланхоличное настроение. Так что отрядом фактически командовал Федор. Светлана приставала с расспросами к Арихико, Феникс злилась на весь белый свет. А я... а я просто шел и старался ни о чем не задумываться.
   А еще через день мы подошли к величественным развалинам большого и очень древнего города. Впрочем, от самого города осталось немного, зато храмовые комплексы сохранились отлично. Всех кроме меня и Арихико сразу охватило необычное возбуждение, так что сразу стало ясно, что дальше мы никуда не пойдем. Едва разбив лагерь у небольшого ручья, все хозяйственные обязанности дружно свалили на меня, а сами разбежались по разным храмам.
   Арихико, тихо посмеиваясь, выступила в роли экскурсовода и показала всем желающим нужную дорогу. Хотя у меня сложилось впечатление, что все сами могли найти нужно место, потому что их словно магнитом тянуло.
   Приготовив нехитрый ужин, я поставил вокруг лагеря в удобных местах пару сигнальных растяжек - чисто на всякий случай - и пошел гулять по развалинам, закинув за спину автомат.
   Светлана медитировала на широком мраморном постаменте возле Храма магов. Федор с флегматичным видом точил найденный меч на ступенях Храма воинов. Николая и Сергея я не нашел, а вот Феникс сидела на коленях перед огнем, вырывающимся из трещины в земле. Неподалеку от неё под деревом отдыхала Арихико.
   - Посидишь здесь? - спросила она. - А я пойду за остальными пригляжу.
   - А зачем за ними смотреть? - удивился я. - Они же не маленькие.
   - В этом месте слишком легко увлечься. Храмы и прочие духовные искания - это хорошо, но не надо забывать, что это лишь отражение реальности. Кстати, Игорь.
   - Что?
   - Ты не хочешь какой-нибудь храм посетить? Тут неподалеку в лесу есть храм славянских богов, его построили пятеро волхвов, добравшихся до Агартхи.
   Я на пару минут задумался, а потом честно ответил:
   - Нет.
   Арихико понимающе улыбнулась и ушла, а я сел на её место и положил автомат на колени. Феникс сидела перед огнем с полузакрытыми глазами и не шевелилась. Я не раз видел, как она медитирует, но в первый раз вижу, чтобы она уходила настолько глубоко.
   Я тоже раньше часто медитировал, правда, по особой программе, чтобы научиться контролировать боевой транс. Но сейчас мне ничего подобного не требовалось, потому что я уже достиг своего потолка и очень хорошо это понял, столкнувшись с Предвестником. Он был настолько же сильнее меня, насколько я сам был сильнее обычного человека.
   Феникс медитировала очень долго. После того как стемнело, Светлана и Сергей пришли нас проведать и принесли в котелке остатки ужина и спальник. Я собрал дров и развел небольшой костер, из чистого хулиганства подпалив пару палок в священном огне, вместо того, чтобы доставать из кармана спички.
   Поздно ночью Феникс, наконец, оторвалась от огня и с трудом встала, разминая затекшие ноги. Оглянувшись назад, она увидела меня, молча подошла и села рядом на спальник. Я протянул ей ужин.
   - Не надоело караулить меня? - недовольно спросила она.
   - Нет.
   - Ага, как же... хотел же опять пойти с ней разговаривать. Как будто я не вижу, как сильно она тебе нравится.
   Я промолчал, потому что чувствовал, что спорить сейчас с Феникс бесполезно. Впрочем, она и так могла все мои мысли прочитать.
   - Больно надо мне твои мысли читать...
   Феникс поставила миску на землю и, обхватив колени руками, опустила голову.
   - У меня не получилось, - очень тихо произнесла она.
   Вздохнув, я подвинулся поближе к Феникс и обнял её. Рыжая напряглась, но не стала отстраняться от меня. А я устроился поудобней и прижался к ней щекой.
   - Я боюсь огня... боюсь опять ошибиться...
   Краем глаза я заметил неожиданно появившуюся из-за угла Арихико. Увидев нас, она резко остановилась и бесшумно скрылась. А я не знал, что сказать, и поэтому просто сидел и слушал Феникс, пока она выговаривалась. А говорила она много, признаваясь в том, что успешно скрывала от всех, даже от меня, все это время.
   Магия очень зависит от уверенности волшебника в своих силах. Заклинания успешно создаются во многом потому, что волшебник верит, что они воплотятся. И вот именно этой самой уверенности у Феникс больше не было. Но что хуже того - Феникс начала бояться собственной магии, своего же огня. Страх и неуверенность - приговор и для более опытного волшебника, а Феникс всего восемнадцать лет.
   - Ну что ты молчишь?!
   - Знаешь, Рыжая, - негромко начал я. - Если все так, если ты действительно потеряешь свою силу, то я этому только обрадуюсь. Я не хочу, чтобы ты опять шла в бой. Пусть лучше тебя оставят дома.
   - Это не честно...
   - Это эгоизм, - признался я. - Но я хотел бы, чтобы кто-нибудь другой воевал вместо тебя. Я не хочу опять сидеть рядом с тобой кричать от бессилия.
   - Дурак...
   - Да.
   Феникс замолчала, а я стал размышлять о том, что делать дальше, и поэтому не сразу заметил, что она уснула. Пришлось повозиться, укладывая её спать. А она от усталости даже не проснулась.
  
   - Эй, вы там...
   Николай осекся, уставившись на взбешенную Арихико, появившуюся прямо перед ним.
   - Тихо! - зло прошипела она. - Иди в лагерь и не вздумай помешать им!
  
   Остаток ночи я практически не спал, просто сидел рядом с Феникс, дремал вполглаза и держал её за руку. Не знаю, что ей снилось, но мою ладонь она сжимала мертвой хваткой. Проснувшись, Феникс смутилась, отпустила меня и тихо поблагодарила.
   - Умывайся, пора уже в лагерь возвращаться.
   - Ага.
   Вскоре к нам пришла Арихико, чтобы рассказать, что завтрак уже готов и вообще, пора идти дальше. О случившемся вчера мы не разговаривали. Перекусив и свернув лагерь, мы двинулись дальше.
   Местность вокруг нас изменилась. Теперь все чаще встречались развалины древних городов, остатки полей и реки, через которые приходилось перебираться по мостам или переходить их вброд. От дорог, к сожалению, почти ничего не осталось. Из-за того, что ими никто не пользовался целые века, они попросту заросли.
   Руины, не тронутые археологами, настраивали на разговоры о истории, поэтому все дружно расспрашивали Арихико, даже Сергей задавал вопросы. Видимо решил, что поздно уже пить боржоми и переживать о сохранении тайн Ордена.
   - Так это правда, что Атлантида погибла из-за вторжения демонов?
   - Не совсем, - возразила Арихико. - Атлантическая империя оказалась в глубоком кризисе: проигранная война с народами Средиземного моря, потеря связи с колониями в Египте, восстания в Южной Америке. А вожди Атлантиды, вместо того чтобы попытаться