Гусейнова Ольга Вадимовна: другие произведения.

Единственная

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 8.32*59  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Да здравствуют великие космические первооткрыватели!
    Они открывают новые миры, новые расы и новые возможности для жителей известной нам Вселенной!
    Вот и я, Таяна Синичкина - бедняжка-сиротинушка, а по совместительству ксенолингвист решила податься в первооткрыватели.
    И тоже открыла и новые миры и новые расы, а попутно и большущие проблемы на свою бедовую голову.
    Остается надеяться, что несчастную первооткрывательницу не бросят в беде те самые открытые и новые представители иного мира.

    Выражаю огромную благодарность моему любимому редактору Вере Борисковой за помощь в работе с этим произведением.
    Обновление 27.10.2018г. В комментариях!.
    Роман полностью выложен не будет.

  Единственная
  Глава 1
  Множество парящих гравиплатформ на фоне прекрасного, бесконечно голубого неба Земли с белыми пушистыми облаками. Команды замерли навытяжку возле шаттлов, которыми нас отправят на орбиту к межзвездникам. На больших голограммах меняются изображения потрясающей красоты и яркости - запредельное световое шоу с элементами истории человечества, призванное украсить праздник в честь начала грандиозной миссии по освоению Вселенной.
  Выше других парила гравиплатформа, на которой расположился весь цвет руководства Межзвездного флота Земли, большей частью подразделений исследования дальнего космоса. Солнечные лучи отражались на множестве золотых знаков отличий этих достойных людей, известных в тридцати пяти открытых мирах.
  Пожилой, седовласый, весьма представительный адмирал, облаченный в белоснежную, расшитую золотыми позументами форм громким, невероятно уверенным голосом вещал: 'Шестое мая, шесть тысяч сто шестого года, запомните эту дату. Ведь именно сегодня мы начинаем новую эру исследований и открытий. Именно вы ее вестники. Пятьдесят один корабль с лучшими специалистами и учеными, сплоченными командами, как нельзя лучше подобранными вместе. Вам покорится дальний космос и неизведанное. Вы те, чьими именами потом назовут открытые планеты. А может и целые планетарные системы'.
  Камеры запечатлели участников ближайшей команды. Суровые лица двенадцати военных в черной форме, или такая 'укороченная' чертова дюжина, неизменная на каждом судне миссии. Далее командор корабля и голограмма четверых членов экипажа, находящихся в рубке, которые управляют полетом и занимаются технической частью. Выглядят совершенно бесстрастными - привыкли к дальним путешествиям и торжественным проводам. Форма у них темно-синего цвета. Замыкали ряд шестеро ученых, специалистов различных областей - 'ботанов', как ласково называли меж собой военные и летный состав ученых, одетых в темно-серые костюмы. В отличие от 'вояк' и 'летунов', как за глаза 'в отместку' назвали их ученые, на некоторых серая форма сидела мешковато, без особого лоска, присущего людям в погонах. Да и сами ботаны порой, кажется, забывали стоять 'смирно' и, расслабленно улыбались с экрана.
  Адмирал продолжал вдохновенную, пафосную речь: 'Сейчас на вас смотрят представители тридцати пяти известных нам миров. Наши добрые партнеры, верные соратники, хорошие соседи. Они, как и мы, ждут от этой миссии результатов, открытий. Вложили в общее дело много ресурсов и труда. Так давайте докажем всем, что на землян всегда можно положиться. Мы лучшие, смелые, нам море по колено и горы по плечо.
  Я убрала громкость и рассматривала лица, знакомые и незнакомые... такие далекие. Любовалась голубым небом, зелеными террасами, веселой толпой самых разных граждан Земли, дружно махавших руками, флажками, плакатами. Они - наблюдатели, а мы - непосредственные участники миссии.
  По моей щеке скатилась слеза: как же так случилось, отчего, почему?
  Перед глазами менялись любимые с детства виды Земли, а в мыслях я вспоминала именно тот день. Почему тогда во мне ничего не дрогнуло, предупреждая о грядущей беде? Не отговорило?
  Хотя... за год до этого погибла моя семья, вся! По какому-то злому року, в результате разрыва гравитоннеля, погибли родители, родственники и друзья семьи, в тот момент собравшиеся в нашем поместье на праздничный прием в честь дня рождения моей прабабушки. И не только они. А я... Я опоздала на это торжество всего на полчаса: в академии задержали, пока вручали документы выпускникам, пока напутствовали. Тридцать минут разделили мою жизнь на до и после...
  Тогда я с цветами, купленными впопыхах по дороге, подлетела к родному дому и - не узнала его. Там, где был красивый, цветущий сад, украшенный и подсвеченный для большого приема, зияла огромная развороченная воронка. Из нее, словно гигантский полоз, торчали вагоны межконтинентального метро, по которому они движутся со сверхзвуковой скоростью, благодаря гравитоннелям. Поэтому разрушения в момент аварии были колоссальными. Состав вырвался из-под нашего дома, смел все вокруг на километр. Соседям тоже досталось. Трагедия унесла жизни более трехсот пассажиров поезда и свыше пятисот человек 'сверху'. Девяноста восемь из них - моя родня, собравшаяся на юбилей прабабушки. Ей исполнилось сто лет...
  Мой ад продолжался дальше. Едва похоронила родню, меня атаковали десятки поверенных и семейных адвокатов, а я... А что я могла? Все компенсации и страховки, которые получила как единственная наследница, ушли на погашение долгов родственников. Кто-то задолжал рабочим и поставщикам на своих предприятиях, кто-то набрал кредитов, даже игральных долгов, кто-то кому-то что-то обещал... Много чего было, в том числе странного и немыслимого.
  Я только успевала отбиваться от кредиторов и проходимцев, которые, узнав о компенсации, широко освещаемой всеми СМИ, слетелись со всей галактики, словно стая хищников. Пришлось мне, совершенно не разбиравшейся в бизнесе вчерашней беззаботной студентке, раздавать, платить, возмещать, погашать. Я чувствовала себя беззащитной и беспомощной, чудовищно одинокой и несчастной. Стараниями семейного адвоката через полгода после трагедии и полного сиротства меня не обобрали до нитки. Осталась изуродованная земля, на восстановление которой уйдет не менее года; квартира в центре столицы, подаренная год назад родителями; весьма скромный счет в банке, с которым с голоду не умрешь и только. Зато я абсолютно, просто девственно чиста от любых долгов, прискорбно, что и от родственников.
  И вот именно тогда, устроившись с бокалом красного вина на террасе своей престижной квартиры, кутаясь в пушистый плед от осеннего ветра, я увидела новости. Завершался набор участников миссии 'Звездный веер'. Программу этой экспедиции представили общественности еще три года назад, просто раньше она меня не интересовала, особенно последнее время. И вот, кажется, миссия скоро стартует.
  В Центральную академию Земли приходили запросы с целью найти желающих стать участниками Звездного веера, и мне, как одному из лучших ксенолингвистов, тоже предложение поступало. Правда, когда я поделилась с родителями этой новостью, отец категорически отверг мое участие в 'подобной авантюре'. Однако, оставшись круглой сиротой, не в силах справиться с тоской по родным и близким, столкнувшись с невиданным ранее отношением себе подобных в то время, когда была не в силах сопротивляться, а меня целенаправленно давили, унижали, раздевали, преследовали, - призадумалась.
  На экран визора впервые за полгода я смотрела с интересом, а не отвращением. Тогда мне хотелось сбежать от всех людей, проблем и, в первую очередь, от душевной боли. Идея сбежать в космос показалась заманчивой. Я тут же обратилась в Министерство Межзвездного флота, в отдел, который занимался набором участников.
  Видимо, так хотели звезды: тестирование и всевозможные проверки я прошла - молодая, физически, генетически и психически здоровая. Еще бы, каждый мой родственник гордился чистотой крови и отсутствием популярных уже несколько столетий, целенаправленных, множественных мутаций. Даже личная трагедия помогла мне пройти отбор - мне показалось, что сиротство было благоприятным фактором при тестировании. Прийти в себя помогли следующие полгода подготовки.
  Потом торжественная церемония - и наш межзвездник в составе двадцати трех членов экипажа вышел в открытый космос.
  'Звездный веер' - миссия веерной рассылки пятидесяти одного корабля в неизученные глубины космоса. Небольшие, но прекрасно укомплектованные корабли с мощными реакторами самых последних, но тщательно проверенных разработок. Благодаря им путешествие между открытыми мирами - дело всего лишь недель, а не месяцев, или даже лет.
  И вот мы здесь, где именно, правда, так и не узнали, но где-то далеко - однозначно. Только обратной дороги не существует.
  Год пути в неизвестность, много интересного, необычного, нового, удивительные открытия - а потом было принято решение о возвращении. Ресурсов корабля осталось на обратную дорогу. Но мы не успели. Может Хойт Кроу, наш пилот-весельчак, слишком часто посылал всех в черную дыру, а руководитель 'ботаников', ксенобиолог Черч Номэ, любил частенько порассуждать о так и не изученном феномене появления червоточин, но именно с ней мы и столкнулись.
  Точнее, в какой-то момент космическое пространство словно разорвалось - и нас будто в воронку затянуло в пространственно-временную дыру. Попытка выскочить, чтобы спастись, не удалась, только усугубив наше положение. Создание и наращивание мощного энергополя для скачка и влияние полей червоточины чуть не разрушило сам корабль.
  После того, как нас, наконец, выкинуло из воронки 'где-то там' и экипаж пришел в себя, выяснилось, что в 'мясорубке', в которой мы побывали, уцелели далеко не все. Из двадцати трех членов экипажа осталось лишь девять. Повезло тем, кто умер сразу! Об этом выжившие 'везунчики' узнали немного позже.
  - Таяна, Хойт, подойдите, пожалуйста, в салон, - прозвучал усталый голос Резникова по громкой связи.
  Я еще некоторое время глядела на экран, где мелькали кадры моей прошлой жизни, вытерла слезы и приподнялась на кровати. С каждым днем двигаться хотелось меньше, а заснуть и не просыпаться - больше. Медленно спустила ноги с койки, обулась, одернула, к счастью, немнущуюся и взятую из никому теперь не нужных запасов чистую серую форму 'ботана' - слегка облегающие брюки самого простого фасона с короткой курткой, застегивающейся под горло. Откинула за спину длинный, уже порядком спутанный хвост светлых волос и вышла из каюты, едва не волоча ноги: силы утекали по капле, но беспрестанно.
  Коридор, освещаемый тусклым светом, - у поврежденного в червоточине реактора со временем, один за другим неизбежно отказывали энергоблоки, приходилось экономить буквально на всем, отключать отсеки для сохранения энергии - опять напомнил мрачное, гнетущее подземелье. Я невольно передернулась и обняла себя за плечи.
  Еще больше угнетал вид второго помощника командора Дмитрия Резникова, ожидавшего меня в салоне. Некогда аккуратная, очень идущая ему синяя форма в неряшливых пятнах и разводах: сейчас он единственный, кто все время проводит хоть как-то устраняя вал проблем, связанных с неисправностями корабля, сыплющимися как из рога изобилия. А ведь совсем недавно ему помогала неразлучная парочка: навигатор Дарья и инженер Миша - веселые влюбленные супруги... были. Две недели назад они покончили собой...
   Равнодушно, покорно судьбе я спросила:
  - Что-то еще случилось?
  - Ты починил блок навигации? - чуть более эмоционально поинтересовался пришедший следом за мной Кроу.
  Хойт Кроу - пилот корабля - раньше тоже вместе с Резниковым ремонтировал проводку, копался с оборудованием, придумывал как спастись, а теперь походит на полутруп. Умереть - смелости нет, а жить - желания.
  - Нет, Даннарт основательно поработал над дисплеем и внутренним блоком - уничтожил все качественно, - констатировал Резников.
  - Вот скотина, - равнодушно, скорее по привычке, выругался Хойт. - Сходил бы с ума в одиночку - так нет, решил и нас приобщить. Нет бы, как Верона, тихонько вены в каюте перерезать, никому не мешая, - этот идиот решил сдохнуть феерично, с искрами и жареной корочкой. Придурок.
  Мысленно я согласилась с ним. Жан Даннарт - один из офицеров группы сопровождения - во время 'перехода' сильно ударился головой и в результате получил повреждение мозга. Выжить выжил, но после натворил немало бед, усугубив и так критическое положение. Да что там, сделал его катастрофическим. Убил своего командира за приказ, отданный не тем тоном, а потом выбрался из карцера, куда его посадили от греха подальше, - и разгромил рубку, тем самым уничтожив системы управления и навигации, еще хоть как-то работавшие. Заодно и сам поджарился. В рубке до сих пор противно воняет.
  Теперь наш межзвездник - консервная банка, которая неизвестно куда движется. А мы, как просроченная рыба в собственном соку, мучаемся и тухнем.
  - О мертвых либо хорошо, либо никак, - с досадой оборвал Хойта Резников.
  Мы все уважали второго помощника - человека сильного, надежного, умного, достойно ведущего себя даже перед лицом смерти. Ему всего сорок два, молодой, с учетом того, что люди живут до ста двадцати. Представительный, статный, симпатичный, тоже блондинистый мужчина. Мне двадцать три, но при этом ко мне он относился как к дочери. Ласково, по-отечески трепал по макушке. Сначала все решили, что он увлекся мной, даже я тогда почувствовала себя неловко, но довольно скоро разобрались, что совсем не страсть или любовь были причиной его заботы.
  Случайно кто-то из экипажа увидел в каюте Резникова голограмму его семьи, где он обнимал женщину и девочку, походившую на меня. Потом мы узнали, что Резников разведен, дочь давно не видел, жена не позволяет.
  За год в экспедиции мы хорошо узнали друг друга. Казалось, все двадцать три члена экипажа стали роднее родных. А после встречи с червоточиной оставшиеся в живых девять человек еще и досконально познакомились с недостатками друг друга, в полной мере проявившимися за полгода космического дрейфа, изнурительной борьбы за выживание. Кто-то, как Резник, остался человеком чести до последнего, бойцом! Или как бывший весельчак Хойт Кроу, а ныне нытик и ворчун, психологически сдался, но смерть его еще пугает.
  Или как я, со временем превратилась в созерцателя, жить хочется до дрожи, но сил на борьбу просто нет и как спастись не представляю.
  - Ну, и зачем нас позвали? - вяло возмутился Хойт. - А где Анна? Опять поминает Монтенеску? Скоро белочек ловить начнет. Столько пить, да еще на голодный желудок!
  - Анна ушла за Монтенеску, - поморщился Резников.
  - Куда ушла? - одновременно переспросили мы с Хойтом.
  Впервые за все время помощник командора сорвался на крик:
  - Куда-куда, в открытый космос. Напилась до невменяемого состояния, видимо, и пошла своего любимого Ивара искать. Я нечаянно заметил, когда экранами наружными занимался. Она как раз мимо... 'проплывала'.
  Я осела на пол, обняв себя руками, всхлипнула:
  - Это какое-то безумие! Когда уже все закончится?
  Резников отвернулся, нервно потер голову обеими ладонями, явно усмиряя секундный порыв выдрать волосы. Затем устало, сраженно опустился на ближайший стул.
  Хойт привалился плечом к двери, словно не осталось сил сделать шаг в некогда замечательный, уютный салон исследовательского межзвездника. Это так называемое место психологической разгрузки специально сделали удобным, в приятных глазу тонах, с мягкими диванами, позволяющими телу расслабиться, столами, над которыми плавали трехмерные изображения любых объектов, - все возможное, чтобы участники длительной экспедиции могли отдохнуть, пообщаться и обсудить животрепещущие вопросы.
   Наконец Резников глухо произнес:
  - Я вынужден признать, что починить системы корабля не в силах. Мы слепы как кроты. Что не уничтожила червоточина, доломал Даннарт. Вернуться домой мы не можем...
  - Еще бы знать, в какой точке мы и в какой вселенной наш дом, да? - ядовито процедил Хойт.
  Помощник командора посмотрел на пилота, хотел ответить жестко, но, устало опустив плечи, продолжил так же глухо:
  - Воды хватит на неделю максимум. Если экономить еще больше.
  - Больше некуда, пить хочется постоянно, и вода хоть как-то глушит голод, - пожаловалась я.
  - А еды... - Резников тяжело вздохнул и признался. - Я разобрал полностью установку, чтобы выгрести остатки. Есть больше нечего.
  - Значит, скоро съедим Тайку, - усмехнулся Хойт.
  Я испуганно посмотрела на него - поверила безоговорочно. История человечества знает немало примеров, когда ради выживания и в голод люди съедали себе подобных.
  Резников тяжелым взглядом смерил Хойта и с нажимом:
  - Предлагаю быть людьми. Нас осталось трое. Судно 'умирает', пищи нет, вода на исходе. Воздуха хватит, конечно, на дольше, но он лишь продлит агонию.
  - Что вы предлагаете? - сипло спросила я, подсознательно уже зная ответ.
  - Я активировал нулевой код...
  - ...программу самоуничтожения, как только на корабле не останется ни одного живого человека? - уточнила я.
  - Да.
  - Да какая разница, что станет с этой железякой, когда мы все помрем? - раздраженно махнул рукой Хойт.
  Я в недоумении посмотрела на пилота. Даже мне, ксенолингвисту, понятно: на корабле слишком много информации, тысячи образцов, взятых на новых планетах. Мои мысли подтвердил Резников:
  - Если ты умираешь, это не значит, что мы должны подвергать угрозе свой мир. Наша железяка может дрейфовать в космосе долго, когда от тебя даже косточек не останется. И неизвестно, кто найдет корабль и кому достанется ценнейшая информация. Да, с нашим уровнем развития мы не можем найти дорогу домой. Но, вполне вероятно, может найтись кто-то более умный и продвинутый...
  - Благодарю, что напомнил... про косточки, - неожиданно иронично, как раньше, усмехнулся Хойт.
  - Надо прибраться, везде! - решительно предложила я.
  - Попрощаться со всеми, вспомнить в последний раз, - кивнул Резников.
  - Подчистить всю базу, чтобы уж точно были чисты как младенцы, - согласился Хойт.
  - А потом, - Резников вытащил из кармана три миниатюрных шприц-тюбика с голубоватой жидкостью и горько улыбнулся, - спокойно лечь спать.
  Новая задача взбодрила нас, придала жизни, хоть на короткий срок, и тем не менее. Наверное это бессмысленно, но мы навели порядок в каютах погибших товарищей, словно они скоро вернутся и им будет приятно увидеть голограммы любимых людей, аккуратно сложенные вещи. Уничтожили все образцы, наши многочисленные лаборатории теперь сияли девственной белизной, как в самом начале экспедиции. Системы и базы данных обнулили.
  Потом мы посидели втроем в салоне, включив максимально возможное освещение, допили бутылку спирта, оставшегося от Анны, крепко обнялись и, разобрав шприцы, отправились по каютам. Перед смертью каждому из нас хотелось подумать, побыть наедине с собой и, мне кажется, банально набраться смелости, чтобы рука с ядом не дрогнула.
  
  Глава 2
  Из забытья меня с трудом вырвали чужие руки, кажется. Уже было сложно определиться: бред это или реальность. Я просто ощутила и словно сквозь мутную пелену увидела, как из моих пальцев вытащили шприц с голубой смертью. Забрали у меня легкую смерть, или меня у нее.
  Ни думать, ни шевелиться не осталось сил: безнадега, голод, обезвоживание сделали свое черное дело. Только в одном не преуспели - не смогли вынудить меня принять яд. Сколько дней я так валялась в каюте? Все смешалось. Но каждый раз, стоило поднести шприц к телу, я срывалась в истерику - боялась страшно.
  Жить хотелось до ужаса!
  Я попыталась сосредоточиться, но тщетно. Словно во мгле мелькали темные фигуры, которые рылись в моих вещах, бросали их в какой-то контейнер. Потом вновь ощутила прикосновение, короткий взлет и холод по спине.
  Меня несли. Кто, куда, зачем? Неизвестно. Сначала темный корабельный коридор, по которому последнее время впору было ходить наощупь, а уж что-то разглядеть... А потом - ослепительно-яркий свет заставил закрыть глаза, да и не хотелось больше сопротивляться поглощающей меня тьме...
  Очнувшись снова, я открыла глаза и зажмурилась от резкого, слепящего света, бившего даже по векам. Я уже умерла и это рай? Может встречусь здесь с родными? Хоть какое-то утешение после печальной и бесславной кончины.
  Вдруг пронзительно слепящую тишину нарушили два голоса - непривычных, незнакомых, каких-то булькающих, один чуть выше другого. Омерзительная волна страха прошила меня до кончиков ногтей. Совершенно неизвестный язык отозвался дрожью в теле, зашумел в ушах. Никогда не думала, что, будучи хорошим ксенолингвистом, имеющим в своем активе несколько сотен языков и диалектов, окажусь настолько неподготовленной к подобному.
  Сразу после короткого диалога со мной начали проделывать какие-то манипуляции. Чьи-то руки действовали аккуратно и уверенно, показалось, еще и бесцеремонно, словно я нечто неодушевленное. По ощущениям, с меня снимали присоски с датчиками, затем что-то распылили. По влажной коже побежали мурашки, усиливая дискомфорт, - воздух стал более прохладным, чем привычно.
  Наконец осмелившись приоткрыть глаза, прищурившись от непривычно яркого света, я посмотрела на... невиданное, потрясающее воображение существо. Гуманоид: голова, две руки и две ноги, с меня ростом, то есть примерно метр семьдесят. На этом сходство заканчивается. Голубой цвет кожи говорит о том, что скорее всего в его крови не железо, как у нас, а медь. Голова - как у акулы-молота, с 'боковыми' глазами, круглыми, с узким вертикальным зрачком; широкий приплюснутый 'лоб'. Носа нет. Вместо привычного рта - выпуклая складка, которая периодически морщится, а слева и справа от него две горизонтальные щели. Это рот? Или что? Может - жабры? Хотя... какие жабры, если мы оба без защитных костюмов и дышим одним и тем же воздухом? Это 'открытие' меня порадовало, ведь постоянно находиться в скафандре - хуже только умереть.
  Вероятно только благодаря своей немощности и парализующему страху я с криком не пустилась в бега, когда существо взяло у меня немного крови незнакомым прибором и, наверное, с не меньшим интересом, чем я его, изучало данные, появившиеся перед ним на виртуальном экране.
  Поморгав и немного привыкнув к слишком яркому свету, я с огромным интересом и опаской рассматривала то пришельца, то окружающее пространство. Жуткая 'акулья' голова этого гуманоида держится на мощной шее. Широкие плечи, развитый торс, руки с шестью пальцами - два противостоят четырем. Ноги в необычных ботинках на толстой подошве. Одежда непривычная: с ячеистой структурой, пористая, по-моему с эффектом 'дыхания', серо-зеленого цвета, тоскливого, как туман в лесу.
  Второй пришелец заинтересованно таращится круглыми зенками в головизор и, жестикулируя руками, приближает и меняет картинки на голубом экране. Похоже, исследует особенности моего тела. Рядом с картинками бегут белые символы. Видимо, он сравнивает их с другой колонкой, выделенной желтым цветом. Выявив что-то любопытное, этот индивид вновь забулькал. А я сделала вывод, что боковые щели выполняют функцию рта, даже двух ртов.
  Небольшое помещение, в котором мы находимся, ассоциировалось у меня с медицинским отсеком, по принципу: куда еще можно было отправить умирающего от голода и жажды человека. Помимо моей, скажем так, полукапсулы, есть еще несколько таких же и неизвестного назначения оборудование. Третий 'медик', которого я увидела, отважившись покрутить головой, словно парил в окружающем его сиянии и, судя по сосредоточенному виду и спокойным жестам, тоже чем-то занят.
  Я перевела взгляд на первого пришельца и поймала его взгляд - ощущение, словно на меня чересчур умная акула, даже разумная, с прямо-таки человеческим интересом посмотрела, отчего внутри все сжалось от страха. Показалось, что этот гуманоид мужского пола, хотя, скорее всего, надо мной довлеют стереотипы. Неожиданно незнакомец коснулся кончиками пальцев моей щеки, заставив меня вздрогнуть. И затем - покраснеть, наверное, до кончиков волос, потому что он мягко провел по скуле, скользнул пальцами по плечу, руке до кисти, напомнив, что я абсолютно обнаженная.
  Кожа у гуманоида оказалась мягкой и более холодной, чем у нас. Он взял меня за руку и мягко, но настойчиво предложил сначала сесть в капсуле, а потом выбраться из нее. Чувствуя себя ужасно неловко голой перед иномирцами, я непроизвольно перекинула на грудь почему-то влажные волосы и закрыла ладонями низ живота. Зябко передернула плечами. Холодно здесь почему-то, а в капсуле наверняка поддерживалась комфортная температура.
  Еще обратила внимание, что очень сильно похудела, правда привычной в последнее время невыносимой слабости, от которой каждая мышца походила на желе, уже не ощущала. Надо полагать, меня 'кормили' питательными растворами. И раз я выжила благодаря 'акульей' медицине, значит мы со страшными синекожими гуманоидами похожи не только тем, что дышим одним воздухом, но и питаемся одинаково.
  В полном молчании глазастый 'мужик' отвел меня в кабину, где опрыскал зеленой мерзостью, пахнущей, как протухшие на солнце водоросли, а потом, кажется, вымыл в ионном душе и вывел наружу чистую до скрипучести. Даже кожа порозовела. Затем жестом указал, к моему невыразимому счастью, на мою одежду, сложенную на низком столе. Одевалась я быстро. Во-первых, стыдно расхаживать перед неизвестно кем голиком, во-вторых, мерзла не на шутку. К еще большему счастью, мои вещи оказались чистыми, хоть и отдавали душком тех самых водорослей. Неужели меня обрабатывали, как и одежду? Любопытно!
  Как ни удивительно, мои, помнится, спутанные, серые, грязные волосы вновь легли на плечи мягкой золотистой волной. Обувшись, я выпрямилась и наткнулась на внимательные взгляды трех пар умных акульих глаз. Невольно сделала шаг назад и только силой воли удержалась на месте. Пришельцы спокойно разглядывали меня, а как себя вести и что делать, несмотря на профессиональную подготовку, - поди знай без инструктора. Они тоже молчали. Наконец, осмотр завершился: Первый, назвала его пока так, коль никто из них не представился, 'булькнул' команду - и сверху опустился щуп. А в следующее мгновение, беспомощно пискнув, я зависла над полом в ярком сиянии, словно в киселе. В распахнутые от ужаса глаза вперились световые лучи, выжигая мысли, эмоции, страхи...
  Не знаю, сколько времени я провела, походя на пришпиленную бабочку, но всему приходит конец, в чем убедилась в очередной раз, вырвавшись из забытья, сидя на полу. Мне вновь прыснули чем-то в лицо, я открыла глаза и сфокусировала взгляд на жутких акульих зенках.
  - Ты слышишь? Понимаешь меня? - булькнул мне на ухо Третий, поддерживающий за плечи.
  Я сначала дернулась от неожиданности, а потом, осознав, что понимаю пришельца, растерянно замерла. Вот так сюрприз: меня немного жутковатым способом обучили чужому языку. Вернее, подвергли обучению, сделали объектом воздействия. И тем не менее, я поблагодарила:
  - Да, спасибо. Теперь я вас понимаю.
  Говорила медленно, осторожно, точнее, издавала булькающие звуки, не веря собственным ушам. Удивительно, но это оказалось не сложно для человеческого речевого аппарата. Новое знание порадовало, ведь появилась возможность общаться, а значит - адаптироваться к новым условиям жизни. Еще бы узнать, в какое 'тридевятое царство' я угодила.
  - Это хорошо, - ответил Третий.
  Я поспешила задать самый животрепещущий вопрос, отчаянно боясь услышать ответ:
  - Жив ли еще кто-то из моей команды?
  - Второй в норме, как ты, третий на реабилитации. Когда мы вас нашли, его функции были почти полностью подавлены токсином, который находился у вас в руках. Но его жизнеспособность восстановлена.
  У меня слезы выступили от невероятного облегчения. Какое счастье - я здесь не одна. Кроу и Резников живы.
  - Благодарю вас от всего экипажа за спасение, - с радостной улыбкой выпалила я от всего сердца. И сразу же перепугалась, вспомнив о печальном: - На корабле включена самоликвидация... если не будет обнаружено живых...
  Спасители свистнули, кажется, тем самым по-своему выразив ироничный эмоциональный подтекст.
  - Это мы уже выяснили, ваш транспорт сброшен и уничтожен. Деактивировать код ликвидации наши специалисты не успели.
  - Простите, что доставили вам беспокойство и подвергли опасности, - произнесла я, расстроившись из-за утраты единственного средства передвижения и переживая, что мы чуть не погубили спасателей.
  - Вы наши посетители, мы готовы к приему, - последовал любопытный ответ.
  В академии у нас был большой и длительный курс по контактам с иномирцами: многочисленные особенности, культурные обычаи жителей других миров или видов. Но, оказавшись лицом к лицу с представителями неизвестного вида, причем голой и без землян, совершенно растерялась. К такому нас не готовили.
  Я с усилием встала на подрагивающих ногах, все-таки силенок пока маловато, и попросила:
  - Извините за доставленные неудобства. Скажите, пожалуйста, когда я могу увидеть своих спутников. Что с нами будет дальше?
  - Вы наши посетители, мы готовы к приему, - повторил загадочную фразу Третий. А потом, к моему облегчению, добавил: - Ты на станции дрон. Дрон - название нашего вида. Твой второй спутник Дим Рез в каюте. Твоя каюта рядом. Там тебя ждет питание и сон. Потом общение. Возможно, состояние третьего - Хойта Кроу - скоро будет допустимым для перевода в каюту и передачи вам.
  Странно, почему Резникова назвали укороченным именем? Третий неожиданно приподнял мою кисть и указал пальцем на кибер:
  - Что это? Сканер показывает: это не живое.
  Я неосознанно накрыла ладонью сантиметрового диаметра кружок, едва выделяющийся на коже голубоватым пятнышком, потерла запястье, судорожно размышляя как бы ответить, и решила из осторожности сказать о части функций кибера:
  - Это обычный имплант. Его вживили для удобства работы на корабле. Доступ в каюты, лаборатории, к питанию... Корабль уничтожен и сейчас он бесполезен. Со временем сам рассосется.
  Гуманоиды заметно расслабились, правда, мне на миг почудилось, разочаровались. Словно надеялись, что это не обычный бытовой имплант, а что-то более интересное. Хотя кибер не только интересный. Но я насторожилась, узнав, что помощник командора назвался другим именем, поэтому о других возможностях кибера умолчала.
  Затем мне указали на выход. Выйдя из медотсека, я замерла, в изумлении распахнув глаза: скорее всего я оказалась на передвижной космической станции, а не стационарной. Ее ядро - огромный, сияющий нестерпимо белым светом стержень, который вращается, испуская даже видимые глазу энергетические волны, слово зависнув в бездне, вероятно удерживаемый полями. Запредельное зрелище! Вокруг стержня медленно кружат рабочие и жилые уровни. А от сияющего ядра их защищает переливающаяся яркими сполохами энергетическая стена.
  К стержню выходит множество коридоров и отсеков, как тот, из которого я вышла в сопровождении троих медиков. Мимо проходили десятки других, похожих на друг друга акул, и все-таки 'разномастных', отличающихся цветом кожи, ростом и размером головы. Но вот определить кто из них какого пола, мужского или женского, я не смогла. Привычных отличительных особенностей, как у землян или других известных нам видов, не заметила.
  Я забыла обо всем, автоматически двигая ногами по рифленому полу, и, задрав голову, разглядывала огромный прозрачный купол над станцией. Через который отчетливо видны далекие звезды, мерцающие в черноте космоса, и довольно близко находящаяся яркая, сине-зеленая планета, чем-то похожая на Землю. У меня дыхание перехватило от восхищения. Не в силах оторвать глаз от великолепного, грандиозного порождения Вселенной, я восторженно выдохнула:
  - Это ваша планета? Ваш дом?
  - Нет. Это недавно открытая планета, ее исследуют.
  - Там есть пригодная для дыхания атмосфера? - не сдержала я любопытства.
  - Да, планета пригодна для проживания нашего вида. И вашего. Но она опасна.
  - Чем? - расстроилась я.
  Мои сопровождающие промолчали, не грубо, но настойчиво направив меня по одному из коридоров. Придется отложить вопросы на потом. Скоро меня привели в каюту - пустой бокс два на два, куда вместе со мной вошел Первый. Взял меня за руку и приложил ладонь к переборке со словами:
  - Здесь отдыхать.
  Из переборки медленно трансформировалась узкая полка, застеленная похожей на форму инопланетян тканью. Затем Первый приложил мою ладонь в другом месте и открыл отсек, похожий на бар, с брикетами и пакетами:
  - Питание.
  - А туалет? - тихонечко спросила о насущном.
  Меня подвели к углу и приложили ладонь. Я чуть не хихикнула от неожиданности: в полу открылось небольшое отверстие, видимо унитаз, а сверху вылез душ.
  - Опустошение, потом душ. Будет чисто, - по-прежнему лаконично пояснил инопланетянин.
  Шагнул к кровати и приложил мою ладонь рядом - створки медленно скрылись в переборке, открыв узкую нишу от пола до потолка. Заглянув в 'шкафчик', я увидела свои вещи из прежней каюты.
  - Спасибо огромное, - улыбнулась я глазами, помня, что многие гуманоиды улыбок землян не понимали.
  - Без сопровождения не выходить, - предупредил Первый, когда я хотела спросить как встретиться с 'Дим Резом', и вышел.
  Я осталась одна и с множеством вопросов. Главный из которых: мы тут пленники или гости? Придется смириться. Пока. Осторожно попробовала чужую пищу - и съела почти все. В тот момент, когда полка-поднос начала увлекаться обратно в 'бар', я схватила с нее пакет с жидкостью и последний брикетик. Я не жадная, а запасливая: после голода к еде относишься с крайней бережливостью. Открутила крышку у пакета и попробовала. Вода! С едва ощутимой кислинкой, чистая и вкусная. Надеюсь, спасатели проверили нас на совместимость и я не умру после их пищи.
  Затем я успешно воспользовалась иномирным туалетом и легла на кровать-полку, оказавшуюся вполне удобной. И наконец-то расслабилась, впервые за долгие месяцы ощущая сытый, полный желудок и не испытывая постоянной жажды. Я осознала, что выжила.
  Я выжила!
  Накатила эйфория такой силы, что я расплакалась навзрыд. Хотелось прыгать, орать, смеяться, но пришлось взять себя в руки. Свернувшись калачиком, я радостно ощущала свое тело, кажется, каждую свою косточку чувствовала.
  Я жива!
  А ведь могла вколоть себе яд сразу по возвращении в каюту в тот злополучный день, когда от нас ушла Анна. Хойт Кроу все-таки воспользовался ядом, пусть не сразу, но решился. А мы с Резниковым - нет, хоть и умирали от голода и жажды.
  Еще есть удивительная, явно живая планета от которой захватывает дух. Только открытая, хоть и опасная, но пригодная к жизни.
  С мыслью о ней я заснула.
  Глава 3
  - Зачем тебе это? - недоумевал Хойт, наблюдая, как я упаковку с едой прятала в шкаф. Заглянул туда и, увидев под одеждой залежи питания и воды, вовсе удивился: - Ты как мышь закрома делаешь?
  Я смутилась, потом, поморщившись, призналась:
  - Недавно проверила первые отложенные пакеты. Еда свежая, вода тоже. Запас карман не тянет. Мало ли что наши непредсказуемые спасатели завтра придумают.
  Дмитрий Резников сидел прямо на полу, облокотившись о дверь спиной. И словно внутрь себя смотрел, наверняка задумавшись в чем-то важном. Наконец, он поделился, но не на всеобщем, теперь известном и дронам, а на русском:
  - Таяна права, Хойт. Нам в самое ближайшее время придется вновь задуматься о спасении.
  - Ты думаешь, все настолько плохо? - удрученно вздохнул Кроу. - А я только-только поверил, что выжил.
  Я провела пальцами по едва заметным зарубкам, которые процарапала на переборке над кроватью. Согласно земному времени, мы прожили на станции дронов двадцать восемь дней.
  - По-моему, они выжали из нас максимум информации и взяли все возможные образцы. Заметили, как кардинально изменилось их отношение к нам в последнее время? - Резников озвучил тоже самое, о чем догадалась я сама, но думать боялась.
  Мне осталось только горько добавить:
  - Да, недолго они в космических спасателей играли. Быстро им благодушие и расположение изменило.
  - На последнем осмотре меня назвали странно - клоном ранта, - задумчиво отозвался Хойт.
  Резников напрягся и сел прямо.
  - Вы видели данные, которые они скрупулезно изучают? Благодаря нам. - Мы с Хойтом кивнули, и помощник командора продолжил: - Так вот, я рассмотрел, что акулы сравнивают наши показатели с приведенными в соседней колонке, подписанной 'рант'. И разница между нами, как показывает та длинная-предлинная табличка, - очень небольшая.
  - Ты хочешь сказать, земляне практически идентичны каким-то рантам? - заинтересовался Хойт.
  - Ну не идентичны, разница есть, но минимальная. Вероятно, мы вполне совместимы. И главное, можем дышать одним воздухом и жить в одной среде!
  Внезапно мне в голову пришла идея:
  - Друзья, а может ранты живут на той планете? Рядом с которой мы висим? Может голубые акулы открыли новый мир, новый вид, может даже нас вначале сочли рантами? Поэтому осторожничали первое время. А теперь поняли, что мы чужаки из ниоткуда, вот и не считают нужным быть с нами вежливыми, а в перспективе - гуманными?
  Мы обменялись задумчивыми, озабоченными взглядами.
  - Может быть, может быть, - кивнул Резников. - В любом случае я недавно прогуливался в шестой зоне...
  - ...нам показывали ее, знаем где, - поторопили мы с Хойтом.
  - Так вот, там расположен один из четырех эвакуационных отсеков со спасательными капсулами. Они выглядят необычно, конечно, но если будет хоть пять минут, чтобы разобраться, думаю, я смогу их вскрыть...
  У меня ноги ослабели. Я опустилась на край кровати, положила руки на колени и тоскливо посмотрела на Дмитрия:
  - Ты хочешь... ты думаешь, нам придется...
  - Тай, это очевидно даже такому завзятому оптимисту как я, - печально усмехнулся Хойт. - Эх, жестока с нами судьба. То бросает в объятия смерти, то снова дарит жизнь, а потом вновь пускает по лезвию ножа.
  - Да ты романтик, я смотрю, - весело улыбнулся Резников, сняв напряжение в каюте.
  И тем не менее, я тяжело вздохнула:
  - Кажется, я слишком привыкла к смерти: постоянно кто-то рядом со мной умирает.
  Хойт пересел ближе ко мне, неожиданно обнял за плечи и по-дружески тепло посоветовал:
  - Детка, ты просто прими: тела - смертны, а душа - вечна. Поэтому, пока есть возможность, борись за жизнь бренного тела и береги бессмертную душу.
  Дмитрий добавил:
  - Не трать и так короткое время, оплакивая погибших, все равно придет срок, когда мы встретимся где-нибудь...
  - ...когда-нибудь, - усмехнулся Хойт.
   Помощник командора решительно заявил:
  - В общем, если из нас троих кто-то не выживет, всякое бывает, совершенно серьезно предупреждаю: я категорически против, чтобы меня оплакивали! Вспомните при случае добрым словом - и достаточно.
  - Братцы, если выживу, оторвусь по полной, - пообещал Хойт с прежним задором. - Ни в чем себе не буду отказывать. Есть - от пуза, спать - всласть, любить - от всего сердца. За всех!
  И протянул нам руку. Мы поняли его сразу и, положив свои ладони сверху его, кивнули. Дали молчаливое обещание: кто выживет, тот будет жить за остальных.
  - Когда собираемся уйти, не прощаясь? - вернулся к насущной теме Хойт, посмотрев на нашего командира.
  - Надо собрать еще провизии, воды. Может быть медикаменты...
  - Мне вернули аптечку, - похвалилась я. - Пробы взяли и все. Правда там ничего особенного, так, первую помощь оказать.
  - Хорошо, что одежду оставили, - Хойт одобрительно посмотрел на свою синюю форму с пилотскими нашивками, а потом поморщился: - А то на их дырявые костюмчики без слез не взглянешь.
  Я передернулась, поправив форменную серую куртку, наконец-то больше не висевшую на мне как на вешалке.
  - Уже месяц здесь и свой прежний вес почти набрала, но мерзну постоянно.
  Хойт ухмыльнулся, протянув мне флакончик:
  - Я тоже теплолюбивый. На, мне от насморка выдали, могу поделиться.
  Я подозрительно посмотрела на зеленую жидкость:
  - Они на тебе уже много чего испытывали. Не боишься, если, как неделю назад, опять кровью захлебываться будешь?
  - Глазастые акулы сказали, тогда дозировку не рассчитали, а так хорошее средство от кашля, - с присущей ему иронией отозвался Хойт. - Но ты права, Тай, меня используют в качестве подопытной крысы и пробуют все подряд.
  - А на мне проверяют физические нагрузки, - мрачно поделился Резников. - Позавчера чуть глаза не лопнули от высокого давления. Уроды.
  Мы с пилотом посмотрели на помкома с сочувствием, глаза у него до сих пор в красных прожилках лопнувших сосудов. Пришел мой черед жаловаться:
  - Меня на восприимчивость проверяют. Языку обучили, а теперь тестируют на скорость обучения письму. Цветовой диапазон, широта восприятия обоняния, скорость запоминания, логика мышления... Словно животное. Разные дурацкие задачки предлагают, а потом группой едва не взахлеб обсуждают, как я их решила. Признаться, я часто просто методом 'тыка' пользуюсь. А они от итогов в ступоре, пытаются логику землянки понять. Каким образом я к тому или иному ответу прихожу. Видимо, стереотипы мышления выявляют...
  Мужчины расхохотались. Через минуту Резников, вытерев слезы, сквозь смех выдавил:
  - Вот оно главное оружие землян - женщины! Поскольку вы до сих пор непостижимы, даже для нас, что же говорить про бедных иномирцев.
  Наши посиделки прервал один из опостылевших экспериментаторов. Имен своих они до сих пор не назвали, и про себя и между собой мы называли их по номерам. Пришел наш общий Третий. Постоянно с нами работали так или иначе восемнадцать голубых дронов. Остальные обитатели станции через несколько суток внимания на нас почти не обращали. Дисциплина здесь, безусловно, железная.
  ***
  Думаю, мы, земляне, выглядели достойно в форме исследователей дальнего космоса, стоя посреди просторного прямоугольного отсека перед представителями другого вида.
  По-видимому, нас привели в помещение для совещаний. На одном из интерактивных экранов зависла загадочная планета, очень похожая из космоса на родную Землю. Дроны рассаживались на высоких стульях, встроенных в пол. На подлокотниках появлялись интерактивные панели, где они смотрели информацию, что-то записывали. Вообще-то у землян схожие технологии, хотя за время пребывания 'в гостях' мы с Кроу и Резниковым, к немалому удивлению и расстройству, выяснили, что технологии акул опережают наши. И это только то, о чем нам сочли возможным сказать, показали. А сколько еще нам неведомого таят?
  Десять дронов, контактировавших с нами, приготовились общаться. Нам присесть не предложили, вынуждая чувствовать себя подобно студентам перед приемной комиссией. Первый парой манипуляций создал между 'комиссией' и нами проекцию, на которой зависли цепочки ДНК, и сразу задал вопрос в лоб:
  - Вы представители одного вида?
  - Да, конечно, - слегка удивленно ответил Резников.
  Мы уже привыкли, что он первым ответ держит.
  Указав на несколько специально выделенных участков в цепочках, Первый продолжал настаивать:
  - Вы представители одного вида, но в вашем генотипе слишком много отклонений. Как подобное может быть? - Мы молчали, а дрон предположил: - Вы искусственно созданные прототипы?
  Резников усмехнулся, покачав головой. Не хотелось бы касаться этой щекотливой темы и сообщать нелицеприятную информацию нашим чересчур дотошным хозяевам, но оставаться 'искусственными' в плену - не разумно. Могут и в расход пустить. Помкому пришлось признаться:
  - Согласно международной конвенции пять тысяч пятого года создание искусственных людей категорически запрещено законом. На опасных работах используют роботов, но придание им человекоподобного вида тоже запрещено.
  - Почему? - предсказуемо заинтересовались иномирцы.
  - В нашей истории был сложный период подмены понятий человечности, утраты моральных ценностей. Тогда чуть не уничтожили нашу планетарную систему и человечество в целом. Но сла... по счастью, нашлись умные люди, которые остановили убийственный процесс.
  - Поясните, столько различий в генотипе у представителей одного вида, - привычно ровным, как раньше казалось, равнодушным тоном спросил Первый.
  - После тех печальных событий человечество было на грани вымирания. Тогда начали генетически модифицировать его остатки, чтобы укрепить, усилить, улучшить. В результате впали в очередную крайность. Уже в следующих поколениях попытки генетических улучшений отразили полную преступную ошибочность. После многих якобы полезных мутаций в новых поколениях выявлялись отклонения. Так, потомки людей, которые были модифицированы для защиты от любой аллергической реакции, могли умереть от укуса даже безобидного насекомого. Поэтому со временем множественные или не жизненно необходимые вмешательства на генном уровне были запрещены законом. И введены специальные биологические маркеры, которыми пытались предотвратить смешивание искусственных мутаций, точнее отличных от общего первичного генотипа. Но отголоски тех времен вы видите сейчас на экране.
  - Кто из вас более натурален? - уточнил Второй. - Кого можно считать базисом?
  Мои спутники невольно посмотрели на меня. Пришлось ответить:
  - Я. Мои предки решились только на одну генную мутацию. У меня врожденная способность к восприятию языков. И ксенолигнвист я не столько по призванию, сколько по наследству. Хотя эта способность, конечно, не у всех в роду проявляется ярко, как у меня. Но любой представитель моей семьи знал не менее десяти языков, даже не работая в области лингвистики.
  Дроны перевели акульи взгляды на моих товарищей и тем пришлось честно поведать о своих наследственных мутациях. Полученная информация весьма заинтересовала иномирцев, вон как голубые толстые пальцы мелькали, записывая данные.
  Наконец, Резников не выдержал и сухо уточнил:
  - Мы бы хотели знать: что с нами будет дальше?
  Общее молчание - и неожиданно дрон под номером семнадцать, который меньше всего с нами контактировал, но часто был наблюдателем, произнес:
  - Наше руководство примет решение о вашей судьбе.
  - Нам нужны более четкие ответы, поскольку ваши исследования в последнее время носят опасный характер для нашего здоровья, - упорствовал Резников.
  - Наше руководство примет решение о вашей судьбе.
  - Кто такие ранты? - вдруг спросил Хойт. - Это жители планеты, рядом с которой висит станция?
  Один из дронов не сдержался, гневно забулькал:
  - Вонючие двуногие, темнота, гниль им внутрь.
  Соплеменники несдержанного иномирца, все как один, посмотрели на него строго, а нам сказали:
  - Нет, ранты к этой планете не имеют отношения. Мы ее недавно открыли и проводим исследования.
  Мы втроем тоже понятливо переглянулись. Значит нас сравнивают с теми самыми темными, вонючими двуногими, которым пожелали сгнить изнутри. Именно с ними мы настолько похожи, что нас решили исследовать, по-видимому с целью выявить слабые места у рантов. Занимательно! И это еще мягко сказано.
  Кроу шепнул мне на ухо:
  - Похоже у них тут военные действия с нашими 'клонами', а мы меж двух огней.
  Резников тоже слышал и кивнул согласно. А я в очередной раз убедилась, что наш Хойт ворона и все, что не напророчит, считай накаркает, сбывается. Не успели мы 'переварить' его новость, станция буквально содрогнулась. Мы удержались на ногах благодаря поддержке друг друга. А вот акулы попадали со стульев. Резво подскочили и начали спешно выяснять, что случилось. На нас пока внимания не обращали.
  - Может пора отчаливать? - шепнул Резников. - Пока им явно не до нас.
  Я была ни жива ни мертва: опять авария, опасность! Внутри все в холодный комок сжалось. Мне двадцать три года, а до сих пор не любила и толком не жила, словно откладывала все на потом по совершенно, оказывается, дурацким причинам.
  Скорбеть о своей несчастной доле дальше не вышло - станция вновь содрогнулась. На этот раз всех разметало по 'конференц-залу'. Резников кубарем вылетел в открывшуюся дверь, я свалилась на беднягу Хойта, он даже крякнул от боли.
  Мы оба смогли приподняться и на четвереньках подползли к дронам, находившимся в таком же плачевном положении. Я просипела:
  - Что происходит?
  Мне не ответили, а в следующее мгновение началось невообразимое. Откуда-то прилетело нечто зеленоватого цвета - и ближайшего к нам с Хойтом дрона грязно-синим, обугленным по краям пятном размазало по переборке. Я в полном ступоре разглядывала это пятно, а вокруг началась страшная суматоха. Акулы яростно 'забулькали'. Затем сверху спрыгнул огромный черный монстр.
  Монстр, напоминающий человекоподобного робота-трансформера - сплошь из гладких блестящих пластин - стремительно поднял руку, пара пластин сдвинулась и из кулака вылетел очередной зеленый сгусток. Он полетел в другого дрона подобно самонаводящейся ракете. А дальше я задохнулась от ужаса: тот дрон резко подался к Хойту и одним движением вытолкнул его перед собой, прямо на смерть. Рядом с предыдущим синим пятном расплылось красное.
  Мне показалось, монстр удивился, увидев землянина, - едва заметно дернулся, но остановить выпущенный заряд не смог. Заминка чуть не стоила черному жизни: в него чем-то 'энергетическим' запустил Третий, за которым я непроизвольно спряталась. Черный ушел с траектории 'голубой' смерти за долю секунды, сгусток лишь мазнул ему по плечу, пластины вспыхнули 'черным пламенем', словно тьмой, и тот, кто находился под ними наверняка остался невредим. Видимо, это броня с экранирующими, защитными свойствами.
  В ответ в Третьего полетел новый зеленый заряд, грозя размазать нас по стене, как Хойта. Но Третий - мой живой щит - удивил: стремительно развел руки и растянул энергетическую стену, подобную той, которая защищала блоки станции от 'стержня'. Надо полагать, их страшненькие пористые костюмчики далеко не так просты, как казалось.
  И все-таки 'зеленый' удар оказался сильным. Третий впечатался в меня, буквально выбив дух, и мы вместе, отлетев к переборке, рухнули на пол. Какой-то толикой сознания я ощутила, как безжизненно упали руки сбитого дрона. Крики, падения, очередные характерные 'шмяки' ... Похоже, монстр полностью зачистил отсек. А дальше я чуть не захлебнулась в чужой крови, заливавшей меня. С трудом отвернула лицо, и, закрыв рот и прищурив глаза, сквозь теплые жутковатые струйки разглядывала, как монстр, сделавший свое черное дело, размеренно зашагал к выходу. Черные ступни издавали едва слышный скрежещущий звук. Меня он под синей окровавленной тушей не заметил. А остановить эту бронированную смерть было больше некому.
  Меня трясло от ужаса и отвращения, ведь я буквально с ног до головы пропитывалась чужой кровью. Но вылезти из-под трупа не решалась - лежала, вслушиваясь в крики в коридорах, сходя с ума от ужаса. Наконец я отважилась пошевелиться, опасаясь задохнуться под тяжестью мертвеца или захлебнуться его кровью. Попыталась отодвинуть его, но руки скользили по проклятому иномирному костюму, а может еще по чему-то, о чем даже думать не хотелось.
  Я в панике замерла, когда услышала чьи-то крадущиеся шаги. Потом рывок - и мой судорожный вздох: освободилась!
  - Таяна, ты жива? - взволнованно спросил Резников, присев рядом и быстро стирая с моего лица кровь.
  Я перевалилась набок, а потом, упираясь ладонями в пол, привстала. Попыталась отдышаться, но в нос ударил тошнотворный запах чужой крови. А при виде развороченных внутренностей гуманоидной акулы меня жестко стошнило. Наконец спазмы прекратились, но меня снова чуть не вывернуло наизнанку от кошмарного зрелища еще нескольких подобных трупов.
  Резников, тоже оглядевшись, придушенно крякнул.
  - Думала, тебя убили! - всхлипнула я от облегчения.
  - Где Хойт?
  Я махнула рукой на красное пятно и зарыдала:
  - Вон, дрон толкнул его перед собой. Пытался спровоцировать разрыв раньше, чем пульсар достигнет самого... а все равно оба на стенке...
  Резников рефлексировать не стал. Вздернул меня на ноги и увлек за собой в коридор:
  - Идем в каюту, берем вещи, запасы и валим отсюда.
  - Мы не дойдем, - просипела я, и чуть не вытерла лицо ладонями, испачканными в голубой крови.
  Меня отчаянно трясло: смерть в очередной раз едва не коснулась меня костлявой дланью. А Хойта все же забрала.
  - Тай, не важно, дойдем или нет, надо хотя бы попытаться. Нельзя сдаваться, бороться за жизнь надо до последнего. Как мы делали до сих пор.
  Синяя форма Резникова в темных пятнах - тоже убивала. Светлые волосы всклокочены, на высоком лбу кровоточит глубокая ссадина. Черты лица из-за худобы стали резкими, угловатыми. Покрасневшие воспаленные глаза придают ему немного безумный вид.
  - Ты прав, - зло на судьбу выдавила я.
  - Я всегда прав, - криво улыбнулся он и ожесточенно добавил: - Эти черные бронированные твари убивают акул подряд, похоже их специально послали уничтожить работающих на станции. Подчистую. Зато, пока здесь идут локальные боевые действия голубых с черными, у нас есть шанс сбежать под шумок.
  Больше не теряя времени, мы направились к каютам. Станция, еще час назад работавшая, как говорят земляне, в штатном режиме, походила на разворошенный улей. Мы не раз замечали черных монстров, прятались от них, где только было возможно, и от дронов теперь тоже скрывались. Те 'на измене' стреляли во все, что двигалось.
  Станция вновь вздрогнула настолько сильно, что мы упали, а сверху посыпались фрагменты переборки. Нестерпимо яркий свет сначала погас, напугав в первый момент до чертиков, а потом загорелся, но странным образом. Под потолком побежали мерцающие вспышки. И пока мы пробирались к своим каютам, интенсивность вспышек постепенно нарастала.
  Неожиданно Резников - ранее неизменно вежливый человек - грязно выругался. Значит ситуация на станции критическая. Плохо наше дело.
  - Это то, о чем я думаю? - замирая от страха, прохрипела я.
  - Да, похоже на обратный отсчет при самоликвидации, - мрачно подтвердил он.
  - Может плевать на вещи? Давай сразу к спасательным капсулам? - пискнула я в ужасе.
  - Без еды и воды мы долго не продержимся на неизвестной планете. С запасами хоть будет время осмотреться. Без сменной одежды эта в лохмотья превратится в считаные дни. И будем мы с тобой как Адам и Ева, только не в райском саду, а скорее в аду.
  Дальше нас подгонять не надо было. Мы выбежали к стержню, защитная стена тоже угрожающе мерцала, словно вот-вот исчезнет.
  - Черт, черт, черт, - ругался Дмитрий, - если этот специфический реактор рванет, мало никому не покажется!
  Вот и коридор, где наши каюты. Мы синхронно нырнули каждый в свою. Первым делом я активировала душ и, содрав грязную одежду, пропитанную кровью, вымылась, впервые порадовавшись вонючей очищающей зеленой жиже и ионному душу. Волосы привычной мягкой волной легли на чистую розоватую кожу. Я собрала их в хвост на макушке магнитной заколкой, чтобы не мешались и не цеплялись. Белье, черная футболка, носки, серые форменные брюки, ботинки и куртка - все, я оделась. Отправила в рюкзак пару брюк, нижнее белье, чистые футболки, любимый синий свитер с котиком на груди, аптечку, упаковки с едой и водой, тюбики с мылом, расческу, резинки для волос и предметы личной гигиены в пластиковой упаковке. Рюкзак раздулся, но на адреналине я даже веса его не почувствовала.
  - Пошли! - крикнул от заклинившей двери Резников.
  Его заплечная ноша оказалась больше моей.
  В последний момент я схватила тонкий белый палантин, расшитый нежными розовыми орхидеями - последний мамин подарок. Который с тех пор всегда и везде с собой брала. Вот и сейчас завязала его на шее на удачу, пока бежала по коридору за командиром. Ускорявшееся мерцание светодиодов подгоняло нас, заставляя забыть об осторожности.
  Мы выскочили на перекресток, прямо навстречу группе дронов. Нас заметили и не оставили даже малейших сомнений в том, что мы для них тоже враги. Я успела метнуться к стене, уходя с траектории выстрела, только палеными волосами запахло - кончики взметнувшегося хвоста пострадали.
  А вот Резникова убили: сквозь разорванную грудь видны даже обугленные тряпки из рюкзака, висевшего на спине. Эта картина настолько выбила из реальности, что я замерла, не в силах поверить тому, что вижу. Судорожно сглотнула горькую слюну, перевела взгляд на убийц моего земляка и увидела, как на меня вновь направили оружие. Я заныла перед лицом неминуемой смерти, но тут за спинами дронов появились черные монстры и отвлекли огонь на себя, позволив мне скрыться. Я с воплем бросилась прочь, петляя по коридорам словно заяц, - и совершенно неожиданно попала в эвакуационный отсек.
  Глава 4
  Эвакуационный отсек станции дронов размерами, в отличие от земных кораблей, походил на сейфовый зал крупного галактического банка. Бывала я в одном из таких, когда забирала доставшийся по наследству раритетный велосипед и бронзовое изголовье кровати. Думала - хлам, оказалось - музейная редкость.
  Вот и здесь две из четырех вертикальных переборок - это шлюзовые тоннели. Капсулы с выпуклыми полупрозрачными крышками похожи на земные. Внутри отсека никого - удивительно, ведь станция разрушается, пол постоянно вибрирует, по ушам бьет глухой натужный гул, что-то где-то падает, трещит, скрипит, воет. В общем, признаки близкого конца в натуре.
  А уж что у меня в душе творилось - не передать словами. События последних лет довели меня до такого состояния, когда остались лишь инстинкты. Доведенная до крайности, затравленная, напуганная до смерти, я чувствовала себя жалким подобием человека.
  Вытерев беспрестанно бежавшие слезы, я нервно осмотрелась и, на ходу стаскивая рюкзак, кинулась по платформе к капсуле, расположенной ниже остальных. Встала к ней вплотную - и застонала от бессилия и накрывающей с головой паники. Я понятия не имела, как в нее попасть и, тем более, выйти в космос и задать направление к планете. Но, помня наставления Резникова, решила для начала хотя бы открыть.
  - Миленькая, хорошая моя, ну откройся, ну пожалуйста! - упрашивала я капсулу, трясущимися пальцами тыкая на все кнопки, панели и выемки подряд.
  Я даже пыталась подцепить пальцами створ, чтобы открыть 'физически', а не при помощи автоматики. Тем временем вспышки, бежавшие под потолком, назойливый гул, ощущение чужого взгляда, словно ты добыча, за которой охотился хищник, доводили до безумия. И я сорвалась: от отчаяния, упав на колени, заколотила по крышке капсулы кулаками, ведь вот оно, спасение, но как попасть внутрь?
  В этот момент в отсек прибежали несколько дронов, оглядываясь, словно за ними гнались. Эх, если бы было оружие, я бы их за Кроу и Резникова... Только размечталась, выглядывая из-за капсулы, как следом за ними прилетели зеленые сгустки. Но порадоваться двум синим пятнам не успела - вокруг меня опять боевые действия развернулись. Шестеро акул метались по отсеку, отстреливаясь от двух черных преследователей.
   Ноя от страха и бессилия, припав плечом к никак не хотевшей оживать капсуле, я судорожно нажимала на все возможное, наверное в сотый раз пытаясь активировать непослушную 'железяку'. Мои заполошные 'тыкания' прекратились самым действенным способом: за спиной раздался металлический голос с приказными интонациями. Правда язык вновь оказался неизвестным.
  Очень медленно, чувствуя, как сердце колотится в горле, я обернулась. В лицо уперлась 'кисть' черного монстра, будто рука смерти, одно движение которой - и мне конец. Ведь именно из облаченной в черную броню руки вылетали смертоносные энергопучки, уничтожавшие разумных существ. Перед глазами пронеслась картинка 'мясорубки' в отсеке для совещаний. Невольно скосив глаза на слишком близко от моего лица застывшую черную руку, я подтянула рюкзак и выставила его перед собой. Хотя внутренний голос едва не надрывался от злого, обидного смеха: ты сейчас умрешь, рюкзак от подобного оружия не спасет.
  Мгновение-другое ничего не происходило, я рискнула поднять глаза на жуткого человекоподобного монстра в пластинчатом скафандре, наверное. Две руки, две ноги, голова в черном шлеме с гладкой, но не прозрачной маской-экраном. А что там, за этим шлемом? Точнее, кто? Неизвестно.
  Лишь я отражаюсь особенно ярко в момент очередной вспышки: сжавшаяся, жалкая худенькая девушка в серой форме 'ботанов' с земного корабля. На макушке блестит заколка, удерживающая растрепанный золотистый хвост. Бледное лицо с большими испуганными серо-голубыми глазами до смерти напуганной, словно чужой мне незнакомки.
  Черный пришелец тоже меня разглядывал: я кожей чувствовала и всхлипнула от облегчения, когда его рука дрогнула и опустилась. Снова раздался механический голос, скорее всего спросивший меня о чем-то, а я глупой овцой, непонимающей о чем речь, таращилась на него, пока, наконец, не догадалась сказать на языке дронов:
  - Простите, меня, пожалуйста, я вас не понимаю.
  И, вскрикнув, шарахнулась в сторону - внезапно рядом с нами словно из ниоткуда возник еще один монстр. Будто с неба упал, а может так и есть. Направил на меня руку-оружие, но первый черный резко отвел ее от меня и встал между нами, заслоняя от опасности. Затем что-то буркнул новоприбывшему, повернулся ко мне и неожиданно обратился на дроне:
  - Кто ты?
  - Таяна Синичкина. Я с планеты Земля, здесь совершенно случайно. - Подтянула повыше рюкзак, прячась за ним, и вымученно добавила, не зная о чем бы еще сказать, чтобы не убили: - Приятно познакомиться.
  Монстры приглушенно, коротко переговорили. Затем первый монстр неожиданно шагнул ближе и - постучал мне по голове, прямо по макушке. Вскрикнув от боли, я опять дернулась от них, прикрывая голову руками. Заколка контакт с бронированным инопланетянином не выдержала и свалилась на пол, жалобно звякнув, а волосы рассыпались по плечам и спине.
  - Ты макка? - спросил монстр, прекратив проверять меня на прочность.
  У меня потекли слезы. Больно, обидно, страшно. За что? Может уже смириться с судьбой - нет мне в этой жизни счастья! - и перестать мучиться, да отправиться вслед за экипажем корабля?
  - Я - человек! И не знаю, что такое макка. Я вообще из другой звездной системы...
  Наш разговор прервали еще шесть громадных монстров. Встали вокруг меня угрожающей черной стеной - жуть! Я невольно придвинулась к первому пришельцу. Он хотя бы не стреляет бездумно и не дал убить меня своему боевому товарищу.
  Черное воинство о чем-то едва слышно разговаривало. Наверное обо мне, а может ситуацию на станции обсуждали. В конце концов, Вселенная вокруг единственной несчастной землянки не вращается. Увы.
  В этот раз станция содрогнулась с такой силой, что даже монстры не удержались: кто упал, кто присел. Разговор ускорился, стал громче - они явно спорили, поскольку 'мой' монстр пару раз двинул рукой, как если бы был против. Вдруг он вновь обратился ко мне:
  - Что ты здесь делаешь?
  Черная поверхность его шлема отразила мои большие глаза, удивленно округлившиеся от глупейшего, по моему мнению, вопроса.
  - Пыталась открыть спасательную капсулу и сбежать со станции, - прохрипела я.
  - Тебе известен код активации систем жизнеобеспечения, безопасности? - ехидно, как мне показалось, проскрежетал невидимый 'собеседник'.
  По привычке покачав головой, я ответила на дроне:
  - Нет. Я была здесь с двумя спутниками, один из них надеялся разблокировать систему и сбежать... но оба сегодня погибли. А у меня не выходит.
  По щекам вновь потекли слезы, стоило вспомнить о Кроу, оставшемся на стене, о Резникове с развороченной грудью и вмиг опустевшими, мертвыми глазами.
  - Повезло, - ровно произнес монстр, изумив до глубины души цинизмом, но он сразу пояснил: - Если вскрыть капсулу и не ввести код безопасности, вне станции сработает код самоликвидации.
  - Благодарю вас за полезную информацию, - моему отчаянию не было предела.
  Ну вот и все!
  Пока мы выясняли кто я, другие монстры сноровисто и весьма ловко начали вскрывать капсулы, а потом под моим ошарашенным взглядом буквально выдирали из них всю 'начинку'. Зачем? Ведь без систем жизнеобеспечения в капсуле невозможно дышать?!
  Очередной хлопок - и нас подбросило на десяток сантиметров, затем пол сильно накренился. Черные 'вандалы' заработали быстрее. От них отлетали, крошились, сыпались панели, баллоны, кабели... Оставили, насколько я поняла, систему навигации, крепления и ложемент.
  Я вскрикнула, когда отключилась гравитация и все начали медленно подниматься вверх. А в следующее мгновение - вернулись на пол. Снова глухие отрывистые переговоры. Затем монстры полезли в капсулы, а я осталась сидеть на полу, зачем-то прижимая к боку многострадальный, уже совершенно ненужный рюкзак. Обреченно глотала слезы и тоскливо смотрела на улетающих пришельцев. Мне ясно дали понять, что сбежать на нормальной капсуле не удастся. Кода не знаю - значит меня просто разнесет вне станции вместе со спасательным средством. А выдрать из капсулы все жизнеобеспечивающее оборудование, даже баллоны с воздухом - но чем же я буду дышать? И скафандр вряд ли найду, прежде чем станция окончательно развалится.
  'Мой' монстр на секунду замер рядом со мной, словно о чем-то задумался. Затем легко поставил меня на ноги и навел руку. Я в ужасе зажмурилась, но, кажется, он только просканировал - у своих ног заметила луч, исчезнувший в черной кисти. Прямо не скафандр, а многофункциональное устройство на все случаи жизни.
  - Рот открой! - приказал он.
  В полной растерянности я послушно открыла рот - меня месяц акулы изучали, успели 'выдрессировать', - а пришелец заглянул туда и еще за ушами. Неужели на предмет скрытых достоинств? Затем он взял мой рюкзак и закинул в пустующую капсулу, а после изумил до крайности. Спереди пластины на нем начали расходиться в стороны, открывая вид на вполне себе человеческую, причем высокую, поджарую, мужскую фигуру в сером белье, подобном тому, которое любители зимних видов спорта носят.
  - Иди сюда, быстро! - новый приказ.
  Я выполнила, завороженно наблюдая за раскрывающимися створками иномирного скафандра. За высокотехнологичной броней оказался - человек. Наверное. Во всяком случае лицо у него привычное, только более вытянутое; кожа смуглая; глаза выпуклые, раскосые, почти человеческие, с белками, а вместо радужки - черные снежинки. Потрясающе! У меня даже рот непроизвольно приоткрылся от удивления и дыхание перехватило. Почти землянин!
  Задержка 'не монстру' не понравилась - он схватил меня за руку и притянул к себе. Широкими ладонями прошелся по моему телу, размещая ноги в скафандре с внешней стороны от своих. Видимо, чтобы я ему сгибать колени не мешала. Мои руки он вытянул вдоль своего тела. Теперь мы походили на толстенький бутерброд: я упираясь ему в грудь лицом, интимно обнимала за бедра.
  Пластинки начали смыкаться, отрезая нас от внешнего пространства, но в этот момент гравитация вновь отключилась. Мы начали взлетать под мой писк, но иномирец схватился за поручень капсулы. Наконец прозвучал короткий сигнал - скафандр загерметизировался. Через пару секунд я ощутила, что мы перешли в другую плоскость - лежали, потому что мои колени чуть прогнулись и тело распласталось по мужскому.
  - Подними лицо ко мне, дышать будет легче.
  Я выполнила очередной приказ и увидела голубоватый свет от визора на внутренней поверхности гермошлема и подбородок моего таинственного спасателя. А он что-то делал руками вне моей видимости. Кажется пристегнул нас. Затем давление на мою спину увеличилось, еще больше расплющивая меня по мужскому телу. Началась вибрация. По ощущениям, мы полетели на 'выход'. От страха я крепче вцепилась пальцами в его бедра, а носом уткнулась ему в ложбинку у шеи.
  - Спокойно. Все идет нормально, - предупредил спасатель. Потом дополнительно сообщил, видимо не дождавшись от меня требуемого спокойствия: - Дрифтер рассчитан на выход в космос. Капсула нужна на всякий случай, Полярная слишком близко, может затянуть.
  - Полярная - это та красивая планета?
  - Да.
  - Спасибо большое, что забрали меня, - прошептала я.
  Рывок - капсула покинула штольню. Ощущение невесомости, и только ремни удерживают нас от парения.
  - Спокойно, все в порядке. - Оказывается я тоненько пищала от страха и прекратила, когда услышала уверенный мужской голос: - Дыши ровно.
  Несколько раз глубоко вдохнув, я вновь повторила, не в силах справиться с эмоциями:
  - Спасибо большое, что взяли с собой!
  - Я слышал.
  Только сейчас, ощущая теплое тело незнакомца своим, обнимая крепкие мускулистые бедра, вдыхая терпкий, яркий после тяжелой работы запах, но при этом необыкновенно приятный, я осознала: вновь не одна и жива! До сих пор и вопреки всему!
  Почувствовав себя в безопасности, я расслабилась и словно растеклась по сильному мужскому телу. Лежала в тишине, слушая стук сердца таинственного пришельца, пропитываясь его запахом, абсолютной уверенностью и, как мне показалось, 'запечатлевалась'...
  Но, спустя какое-то время, я отринула эти дурацкие мысли, решив, что думала так на радостях, в эйфории. Меня спасли, но что ждет дальше?
  
  Глава 5
  - Мы летим на... Полярную? - прошептала я на дроне.
  - Нет, нас скоро подберут, - коверкая язык, спокойно ответил незнакомец, с которым мы теперь ближе некуда, в смысле скафандр-дрифтер делим.
  Я открыла рот задать еще сотню вопросов, но в этот момент в шлеме прозвучало сразу несколько голосов на языке, на котором ко мне обращался в первый раз уже-не-монстр. Причем язык звучал более привычно для уха и произношения, а для меня - словно музыка. Помолчав секунду-другую, мой спасатель ответил жестким тоном. Кажется, поступившие сообщения пришлись ему не по нраву. В течение следующей минуты переговоров в голосе у мужчины прорезался металл, его мускулистое тело подо мной словно окаменело. Затем последовало несколько эмоциональных слов и, судя по императиву, он отдал приказ кому-то и выругался.
  В следующий момент наша капсула содрогнулась, рывок - и меня чуть не расплющило по спасателю. Дальше нас закрутило-завертело, судя по ощущениям. Меня затошнило и, чтобы удержать содержимое желудка, я глубоко и размеренно дышала, уткнувшись ему в шею. А когда по капсуле застучали видимо обломки разорвавшейся станции, не до тошноты стало - я заорала от ужаса.
  - Замолчи! - рыкнул мужчина, мгновенно прекратив 'панику на корабле', и более спокойно пояснил: - Шиль - мощный энергоресурс, дроны используют его для питания станций и кораблей. При распаде он одномоментно поглощает все объекты в непосредственной близости. Теперь о присутствии у Полярной дронов больше ничего не напоминает. По капсуле стучат мелкие обломки, разгерметизация нам не грозит. От короткого излучения шиля капсула защитила. Все штатно. Нет причин для страха.
  Тишину в капсуле, нарушаемую моим тяжелым дыханием, вскоре прервал очередной доклад. Невидимый собеседник наверняка еще сильнее расстроил моего спасателя: его ответ прозвучал сквозь зубы, но четко и лаконично. Видимо он отдал приказ, подчиненные отчитались. Дальше опять молчание. Мужчина поднял руки и похоже быстро настраивал оставшееся в капсуле оборудование. Я опасалась мешать и отвлекать, но нервы не выдержали:
  - Вас из-за меня не хотят подбирать?
   Старалась говорить спокойно, но от страха выдала себя с головой.
  Мужчина помолчал. Потом вздохнул тяжело, плавно приподняв меня грудью и опустив. И ответил обстоятельно:
  - Дело не в вас. Дроны активировали самоуничтожение станции раньше, чем мы рассчитывали. Не все успели перебраться на другую эвакуационную платформу, где нас ждал корабль. Поэтому пришлось 'выходить' здесь. Мы близко от Полярной. Взрыв шиля слишком сильно отдалил нас от места сбора...
  - Мы падаем? На планету? - уточнила уже очевидное.
  - Да. Все в порядке, ситуация штатная, причин для страха нет, - опять попытался успокоить меня в своей профессиональной манере инопланетянин.
  Нервно усмехнувшись, я позволила себе немного иронии:
  - Мне даже представить страшно, как выглядит у вас внештатная проблема.
  - Вы! Вы - наша внештатная ситуация, - в мужском голосе отчетливо слышалась ответная ирония.
  Я напряглась, ожидая вопросов. Чувствовала открытой кожей его дыхание и особенно остро ощущала мощное чужое тело под собой, обнимая его, будто самое близкое существо, будто последнюю возможность выжить держала в руках. Собрав порядком растерянную храбрость, которой и раньше не отличалась, я выдохнула:
  - Меня зовут Таяна. Имя рода, или, как у нас называют, фамилия Синичкина. Вы можете обращаться ко мне просто Таяна. А как мне можно обращаться к вам?
  Мужчина заворочался, он наверняка возился с навигатором, и, завершив первостепенную задачу, ответил:
  - Джар. Это мое имя. Вы можете обращаться ко мне Джар.
  Мысленно повторила его имя, мне оно понравилось: резкое, мужественное, лаконичное. Думаю, имя как нельзя лучше отражает характер. Но выпалить следующий вопрос не успела.
  - Таяна, что вы делали на станции дронов?
  Я коротко рассказала о миссии 'Звездный веер' и чем сама занималась в составе исследовательской группы, о беде, случившейся с кораблем, и о том, как нас подобрали инопланетяне. Завершила рассказ словами:
  - Мы сначала думали: дроны нас спасли из гуманных соображений. А позже выяснилось, что нас изучали и сравнивали с неизвестными землянам рантами.
  - Насколько вы похожи? - заинтересовался Джар.
  Я нервничала, не знала, правильно ли поступаю, абсолютно честно рассказывая о злоключениях в космосе и 'в гостях', но выбора не было. Вряд ли помогу себе, что-то утаивая.
  - Мы не идентичны, но различия минимальные. Думаю, мы совместимы.
  - Уверен в этом, - неожиданно легко согласился Джар, поерзав подо мной.
  - На чем основана ваша уверенность? - засомневалась я.
  - Мы ранты, - ошарашил он меня.
  - Да-а-а?
  - Мой ран среагировал на ваш запах и проявился, значит мы абсолютно совместимы.
  Услышав загадочную фразу, я насторожилась:
  - Что такое ран? И каким образом он проявляется?
  Мужчина усмехнулся, под моей щекой дернулась его грудь.
  - Наше обоняние очень восприимчиво. Благодаря этому мужчина распознает подходящую ему женщину, с которой у него лучшая совместимость и высокая вероятность получения потомства. Запах такой женщины запускает процесс воспроизводства спор, которые содержат генетический материал для смешивания его с женским. Ран производит и аккумулирует споры. Через та-ран они попадают в чрево женщины во время слияния.
  Продравшись через трудности перевода, я поняла, что ран - мошонка, а та-ран - я мысленно захихикала, услышав, как это слово звучит на ранте, - обыкновенный член. Хотя, может у них та-раны как раз не обычные, а с какими-нибудь сюрпризами. Споры... может это семя? И все-таки я испугалась:
  - А что значит 'проявился'? И чем это мне грозит?
  Мне почудилось, что Джар улыбнулся: дрогнул подбородок с кадыком и слегка натянулась на шее кожа.
  - Для меня ты невероятно сильно и вкусно пахнешь, значит, мы отлично подходим друг другу. Совместимы. Мое тело это почувствовало. Когда ран готовится к обмену спорами, набухает и... беспокоит. Если ты переместишься немного ниже, то почувствуешь, что та-ран тоже отреагировал на потребность рана, готового к обмену и слиянию.
  По-русски говоря, у Джара встал и он откровенно хочет. Я запаниковала:
  - Я не хочу слияния!
  - Таяна, успокойся. Это физиология, ничего больше. Тебе ничего не грозит. Ранты чтят право личного выбора.
  - Спасибо, - выдохнула я, расслабляясь, и озвучила любопытную мысль: - Ваш вид, по-человечески раса, называется рант. Это понятие имеет какое-то отношение к рану?
  - Относительное. Ран имеет несколько значений: мужественный, мужской, иногда множественный и умножающий. Слово рант на другие языки переводится как 'большой муж'. А ранты - большие мужи.
  - Спасибо за информацию, - порадовалась я, ведь если делится чем-то о себе, возможно не бросит сразу.
  - В этой экспедиции ты была со своим мужчиной? - неожиданно спросил Джар.
  - Нет, - грустно ответила я.
  - Дома, на Земле, тебя ждут?
  - Нет. Я решила участвовать в миссии только потому, что все мои родные и близкие погибли в аварии. Я круглая сирота.
  - Сколько тебе лет и как долго вы живете?
  - В среднем сто двадцать. Мне двадцать три, - быстро ответила и сразу вклинила свой вопрос, а то все он и он расспрашивает: - А вы сколько?
  - Мы совместимые виды. Если наше время соответствует вашему, то, вероятно, живем одинаково.
  Затем я сказала о часах-хронометре, продолжительности земного года, месяца, дня, часа и привела краткие сведения из астрономии и географии.
  Джар внимательно слушал, видимо заинтересовался. Я между делом решила выяснить, с кем меня спутали:
  - А что такое макка?
  Узнать не успела. Началась сильная вибрация, визор шлема раскрасился огненными сполохами.
  - Закрой глаза, - приказал Джар. - Не открывай рот и не разговаривай. Будет сильная тряска. Ничего не бойся, дрифтер рассчитан на многое.
  Не знаю, на что именно рассчитан супер-скафандр рантов, но трясло нас так, что я боялась потерять зубы. Или задохнуться, поскольку Джар прижимал меня к себе поверх костюма и креплений руками. Мало того, еще и температура поднялась. Казалось, мы запечемся как в духовке. Затем стало прохладнее, а потом нас бросило вверх, отчего я между ног прочувствовала тот самый выдающийся та-ран, наверное. Через несколько минут падения капсула загрохотала, подпрыгивая на камнях, опять-таки наверное. А там... кто ее знает, эту красивую, но опасную Полярную. Если бы не защита дрифтера и Джара, меня бы точно размазало по капсуле.
  Наконец, оказавшееся вполне надежным спасательное средство замерло, напоследок обо что-то стукнувшись. Несколько секунд мы приходили в себя, затем Джар произвел невидимые мне манипуляции, о которых я догадалась по движению его рук. Затем со свистом отъехала крышка капсулы, а за ней начал раскрываться и дрифтер.
  Повеяло горячим ветром, напоенным ароматами трав, нагретых камней и еще десятком других запахов, в том числе оплавленного металла и отработанного топлива.
  - Надо выбираться, - спокойно предложил Джар.
  Я послушно оторвалась от его тела и уселась... прямо на нем. Правда, ощутив ягодицами выступающий та-ран, поспешила отстраниться. Выбираться из капсулы пришлось сцепив зубы, чтобы не застонать от боли в затекших, бывших долго зажатыми конечностях. Плюс перегрузка.
  Как только я неуклюже вылезла на свет Полярной, Джар восстановил герметичность дрифтера. Через несколько секунд рядом со мной высилась знакомая монстроподобная черная фигура. Затем шлем распался на отдельные элементы и те скрылись в пазухах вокруг шеи и плеч. Теперь я смогла полностью и детально рассмотреть лицо ранта.
  Жгучий брюнет с короткими волосами, они взмокли от пота, облепив высокий лоб и виски. Более вытянутое, чем у землян, но не узкое, довольно симпатичное лицо с высокими скулами. Брови вразлет, глаза большие, раскосые, самую малость выпуклые - очень выразительные. Зрачок, похожий на черную снежинку, только добавляет яркости образу ранта.
  Джар моргнул, затем посмотрел на меня, зрачок начал стремительно расширяться - все черные лучики и черточки. Невероятно завораживающее зрелище!
  - Наши виды на удивление похожи, - высказал и мои мысли рант.
  Я облизала пересохшие губы и невольно посмотрела на его рот. Тоже ничего особенного, губы как губы, и стоило им дрогнуть в улыбке, я окончательно расслабилась, увидев обычные белые зубы.
  - Да, это удивительно, - согласилась я, смутившись под его пристальным, изучающим взглядом и отвела глаза.
  Тревожно посмотрела вокруг. В голубом небе висят два спутника и далекое красноватое светило, которое немилосердно жарит. Наша капсула с оплавленными турбинами лежит на узкой площадке, уткнувшись в каменный барьер у самого края горного плато. До горизонта простираются горы, между ними зеленые долины. Это хорошо. Воздух, растительность и даже горы радуют после безмолвных просторов космоса, закрытых пространств и особенно коварных черных дыр. Если меня здесь оставят одну, вероятность выжить все-таки есть.
  Джар подошел к проему между каменными глыбами и, глянув вниз, присвистнул. Еще бы, за спасительным барьером - скалистый обрыв. Повезло нам: площадка, где мы приземлились, с одной стороны ограничена отвесной стеной, с двух других - глыбами. А позади широкая каменная тропа, уходящая вверх и дальше на плато. Видимо капсула рухнула там и проехалась вниз, оставив свежий черный тормозной след.
  Я вытащила из капсулы рюкзак, прижала его к груди. Вроде, вот она - свобода и спасение! Но что делать дальше? Не знаю. Тем временем Джар, как говорили военные на корабле, спокойно изучал обстановку. Вдруг мирный пейзаж нарушил звук чего-то большого, летящего, стремительно рассекающего воздух, потом громыхнуло, а в следующий миг, обернувшись на шум, я увидела, как по нашему тормозному пути стремительно несется еще одна капсула.
  - Шак, - выругался Джар, тревожно оглядываясь, видимо думая, как остановить капсулу, чтобы не вылетела с площадки в проем между глыбами.
  Я откинула рюкзак с криком:
  - Надо нашей капсулой перекрыть проем!
  Мы уперлись руками в наше спасательное средство. Признаться, двигал его исключительно Джар усилиями своего умного 'костюмчика'. Я со своими хилыми силенками и с места бы капсулу не сдвинула.
  Мы успели отскочить в последний момент перед столкновением. Дым рассеялся и подбежавший к капсулам Джар довольно кивнул. Значит все в порядке. Как они говорят и мы, в штатном режиме. Через минуту рядом со мной стояли двое черных монстров, затем незнакомый рант снял шлем.
  Глубоко вдохнув, он обернулся и внимательно посмотрел на меня. А я на него. Тоже смуглый, черноглазый брюнет, но его более узкое, чем у Джара, лицо я сочла менее симпатичным.
  - Меня зовут Таяна Синичкина, приятно познакомиться. Вы можете...
  - В дрифтах общая связь, большую часть вашей истории мы слышали, - бесцеремонно прервал меня второй рант на дроне. Еще пару секунд поглазел и представился: - Зови меня Илэр.
  Я ощутила горечь. Неудобно вышло, ведь рассказывала Джару свою историю, не сдерживая эмоций, как единственному из воинственных пришельцев, рискнувшему спасти иномирянку, а слушали все. И наверняка не только восемь десантников, но и корабль, который не успел их подобрать. С другой стороны, если хорошенько подумать, глупо обижаться на рантов. Наши бы также поступили с представителем нового вида и носителем информации. Подобное нельзя скрывать.
  - Уходим, надо выбраться на плато, осмотреться и включить ирс, - приказал Джар. - Илэр, забери из капсулы спасательный запас.
  В надежде, что приказ касался и меня, я подобрала рюкзак и приготовилась. Ранты ловко вскрыли отсек с запасами, где лежали по пять упаковок с водой и пищевыми брикетами. Аптечки и поисковый маячок они сразу уничтожили. Сунув блоки с продзапасом под мышки, оба направились вверх. Я не выдержала, метнулась за Джаром и, стараясь не разрыдаться, попросила:
  - Можно мне с тобой? - Ответом был хмурый взгляд. Я начала торопливо упрашивать: - Хотя бы недолго, мне бы осмотреться и немного привыкнуть к окружающей обстановке. Понять, где нахожусь и как здесь дальше можно... жить... устроиться. И хоть узнать, кто здесь живет и...
  - Таяна, ты...
  Услышав строгий голос Джара, подумала, что сейчас он меня окончательно пошлет куда подальше, ведь и так сделал больше, чем можно было бы ожидать. Поэтому срывающимся голосом взмолилась:
  - Я клянусь: не стану обузой, вы на меня даже внимания не обращайте, просто немного с вами рядом побуду. Осмотрюсь и...
  Джар резко поднял руку, останавливая меня, заставляя смириться с полным провалом и замолчать, но буквально потряс:
  - Я не собирался тебя бросать, хотел осмотреть плато, наверху может быть опасно и подниматься тяжело.
  Вникнув в его корявый дрон, - опасалась, что приняла желаемое за действительное, - я чуть не запрыгала от радости. И с невероятным облегчением выдохнула:
  - Спасибо! Спасибо огромное! Но можно мне с тобой, здесь страшно... без тебя.
  - Пойдем, - согласился он.
  Я прижала рюкзак к груди, в пару шагов догнала их и дрожащим голоском, срывающимся от эмоций, поблагодарила еще раз:
  - Спасибо, что позволили побыть с вами. Я обещаю, вам не придется на меня отвлекаться и... и не буду обузой. Я... я... хотя бы осмотрюсь и...
  И замолчала, пытаясь подобрать правильные слова. Видимо Джар не выдержал моего сбивчивого лепета, блестящих от слез глаз и дрожащих губ. Подошел вплотную. Заставил поднять голову и посмотреть ему в глаза, удивительные, самые прекрасные в мире глаза, и заверил:
  - Успокойся! Мы не бросим тебя здесь. Ты женщина, быть слабой тебе можно. Когда нас найдут и заберут, ты полетишь с нами на Рант. Поняла?
  Я попыталась благодарно улыбнуться, но смогла лишь кивнуть, и неуверенно пробормотала:
  - Мне позволят прибыть... жить на вашем Ранте?
  - Да, - твердо ответил Джар и коснулся моих рассыпавшихся по
  - Не бойся, Таяна, - поддержал Илэр. - Представитель неизвестного вида будет интересен нашему руководству.
  Вспомнив повышенный интерес дронов к землянам, словно мы были подопытными животными, я содрогнулась. Наверное страх и отвращение слишком ярко отразились на моем лице - Джар неожиданно заявил:
  - Я обещаю позаботиться о тебе и на Ранте. Беру на себя ответственность за тебя.
  Вот это да! Спасший меня мужчина решил проявить участие в моей дальнейшей судьбе!
  Илэр, хмыкнув, что-то недовольно произнес на своем языке. Джар ответил жестко. Испугавшись, что они ссорятся из-за меня, вернее по поводу обещания Джара, поспешила предупредить:
  - Если забота обо мне ухудшит твое положение дома или среди сородичей. Или повредит твоей репутации или отношениям с родными или... твоей женщиной. Или...
  - Командиру ответственность за тебя ничем не повредит, - не дал договорить мне Илэр. - Женщины у него нет, иначе его здесь не было бы. Обязательство перед тобой лишь уменьшит его счет и даст возможность влиять на твои решения. Не более.
  Да плевать мне, как Джар сможет влиять в будущем на мои решения, главное - сейчас не бросит на совершенно незнакомой планете. Я всхлипнула от счастья, осторожно взяла его за руку, опять же презрев любые опасности, ведь у меня теперь опекун ого-го-го. Потрогала холодные черные пластинки дрифтера и торжественно обещала:
  - Я от всего сердца признательна тебе за опеку. Я постараюсь не быть обузой и по возможности отплатить...
  - Таяна, опека женщины для мужчины естественна и оплаты не требует, - категорично заявил Джар.
  Илэр смотрел на меня с горячим нескрываемым любопытством. Пока мой новоявленный опекун не заметил повышенного внимания своего подчиненного. Его реакция проявилась сжавшейся снежинкой зрачка и коротким приказом:
  - Пошли.
  Мы бодро направились вверх по каменной тропе.
  Глава 6
  Я шла за рантами, старательно глядя себе под ноги, - местность неровная, каменистая, с ямами и трещинами. Не хватало оступиться или попасть куда-нибудь - перелом обеспечен. А мне совсем нельзя быть обузой!
  В суровом месте мы высадились. Кругом раскаленные серые глыбы, над которыми дрожал перегретый воздух. На станции я постоянно мерзла, приходилось любимый свитер под форму надевать, а сейчас покрылась испариной, капельки пота текли по вискам. Тяжеленный рюкзак за спиной и растрепанная грива волос добавляли мучений.
  Ранты, в отличие от меня, шли легко и непринужденно, закинув за плечо сумки с продзапасом. Конечно, им хорошо, у них в дрифтерах терморегуляция работает, в чем лично убедилась, и ноша меньше моей весит. А я скоро промокну от пота и провоняю. Бедные ранты-иномирцы с обостренным обонянием, о котором они столько интересного рассказали. Сражу их наповал.
  Я уже собиралась просить неутомимых спутников остановиться, чтобы убрать волосы в косу, а Джар обернулся и, взглянув на меня, неожиданно сообщил:
  - Я поднял твое головное украшение и положил в боковой карман багажа.
  Я обрадовалась и полезла проверять кармашки рюкзака. Нашла заколку и, быстро закрепив волосы на макушке, облегченно выдохнула: фу-ух, полегчало - ветер слегка охладил взмокшую шею. Сразу вспомнила, как 'потеряла' заколку. Посмотрела на ожидающего меня Джара и спросила, о чем не успела узнать в капсуле:
  - Кто такие макки? И почему ты решил, что я одна из них?
  - Мак-ки - изобретение дронов. Несколько лет назад они создали нашу автоматизированную копию для экспериментов.
  - Создали подобные рантам механизмы? - уточнила я.
  - Да, - кивнул Джар и продолжил. - Потом дроны нарастили на корпус этих машин биологическую плоть, сделав их максимально схожими с живым прототипом, то есть с нами.
  - У нас подобных искусственных людей раньше называли биороботами. Но впоследствии приняли закон запрещающий любое очеловечивание механики. - Как недавно и дронам, рассказала я.
  - Это хорошо, - присоединился к разговору Илэр. - В дальнейшем дроны начали использовать мак-ков в качестве оружия против рантов.
  - Каким образом? Можете рассказать? - заинтересовалась я.
  Иномирцы посмотрели на меня снисходительно, даже с едва заметными улыбками. Джар продолжил рассказ:
  - Очень просто. Ранты никогда не бросают своих в беде. Поэтому, встретив рантоподобного, мы первое время попадали в ловушку. Подбирали в космосе якобы переживших катастрофу соотечественников, оказывавшихся мак-ками, отбивали у дронов псевдо пленных, находили их на наших объектах по переработке полезных ископаемых. Затем искусственно созданные игрушки дронов убивали своих 'соплеменников', подрывали корабли, на которые их эвакуировали. Много различных происшествий было, пока мы не выяснили причину.
  Я вспомнила несчастного Хойта Кроу в тот момент, когда черный монстр выстрелил в дрона, но, заметив землянина, рефлекторно дернулся в попытке остановить пульсар. Видимо, принял за ранта. И сам чуть не погиб. Теперь понятно почему.
  - Скажите, я похожа на женщину ранта? - мой голос дрожал. Выходит, была на волосок от гибели!
  В этот раз ответил Илэр:
  - Ты слишком белокожая, ранты темные. У нас не бывает таких светлых волос, блестящих в лучах светила, и глаз, меняющих цвет то на голубой, то на серый. Ты очень красивая, словно выдуманная.
  Опять продравшись сквозь трудности перевода, я сделала вывод, что по меркам рантов сказочно хороша, хоть и необычного фенотипа. Как любая женщина мысленно порадовалась. И смущенно прошептала:
  - Спасибо. - Подумала, как бы корректнее выяснить, и спросила: - Джар, зачем ты мне по голове... стучал? Проверял: мак-ка или нет?
  Выражение лица у него неожиданно стало виноватым.
  - Мак-ки снаряжены причинять максимальный урон рантам. В пасти вживляют скрытые челюсти, травмирующие лица врагов. Ядовитые иглы. В телах взрыватели, колющее оружие, которое сложно обнаружить, но при близком контакте оно резко выдвигается и ранит внутренние органы 'врагов'. На голове у мак-ков расположен управляющий элемент. При силовом воздействии на него могут быть сбои или различные сюрпризы, по которым сразу определяют искусственное создание. Сами дроны еще этот дефект не выявили, а мы пока пользуемся элементарным способом опознавания.
  - Но... - я хотела предупредить, насколько опасно стучать по роботу, способному устроить взрыв или выдвинуть запасную челюсть.
  - Дрифт защитил бы, - понятливо усмехнулся Джар. - Пусть и с помощью сканера, но зато я быстро проверил, что ты не новый вид мак-ков. Не новейшая разработка дронов.
  - Нас тщательно исследовали и, вероятно, в будущем, могли как-нибудь использовать именно в этом направлении, - тихо, удрученно признала я.
  Дроны нас не спасли, а просто захватили слабых и беззащитных. Судьба порой слишком жестока.
  - Может быть, - согласились мужчины.
  У меня назрел серьезный вопрос:
  - А почему вы воюете с дронами?
   Подъем стал круче и я начала беречь дыхание. Не дай бог - отстану. Вдруг - бросят. Но оба ранта заметили мой маневр и замедлили скорость, за что я была им благодарна. Мало того, Джар поравнялся со мной и пошел рядом, отвечая:
  - Ранты не столь многочисленный вид, как дроны, но технологически не менее развитый. В нашей системе две населенные планеты, причем вторая - Лешка - исконная родина лешек. Это дружественная нам раса, которая проживает и на Ранте. Мы их 'открыли', но нашлось немало возможностей для взаимодействия. Выгода обеим видам. Ранты исследовали несколько соседних планетарных и звездных систем, но столкнулись с дронами. Эти разумные сочли нас менее развитыми и, по их мнению, низшими. Подходящим для использования объектом, но не слишком ценным. Рант и Лешку назвали прекрасной кормовой базой. Война длилась несколько дней, в ходе боевых действий мы разбили их флот и отогнали от своих границ. Успешно показали, что они совершенно не правы, подобным образом рассуждая о нашем развитии и техническом прогрессе. Теперь между нами редкие столкновения.
  - Значит Рант рядом? - воскликнула я.
  - Нет, - криво усмехнулся, перехвативший разговор Илэр. -Полярную открыли и начали исследовать ранты. Следом явились дроны и пытаются заселить ее. Но у них не выходит.
  - Почему? - удивилась я. - При их технологиях и...
  - Полярная названа по своим неординарным свойствам. Она испускает необычное излучение, которое полярно любому другому. Мы пока не выяснили, почему и ее атмосфера не пропускает сигналы. Здесь, на поверхности, искажаются почти все сигналы. Живым организмам вреда не причиняет, проверено, а любая высокотехнологичная техника довольно быстро 'умирает'. Будто планета живая и разрушает искусственно созданные, неживые объекты.
  - Как же нас найдут? - испугалась я
  В этот раз мне в мягкой манере пояснил Джар:
  - Ирс поможет. Его разработали для работы на местности, подобной Полярной. Этот прибор посылает коротковолновый сигнал. Уловить его можно, находясь поблизости. Придется подождать, пока поисковая группа доберется до нашего квадрата.
  - Как повезет: могут через час подобрать, если точно траекторию падения капсул рассчитают, а могут спустя несколько дней, - на позитиве добавил Илэр, сверкнув в мою сторону необычным 'снежным' глазом.
  Показалось, он флиртует со мной, чем только лишний раз напрягает. Там, на станции, все, кроме Джара, готовы были уничтожить меня, не разбираясь: мак-ку или неизвестно откуда появившуюся инопланетянку. Сейчас тоже заметила, что мой опекун разговаривает мягче, а Илэр бьет в лоб, не жалея моих чувств. Хотя, конечно, наши военные тоже те еще 'любезники'. За год в пути познакомилась с некоторыми чертами их характера. В конце концов, военные и в ночном клубе военные.
  Стало нестерпимо жарко, и я решила снять куртку и остаться в футболке. Но как раздеться с рюкзаком за спиной? Пришлось попросить:
  - Джар, можно попросить вас на секундочку остановиться?
  - Зачем? - спокойно спросил он.
  Оба мужчины замерли, с любопытством глядя на меня.
  - Жарко в куртке, хочу снять и в рюкзак положить.
  Я быстро сняла рюкзак и привычным движением провела вдоль полочек куртки, расстегивая магнитные застежки. Потом торопливо развязала палантин на шее и вместе с курткой, сложив валиками, затолкала в рюкзак. Сунула руки в лямки и заодно проверила, не промокла ли футболка от пота, еще и принюхалась, а то вдруг пахну плохо. Убедившись, что одежда выглядит вполне прилично, подняла глаза на спутников и оторопела: зрачки-снежинки у обоих расширились настолько, что чернота почти затопила глаза; ноздри жадно раздувались, вдыхая мой запах. Никаких сомнений - мужчины в возбужденном состоянии неотрывно, потрясенно таращились на мою грудь!
  Я опустила взгляд проверить в чем дело. Скромная черная футболка с коротким рукавом, свободная, с вырезом, открывающим шею, и торс не слишком обтягивает. Хотя моя упругая округлая грудь все равно выпирала. Да и похудела не особенно. Подняв глаза на чересчур засмотревшихся на меня мужчин, испуганно спросила:
  - Что-то не так? У вас неприлично ходить в подобной одежде? Или...
  Наконец, Джар неохотно оторвал взгляд от моей груди и, прокашлявшись, задал неожиданный вопрос:
  - У всех женщин Земли большая грудь?
  Теперь я вытаращилась на рантов, попав в тупик. Потом, чувствуя, как краснею от стыда, хрипло уточнила:
  - А у ваших женщин нет груди? У меня средний размер, такой у многих землянок. И гораздо больше есть.
  Ответил Илэр, потому что Джар явно не успел подобрать слова:
  - Есть, конечно. Просто грудь раза в два меньше. Даже у женщин с большим размером.
  Неужели у них самый большой - это наш 'А'? Они поголовно плоские? Я невольно перекинула волосы на грудь, прикрываясь, а то ранты пялились на меня как на выдающийся экспонат на выставке неформального искусства. И глухо выдохнула:
  - Значит, я ужасно выгляжу по вашим меркам?
  Джар лишь махнул рукой, словно отметая мое предположение, а Илэр не скромничал:
  - Наоборот. Слишком... привлекательно. Так горячо, даже ран болит.
  Услышав про ран от пристально разглядывающего меня Илэра, я торопливо встала рядом с Джаром и срывающимся голосом попросила:
  - Меня же никто не тронет? Лучше я оденусь.
  И начала снимать рюкзак, но Джар осторожно придержал мою руку своей бронированной:
  - Перегреешься! Не бойся. Ты под моей опекой. - Не удержался и снова посмотрел на мою грудь, яростно вдохнул, а потом добавил, отводя взгляд: - У рантан грудь небольшая, а у лешек похожа размером на твою. Не беспокойся, никого особенно не удивишь, но внимание, Илэр прав, привлечешь однозначно.
  - Вы уже который раз упоминаете лешек, они похожи на... нас? Совместимы с вами? - осторожно спросила я, решив сменить скользкую тему на более безопасную.
  - Нам надо идти дальше, - резко отозвался Джар, подхватив меня под локоть и вынуждая двигаться.
  А вот Илэр, бросив недоуменный взгляд на товарища, решил ответить:
  - Внешне похожи, но у них серого цвета кожа и волосы. Из-за этого городские квадраты, где они проживают, называют серыми. У нас с ними полное взаимопонимание и взаимодействие. Специфический симбиоз. Они наравне с рантами занимают ведущие должности или рабочие места. Физически мы совместимы частично. Лешки другие. И потомства от них не получить. Лишь удовольствие...
  - Только после этого удовольствия дня три ты - как труп или пустая оболочка, - проворчал Джар, видимо из личного опыта знает.
  - В каком смысле частично совместимы? - любопытствовала я на радостях, что не только меня расспрашивают, но и сами рассказывают о своем мироустройстве.
  Снова ответил Илэр, бросив на меня провокационный взгляд:
  - Скажем так, технически мы совместимы, чтобы получить обоюдное физическое удовольствие при слиянии. Но в процессе у рантов мужчин участвует та-ран, а ран спит. Запах и физиология лешек не подходит рантам. И общее потомство мы иметь не можем.
  - Потомство завести невозможно, запах не устраивает, три дня как трупы - зачем вам тогда подобные связи? - недоумевала я.
  За разговорами мы добрались до большой каменной преграды, которая уступами уходила вверх по плато.
  - У нас нарушен баланс: женщин рождается меньше, чем мужчин. Женщины лешки по-своему хороши, невероятно чувственны и всегда готовы к сексуальному контакту с рантом, - поделился Илэр.
  Я даже споткнулась. Сделала несколько шагов и переспросила:
  - Всегда? На добровольной основе?
  - Лешки необычные. Помимо физической еды, им необходимы эмоции для питания. И чем острее и ярче эмоции, тем более сытые, красивые и молодые лешки. Поэтому они всегда готовы разделить желание одиноких рантов и питаются нашими эмоциями во время секса. Омолаживаются и добавляют себе сил и позитивной энергетики.
  - Но после секса вы как трупы? - удивилась я.
  - Да. За все приходится платить, за удовольствие побыть с женщиной - особенно, - резко ответил Илэр.
  - Из-за хм-м... большой груди меня примут за доступную и желающую зарядиться и омолодиться лешку? - стараясь выдержать ровный тон, не выказать своего негативного отношения к чужому обычаю, уточнила я.
  - С лешкой и рантаной тебя не перепутать. Никакого сравнения. Ты - другая, - категорично заявил Илэр.
  Джар бросил на меня короткий взгляд и произнес:
  - Единственная землянка из неизвестной нам галактики, единственная светловолосая и белокожая, будто выдуманная женщина...
  - Которая не знает, где ее дом, и прекрасно понимает, что дорогу назад найти невозможно. Единственная одинокая землянка, которую неизвестно что ждет дальше, - закончила я горько.
  Запрыгнув на первый уступ, Илэр продолжил откровения:
  - Судя по обоюдной реакции наших с Джаром ранов на тебя, мы однозначно полностью совместимые виды. Поэтому по возвращении на Рант тебя зарегистрируют в женской базе. Поверь, отбоя от вызовов не будет! И об одиночестве придется мечтать.
  - Я думаю, даже не рассчитывая получить потомство, тебя забросают вызовами, - бесстрастно произнес Джар. Затем передал сумку с продпайком Илэру, забрал у меня рюкзак и подтолкнул к скале: - Иди впереди меня. Я подстрахую.
  Камни были горячими, края выступов острыми, высоты и подобных восхождений я боялась, но упрямо лезла. Мышцы дрожали от усталости, в ушах шумело, пот застилал глаза, но сама напросилась идти вместе с космическими десантниками. Да я готова была на любые подвиги, лишь бы следовать за своим нечаянным опекуном-защитником.
  Чтобы отвлечься, я залезла на очередной выступ, цепляясь пальцами за любые выемки, и сипло от натуги спросила:
  - Какими вызовами? И для чего нужна женская база?
  Илэр ушел далеко, а Джару приходилось страховать меня, ни капельки не скалолаза. Оглянувшись проверить, где он, я увидела, что преодолела приличную высоту. Ох, зря я это сделала. Голова закружилась, ноги стали ватными. Стертыми до крови пальцами судорожно вцепилась в камни.
  В этот момент на мои вопросы громко ответил Илэр, легко прыгая с выступа на выступ, словно огромная горная кошка.
  - Когда разница между численностью мужчин и женщин стала слишком ощутимой, правящие ввели новый порядок. Теперь каждая рожденная девочка регистрируется в системе и по достижении зрелого возраста автоматически переводится в семейный раздел. После этого любой свободный рант, желающий образовать союз, может отправить ей вызов на встречу. Если женщине понравилась презентация соискателя, его внешность, данные, психологические качества, желания и потребности, она согласится на первую встречу. Дальше как повезет. Если первая встреча окажется удачной, будет вторая, а в перспективе - согласие на союз.
  - А у вас как? - сразу после Илэра задал вопрос Джар.
  Я передохнула, отстранилась от стены, а то щека, которой я прижималась к камню, горела - наверняка получила ожог. Глубоко вздохнув, набираясь смелости, полезла выше, при этом откровенно рассказывая рантам о нашем семейном укладе. В том числе о том, что в отличие от Ранта, на Земле женщин рождается равное количество с мужчинами. Права у обоих полов равные, работу каждый выбирает по себе. Космос тоже исследуем вместе.
  Ранты даже как знакомимся и общаемся выспросили. Я как раз дошла до личных, интимных отношений, но в этот момент мне пришлось прыгнуть, чтобы достать до следующей выемки. Острый край полоснул по пальцам, раскаленный камень обжег. Я отдернула руку и, вскрикнув, полетела вниз. Кажется, мне точно конец!
  К счастью, в следующий миг меня поймал Джар, ловко посадил одной рукой на согнутое колено и приказал:
  - Обхвати меня руками за шею, а ногами за пояс. Только крепко держись!
  Я вцепилась в мужчину как клещ, не оторвешь. От страха - опять была на волосок от смерти - дышала рывками и старательно сдерживала слезы. Я не обуза, мне нельзя! Но тут же забыла про собственную установку, всхлипывала, уперевшись лбом в черное бронированное плечо опекуну. А он спокойно, уверенно лез по скале с двойным грузом.
  Наверху меня забрал Илэр и поставил на ровную площадку.
  - Все нормально? - спросили мужчины, глядя, как я пытаюсь отдышаться, согнувшись в три погибели, и не рухнуть на колени.
  Я кивнула и упрямо вымучила улыбку. Встала почти ровно. Джар вернул мне рюкзак, и я сразу полезла за водой. Достала три упаковки и предложила спутникам:
  - Это вода... от дронов. Но мы пили, не отравились.
  Никто не отказался от ворованных запасов... ой, нет, лучше сказать, трофейных, в свете последних событий на станции. Мы жадно осушили пакеты и продолжили путь. К моей радости, шли недолго. Миновав скопление глыб, вывернули из-за огромного валуна - и оказались в прямо-таки райском местечке, напоминающем тарелку с широкими краями.
  Невысокий, но достаточно широкий водопад падает в круглое озерцо невероятно изумрудного цвета. К вершине водопада можно подобраться с обеих сторон по валунам. Вокруг очаровательного водоемчика симпатичный пляж из пористого светлого камня, огороженного валунами. Слева к 'тарелке' примыкает лес, похожий на земные тропические джунгли, справа скопление камней.
  - Красиво здесь! - выдохнула я, любуясь потрясающим пейзажем. А то все глыбы и глыбы.
  - Удобно и скрыто, - согласился Джар, поднял руку - и выстрелил вверх тем самым зеленым пульсаром.
  Я невольно вздрогнула, а пульсар, улетев ввысь, словно праздничный фейерверк, взорвался мелкими брызгами и медленно растворился в небе.
  - Сигнал для других? Мы здесь не одни? - спросила я.
  - Нас восемь, боевая группа зачистки, - ответил Илэр, подходя к водоему.
  Джар легкой, пружинистой походкой направился к вершине, на ходу предупредив:
  - Я сразу ирс установлю.
  - Эвакуируют нас не скоро, - недовольно произнес Илэр, вглядываясь вдаль.
  В той стороне, у самого горизонта, виднелись очертания межзвездника. Жаль, отсюда нельзя разглядеть его форму.
  Джар спокойно отозвался:
  - Да, в лучшем случае трое суток.
  - Размечтался, - скривился Илэр.
  
  Глава 7
  Смотреть на восхождение Джара - одно загляденье! Он ловко взобрался по камням к верхушке водопада и замер на фоне красноватого светила и почти прозрачного неба этакой грозной черной махиной. Потрясающее зрелище победителя! Пока он крутил головой, внимательно осматривая окрестности, я глядела на него просто не в силах оторваться. Для меня этот космический десантник стал олицетворением сейчас силы, мужества, заботы и безопасности. Для несмелой, даже ранимой девушки, переживший слишком много трагедий, о которых никогда не забыть, эти качества стали убийственным сочетанием. Убийственным для моей независимости!
  И вновь шевельнулась тревожная мысль, что все это последствия страшных событий. Спасенные в момент смертельной опасности навсегда запоминают спасателя, подарившего жизнь: лицо, запах, голос, звук шагов. Вот и я, похоже, запечатлелась Джаром, моим космическим спасателем.
  Но об этом я подумаю потом! Если выживу!
  Мой герой оперся коленом о камень и, нажав на что-то на бронированной руке, отделил предмет, похожий на небольшую палку. Надо полагать, тот самый передатчик ирс. Затем закрепил его между камнями для устойчивости. И я, наконец, приказала себе оторвать от него взгляд, чтобы заняться насущными делами. Положила рюкзак рядом с сумками с продовольствием и отправилась исследовать окружающее пространство.
  Прошлась по берегу, заглядывая в идеально прозрачную воду. Озерцо напоминало сотворенную природой купель - если захочешь искупаться, придется прыгать сразу в глубину. Дно гладкое, словно отполированное. За пенящимися струями водопада обнаружила небольшой грот, из которого можно спуститься в воду по естественным выступам, словно широким ступеням.
  Полюбовавшись этим симпатичным местечком, скрытым от чужих глаз, я обратила внимание на скопление глыб у самого обрыва. Туда, отделившись от водяного потока, сбегал ручеек и исчезал в камнях. Подошла поближе и увидела своеобразный каменный лабиринт. Прежде чем углубиться в него, тревожно поискала глазами спутников. Илэр обследовал ближайший подлесок. Джар был наверху, поэтому решилась разведать естественный лабиринт дальше самостоятельно. Прошла метра два, завернула за угол и невольно улыбнулась.
  - Что там? - окликнул меня Джар.
  - Если мы задержимся на планете на несколько дней, здесь можно устроить душевую и туалетную комнату, - громко ответила я, задрав голову.
  Мини-лабиринт слишком быстро закончился небольшим закутком, куда стекал ручеек. Омывал камень и, юрко огибая естественную преграду, срывался со скалы в долину. Я выглянула между валунами и с трепетом осмотрела лес - целое зеленое море, колыхающееся далеко-далеко внизу. Как высоко и страшно! Но закуток - просто идеальное место для личного укромного уголка, закрытое со всех сторон, и вода 'отходы' сразу унесет вниз, заодно можно искупаться под упругими струями.
  Я вернулась на берег. Илэр, тоже закончивший осматривать прилегающую к этому инопланетному оазису территорию, на родном языке отчитывался перед командиром Джаром. И я решила начать изучение языка рантов. Ведь, если не обманули, теперь мне с ними жить.
  - Джар, Илэр, прошу вас, перечислите мне на вашем языке основные местоимения и переведите на дроне: здесь, там, вверх, вниз, сесть, встать и прочие обычные действия.
  Мужчины недоуменно приподняли брови, но выполнили мою просьбу. Я начала привычную любимую работу, повторяя новые слова, привязывая их к якорной цепочке из знакомых слов. Потом повторю всю цепочку и перевод с любого языка сам собой всплывет в памяти.
  - Зачем тебе? - заинтересовался Илэр.
  - Хочу быстрее выучить ваш язык, поэтому, если, конечно, не трудно, по возможности указывайте на различные предметы и называйте их на вашем языке и дроне.
  - Легко, - кивнул Илэр и тут же показал пальцем на камни, озеро и назвал их на ранте.
  И понеслось. Я благодарно кивала и повторяла цепочки запоминания. Пока краткие, потом длинные, чтобы закрепилось навсегда. Тем временем Джар подошел к водоему и, направив на него руку, что-то произнес и активировал сканер. У них зеленый цвет - любимый? Пульсары, несущие смерть, - зеленые; сканирующие лучи, которые вырвались из брони и расширяющимся конусом прошли по воде, тоже. А у меня нервы ни к черту, особенно после бойни на станции этими треклятыми пульсарами.
  - Что ты делаешь? - насторожилась я.
  - Джар проверяет, есть ли в воде вредоносная для нас жизнь.
  - И как?
  - Чисто, можно купаться, - довольно ответил мне Илэр, взглянув на небольшой интерактивный экран, развернувшийся над его рукой.
  Ясно, они не только в дрифтах имеют возможность синхронизировать связи и передавать данные друг другу. Я тоже посмотрела, но кроме 'чистых волн' ничего не увидела и машинально высказала мысли вслух, невольно передернувшись:
  - Хорошо, но я лучше в лабиринте искупаюсь.
  - Водоем безопасен, - отозвался Илэр.
  Джар спокойно добавил:
  - Мы отвернемся и не помешаем тебе.
  Я натянуто улыбнулась и пояснила:
  - После одного случая в экспедиции до паники боюсь любых водоемов.
  - Прямо заинтриговала, - подтолкнул меня поделиться Илэр.
  - На одной планете мы чуть не потеряли человека. На первый взгляд, там было идеальное место. Наши сканеры тоже никакой жизни не показали. Даже бактерий, что само по себе уже странно. Но стоило одному из военных залезть в похожий водоемчик - его там чуть не сожрали! В покое те твари были совершенно инертны и прозрачны. А стоило еде рядом оказаться - Ивара буквально облепили какие-то омерзительные, склизкие ленты. Наш биолог его дезинфекционным средством облить успел, так, на удачу. Бедняге Ивару повезло: тварюги отвалились, а он живой остался, хоть и с ожогами. В общем, при детальном исследовании мы выявили практически во всех средах подобных хищников с поразительными способностями мимикрировать под любое окружение. Вот такие пренеприятные жители на той прекрасной планете оказались. Мы месяц на карантине на орбите висели - проверяли, не подцепили ли кого нечаянно.
  Мужчины внимательно, заинтересованно слушали, затем Джар уверенно заявил:
  - В дрифте имеются данные о животном и растительном мире Полярной. Наши ученые исследовали здесь много...
  - Но не все, - напряженно помотала я головой, отступая от воды, а то вдруг искупают насильно.
  - Хорошо, мы займем этот водоем, а ты свой... туалет, - неожиданно весело усмехнулся Джар.
  Улыбка волшебным образом смягчила его резкие черты, а необычные глаза засияли нарядной 'пушистой' снежинкой. Я засмотрелась на Джара, что не осталось незамеченным обоими рантами, смутилась и перевела разговор на другую тему:
  - Здесь безопасно? Мы остаемся?
  - Да, - кивнул Джар, направившись к камням, лежавшим у края площадки широкой буквой 'Г'.
  И снова я зачарованно смотрела, как раскрывается на нем многофункциональный 'костюмчик', гораздо быстрее и больше, чем на станции. Уже через несколько секунд дрифт сложился в спинку с рукавами. Джар аккуратно снял и положил бронированную 'одежду' у камней, оставшись в светло-серых, легких, бесподобно облегающих его поджарое мускулистое тело футболке с рукавом до локтя, брюках и смешных тапочках на гибкой подошве. Наверное это специальная форма под дрифт, чтобы не стеснять движения и чтобы тело свободно дышало.
  Ступни и ладони у ранта оказались большими. Но главное, сам он почти обычного, земного, если так можно выразиться, вида, радующего до глубины души.
  - Вижу, Джар тебе понравился внешне? - негромко спросил Илэр, оказывается наблюдавший за мной.
  Вспыхнув от смущения, я постаралась ровным голосом ответить:
  - Радуюсь, что встретила очень похожих на землян разумных. Илэр, ты не представляешь, какое это счастье, встретить кого-то привычного... особенно после глазастых умников дронов, напоминающих хищных рыб.
  Необычные глаза Илэра, в которых я заметила искреннее сочувствие и понимание, блеснули, зрачок-снежинка начал сжиматься под лучами светила. Наконец он отвел взгляд и подошел к Джару. И тоже снял дрифтер. Признаться, внешне он нисколько не уступал моему опекуну, такой же стройный атлет, но мне, странное дело, было совершенно не интересно его разглядывать.
  - Я пойду в тот... душ, - предупредила мужчин, направившихся к озеру.
  Забрала с собой рюкзак и пошла купаться.
  ***
  Я тщательно вымылась, помня насколько острое обоняние у рантов, и замерла под прохладными струями. Сейчас они не ласкали, как в первое время казалось, а жалили. Вода текла по потемневшим волосам, по бледной нежной коже груди - красота! Не какой-то ионный душ, а настоящая живая вода, смывающая не только пот и пыль, еще и пережитый ужас.
  Почему-то именно сейчас, глядя на мокрые камни, я застыла, время словно остановилось. Кажется, лишь на мгновение позволила себе вспомнить Хойта и Дмитрия - и в груди будто что-то лопнуло, порвалось и горячей лавиной рвануло наружу.
  А плакать нельзя! Я не могу быть обузой!
  Душа содрогалась от боли. Я закрыла рот кулаком и, впившись в него зубами, вздрагивала от рыданий, сползая спиной по стене. Прижалась лбом к камню и плакала, выплескивая наружу страх, боль, прощаясь с друзьями и близкими. Вспоминая и стараясь забыть! Или хотя бы заглушить боль.
  Да, пока я стремилась выжить, знакомилась с рантами, все трагические события, произошедшие на станции, на время отодвинулись на второй план - инстинкт самосохранения сработал. Я улыбалась, иронизировала, рассказывала, входила в доверие, чтобы жить. А сейчас, достигнув предела своих сил, я сорвалась. Шум воды и рот, закрытый кулаком, приглушили мой вой и рыдания, вдобавок я колотила рукой по каменной стене, чтобы боль физическая заглушила душевную.
  - Таяна, у тебя все нормально? - неожиданно от входа в лабиринт раздался тревожный голос Джара, выдернув меня из истерики.
  Я мгновенно опомнилась, судорожно сглотнула и прохрипела:
  - Да-да, я сейчас закончу и выйду. Все в порядке.
  Он промолчал, но скорее всего ранты что-то слышали, а может просто поняли, в каком я состоянии.
  Подставила лицо под холодные, кристально-чистые струи, надеясь, что вода смоет следы слез. Отжала волосы и вытерлась футболкой за неимением полотенца. Затем быстро постирала ее и белье: сменной одежды у меня немного. А с рантами надо быть предельно аккуратной, иначе прослыву дурно пахнущей замарашкой. Достала свежее белье, голубую футболку, такого же закрытого покроя как и прежняя и черные свободные шорты до колен. В них я ходила по каюте в свободное время, а теперь надеялась спасаться от жары. Форменные ботинки решила не надевать, а походить босиком по нагретым камням. Подобной роскоши я была лишена два года.
  Сложила тюбики с мылом в рюкзак, с ботинками и мокрой одеждой в руках я бодро вышла на свет божий. У входа никого не было, поэтому разложила сушиться белье на подходящем валуне, прикрыв футболкой. И оглянулась на звук плещущейся воды.
  Хоть и девственница, но и не девчонка, раздетых мужчин видела не раз. Откровенные сцены в фильмах тоже, было дело, смотрела, но увидев в совершенно прозрачной воде двух голых рантов, оторопела. Белье под форменную одежду они, похоже, не надевают! А может вообще не носят, кто их знает. Или серые футболки со штанами и есть белье. Я сосредоточила внимание на уровне их голов, чтобы случайно не уставиться на их гениталии. Не столько смущалась, сколько боялась спровоцировать мужчин. Если верить Джару, ранты хоть и чтят выбор, но мало ли кому что придет в голову на другой планете, тем более в отношении слабой иномирянки. Джар меня больше не пугал, а наоборот привлекал, но вот в Илэре уверенности не было. Не приведи нелегкая, начнет домогаться.
  А они опять смутили меня жаркими взглядами, только теперь пялились не на грудь, а на ноги. Я тоже невольно посмотрела вниз. Вроде ничего необычного. На фигуру я никогда не жаловалась: стройная, длинноногая, с округлыми коленками и небольшими изящными ступнями. Хотя тоже ничего особенного и выдающегося.
  Подняла глаза на рантов и хрипло спросила, испугавшись какого-нибудь очередного неизвестного изъяна:
  - У меня и ноги неправильные?
  Джар качнул головой, дернув уголками губ в улыбке, а вот Илэр просветил отчего-то сиплым голосом:
  - Наоборот, слишком правильные. Я бы сказал, ты вся, будто выдуманная.
  Опять сказочно красивая?! Я мгновение-другое изумленно таращилась на него, а потом отвела глаза и наткнулась на сброшенную серую форму. Почему-то сразу вспомнила, где я, кто я и в каких обстоятельствах. Неуверенно посмотрела на своего опекуна: короткие черные волосы в искрящихся на свету капельках; черные глаза блестят, выдавая интерес; смуглая гладкая кожа сияет; широкие плечи и сильные руки буквально приковывают взгляд. Немного дольше рассматривала запястья мужчин с черными наручами и пластиной вдоль предплечья. Подумала и решилась предложить:
  - Если мы тут надолго, если хочешь, я могу постирать твою одежду. Камни настолько горячие, что она быстро высохнет.
  Джар в пару гребков оказался у берега, вытер лицо широкой ладонью, внимательно и слишком напряженно посмотрел мне в глаза, слишком долго раздумывая. И наконец ответил, указав рукой на свою футболку:
  - Если не побрезгуешь, буду только благодарен.
  Я облегченно улыбнулась, кивнула и полезла в рюкзак за мылом.
  - А можно и мою постирать? - подплыв к нам, спросил Илэр, как будто о чем-то несбыточном мечтал.
  Я замерла с футболкой Джара и тюбиком мыла, прижав их к груди. Не знала как ответить. Мне не трудно, но в разных культурах личные вещи могут иметь сакральный смысл, а порой и подразумевают некое право. Например, постирать вещь дышика с планеты Дыштан - означает признать себя его собственностью. По сути, рабыней. Я перевела растерянный взгляд с Джара на Илэра и попыталась выкрутиться из щекотливой ситуации:
  - Если мой опекун, - выразительно посмотрела на Джара, - разрешит, если это не унизит его и моего достоинства или не повлечет каких-либо обязательств по отношению к тебе, то мне не трудно постирать и твою одежду.
  Выслушав меня, Джар расслабился, а Илэр погрустнел.
  - Я разрешаю, но только сейчас, - согласился Джар и пояснил: - Это никак не унизит нашего достоинства, но у нас не принято обслуживание женщиной потребностей посторонних мужчин. Не считается неприличным или недостойным, но вряд ли хоть одна согласится, да и вообще подумает об этом.
  Немногословно, но более-менее понятно.
  - Если наша группа узнает, каждый захочет испытать это удовольствие. Чтобы красивая женщина позаботилась о его одежде - будет чем похвастаться друзьям и врагам! - широко улыбнулся Илэр.
  По-прежнему с футболкой и мылом в обнимку, я слушала голых мужчин, сидевших в воде. Нарочно не придумаешь! Поэтому мягко, но настойчиво возразила:
  - А у нас подобное - обычная забота о близких или друзьях. Или о том, кто спас тебе жизнь, или взял на себя заботу о нуждающемся. Ведь Джар очень многим поступился ради меня, так почему я не могу позаботится о его нуждах? Хотя бы таким образом?
  - Ну-ну, поступился, - язвительно хмыкнул Илэр.
  А вот Джар ответил, пристально глядя мне в глаза:
  - Я говорил, ты мне ничем не обязана. У рантов мужчина отвечает за женщину - это норма.
  - Еще бы, целое событие после двадцати трех нулевок... - начал Илэр и осекся.
  Мне не послышалось ехидство в тоне Илэра, потому что Джар молча посмотрел на него тяжелым темным взглядом, подплыл к берегу и плавным мощным движением вылез из воды и сел на камень.
  Я сразу отвернулась, правда убедившись в том, что мы действительно слишком похожи, и успокоилась на сей счет окончательно. Подняла футболку Илэра и спешно ушла в 'туалет' стирать. А когда закончила и разложила на камнях рядом со своей, увидела, что оба ранта расхаживают в штанах и босиком.
  Только хотела предложить им поесть, они подобрались, будто сторожевые псы.
  - За камень, быстро! - глухо приказал мне Джар.
  И скользящими широкими шагами ринулся вместе с Илэром к кустам, направив туда руку с черным наручем. Затем оба присели на одно колено, ожидая появления 'гостей'. Через мучительно долгую минуту из зарослей вышли трое бойцов в дрифтах без шлемов. Двое темноволосых рантов несли раненного товарища.
  Прибывшие быстро переговорили с Джаром и посадили раненного так, чтобы он мог привалиться спиной к камням, где лежали 'наши' дрифты. У меня сердце обливалось кровью, глядя на ногу пострадавшего, вывернутую под неестественным углом. Какой силы был удар, если бронированный костюм не выдержал и заломился вбок? Невероятно! Досталось этому бедняге!
  Я подошла к рантам, склонившимся над раненым, вытаскивая его из поврежденного дрифта. Пластины плавно задвигались в пазухи на спинке, открывая вспотевшего, бледного мужчину. Как и предполагала, у него был перелом голени, но тяжелый - открытый, с жутковатой, кровоточащей раной. Зато воочию убедилась: кровь у нас тоже одинакового цвета.
  Новенькие вместе с пострадавшим, когда увидели меня, будто приклеились глазами, кто к груди, кто к ногам, и замерли с открытым ртом. Кому что первое в глаза бросилось, на том взгляд и остановился. Джар с Илэром понятливо усмехнулись, а я нервно перекинула еще влажные волосы на грудь. Сразу захотелось форму надеть. Подумаешь - жарко! Ничего, зато не глазеют, как на изделие из интим-салона! Не выдержав слишком откровенных, отчасти плотоядных взглядов, я, словно невзначай, потерла бровь, скрывая наверняка красное лицо и придвинулась к опекуну. Близко встала, касаясь плечом его обнаженной руки, теплой, неизменно дарившей ощущение безопасности. Сам он даже не шелохнулся, словно привык, чтобы я его касалась. Или кто-то другой?
  'Может у него есть женщина?' - мысль неожиданно опечалила меня и добавила опасений. Ведь тогда иномирянка, даром, что сказочно красивая, быстро утратит для него интерес. Ситуация с вызовами рантан и семейными базами весьма непонятная, а участи лешек я категорически не хочу. Не знаю, до чего бы еще додумалась, если бы не вспомнила слова Илэра о том, что, будь у Джара женщина, то его здесь не было, я немного успокоилась.
  Мой опекун произнес несколько фраз резким командным тоном - и новички неохотно отвернулись от меня и занялись раненным. Сам пострадавший, наверное вспомнив о своем плачевном состоянии, со стоном откинулся на камни. Впервые в жизни я вызвала подобный ажиотаж у противоположного пола и выступала в качестве анестетика, но радости не испытала, наоборот - тряслась как осенний лист.
  Один из прибывших бойцов оказался медиком. У него дрифт немного отличался: по бокам располагались уплотнения, назначение которых быстро выяснились. В них хранились медикаменты и приборы для оказания помощи в полевых условиях. Как раз для подобного случая. Медик сделал раненному сразу несколько инъекций, отчего тот обмяк, и занялся вывернутой ногой. Смотреть, как на окровавленной ноге вправляют кости и соединяют ткани, я не смогла. Отвернулась и уткнулась лбом в плечо Джару.
  Странно, но в тот момент у меня даже капельки сомнения не возникло, что я не имею на это права, перехожу границы дозволенного или меня оттолкнут. И его неуверенное движение - он осторожно погладил меня по голове - тоже не показалось неприемлемым и пугающим. Наоборот, нехитрая ласка успокоила, позволив глубоко вдохнуть и расслабиться. Уверенность и спокойствие опекуна передались и мне.
  Разоблачившиеся космодесантники что-то коротко обсудили на ранте; думается, выясняли про других членов группы зачистки. Илэр показал глазами на вершину, потом в ту сторону, где мы видели межзвездник, который должен нас через несколько дней найти. Все четверо похмыкали раздраженно и разошлись по делам.
  Через несколько минут у меня за спиной кто-то невнятно прошипел:
  - Зови меня Вьят.
  Я резко обернулась. Плохо ворочавший языком раненный с трудом улыбался, двое новеньких тоже ожидали своей очереди представиться.
  - Таяна, приятно познакомиться.
  - Зови меня Эльд, - прогудел невероятно сильным басом следующий.
  Я повторила ему приветствие и посмотрела в черные внимательные глаза медика.
  - Мое имя Рето, - улыбнулся он и мягким баритоном добавил, -можешь звать, можешь - нет, но я все равно буду рядом, если что.
  Посчитав предложение двусмысленным, я любезно улыбнулась и поспешила предупредить:
  - Таяна, благодарю, но у меня теперь есть опекун. Уверена, рядом с Джаром мне нечего опасаться и звать кого-то еще.
  Рето чуть приподнял брови. Вьят с Эльдом тоже удивленно посмотрели на моего опекуна, напомнив мне, что после высадки на Полярную, искажающую любые сигналы, в курсе моего нового статуса только Илэр.
  Наконец Эльд переварил новость и, по-моему, безрадостно высказался на дроне:
  - Поздравляю, Джар, с приятной обязанностью.
  Я адаптировала для себя эту фразу, как делала раз за разом. Как же сложно общаться с рантами на языке, на котором они, вполне вероятно, разговаривали хуже меня, месяц тесно контактировавшей с их врагами. Да еще и эмоциональную окраску почти не чувствуешь.
  Кажется, Эльд хотел еще о чем-то сказать или спросить, но его опередил Рето:
  - Все землянки выглядят как ты?
  К моему стыду, я не смогла сдержать иронии:
  - Нет, к счастью, земляне, как и ранты, отличаются друг от друга. Мне сказали, вы сплошь темноволосые и темноглазые. А у людей разный цвет кожи, волос и глаз. - И решив не мучить явно страдающих от любопытства рантов, тихо добавила: - И размер груди у нас тоже разный, есть меньше, есть гораздо больше. Все?
  Рето открыл было рот, но тут глухо застонал Вьят, положив руку на бедро. Джар дал указания подчиненным, и Илэр с Эльдом отправились к кустам, Рето занялся раненным.
  - Как же так случилось с ногой? - посочувствовала я.
  - Капсула разбилась о выступ скальный. От удара я вылетел и стукнулся о другой выступ метрах в пятидесяти ниже, причем, хвала жизни, импульс пришелся лишь на одну ногу, дрифт не выдержал и загнулся. Нога тоже. Хорошо, что он защитил во время падения на следующие пятьдесят метров. Но нога еще больше загнулась и кость прорвала кожу.
  - Нет, хорошо - мы рядом оказались, - мрачно заметил Рето.
  - Нет, повезло, что капсула Эльда рухнула рядом, а не прямо на меня! - криво улыбнулся Вьят.
  - Может быть вам водички принести? - участливо предложила я.
  'Удачно приземлившийся' осторожно кивнул, а я вытащила из рюкзака пакеты с водой. Заодно и Рето предложила. Оба жадно пили воду и одновременно буквально ощупывали меня заинтересованными взглядами. Не нравится мне это, ох не нравится! Одна радость: пока Джар рядом, меня никто не тронет. Теперь главное - тенью следовать за ним.
  Мужчины занялись своими делами, а я села рядом с дрифтами и Вьятом, который после обезболивающих вновь отключился. Подумала и достала из рюкзака палантин, сбегала к озеру и, намочив его, обтерла лицо и шею Вьяту. Затем, растянув полотно, на сколько хватило, прижала концы камнями на высоких глыбах. Получился уголок в тени, и раненный не будет лежать под жарящими лучами.
  Я не заметила как и сама отключилась, едва головой коснулась дрифта, - словно провалилась в темноту.
  
  Глава 8
  Жарко... жарко настолько, что даже сквозь сон казалось, что я плавилась, плавилась, плавилась... Лицо и шея покрылись испариной, но не было сил выбраться из вязкого забытья, ни очнуться, ни поднять руку вытереть пот, стекавший по виску, шее...
  Вдруг я почувствовала чей-то взгляд и вынырнула из сонного марева - резко открыла глаза. Прямо надо мной навис незнакомый рант. Развалился рядом, подперев голову рукой, и откровенно рассматривал меня. Испуганно похлопав глазами, тоже уставилась на чересчур любопытного инопланетянина.
  Более массивный, чем остальные пятеро, с сильно вытянутым лицом, как у нас в шутку говорят, лошадиным. Глаза узкие, черные, хищные. Вернее, взгляд напоминает хищника, которого заинтересовала добыча. То есть я!
  Наклонила голову и попыталась поискать взглядом Джара, но увидела за спиной незнакомца только спящего Вьята. В другую сторону 'хищник' посмотреть не дал: взял меня за подбородок и смотрел. В голове тревожно, отчаянно билось, что мужчина выглядел и вел себя неадекватно, но позвать на помощь не получалось - от страха язык словно примерз. Несколько секунд мы будто в гляделки играли, пока по моему виску не скатилась капелька пота. Незнакомец навис еще ниже. Ткнулся носом в мой висок, провел им по лбу, щеке, опять остановился у виска, жадно вдыхая воздух, и хрипло выдохнул:
  - Ты сладкий дурман, не иначе...
  Я совсем запаниковала и с трудом выдавила:
  - Я просто вспотела на жаре и, видимо, плохо пахну.
  - Ты пахнешь жарой и желанием! - шептал незнакомец, лаская мое лицо уже кончиками пальцев, обводя глаза, скулы, губы.
  Нервно облизав пересохшие губы, я пролепетала:
  - Я под опекой Джара. Вам нельзя меня трогать.
  - Уже слышал, выдуманная моя.
  И улыбнулся, наглая лошадиная морда, показав крупные крепкие зубы. Меня, наверное, перекосило от этого 'сказочного комплимента', зубы свело точно. Дальше рант и вовсе напугал до смерти:
  - Опека не союз, Джар не имеет полных прав на тебя. Поэтому я вполне могу забрать тебя себе. Хочешь меня? Просто кивни, все поймут, что это вызов.
  Я, как заведенная, мотала головой и пыталась оттолкнуть ненормального, но он легко перехватил мои руки одной лапищей, а второй скользил по влажной коже лица, шеи. Затем, потянув вниз горловину футболки, с неописуемым, жутковатым голодом коснулся бледных полушарий груди, а потом - уткнулся в ложбинку носом, глубоко вдохнул и застонал:
  - Ты моя женщина... я подойду тебе лучше всех...
  Ах ты гад! Сжав кулак, я резко, от всей души двинула этого 'горячего' на всю голову парня под дых. И лишний раз убедилась, как же мы - хвала звездам! - похожи: незнакомец задохнулся, на миг ослабив хватку, а я дернулась в сторону и, перекатившись, как учили на физподготовке, 'ушла'. Дальше ящерицей, ползком, бросилась прочь, подвывая от страха. Ожидая, чего угодно, либо прибьет, либо изнасилует.
  Далеко сбежать не удалось. Я едва не свалилась в воду. Резко остановилась и судорожно огляделась в поисках своего опекуна. А навязчивый ухажер поднялся, с легким 'голодным' прищуром разглядывая меня. Глаза защипало от слез. Неужели белая полоска в моей жизни оказалась столь узкой - хватило лишь на несколько часов покоя.
  - Таяна, я...
  О чем говорил незнакомец дальше, я не услышала - увидела Джара. Они вместе с Илэром несли ложементы с той стороны, откуда мы пришли. Опять курочили спасательные капсулы.
  Рант, решивший, что 'лучше всех подойдет', шагнул ко мне, протягивая руку, а я подскочила и рванула к опекуну как на крыльях. Джар сразу оценил напряженную обстановку. Отбросил ложемент, который глухо ударился о камни, и поймал меня в объятия. Я изо всех сил старалась не плакать, но голос предательски дрожал, когда срывающимся шепотом зачастила:
  - Ты сказал, что я под твоей опекой. Что никто не тронет...
  - Тебя тронул Арш? - неожиданно хмуро перебил меня Илэр.
  Вцепилась в майку на груди Джара и пожаловалась:
  - Не знаю я, как его зовут. Это незнакомый здоровенный ко... мужик рядом с Вьятом. Он лапал меня и сказал, что твоя опека ничего не значит. Он хотел забрать меня себе и...
  - Это правда, Рето? - Джар посмотрел поверх меня влево.
  Проследив направление его взгляда, к моему полному разочарованию и обиде, оказалось, за безобразной сценой наблюдали Эльд и Рето. И самое непонятное и, по-моему, не влезающее ни в какие рамки, - Рето, пожав плечами, спокойно отчитался:
  - Мы предупредили его, командир, что ты будешь недоволен. Но сам знаешь, Арш слишком красив. Он решил, у него с Таяной больше шансов на полную связь.
  Это кто красивый? Тот нахрапистый бугай с лошадиной мордой? От омерзения я передернулась и взмолилась:
  - Я же под твоей опекой? Ты пообещал, что я только твоя. И меня никто не тронет.
  - Я обещаю, он больше не прикоснется к тебе. И никто не тронет, - подозрительно ровным тоном заявил Джар, мрачно глядя на здоровенного, совершенно не изменившегося в лице Арша.
  Да ему как об стенку горох! Он как из дикого леса этот гад. Удушливая волна паники, было отступившая, опять захлестнула меня с головой. Уткнувшись в грудь Джару, прижавшись к нему, я словно спряталась от всех опасностей и умоляла:
  - Не отдавай меня никому, пожалуйста. Я же только твоя...
  - Ты уверена, что хочешь наделить меня полными правами? - Джар заставил меня поднять лицо и посмотреть ему в глаза, удивительные и удивленные глаза.
  Он напряженно ждал ответа. Судорожно всхлипнув, я вдохнула-выдохнула, сдерживая слезы, чтобы не сочли истеричкой, и шепнула:
  - Да, я тебе верю!
  Джар перевел взгляд на свою команду и уточнил:
  - Вы все слышали?
  - Везунчик, - с сожалением вздохнул стоявший ближе других Илэр.
  Я не видела лиц остальных свидетелей, но вслух никто не возразил. Затем Джар подвел меня к камню у воды и попросил:
  - Таяна, посиди здесь немного, сейчас вернусь.
  Рето с усмешкой обратился к Аршу:
  - Мы же предупреждали тебя. Убедился, что ты здесь не самый красивый и нужный...
  Самоуверенный 'красавец' мрачно смотрел то меня, то на Джара, сжимая пудовые кулаки. Поморщился и без стеснения потер себя между ног со стоном:
  - Она так пахнет... у меня ран как каменный... думать не могу.
  - Ты нарушил мой прямой приказ, Арш, но за это ответишь на базе, - ровно произнес Джар, а затем вихрем врезался в него, вместе с ударом грозно обещая: - А за то, что напугал мою риян, я тебе кишки выну!
  Сжавшись в комочек и обняв колени, я, ни жива ни мертва, наблюдала схватку двух невероятно сильных, опытных бойцов. Они словно исполняли сложнейший танец, обмениваясь стремительными короткими ударами. Смертельно опасный танец, на который я смотрела сквозь слезы. Да что же это такое творится! Там, наверху, была бойня. А теперь здесь, спустя всего несколько часов, снова драка, только уже из-за меня.
  Рето обернулся ко мне на миг, отвернулся к бойцам и опять перевел на меня удивленный взгляд:
  - Почему ты плачешь, Таяна?
  Не в силах остановиться, я прохлюпала:
  - Они же дерутся из-за меня. Поверьте, мне невыносимо стыдно, что я стала причиной ссоры в команде, к тому же в опасной обстановке, ведь мы на чужой планете.
  Рето неожиданно досадливо хмыкнул и, показав на черную пластину, прикрепленную к наручу, пояснил:
  - Этот сенсор имеет много функций. И заранее предупредит о приближении любой опасности. Не переживай, нас не просто застать врасплох.
  - Спасибо, - всхлипнула я.
  Хоть внешних угроз нет.
  - Не плачь, причина драки не ты! - Рето продолжил разговор, когда Джар ушел от удара и сильно врезал пяткой Аршу по колену.
   Мысленно застонала, представив, насколько тому больно.
  - Но они же...
  Рето перебил меня:
  - По законам Ранта Арш не имел права касаться тебя без разрешения. Не имел права навязывать вызов. Мужчина рант вообще не имеет права предлагать вызов в лицо женщине. Ставить ее в заведомо неприятную и неловкую ситуацию с отказом. Арш должен был дождаться, когда тебя внесут в систему и только потом прислать виртуальный вызов. Дальше твое право - согласиться на него ответить или нет. А он улегся рядом, трогал тебя, лишая права выбора. Дома его ждет разбирательство и весьма суровое наказание за нарушение одного из самых строгих законов. - Рето хитро посмотрел на меня. - Если ты подашь жалобу на него, конечно.
  - А почему ни ты, ни Эльд не вмешались? - расстроенно вздохнула я, оторвав взгляд от дерущихся.
  - Арша давно пора было на место поставить, - признался Рето. - После последнего отказа от вызова он сорвался. Всем нервы вытянул.
  - А как же я? Если бы он меня...
  Рето жестко оборвал мой обиженный лепет:
  - Не знаю, как воспитывают вас, землян, но рант не причинит женщине боли. Была бы ты рантаной, сразу осадила бы. Но Арш тебя почему-то напугал до ужаса, а не разозлил.
  - Я не рантана, я землянка, у нас другой менталитет. Я всего лишь слабая женщина, а вы большие и очень сильные мужчины. Незнакомые... И... я... мы...
  Поймав заинтересованный взгляд Рето, ждавшего, о чем еще скажу, ему неизвестном, я замолчала, не решившись продолжать. Пусть у них будет пища для размышлений: что могут сделать большие и сильные со слабой и, уже очевидно, жалкой землянкой.
  - Понятно. - Рето смотрел на меня сузившимися любопытными глазами с черной маленькой снежинкой зрачка.
  В этот момент бой-драка-вправление мозгов, к моему облегчению, завершился после того как Джар, ловко сделав подсечку, заломил Аршу руку и начал выворачивать плечо, вынудив того упасть на колени, склониться к камню и шипеть от боли.
  - Осторожнее, а то лечить перелом у еще одного в нынешних условиях - сложное дело, - флегматично попросил Рето.
  Командир глянул на заботливого медика и оттолкнул от себя поверженного соперника со словами:
  - В отличие от него, мне ран мозг не отключает. И думать не мешает.
  Джар подошел ко мне. Арш встал и, скривившись скорее от поражения, чем от боли, потер плечо. Эльд сухо высказался, осуждающе глядя не него:
  - Ты нарушил закон Ранта, друг, а не только приказ командира. Пора бы уже поумнеть.
  Нарушитель посмотрел на меня, затем на своих товарищей и упрямо возразил:
  - Приказ, да, нарушил. Отвечу. Но с женщиной я в своем праве, она - пришелец, единственный из землян в известной нам вселенной. И главное, она еще не интернирована в социум Ранта, поэтому не попадает под действие наших законов. Почему я должен терять шанс?!
  Неприятно удивившись, я напряженно спросила:
  - Интернирование - это ограничение передвижения, свободы и принудительное переселение. Или у меня опять сбоит перевод с дрона на рант?
  Рето покачал головой, иронично улыбаясь, и направился к раненому. А вот Эльд басовито пророкотал:
  - Любой гражданин Ранта в чем-то ограничен. Женщины тоже. Мы все отреагировали на тебя. Значит наши виды совместимы и получить общее потомство весьма вероятно. Поэтому после проверки специальными службами тебя занесут в семейный раздел системы. Это наложит на тебя обязательства, ограничит свободу, но не лишит выбора. Перевод не сбоит: любой новый гражданин интернируется в систему законов Ранта, несет ответственность и обязательства согласно полу, статусу и положению.
  Я растерянно оглянулась и отметила: восемь десантников в сборе - все как на подбор высокие, черноволосые, черноглазые, широкоплечие. Джар расслабленно стоял рядом и изучал меня нечитаемым взглядом. Илэр пожал плечами, словно сбрасывая напряжение, подтянул ложемент к раненому Вьяту, затем вместе с Рето аккуратно переложил его туда. Эльд, не дождавшись от меня новых вопросов, принес чашу с водой, похожую на половинку кокоса, наверняка местного растительного происхождения, и напоил Вьята.
  Не успела я порадоваться, что наконец-то ранты начали заниматься своими делами, оставив меня в покое, все, кроме раненного, встали напротив меня полукругом и выжидая посмотрели на хмурого Арша. Он, чуть прихрамывая и придерживая руку, подошел ближе к нам с Джаром и, склонив голову, бесстрастно произнес:
  - Я приношу извинения свободной женщине Таяне за нарушение законом установленных правил. Я не имел права требовать вызова непосредственно, в лицо. Более того, не пожелал услышать отказ. Свои извинения облекаю в долговое обязательство. Сумму или вид услуги вы назначите сами. Я приношу извинения своему командиру за прямое неповиновение, заслуженное наказание готов понести сразу по возвращении.
  - Тебе повезло, что полное право она отдала мне после твоего проступка, - процедил Джар, отвернувшись от подчиненного, как если бы разочаровался в нем.
  Рето кивнул Аршу, указав на затененный уголок, где с возможным в полевых условиях комфортом устроили беднягу Вьята.
  Я решительно вытерла слезы и обратилась сразу ко всем:
  - Я тоже хочу принести вам извинения. Обещала вашему командиру и Илэру, что не буду обузой, что они даже не заметят моего присутствия, а сама внесла смуту в вашу группу, причинила неудобство. Довела до драки и... простите, меня, пожалуйста за...
  - Такую женщину надо очень сильно постараться не заметить, - гулко хохотнул Эльд, недоверчиво глядя на меня.
  - Еще пару слов - и в долги ты загонишь всю команду, - спокойно заметил Джар, правда его губы дрогнули - верно с трудом сдержался, чтобы не улыбнуться.
  - Я неправильно сказала? Опять? - переживала я.
  - Со временем ты поймешь: женщина не должна просить прощения за защиту. И за то, что не получила ее в должной мере, - как о само собой разумеющемся пояснил он.
  - Просто я не хотела, чтобы...
  - Все непросто, к сожалению, но все наладится, поверь, - обаятельно улыбнулся мне Джар и кивнул на свою команду: - Ты сделала вызов, я его принял. - Подумал и добавил: - О праве, которое ты дала мне, тоже не беспокойся! Женщина до слияния может изменить решение. Любое решение!
  - А почему до слияния? - спросила я - любопытство буквально распирало - и наклонилась к воде смыть следы слез, а то кожа чесаться начала.
  - Ты добыл мясо? - строго посмотрел на Эльда Джар, отвернувшись от меня.
  Похоже, опекун решил уйти от ответа.
  - Добыл. Я даже фрукты нам нашел, по базе проверил - полезные, - отчитался тот.
  Рето посмотрел на меня задумчиво:
  - С тобой, землянка, вопрос об употреблении местной живности в пищу остается открытым.
  Вытерев с лица капельки воды, я вспомнила:
  - Дроны месяц нас кормили брикетированной пищей, скорее всего запасенной. Думаю, наш рацион был рассчитан на рантов - вряд ли они быстро подобрали нам другой. Тем более, сначала перепутали нас с вами, и...
  - И раз ты до сих пор жива, значит наша еда вам подходит? - заключил Рето.
  Я довольно кивнула.
  - Сегодня проверим, - усмехнулся медик. - Но помни: я сказал, зови - не зови, я всегда рядом. В случае чего, будем спасать.
  Тяжко вздохнула и снова зачерпнула воды смыть моментально выступивший на лбу пот. Наверное на нервной почве.
  Илэр неожиданно рассмеялся:
  - Таяна больше боится отравиться или остаться голодной, чем неизвестных водяных тварей! Да, Джар? Купаться боялась до дрожи, а сейчас оторваться от воды не может.
  Вспомнив Ивара, облепленного мерзкими лентоподобными гадами, я вздрогнула, вытащила руки из воды и - прикусила язык. Стоп! Хватит! Я не обуза, надо бороться со своими страхами!
  Обернулась к 'шутнику' и старательно улыбнулась:
  - Рядом с такими грозными воинами можно ничего не бояться.
  - Уточните у землянки, будет ли она жаренное на углях мясо. Или лучше сырое? - крикнул незнакомый рант, разводивший костер.
  Я удивленно вытаращилась: они считают нас животными?
  - Лешки любят сырое мясо, там остаточная энергия в волокнах, - пояснил второй незнакомый рант, нанизывая мясо на острые палочки.
  - Я не лешка, - вскочив на ноги, возмущенно пискнула я. Потом, смущенно уставившись на свои босые ноги, добавила: - Спасибо, я буду, как и вы, жареное мясо.
  - Лично я люблю с кровью, но здесь фауна сомнительная по части паразитов, поэтому лучше прожарить, - поделился предпочтениями 'шашлычник'.
  - Простите меня, пожалуйста, за неподобающий тон. - Подошла к костру ближе, поглядывая на стоявшего у озера Джара, впрочем, не забывавшего следить за подчиненными и окружающей обстановкой, и представилась новеньким: - Меня зовут Таяна, приятно познакомиться.
  Шашлычник улыбнулся, неохотно отвел взгляд от моего бюста и буркнул:
  - Зовите меня Адамир.
  В черных глазах кострового плясало пламя. Выглядело страшновато. Он поднялся, продемонстрировав отличную фигуру бойца, и вполне доброжелательно сказал:
  - Дейти мое имя, так и зовите.
  
  Глава 9
  Я невольно залюбовалась сноровистыми, точными, размеренными движениями Адамира, разделывающего мясо неведомой полярной зверюшки. Любо-дорого смотреть, как он по-мужски основательно и привычно готовит, напоминая мне о земных пикниках или барбекю в саду у родителей. Настолько приятное глазу занятие, что я мгновенно успокоилась, глядя, как он берет очередной кусок мяса с большого, напоминающего кленовый, красноватого листа в синих прожилках и нанизывает на палочку. Затем складывает будущий шашлык на другой лист-поднос, где лежит приличная горка палочек с двумя кусками мяса на каждой.
  Видимо закончив свою часть работы, Адамир отнес мясо к Дейти, затем направился ко мне. Я невольно поискала глазами Джара. Он оказался у меня за спиной, занятый настройками сенсора, который многое может и защищает нас. Но Адамир прошел мимо, скользнув по моему лицу мимолетным любопытным взглядом. Вымыл руки в озере и, резко обернувшись, поймал меня за разглядыванием. Я смущенно пожала плечами. Он присел, сложил руки на коленях и, сверкнув черными глазами, поделился мыслями:
  - Таяна, и все же невероятно, что мы встретили тебя у дронов!
  - Почему? - показательно изумилась я, в надежде узнать что-нибудь новенькое.
  - Ранты начали осваивать космос давно. Изучая свою планетарную систему, встретили лешек. Затем занялись и соседними, звездными. Несколько лет назад в нашей галактике наткнулись на дронов. Более того, мы нашли несколько не гуманоидных рас, развитых до космических путешествий, и еще не вышедших в космос.
  - И кроме лешек больше не встретили гуманоидов?
  - Мы не нашли расу, совместимую с нами, как ты, - уточнил над моим ухом Джар.
  Гаркни кто-нибудь другой, я бы точно подпрыгнула, но, странное дело, услышав опекуна, расслабилась окончательно. Будто бы мое тело за мгновение до его обращения уже ощутило присутствие мужчины, дарившего спокойствие. Мужчины, которому я доверилась. И тем не менее, с трудом удержала тягостный вздох:
  - Но вы пока и во мне не можете быть полностью уверены.
  Хорошо, конечно, если их предположение подтвердится, иначе рискую остаться одинокой старой девой, без детей и семьи.
  - Каждый из нашей группы имел 'счастье' общаться с лешками, дронами и прочими иномирцами. Ни у кого ран не реагировал, как на тебя, - подошел ближе Рето, заинтересовавшись разговором.
  - Таяна, а ты в курсе, что на Полярной нашли гуманоидов? - едва заметно улыбнулся Адамир, сидевший на берегу и снизу-вверх разглядывавший меня.
  - Здесь? Такие как мы? - у меня в груди сперло.
  - Здесь, - кивнул десантник, - подобные нам. Правда, потомства от них мы иметь тоже не можем, хотя физически совместимы, почти как с лешками.
  - Но, - я опешила, - почему вы с ними не наладили тесный взаимовыгодный контакт, как с лешками?
  - Полярная - весьма специфичная планета, - вновь заговорил Джар, стоя за спиной, но не прикасаясь ко мне. К сожалению! - Ее полярная энергетика, разрушающая все техногенное и искусственно созданное, до сих пор не изучена. Местные жители тоже не просты. При первом контакте наши исследователи решили, что легко найдут общий язык с аборигенами, находящимися на самой низшей ступени развития. А в результате первые группы ученых погибли самым странным образом. Некоторые ранты покончили жизнь самоубийством после кратковременного плена. Спустя годы выяснилось: аборигены выделяют химические соединения, влияющие на сознание рантов. Превращают нас в безмозглых, на все готовых наркоманов.
  Обернувшись, я испуганно вытаращилась на Джара, осознав от чего он меня уберег. Во второй раз спас!
  - Полярники довольно похожи на нас, - подтвердил Рето. - Это третий гуманоидный вид, который мы встретили во вселенной. Лешки, дроны и полярники.
  - Теперь и земляне, - хрипло добавила я. - Жаль, но даже под угрозой смерти я не смогу сообщить координаты моей галактики.
  - Вас не учили этому? Вы только начали осваивать космос? - к нашей компании присоединился Илэр.
  Прикусив губу, я поморщилась от стыда и призналась:
  - Учили. К огромному сожалению, астрономия не мой любимый предмет. Пока не погибли мои родители, я искренне считала, что продолжу их дело непосредственно на Земле. А ксенолингвистом стала, чтобы вести дела с партнерами из других миров. Не как ученый-исследователь, а в качестве представителя торговой компании.
  - Земляне открыли много других миров и видов? - заинтересовался Рето.
  - Больше пятидесяти развитых миров! - огорошила я рантов. - С тридцати пятью у нас договоры о мире и сотрудничестве. Многие из этих миров заселены не одним моновидом, а сразу несколькими и с разным менталитетом. Есть миры, о которых мы знаем, но они не хотят иметь ни с кем ничего общего. Есть негуманоидные расы, настолько отличные от нас, что понимания с ними даже на базисном уровне достигнуть ученым и дипломатам не удалось.
  - Невероятно! - воскликнул Рето. - Как в вашем секторе Вселенной тесно.
  - Я бы сказала, слишком тесно. Многие наши галактические 'соседи' оплатили расходы по исследованию дальнего космоса по причине перенаселения своих исконных миров. Для кораблей Звездного веера создали супер двигатели, способные 'прыгать' на такие расстояния, которые еще десять лет назад никому и не снились. Раньше пришлось бы потратить годы, а сейчас - один прыжок... В никуда, как оказалось. И ты неизвестно где и не знаешь дорогу домой. Не можешь вернуться...
  - Где ваш корабль? - неожиданно вкрадчиво спросил Джар.
  Конечно его заинтересовали технологии моего мира. Мне только и осталось жаловаться на судьбу-злодейку, печально пожимая плечами:
  - Мы умирали, Джар! Умирали от голода, без воды, нам скоро и дышать было бы нечем. После червоточины контуженный офицер окончательно разгромил рубку, вместе с навигацией и управляющими модулями. Мы не успели выяснить, есть ли в этой галактике живые миры. Когда нас осталось всего трое, чтобы сохранить то человеческое, что в нас осталось, пошли на самоубийство. Поэтому уничтожили информацию и запустили самоликвидацию. После смерти последнего из нас она бы... - у меня перехватило горло.
  - Что было дальше? - тихо спросил Илэр.
  - Когда нас обнаружили дроны, мы были при смерти, без сознания. Они лишь в последний момент успели избавиться от нашего корабля. И не смогли остановить самоликвидацию. На изучение времени просто не было.
  - Ты уверена? - недоверчиво уточнил Илэр.
  Я кивнула и пояснила:
  - Да. После того, как нас привели в более-менее нормальное состояние, те глазастые умники настойчиво выясняли о назначении обугленных фрагментов взорвавшегося корабля. Дроны собрали все, что удалось, но, хвала звездам, от нового реактора, благодаря которому мы совершали столь мощные прыжки в пространстве, осталась только космическая пыль. Дроны не нашли чего-то более значительного, чем осколки обшивки. Зная наших, у них не было и шанса!
  - Ты не представляешь, как нам повезло! - обрадовался Илэр.
   Компания поддержала его улыбками. Адамир неожиданно быстро встал, а я невольно отшатнулась назад и сразу попала к Джару в объятия. На лицах рантов отразилось сочувствие, а невольно испугавшему меня мужчине пришлось утешать:
  - Таяна, ты озвучила вызов Джару, он его принял. Никто не тронет тебя, не может предложить себя, тем более настаивать.
  Он бросил хмурый взгляд на сидевшего рядом с Вьятом мрачного Арша.
  - Раньше тоже никто не имел права принуждать тебя к вызову. Это незаконно, - проворчал Илэр. Немного помолчал и добавил: - Признаться, сам, как и Арш, до интернирования хотел попробовать привлечь тебя, заинтересовать. Я хотел все сделать по уму и прилично, а не как наш отчаянный красавчик, что попер напролом.
  Наверное, со стороны моя удивленная физиономия выглядела очень забавно, если серьезный Рето заразительно расхохотался. Потом тоже признался:
  - Если честно, я тоже думал попробовать. Поэтому решил дождаться, когда ты гневно пошлешь чересчур торопливого и наглого Арша к шаку, убрав таким образом с моего пути конкурента.
  - И после обратишь внимание на нас, весьма терпеливых и внимательных. Любезных и веселых, - досадовал Эльд.
  Спасибо им, сняли с моей души огромный груз.
  - Арш, и ты еще спрашиваешь, почему тебя все время ставят первым? Тебе только стены ломать и пробивать обшивку межзвездника! - поддел оплошавшего товарища Илэр.
  - Достаточно! - жестко прекратил тему Джар. - Я думаю, Таяна уже поняла: ничего страшного с ней бы не произошло, а на помощь ей не пришли по глупости. И потому что забыли про различия менталитета и воспитания.
  - Вечно ты всех защищаешь, - посетовал Рето, потом, бросив короткий взгляд на Арша, добавил тихо: - Поверь, эта встряска ему нужна была. Может теперь перестанет по краю ходить.
  - Не здесь, не с ней и не в данных обстоятельствах, - холодно заявил Джар. - Я надеялся, не один это понимаю, но, кажется, ошибся.
  Рето вытянулся в струнку, сжал кулак и, согнув руку в локте, крепко прижал его к плечу. Принял ли Джар признание подчиненным его правоты, мне осталось неведомо. Он глухо произнес:
  - Займись Аршем, я старался не калечить, но мог нечаянно навредить. И проверь Вьята.
  Скоро мы с Джаром остались наедине, остальные разошлись кто куда. Я медленно обернулась, посмотрела ему в лицо, пытаясь выяснить, считает ли он меня тоже виноватой. Даже хотела спросить, чтобы не мучиться сомнениями, и пока подбирала подходящие слова, мы молча смотрели друг другу в глаза. Вскоре мое внимание привлекла кровоточащая, достаточно глубокая ссадина у него на скуле - последствия недавней драки. Потом, проверив его руки, и вовсе расстроилась: на сбитые и покрасневшие костяшки смотреть было больно. Вспомнила про свою аптечку, 'путешествующую' в рюкзаке, и попросила:
  - Можно я обработаю ссадины?
  Джар коротко кивнул, по-прежнему с пристальным интересом рассматривая меня. Словно знакомился с каждой черточкой, словно что-то такое, одному ему понятное искал в глубине моих глаз... Наверное, мне так хотелось думать.
  Я забрала рюкзак, оставленный возле Вьята, избегая смотреть на сидящего рядом с ним Арша, которым занимался медик, и быстро вернулась к Джару. Местное светило постепенно скрывалось за горизонтом, но света двух спутников вполне хватало. Неужели здесь тоже белые ночи, как на родной планете, на севере?! Дома... Сразу защемило в груди.
  Мой спасатель-защитник-опекун стоял у воды, сложив руки на груди, и напряженно всматривался в темнеющее небо, где поблескивали сигнальные маячки межзвездника. Почувствовав неладное, я сразу спросила:
  - Мне показалось, или они совсем не в ту сторону направились?
  Джар обернулся ко мне:
  - Не показалось.
  Печальные мысли по этому поводу я оставила при себе. Достала из аптечки портативный регенератор, включила - ура, работает, несмотря на все перипетии! - и выбрала программу для заживления небольших ран.
  - Что это? - заинтересовался Джар, когда я потянулась к его лицу.
  - Это переносной регенератор. Он входит в личный стандартный медицинский набор каждого участника космического полета, - четко отрапортовала я. - Не важно, будь то пассажир-путешественник, работник, отправившийся к месту деятельности, или ученый-исследователь космоса. Надежный, как выяснилось.
  - Ты думаешь, он мне поможет? - Джар приподнял темные брови.
  - Он универсален, сам распознает тип кожного покрова, поэтому его могут использовать почти все представители известных землянам миров, - бойко пояснила я, стараясь быть убедительной, потом добавила с улыбкой: - Подходит ли он конкретно рантам - как раз на тебе и проверим. Согласен?
  Джар не ответил и просто спокойно наблюдал за мной, пока я, положив одну руку ему на предплечье, другой держала регенератор над ссадиной на его скуле.
  - Как ощущения? - спросила я через пару минут. - Тепло идет?
  - Скорее горячо, но терпимо.
  Я убрала регенератор, проверила ссадину - и поразилась: заживает быстрее, чем у нас. Но кожа вокруг ранки горячая и немного покраснела. Подобная реакция была у дышиков. Те почти не используют высокотехнологичную медицину из-за острого отклика организма на любое вмешательство.
  - Видимо, вы регенерируете быстрее нас. Поэтому тебе горячо, клеточный отклик высокий, - ответила я на немой вопрос в блестящих черных глазах и продолжила воздействие, снизив мощность.
  И схитрила, чтобы скрыть смущение от столь близкого и пристального соседства, заодно попробовала второго зайца поймать, вернее полюбопытствовать:
  - Почему вы назвали Арша красавчиком?
  У Джара брови вновь, но гораздо выше, взлетели на лоб.
  - Потому что черты его лица и форма головы соответствуют классическим стандартам и нормам для мужчин. Он, конечно, великоват, но лицом считается красивым.
  Теперь я ошеломленно уставилась на Джара, соотнося его 'широкое' лицо и вытянутое Арша. Похлопала глазами и недоверчиво выпалила:
  - Выходит, твое лицо не соответствует стандартам красоты рантов?
  Ни мимикой, ни жестом мужчина не выдал своих эмоций, лишь зрачки- снежинки стали 'махровыми и пушистыми', заполнив глаза чернотой. Ответил спокойно, даже слишком:
  - Да, ты верно поняла.
  Думаю, ему было крайне неприятно признавать этот факт, а меня, наоборот, - отпустило. Да с таким облегчением, что сразу и выпалила:
  - Вот как! Знаешь, по стандартам красоты землян, ты гораздо привлекательнее любого мужчины из вашей группы. И внешне более привычен для меня, особенно в сравнении с наглым Аршем.
  Джар, которому я продолжала осторожно водить регенератором по скуле, насмешливо хмыкнул, но, показалось, тоже с облегчением. Жаль, что мой герой не позволяет себе быть более открытым, эмоции прячет. Расхрабрившись, я решилась продолжить весьма непростую, очень субъективную, но любопытную, женскую, как считается на родине, тему:
  - А каким канонам красоты у вас должны соответствовать женщины?
  Он не спешил с ответом, и я отвела взгляд, вдруг застеснявшись. Проверив ссадину и убедившись, что завтра от нее и следа не останется, занялась разбитыми костяшками на руках.
  - У нас все работает на противоположностях, - громко высказался Рето, выходя из-за спины Джара.
  От неожиданности я вздрогнула, но сразу задала вопрос, пресекая возможные ахи-охи и уже полученные заверения в безопасности:
  - Да-а? И как это работает в жизни?
  - Женщины у нас невысокие, слабые физически, фигурой очень походят на тебя, Таяна. Кроме...
  - Груди, я поняла, - вспыхнула от смущения и мысленно одернула себя: сколько можно!
  Рето улыбнулся:
  - Да, кроме груди. Непривычно больший размер груди бывает у только рантаны, которая недавно подарила счастливому янту потомство.
  - Янту? - в моем словарном запасе принудительно 'загруженного' дрона перевода не нашлось.
  - Своей паре, мужу, - подсказал Джар.
  На мою удачу, оказавшийся не только любознательным, но и общительным, Рето продолжил:
  - К такой женщине другое отношение. Она продолжила род, увеличила население рантов, отдала часть долга миру. Большая грудь - знак для окружающих, что на данный момент рантана эмоционально нестабильна и требует большей обходительности и понимания. Ее всегда пропустят вперед, обслужат быстрее: она мать и дома ее ждет малыш. Ей не посмеет нагрубить в ответ даже женщина, про мужчин и говорить нечего.
  - То есть, с такой грудью обо мне подумают: я либо лешка, либо кормящая мать? - сразу озадачилась я, не желая даже внешне примкнуть ни к тем, ни к другим.
  - Вряд ли, - успокоил медик, но стоило мне выдохнуть с облегчением, добавил. - Ты не похожа на лешек и рантан, поэтому, как будет в твоем случае, - неизвестно.
  - В крайнем случае, уступят место в очереди, - кажется, пытался пошутить вернувшийся к нам Илэр. - А то понатыкали везде переместителей, думали - разгрузят магистрали, а в итоге - очередь к ним на весь городской квадрат.
  - Давайте лучше на тему других подробностей по отличиям? - подтолкнула я рассказчика к более насущному предмету, при этом отметив положительное действие регенератора на ободранные руки Джара.
  - Все ранты смуглые и темноволосые, в отличие от землян, - тянул резину Рето, пока не получил выразительный взгляд от Джара. - Рантаны, призванные к мягкой, нежной заботе о семье и детях, с небольшими кистями, ступнями, а у мужчин наоборот, большие руки и ступни. Мы крепко стоим на ногах и готовы голыми руками положить к ногам своей риянты весь Рант. Защитить от любой опасности...
  - Да-да, безусловно. Мы остановились на чертах лица? - Восхваление мужских достоинств меня не интересовало.
  - Твои глаза... - Рето подбирал слова. - Больше, чем у наших женщин, светлые - необычные и экзотически привлекательные, как и черты лица. Рантаны схожи с тобой, у них более мелкие, утонченные, мягкие черты лица. У тебя эти качества выражены ярче, нежели у большинства наших, поэтому, на мужской взгляд, ты - стандарт красоты. Даже больше - идеал! У мужчин черты резче и грубее, лица вытянутые. Чем крупнее и длиннее, тем сильнее гены у ранта. Как говорят знающие, чище наследственность.
  - Мясо готово, идите жрать, пожалуйста! - позвал костровой Дейти.
  Я чуть не расхохоталась, сделав ассоциативный перевод. 'Жрать' меня еще ни разу не приглашали. В этот момент как раз осторожно поглаживала руки своего 'экспериментального пациента' - проверяла результат лечения земными методами. К моему удовлетворению, ссадины зарубцевались, отек спал, на коже осталось небольшое покраснение, и еще регенератор показал местное повышение температуры тела. Небольшое. Проще говоря, почти все прошло, обрадовав меня неимоверно!
  - Откуда у тебя этот замечательный прибор? - заинтересовался направившийся было 'пожрать' Рето, тоже оценив эффект. - От дронов?
  - Нет, - покачала я головой, не удержавшись от желания еще разочек погладить большие, сильные, надежные руки Джара, - это изобретение землян. Дроны у нас аптечки забрали сразу, но мне потом вернули.
  - Почему именно тебе? - одновременно вскинулись Джар и Рето.
  Я сначала немного смешалась, потом одернула себя и постаралась объяснить доступно и 'физиологично':
  - У землянок бывают такие дни, с определенной цикличностью, когда... - Все равно не выдержала деловой тон и закончила почти шепотом: - В общем, в определенные дни происходит обновление организма, которое сопровождается легким кровотечением. Недавно это закономерно произошло со мной, а дроны решили, что я ранена или больна и, не сумев справиться с проблемой сами, вернули мне аптечку.
  - Можно подробнее? - заинтересовался Рето.
  Я рискнула поднять глаза на собеседников и отметила, что Джар смотрел на меня, не отрываясь.
  - Этот процесс связан с возрастными явлениями?.. Или возможностью иметь потомство? - недожавшись ответа, настоял на нем Рето.
  - Напрямую и с тем, и другим, - полыхая щеками, пробормотала я, предчувствуя долгий разговор 'по душам', и непроизвольно покосилась в сторону вкусного мясного 'блюда', вокруг которого собирались несомненно проголодавшиеся здоровенные мужики.
  - Ты... - ожидаемо начал Рето.
  - Пойдемте есть, - скомандовал Джар.
  Фу-х, выручил!
  Пока мы мыли руки, медик, расспросив у него об ощущениях во время 'земного' лечения, попросил меня помочь Вьяту и заодно научить его самого пользоваться регенератором. Оказалось, у них в подобных 'штуковинах' используют другие технологии, а наш земной волновой прибор - это техническая новинка для заядлого исследователя Рето. Соответственно и для ученых Ранта.
  
  Глава 10
  Любуясь взлетающими в сумеречное небо искрами, я невольно поделилась своими мыслями:
   - Словно домой вернулась!
  - Ты о чем? - недоумевал Илэр, сидевший напротив меня.
  Я моргнула пару раз, возвращаясь в тревожную и непредсказуемую иномирную реальность, огляделась и, широко взмахнув рукой перед собой, объяснила:
  - Человечество переживало взлеты и падения. Мой мир не раз претерпевал последствия глобальных катастроф, когда исчезали целые цивилизации, менялась поверхность планеты. Мы возрождалось из пепла вновь и вновь. Но в любое время, плохое или хорошее, люди, или земляне, собирались вокруг подобных костров, грелись, отдыхали, жарили мясо, вели разговоры, прямо как мы сейчас.
  - У вас в жилых комплексах разрешено разводить огонь? - дружно поразились ранты.
  Я с улыбкой оглядела своих спутников, рассевшихся вокруг небольшого очага - обложенного камнями костра, где аппетитно шкворчало, подрумянивалось, исходило соком мясо. Десантники, наверняка не меньше меня уставшие, устроились с наибольшим комфортом и расслабленно переговаривались с друг другом, предвкушая сытный ужин. Дейти с Адамиром развели костер поближе к 'шатру' Вьята, чтобы не скучал в темноте и одиночестве. Конечно же я присела рядом с Джаром, но, так случайно получилось, слишком близко. Не хотела сидеть плечом к плечу с Эльдом, вот и 'пристроилась' к Джару.
  - Земляне любят отдыхать на природе и... - Я задумалась, продолжать или нет.
  В принципе, ранты не таились, рассказывали о себе - почему бы не пойти на ответную искренность. Тем более, в моем кибере нет секретной информации, только личная. Я вытянула руку, на запястье потемнел блок активации, следом раскрылся голоэкран. Расширила изображение, чтобы видели все зрители, удивленные и весьма заинтересованные, и начала демонстрировать виды Земли: пейзажи, жителей, родных и 'гостей' - все, что мило и дорого сердцу, оставило след в моей жизни, так или иначе заинтересовало.
  - Джар, тебя действительно от землянина почти не отличить, - сделал вывод Илэр, после того, как ранты собственными глазами убедились, что мне привычнее внешность опекуна-иномирянина.
  Я скосила глаза на Джара. По-моему, его совершенно не интересовало, насколько он похож на моих соотечественников. Он буквально требовал увеличить те или иные изображения звездного неба, транспорта, пришельцев из других миров. Они с Рето увлеченно разговаривали на ранте, что сперва немного раздражало, но через минуту-другую я махнула рукой. Какой смысл обсуждать на дроне то, что я и так с детства знаю?
  Вскоре я едва успевала отвечать на вопросы. Фактически меня допрашивали о назначении того или иного объекта, кажется напрочь забыв о хваленой женской важности, из-за которой досталось Аршу. Джаром завладел профессиональный интерес, не столько командира боевой группы, сколько разведывательной. В последнем я уже не сомневалась. Но опять-таки, без обид или непонимания со своей стороны. Единственное, что покоробило, - Вьят подтянул дрифт ближе к себе и втихаря, а может по приказу, снимал 'кино' с моим участием в главной роли.
  Милые вечерние посиделки у костра 'а ля турпоход' закончились по моей же неосмотрительности. Началось нудное, напряженное 'дознание', которое, бьюсь об заклад, продолжится на Ранте, только в более детальном и подробном формате.
  - Этот архив не исчезнет после слива данных? - озаботился Джар, показав на мелькающие в воздухе цветные голограммы.
  - Нет. Это личный кибер. Их всем вживили, чтобы вдали от родины участники миссии вспоминали о том, что дорого. Срок работы кибера рассчитан на тридцать земных лет. Но при попытке принудительного отчуждения от владельца данные уничтожаются автоматически вместе с носителем информации, - пояснила я, тяжело вздохнув.
  Смотреть картинки и знать, что больше никогда не увидишь Землю вживую, - больно. Очень!
  Дейти - дежурный по кухне - наконец-то начал раздавать шашлык, убедившись, что мясо прожарилось достаточно. Первый достался Джару, второй отнес Вьяту. Опекун сразу передал мясо мне. Я на мгновение задумалась: брать-не брать, не совершаю ли очередную глупость?! Не так уж его и много для голодной мужской компании - десятка два палочек сложено горкой на листьях и вторая партия жарится на костре. На всякой случай сломала палочку-шампур пополам и предложила Джару:
  - В рюкзаке есть брикеты с едой, с корабля дронов. Достать?
  - Лучше отложим на суровое 'потом', - отказался Джар.
  Мясо оказалось жестковатым, но все равно вкусным, и напоминало говядину. Я понемногу, так же как и опекун, откусывала от большого куска и старательно пережевывала, наслаждаясь подзабытым блюдом.
  Джар вполоборота повернулся к мне и словно изучал. На всякий случай тихо спросила:
  - Я что-то делаю неправильно?
  - Нет, все лучше, чем предполагал, - загадочно улыбнулся он.
  Я съела последний кусочек и потерла ладонями обнаженные колени. Уточнять, что имел в виду Джар, не рискнула. А вот расспросить о том о сем - почему бы и нет? Все равно шашлык жарится, а мужчины расположены общаться. И вопросов у меня много.
  - Скажите, как у вас называют жену янта? - вежливо улыбнулась я.
  - Ри-янта, - взялся удовлетворять мое любопытство Рето. - Это законная половина ранта и будущая мать.
  Вспомнив, что Джар сказал, я его риян, уточнила:
  - А риян - это?
  - Женщина или девочка под опекой: дочь, сестра, любая родственница или будущая риянта, за которых мужчина несет ответственность.
  Эх, значит я для Джара сбоку-припеку, а ведь услышав незнакомое слово, да еще угрозу вырвать кишки Аршу за риян, я размечталась, что стала кем-то более значимым, чем подопечной.
  Бросила короткий взгляд на опекуна, наверное, уже по привычке или какой-то душевной необходимости видеть его рядом. И замерла, разглядывая в свете костра его четкий, мужественный профиль, золотисто-смуглую кожу, блестящие черные волосы и непослушную прядку, упавшую на высокий умный лоб. Сильный, упрямый подбородок с капелькой мясного сока, чувственные губы. Захотелось лизнуть их, попробовать вкус.
  Смутившись собственных неуместных мыслей, отвела взгляд, свалив все на неверный свет костра. А внутри все равно разгоралось желание. Нет, не плотское, я душой тянулась к суровому инопланетянину, разумом. Я знаю, что трусишка, как ласково называл меня папа, но прагматизма мне не занимать - в папину родню пошла. На смелые поступки меня толкал именно здоровый прагматизм.
  Вот и сейчас я окончательно поняла: Джар - идеально подходящий мне мужчина. Внешне приятен. Подумаешь, не привлекателен для рантан, а для единственной в этой галактике землянки - вполне хорош. Не скупой. Не ожидая ничего взамен, пообещал заботиться. Отважный. В то время, когда остальные готовы были меня, не долго думая, убить или, что означает одно и то же, бросить на станции, он, не особо разбираясь, кто я и откуда, спас. И потом несколько раз спасал и защищал.
  Я приняла жизненно важное решение, которое, надеюсь, определит мое будущее. И теперь буду очень-очень стараться поступать в соответствии с ним. Неожиданно я испытала облегчение, словно душа успокоилась. На Джара посмотрела совсем по-другому. Как будущая собственница! И он, поймав мой взгляд, наверняка пытался прочесть мысли - зрачок-снежинка быстро сузилась.
  Так, надо срочно составить план, как обзавестись янтом, вернее, по быстрому присвоению выбранного янта. А то на этом загадочном и пугающем неизвестностью Ранте мне без янта никуда и никак. Кандидат у меня вот - под боком сидит по-турецки, ничейный и несомненно самый лучший!
  - Ты вдруг замолчала, Таяна, - окликнул меня Илэр. - Заскучала?
  Мои собеседники были не прочь продолжить разговор. Я только 'за', и вопрос у меня имеется:
  - Что означают 'нулевки'? Вы несколько раз упоминали о них в связи с вызовами, но я не поняла, о чем речь.
  Руки Джара, лежавшие на коленях, сжались и побелели. Ох, этот вопрос из разряда неудобных.
  Мужчины переглянулись, а вот отвечать неожиданно взялся Арш:
  - Когда рант готов завести семью, то заходит в семейную базу под своим персональным профилем и выбирает понравившуюся рантану. Посылает ей вызов для встречи. По сути, первая встреча ни к чему не обязывает, на ней начинается знакомство на уровне запахов. Подходит ли женщина мужчине по запаху? Насколько хорошо? И как сильно реагирует ра...
  - Да, вы про него часто и много говорили, - кивнула я смущенно.
  Мужчины дружно усмехнулись, Арш, наверное, непроизвольно, потянулся рукой к своему 'больному месту', но, поймав взгляд Джара, замер на полпути и сел ровнее.
  - Чем ярче и призывнее женский запах для мужчины, тем выше вероятность появления потомства в паре, - вмешался Рето.
  - Вы так часто упоминаете о потомстве, что, мне показалось, это чуть ли не обязательство перед государством, - осторожно произнесла я.
  Рето грустно улыбнулся и кивнул:
  - Каждый из нас понимает: дети - будущее Ранта. Нас не надо заставлять их заводить, но не каждой паре дается это чудо. Если же кому-то повезло произвести Ранту двух и более, в содержании детей участвуют все. Поэтому вырастить несколько детей не является большой проблемой, трудности помогают преодолевать, а вот при отсутствии детей - больно. Семья страдает.
  Я с облегчением выпалила:
  - После катастрофы на Земле прошло тысячу лет, тогда наша раса чуть не вымерла. У нас приняты похожие законы и, к сожалению, мы пока восстанавливаем прежнюю численность, долго и, увы, медленно.
  И, увы и ах, неприятно удивила рантов, о чем за всех спросил командир:
  - Тогда почему, если вас мало, Звездный веер сформировали из землян? Почему жители более многочисленных миров не рискуют своими жизнями? Даже женщину отправили, которая является единственной продолжательницей рода?
  Пожав плечами, я виновато улыбнулась:
  - Мы любопытные, вездесущие, деятельные. Ну и важное обстоятельство: наше правительство любыми силами пыталось заполучить супер мощные двигатели на земные корабли. А партнеры и соседи по Млечному пути, нашей галактике, знают, что люди очень выносливые, приспосабливаются к любым условиям, обладают пластичной психикой и легко адаптируются. Мы выживаем там, где другие давно бы сошли с ума и погибли. Миссию курировала Земля, но нас поддержали все. Так вышло, и никаких других причин нет. У женщин землянок равные права с мужчинами.
  - Понял! - загорелся Рето.
  Остальные тоже внимательно слушали, но было заметно, что им сложно поверить, наверное не только из-за рантовского жизненного уклада и особого, трепетного отношения к женщинам, а еще и моего субтильного сложения.
  - Вы так и не рассказали о нулевках, - напомнила я, опередив уже открывшего рот Рето. Теперь очередь рантов удовлетворять мое любопытство.
  Они помолчали, загадочно переглянувшись, затем, криво улыбнувшись, Арш продолжил скользкую тему:
  - Женщина получает вызовы от множества незнакомых мужчин, просматривает их профили, презентации и принимает решение: ответить на вызов или нет. В принципе, женщины не против сходить на первую встречу и составить более полное впечатление о кандидате в янты. Ведь это очень важно. Нулевка - это когда женщина не отвечает на вызов и сразу отправляет его в архив.
  - Нулевка - не только виртуальный отказ от первой встречи; к нулевому результату приравнивается короткий просмотр твоей страницы, который почти не занял у женщины времени, - раздался ровный голос Джара у меня над головой. Он помолчал несколько секунд и добавил подробностей: - В этом случае программа ставит твоему профилю 'ноль', остальные отказы добавляют степень к нулю. Дальше включается виртуальный психологический помощник семейной базы и начинает давать мужчине рекомендации по улучшению персонального профиля...
  - ...и внешности, - вставил свои 'пять копеек', опять ухмыльнувшийся Арш, глядя на спокойного, выдержанного Джара. - После двадцати трех нулевок и отсутствия даже одного положительного решения, помнится, тебе посоветовали провести модернизацию всего, что только...
  - Насколько я помню, - ядовито процедил Илэр, оборвав 'писаного красавца', - ты сходил на сорок шесть первых встреч, но тебе ни разу не назначили вторую. Программа рекомендовала тебе подумать над скверным характером и отношением к себе любимому.
  Рето бросил обоим ехидную фразу на ранте. Даже со скромным активом слов, набранных за полдня, я поняла, о чем он сказал. Мол, они рядом с женщиной враз поглупели и походят на голодных лешек, когда те без секса и подпитки становятся ворчливыми, недовольными всем и вся истеричками.
  Вывод напрашивался сам собой: создание семьи у рантов действительно большой больной вопрос. Тяжело вздохнув, я опустила глаза и тут же ощутила, как вспыхнули щеки. Всего день вместе с Джаром - а я будто присвоила его, сроднилась с ним. Вот и сейчас, стоило Аршу выкинуть очередной фортель, неосознанно положила руку опекуну на колено. И никто даже взглядом не дал понять об этом или о том, что подобное неприемлемо, или неправильно. Ну и ладно, не дали и не дали, я тоже сделала вид, что ничего из ряда вон не произошло. Ну положила ладонь на мужское колено, чувствую под тонкой тканью теплое мускулистое тело, приятное на ощупь, - что такого?
  С собой договорилась, осталось поднять глаза на собеседников. Меня вновь выручил Джар. Протянул палочку с мясом и заботливо предложил:
  - Таяна, еще готово, бери.
  Я подняла на него глаза, благодарно улыбнулась и, как в прошлый раз, отломила половину, по-земному разделив трапезу с ним. В левой руке я держала мясо, правую опять положила Джару на колено. Остальных рантов, несмотря на все их заверения, я опасалась, а вот этот теперь мой остров покоя и безопасности и... вообще мой. Я так хочу!
  Мясом злоупотреблять не стала. Все-таки долго сидела на сухом пайке. Поэтому, проконсультировавшись с Рето, занялась сломанной ногой Вьята. Медик и пациент при этом совмещали приятное с полезным: ели шашлык и расспрашивали меня о работе регенератора. Признаться, надоели, да и устала я за длинный тяжелый день. Под конец отвечала вяло и односложно. Потом под напряженным взглядом Рето, явно не желавшего выпускать из рук занятную новинку, убрала прибор в рюкзак и удрала в 'туалет'.
  Вернувшись к костру, я уже под любопытными взглядами продолжавшей жевать команды, уселась вплотную к Джару и словно невзначай положила на свое место ладонь. Пусть привыкает к положившей на него глаз и имеющей большие виды землянке. Правда, тревожил важный вопрос.
  Я обдумывала, как бы его к месту задать, пока наблюдала за вальяжно развалившимися у огня мужчинами, лениво чистившими невиданные фрукты с сочной светлой мякотью и сиреневой кожицей. Джар протянул мне дольку и я рассеянно взяла ее губами. Медленно распробовала: кисло-сладкий полярный фрукт напоминал апельсин. Джар поднес к моим губам очередную дольку и, наконец, до меня дошло, почему космодесантники откровенно развеселились.
  Глядя в темноту, я медленно жевала 'полярный апельсин', чувствуя как горят лицо и уши. Потом строго одернула себя, напомнив о выживании тут, интернировании там, рантовском государственном 'брачном сайте', серых квадратах-кварталах - а единственный нормальный мужчина рядом. С какай стати я мучаюсь стыдом и смущением? Пусть инопланетяне думают, что на Земле принято есть с чужих рук! И даже не чужих, а опекуна, будущего янта, жениха, о чем он еще, правда, не знает. Но узнает!
  Но щеки полыхали все равно, и я не могла смотреть в глаза рантам.
  - Будешь еще? - мужчина, занимавший мои мысли, протянул мне целый очищенный сиреневый апельсин.
  - Спасибо, - тихо поблагодарила я.
  Фу-х, спасибо тебе, дорогой, - вновь разбавил напряженное молчание. Облокотившись на руку, Джар чуть откинулся назад, и я слегка оперлась спиной о его плечо. Вроде бы ничего 'внештатного' не произошло и не выглядело преднамеренно, а я тайком радовалась, ощущая его крепкое, надежное плечо.
  - Ты о чем-то так усиленно думала, что нас всех мучает любопытство, о чем именно? - приподнял бровь Рето, предлагая мне поделиться.
   И я решилась, в конце концов рядом мужчина, который в самые тяжелые моменты меня ни разу не подвел. Даже вместо того, чтобы отдохнуть, пошел с Илэром на место приземления за ложементами, тащил груз в гору. Я на сто процентов уверена: второй 'лежак' принесли для меня.
  - Я заранее приношу извинения, если вдруг мой вопрос заденет кого-то, - издалека начала и отметила настороженность на лицах собеседников. Поэтому обратилась к 'старому знакомому' Илэру: - Ты сказал, что если бы у кого-нибудь из вас была женщина, то его бы здесь не было. Почему?
  В ночной тишине, нарушаемой лишь потрескиванием костра и шумом ветра, прошелестел общий облегченный выдох, сопроводивший ответ Илэра:
  - Наша служба сопряжена с огромным риском для жизни.
  - И что? - недоумевала я, тем более сказал он об этом совершенно спокойно. - Таких профессий много. Неужели на вредных производствах работают только холостые мужчины?
  Илэр мотнул головой:
  - Дело не в этом. Мы слишком много времени находимся вне Ранта. Вне семьи. У космодесантников высокая смертность.
  - Все равно не понимаю, почему повышенная опасность вашей службы автоматически лишает вас семьи, женщин?
  - Какая рантана захочет выкинуть из жизни минимум три года, выбрав янта нашей профессии?
  Я решила добиться полного понимания:
  - Почему - три? У вас траур по погибшему мужу длится три года? В течение которых нельзя заводить новых отношений? Или?
  Судя по сверкнувшим глазам Рето, вопросы были с подвохом. Или ответ меня вгонит в краску. И я не ошиблась.
   - Сначала ответь, чего ты до ужаса испугалась, когда к тебе приставал Арш?
  Я немного смешалась, облизнула губы и хрипло выдавила:
  - Ну-у... э-э... насилия. А что?
  - Что Арш принудит тебя к семейным отношениям? - озадачил меня Рето.
  Он наверняка собрался провести четкие, конкретные параллели-аналогии между землянами и рантами или выявить больше различий.
  - Нет, о браке я в тот момент не думала. Только насилия боялась.
  Немая сцена: ранты даже не удивились - поразились!
  - Ты думала, тебя убьют? Будут пытать и изучать? Прямо здесь? - первым 'отмер' виновник происшествия.
  Мне даже неудобно стало, что я была о нем низкого мнения. Зачем вообще разговор завела!? Только вряд ли мне удастся отмолчаться. Невольно прижалась к плечу Джара и, скрипя как не смазанная дверь в садовом сарае, пролепетала:
  - Изнасилования боялась. В наших мирах иногда случается такое... - И единым духом выпалила, а там будь что будет: - Сексуальное насилие, как правило, подразумевающее совершение полового акта с другим человеком без согласия. Это когда женщину мужчина берет насильно. Причиняя боль и страдания. Не для брака, а потому что захотел, но нет нравственных тормозов, чтобы отказаться от больного желания.
  Теперь, вместо меня, хлопали глазами и ртами иномирцы. К сожалению, им открылось нечто омерзительное и ужасное, чего в их обществе не бывает.
  Рето кашлянул, взглянул на побледневшего Арша, перевел взгляд на меня и обратно, и подтвердил догадку:
  - У нас за подобное уничтожили бы на месте.
  - Свободная женщина Таяна, - прохрипел Арш, потрясенно глядя на меня, - я приношу повторно извинения за недавний инцидент. - Затем обратился к Джару: - Командир, мой долг перед вашей риян прошу удвоить за моральные страдания.
  Я ощутила, как Джар кивнул.
  Еще с полминуты мужчины переваривали информацию. Затем Рето, прочистив горло, строго заявил:
  - На Ранте подобное случается крайне редко, если мужчина болен головой настолько, что не в состоянии разумно мыслить. Не может отвечать за свои поступки. Таких даже не лечат, отбраковывают.
  Черт, это слово так и прозвучало: 'Отбраковывают!' Уточнять, как именно, не имеет смысла. Наверное, ликвидируют.
  - То есть, у вас подобное насилие страшнее убийства? - я мгновенно успокоилось и расслабилось: хороший мир, оказывается!
  Но Рето меня снова привел в чувство:
  - Если у женщины есть янт, посторонний мужчина может запросто таким насилием ее убить.
  В первую очередь, я подумала об испорченной репутации, душевных страданиях, но на всякий случай, с иномирцами надо держать ухо востро, уточнила:
   - Каким образом?
  И не зря: ранты помрачнели.
  - Наши споры сдержат химические вещества, которые, если так можно сказать, присваивают женщину. Чем дольше длится брак, тем выше удовольствие от слияния, но и привязанность, нужда в друг друге тоже увеличивается.
  - Я не...
  Рето меня понял с полуслова:
  - Если янт погибает, его вдова хранит себя не менее трех лет, пока полностью не очистится ее организм. Если слияние с другим мужчиной происходит раньше, то споры нового ранта в лучшем случае вызовут боль, а в худшем - от аллергической реакции до химического ожога. В случае, если женщина недавно потеряла янта, а ее возьмет новый рант, то реакция будет настолько бурная, что может вызвать шок, а следом - смерть.
  - О-о-о... - у меня не было слов.
  - Да, - заверил Рето и подвел итог. - Поэтому наши женщины тщательно и осторожно выбирают янта, поэтому его род деятельности очень важен. Чтобы не пришлось проходить процедуру выбора заново, не терять годы на очистку после бывшего янта. И главное, в течение минимум трех лет не претерпевать дискомфорт и страдания после разрыва химических связей от слияний. Ведь, чем чаще слияния, тем женщина сильнее привязывается... хм-м... подсаживается на вещества, выделяемые раном ее янта.
  - Теперь понятно, - вымученно улыбнулась я.
  Моя жизнь легкой, видимо, никогда не будет. А вдруг это зловещее слияние с Джаром мне тоже вред нанесет? Бедные рантаны... Ясно, почему их берегут и жалеют, когда они становятся матерями. Исходя из полученной информации: занялась сексом со своим мужем - и фактически, как наркоманка, на него подсаживаешься, каждый раз 'дозу' принимаешь. Осталась без мужа - получи ломку-чистку. Жуткая жуть!
  - А у вас не так? - прищурился Адамир.
  Я недавно ловила его взгляд, когда он с трудом его от моей груди отводил, поэтому не решилась откровенничать. Зачем признаваться в том, что никаких убийственных последствий секс со мной не принесет? Возможно! А возможно и нет! Вдруг надумают попробовать? Нет-нет, мне 'исследований' пока не надо!
  - Подобной физической особенности у нас нет. Зато есть эмоциональная привязка.
  - В чем она выражается? - Рето, как обычно, жадно подался ко мне:
  - Люди все воспринимают душой. - Уловив в глазах рантов непонимание, пояснила значение слова: - Душа - суть человека. Поэтому весь мир и происходящее вокруг или лично с нами мы воспринимаем через призму чувств и эмоций. Как говорят на Земле, главное для нас - это любовь. Если человек полюбил, то становится очень уязвимым, привязанным к объекту своей любви. Не обязательно к другому человеку - к дому, работе, другому существу. Любовь бывает разной и часто необъяснимой разумно. Но она делает нас счастливыми и полноценными. Если наша любовь умирает, человек тоже может умереть. Переживает, болеет, места себе не находит, иными словами, не может жить без своей любви.
  - Любопытно... - задумчиво протянул Рето, выражая мнение всей команды. - Семейные отношения землян строятся на любви?
  Я грустно улыбнулась, признавшись:
  - Не всегда. Иногда пару связывают общие интересы, иногда - выгода, но чаще - да, по любви.
  - Надеюсь, системы дрифта не сдохнут раньше времени от энергетики этой шаковой планеты, столько информации пропадет, - проворчал Вьят, нарушив 'энергетику' беседы, как и мой душевный настрой.
  Я внутренне сжалась. На основе моих сведений выстроят картину Земли в целом. Надо очень-очень тщательно выбирать слова при описании землян. Качеств, которые нас характеризуют.
  - Ты любила, Таяна? - неожиданно спросил Арш.
  - Нет, только родителей и свой дом.
  - Неужели на Земле мало достойных мужчин? - подначил он.
  Я твердо посмотрела на него:
  - Примером семьи для меня были родители, они всегда были вместе. По-настоящему любили друг друга без каких-либо материальных привязок. У меня в свое время начинались отношения, но потом выяснилось, что парень, который за мной ухаживал, оказался бесчестным. Искал исключительно выгоду. Поэтому на какое-то время я утратила доверие к мужчинам. Потом погибли все мои родные, пришлось решать массу проблем, оставшихся после каждого покойного. Я так устала от них, что сбежала изучать дальний космос. И попала к вам.
  Мой голос предательски дрогнул от эмоций - и в этот момент мою руку, лежавшую у него на колене, мягко погладил большим пальцем Джар. Трогательный жест странным образом сразу успокоил меня. Я вздохнула и сильнее привалилась к Джару, вернее он безмолвно позволил, немного отклонившись назад, чтобы мне было удобнее. Приятно...
  Дальше разговор пошел без моего участия, думаю, мужчины видели, что у меня глаза слипались. Где-то на краю усталого сознания шевелилась тревожная мыслишка: 'Может я тоже как-то подсаживаюсь на Джара 'химически', через прикосновения?' А, какая разница, плевать! Жизнь все расставит по своим местам. Слушая убаюкивающие голоса, сама не заметила, как провалилась в сон.
  
  Глава 11
  Жарко... жарко настолько, что даже сквозь сон казалось я плавилась, плавилась, плавилась... лужей растекалась по горячему камню...
  Открыв глаза, я мгновение-другое соображала, где нахожусь, щурясь от яркого, слегка красноватого утреннего света. Сначала увидела серую футболку, которую вчера тщательно стирала. Затем щекой ощутила обтянутую мягкой тканью крепкую грудь. Дальше еще интереснее. Моя ладонь, оказывается, 'почивала' на таком же мускулистом мужском животе, причем немного ниже штаны недвусмысленно топорщились. Если у землян подобное по утрам часто бывает, то может и у рантов в порядке вещей? Или, неудобно сказать, я пахну сильно? Или лежу слишком тесно? А может все разом?
  Занервничав, я вяло, сонно приподнялась, но в этот момент заметила жуткую монстроподобную тень над головой. Вскрикнув, упала на спину и в ужасе прижалась к Джару. А следом буквально всхлипнула от облегчения, сообразив, что лежала головой на его бицепсе, а широкую ладонь, которой он, наверное, еще секунду назад прикрывал мое лицо от полярного 'солнца', приняла за монстра.
  - Что случилось? - заботливый мужчина навис надо мной, обеспокоенно вглядываясь в глаза.
  Потянулась к нему, уткнулась в широкую грудь и стыдливо призналась:
  - Не поверишь, спросонья тени от твоей руки испугалась.
  - Да, бывают и такие женщины, - раздался веселый голос Дейти. - Мой брат в союзе с риянтой, которая при виде жужика падает в обморок...
  - Умолкни! - неожиданно жестко приказал ему Джар, потом более спокойно, видимо справившись с эмоциями, добавил. - Таяна - женщина, пережившая не одну катастрофу и последняя случилась только вчера! А ты - жужики.
  - Кто такие жужики? - проявила я интерес, заодно решив отвлечь всех от обсуждения моей трусливой персоны.
  Мягко отстранилась от Джара и села. Огляделась и вновь смутилась. Второй ложемент, принесенный для меня, одиноко лежал возле костра. Наверное, я отключилась, привалившись к опекуну, а он не стал меня перекладывать на 'кровать', заменив собой подушку и матрас. Интересно, почему? Вопрос дурацкий, возникший не к месту, но настойчиво скребшийся в голове. Зато Дейти не оставил меня без ответа:
  - Жужики - это насекомые; стоит оставить сладкое без присмотра - они тук как тут! Налетят и утащат.
  - Ого, такие большие? - удивилась я, даже представив себе этих инопланетных любителей сладкого в виде майских жуков с кусочком торта в цепких, загребущих лапках.
  - Нет, вот такие. - Дейти соединил указательный и большой пальцы, образовав круг, и жужик вырос у меня до размеров жука-переростка едва не в охапку с целым куском.
  Передернула плечами. Бр-р-р! Ненавижу насекомых!
  Мужчина, карауливший мой сон, сладко потянулся, закинул руки за голову и с нескрываемым интересом разглядывал меня. Ой, всклокоченную и помятую! Я опустила лицо, но тайком скосила глаза на Джара: в расслабленной позе он выглядел потрясающе мужественно и горячо в лучах начинавшего жарить светила, даже в обычной мятой футболке. И еще обратила внимание - щетины у рантов нет! Есть, оказывается, в жизни счастье, даже у попавшей черт знает куда землянки.
  Джар поймал мой изучающий взгляд и едва заметно, даже, кажется, неуверенно улыбнулся, словно не верил в чисто женский интерес к себе. У меня вспыхнули щеки. Я быстренько встала и пискнув, что пошла умываться, взяла рюкзак и поспешила спрятаться от мужского внимания в закутке-туалете.
  Уже привычно тщательно вымылась, помня о слишком чувствительном обонянии рантов. Оделась в высохшее, а ношеное белье постирала. К своим спутникам я вышла, чувствуя себя свежей, отдохнувшей, готовой постигать мир, - и ошарашенно уставилась на голых десантников, которые с удовольствием плескались в озере, ныряли, довольно отфыркивались. По-моему, им в голову не приходило, что кому-то, мне, например, может быть неловко, и, запросто может быть, откровенно красовались обнаженными атлетическими телами. Признаться, совершенно заслуженно.
  Спокойно отвернувшись, я поискала одежду Джара, но он, опять едва заметно улыбнувшись, мотнул головой, отказавшись от стирки. Пояснил, что собирается в лес. Тогда я решила позаботиться о Вьяте, скучавшем на берегу с зафиксированной шиной ногой. Намочив палантин, помогла ему обтереть торс и умыться. Он принимал мою помощь с большим удовольствием, галантно благодарил и смешно заигрывал. Пытался произвести впечатление, играя напоказ мускулистым торсом. Позер! Но это уже не пугало и не раздражало, главное - пострадавший идет на поправку.
  Стараниями опекуна за ночь я хорошо отдохнула, благо было не так жарко, как днем. 'Страсти' вокруг меня улеглись, относительно, конечно, но все-таки. Джар привнес чувство безопасности в мою жизнь. Плававшие в озере мужчины перебрасывались короткими фразами на ранте, дурачились и смеялись. Выглядели словно отдыхающие на пляже. Как говорится, вокруг светло, тепло, мухи не кусают. Журчит вода, я чистенькая и довольная. В общем, сегодня все воспринималось легче и позитивнее. Словно Хойт с Димой погибли не вчера; и на эту планету я тоже не падала в полной неизвестности - выживу или нет. Еще поймала себя на печальной мысли: живу лишь одним, именно сегодняшним днем, радуюсь настолько малому, что страшно подумать о завтра.
  Мясо мы съели вчера, поэтому завтракали запасами из спасательных капсул. Разбавили сухпай фруктами. Потом Джар распределил обязанности между космодесантниками. Часть будет обеспечивать охрану лагеря, другие пойдут на разведку, Джар с Илэром - охотиться. В лагере с Вьятом остался Арш и я, не показывая вида, что до сих пор боюсь его, попросила Джара взять меня с собой под предлогом прогуляться и посмотреть здешние красоты.
  Судя по мрачному лицу Арша, настоящая причина моего горячего желания прогуляться по неизведанному лесу с Джаром, для мужчин тайной не стала.
  Переступить невидимую границу между освоенной каменной площадкой у озера и растительным 'миром', из которого прямо ко мне тянулось множество стеблей и веток с листьями невообразимых расцветок и форм, было страшно. Но вот ветки качнулись, широкая надежная спина Джара скрылась в буйной растительности - и я, не раздумывая, поспешила за ним. Прошла несколько метров и решила пообщаться:
  - А можно мне узнать...
  - Тихо! - шикнул на меня Джар. Через несколько мгновений резкий отказ смягчил негромким пояснением: - Лес любит тишину, а мы - мясо. Поэтому идти будем молча.
  Илэр, смерив меня понятливым, снисходительным взглядом, о чем-то шепнул Джару и начал забирать влево. Конечно мужчины сомневались в успехе охоты, когда рядом с ними, бесшумными десантниками, будет 'прогуливаться' - хрустеть сломанными ветвями, сопеть от духоты и натуги и топать как слон, - Таяна Синичкина, поэтому разделились. А я прикусила язык, ну хоть обратно не отправили.
  Джар вскоре удивил: почти незаметно тряхнул кистью - и в его ладони, словно из ниоткуда, как у фокусника, появилось узкое матовое стальное лезвие с плоской черной ручкой. Я невольно протянула восторженное: 'О-о-о...' Здорово, высокотехнологичный девайс космодесантников, еще служит и холодным оружием. Хорошо придумали! Затем мой спутник по ходу дела резал длинные гладкие прутья и вскоре сплел широкое блюдо. По окончании свернул его в толстую трубку и сунул под мышку, а нож исчез на предплечье.
  - Это для фруктов? - шепотом спросила я.
  Он с улыбкой кивнул.
  Мы спускались вниз, осторожно ступая по мягкому растительному опаду, и я увлеклась, разглядывая яркий полярный лес. Преобладали деревья с толстыми стволами, высокие, с широкими, пышными, разноцветными кронами, сквозь которые пробивались лучи светила. Множество света и красок, смешиваясь, придавало лесу фантастический, нет, сказочно-причудливый, феерический облик. Вчера, глядя на этот лес сверху, я сравнивала его с разноцветным океаном, напоминавшим осенние таежные массивы на родине. А оказавшись среди этого великолепия, была приятно ошеломлена буйством красок и запахов.
  Мы ушли не меньше чем на километр от лагеря, когда я ощутила тонкий привлекательный аромат. Потянула носом, пытаясь сообразить что бы это могло быть. Сначала отметила, что пахнет очень приятно.
  - Сейчас проблемный участок пройдем, а за ним растет дарука, ты за ужином ее пробовала, - тихо предупредил Джар.
  Чем дальше, тем запах, скоро перебивший все остальные, становился более сильным, зовущим, кружил голову от восторга и желания вдыхать и вдыхать. Вдруг пейзаж изменился, словно кто-то провел невидимую границу. Многоцветье осталось позади, а мы шагнули в прекрасный сад, устланный грязно-розовым мхом, словно мягким ковром, впору разуться. На симпатичных невысоких деревцах росли сочные с виду плоды, похожие на персики, выглядевшие настолько аппетитно, что я сглотнула слюну.
  Идущий на шаг впереди Джар смотрел то на экран сканера, то по сторонам и хмурился. Почему хмурился? Зачем вообще куда-то идти, когда здесь полным-полно чудесных фруктов? У меня аж зубы заныли, до чего захотелось попробовать наверняка нежную ароматную мякоть, исходящую сладким соком. Вот они - ветки с глянцевыми зелеными листочками и нежно-розовыми цветочками, сами тянутся ко мне, буквально предлагая взять в руки плоды, только сорви...
  Завороженная тысячами оттенков божественно-прекрасного аромата, я сорвала ближайший плод. Ощутила его мягкую, бархатистую кожицу, льнувшую к руке и восторженно выдохнула:
  - Персик!
  Но вкусить не успела - Джар резко выбил его из руки. Проводив тоскливо-голодным взглядом плод, я с ненавистью воззрилась на, оказывается, недоброго, хитрого пришельца и обиженно, зло зашипела:
  - Ты что творишь?
  И кинулась за вожделенной вкусняшкой, пока рант-конкурент не забрал себе все-все. Гад! Но он заступил мне дорогу. Я бросилась на него и замолотила кулаками по груди горячечно, ослепленная яростью повторяя:
  - Пропусти! Слышишь, пропусти! Я хочу, мне надо...
  Джар, перехватив меня под грудью, прижал к себе спиной. И мягко, но настойчиво пытался достучаться до моего сознания, пока я извивалась и брыкалась:
  - Не дыши этой дрянью, Таяна! Этот сад - огромный плотоядный организм, коварное растение, а плоды - ловушка. Если попробуешь - уснешь прямо здесь, на мху, и сама пойдешь на съедение корням.
  Я безуспешно дергалась в стальной хватке Джара, пока его слова не пробились сквозь вязкий ароматный туман, застилавший разум. Перестала вырываться и невероятным усилием воли абстрагировалась от убийственного запаха, концентрируясь на голосе и руках державшего меня мужчины. Почувствовала его горячую ладонь на своей груди, другую - на животе. Я еще конвульсивно сопротивлялась, но он крепко держал меня. Не больно, но очень чувствительно, особенно в тот момент, когда адреналин тайфуном несся в моей крови. Возбуждение переросло в телесное и не менее острое. Все мои органы чувств пробудились, кожа в тех местах, где ко мне прижимались мужские руки, пылала, посылая жаркие волны желания, отдававшегося дрожью. Низ живота почти горел...
  Мы дружно замерли, ощутив перемены. Меня поглотила масса новых ощущений, неожиданных и потрясающих. Джар, если мой воспаленный мозг еще был способен соображать, почувствовал мое состояние и, вероятно, изменившийся запах. Крепче перехватил меня, приподняв над землей, и понес куда-то, будто пещерный человек пойманную самку. Я больше не сопротивлялась, отдавшись чувствам, откинула голову ему на плечо и смотрела, как бисеринки пота катились по его вискам, лоб прочертила глубокая морщина, выдавая дикое напряжение.
   Мужчина уносил меня прочь от опасного места и ... оглаживал мою грудь, распаляя желание, не давая прийти в себя окончательно. Коварный сад закончился, но словно пытался дотянуться незримыми щупальцами. Наконец Джар поставил меня на землю, но не выпустил из рук, продолжая прижимать к себе спиной. Склонившись надо мной, держал в плену объятий и, тяжело дыша, ласкал мою грудь поверх футболки.
  Я не видела его глаз, только сжатые от напряжения челюсти. А пятой точкой ощущала возбужденный таран. Запах ранта усилился, к нему добавилась тягучая пряность, которая обволакивала меня посильнее плотоядного растения. Джар терся о мои волосы виском, зарывался носом, жадно вдыхая мой запах и, кажется, не мог надышаться. Я тоже прижималась к нему, вторя его движениям, и опять сходила с ума. Джар обоими ладонями жадно ласкал мою грудь. Еще чуть-чуть - и мы перейдем грань...
  Вдруг я услышала его хриплый приказ:
  - Попроси!
  - О чем?.. - каркнула я, выныривая из собственных ощущений.
  - Когда... если хочешь меня, только попроси... Без твоей просьбы я не имею права взять тебя сам... в первый раз.
  Воздух, горячий, но чистый, без запаха розовой дряни, помог проясниться в моей голове. Поэтому не менее напряженно прохрипела, буквально силой отрывая себя от желанного мужчины:
  - Обязательно, но не сейчас.
  Мы стояли друг напротив друга, как бойцы на ринге, тяжело дышали от возбуждения и не отводили лихорадочно блестевших глаз. Наконец адреналин схлынул, накатила усталость и легкая апатия. Я словно шарик сдулась, ссутулилась, поправив сбившуюся футболку, обняла себя руками и виновато прошептала:
  - Прости за ту безобразную выходку... драку.
  Джар, наоборот, словно новую силу обрел, выпрямился, резко шагнул ко мне, поднял руку, отчего я внутренне дрогнула. У нас за такое - возбуди, а потом обломи, не важно под влиянием чего, - можно схлопотать. Слышала от приятельниц про подобные случаи. А рант удивил: его рука на долгий миг зависла надо мной, а потом медленно легла на мой затылок, затем он мягко привлек меня к груди и осторожно погладил по волосам. Я доверчиво уткнулась в нее и слушала его приглушенные, хриплые утешения:
  - Все хорошо. Это не твоя вина...
  Мы так и стояли какое-то время, унимая дыхание, приходя в себя, а потом он чуть рассеянно-задумчиво высказался:
  - Мы думали, что люди менее чувствительны к запахам, чем ранты, а ты так остро на мертвого сонника отреагировала...
  - Разве ты не чувствовал сводящего с ума аромата? - не поверила ему. - Я даже думать ни о чем не могла.
  Он усмехнулся:
  - Особенно остро мы чувствуем запах женщины. О том, насколько наше обоняние отличается от вашего, пока сложно сказать. А с лешками мы схожи. С дронами тоже, правда те с трудом переносят запах меди, поэтому наша кровь для них - словно нечистоты.
  - Теперь понятно, почему они вас вонючками называли, - хихикнула я.
  - Думаю, вас за спиной тоже, - ухмыльнулся Джар. - Пойдем дальше или вернемся в лагерь?
  - Ой, ты где-то уронил плетеное блюдо, - расстроилась я, обнаружив пропажу.
  - Главное - фрукты найти, а в чем нести - разберемся, - беспечно отмахнулся Джар.
  - Согласна, - кивнула я. - Идем дальше.
   И смущенно опустила глаза, вспомнив, что, пока была под влиянием растения-убийцы и плохо соображала, меня лапали. А Джар, по его словам, 'сходил с ума' исключительно от моего запаха.
  Значит, я ему все же очень нравлюсь? Остальные ранты всячески проявляют интерес ко мне, а Джар только заботится. Молча! Буду надеяться, именно так он проявляет чувства. В конце концов, мы друг друга всего сутки знаем. Конечно, он осторожничает. Присматривается к свалившейся на голову инопланетянке. Это же у меня 'горит' необходимость в янте, а у него всего-то двадцать три нулевки. Плевое дело, когда вся жизнь впереди...
  - У меня на Ранте большой дом в зеленом квадрате, - отвлек меня от извечных женских дум занимавший эти думы мужчина.
  Я вскинула на него растерянный взгляд: к чему это он про дом заговорил?
  - Ты живешь там с родителями? - решила поговорить, раз приказ о молчании отменился.
  - Нет, один.
  - Наверное, так удобнее, - согласилась я тихо, а потом грустно добавила. - А я жила с родителями.
  Мы прошли еще немного, спускаясь вниз с холма, когда Джар продолжил рассказывать о себе:
  - Моя военная подготовка не узконаправленная. Я владею сразу несколькими специализациями и без проблем могу сменить сферу деятельности.
  Я удивленно посмотрела на профиль шагающего рядом Джара. Это он поддерживает легкий разговор? Или... или свои достоинства в качестве будущего мужа описывает? Неужели сватается!.. Я едва не запрыгала от радости!
  Джар поймал мой сияющий взгляд, но тут, как назло, сканер пискнул. Интерактивный экран раскрылся над его рукой всего на секунду, дернулся, словно получил под дых, - и погас. А мой замечательный рант едва слышно помянул 'шака'.
  - Полярная доконала? - посочувствовала я.
  Он кивнул и после того, как тщательно обыскал взглядом местность, с досадой сказал:
  - Соберем фрукты и отведу тебя в лагерь, нечего здесь прогуливаться.
  Тревога передалась и мне, хотя рядом с Джаром ничего не страшно. Минут через пять мы подошли к зарослям густого колючего кустарника, облепленного крупными знакомыми плодами. Он снял футболку и, сделав из нее мешок, наполнил дарукой до отказа.
  На обратном пути нам пришлось забирать правее, чтобы обойти розовый сад-убийцу, занимавший большую территорию. Вот так мы и вышли к высоченным раскидистым деревьям, похожими на секвойю и, казалось, подпиравшими небо. С гладкими стволами метров сто, не меньше, разлапистыми ветвями и торчащими из дерна мощными корнями.
  В какой-то момент, пока я глядела под ноги, опасаясь поскользнуться на корнях, не заметила, что Джар резко затормозил, и уперлась ему в спину лбом. Шепнув извинения, отступила на пару шагов в сторону и удивленно уставилась на спутника, поскольку на меня он внимания не обратил - сосредоточенно 'слушал' лес, принюхиваясь как собака, напряженный как тетива.
  Только подумала, что не мешало бы и самой осмотреться, - прямо перед нами, будто огромная фиолетовая капля упала. А в следующую секунду превратилась в кошмарное зубастое создание! Все произошло настолько неожиданно и стремительно, что среагировать мы не успели. Едва дыша, не отводя глаз, я смотрела на крупного зверя с красивым блестящим фиолетовым мехом, под которым дрожали от напряжения сильные мышцы.
  Хищник, никаких в том сомнений, с поджарым продолговатым телом явно был не прочь перекусить разумными пришельцами. Мощные когтистые лапы, готовые рвать и терзать плоть, узкая морда с маленькими лысыми ушами, яростно прижатыми к макушке, огромная клыкастая пасть и узкие щелочки яростно сверкающих глаз - жуткая смесь ягуара с игуаной, да и только.
  Я замерла ни жива ни мертва, чтобы не привлечь внимание зверя, остановившегося напротив Джара, всего в шаге. Враги сверлили друг друга глазами, готовые атаковать. Вот только у полярного хищника страшные клыки и когти. А у ранта вместо оружия - голые руки. Да и то, одна занята импровизированным мешком с фруктами. Боже, мы сейчас умрем! У меня внутри все сжалось, скрутилось в одну напряженную пружину от ужаса, от мысли о смерти, и дрожало, грозя вот-вот лопнуть. Как же жутко умирать вот такой смерть, в чьей-то пасти ...
  - Отвлеки его внимание! - едва слышно донесся простой и страшный приказ Джара.
  Скосила глаза: он даже не шелохнулся, продолжая удерживать взгляд зверя, ведь отведешь - сразу умрешь. Но если я сейчас дернусь, хищник сразу кинется на меня. Без вариантов! А у меня ноги словно свинцом налились, далеко не убегу, меня догонят сразу и...
  По щеке побежала слеза: да, все правильно, смерть невозможно обмануть! Я должна была умереть уже десяток раз, еще там, на погибающем корабле, от голубого яда. Но упорно цеплялась за свою жалкую жизнь. Как глупо! Единственная оставшаяся в живых землянка. Никому не нужная! Хватит оплакивать себя, может спасу хотя бы Джара? Отплачу за лишний, подаренный мне день жизни.
  Зверь ощерился, его мощное тело напряглось - а в следующий миг я, взмахнув руками, с криком ринулась прочь. Один шаг, второй и все - между лопатками словно кипятком плеснули. Затем последовал сильный толчок. Упав на землю, больно ударилась и пропахала ладонями и коленями добрый метр. В ужасе обернулась навстречу смерти, но крик застрял у меня в глотке, я лишь хрипела, глядя на оскаленную фиолетовую морду. Прямо у моих ботинок врезались в дерн острые когти на вытянутых лапах. Верхом на зверюге сидел Джар и раз за разом вонзал ему в основание черепа нож. Полуголый, заляпанный кровью, охваченный яростью Джар - вряд ли такое забудется!
  Время текло густым киселем, мое сердце бухало в горле, в ушах шумела кровь... Я не верила, что осталась жива и могу дышать. Джар же слез с поверженного хищника и дернул меня за локоть вверх, приказывая:
  - Уходим отсюда! Это мануки, они всегда парами охотятся.
  Я молча следовала за Джаром, не чувствуя тела. Заколка для волос опять в критический момент 'сбежала' от хозяйки-экстремалки. А волосы золотистым покрывалом рассыпались по плечам и спине. Мы успели сделать всего несколько шагов от злополучного места, а с другого дерева опять падала зловещая фиолетовая 'капля'.
  - Держись за деревом. Как только мы с ним столкнемся, беги к лагерю! Не оглядываясь! - прорычал Джар, заталкивая меня к себе за спину, сгруппировался и выставил нож. - Поняла?
  - Да, - я сначала кивнула, а потом замотала головой.
  Но он не видел моего отчаяния. Мне не убежать, да и зачем? Без Джара? Вопреки судьбе? За два дня убедилась: только этот мужчина - моя защита. А если он сейчас погибнет - продлевать свои мучения нет смысла.
  Я приготовилась к любому исходу, горькое смирение принесло странное спокойствие. Пустым голосом я объявила себе:
  - И в горе, и в радости... до конца.
  - За дерево, быстро! - проревел Джар, кидаясь с ножом под брюхо высоко прыгнувшего на нас хищника.
  Они не успели столкнуться, знакомый зеленый пульсар превратил фиолетового манука в характерное пятно на ближайшем дереве. Высоченная 'секвойя' глухо крякнула, надломилась и медленно рухнула, взметнув пыль, листья, и подняв шум-гам... А я, не шелохнувшись, следила за Джаром, моим якорем в очередном кошмаре. Он быстро подошел и осторожно убрал пряди волос с моего лица:
  - С тобой все в порядке?
  Я потеряла дар речи и смотрела в смуглое, такое родное лицо самого необходимого в мире ранта, смотрела... смотрела... тщетно пытаясь выдавить из себя хоть слово. Ведь он ждет, беспокойно вглядываясь в мои глаза и поглаживая большим пальцем мою скулу и висок. Сейчас меня не волновало даже то, что его руки по локоть в крови. Главное - он рядом.
  - Да... наверное... - наконец просипела я, отметив его странный черный взгляд.
  - Повезло вам на встречу, - рядом появился Илэр, оценил обстановку, трупы зверей, потом сочувствующе посмотрел на нас и признался: - Я все видел, но слишком далеко был в тот момент, когда на вас напала первая тварь. Хорошо, что Таяна испугалась и сорвалась, иначе вас обоих бы сожрали.
  Продолжая смотреть мне в глаза и гладить щеку, Джар прохрипел:
  - Как ты решилась?
  Из плотного кольца, охватившего меня оцепенения, прорвалось удивленное:
  - Ты же приказал мне отвлечь внимание?! Я отвлекла.
  - Ты беспрекословно веришь мне? - потрясенно выдохнул Джар. - Не сомневаешься в моих силах?
  Странный он какой-то, чудной, видимо переволновался. Вздохнула и ответила честно:
  - Раздумывать было некогда. Ты велел - я сделала.
  - Она побежала по твоему приказу? - голос Илэра выдал крайнее изумление.
  - Подобного доверия в командах добиваются годами, - с горечью процедил Джар, - а ты поверила мне сразу.
  - Мне немного холодно, - я зябко поежилась, обняв себя руками.
  - Это откат, - озабоченно кивнул опекун. - Идем в лагерь.
  - А мясо тут бросим? - удивился Илэр. - Его же зверье за минуту растащит.
  Джар сам зверем посмотрел на друга, а я не могла не содрогнуться:
  - Эти мануки разумными питаются? А мы их мясо будем есть?
  Мой довод на Илэра не подействовал, он искренне недоумевал:
  - Вас же не съела? Значит, ничего страшного в этом мясе нет.
  Мой уже приличный запас слов на ранте и полноценное знание дрона, не смогли подобрать аналогов тем, которыми Джар 'одарил' нашего спасителя после этого глубокомысленного замечания. Затем взял меня под локоть и указал Илэру идти впереди.
   Вскоре мы вышли к лагерю.
  
  Глава 12
  Показавшийся из-за деревьев райский уголок, где расположился наш лагерь, я восприняла с неожиданным чувством, сравнимым с возвращением домой, где тихо-мирно и нет опасных растений и животных. Пожалуй, это была единственная светлая мысль в моей голове, словно ватой набитой. Еще я практически не ощущала своего тела и тряслась в ознобе. Хотелось одного - скорее умыться, смыть вместе с противным липким страхом грязь с коленей и рук. Я надеялась, что вода поможет и успокоиться.
  Кажется, нас встретили все десантники. Признаться, они плыли перед глазами, удивленные и встревоженные. Затем все дружно заговорили на ранте, загудели, окружили нас с испачканным в крови Джаром. Высвободив локоть из его руки, я двинулась прямиком к воде, манившей, обещавшей чистоту и покой. О всяких водяных гадах я вспомнила, как о чем-то несущественном. Оказывается, надуманные страхи легко лечатся реальными. По-русски говоря, клин клином вышибают
  Но вода оказалась слишком горячей и не принесла желанного облегчения. Неужели за полдня так сильно нагрелась? Содранную кожу нещадно саднило, пока я старательно смывала въевшийся в меня вместе с грязью страх. Видимо мылась слишком истово, потому что из воды вынырнул Джар, смывший с себя кровь, выбрался на берег и сел рядом, положив руку мне на плечо. Наверное, успокаивал... Я вновь тянулась трясущимися руками к воде, зачерпывала ее и мыла лицо, шею, ноги... Вода обжигала кожу - как только в ней Джар не сварился? - но я лихорадочно шептала, уговаривая себя:
  - Сейчас-сейчас, я умоюсь и успокоюсь. И не буду обузой. И все будет хорошо-хорошо. И вкусно-вкусно. И спокойно-спокойно.
  - Это откат после стресса, - тихо прервал Джар мою мантру, посмотрев на меня озабоченным, сочувствующим взглядом.
  Начал растирать мои руки, но я еще больше дрожала и никак не могла успокоиться. Потом и вовсе заплакала, жалобно заглядывая ему в лицо:
  - Мне холодно, очень холодно.
  - Иди ко мне, единственная. - Джар мягко, осторожно, словно боялся напугать, потянул меня к себе.
  Назойливым, пугающим шумом я воспринимала мужские разговоры за спиной. Илэр рассказывал о том, что случилось. Если бы я помедлила тогда, не послушалась приказа Джара, фиолетовый зверь мог одним ударом когтистой лапы снести ему голову и следом заняться моей. Или мог впиться прямо в лицо мощными челюстями, ломая кости, лишая жертву возможности любого сопротивления. Мануки так охотятся. Из-за мешка с фруктами в руке, Джар не успел бы стремительно вытащить нож и, вероятнее всего, погиб сразу. Хотя шанс выжить, но остаться инвалидом тоже был. И мужчины жарко обсуждали варианты развития боя в тех условиях.
  Я послушно залезла к Джару на колени, обняла за шею и прижалась всем телом. От обнаженного по пояс мужчины исходило живительное тепло, и я пыталась согреться. А где-то на задворках сознания возникла странная мысль: почему горячая вода меня не согрела?
  - Я сейчас успокоюсь и все... и все будет хорошо, - монотонно шептала я, уговаривая не то себя, не то Джара.
  Но, вопреки желанию, меня трясло еще сильнее. В конце концов, слезы прорвали плотину, которую я пыталась установить.
  Джар, как заведенный, гладил меня по голове и твердил: 'Тихо, тихо, единственная моя'. Даже в моем состоянии не трудно было догадаться, что мужчина впервые попал в подобную ситуацию и не знал, чем утешить женщину. Впрочем, я и сама не знала, что бы хотела услышать в утешение, если чувствовала себя несчастным маленьким ребенком, даже голая грудь Джара, к которой я прижималась, не смущала и привлекала исключительно как грелка.
  - Почему у нее штаны сзади мокрые?
  - Адамир, ты даже в этот момент только на женскую задницу смотреть можешь? - буркнул Дейти.
  - Знаешь, я бы тоже штаны обмочил, если бы меня чуть не сожрали, - возмутился Илэр. - А она женщина...
  - Что вы несете, она на мокрых штанах Джара сидит, - упрекнул их кто-то еще.
  - Джару повезло - сразу полное доверие женщины заслужил, - позавидовал Арш.
  - Тебе и в старости даже крупинки подобного не обломится, - ядовито процедил Илэр.
  - Я уже извинился, и не раз, за свою глупость, - взвился Арш. - И доказал, что команда может мне доверять не меньше, чем иномирянка своему ранту.
  - Только нам потребовалось много времени, при этом мы не раз спасали друг другу жизнь, а она - сразу. Чужаку!
  - Что у нее волосами? - неожиданно хрипло и громко перебил обсуждавших нас Рето.
  - А что с ее волосами? - переспросил Адамир.
  - Они темные и влажные, и...
  - ...сильно пахнут свежей кровью, - глухо произнес Джар. - Проверьте ее, быстро!
  - Я не могу согреться, - разревелась я, сотрясаясь всем телом.
  Опекун одной рукой осторожно прижал меня за плечи к себе, а второй аккуратно убрал волосы в сторону. Прозвучал единодушный потрясенный выдох, посыпались ругательства.
  - Почему ты не сказала, что тварь тебя достала? - испугался Джар.
  - Достала? Сильно поцарапала? - Я попыталась обернуться, но его рука на моих плечах не дала. - У меня было ощущение, будто кипятком плеснули между лопатками, но потом забыла...
  - Рето?! - строго обратился Джар к медику, оборвав мой растерянный лепет.
  Тот ответил загадочной фразой на ранте:
  - Ну, будем надеяться...
  Следом затрещала футболка, застежка бюстгальтера, затем ткань влажными концами обвисла вдоль моего тела. Я испуганно прохрипела:
  - Это моя кровь?
  Меня окатили холодной водой, и я зашипела от боли.
  - Тише, тише смелая моя, сейчас все пройдет, все пройдет... - зашептал над ухом Джар.
   Кого он пытался уговорить, себя или меня? Но не судьба... стало еще хуже, и, видимо к этому никто не был готов. Рето появился у меня за спиной с чем-то в руках, раздалось шипение, какое было, когда аэрозолем обрабатывали раны Вьяту, - а дальше я заорала от дикой боли, пронзившей мою спину от лопаток до талии.
  Джар удерживал меня обеими руками, мужчины глухо ругались на медика. Тот громко о чем-то говорил на ранте, не забывая мучить меня. Дальше короткий укол в обнаженное плечо - и я обмякла. Вместе с болью отшибло все ощущения, хоть и крайне неприятные. Я находилась в сидячем положении только благодаря заботам Джара, мрачно спросившего у Рето:
  - Думаешь, этого хватит? Тварь когтями могла любую дрянь занести.
  - Хватит. Вьяту помог их прибор. Вероятно, и землянка хорошо воспримет наше лечение, - спокойно ответил Рето. - Раны мы ...хмм...обработаем, но потеря крови большая, посмотрим. А сейчас вколем антос, чтобы убить любую заразу в организме, - и будет как новенькая...
  - Ты уверен? - сомневался Джар.
  - Да... надеюсь. Только дозу уменьшу немного... вдвое, а то расчет идет на другой вес, а пациентка худенькая малышка. Нет, лучше втрое.
  - Делай скорее, - взбешенно рявкнул Джар, - она и так на пределе.
  - Не рычи, командир, сейчас еще добавим сонника, пусть отдохнет, заодно и нервы подлечит...
  Плечо кольнуло вновь, а дальше я провалилась во тьму.
  ***
  Судя по ощущениям, меня переехал гравипоезд, размазав тонким слоем по всему тоннелю. Под щекой чувствовался ложемент, на котором я лежала ничком. Ох и не удобно, для человека, привыкшего спать на спине. Осторожно пошевелилась, пытаясь выбраться из тяжелого, мутного сна, прислушалась к себе, - и с удивлением отметила, что боль не усилились. Зато в животе забурлило так, словно там поселился кто-то чужой и очень беспокойный! И ждал моего пробуждения, чтобы радостно поприветствовать. Ох, только этого не хватало!..
  Чуть-чуть приподнялась, а живот совсем взбунтовался, грозя срочно исторгнуть лишнее наружу. Я осторожно перевалилась набок и потихоньку принимала сидячее положение, опасаясь расплескать 'содержимое'. Кажется, уже утро наступает. Под палантином, которым меня накрыли, я оказалась обнаженной до пояса. Перекинула на грудь волосы, испачканные в спекшейся крови и нервно оглянулась. Вьят спал на соседнем лежаке. Спиной ко мне у костра сидели Арш и Джар, остальные чем-то занимались на границе с лесом. Увидев рядом рюкзак, я облегченно выдохнула, подхватила его и, прижав к груди, ринулась в туалет.
  Ринулась - это громко сказано: меня повело в сторону от головокружения и тошноты, колени предательски подгибались от невыносимой слабости. Но до своей цели я успела добраться, шатаясь как пьяная и с трудом удерживая равновесие. Да штаны успела содрать в последний момент...
  О дальнейшем лучше не вспоминать! Конечно, если от меня после что-то еще останется. Такое впечатление, что я со свистом, шипением, бульканьем и прочим звуковым сопровождением избавилась от половины своего веса. Да еще в тот момент, когда я голая, обессиленная облокотилась о стену, глядя, как природный 'унитаз' смывает вонючие следы моего пребывания на планете, услышала голос Джара за стеной:
  - Таяна? С тобой все нормально?
  Я заполошно, истерично заорала:
  - Да, только уходи. Слышишь, немедленно уходи отсюда. Я хочу побыть одна!
  Если он увидит меня в такой ситуации, буквально в полном дерьме, лучше спрыгнуть со скалы сразу, чем мучиться от позора всю жизнь.
  - Таяна, я хочу ...
  - Да уйди же ты, наконец! - совершенно по-хамски оборвала наверняка пытавшегося помочь Джара.
  Живот согласно забурлил, заходил ходуном, вынуждая меня скрючиться и застонать от болезненных спазмов. К счастью, Джар больше не рвался сюда, и я 'спокойно' продолжала 'худеть'. Что я вчера такого съела? Может тот чертов 'персик' успела попробовать? Отравилась и теперь умираю? Но самое невероятное, в голове медленно прояснялось. Во всяком случае, события вчерашнего дня я почти полностью вспомнила. Почти - потому что как оказывали мне медпомощь запомнилось смутно.
  В течение следующих часов безвылазного сидения в лабиринте ответственный опекун пробовал дозваться меня еще пару раз, в последний - я рычала. К тому моменту, когда во мне больше ничего не осталось и в животе булькала только вода, я напоминала выжатый лимон. Совершенно обессиленно сидела, привалившись к стене, плакала от жалости себе и пила воду. Потом с огромным трудом вымылась и даже волосы привела в порядок. А дальше сил хватило только нацепить майку, трусы и кое-как постиранные, сырые шорты.
  Наружу я выбиралась сначала по стенке, усилием воли передвигая ноги. А затем на четвереньках. Ранты шокировано замерли на берегу при моем появлении. Но стоило Джару шагнуть ко мне, я приподняла руку, останавливая его. Он дернулся и выпрямился, сжимая кулаки, будто ему пощечину влепили. А я наконец со стоном облегчения опустилась на горячие камни у воды. Сил никаких не осталось.
  Тепло от камней проникало в каждую клеточку моего измученного тела. Я содрогалась от противной слабости, тошноты и беспросветной жалости к себе. Ощущала себя маленькой, несчастной песчинкой в мире, где все против меня и пытается уничтожить. Зачем я здесь? Для чего борюсь за свою жалкую, никчемную жизнь. Попыталась свернуться клубочком, подтянув ноги к животу, но потянувшаяся на спине кожа выстрелила резкой болью. Ох, ее же поцарапал зверь, а я забыла, мылась даже. Плевать! На все плевать! Хочу просто тихо сдохнуть. Прямо тут...
  - Что происходит, Таяна? - сверху раздался голос Рето.
  Открыв глаза, я увидела его ноги в тапках, с трудом убрала мокрые пряди, закрывавшие лицо и обессиленно прошептала:
  - Ничего. Видишь, я просто отдыхаю.
  Медик опустился передо мной на корточки, потом сел на пятки. Молчал, молчал, неожиданно взял мою руку, потрогал и упрекнул:
  - Тебе нельзя было столько в воде находиться. Ты потеряла много крови, теплообмен нарушен и...
  - И хорошо. Может помру быстрее, - вздохнула я и закрыла глаза, эмоционально прячась от мужчины, да и кружилось все противно.
  - Это ваша эмоциональная привязка работает?
  - Ты о чем? - от удивления я даже смогла приоткрыть один глаз.
  - Ты привязалась эмоционально к Джару, мы все заметили. А сейчас сознательно и целенаправленно рвешь с ним связь, прогоняешь. Больше не доверяешь. Поэтому тебе плохо? Ты хочешь отозвать свой вызов? Отказаться от опеки?
  Придет же подобное мужикам в голову! Не знаешь, рассмеяться или разрыдаться. И все-таки я заплакала:
  - Вы не поняли...
  Рето наклонился, стараясь заглянуть мне в глаза, и пояснил:
  - Нет, это ты не поняла. Да, в целом картина твоего ранения и ситуация выглядят ужасно. Джар виноват, мы все виноваты. Таяна, поверь, он лучший воин из известных мне. Не факт, что кто-то другой справился бы с той зверюгой. Сейчас он винит себя в том, что взял тебя с собой. Сам себя ненавидит за глупую самонадеянность, за былую уверенность, что легко может справиться с чем угодно. Но накануне Эльд и Адамир проверяли периметр на ближайшие десять километров. Наши сканеры сбоят, конечно, но даже ту зверюшку, мясо которой мы ели, смогли поймать далеко отсюда. Разные мелкие животные здесь, естественно, водятся, но не те, которые представляют серьезную угрозу. Мануки пришли за Вьятом. Это моя ошибка: я осматривал его ногу прямо на месте аварии, разгерметизировал дрифт. Надеялся, ранение менее тяжелое, чем показалось, но сразу понял, что потребуется много времени и пострадавшего потом нельзя будет транспортировать. В общем, мануки пришли по запаху его крови. Арш - отлично читает следы, прошел по ним и нашел место нашего падения. Звери когтями рыли место, куда попала кровь Вьята. И, видимо, решили добить, последовав за нами...
  - Рето, хватит, прекрати каяться, я не считаю Джара виноватым передо мной хоть в чем-то, - вяло возмутилась я, не в силах даже махнуть рукой.
  - Тогда почему ты его прогоняла раз за разом? Полдня пряталась, ругалась, игнорировала.
  Я посмотрела на Джара, стоявшего неподвижно у другого края озера, он сжимал кулаки и неотрывно глядел на нас. Его непримиримый вид вместе с выражением боли, глубочайшей вины на лице, готовность отвоевывать свое вопреки неудачам вынудили меня признаться, сначала шепотом, а потом заливаясь слезами от стыда:
  - У меня жидкий стул, понимаешь? А вы - мужчины, у вас обоняние острое...
  - Причем тут мебель жидкая и наше обоняние? - ввел меня в ступор Рето. - Твой лежак промок что ли? Или отсырел? Тебе от этого неловко было?
  Я мысленно добрым русским матом помянула проблемы ассоциативного перевода с родного на дрон, а потом на рант. Ну почему все так непросто в моей жизни! Даже при смерти!
  - Понос у меня! - прорыдала я. - От меня дурно пахнет. Я постоянно в туалет хочу, у меня болит живот. Ну не хочу я, чтобы вы это видели, нюхали, в конце концов... Боже, как же мне стыдно-о-о... И Джар, и остальные теперь узнают, какая я засранка. А я ничего, ничего не могу поделать, из меня даже вода выливается. Мне плохо, меня тошнит, мне больно и, вообще, я хочу просто умереть. Я устала!
  Из Рето словно внутренний стержень вынули - размяк и радостно посмотрел на меня, словно я ему долгожданную новость сообщила:
  - Фу-ух! Как же ты напугала, землянка, нашего бедного командира. Он не спал всю ночь, не отходил от тебя ни на шаг. Решил биться за твою опеку перед всем Рантом. Когда ты утром спряталась в лабиринте, чуть не набил морду Аршу, заодно и мне. А у тебя всего лишь реакция на наши препараты.
   - Какая реакция? - обиженно поинтересовалась я. - Я всегда хорошо на любое лечение реагирую. На мне заживает как на собаке.
  - С земными собаками не знаком, но вчера у меня был опыт лечения иномирянки... - Рето поймал мой отчаянный взгляд и, видимо, решил сказать о другом: - Тебе вчера сильно досталось. Зверь подрал, а в процессе лечения выяснились новые отличия между рантами и землянами.
  - Да? Какие? - встрепенулась я.
  - Аэрозоль, которым мы обеззараживаем и одновременно обезболиваем раны, землянам не подходит категорически. Хотя, может это из-за твоей индивидуальной непереносимости.
  Я четко вспомнила момент, когда после характерного шипения мою спину словно огнем опалили. Рето увидел, что я догадалась о чем речь.
  - Да, вижу, ты поняла. Это лекарственное средство, которое используют военные медики для обработки ран и обезболивания, вызвало у тебя химический ожог. Правда, пока не знаю, какое действующее вещество из его составляющих повлияло.
  - А моя спина еще целая? - испуганно пролепетала я, забыв о желании срочно умереть.
  Рето хмыкнул и гордо, но не без досады, заявил:
  - Поверь, в составе лучшей разведывательно-диверсионной группы не может быть плохого медика. Тебе повезло.
  - Да уж, я ощущаю это всем телом, - я позволила себе чуть-чуть съязвить.
  Рето с улыбкой, украсившей его слишком вытянутое лицо, развел руками:
  - Прости, но кто же знал?! В общем, дальше лечение единственной землянки, походило на встречу с мак-кой: убьет или покалечит.
  - Странно, что я еще жива, - ехидно заметила я.
  Поразительно, но пикировка с врачом, его абсолютная откровенность и легкое обращение оказывали на меня своеобразный лечебный эффект. Плакать уже не хотелось, тошнило меньше, хоть чувствовала себя по-прежнему плохо.
  - И не говори, сам удивляюсь, - признался Рето. - Я ввел тебе на пробу минимальную дозу другого обезболивающего - ты вырубилась. Потом добавил антос, и, видимо, от него, тебя так качественно прочистило.
  Я вспомнила слова Рето перед тем как отключиться и согласилась:
  - Да, ты обещал, что я буду как новая и, похоже, слово сдержал.
  Медик поморщился, вытащил из-за спины небольшой предмет - прибор, наверное, или контейнер - и углубился в его изучение.
  - Сейчас введем тебе закрепитель. Самую малую дозу.
  - Почему? - расстроилась я.
  Вдруг не подействует - и буду я тут промывать внутренности дальше.
  - Боюсь, корабль не сможет взлететь, если дозу увеличим, - немного рассеянно ответил Рето, сосредоточенно набирая на экране название и дозировку.
  - Почему не сможет? - Этот мужчина своими замечаниями периодически поражал до глубины души.
  Рето приготовил маленький шприц, посмотрел на меня внимательно, а потом, пожав плечами, пояснил, осторожно делая мне укол в плечо:
  - Сколько нам еще тут загорать неизвестно, твоя реакция тоже под вопросом. А если сильно закрепим, то все, что ты усиленно наешь, придется везти с собой. Вдруг маленькое орбитальное суденышко такой непосильный груз не потянет...
  Может, конечно, снова перевод сбоит, но вероятнее всего меня только что обозвали обжорой и торбой набитой гов... Гад!
  - Не быть тебе янтом с таким подходом к женщинам, - заявила я мрачно.
  - Мне так и сказала тридцать первая рантана после первой встречи, - признался Рето с грустной улыбкой. - Сказала, юмор у меня неподходящий для ее будущего янта.
  Вопреки сказанному, мне стало обидно за своих спутников, поэтому чистосердечно выпалила:
  - Ой, да ваши рантаны ничего в хороших мужчинах не понимают.
  - Если тебя вдруг возьмутся лечить на Ранте, требуй четверть дозы, - повеселел Рето.
  - Главное, чтобы корабль взлетел со мной. А то придется опытным путем изучать медицину уже полярников, - пошутила и я.
  - Ложись на живот, твою спину проверю.
  Я распласталась на камнях, Рето аккуратно задрал на моей спине майку и заворчал, что 'полезла по глупости под воду и испортила хорошо проходившее лечение'. Потом порадовал, что дело идет лучше, чем можно было мечтать. И, вероятно, после работы с земным прибором у меня даже шрамов не останется. Затем умилялся и восхищался какими-то цитошиками.
  Что такое цитошики, вернее кто это, я узнала после того, как Рето закончил возиться с моей спиной и заклеил раны средством, образовавшим тонкую сплошную пленку. Я натянула майку на грудь, повернулась на бок и увидела три бумажные или тканевые полоски с липучками по краям. А в середине на них копошились омерзительные, толстые, зеленые червяки. Причем тошнотворный вид им придавали присоски, расположенные по всему телу, а может... рты. Во всяком случае из одного выдавилась бурая масса.
  - Это что? - просипела я, отодвигаясь от червей.
  - Цитошики, - ласково назвал маленьких чудовищ Рето. И с грустью глядя на них, поделился: - Каждый цитошик очень дорого стоит, а мы на тебя девять штук потратили...
  - Они были на мне? - прохрипела я и судорожно сглотнула.
   Было бы чем, меня давно бы вырвало!
  - Зверь разорвал тебе спину в лохмотья. Три раны до самых костей. А аэрозоль еще и по живому ожог вызвал. Я тебя отключил на время, затем пришлось экстренно применять самое эффективное средство, но безопасное для землянки. Ничего лучше цитошиков нет! Поверь. Если бы их легко можно было добывать, использовали бы повсеместно в медицине. Но, увы, они размножаются исключительно в недрах на Лешке, а не на Ранте. В анаэробной среде. По-хорошему, им бы еще денек на твои раны воздействовать, но ты, чересчур прыткая чистюля, намочила пленку и под нее проник воздух.
  - Они умрут? - расстроилась я.
  - Нет, в кислородной среде они начинают выделять уже не лечебную, высоко регенерирующую слизь, а чрезвычайно отвратный токсин. И превращаются в паразитов. Придется сжечь, поскольку законом Ранта строжайше запрещено привносить в экологию Полярной любые посторонние формы жизни, чтобы не нарушить сложившуюся экосистему.
  - Какие вы молодцы! - восхитилась я отношением рантов к планете.
  - Мы с ней то толком не разобрались, чтобы добавлять новых проблем и вопросов, - разрушил мои иллюзии Рето.
  И цитошики все равно умрут...
  - Можно мне присоединиться к вашей веселой компании? - раздался у меня над головой слишком спокойный голос Джара.
  Я внутренне сжалась, представив, насколько ужасно выгляжу с драной спиной, пусть и успешно заживающей, с проблемой в животе и вдобавок в сырых штанах, мятой футболке, нечесаная, страшная и неухоженная. Ы-ы-ы...
  Вымученно улыбнулась Джару. Он еще сильнее напрягся, будто к удару приготовился и отказу. Рето попытался исправить ситуацию в присущей ему манере:
  - У Таяны послабление после антоса, вот она из туалета и не выходила. А тебя гоняла, потому что ей стыдно.
  Джар потемнел лицом.
  - Стыдно иметь такого опекуна? Который довел до критического состояния? - в его голосе отчетливо звучала вина и раскаяние.
  Пока я подбирала слова для Джара и выразительно смотрела на Рето, он сам уточнил:
  - Не поверишь, ей стыдно, что она может плохо пахнуть из-за своего состояния. Лишний раз убедился: ранту никогда не понять рантану! Даже если мы учиться вместе будем. И землянку, видимо, тоже.
  Меня заинтриговала фраза насчет обучения, но я переключилась на беднягу опекуна, который, наверное складывал в голове два и два, но получалось пять. Он тряхнул головой, окинул меня внимательным взглядом, сходил к выходу из лабиринта за рюкзаком. Поднял меня, словно фарфоровую, и перенес в тень. Помог переодеться в сухую одежду, осторожно, как младенца, поддерживая. Причем мне было плевать, что он видел меня в одних трусах.
  - Рето, Таяне можно поесть? - озаботился Джар.
  Медик задумчиво окинул меня взглядом, прежде чем разрешил:
  - Давайте сегодня остановимся только на брикетах. Как бы ни хотелось это признавать, в них гомогенное, хорошо сбалансированное, весьма питательное содержимое. Для нее сейчас только такое и подойдет.
  - Доктор, может я лучше поголодаю еще денек? - промямлила я.
  Но Рето категорично мотнул головой:
  - Я вколол тебе кроветворитель, а ему нужны аминокислоты и белок. Кровопотеря приличная - нужна энергия, чтобы быстрее выздоравливать. Так что - едим!
  Весь день Джар возился со мной лучше любой няньки. Кормил, поил, носил в туалет. Хвала звездам 'закрепитель' подействовал, и в моем животе нужные аминокислоты и белок удерживались. Надеюсь, правда, не до самого вылета на Рант. Но главное, я собственными глазами увидела сегодня: мой будущий янт в горе и радости, в болезни и здравии со мной. В беде не бросит. И мои болячки для него хуже своих. Убедилась, что важна ему в любом виде и состоянии.
  Спала я сегодня на Джаре, свесив руки-ноги по бокам, чтобы спина заживала. И было мне непередаваемо приятно чувствовать его горячее тело под собой, слушать мерный стук сердца и наслаждаться мягко поглаживавшей меня по голове большой ладонью, утешавшей и дарившей покой.
  
  Глава 13
  Неясный шум вырвал меня из сна, я открыла глаза и не веря им, вытаращилась. Я вновь лежала на лежаке ничком, правда в майке, а не только прикрытая палантином - это я успела ощутить. А всего в пяти метрах от меня находился...птерозавр. Большой, с огромными крыльями, а у них на сгибах виднелись загнутые когти, которые он использовал как вторую пару лап и опирался на них. Кончики кожистых крыльев устремлялись вверх, полагаю, что если он развернет их полностью, то каждое будет минимум два метра. Небольшую лысую голову совсем не украшал внушительный, причем клыкастый клюв в метр длиной. А все тело монстра было покрыто хитиновым зеленым поблескивающим покровом словно у майского жука. Этот хитиновый скелет более мелкими пластинками покрывал и короткие, но мощные лапы этой недоптицы.
  Мои легкие загорелись от недостатка воздуха, но я боялась вздохнуть, чтобы не привлечь внимание к себе. Очередная тварь из моих кошмаров, тем временем, кажется, охотилась! Я позволила себе судорожный вздох, когда увидела как 'птиц', припадая на задние лапы и перебирая огромными когтистыми отростками на крыльях, подбирается к какой-то зверюшке, что лежала у берега.
  Птерозавр почти настиг ни о чем не подозревающую мохнатую жертву, уже занес над ней коготь крыла, чтобы насадить на него, как мохнатое неизвестная зверюшка стремительно рванулась прочь. Правда всего метра на два отдалилась. А мои глаза наверняка сейчас напоминали блюдца по размеру. Поскольку я увидела, что добыча, на которую охотится птерозавр, привязана к какой-то лиане. И похоже ее за эту лиану кто-то дергает...словно мышку на веревочке.
  Этот неожиданный рывок двух зверюг вызвал у меня невольный вскрик. Голова птерозавра резко наставила на меня свой огромный клыкастый клюв, ощерившись в смертельно опасном оскале. Ясное утро и шум водопада нарушил омерзительный угрожающий крик. А следом завопила и я, намереваясь кинуться прочь от опасности.
  Дальше ситуация в корне изменилась. Уже в следующий миг кажется из-за моей спины вылетел камень и ударил птерозавтра в грудь, а следом за камнем между мной и опасностью словно с неба рухнул Арш. Он ловко перекатился и запустил в голову птерозавру очередным булыжником.
  - Не бойся, единственная, я с тобой, - напугал до икоты Джар, положив руку мне на плечо.
  Окинув мою сжавшуюся от страха фигурку, с виноватой досадой поморщился. Сел рядом на лежак, привлек к себе и повинился:
  - Прости, лош совершенно неожиданно появился на горизонте. Мы решили, что такую крупную добычу упускать - глупость. Ты спала, мы подумали, что завершим охоту до твоего пробуждения. А я засмотрелся и не сразу понял, что ты проснулась уже...
  Пока Джар тихонько пояснял ситуацию, гладя меня по плечу, я следила за происходящим. И к своему изумлению поняла, что мне дико жаль птерозавра. А ведь если бы я осталась с ним один на один, то, кто вышел бы живым из этой встречи - неизвестно. Но сейчас за испуганной 'птицей' остервенело щелкавшей зубастым клювом на право и налево с гиканьем носились с азартом десантники, закидывая монстрика камнями. Он надрывно кричал, прятался за крыльями и будто курица, которая не хочет идти на суп, бегал по площадке у озера. А камни покрывались каплями крови, вызывая в моей душе протест и боль.
  - Джар, пожалейте его, пожалуйста, - взмолилась я, не в силах смотреть на откровенную кровожадную охоту.
  Рантов я видела уже в стольких ситуациях, что сложно сказать, какая пугает больше. Да, меня пожалели. Но уверена, только потому, что я женщина. И не просто женщина, а совместимая с ними. Влекущая запахом. Но в любой другой ситуации, они прежде всего вот эти самые кровожадные, безжалостные охотники. Настоящие воины, разведчики, убийцы, которые без устали преследовали дронов на станции, убивая всех до единого. Никому не оставляя и шанса.
  Джар удивленно посмотрел на меня, нахмурился, оценив мольбу в глазах и попытался пояснить:
  - Это мясо, много мяса и ходить в лес не надо. Сам прилетел...
  А в этот момент птерозавр увертывался словно от чертей выпрыгивающих из табакерки десантников, пытаясь добраться до края площадки и видимо спрыгнуть. Его крылья были словно рваные паруса после шторма, но спланировать он сможет. От жалости по моим щекам потекли слезы. Джар сдался, увидев их. Медленно, неуверенно он начал подниматься с лежака. Еще мгновение постоял, глядя то на меня, то на охотников, затем поднял руку, чтобы окликнуть своих подчиненных, но это мгновение 'птица' не пережила, его сразил точным ударом Эльд.
  - Победа за мной! - рыкнул он довольным альфа самцом, потрясая окровавленным ножом.
  Остальные поддерживая, негромко засвистели. Джар не сдержался и радостно хлопнул себя по бедрам, а потом обернувшись и заметив мое кислое лицо, попытался изобразить раскаянье, что не успел спасти 'беднягу'. Развел руками и продемонстрировал мне скорбную мину. Прямо театр одного актера, ей богу.
  Кажется, прочтя осуждение на моем лице, Джар решил ретироваться ненадолго.
  - Скоро будет завтрак, если хочешь, можешь умыться. - Забыв про фальшивую скорбь, довольно заявил Джар.
  Он уже почти дернулся, чтобы уйти, но в последний момент передумал. Замер возле меня, нагнулся и помедлив мгновение, поцеловал в висок.
  Мы встретились взглядами, сейчас его глаза вновь потемнели, снежинка стремительно расширялась от зрачка, ее палочки и черточки становились более мохнатыми и длинными, заполняя глаз целиком, фактически скрывая под себя белок. Это завораживало. А еще его взгляд, голодный, жадный, которым он пробежался по моему лицу и телу за долю секунды. Всего минуту назад доморощенный актер, сейчас Джар был невероятно серьезным, уже не скрывая, заявляющий на меня право мужчиной.
  К суетящимся возле добычи подчиненным Джар ушел упругой легкой походкой. Я даже засмотрелась на уверенную посадку головы, стриженый черный затылок, широкий разворот плеч, мощную спину и узкие крепкие бедра. Вот если смотреть со спины, так мой будущий янт красавчик каких поискать!
  Вскоре мужчины дружной гурьбой подняли тушу за крылья и потащили к лесу. Свежеванием они занимались там, причем все лишнее закапывая глубоко в землю, пряча следы крови.
  - Какой прекрасный день, как прекрасна лень, какой прекрасный он, жаль, что это дурдо-ом... - тихонько тянула я по дороге к личному туалету.
  Интересно, как долго выдержит моя пластичная человеческая психика, которая, по мнению многих известных землянам рас, считается самой устойчивой. Особенно, когда ей ни дня не дают на передышку. И каждое утро очередные неприятные сюрпризы преподносит.
  Ненавижу сюрпризы!
  
  Обновление от 15.10.
  Я почти дошла до лабиринта, когда мой взгляд невольно приковал водопад, капли воды словно искорки, бликовали, создавая впечатление, будто с горы падают тысячи бриллиантов. Эта сверкающая красота заворожила, и я прошла мимо своей 'ванной комнаты', остановившись возле укромной заводи, скрытой водопадом от посторонних глаз.
  Узкая, голубая полоска воды в которую ведут естественные широкие ступени. Слева падает стена воды, справа - сумеречный грот с сырыми от брызг камнями. У нас в доме когда-то было похожее место, папа для мамы построил тенистый бассейн с искусственным гротом, чтобы в жару там можно было отдыхать. От воспоминания защемило в груди, но сейчас оно казалось далеким, словно выдуманным как бледнокожая землянка для рантов.
  Удивительно как быстро меняется мировоззрение, сменяются страхи: еще несколько дней назад я бы билась в истерике от ужаса, если бы пришлось залезть в неизвестный водоем. Сегодня, в очередной раз побывав на грани жизни и смерти, на эту почти бирюзовую гладь я смотрела уже с трепетом и желанием окунуться в нее. Почему бы и нет?
  Только спину сильно мочить нельзя, Рето ворчать будет, да и мне проблемы со здоровьем точно не нужны. Я обернулась и поискала глазами своих спутников. Вьят лежал в своем тенистом уголке и с ленцой поглядывал на меня. Махнув ему рукой, попросила предупредить других, чтобы не беспокоили меня здесь.
  А затем разделась, быстро постирала вещи и расстелила их на сухом камне. И со вздохом удовольствия залезла не глубоко в воду, расположившись на широкой ступени. Помыв голову, волосы скрутила узлом, чтобы не лежали на заклеенной спине. А после занялась омовением уже тела. Правда выдавив мыла в ладонь, озадачилась, куда его положить, чтобы потом на дне не вылавливать. Пришлось перебраться на ступень выше, где вода прикрывала лишь часть моих бедер. Встав на колени, я обернулась и положила тюбик с таким необходимым мне средством гигиены на берегу. И начала намыливаться.
  Неожиданно посетило странное ощущение, словно мои ягодицы кто-то горячим взглядом обжег. Но три дня назад я чуть не умерла под когтями иномирной твари, а два - от лечения пришельцев. Пары суток чтобы отойти от глобальной очистки организма и восстановиться - не хватило бы никому. Поэтому я была уже не дрожащей на любом ветерке, но еще слабой и не внимательной.
  Я медленно намыливала тело: шею, грудь, потом снизу. Снова вернулась мыльными, пенящимися руками к груди и в этот момент как раз обернулась, решив спуститься на ступеньку ниже, в воду по пояс. И остолбенела. Внизу, прямо у ступеней, замер обнаженный Джар и не отрываясь, следил за моими руками 'гуляющими' по груди.
  Первый порыв был нырнуть, спрятаться, прикрыться от постороннего, но Джар удержал от него.
  - Нет! - глухо, фактически приказал он мне, впиваясь взглядом.
  Я сжалась, пряча одной рукой грудь, а вторую положила на бедра, прикрывая низ живота. И настороженно смотрела на него. А он медленно, неумолимо приближался, поднимаясь по ступеням словно морской бог, выходя из воды.
  - Я плохо себя чувствую и спина...- пролепетала я, почему-то испугавшись, что 'оно' произойдет вот прям здесь и сейчас.
  А сама виновата! Озера вотчина рантов, они лишь в мой туалет не заходили, используя лес, по-видимому. А я поперлась голышом купаться, дура!
  Трясти перед моим носом своим тараном Джар не стал. Когда вода и так не скрывающая его достоинств, которые я в силу отсутствия опыта пока не могу в должной мере оценить, достигла талии, он опустился на колени. Из-за ступенек мы теперь были почти одного роста и слишком близко, слишком тесно и слишком голыми.
  Услышав мои оправдания и напряжение в голосе, Джар положил ладони в воду, по бокам от моих бедер и смотрел прямо в лицо.
  - Я хочу, чтобы ты просто знала, - произнес он на дроне, чтобы я точно поняла значение каждого его слова. - Пока ты не попросишь, я не смогу взять тебя. И слияния не будет. Твое слово решающее.
  - Лишь в первый раз? - с мягкой, грустной улыбкой спросила я.
  Джар наклонил голову к плечу, рассматривая меня с пристальным вниманием, а я так же жадно разглядывала его. За четыре дня близкого знакомства и совместных ночевок, я все еще не могла привыкнуть к его внушительному, мускулистому телу. Взгляд нет-нет да и норовил соскользнуть с лица, чтобы пробежаться по смуглой гладкой коже груди, широким развитым плечам и рукам атлета, крепкому прессу и...Стоп, туда лучше взгляду не срываться!
  Мой будущий янт придвинулся еще чуть ближе, вплотную, набрал в ладонь воды и вылил ее на мое плечо. По сравнению с ним я выглядела костлявым воробышком после суровой голодной зимы. Но Джару, судя по почерневшим глазам и нервно трепещущим крыльям прямого носа, его прикосновение ко мне дико возбуждало.
  Наконец он ответил на вопрос:
  - Да, разрешение на слияние требуется только в первый раз. Поскольку по нашим законам после него ты станешь моей. Риянтой. Как у вас называется - женой. Только поэтому первый раз бывает только если рантана попросит, проще говоря, одобрит союз с рантом. Ни к чему не обязывающее слияние может быть с только лешкой, потому, что понятия семьи у них нет в принципе. И у ранта с лешкой не может быть общего потомства. Только обоюдное удовольствие. Мы с ними другие!
  - И у нас с тобой может не быть потомства, - глухо озвучила я свой главный страх.
  Джар почти неуловимо поморщился, но признался:
  - Даже у обычной семьи рантов может произойти такая беда. Но одиночество еще хуже, поэтому, надеюсь, поймешь, что в связи со мной ты ничего не теряешь...
  Я вскинула на него удивленный взгляд. Он до сих пор, похоже, считает, что я лучше его, и могу выбрать другого. Такой невероятно сильный и смелый мужчина и настолько же неуверенный в себе. Я облизнула пересохшие губы и его взгляд тут же загорелся, проследив за движением моего языка. А я ответила ему:
  - Я уверена, что рядом с тобой не только не потеряю, но приобрету гораздо большее.
  Мою уверенность высоко оценили, настолько высоко, что смотреть ниже талии нельзя, 'оценка' Джара заметно приподнималась над водой сильно смущая меня.
  Я продолжала сидеть, прикрываясь руками, но рант решил исправить это. Вновь набрал воды в ладони и окатил меня. После же руки не убрал, а заскользил ими по моим плечам, томительно медленно, лаская.
  - Я пока не готова к полному слиянию, - почему-то испытывая вину, вновь шепнула я.
  Падающая вода ревела, но Джар все равно слышал меня. Вскинул руки к моему лицу и обнял его ладонями, вынуждая смотреть ему в глаза.
  - Не извиняйся за то, что ты слаба и в этом моя вина. Не вини себя в том, что не хочешь меня прямо сейчас. В этом тоже моя вина...
  - Хочу, но не здесь и сейчас...
  Джар прикрыл мой рот большими пальцами, заставив замолчать. И мягко закончил:
  - Я знаю, чувствую твой запах возбуждения и не представляешь насколько это радует. Ты приняла мою опеку, озвучила вызов и согласна на будущее слияние. Мне этого более чем достаточно. А пока мы здесь, есть время и возможность, просто хочу познакомить тебя с собой, дать привыкнуть ко мне и моим рукам на твоем теле. Чтобы ты искала у меня не только защиты, но и удовольствие.
  Я смотрела в глаза своего мужчины и не знала, чем заслужила такое чудо. Кажется, именно в этот момент мое сердце затопило нечто большее, чем просто привязанность к практически чужому ...ранту, иномирцу и иноверцу.
  И уже второй раз за утро я подумала: почему бы и нет? Жизнь то оказывается такая короткая! И в конце концов я взрослая свободная женщина, пусть и невинная еще. А передо мной такой же взрослый, свободный для меня и не свободный для других, уж я постараюсь, мужчина. А сейчас есть, пусть и плохонькая возможность, в связи с моим состоянием, распалить воображение Джара и забраться в его сны и мысли. Чтобы не смог забыть, мечтал о том, чтобы сделать меня своей риянтой.
  Ох, когда я уронила руки вдоль тела, не отпуская разгорающиеся желанием глаза Джара, особенно остро ощутила себя змеищей. Вот не зря Ева дружбу со змеем водила, ох не зря.
  - Помоги мне пополнить запас ваших слов, - хрипло попросила я на ранте. - Мне необходимо еще хотя бы сто двадцать основных слов и дальше даже перевод с дрона не потребуется, ассоциативность работать начнет.
  А дальше началась чувственная игра, Джар прикасался к очередному участку моего тела и называл его на дроне и ранте. Только на груди мы задержались, ему было сложно от нее оторвать свои руки и взгляд. Зато он нашел много чего, что можно перевести на рант. И маленькую родинку на левом полушарии, и потемневшие, сжавшиеся в горошинки вершинки. И заживающую царапинку на правом, которую он виновато приласкал подушечками пальцев. Мыло мы давно смыли, и в какой-то момент Джар перевозбудился. Глянул на меня сумасшедшими глазами и резко прыгнул на глубину со ступеньки, скрывшись под каскадом воды.
  Когда я сполоснулась, охлаждая разгоряченное изучением иностранного языка тело, и одевшись, вышла к своим спутникам, то к своему изумлению увидела яростно отжимающегося Джара. Широко расставив ноги, он упирался лишь одним кулаком и вскидывал свое тело над камнем, демонстрируя превосходную работу тренированных мускулов.
  Увидев меня, Джар глухо рыкнул и убрался подальше, решив проделать боевой комплекс упражнений и ударов. А я расстроилась: неужели он на меня злится все же?
  Рядом стоял Илэр, и я обратилась к нему:
  - Чего это он?
  - Пытается напряжение сбросить...хотя бы так, - криво улыбнулся Илэр. - Раз более приятного способа не имеет.
  За спиной раздался спокойный голос Рето:
  - Воевать может не каждый, убивать глядя в глаза врагу, единицы. Для этого нужен специфический склад характера, физическое состояние и много чего еще. Но главное, что такие как мы испытываем большие нагрузки, больше психологические. Чаще всего именно военный контингент ищет встреч с лешками, с ними проще всего избавиться от накопившегося напряжения. Это легко и быстро сделать...
  - Да, ночь с лешкой и ты потом пару месяцев не то что напряжения, вообще ничего не чувствуешь. - Проворчал знакомую жалобу Илер.
  Рето бросил на него раздраженный взгляд, а потом продолжил пояснять мне:
  - Я уверен, что и ваши военные похожи на нас. Многие ограничения, высокие требования, жесточайшие условия службы...мы другие. Гормоны, постоянный адреналин, вечное хождение по грани - это меняет неуловимо, но заметно для тех, кто далек от нас.
  - Ты это к чему сейчас? - осторожно спросила я у медика.
  Рето кивнул на усиленно тренирующегося полуголого Джара, к которому присоединились Эльд с Аршем и ответил:
  - Не бойся его, не отталкивай. Своей риян он никогда не причинит вреда.
  - Я не боюсь Джара и не отталкиваю. - Глухо с досадой, что вообще вынуждена обсуждать с посторонними товарищами свою личную жизнь, ответила я. А потом не удержалась, переспросив. - Своей риян вреда не причинит, а значит всем остальным такой гарантии никто не даст?
  Илэр с Рето переглянулись, улыбнувшись и медик, бросив взгляд на горизонт, где совсем уж вдалеке виднелся корабль, раздраженно ответил:
  - Какого шака они там-то ищут? Четверо суток как последние жужики поверхность полируют только не там, где нужно.
  Илэр злобно поддержал друга:
  - Выясню, кто там за навигацию и поиски отвечал, скормлю манукам.
  - Пища готова, идите жрать пожалуйста. - Крикнул от костра Дейти знакомое приглашение.
  Я улыбнулась, но вспомнив кого сейчас жрать будут, скисла. И направилась к рюкзаку за своей гомогенной, сбалансированной и крайне питательной пищей. За спиной раздался шумный всплеск, оказалось тренировавшиеся мужчины как обычно в штанах нырнули в озеро, сполоснуть пот. В этой жаре сохло все слишком быстро.
  Оставляя за собой влажные следы, ко мне подошел Джар, рождая желание коснуться его тела в капельках воды. Впервые у меня подобные мысли, но сейчас это лишь порадовало. Приятно осознавать, что выбранный мужчина, спасший тебе не раз жизнь, который обещает безопасность и опеку, волнует душу и тело. Было бы иначе, можно только поплакать. А так я улыбнулась, посмотрев ему в глаза.
  Джар произнес на ранте, видимо, решив продолжить помощь в экстренном изучении его языка.
  - Рето сказал, сегодня тебе можно мясо. И полезно для...
  - Не-не, я не могу, - испугалась я. - Мне достаточно брикетов дронов.
  - Таяна, я понимаю, что охота не женское дело и тебе было неприятно это видеть, но...
  Я поступила как мама с папой, в общем-то как настоящая хитрая змеища. Шагнула вплотную к Джару, ткнулась лбом ему в грудь и жалобно попросила:
  - Можно я сегодня еще посижу на полезной и гомогенной пище, а завтра попробуем перейти на мясо и фрукты.
  Джар шумно вдохнул, мое прикосновение в нем вновь вызвало бурю эмоций, но явным усилием воли он сдержал все порывы. Лишь одной рукой обнял за плечи, осторожно прижимая к себе, а второй погладил меня по волосам.
  Я подняла голову и посмотрела ему в глаза. Мы, наверное, с минуту разглядывали друг друга, пока он не выдохнул:
  - Мне кажется ты не реальная. Все время чувство, что подниму руку и мираж развеется...
  - Почему нереальная? - шепнула я.
  Джар невольно пожал плечами, еще чуть крепче прижал к себе, а свободной рукой коснулся моего лица, поглаживая скулы, нос, лоб.
  - Ни у кого на Ранте нет такой светлой кожи. Такой тонкой, нежной, мягкой. И твои глаза, они невероятные, тоже слишком светлые, какие-то прозрачные, чистые словно вода в этом горном озере. Мне кажется, ты сама не понимаешь, но они буквально излучают твои эмоции. И им хочется верить...
  - Верь. Тебе мне можно верить всегда. - Хрипло ответила я.
  - Только мне? - улыбнулся неожиданно легко Джар.
  А я лишь кивнула с широкой улыбкой.
  - Шак! - ругнулся Эльд. - Если за нами не прилетят в ближайшие сутки, меня заживо сожрет зависть.
  Собравшиеся у костра мужчины весело рассмеялись.
  
  Глава 14
  Облокотившись на камень, я выглядывала между двумя глыбами, рассматривая пейзаж внизу. Скучно! Шесть дней нахождения в этом недавнем оазисе спокойствия, а сейчас каменной тюрьме, вызывали во мне уже уныние. Лишь изучение нового языка занимало сейчас мое время и мысли. А я донимала своих спутников, выясняя очередные нюансы произношения, семантического построения, лексики и прочих важных моментов. Фактически, рант я уже освоила, если бы не проблемы с безопасностью, ранением и отсутствием специализированных носителей, очередной язык бы я выучила за несколько часов. Для этого еще мои предки создали специальную методику. Да и наследственность в этом умении мне усердно помогает. А сейчас, от скуки, рассматривая окрестности, я размышляла на тему схожести привычных и распространенных в известной мне веселенной языков с дроном и рантом. Выявляла общие родовые закономерности, звучание или использование похожих слов. Так и развлекалась, извлекая пользу от тренировки мозгов.
  Единственное, что радовало, корабль рантов наконец-то начал приближаться к нам, а не удаляться. За последние сутки оказался настолько близко, что можно было любоваться его странной формой тубуса с усиками. Вчера, например, я стояла так же и здесь же и подбирала ему аналогии из животного мира, мысленно обозвав глистом, инфузорией, ближе к вечеру, когда размер увеличился, добралась до мелких рыбок типа мойвы.
  Неожиданно меня в буквальном смысле оторвали от занимательного занятия и от камня. Джар перехватил меня под грудью и быстро подтащил к Вьяту, который уже перекинул пару дрифтов и уложил их перед собой. Словно защитный щит выставил.
  - Что происходит, - хрипло от страха я поинтересовалась у Вьята, прижимаясь к его плечу.
  Наш выздоравливающий, как я надеялась, с довольной улыбкой посмотрел на меня, тесно прижатую к нему и шепотом пояснил:
  - Охрана дала знак, к лагерю приближается кто-то.
  Часть рантов рассредоточилась по площадке, теперь она выглядела непривычно пустынной. Оружие, испускающее смертельные пульсары приказало долго жить благодаря Полярной, так что теперь, все ранты могли рассчитывать исключительно на ножи. Но я настолько уверилась в силу и умения своих спутников, что испытывала скорее напряжение, а не как раньше зашкаливающий ужас и панику при малейшем неожиданном звуке.
  Прошли, наверное, пару минут, когда из кустов на камни вывалился невысокий и двуногий...человек? Я отлипла от Вьята и вытянув шею, пыталась разглядеть незнакомца. Похоже, именно сейчас, я, наконец, смогу увидеть первого полярника. Очередной звук, словно сильный сквозняк подсвистывает, и к чужаку бросились ранты. А следом за ним из кустов появился и Рето, сегодня он в охране стоял вместе с Дейти. Правда последний присоединяться не стал, остался в лесу, контролируя обстановку.
  Плюнув на осторожность, я подскочила и кинулась посмотреть кого к нам принесло. Мужчины обступили чужака кольцом и молчали. Протиснувшись сквозь этот тесный строй, я увидела маленькую скрючившуюся фигурку. Неужели жители Полярной столь мелкие? Я среди них прослыла бы Гулливером.
  Загорелая, но словно покрытая бронзой кожа поблескивала золотом, причем это не было какой-то краской, а совершенно естественный цвет. Хрупкие косточки и плечи, даже позвонки невероятно похожи как у людей, сильно выпирали, мне показалось, от недоедания. Были видны и ступни, тоже привычные, кроме того, что у незнакомца всего четыре пальца, а самый большой более широкий и плоский. Волосы чужака, как и у меня, пшеничные, что вызвало во мне невольное облегчение в этом царстве брюнетов.
  Из одежды на нем рваные шорты из кожи, которые держались благодаря двум помочам, сплетенным из гибких растений. К этим импровизированным экоподтяжкам крепились несколько любопытных вещиц, нож из непонятного метала тусклого, темного цвета, цветные стеклянные бусинки, узелками держащиеся на пеньковой веревке и чьи-то клыки. Уровень технического развития полярников морально раздавил. А если бы не ранты и не Джар? Я бы могла рассчитывать лишь на жизнь почти в каменном веке? И все же странное сочетание кожаных штанов, подтяжек из лиан, но вкупе с ножом и главное стеклянными бусами, удивил. Изготавливать стекло - это не низшая ступень развития. И стальной нож имеется...
  Рето осторожно перевернул незнакомца, и я сдавленно охнула. Перед нами лежал мальчишка лет пяти-семи, если, конечно, сравнивать с землянами. Вся его грудь и руки были залиты кровью, как и лицо, черты которого походили на древних людей Земли. Низкая зона роста волос на лбу, кустистые золотистые брови с кровавым росчерком глубокой ссадины пересекающую правую. Бесцветные реснички обрамляли широко расставленные глаза, переносица плохо развитая и более плоская, чем привычно мне, а крылья носа наоборот выступают и мясистые. Губы тоже как две сосиски. В целом лицо пришельца было для землянки совершенно не симпатичное.
  Я опустилась рядом с ним на колени и мягко убрала слипшиеся в крови прядки волос. Рядом сел Рето, профессионально прощупывая тело на предмет других повреждений помимо очень знакомых рваных полос на груди и животе.
   - Похоже, мальчишка тоже встретился с мануками. Раны характерные. - Спокойно произнес медик, подняв лицо к Джару.
  Мой защитник несколько мгновений смотрел на раненного пришельца, лишь перекатывающиеся желваки под смуглой кожей передавали, что Джар в напряжении.
  - Таяна, принеси свой прибор, - наконец приказал он мне.
  Не попросил, а именно приказал, в сложной ситуации забывая о мягкости и превращаясь в жесткого командира. Но сейчас мне было плевать на не тот тон или отсутствие вежливости, я подорвалась и бросилась за сканером. Попутно виновато улыбнувшись, прихватила 'кокосовую' чеплашку у Вьята, наполнила ее водой и через минуту уже сидела рядом с ребенком.
  - Может быть обезболим его раны? - с некоторым сомнением, помня о своих ожогах, предложила я.
  Все же раны слишком глубокие, а передо мной ребенок, и его жалко до боли в груди.
  - Нет! - бескомпромиссно выдал Джар. - Влияние наших медикаментов на эту расу так же малоизучено и непредсказуемо. Мы можем навредить, как и тебе. Ограничимся лишь твоим прибором, он одинаково помог и тебе, и нам с Вьятом, а побочных эффектов не обнаружено. Пока.
  Я положила голову мальчика себе на колени и трясущимися руками, смыла кровь с его груди и живота. Быть в роли медика мне еще ни разу не приходилось. А затем настроив сканер, начала водить над жуткими даже на вид ранами, заживляя их и ускоряя процесс регенерации. Удивительно, но и как с рантами вокруг разрывов спустя время кожа покраснела от повышения температуры.
  - Хм, любопытный момент, - произнес Рето, внимательно контролируя весь процесс и эффект от лечения.
  Сейчас он вновь был не медиком, а исследователем получивший в свои загребущие руки очередной объект для опытов.
  - Вы похожи с полярниками, похоже. - Тихо прокомментировала я свои наблюдения.
  Наконец, кровь остановилась, раны не выглядели жутко и Рето попробовал напоить ребенка. Для этого я подтянула его к себе, и теперь маленький пришелец практически полностью лежал у меня в руках. Глотал он в полусознании, так и не придя полностью в себя.
  Мальчик судорожно вздохнул, потом еще раз и еще, и немного повернувшись, уткнулся мне в грудь, цепкими пальцами, что любопытно в количестве пяти штук, захватил мою майку. Я попробовала высвободить одежду, но не смогла, меня держали мертвой хваткой.
  - Я не прочь поменяться с ним местами, - с сожалением произнес Эльд, глядя на мою грудь и лицо пацана уткнувшуюся в нее.
  - Ты забываешься, - предупреждая, зло произнес Джар, тяжело посмотрев на шутника.
  - Надо отнести его подальше, нам здесь сидеть еще пару дней точно, пока эти недотепы нас найдут. - Веско произнес Рето, разглядывая мальчика у меня на руках.
  Мне не понравился его равнодушный взгляд, я невольно покрепче прижала ребенка к себе. И практически заискивая попросила:
  - Он ранен и обессилен. Может быть немного подержим здесь? Хотя бы пока не придет в себя?
  - Мы не имеем права на подобные действия. - Глухо ответил Джар. - У нас есть четкие инструкции для подобных ситуаций. И одну из них мы уже нарушили, дав себя обнаружить здесь.
   - Что? - изумилась я. - Вы не имеете права спасти ребенка от смерти?
  - Есть десятки внутренних положений по взаимодействию с другими расами, если такое будут обнаружены. Мы нарушили их с тобой. Но...
  Я возмущенно оборвала пояснение Джара:
  - Да поймите же вы, какие могут быть положения если ребенок может умереть? Если мы бросим мальчика в лесу, а вдруг там манук его ранивший поджидает?
  - Нам категорически запрещены контакты с местными аборигенами. - Позади раздался спокойный голос Адамира. - Только в крайнем случае и если нашей жизни будет угрожать не опосредованная, а прямая и неминуемая угроза смерти.
  - А если им будет угрожать смерть? - хрипло настаивала я. - Ведь меня же вы спасли?
  - Там, на станции, я пожалел тебя и забрал с собой только по одной причине, - тихо пояснил Джар. - Мы были вне Полярной, а в космосе немного другие правила. Ты была совершенно необычная и твои глаза буквально сияли от ужаса и паники. Макки на такое не способны. А полярники не способны летать в космосе. Да и не похожа ты на них.
  Я таращилась на Джара, пытаясь принять его слова. Не задавать глупые вопросы: 'как же так..', 'почему?', и ' а может быть...'?
  - Таяна, просто прими это, закон Ранта запрещает взаимодействие с полярниками. - Твердо заявил Адамир.
   - Да какое это взаимодействие? - взмолилась я. - Это же ребенок! Мы могли бы его доставить поближе к сородичам. Незаметно! Никто же не поверит раненному малышу, что его пришельцы спасли. И никто не узнает, что мы как-то взаимодействовали с ними...
  Краем сознания проскользнула мысль, что обобщение 'мы' произошло неосознанно, словно я себя с рантами уже слила в единое целое. Мне показалось, что ранты эту оговорку тоже отметили. Быстро переглянулись, Адамир уставился на Джара, а тот тяжело вздохнув, посмотрел в небо, в сторону корабля у горизонта.
  А затем осторожно произнес:
  - Убрать его из лагеря мы в любом случае должны, отнесем немного дальше...
  - Что это с ним? - неожиданно воскликнул Илэр.
  Мы дружно обратили внимание на мальчика, сейчас его кожа засияла золотом еще сильнее, а мне в нос ударил насыщенный пряный аромат, который явно испускал ребенок. Мои руки словно сами по себе более заботливо обняли худенькое тельце и теснее прижали к упругой груди, словно боялись, что драгоценную ношу отберут.
  - Вот паршивец, - примерно перевела я для себя ехидное замечание Рето. - Ты смотри, что делает. Молоко на губах не обсохло, а уже женщину охмуряет...
  - Вы о чем? - не поняла я его замечания.
   - Ты не чувствуешь его запаха? - уточнил Рето удивленно.
  - Чувствую, - рассеянно шепнула в ответ. - Сильный...
  Мужчины хмыкнули весело, а Джар спокойно пояснил:
  - В этом полярники немного схожи с нами. Их тела могут производить аромат, который усиливает возбуждение.
  - Только у полярников запах создает еще и привязку к его обладателю. - Мрачно добавил Илэр. - Ты же явно ощущаешь потребность защитить чужака, не отдавать его никому?
  Я пожала плечами, отвечая:
  - Нормальная женщина всегда испытывает желание защитить ребенка. И не бросает его.
  - Надо закончить с его эвакуацией до того, как придет в себя. - Оборвал все разговоры Джар.
  Он решительно перехватил мальца с намерением забрать у меня из рук, но тот так крепко держал мою майку, что пришлось бы раздеться. Попытка разогнуть пальцы привела к тому, что мальчишка застонал и вжался в меня всем телом. Цепляясь уже обеими руками за мой торс.
  - Ты сломаешь ему пальцы, - пискнула я испуганно.
  Суета вокруг фактически бессознательного, при этом грамотно действующего даже на одних рефлексах мальчика, продлилась еще пять минут. А запах вокруг становился все сильнее и ярче, причем в нем начал пробиваться и аромат Джара, как противовес 'сопернику'. У меня закружилась голова.
  - Он привязывает ее к себе, паразит. - Рыкнул возмущенный Джар.
  - Похоже по ходу нашего разговора он по интонации понял, что она его защищает. И пусть он плохо сейчас соображает, но инстинкты у полярников развиты лучше, чем у нас. Ученые это доказали. - Согласился, с невероятным энтузиазмом наблюдающий за происходящим Рето.
  - Все, закончили! - выпрямился резко Джар. Посмотрел на меня и поморщившись, добавил. - Спускаемся с горы вместе.
  - Надо поискать их ближайшее поселение и...
  - Мы уже на второй день выяснили, где оно находится, - оборвал меня Джар мягко. - И путь к нему знаем.
  - Значит, мы быстренько, только туда и обратно. А мальчика где-нибудь рядышком с людьми...полярниками оставим, чтобы быстрее нашли. Да? - С надеждой я посмотрела на Джара и остальных, переводя взгляд с одного на другого.
  - А если его не мануки ранили, а свои по какой-либо причине? - флегматично уточнил Арш. - А мы его вернем им?
  Я испуганно посмотрела на своего должника, причем дважды должника.
  - Арш, следи за языком, - раздраженно парировал Джар. - Кто его ранил сомнений нет. И у нас нет времени заниматься его благоустройством. Мы должны помочь лишь сохранить ему жизнь.
  - То есть пока ему напрямую угрожает смерть, мы не нарушаем ваши положения и инструкции? - с горечью уточнила я.
  Рето встал, сверху вниз посмотрев на нас с пришельцем.
  - Нарушаем, но есть маленькое оправдание. Он маленький и без сознания. Когда помимо нас Полярную обнаружили и дроны, они попытались зачистить планету от ненужной живности. Голубым нужны были только ее ресурсы, для них Полярная слишком горячая и сухая планета. За короткий период их присутствия от ее коренных жителей осталась десятая часть. Так что да, мы постараемся донести его максимально близко к соплеменникам. Судя по запаху, он сильный будущий мужчина, хороший генофонд для размножения.
  - Ну ты сказал...как сухарь, - я зло посмотрела на нашего медика.
  Все же от исследователя в нем гораздо больше, чем от сочувствующего доброго доктора.
  - Я всегда говорю правду, мне кажется проще жить с ней, чем в опасных иллюзиях. - Обиделся Рето.
  - Я не хотела тебя оскорбить, прости. - Извинилась я виновато.
  Темные брови Рето взметнулись на лоб, он не ожидал, что я сразу признаю вину за собой. Улыбнулся, блеснув белыми зубами и произнес:
  - Знаешь, Таяна, я уже вынужден признать, ты идеальна не только внешне, но и по характеру. Прямо мечта для любого ранта.
  Джар ловко обхватил меня со спины и вместе с мальчиком, помог подняться на ноги. Вес пришельца, несмотря на худобу, оказался приличным, а я еще слишком слабой для таких нагрузок. Мои руки дрожали от тяжести. А дальше я хихикнула, мой опекун примерился и поднял на руки обоих: меня и нашего подопечного.
  - Мы теряем время, при этом нарушаем и правила! - спокойно произнес Джар, двинув в сторону леса. - Рето, Арш, Илэр, Дейти с нами. Остальные ждут.
  - Тебе не тяжело нести нас обоих? - я сложила бровки домиком и заискивающе посмотрела в глаза Джару.
  Ему опять не дал ответить словоохотливый Рето.
  - При боевых вылетах груз у каждого из нас весит гораздо больше. Дрифт защищает от многих опасностей, но использовать его тяжело неподготовленному физически. Любой из нас, даже медик, - тут Рето ехидно усмехнулся, напомнив про былые сомнения в его компетентности. - Может не слишком напрягаясь нести ваш груз полдня минимум.
  Я окинула идущих вокруг нас с Джаром изучающим взглядом и признала, да, эти точно смогут. Моя молчаливая оценка вызвала у рантов улыбки. А я воспользовалась их разговорчивостью:
  - А вас, значит, проживание полярников на Полярной не беспокоит?
  - Именно здесь, или вообще? - уточнил Рето.
  - В целом, на планете. Как новый вид. Вдруг со временем разовьют свои технологии настолько, что начнут с вами соперничать за Галактику.
  Смешки мужчин не были обидными, просто подсказали, насколько я далека от правды.
  - Если бы не особенности планеты, и самих полярников, пока нами толком не изученные, возможно, мы помогли бы им с технологическим прогрессом. - Ответил Джар, а попутно провел носом по моему виску, жадно вздохнув.
  Я посверлила его бесстрастное лицо изучающим взглядом, а потом хмыкнула:
  - Ну да, тщательно направляемый прогресс, более развитой цивилизаций это же так мудро...
  - Глупо уничтожать вид, который с нами совместим...в принципе.
  - Мало ли для чего он может пригодится в будущем? - догадалась я о не сказанном открыто.
  - Мы обнаружили лишь дронов, да лешек более или менее схожих с нами гуманоидных рас. И только лешки и полярники, насколько мы смогли установить, совместимы с нами физически. Этот факт нельзя игнорировать. - Наставительно произнес Рето.
  А я поняла, почему ранты воюют здесь с дронами и защищают Полярную. Причем невзирая на пагубное влияние на электронику и на психику самих рантов. Та пресловутая совместимость с другим видом оказалась слишком важным фактором, чтобы тратить ресурсы на войну и изучение опасной планеты. Исходя из многочисленных обмолвок: женщин у рантов меньше, чем мужчин. И с зачатием проблемы. Про колонии они почти не говорили, будто их и нет, лишь о промышленных космических станциях для производств, да разрабатываемых спутников или планет. А значит, вероятно, с возобновлением или с увеличением численности населения у них большие проблемы. Ведь они об этом тоже обмолвились, когда и я призналась, что земляне до сих пор не могут вернуться к прежним значениям, до глобальных катастроф.
  - Вы планируете развить полярников для себя? Для Ранта? - выдохнула я не сдержавшись. - Поэтому вас волнует жизнь сильного генетически мальчика и его жизнь служит оправданием частичного нарушения внутренних инструкций?
  Мужчины переглянулись, усмехнулись, но дружно промолчали. Гады! Ведь теперь меня будет мучить: права ли я.
  - Теперь сохраняем молчание, - негромко приказал Джар. - Дальше могут встретиться аборигены.
  - И мануки, - многозначительно добавил Рето.
  Это типа намек, что я слишком говорлива? Ну, я все ловлю на лету.
  Мальчик так и лежал у меня на руках. Его веки не двигались, ни один мускул на лице или теле не дергался. Лишь его судорожно сжатые вокруг меня руки говорили, что он живой. И все чувствует, просто пока не реагирует. Мы спустились с горы, оказавшись под тонкой струей водопадика, который образовывал мой ручей из 'туалета'. Вода, разбиваясь брызгами о мокрые камни, быстро исчезала среди кучи других серых обломков. Надо запомнить, что пить из него лучше не надо, вдруг там в этот момент кто из оставшейся охраны решил облегчиться.
  А вокруг была непередаваемая красота ярких красок и всевозможных цветов и растительности. Джар ловко, прямо с нами на руках перепрыгивал мощные корни встречающейся секвойи, или перебирался через глыбы. А остальные тенями скользили рядом и впереди нас, выискивая опасность или предупреждая нежелательную встречу.
  Мальчик начал подергиваться слегка, что заставило меня выдохнуть Джару:
  - Похоже, он скоро очнется.
  Мы ускорили шаг, теперь я подпрыгивала на руках, поскольку Джар буквально бежал. Но всему приходит конец, нашему пути тоже. Из ближайших зарослей раздался знакомый свист 'сквозняка' и Джар с Илэром крадучись нырнули под защиту куста с огромными резными листьями.
  Впереди среди стволов деревьев я заметила на поляне парочку довольно крупных, высоких мужчин, в уже знакомых кожаных шортах на плетеных помочах только по солиднее, из пеньки. И к этой грубой веревке были привязаны не бусины, а различное колюще-режущее оружие. Да и в руках мужчины держали что-то похожее на секиры. Из-за пояса штанов у них торчали загнутые штуки, чем-то неуловимо напоминающие из уже виденного на Земле.
  Джар положил нас на траву, и жестами приказал отпустить мальчишку. Я встала на колени и попыталась тихонечко освободиться из его захвата. Сначала он так и цеплялся за меня, но я стала гладить его по волосам и плечам, успокаивая, и наконец, тело маленького пришельца полностью расслабилось.
  Я уже вздохнула с облегчением и начала отползать чуть в сторону, чтобы последовать за своими спутниками, но тут мальчик открыл глаза. Увидев меня, его веки распахнулись, продемонстрировав золотую радужку глубоко посаженных симпатичных глаз. Он судорожно вздохнул, а потом задышал часто, явно втягивая в себя мой запах. Я замешкалась, разглядывая спасенного и подставила всех. Увидев, что я пытаюсь скрыться в зарослях, мелкий паршивец пронзительно закричал.
  А дальше начался очередной кошмар.
  
  Обновление 21.10.
  Разглядывать и интересоваться окружающими видами и неблагодарными инопланетянами, я резко передумала. Понимаю, будучи я семилетней девочкой и придя в себя, а рядом неизвестный мужик нависает, тоже бы разоралась, но сейчас из-за моей слабости угрожает опасность и мне и рантам. Дура, я дура! Надо было положить мальчика на землю и быстренько уйти.
  Я метнулась в кусты, кажется сюда ушел Джар минуту назад. И старательно пригибалась, чтобы меня с поляны взрослые полярники не заметили. Но тщетно, стоило мне пыхтя, вывалиться из зарослей и в панике оглядеться, я натолкнулась взглядом на двух здоровых шатенов в знакомых кожаных шортах. Честно, я просто растерялась и кажется всего на миг, вытаращилась на незнакомцев. Как один из них выхватил из-за пояса тот самый загнутый предмет, показавшимся столь знакомым. Еще одна упущенная мной секунда и его запустили в полет, а я, раскрыв рот, проводила предмет взглядом, пытаясь осознать, что идея создания бумеранга не принадлежит исключительно землянам.
  Наконец, я сбросила с себя оцепенение и кинулась было прочь, но за спиной раздался свист рассекающегося воздуха, а следом затылок обожгло болью. Повезло, что бумеранг 'приласкал' меня лишь по касательной, а то валялась бы я тут без сознания. А так меня только толкнуло на землю, заставив привычно пропахать метр земли многострадальными коленками и ладонями.
  И вот стою я на четвереньках, скуля от боли в конечностях и тут из кустов выбирается маленькое тщедушное чудо: мой недавний подопечный. Видно же, что только-только окончательно пришел в себя, что несмышленыш совсем, но заметив соплеменников, злобно зарычал, ощерившись. Не отрывая яростного взгляда золотых глаз от своих, он добрался до меня и встал так, что накрыл своей тенью мое распластанное тело. Неужели пожалел землянку и хочет защитить? В душе разлилось тепло, семилетний мальчик защищает взрослую тетеньку от других дяденек, а ведь это я должна сейчас стать преградой между ребенком и опасностью. Я и встала, обняв приемыша за плечи и чуть притискивая к себе.
  Кошмарную мысль, что ранты меня здесь все же бросили, смыло волной облегчения. За спинами полярников, направляющихся ко мне, словно из воздуха возникли две тени, а следом 'кожаные шорты' рухнули как подкошенные. А я ошалело улыбалась Джару и Дейти, хмуро взиравшими на меня. Малыш сначала зашипел на новых 'конкурентов', а потом приложив ладони трубочкой ко рту, проревел в них. Звук, словно придушенный горн орет, напугал нешуточно.
  - Вот паршивец! - заставил нас подпрыгнуть Рето, неожиданно появляясь за спиной. - Вот не зря инструкции сочиняют, а мы все считаем себя умнее других!
  - Иди, - я отстранилась от пацана и подтолкнула его в сторону леса, где полагала его поселение расположено. - Иди к своим!
  Но сейчас на меня смотрел совсем не малыш, а золотистые хитрые глаза будущего альфа самца. Рето не ошибся, генофонд от этого представителя Полярной будет сильным. Хитрым и коварным!
  По небольшой прогалине пронесся знакомый предупреждающий свист, Джар в пару прыжков оказался рядом, а Дейти и Рето прикрыли меня со спины.
  - Они здесь по всюду. - Из-за дерева появились Арш и Илэр, крикнув нам.
  Следом Дейти лишь чудом отклонился в сторону, а мимо пролетел здоровенный топор. Я даже движение воздуха от него ощутила. Невзирая на жару, меня бросило в холод. А на прогалине завязалась драка, боем назвать это было сложно, поскольку ранты даже ножи не достали. Но при этом ловко укладывали штабелями выпрыгивающих из кустов полярников.
  - Таяна, беги к горе! - рыкнул Джар, освобождая для меня путь.
  Я дернулась бежать, и снова полетела на землю, только в этот раз в полном изумлении поняла, что настоящий мелкий паршивец сделал мне подножку. А сам рычал на других, кажется, заявляя на меня права. Джар с ним спорить не стал, вырубил очередного нападающего, поймал на подлете бумеранг, не дав себя коснуться, а затем помог мне подняться. Перехватил рычавшего мальчика за плечо и поддал ему под зад так, что тот пробежал еще пару метров по инерции. И главное, произнес ему вдогонку что-то крайне резкое и злое на незнакомом языке. Джар знает язык полярников? У меня от этого открытия округлились глаза.
  Через минуту боя, хотя показалось гораздо дольше, мы остались в одиночестве на ногах. И казалось, свобода перед нами. Вшестером мы вломились в очередные заросли, Дейти с Джаром поддерживали меня под руки и чаще несли, чем я сама бежала. Скорость была столь высокой, что я успевала лишь отмечать новый огромный корень, через который перелетала благодаря мощным прыжкам мужчин.
  Но в какой-то момент мир словно перевернулся, мелькнуло что-то странное, похожее на сетку, сплетенную из лиан. А дальше мы с рантами напоминали многослойный бутерброд. Мои ребра затрещали от чужого немалого веса, когда сеть словно кто-то большой дергал вверх, из меня будто пытались выдавить все лишнее. Которое успело накопиться за пару-тройку дней после чистки.
  - Шак! - кряхтел где-то подо мной Арш, вжимаясь лицом в мою грудь.
  А ведь совсем недавно он мечтал об этом, но не сейчас. Сетка неслась будто сама по себе в нескольких метрах над землей отчего я орала...когда хватало воздуха. Нас подбрасывало, а потом мы снова сжимались в тесную кучу на дне сетки, путаясь ногами и руками. А сквозь ветви и листву виднелись еще более странные животные, чем мануки. Их тела поблескивали хитином как у птерозавра, а ног было ...много. Похоже, нашу сетку несли паукообразные монстры. Нас украли из-под носа полярников? Или это их очередные помощники?
  Ранты быстро сориентировались, и при очередном 'прыжке', зацепились за ячейки повыше, и пусть меня могут затоптать, но дышать стало легче. Зато я смогла рассмотреть, что нас преследуют с земли вооруженные полярники, свистя и улюлюкая, они бежали следом с небывалым азартом.
  Я пропустила момент, когда ранты смогли перепилить часть лиан и сетка оборвалась под нашим весом. С воплем я полетела кувыркаясь вниз, но Джар, оказывается, из виду меня не упускал и ловко поймал.
  Тратить время на мое успокоение он не стал, просто поставил на ноги и запихнул за спину. И вновь ранты окружали меня плотным кольцом, напряженно ожидая развития ситуации.
  Со стороны полярников в кроны деревьев полетело множество различного оружия, они яростно высказывали свое недовольство ворам чужой добычи. Всматриваясь в листву, задрав голову, я убедилась, что паукообразные твари трусливо скрылись с места боя.
  В какой ад меня занесло?
  Вокруг нас сужалось оцепление, но не сами полярники напугали меня до икоты. Я заскулила от ужаса, спина загорелась огнем от воспоминаний. А впереди полярников к нам приближались с десяток коричневых, мохнатых чуть меньше, чем ранившая меня, твари. Неужели мануков возможно приручить? Или это другой вид?
  Припадая на передние лапы, эти недокошки демонстрировали прекрасный набор клыков. Словно насмехались над будущими жертвами. А позади мануков следовали явно их хозяева, не торопясь и ничего не опасаясь. Не меньше десятка крупных мужчин и все в шортах, вооруженные до зубов, лохматые и с бронзового отлива кожей.
  Одна из мохнатых тварей не удержалась и кинулась на Джара, я даже вскрикнуть не успела. Но мой похоже уже любимый десантник крайне быстро усваивает любой опыт. Неуловимое движение в сторону, обманка и вот уже смертельно опасная тварь отлетает от нас мертвая со скрученной шеей.
  - Это ж надо было на 'охоту' наткнуться?! - ругнулся Дейти.
  - Охоту? - пискнула я чуть не плача.
  - Да, похоже охотники рода возвращаются с большой охоты. А судя по отсутствии какой-либо добычи, им не повезло...до того, как они встретили нас.
  - Теперь съедят нас? - придушенно выдохнула я.
  - Нет, случаев поедания себе подобных не зафиксировано, - ровно ответил Джар, пряча меня своим телом от десятка хмурых любопытных глаз.
   - Но мы же не им подобные, мы пришельцы, - всхлипнула я в отчаянье.
  - Не бойся, все будет хорошо. - Спокойно заверил Джар, выпрямляясь и устремляя взгляд на ближайших полярников.
  - Нас не убьют просто так. - Поддержал Илэр друга.
  - Спасибо, успокоил, что помучаемся еще, - всхлипнула я ехидно.
  Илэр неожиданно в данных обстоятельствах хохотнул, но пояснил:
  - Полярники большие затейники. И всегда в подобных случаях, разумную добычу тащат к главному представителю рода. И уже он решает, какое развлечение ждет весь поселок.
  Пока я смотрела на сжимающееся вокруг нас кольцо врагов и их тварей, не выдержала напряжения и шепнула:
  - Почему вы их не...вырубите? Я уверена, вы легко сможете справиться даже с этим количеством мужчин...и мануков. Наверное.
  Мне достались самодовольные взгляды всех, кроме Джара, тот цепко рассматривал воинов, похоже вычленяя самого главного. А я заметила чуть в стороне мальчишку, он выглядывал из-за спин старших товарищей и держал меня в поле зрения.
  Жизнь жестоко учит меня, что Земля далеко, а здесь другие правила, и ребенок с пеленок похоже рождается хищником.
  Илэр посмотрел на кого я так пристально смотрю и приказал:
  - Забудь про него. Ты спасла его, это естественно. А дальше ваши пути расходятся.
  - Ты прав. - Тяжело вздохнула я.
  Илэр поморщился, растирая поцарапанный локоть, но продолжил разговор:
  - Таяна, мы же поясняли, что нам запрещены любые контакты с этой фактически уничтоженной дронами расой. Мы даем им возможность восстановиться естественным путем. А если сейчас начнем открытое сопротивление, то кто-нибудь может погибнуть...из них. А может и все они. Поэтому пока мы просто выждем лучшего момента и позднее уйдем без боя.
  - Но...но если нас начнут мучить или убивать? - перспектива изнасилования неандертальцами меня серьезно испугала.
  Джар это понял сразу, поэтому ровно шепотом ответил:
  - Насилия не допустим. И смерти тоже. Но нужно избежать кровопролития.
  - Да, иначе нас вернут сюда, вместо погибших помогать с размножением полярницам. - буркнул Арш.
  Наконец, Джар начал переговоры с одним из полярников, а я, затаив дыхание, внимательно вслушивалась в звучание нового языка, и выискивала схожие родовые и прочие особенности. Помогало то, что мужчины использовали дополнительно язык жестов, благодаря этому, я сразу уловила несколько местоимений и базисных глаголов.
  Наконец, болтовня завершилась и нас под конвоем мануков повели прочь от горы. В поселок. Я шла второй парой с Рето, а Джар с Илэром впереди нас о чем-то едва слышно переговаривались.
  - Джар так хорошо знает язык полярников? Его у вас изучают где-то? - шепотом обратилась я к Рето.
  Медик, чуть наклонив голову к плечу, бесстрастно рассматривал инопланетян, явно что-то полезное подмечая для себя. И таким же спокойным, но благожелательным тоном ответил мне:
  - Командир неплохо знает язык полярников. Его отец еще пять лет назад возглавлял здесь станцию по изучению Полярной. Но после нападения дронов ему пришлось отбыть на Рант.
  - Ой, с ним все хорошо? - озаботилась я судьбой будущего родственника.
  - Звезды уберегли его разум и жизнь. - Кивнул Рето, а потом хитро улыбнувшись мне, добавил. - И именно рум Жейль эвакуировал пострадавших.
  -Рум... Жейль? - не поняла я что из этого имя, а что фамилия.
  - Рум - это звание у ученых. Дарум самое высокое, рум на ступень ниже. Если бы не та экспедиция, и не ранение, многие уверены рум Жейль уже возглавил бы отдел исследований при кварте разведки космоса. Отец Джара большого ума рант.
  - А Джар по его стопам не захотел идти? - осторожно поинтересовалась я.
  - Почему? Пошел.
  - Но как же так, ведь вы десантники? - опешила я.
  - Не совсем, - Рето еще более хитро посмотрел на меня.
  - Я не совсем тебя понимаю, а ты...
  Мой укоризненный шепот мягко оборвали.
  - Расслабься, наш командир закончил высшую ступень по ксеноспециализации - разумные формы жизни, их виды, развитие и особенности. Как и его отец. Но на Полярной успел показать себя гораздо лучше, как военный стратег при защите базы от дронов и ...
  - ...боевой разведчик? - тактично предположила я, когда Рето замялся, подбирая выражение.
  - Да-да, именно так. Если в целом судить. - Усмехнулся он.
  - Хорошо ты мне это рассказал. А из Джара слова лишнего не вытянешь. - Грустно вздохнула я.
  - Он закрытый рант, и вообще говорит мало. Характер такой, но мы привыкли. - Пожал плечами Рето.
  - А вот ты много болтаешь, - вмешался в тихий разговор Джар.
  Он вынудил поменяться меня с Илэром местами и пошел рядом. Но такая самовольность не понравилась нашим сопровождающим, Джар тут же получил за это палкой промеж лопаток.
  Мы оба обернулись на того, кто это сделал. Сдвинув кустистые брови к переносице, крупный полярник злобно крикнул вдобавок. А потом снова попытался стегануть палкой Джара, а может и меня за компанию. Но рант стремительно перехватил палку, вырвал ее у опешившего конвойного, а затем нагло глядя ему в глаза, сломал и выкинул в сторону.
  Отряд остановился, твари зашипели, а Джар зло и громко что-то выкрикнул ударившему его. Недолгая заминка, но драки не было, мы вновь двинулись в путь. Спустя еще пару километров мы увидели впереди частокол из веток. И нас явно встречали всем 'селом'. Жаль, без каравая с солью. И без водки. Сейчас бы я точно хлебнула для храбрости.
  
  Обновление от 23.10.
  Глава 15
  Оглядываясь, я решила, что ждать успешного прогресса в развитии полярников естественным путем, ранты будут долго. Нет, очень-очень долго. А вот мне подвернулась 'удача' своими глазами увидеть истоки, можно сказать, рождения первой цивилизации полярников.
  За частоколом виднелось множество даже не хибар, а лачуг, построенных из деревянных опор и накрытыми чем-то похожим на бамбук и солому. Возле каждой вился дымок от костров, суетились женщины и дети. Причем дамы щеголяли в коротких кожаных сарафанах, весьма скромную грудь в которых с трудом прикрывали лишь широкие лямки...и все. Никакой другой одежды на женщинах или девочках не было заметно. Но шеи украшали множество нитей с цветными бусинами. Только и на мужчинах они тоже висели.
  Удивительно, что женское население было не менее коренастым и крупным, чем мужское. Таким же лохматым, но при этом чистым, волосы чаще всего темного цвета и крайне редко пшеничного, как у нас с мальчиком.
  Я решила, что худосочная, мелкая землянка здесь бы явно не пользовалась спросом. Поскольку я пару раз даже ошиблась в опознавании пола: со спины казалось, что стоит мужчина, а поворачивается лицом и видны лямки и характерный огромный живот.
  Меня вообще сильно поразило количество беременных. Причем мне, современной землянке, было дико видеть совсем еще девочек с приличными животами. Если бы осталась здесь, на Полярной, я бы, наверное, не смогла жить в подобных реалиях. И вот эти почти беременные дети, девушки, женщины и старухи, вместе с ребятишками и взрослыми мужского пола, завидев пришельцев, с азартом устремились к нам, образуя живой коридор.
  Что удивительно, запаха нечистот не было, лишь из дальнего угла поселка едва-едва доносился характерный запах нужника. Мы месяц пробыли на одной из ненаселенных, но 'живой' планете, проживая в полевых условиях. Так что я помню его еще хорошо.
  Но в поселке витал странный аромат, от которого словно пузырьками шампанского пузырилась кровь и кружилась слегка голова. Что это они интересно варят такое...
  Я крепко держалась за руку своего персонального островка спокойствия и таращилась на окружающих, лица которых имели уже знакомые черты, как у нашего спасенного. Толстогубые, почти без переносицы, с густыми бровями и очень низкой зоной роста волос на лбу. Непривычные носы с толстыми, излишне сильно выпирающими крыльями носа. Но при этом фактически все имели золотистый цвет глаз, у кого-то потемнее почти до карего цвета, у кого-то совсем блеклые. А зрачок как у землян. И все это 'золото' цепко разглядывало нас, словно препарируя. Я передернулась от страха.
  - С ускоренным размножением, как я погляжу, они справляются и сами, - тихо хмыкнул Рето.
  Джар криво улыбнулся медику, но ответить не успел. Мы пересекли практически весь поселок и вышли к огромному костровищу, вокруг которого естественным путем образовалась небольшая площадь. За ней виднелись 'джунгли', слева в землю вбиты несколько столбиков и к ним привязаны трое недокошек, похожих на мануков, но более мелких и коричневого цвета. Они метались вокруг столбиков, но веревку при этом почему-то не грызли. А рядом с ними почти так же беспокойно себя вел привязанный голый мужик, у которого от веревки на шее все было покрыто кровавыми коростами. Но обнаженный пленник позволил мне убедиться в невероятном: уже третья, выходит, встреченная мной новая раса в этой галактике совместима с землянами. Физически точно.
  Я отвела взгляд от несчастного и увидела странное место уже справой стороны от площади. Метрах в ста от нее виднелся водоем, который узкой почему-то черной полосой окружал небольшой остров, на котором находилась клетка, связанная из 'бамбука'. Я уже было отвела от него взгляд, но тут над водой решила пролететь какая-то 'птичка' неизвестного вида. Если бы я в этот момент моргнула, то даже не поняла бы что произошло. Но я успела увидеть как темные воды без единого всплеска раздались в стороны, выпуская наружу гладкое, черное, блестящее тело огромного змея. А может червя? Хотя таких предположений можно сделать много. А по мне так жуткий монстр с огромной пастью и длинным телом, конца которого я так и не увидела. Странно, что когда монстр схомячил 'птичку' и нырнул обратно, вода как-то нехотя сомкнулась над ним. Словно она была маслянистой, как мазут.
  Неожиданно жители поселка оглушительно закричали и засвистели, а из лачуги неподалеку вышел крупный, внушительный мужчина. Его походка, прямая гордая осанка, высокомерно задранный подбородок и почти золотые волосы все выдавали весьма важного мужчину. Обличенного властью и солидного, я бы сказала, если бы не одно 'но'. Он был голым! Совсем! У него даже бус не имелось, его самыми яркими украшениями были длинные, до талии пшеничные волосы и светло-бронзового цвета кожа, которая мягко сияла золотом.
  И вот этот золотой голый мужик всесильным королем, медленно, не торопясь, дошел до нас и так же важно обошел наш маленький отряд по кругу. Затем отошел чуть подальше и обернулся к нам, мне показалось, он проверял впечатление, которое произвел на пришельцев.
  А вот я, забыв про своих спутников, таращилась на его свиту, состоящую как из женщин, так и мужчин. Они буквально поедали своего владыку голодными, полными желания глазами. Дрожащими нервными движениями постоянно касались себя в интимных местах. Он, конечно, действительно симпатичный, в отличии от остальных неандертальцев, но по моему скромному мнение, не настолько, чтобы на него реагировать вот так неадекватно. Что-то меня уже эта планета пугает чересчур.
  Про себя, я уже начала читать все молитвы, которые помнила, умоляя, чтобы Боженька меня окончательно спас, наконец. А то все частями какими-то.
  - Когда нас уже эвакуируют отсюда? - не выдержала и пискнула я.
  - Скоро, - проворчал Илэр за спиной. А потом добавил мрачно. - Надеюсь!
  Я бросила косой взгляд на Джара, а когда он уже хотя бы переговоры начнет, чтобы вызволить нас из ситуации, в которую именно я всех и вовлекла. Дура! Но рант молчал, пристально глядя на золотого.
  Наконец, местный глава, сложив руки на груди, явно демонстрируя литые мускулы и ее ширину, выставил хорошо развитую ногу чуть вперед, свел к переносице белесые брови и сверкнул золотом глаз. Прямо статуя Аполлона в лучах багровеющей звезды. И только после того, как добился лишь позой гробового молчания на площади, произнес на языке полярников длинную фразу. Я догадалась, что до нас донесли насколько он всемогущ, а мы грязь под ногами. Джар же лаконично перевел:
  - Это Великий и Большой, а мы вороватые жужики в общем.
  Я нервно хихикнула от перевода.
  В этот момент в сторонке что-то звякнуло, грохнуло, а мимо нас пробежала, видимо, местная 'куриная' живность. Голова и кудахтанье точно куриные, но вот длинное тело и четыре лапы слегка портили схожесть. Следом за ней бежал 'петух' покрупнее и с лысым хвостом.
  То, что я отвлеклась от Великого и Большого, ему не понравилось. Он хлопнул в ладоши и его соплеменники, вжав головы в плечи нервно присели. Будто в реверансе.
  - Тянем время, - шепнул нам всем Джар. - Уже вечереет, а у них на ночь глядя веселиться запрещено.
  Я с сомнением оглядела толпу, пленника на веревке, который с не меньшим интересом таращился на нас, как если бы был совершенно свободен. Даже недокошки то приседали в нетерпении, то ложились на брюхо.
  А золотой начал длинный разговор с Джаром.
  - ОФОРМИТЬ ПРЕДЗАКАЗ
Оценка: 8.32*59  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  М.Комарова "Тень ворона над белым сейдом" (Боевая фантастика) | | Е.Флат "Невеста на одну ночь" (Любовное фэнтези) | | Д.Деев "Я – другой" (ЛитРПГ) | | А.Каменистый "Весна войны (техно3)" (Боевая фантастика) | | А.Респов "Герои Небытия Ковен" (Боевое фэнтези) | | П.Гриневич "Сегодня, завтра и навсегда" (Антиутопия) | | A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)" (ЛитРПГ) | | А.Каменистый "S - T - I - K - S. Цвет ее глаз" (Постапокалипсис) | | В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2" (Боевик) | | А.Мичи "Академия Трёх Сил" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"