Аманди Хоуп: другие произведения.

Тайна Чёрного дракона

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


  • Аннотация:


    Попаданка в иной мир, магия, приключения и любовь...
    "- Та, которой предрекли стать императрицей, мертва, - проговорив эти слова, старик склонился низко и полы его длинного одеяния коснулись мягкого белого ковра.
    Выпрямившись, он преданно взглянул на своего хозяина.
    - Свидетели? - последовал вопрос нежным звонким голоском, и изящная, тонкая ладонь, унизанная изысканными украшениями, легла на подлокотник кресла.
    - Не осталось ни одного, - прикрыв глаза и хищно улыбнувшись, ответил мужчина.
    - Ты видел всё собственными глазами? - спросили встревоженно, смяв шёлковый платок в руке.
    - Предсказатель говорит обратное.
    - Предсказатель судит по звёздам, - голос отвечавшего был спокоен и умиротворён. - А им, как известно, свойственно падать с небосклона..."


Часть текста отсутствует. Не рассылается.
  
  
  
  26.10.2016
  
  
  Тайна Чёрного дракона
  
  - Та, которой предрекли стать императрицей, мертва, - проговорив эти слова, старик склонился в низком поклоне и полы его длинного одеяния коснулись мягкого белого ковра.
  Выпрямившись, он взглянул на своего хозяина преданным взглядом.
  - Свидетели? - последовал вопрос нежным звонким голоском, и изящная, тонкая ладонь, унизанная изысканными украшениями, легла на подлокотник кресла.
  - Не осталось ни одного, - прикрыв глаза и хищно улыбнувшись, ответил мужчина.
  - Ты видел всё собственными глазами? - спросили встревоженно, смяв шёлковый платок в руке. - Предсказатель говорит обратное.
  - Предсказатель судит по звёздам, - голос отвечавшего был спокоен и умиротворён. - А им, как известно, свойственно падать с небосклона...
  ***
  
  Глава 1
  
  Ненавижу Ваньку! Это мелкое чудовище всю жизнь мне портит. У вас есть младший брат? Есть? Тогда вы меня понимаете. Кажется, он появился на свет только для того, чтобы делать тебе гадости.
  Первые годы жизни я вынуждена была с ним возиться, потому что мама была всё время занята, и бремя забот об этом несносном мальчишке ложилось на мои плечи. Сначала он втихую таскал мои игрушки, со злорадством уничтожая все, что было мне дорого. Бедные мои куклы! Я их лелеяла и берегла, шила им красивые платьица, делала причёски, строила из подручного материала домики... Но как только это мелкое чудовище научилось ползать, начались первые потери. И мне пришлось с моими игрушечными домиками переехать куда повыше, чтобы эти загребущие ручки не могли достать.
  Но настоящая катастрофа началась, когда мелкий вредитель научился ходить.
  Как я рыдала над оторванными руками и ногами моих любимиц! Тогда я ещё не понимала, что это было только начало. Потом в ход пошли мои любимые книги. Вслед за ними он стал портить всё, что под руку попадалось.
  Я думала, что хуже быть не может. Как же я ошибалась. Настоящая беда пришла, когда я стала встречаться с парнями. Хотя это и встречами не назовёшь. Молодых людей хватало ровно до знакомства с моим младшим братом. А дальше их словно ветром сдувало.
  В этот гадёныш ещё и гордится собой.
  - Ляля, - говорит он мне важно. - Если пацан слабак, такой нам не нужен.
  - Аааа! - хочется заорать на всю глотку. - Какой слабак? Кому не нужен? Мне нужен!
  Только этого толстокожего троглодита ни чем не проймёшь.
  Вообще-то, меня зовут Светлана, или просто Лана, но Ванька упорно звал меня детским прозвищем, которое сам же и сотворил, когда ещё не умел выговаривать все буквы.
  До сих пор удивляюсь, почему я его не убила в ту пору, а ведь столько поводов было.
  Ваньке уже восемнадцать, и он здоровый лось, выше меня на голову. Теперь бороться с этим чудовищем можно только словесно. А так хочется порой, как в детстве всыпать хорошенько, чтобы вся задница красная была от крапивы.
  Да! Когда он особо меня доводил - отведывал этого прекрасного растения по полной.
  Сколько я от него натерпелась, в какие только передряги не попадала из-за этого монстра...
  Одна надежда - Ваньку этой весной забирают в армию, может, хоть там человеком сделают, хотя с его характером, сомневаюсь. Скорей он всех под себя переделает. Зато я смогу отдохнуть пару лет. Надеюсь и замуж выскочить успею. Благо жених, наконец, появился такой, что даже мой непутёвый братец одобрил. Мне, конечно, плевать на его одобрение, но очень не хотелось, чтобы у Серёжи из-за этого болвана были неприятности. С Сергеем Светловым мы встречаемся уже два месяца. И за это время Ваньке не удалось ни разу провернуть одну из своих выходок.
  Правда, он пытался. Однажды поджидал Серёгу со своими дружками, собираясь отвадить от меня. Но тот оказался кремень, мало того, что не дал дёру, так ещё и навалял всем хорошенько. С тех пор братик его зауважал и ждал каждого нашего свидания больше, чем я. А все потому, что тот взялся его обучать каратэ, которым владел в совершенстве. У Сергея даже победы какие-то есть и пояс, вроде, чёрный. Теперь он для Ваньки чуть ли не старший брат. А я и радуюсь - наконец-то, нашёлся кто-то, способный осадить этого оболтуса, чего не удалось ни родителям, ни мне.
  Ближе к лету, мы собираемся пожениться, как раз в тот момент, когда брательник уйдёт в армию, и, соответственно, пропустит такое важное событие, как моя свадьба. Это моя месть ему за всё, что он испортил в моей жизни. Лелею эти мечты уже давно, с первой его повестки.
  Конец его издевательствам надо мной, и так из-за него без конца попадаю в разные неприятности.
  Вот и в последнее приключение втянул меня он. Если бы я тогда знала, во что выльется наш совместный поход по магазинам, лучше бы осталась дома голодной.
  Ну, да, всё по порядку...
  Погодка была в этот день по-весеннему солнечная, хотя всего лишь начало февраля. Мы вышагивали с братишкой по мокрому асфальту, переступая лужи и обходя непроходимые снежно-водяные кашеобразные отрезки дороги. Ванька нёс рюкзак, а я деньги на покупки.
  Всю дорогу он мне с азартом рассказывал о своих компьютерных играх. Он у меня фанат стратегий и войнушек. Я не разбираюсь во всей это ерунде, хотя иногда играю с ним от нечего делать, или когда настроение от ухода очередного кавалера никакущее. А так меня мало интересуют его игрульки.
  Но Ванёк, как заядлый игрок, без передышки мне что-то втирал о суперкрутых новинках. Я автоматически поддакивала в нужных местах, хотя голова была забита совсем другим.
  Я уже второй год учусь в ординатуре, а настоящих операций провела всего пару и то лишь по аппендэктомии, да под бдительным надзором опытных коллег. А ведь на курсе была лучшей, и преддипломную стажировку меня позвали проходить в лучшую клинику города. Только оказалось, что их ведущий хирург - женоненавистник. Все мои сокурсники мужского пола, и даже те, что учились кое-как, уже трудились как настоящие доктора, а вот девушки, и я в их числе, были у него на побегушках. Эта головная боль не даёт мне спокойно жить. Не могу дождаться того времени, когда закончу интернатуру и уберусь подальше.
  Сергей меня успокаивает, говорит, что нужно время и во мне увидят настоящего хирурга. Ему-то что? Он уже больше двух лет работает в местном отделении полиции, в отделе расследования убийств, и уже сейчас на хорошем счету у начальства.
  Мы возвращались уже домой, основательно затарившись продуктами, когда мои мысли неожиданно прервал Ванькин вопль:
  - Смотри! - заорал он, тыча как в детстве куда-то пальцем.
  Хочешь не хочешь, а пришлось посмотреть в том направлении, куда он указывал.
  С удивлением заметила, что по противоположной стороне улицы вышагивал воин. Самый настоящий средневековый воин! В доспехах, но, правда, без коня. Под рукой он держал шлем, а на поясе был приторочен меч. На ногах присутствовала какая-то странная, ни на что не похожая, обувь. Длинные тёмные волосы развевались по плечам и фигура его была более чем внушительная. Мой брательник не из маленьких, но этот был гораздо выше его, да и значительно шире в плечах. Это с тем, что Ванька последние годы проводил в спортзале, и вырос основательно что в высоту, что вширь. Местные девчонки-малолетки головы сворачивали, когда он мимо них вальяжно дефилировал к подъезду.
  - Может где-то проходит историческая реконструкция какой-нибудь битвы? - сделала я предположение, не зная как объяснить появление в нашем районе этого странного человека.
  И сама усомнилась. На русского богатыря он был мало чем похож, больше на японского самурая. Хотя откуда в русской глубинке самураи? Предположение, что это - татаро-монгольский воин тоже отмели. Уж больно чудные были у него доспехи, таких никогда не видела: вроде бы черные, железные, но при ходьбе они не гремели, вдобавок еще и как будто подстраивались под тело мужчины, словно вторая кожа принимая его форму.
  Ванька как завороженный пошёл за ним, и я, как дура, засеменила следом.
  - Вань, - потянула его за рукав. - А какой народности этот воин?
  - Понятия не имею, - восторженно заявил он.
  - Ну, ты же историю хорошо знаешь и эти твои войнушки... - настаивала я. - Подумай, на чей наряд больше всего похоже?
  - Сказала тоже мне: "наряд", - обиженно протянул пацан. - Это тебе не наряд, а боевые доспехи. Мне кажется, я даже слышу запах крови и сражений!
  "Ну, всё! Братана понесло!"
  - Что ты там слышать можешь на таком расстоянии? - буркнула раздражённо. - Не знаешь, что за войска, так и скажи.
  - Не знаю, - удивлённо протянул Ванька и даже притормозил немного, так что, я чуть в него не врезалась. - Впервые такое вижу!
  - А ещё знаток истории! - попеняла ему.
  В конце концов, идти за странным мужиком надоело. Жаль только, что все съестные припасы у Ваньки в рюкзаке. Развернулась бы и пошла домой, мне этот воин совсем не интересен.
  - Вань, - заканючила. - Я есть хочу. Пойдём домой?
  - Погоди! - даже не оборачиваясь на меня, как будто боясь потерять из виду воина, отмахнулся братишка. - Только одним глазком на реконструкцию битвы посмотрим и домой.
  - Откуда в центре города битвы? - попыталась воззвать к его разуму и тут же всё испортила добавив: - Может, это кино какое снимают?
  - Точно! - Ванькины глазки загорелись ещё большим азартом, осенённые догадкой, а я с досады в лужу вступила.
  Чертыхнулась про себя, и тут же почувствовала холод. Ну, вот, ещё и ноги промочила! Теперь для полного счастья не хватало еще заболеть!
  - Вань, я воды в ботинок набрала, - пожаловалась несчастно.
  Да только зря я надеялась на его сознательность, как был мой брательник маленьким капризным мальчиком, так им и остался.
  - Ляль, ты иди домой, я скоро, - только и выдал мне на это.
  Обернулась назад. До дома далеко, а тяжёлый рюкзак самой тащить не хотелось. Тяжело вздохнув, вновь поплелась за своим непутёвым братцем.
  Человек в чудных доспехах, наконец, свернул в городской парк, а я облегченно выдохнула. Ну, точно, скорей всего в парке у них какое-то мероприятие. Сейчас увидим что-то вроде съёмок рекламы и интерес иссякнет.
  В парке было намного темнее, чем на улицах. Как будто уже наступили сумерки. В это время года, конечно рано темнеет, но не до такой же степени. Когда мы выходили из дома было ещё утро. Эта странность в тот момент меня нисколько не удивила, слишком я была раздражена на Ваньку и мечтала побыстрей оказаться дома, в тёпленькой квартирке. Сварить приобретённый кофе, поджарить тосты с расплавленным сыром. Вредно, но очень вкусно. Иногда можно себя побаловать, особенно после зарплаты. И хоть она была у меня мизерная, но вот такие дни, когда я её таки получала, и мы шли за покупками, я обожала особенно.
  Уйдя мыслями в такое прекрасное ближайшее будущее с вкусным завтраком, замедлила шаг, немного отстав от брата, и плелась глядя себе под ноги. Всё равно возвращаться этой же дорогой, а у меня теплилась надежда, что может, ничего там интересного нет, и он повернёт-таки назад.
  Странно. В этой части парка я явно не была, хотя исходила его во время женихания вдоль и поперёк. Под ногами всё чаще стали появляться поваленные деревья, сломанные ветки, кучи листьев. Как будто ураган недавно здесь прошёлся. Порывы ветра стали сильнее, пришлось застегнуть курточку, которую совсем недавно расстегнула, разомлев под лучами первого почти весеннего солнышка. И чем дальше мы двигались, тем сильнее становился ветер, превращаясь в ураганный.
  Внезапно я и сама оказалась практически в эпицентре бури, что было совершенно невозможно в наших тихих широтах, да ещё и в парковой зоне. Такое я только в кино видела. Перед нами как будто вырос из-под земли самый настоящий столб смерча, уходящий в самое небо и поднимающий с собой пыль, листья, мелкие частицы веток и прочего лесного материала.
  - Ванька надо сматываться отсюда! - выговорила, находясь в полнейшем шоке.
  Такого я ещё не видела. Что за фокусы?!
  Тот мужик в доспехах был совсем недалеко, на минуту замешкавшись, он вдруг шагнул в самый эпицентр бури. Шокированная таким развитием событий, я замерла, ожидая, что он сейчас взлетит на воздух и, как в заправском экшене, пронесётся мимо меня с криком. Но ничего не произошло, воин просто исчез.
  Машинально перевела взгляд на брата, и когда поняла, что мой Ванька и не собирается останавливаться, а вслед за мужиком сейчас сам войдёт туда же, со страха хотела заорать, но голос внезапно пропал, и выдавила из себя лишь хрип.
  - Ванька! - вышло жалко и еле слышно.
  Ну, что за детский сад, лезет куда попало, даже не разобравшись в чем дел?!
  Но мой брательник, как всегда, не внял моему предупреждению, решительно шагнув внутрь смерча. И пропал...
  Я в ужасе подбежала к тому месту, оббежала вокруг непонятную крутящуюся субстанцию из ветра, пыли и всякой всячины, пытаясь держаться подальше, чтобы и меня ненароком не засосало. Мальчишки нигде не было. Он исчез, просто исчез!
  - Ванька! - заорала, что есть мочи. - Иван, не шути так!
  Но ответом мне был лишь жуткий шум ветра, из-за которого я практически не слышала собственного голоса. Да ещё и воздушный столб стал уменьшаться прямо на глазах. Размышлять было некогда, брата внезапно стало так жаль, что все обиды, копившиеся годами, простились в секунду. Куда ж он делся непутёвый? Что я родителям скажу, когда они вернутся из экспедиции? Более не раздумывая, зажмурилась и шагнула в средину смерча, вернее пришлось почти нырнуть, как в воду. Потому что, ещё мгновение, и он бы исчез совсем.
  В тот момент меня даже не потревожила мысль, что такого явления на земле не может существовать. Вернее, бури случаются, но не в наших широтах, да ведут они себя совсем по-другому, а попав в самый их эпицентр можно и погибнуть.
  Ожидала жуткого полёта и приземления на промозглую землю, но ничего подобного не последовало. Я как будто летела в невидимую пропасть, паря над землёй. Осторожно открыла глаз - всё кружилось и вертелось, но почему-то не было ураганных порывов ветра, а стояла мёртвая тишина и лишь разноцветные круги догоняли и перегоняли друг друга. К горлу подступила тошнота, невольно подумалось: "хорошо, что с утра только кофе выпила, сейчас мог бы случиться конфуз", и провалилась в темноту, потеряв сознание.
  Очнулась так же внезапно, как и выпала из жизни. С удивлением обнаружила, что лежу на травке, и даже не мёрзну, что совершенно не вяжется с февральской промозглой погодой.
  Поднялась, огляделась вокруг. Вроде бы, тот же парк, только незаметно наступила весна. Бред какой-то! Деревья ещё не распустились, но травка вокруг зелёная, сухо, хоть и прохладно. Неужели в эту часть парка не добралась грязь и сырость? Но я точно помню, как шла по чавкающей снежной жиже вперемешку с комками грязи. Может, я головой стукнулась сильно и всё ещё пребываю в беспамятстве? Должно быть, меня хорошенько приложило головой о ближайшее дерево. Ущипнула себя за руку. Больно! На сон не похоже, на нездоровую галлюцинацию тоже.
  Вокруг была тишина невероятная, только поскрипывали деревья, да лёгкий ветерок напоминал о недавнем урагане. Вокруг были разбросаны остатки от оного. Поднялась с земли и огляделась. Я находилась в центре сотворённого смерчем круга, на небольшой поляне, а дальше простирался обыкновенный лес. Да, именно лес, а не парк. Природа была первозданно нетронутой. Как будто сюда не ступала нога человека. Как-то мы ездили к родственникам в небольшое селение на Вятке, так вот, там был такой же лес. Нетронутый, плохо проходимый и пугающий. Место казалось незнакомым. Куда же это мы с Ванькой забрели? При воспоминании о брате, сердце вновь сжалось. Надо найти этого болвана. Да только куда идти? Особой разницы в выборе направления не было, кругом сплошь деревья, сменяющиеся местами густо поросшими кустарником. В результате пошла в ту сторону, где было меньше зарослей и идти можно, не продираясь сквозь ветки. Продвигалась осторожно, прислушиваясь к звукам леса. Может, крикнуть? Позвать Ваньку? Но от одной этой мысли неожиданно стало так страшно, что по спине побежал холодный пот. Казалось, если нарушу, стоявшую тишину, случится что-то непоправимое. Так я и брела, дёргаясь от резких звуков, которые сама в основном и производила - то на ветку сухую наступлю, и она треснет с громким эхом, то задену случайно кусты, и они затрещат недовольно, цепляясь колючками за мои джинсы. Чувствовала, что нервы напряжены до предела, ещё немного и у меня начнётся паника, что на меня совершенно не похоже. Я по жизни человек эмоционально очень стойкий. В любых, самых опасных ситуациях на меня снисходит сверхъестественное спокойствие. Например, ещё в детстве, мне было лет тринадцать, когда соседский мальчишка свалился с велосипеда и основательно рассек себе бровь, и кровищи натекло немеряно. Тогда лишь я, в отличие от набежавших взрослых, быстро собралась и оказала ему первую помощь. С тех пор для себя и решила, что стану доктором.
  От чего же сейчас так страшно? Задавала я себе вопрос и не находила ответа. Может во мне уже тогда зародилось предчувствие неминуемой беды, только я гнала это чувство подальше, не веря ему. А зря... Если бы я тогда хотя бы повернула назад и додумалась подождать немного на той поляне... Если бы...
  Но я упрямо брела вперёд, пока не увидела, наконец, просвет между деревьями. От радости зашагала намного быстрей. Выбраться из леса - это уже успех. На открытой местности намного легче сориентироваться. Так и получилось, стоило лишь покинуть лесную часть, как я тут же увидела сельскую дорогу. Хоть какой-то, но проблеск цивилизации.
  Почувствовав невероятное облегчение, побежала быстрее. У дороги, как известно, два конца. Но я, опять же, не стала задумываться, какое принять направление, а двинулась просто по инерции туда, где путь слегка подымался в гору. Чем выше местность, тем можно иметь большую площадь обзора.
  Стоило лишь взобраться на пригорок, как внизу увидела следы пребывания человека. Так обрадовалась, что даже не успела оценить, как следует увиденное. А надо было...
  С разгону побежала к стоявшей на дороге повозке, на ходу удивляясь, откуда в наше время кареты, правда без лошадей. Но и это меня не смутило. Лишь приблизившись на достаточное расстояние, заметила вокруг неподвижные силуэты людей. Страх навалился внезапно, сковав движения.
  Что это? Пересилив себя, сделала шаг, потом другой. Подойдя ближе, поняла, что вокруг кареты разбросаны трупы людей, как будто здесь произошло сражение. Кругом кровь, даже запах в воздухе приторно-сладкий. То, что передо мной неживые люди, стало ясно сразу. За свою практику в больнице повидала всякое и как выглядит мёртвый человек, знала. Но, чтобы вот так... Ощутила себя, как в каком-то неправильном боевике или фильме ужасов. Сейчас эти мертвецы начнут подыматься... Брррр.
  Встряхнула себя мысленно. Меньше надо ужастиков смотреть.
  Всё-таки я почти врач, потому сглотнув вязкую слюну, подошла к ближайшему человеку и проверила пульс. Хотя это было и не нужно. Характер ран и тёмно-бордовая лужа под ним, свидетельствовали о том, что он мёртв. Борясь с тошнотой, обошла и обследовала все тела, надеясь, что хоть кто-то ещё жив. Но нет, те, кто здесь поработали, знали своё дело. Карета была распотрошена основательно, даже обивка содрана, как будто в ней что-то искали. Лошадей тоже, наверное, увели напавшие. Прямо как в сказке про Снежную королеву, когда Герду остановили разбойники. Правда, в сказке не было трупов, по крайней мере, о них не упоминалось. Сравнение со сказкой немного успокоило. Было бы весело, чтобы такая как я материалистка, действительно попала в сказку.
  
  Глава 2
  
  Серёга бы мне сказал: "меньше надо всякой фантастики читать". Он бы быстро разобрался в ситуации. Но я не он, мой бедный мозг, не находя какого-либо логического объяснения, просто отказывался принимать увиденное.
  Всё происходящее было таким нереальным, что я некоторое время, не веря собственным глазам, бродила вокруг, пока не заметила дорожку из капель крови, что тянулась от кареты в сторону поля, заросшего густой и высокой травой, почти с человеческий рост. "Может, кто живой, но раненый успел спрятаться?" - затеплилась слабая надежда.
  И я, как ищейка, пошла по еле заметному следу, выискивая (ориентируясь) по примятой траве и ещё влажным (свежим) пятнам крови. Далеко идти не пришлось. Первое, что увидела, была изящная туфелька, обтянутая розовым шёлком. Эта туфелька отпечаталась в моей памяти навсегда.
  Видеть её хозяйку не хотелось настолько сильно, что я чуть не повернула и не побежала обратно к дороге. И вновь, только взяв себя в руки, заставила двигаться вперёд. Девушку я нашла сразу же. Она лежала лицом вниз. Поборов очередной приступ паники, стала рассматривать незнакомку. Ее нежно-розовое платьице, пышное, с туго затянутым корсетом, всё было в рюшках и бантиках, как из фильмов о средневековых красавицах, а из-под юбки выглядывали белые с ажурной оборкой панталончики. Светлые пшеничные волосы, уложенные в красивую прическу, даже сейчас, словно в насмешку, переливались золотом на солнце. Нежные ручки в белых перчатках выглядели изящно. Прямо принцесса. Только мёртвая. Картину портила жуткая рана на спине, от которой расходились бурые круги, окрашивая нежный шёлк в тёмно-красные цвета. Как она прошла с такой раной пусть и небольшое расстояние, было загадкой. Но, несмотря на явные признаки отсутствия жизни в этом прекрасном теле, я всё же наклонилась и, профессионально приложив два пальца к шее, проверила пульс. Затаила дыхание, надеясь на чудо, но его, увы, не случилось. Уже развернулась обратно к дороге, как мне вдруг нестерпимо захотелось увидеть её лицо.
  Позже я долго казнила себя за этот нечаянный жест (спонтанный порыв), но тогда меня потянуло к бездыханному телу с невиданной силой. Не имея возможности сопротивляться, выдохнув, чтобы набраться смелости, перевернула незнакомку. И тут же с криком отшатнулась, свалившись на пятую точку, и отползла в сторону.
  Невидящими глазами на меня смотрела я...
  У девушки было моё лицо! Волосы стали дыбом и сотни мурашек прогарцевали по коже.
  Такого просто не может быть! Это сон! Страшный сон! Таки я ударилась головой, причем основательно, и мне всё это снится. И сейчас, скорей всего, лежу в больничной палате под капельницей. Такое бывает, я читала. Люди, находящиеся в коме, видят очень яркие, натуралистичные сны.
  Только, что со мной случилось? Может, меня сбила машина. Ведь после того, как мы перешли дорогу за тем мужиком, начались все эти странности. Но, почему я не помню ни удара, ни боли...
  Я сидела, зажмурившись, взявшись за голову и раскачиваясь со стороны в сторону, как помешанная.
  Не могла же я так резко сойти с ума? Люди с ума постепенно сходят и, если бы со мной что-то такое происходило, симптомы бы раньше проявлялись.
  А может, мне таки показалось? И девушка просто слегка на меня похожа? Или нет её вовсе, а это бред воспалённого мозга? Медленно открыла глаза. Но картинка не изменилась.
  Мёртвая принцесса лежала на том же месте, всё так же уставившись стеклянным взглядом в небеса, и была точной моей копией. Те же светло-русые волосы, те же серые с черными крапинками глаза, тот же овал лица, и даже родинка над верхней губой - всё было моё. Я подползла к ней, пытаясь рассмотреть получше, в надежде найти отличие. И я их нашла! Только легче от этого не стало. Кожа на её лице была молодой, нежной, шелковистой, несмотря на мертвенную бледность, как у пятнадцатилетней меня. Сейчас, в свои двадцать пять, я не могу похвастать такой свежестью. Уже наметились, ещё слабые, но морщинки вокруг глаз и рта. Однозначно, найденная мной девушка была моложе лет на пять-восемь. Что всё это значит? Может, подсознание хочет мне что-то сказать?
  Уже отводя взгляд от нелицеприятной картины, краем глаза заметила некий предмет, торчавший из кружевного кармашка её платьица. Странно, что разбойники не отобрали. Двумя пальчиками осторожно вынула его, чтобы не побеспокоить покойницу, хоть ей и всё равно, а мне было жутко. Этим предметом оказался небольшой пузырёк из прозрачного стекла, чем-то похожий на крошечные бутылочки со спиртным из баров гостиниц. Но этот был необычной работы. Стекло не ровное, а всё покрыто затейливыми выпуклыми узорами. Прозрачной жидкости в нём было ещё больше половины.
  Неужели, что-то спиртное? Принцесса любила выпить?
  Предположение было столь нелепым и совсем не вязалось с образом мёртвой девушки. Это я могла и спирта потянуть после особо тяжёлого дня, а эта совсем юная и такая утонченная.
  Чтобы больше не строить глупых предположений, открыла пузырёк и принюхалась. Запах был очень странным, но не алкогольным. Немного схожим с каким-то лекарством из детства, но каким, я так и не поняла. Возможно, бедняжка страдала какой-то болезнью. Или это успокоительное. Принюхалась ещё раз. Точно! Успокоительное.
  Моя мама любила для снятия стресса, как она это называла, принять "Ново-пассита". Как же меня выводили эти моменты! Набулькается этой дряни, и бродит по дому словно зомби, ни на что не реагируя. Воспоминания о маме со щемящей болью вернули меня к действительности.
  Неужели сон может быть таким реалистичным? Даже пузырёк в моей руке был прохладным и очень даже материальным. Сунула его в карман куртки. И только в тот момент обнаружила, что я-то в курточке и мне совсем не жарко, а бедная принцесска в одном лёгоньком платьице. Хотя, верхнюю одежду с неё могли и разбойники снять, разодрали же они всю карету в клочья.
  Сидеть вот так возле мертвой девушки уже не было сил, тем более видеть её лицо, каждый раз вся содрогалась, невольно зацепившись взглядом. Я поднялась. Надо что-то делать. Идти дальше по дороге или вернуться в лес?
  Неожиданно вокруг умершей начало что-то происходить, тело её окуталось белой дымкой и стало растворяться на глазах. Я смотрела на всё это, боясь моргнуть, с открытым от изумления ртом. Потянулась было рукой к покойнице, не веря собственным глазам, но поймала только пустоту. Тело девушки становилось всё прозрачней, пока совсем не исчезло. На месте, где секунду назад оно лежало, осталась лишь примятая трава с пятнами крови. А меня неожиданно накрыло белое облако, а к лицу словно прикоснулась невидимая холодная рука, и я почувствовала, что всё моё тело, буквально каждую клеточку, охватил холод. Я как будто застывала, превращаясь в снежную королеву.
  Но стоило лишь моргнуть, как всё исчезло, а мои ощущения вернулись в норму. Что это было? Может, моя нервная система дала сбой, перегруженная такими видениями?
  В этот момент я окончательно решила, что передо мной разворачивается один из кошмарных снов, какие случаются у людей потерявших сознание. Так стало легче воспринимать происходящее вокруг меня.
  Оставаться на одном месте в ожидании пробуждения не было смысла, неизвестно насколько этот сон окажется длинным. В моем случае будет лучшее постараться исправить кошмар, превратив его в сказочно-фантастический сон. Потому отряхнувшись, с решительным видом отправилась на поиски приключений, уверенная в том, что со мной не может ничего плохого случиться. Ведь это всего лишь сон и самое страшное, что может произойти - проснусь в холодном поту от пережитого кошмара.
  Оставив далеко позади страшную картину, я вышагивала по дороге, с тревогой всматриваясь в горизонт. Что ещё мне день сегодняшний готовит?
  Следующие события не заставили себя ждать. Стоило лишь на секунду опустить голову, чтобы взглянуть себе под ноги, как неожиданно в поле моего зрения оказалась пара черных сапог. Не успев вовремя затормозить, я наткнулась на кого-то или что-то, словно на стену. С замиранием сердца подняла глаза.
  Меня окружили со всех сторон воины, похожие на того, которого мы с Ванькой догоняли.
  Двигались странные люди так быстро и бесшумно, что вот, вроде бы моргнула только, а уже взята в кольцо. Они, словно злополучные "ниндзя", появились из ниоткуда. Тёмно-серые одежды и доспехи, лица спрятаны под шарфами, только глаза и видно. И их взгляды не предвещали мне ничего хорошего.
  "А может это те, что убили людей на дороге?" - пришла вдруг в голову страшная мысль. Бросило одновременно и в жар, и в холод. Надо как-то выкручиваться. Быть убитой, пусть и в собственном кошмаре, совсем не хотелось.
  - Прошу прощения, - начала я, заикаясь, и подняла руки в примирительном жесте. - Я не имею к этому никакого отношения. Я никого не видела.
  Старалась держаться уверенно и спокойно, но предательский голос дрожал, и получилось как-то испуганно-пискляво.
  Странные воины никак не отреагировали на мою реплику, даже не моргнул ни один в поле моей видимости. Прямо, как статуи застыли и ждут чего-то.
  - Вы тут продолжайте, - улыбнулась застенчиво, - а я, пожалуй, пойду.
  "Что я несу? Веду себя, как жалкая дура, но не могу ничего с собой поделать. Любой бы на моём месте испугался до умопомрачения".
  Но стоило мне сделать шаг, как и они двинулись синхронно со мной. Стало жутко. "Ниндзя" перемещались слишком плавно, незаметно для глаз, слишком красиво, как настоящие воины из фантастических фильмов. Чувствовалась мощь и сила. "Профессионалы!" - возникло в мозгу.
  - Отпустите меня, пожалуйста! - проблеяла я жалко и попятилась назад, но упёрлась во что-то острое спиной и похолодела от ужаса.
  Меня сразу же подхватили под белы ручки и потащили в неизвестном направлении.
  - Эй! Вы что делаете? - завопила что есть мочи. - Куда вы меня ведёте? Я ничего не сделала! Мы просто с Ванькой...
  При воспоминании о брате такая жалость накатила, что даже сердце защемило. Где он? Как там без меня? Что произошло с ним? Куда я попала?
  Воины молча волокли меня, не обращая внимания на протесты и попытки вырваться. Да и вряд ли бы я вырвалась из этих железных объятий. Меня словно медведи подхватили. Здоровые, бугаи!
  Что я против них? Мелкая букашка... Все мои слова они совершенно игнорировали, даже когда я их, в порыве особого отчаяния, покрыла матом. Надо же, сильные и непоколебимые! Прямо супер-солдаты какие-то!
  Даже Сергей на их фоне, несмотря на всю свою подготовку, выглядел бы мальчишкой. Сердце снова заныло от тоски. Мне его сейчас так не хватает. Умеет он разложить всё по полочкам, объяснить и успокоить. Если бы он был со мной... Но увы, он как будто остался в другой жизни, кажущейся теперь такой далекой.
  А здесь всё было так реалистично! Даже запах! От моих похитителей исходил запах смерти, запах крови и пота, а их руки были твёрдые и тёплые.
  Моя уверенность в том, что это всего лишь глупый сон или бредовая галлюцинация начала колебаться. И когда я ногой случайно зацепила камень, испытав самую настоящую боль, отрицать реальность происходящего стало еще трудней.
  Может это операция спецслужб, а мы с Ванькой как две глупые мухи в паутину угодили в самый центр событий? И нас теперь принимают за преступников, а Ваньку уже где-то пытают?! Чуть слезу от жалости не пустила, но вовремя вспомнила, что это всё его вина и передумала плакать.
  Взгляд невольно упал на снаряжение воинов, и версия про спецназ и спецоперацию тут же лопнула, как мыльный пузырь. Что ж я современную одежду не отличу от доспехов? Видела в кино как спецподразделения выглядят: и "беркут", и "омон", даже "кобру" с "дельтой" из фильмов помню.
  Разве только что, у спецназовцев Хэллоуин или они переоделись для маскарада. Бред! Одно понятно - что ничего не понятно. Голова идёт кругом.
  Но как человек рациональный и материальный, не верящий во всякую фантастическую ерунду, попробовала размышлять логически.
  Вернёмся к фактам: меня волокут какие-то мужики в странном одеянии и тащат, скорей всего, к своему начальству. Это уже что-то. Значит, будет возможность объясниться и оправдаться. А те мёртвые люди у дороги, может, сами были бандитами, которых эти бравые молодцы обезвредили. Не было объяснения только исчезнувшей принцессе, столь на меня похожей, но это можно списать на стресс. Бывают же у людей галлюцинации.
  Скорей всего я оказалась не в том месте и не в то время, произошла ошибка, меня приняли за кого-то другого. Сейчас меня доведут куда надо и всё прояснится.
  Оказалось, что выяснится всё не так скоро, меня доволокли только до пасшихся неподалёку лошадей. И один из "ниндзей", грубо подхватив под мягкое место, перекинул, словно мешок с картошкой через коня, сам запрыгнув следом в седло.
  "Хам!" - брякнула я ему и тут же прикусила язык. Лучшим будет помалкивать, а то чего доброго решат не везти меня никуда, а прибить на месте.
  Не успела хоть немного удобней разместиться, чтобы не так больно давило в живот, как мы отправились в путь. Ехать в таком положении - адские мучения. Это я поняла в первые же минуты движения.
  Кроме того, что кровь прилила к голове и меня начало тошнить, при каждом качке я больно ударялась. Чтобы хоть немного было легче, упёрлась руками в бок лошади, чтобы не так раскачивало и не клацать зубами, с опасностью прокусить себе язык, да через каждый шаг поправляла шапку, которая всё норовила сползти мне на глаза.
  - Можно ехать по медленнее? - прошипела я сквозь зубы и таки пребольно прикусила язык, что ещё раз убедило в напрасности слов. Вряд ли меня кто услышал. Не знаю, сколько мы таким образом двигались, ещё немного этой качки и мои внутренности вывернуться наизнанку. Такого просто не может быть во сне. И это было самое страшное открытие. С каждым шагом уже ставшей ненавистной лошади, всё больше уверялась, что всё происходит наяву.
  От этого открытия становилось только хуже, и я гнала его подальше.
  К моему огромному облегчению, мы, наконец, остановились, и я смогла поднять голову, чтобы обозреть не только круп и ноги лошади, землю под ними, но и окружающую обстановку.
  Мы опять находились в лесу. Не надо было мне из него вообще выходить, может, избежала бы всех этих неприятностей, а спокойно дождалась Ваньку...
  Меня словно куль с зерном скинули на землю. Какие все невежливые. Подняться я даже не пыталась, зажмурившись, лежала, пережидая пока пройдёт боль и в затёкшие конечности вернётся чувствительность.
  Долго пребывать в расслабленном состоянии не дали.
  Тот самый "ниндзя", что молча закинул меня через седло, так же бесцеремонно поставил на ноги. Приняв вертикальное положение, смогла осмотреться. Я очутилась в самом настоящем походном лагере. По периметру небольшой поляны - костры, вокруг каждого -несколько воинов, а посредине небольшой шатёр, должно быть, для начальства. К этому-то шатру меня и повели, схватив больно под локоть.
  Что за варварское обращение, нельзя просто указать направление, я и сама ходить могу? Но возмущаться не было смысла, эти воины за всё время ни слова не сказали.
  Тем более появилась надежда, раз ведут к главному, значит, смогу объясниться и меня, наконец, отпустят.
  При виде их начальства, захотелось сказать дурацкое американское: "Вау!" Посреди палатки стоял медведь, не меньше. Такой он был огромный. На голову выше своих подчинённых. Косая сажень в плечах, гора мышц, бычья шея. И взгляд такой подозрительный, нехороший. Сразу же почувствовала себя виноватой во всех смертных грехах и захотелось исповедаться. В этом мире должно быть, командирские посты за рост и габариты дают.
  И тут же осеклась в своих мыслях, я уже начала воспринимать действительность как другой мир, и это прискорбно.
  Я бы ещё долго стояла с открытым ртом, разглядывая мужчину, но он сел за стол, сразу в шатре места прибавилось, и заговорил. Моя надежда на то, что смогу объяснить тут же испарилась. Испытала такое разочарование, что чуть не заплакала.
  Я не поняла ни слова, что он произнёс на совершенно незнакомом языке, даже близко не похожем на те, что я могла хоть приблизительно перевести.
  Язык был красивый, гортанный, можно слушать и слушать, иногда проскальзывавшие: "хр", похожие на еврейские, звучали приятно для уха, но совершенно незнакомо.
  Он замолчал, явно дожидаясь ответа, а я притихла, просто раздавленная разочарованием.
  В следующую секунду он так рявкнул, что подпрыгнула на месте и сразу же испуганно заговорила:
  - Уважаемый, я ж непониманию ни слова, - начала скороговоркой.- Не надо пугать, я и так напугана до смерти.
  Мой голос звучал хрипло, словно я была простужена. Ну, конечно, я же набрала воды в ботинки, когда шла за Ванькой, и вот результат - завтра могу совсем сипеть. Я себя знаю, ноги - моё слабое место. Стоит лишь слегка намочить или замёрзнуть и всё, больное горло обеспечено. Сейчас бы молочка с мёдом...
  Столько всего произошло с тех пор, как мы увязались за тем воином, что кажется, как будто это было в другой жизни.
  Главный воин меж тем нахмурился и окинул меня оценивающим взглядом, так что мурашки по коже побежали, словно примеряется, стоит ли меня зажарить и съесть или употребить в пищу так, сырой. Потом поднялся из-за стола и прошёл мимо меня, высунулся наружу и что-то громко приказав, вернулся на место. В следующие несколько минут он меня словно не замечал, занятый разглядыванием каких-то своих бумажек. А я стояла, переминаясь с ноги на ногу, не зная, что делать - уходить или продолжать изображать столб. Когда я уже было собралась сдвинуться с места, полог откинулся и вошёл один из воинов. Он почтительно поклонился старшему, посмотрел на меня и что-то спросил.
  - Извините, - развела я руками.
  Мужчина вновь заговорил, и я догадалась, что он скорей всего переводчик.
  Он говорил и говорил, меняя интонации и звуки. Трещал, как сорока, пищал, рычал, хрипел и даже под конец замяукал, вызвав у меня непроизвольную улыбку. Но, увы, безрезультатно, я и близко не знала таких языков.
  После того, как он умолк, я сделала попытку взять инициативу в свои руки и обратилась к нему сначала на английском, потом немецком, французском и даже пару фраз выдала на испанском. Он прислушивался тщательно, даже голову наклонил, но по глазам было ясно - не понимает.
  Переводчик повернулся к главному и что-то сказал. Наверное, доложил, что такого языка не знает, после почтительно, практически в пояс, поклонился и вышел.
  "Хорошо кланяются, - пришла глупейшая мысль, - словно холопы помещикам".
  Что дальше делать я не знала, потому уставилась с самым несчастным выражением лица на воина-начальника. Тот тоже задумался, может, решал, что со мной делать.
  Поднявшись, направился к выходу из палатки и показал мне жестом идти за ним. Я послушно засеменила, а что ещё оставалось делать. Подойдя к ближайшему костру, здоровяк поговорил минуту с сидевшими, те что-то ответили, и он сразу же вернулся в свои апартаменты. На меня даже не взглянул, и я осталась стоять в нерешительности, рассматривая мужчин у огня. Вообще-то я не из робкого десятка, но произошедшие события сбили меня с толку.
  Неожиданно мне стало ещё страшнее, кругом, куда ни глянь, одни мужики, военные. Женщин, возможно, давно не видели. Меня даже затрясло от такого предположения. Я, конечно, не невинная девица, было дело - грешна. Но вот в такой ситуации просто мороз по коже...
  Но те, что сидели рядом, глядели на меня равнодушно, не выказывая ни малейшего интереса. И я заставила себя успокоиться. В конце концов, уже должно было что-то случиться, а раз меня никто не трогает, значит, всё не так страшно, как мне кажется.
  Один из мужчин жестом позвал меня к костру и ладонью похлопал по земле рядом с ним. А они не такие уж и злобные. Обрадовавшись хоть единому доброму жесту, без промедления заняла предложенное место.
  Тут же получила в руки миску с какой-то непонятной похлёбкой и ложку. Посуда оказалась оловянной, лёгкой, грубо сделанной. И меня снова бросило в холодный пот. Вот уж точно моё воспалённое воображение не могло ничего подобного придумать. Ведь, чтобы это отразилось в твоём мозгу, надо хоть раз увидеть предмет. А я впервые видела такую посуду.
  Зачерпнула ложкой нечто напоминавшее суп, и попробовала. Вкус странноват, но есть можно. Тут же желудок напомнил, что я с утра пила лишь кофе, а уже опускаются сумерки. Миску опустошила быстренько, чем вызвала улыбку у дружелюбного соседа. У него не оказалось одного переднего зуба, что выглядело довольно забавно, потому невольно улыбнулась ему в ответ. Мужичок был самым старшим из всех, сидевших в этой группке у костра и, похоже, взял надо мной шефство. Потому как подложил мне ещё кусочек хлеба и мяса, в которое я вгрызлась чуть ли не с диким рычанием. Как только все закончили ужин, он же собрал посуду и, поманив меня жестом, повёл вглубь леса.
  Прошлись мы совсем немного, и совершенно неожиданным образом выбрались к ручью. Когда мужчина сгрузил миски на песок, поняла, что ужин мне придётся отрабатывать. И без лишних слов взялась мыть посуду. Даже в этом мире женщине выделена определённая роль. К моему удивлению, пожилой воин присоединился ко мне.
  Эх, всегда мечтала о мужике, который сам моет за собой посуду. Только таких воспитывают с детства. Мой Ванька, например, ни в жизнь за собой не вымоет. А всё мамочка, разбаловала его дальше не куда.
  Дабы не заниматься делом молча, воин стал самым примитивным способом учить меня языку. Тыкал пальцем и говорил слово, я начала повторять и увлеклась настолько, что уже через некоторое время знала, как произносится миска, ложка, вода, трава. Когда мы закончили возиться с посудой, мужчина поднялся, показал на себя пальцем и произнёс "нес", потом ткнул в меня и сказал: "нис". Скорей всего это обозначало: мужчина и женщина, только позже я поняла, что "нес" - обращение к мужчине, а "нис" - к мальчику.
  Я повторила слова точь в точь за ним и мы, погрузив посуду в мешочек, который он закинул мне на плечо, отправились обратно в лагерь. Мне, как истинной женщине не понравилось нести поклажу, когда рядом мужик, но я покорно потащила. Пока я не знаю здешних нравов, лучше наблюдать и собирать информацию, а никак не качать права.
  Стоило нам лишь немного углубиться в лес, как мужичонка остановился, и совсем не скрываясь от меня, принялся оправляться. Резко отвернулась. Я всё понимаю, походные условия и так далее, но чтобы вот так... И тут резко осенило: меня принимают за мужчину! Вернее, за мальчика, с моей-то худобой и средним ростом. Только это я в своём мире была среднего роста, а здесь скорей маленького.
  Оглядела себя с ног до головы. Ну, конечно! Дутая курточка, под которой такая же дутая жилетка, я мерзлячка ещё та. Джинсы, ботинки, а главное шапочка на голове, которую я всё это время не снимала.
  Вновь вернулось чувство страха. Что будет, если они догадаются, что перед ними девчонка. Мне придёт полный капец, как выражается мой братец.
  Срочно нужно бежать от этих "ниндзей", пока не разоблачили. Раз мне дали свободу передвижения, завтра же и займусь разведкой местности. В какой стороне ручей, я теперь знаю. А если пойти вдоль него, возможно, я выйду к реке. А где река, как говорят дикари-путешественники, там ищи и поселения людей.
  
  Глава 3
  
  Только следующий вопрос: можно ли мне к людям? И не лучше ли будет вернуться на то место, откуда я сюда попала? Надо, наконец, решить для себя что-то одно - если это сон, то и не стоит беспокоиться о будущем. Но, если это другой мир, или иная реальность?
  Как же сложно мне материалисту и практику поверить в подобное!
  На лагерь опустилась ночь, костры практически потушили. Наверное, чтобы нас случайно из-за дыма не обнаружили. Раз есть солдаты, должны же быть у них противники. Спать все укладывались тут же, у костров, прямо на земле.
  Воины засыпали мгновенно, им не впервой вот так спать. А я никак не могла улечься. Земля была сырая, и холод пробирал до костей. Промучившись полночи, села и протянула ноги к остаткам костра. Это просто невыносимо. В какой-то момент захотелось попроситься в палатку, хоть на какое-то подобие постельки. Но я подавила в себе это жалкое желание и вновь улеглась.
  Уснуть так и не удалось до самого рассвета, мучили мысли об оставленном где-то далеко моём мужчине. И о том, что Катька, вредная соседка, уже давно посматривает на моего Серёжку жадными глазами. Меня рядом нет, и эта ведьма может воспользоваться ситуацией. Конечно, верю в мужскую порядочность, но я ж и не дура. Как он там сейчас? Ищет ли меня? Кто-нибудь вообще знает, что мы с Ванькой пропали?
  Подобные мысли будоражили моё сознание. До утра еле-еле дотянула, промаявшись.
  Потому, как только начали воины подыматься, я с радостью подскочила и вызвалась с другими собирать дрова. Оказалось, что часть "ниндзей" ночью куда-то ушли. Как позже узнала, лагерь находился недалеко от границы и каждую ночь они делали обходы. Объяснялась я пока жестами, но с каждым часом мой словарный запас всё более пополнялся. Языки мне всегда легко давались. И хотя наши разговоры сводились к примитивному, пройдёт ещё немного времени, и я смогу с ними довольно сносно говорить.
  Делая вид, что активно выискиваю сухие ветки для костра, я стала продвигаться в направлении противоположному тому, куда мы ходили к ручью. Разведать нужно как можно большую территорию, только так я смогу спланировать побег.
  День прошёл в хлопотах по лагерю: сбор дров, готовка обеда, мытьё посуды. Под вечер я так умаялась, что не хотелось даже на разведку идти, глаза слипались, после бессонной ночи. Но я стойко побрела за Стиром, так звали пожилого воина, к тому самому ручью. Я позволила себе забрести чуть дальше, якобы по нужде. Он удивлённо на меня посмотрел, но не остановил. Пусть думает, что мальчишка сильно стеснительный.
  Следующая ночь так же прошла без сна, хоть я и была безумно уставшей, но так и не смогла уснуть. Лишь на четвёртую ночь свалилась от усталости и, наконец, немного выспалась. Всё это время приходилось ходить в шапке. Голова под ней уже не только чесалась, но и болела.
  Как только в лагере перестали обращать внимания на мои передвижения, я рванула к ручью и с облегчением помыла голову и вымылась, пусть и в ледяной воде. С жалостью вспоминая родную ванную в двушке. Просушив на солнышке волосы, вновь запрятала их под шапку, хотя единственным желанием было выбросить её подальше. Но разоблачения я боялась больше.
  В один из дней в лагерь притащили какого-то мужичка, повторилась почти та же история, что и со мной, с той лишь разницей, что он умел говорить на местном языке. И после разговора с главным его сразу же связали.
  Мне стало плохо. А что, если бы я знала язык, вдруг, тоже сказала бы что-то не то, и со мной обошлись бы так же, если ещё не хуже.
  Отвязывали мужика только чтобы покормить и сводить в кустики. Он был озлобленный, рычал на всех. Из жалости хотела как-то его накормить, но меня остановил всё тот же Стир. По его взгляду поняла, что это может выйти мне боком. Потому засунула свою жалость подальше, самой бы спастись. Чувство самосохранения всё же самое сильное чувство у человека.
  Прошла почти неделя моего бытования в лесу. Лес был как лес, такой же, как в нашей русской глубинке. Обычные сосны перемешивались с елями, знакомые кустарники и травы. Мне очень хотелось найти различия, чтобы убедиться, что я в другом неизведанном мире, но, увы, всё было до боли знакомым. Чужими оставались люди. То ли это другой мир, то ли другая реальность, не знаю.
  Тешить себя мыслями, что это сон, я перестала и, наконец, приняла действительность такой, какая она есть. Теперь я могла уходить далеко от лагеря, и меня никто не окликал, должно быть безобидного мальчишку не принимали всерьёз.
  Однажды, во время своих брожений, я вышла на открытую местность и чуть не заорала от радости, узнав ту самую дорогу, по которой меня привезли. Осталось дождаться следующего утра, и я смогу убежать. Ночью побег совершенно невозможен. Во-первых, лагерь намного тщательней охраняют, а во-вторых, я и сама могу заблудиться. Вдохновлённая этим открытием, уже повернула обратно, когда вдали заметила силуэт всадника. На всякий случай, углубилась в лес, чтобы с дороги меня не было видно. Не известно на кого я могу наткнуться в этом незнакомом мире.
  Чем ближе приближался всадник, тем сильнее проникала в моё сердце тревога. Я застыла завороженно, следя за скачкой. Какое же это было великолепное зрелище! Подобного и в кино не видела.
  Всадник был весь в чёрном, конь вороной, черный плащ развивался, словно крылья неведомого демона. Такая энергетика в каждом движении, что воздух, казалось, становился раскалённым.
  Чем ближе приближался он, тем больше становилось чувство, что приближается апокалипсис, не знаю, всего ли человечества, но отдельно взятого существа, в моём лице, так точно.
  Когда он подъехал на достаточное расстояние, чтобы я смогла его рассмотреть, вблизи мужчина оказался ещё великолепнее, чем нарисовало моё воображение. Иссиня черные волосы, такие же тёмные омуты миндалевидных глаз, нос с горбинкой, резко очерченный подбородок. О таких говорят: дьявольски красив.
  Я сразу же поняла, что моему сердечку надо держаться от него подальше, погубит и не заметит.
  Перед тем, как въехать в лес, мужчина придержал коня, и я смогла любоваться им, расплавляясь от одного только вида. Прежде чем углубится в лес, он внимательно оглядел территорию, нечаянно мазнув по мне взглядом. Стало жутко от понимания того, что возможно мужчина почувствовал моё присутствие. Резко отвернулась, но долго не продержалась и вновь на него взглянула. Чёрный демон уже не смотрел в мою сторону, а замер, как будто прислушиваться к лесу. Теперь его вид стал ещё зловещее, мурашки побежали по коже, а дыхание сбилось.
  Он уже скрылся из виду, а я всё ещё стояла, завороженная, с гулко бьющимся сердцем.
  "Вот это меня торкнуло! - иронично пошутила над собой. - И это только от его вида, что бы стало, если бы он со мной заговорил? Отдалась бы сразу!"
  От подобной мысли, взбодрилась. Фу! Что за чушь мне приходит в голову. Даже в подростковом возрасте никогда со мной таких глупостей не приключалось.
  Так стыдно стало перед самой собой, а главное перед, так кстати, вспомнившимся женихом.
  "Серёга прости! Это просто стресс! Гормоны! И я жутко хочу домой!" - кое-как утешила себя и побрела назад в лагерь.
  Обратная дорога показалась гораздо короче, хотя я часто останавливалась и пыталась пометить путь, потеряться не хотелось. Казалось ещё день в этом лесном поселении, на сырой земле, и я сойду с ума.
  При возвращении в лагерь меня встретила суматоха. Все в темпе приводили себя и свои пожитки в порядок, не было праздно шатающихся или лежащих. Резко народ стал занят делом. Прям как у нас, когда является зав отделения. Эта похожесть развеселила. Но как только я увидела пасущуюся рядом с палаткой лошадь, всё веселье как ветром сдуло. Ну, конечно. Куда ещё мог направляться тот всадник?! Я за своими переживаниями даже не подумала об этом. И вновь в сердце кольнуло, пришлось глубоко вздохнуть. Это никуда не годится. Если я так буду реагировать на одно его присутствие, скоро слягу с инфарктом.
  В своих размышлениях добрела до привычного места у костра и только устроилась отдохнуть, как все неожиданно подскочили. Чтобы понять, в чем дело, пришлось и мне подняться.
  Из палатки вышло начальство в лице главного и прискакавшего. Все воины склонились в почтительных поклонах, я как попугайчик, повторила их движение. Никогда не видела, чтобы они так склонялись перед своим командиром. Наверное, этот в черном большая шишка. Может, с проверкой в стан прикатил? А что? У нас, когда из области неожиданно являются, тоже переполох происходит, все бегают с испуганными лицами и выпученными глазами. В эти моменты я люблю быть особенно спокойной, зная, что от меня ничего не зависит. Если какое нарушение, отвечать будет милейший зав отделением. А ему так и надо!
  Специально, я, конечно, не пакостила, но уж когда случались в отделении проколы и этому женоненавистнику влетало, злорадствовала в своё удовольствие.
  И сейчас, когда все выпрямились, я принялась рассматривать прибывшего. Да! Такие экземпляры редкость. Он был на пол головы ниже нашего главного, но это компенсировалось гордой посадкой и ястребиным взором. Хищник, с ходу понятно. По повадкам тигр или лев, нет, те тяжеловесы, а этот скорей леопард, но чёрный. Уф! Даже в уме я начала выражаться, словно картину пишу.
  Меж тем мужчина прошёлся по всему лагерю, отдельно разговаривая с каждым воином. Надо же! Меня это почему-то привело в раздражение. Прям Суворов и солдаты, сейчас соберётся и поведёт через Альпы.
  Этот нисколько не был похож на эдакого доброго генерала-батюшку. Скорей на посланника смерти, взгляд, по крайней мере, такой же колючий.
  Закончив с обходом лагеря, Чёрный демон, как я его окрестила, какое-то время поговорил с главным, и они вдвоём приблизились к тому пойманному мужичонке.
  У меня внутри всё похолодело от дурного предчувствия, нехорошо они смотрели на пленника.
  А дальше начался допрос, самый настоящий, но очень странный. Я прислушивалась к их разговору и пыталась хоть что-то понять. Несчастный почти ничего не сказал, но стонал и корчился так, как будто ему под ногти иглы засовывали. Хотя допрашивающие к нему даже не притронулись. У меня волосы становились дыбом от жуткого зрелища.
  Допрос быстро закончился, пленника к моему изумлению развязали и дали в руки самый настоящий меч. Здоровенный такой, будь мужчина поменьше, наверное, и не удержал бы такое оружие. Но он привычно взял того в две руки и стал в боевую стойку с ненавистью глядя на Чёрного демона. Они сейчас будут драться на мечах?
  - Что происходит? - спросила тоже с интересом наблюдавшего за всем Стира.
  Он попытался мне объяснить, но я поняла только отдельные слова. Тот человек, которого схватили - ранее служил его высочеству, после предав, и тот в черном даёт ему возможность умереть с честью.
  Пока я слушала непонятную речь воина, зазвенела сталь, и мы разом обернулись на звук. Бой начался. В жизни не видела ничего страшнее. Это был не киношный бой, где противники с лёгкостью отбивают удары. Здесь в каждый шаг, в каждый выпад вкладывалась сила и мощь. И я затаила дыхание, наблюдая поединок, чувствуя, как адреналин ударяет мне в голову.
  Длился он, правда, недолго. Всего несколько ударов и Чёрный демон выбил оружие из рук противника. На поляне воцарилась мёртвая тишина. Внезапно меч Демона взлетел в ввысь и, рассекая воздух и вместе с ним тело поверженного, с жутким звуком опустился вниз. Тот даже не вскрикнул и только брызги крови мазнули по доспехам чёрного человека. Такого шока я не испытывала никогда. Всё тело словно заледенело, я боялась даже моргнуть. И лишь молила мысленно, впадая в панику: "пусть это будет кошмарным сном".
  Перед глазами начало темнеть, голова закружилась и я свалилась словно куль на землю.
  Так хотелось потерять сознание, и очнуться дома, но оно никак не терялось. Полежав немного, открыла глаза. Надо мной склонился Стир, в его глазах не было и тени волнения, а так, лишь лёгкий интерес.
  Ну, да. Они же меня мужчиной считают, пусть и нежно-юного возраста. Сначала меня это удивляло, а потом я подумала, что в этом мире женщины, судя по виденной мной принцессе, не ходят в брюках. Может поэтому у них не возникает сомнений. Да и лицо у меня никогда не отличалось девичьей миловидностью, а в последнее время ещё и исхудала, от влюблённости и треволнений. Ни пухлых щёчек, ни нежного овала лица, даже нос с небольшой горбинкой, в детстве мне по нему мячом не слабо заехали.
  Поднялась, боясь взглянуть на то место, где мужик убитый лежал. Меня начала трясти мелкая дрожь. В какой страшный мир я попала? Всего за несколько дней и сразу столько смертей, причем одну мне пришлось увидеть воочию. Так и до нервного срыва недалеко. Надо срочно бежать отсюда. Срочно!
  Решительно настроенная в ближайшее время покинуть такой негостеприимный мир, я взяла себя в руки, мысленно приказав: "я сбегу отсюда и всё скоро забудется, словно кошмарный сон".
  Но он, как оказалось, только начинался. Ко мне размашистым шагом уже приближался человек в черном.
  Желудок свело судорогой, я затаила дыхание, испуганно глядя на палача. Его красота теперь стала зловещей, а трепет шёл по телу не от его мужского обаяния, а от страха. Есть харизматичные люди от одного взгляда на которых, понимаешь, что он тебе нравится. Но у этого была явно отрицательная харизма. Он так же притягивал все взоры, но от этого демона хотелось бежать подальше.
  Демон остановился всего в метре от меня, попятилась в бессильной панике. Он и меня сейчас разрубит на правую и левую половины?
  - Кто ты? - спросил неожиданно таким бархатным с хрипотцой голосом, что вновь мурашки побежали по телу, только теперь от слухового удовольствия. Не знаю, существует ли у мужчин такое, женщины, к сожалению, подвержены, таять от уловленных мужественных обертонов.
  Я слегка впала в прострацию, но вид, крови на его доспехах мгновенно привёл в чувство.
  - Меня зовут Лан, - медленно выговаривая каждое слово, выдала я. Моего нынешнего словарного запаса хватило на это. Имя получилось само собой, ещё, когда представлялась Стиру. Хотя я назвала своё настоящее имя -Светлана, он упорно звал меня Лан. Видать не укладывалось в его голове такое длинное.
  - Мне не интересно, как тебя зовут, - злобно зыркнул допрашиватель. - Я спросил кто ты?
  И что прикажете отвечать? Что я из другого мира? Случайно сюда попала? И вообще, мы люди не местные...
  Я растерянно обернулась к Стиру, но его лицо хранило каменное выражение. Ну да, меня казнить могут в любой момент, зачем ему подставляться.
  - На тебе странная одежда. Откуда ты? Кто такой? - продолжал он, и мне трудно было удержаться, чтобы не заговорить.
  "Одежда странная? На себя посмотри! - возмутилась в мыслях.- Самая обыкновенная одежда: курточка, джинсы, шапка".
  Когда накал моего молчания дошёл до предела, в глазах этого злодея прочитала свой приговор: сейчас он возьмётся за меч и мне придёт самый настоящий капец, на помощь пришёл Стир. Неожиданно шагнув вперёд, удивив всех, и почтительно поклонившись, начал говорить.
  Из его речи я поняла немного. Но то, что уловила, заставило меня по-другому взглянуть на этого человека. И тут же простить то, как он меня нещадно гонял всё это время, заставляя таскать дрова, воду, готовить, стирать.
  Этот скупой на эмоции мужчина сейчас меня защищал. Он рассказал, что я не знаю языка и за то время, что нахожусь в лагере, показал себя достойным человеком, способным делать любую работу.
  Чёрный демон ещё больше помрачнел после слов моего защитника. Чего это он? Не любит, когда кто-то вмешивается? Или я ему так сильно не нравлюсь, что готов уже убить, а тут неожиданные препятствия? Или может, он просто маньяк, получающий удовольствия от рассечения ни в чем не повинных жертв на кусочки. Волосы под шапкой стали дыбом.
  - Ступай! - рявкнул он Стиру, и тот даже не взглянув на меня, немедленно попятился, при этом поклонившись чуть ли не в пояс.
  Как только воин отошёл, Демон приблизился ко мне вплотную, так, что теперь пришлось задирать голову, чтобы видеть его лицо. От страха, я как загипнотизированная следила за выражением его тёмных глаз, готовая в любую минуту сигануть, как заяц в кусты. В данный момент не до гордости, тут бы в живых остаться.
  Чёрный демон смотрел мне в глаза, не мигая, и я начала тонуть в их омуте. Меня засасывало словно в воронку, в голове начал подниматься шум, виски заломило тупой болью, и с каждым мгновением она нарастала. Казалось ещё немного и моя черепушка лопнет.
  Наконец он оторвал взгляд, и все ощущения смыло в секунду, как будто и не было разрывающей голову боли.
  Успела уловить промелькнувшее в его глазах удивление и настороженность. Судя по всему что-то пошло не так. Демон оглядел меня ничего хорошего не предвещающим взглядом с головы до ног и сказав главному:
  - Не спускать с него глаз! - резко развернулся и направился в палатку.
  Командир воинов, поклонился, принимая приказ, и последовал за ним.
  А я так ничего и не поняла. Что это было? Одно стало ясно - сейчас ещё меня не убьют. И то легче.
  Голова закружилась, словно пьяная от облегчения где стояла, там и уселась на землю, ноги больше не держали. Руки, несмотря на тёплую погоду, неожиданно, стали ледяными, чтобы согреть засунула их в карманы. И тут же наткнулась на найденный у принцессы пузырёк.
  "Самое время хлебнуть успокоительного" - с этой спасительной мыслью вынула флакончик и глотнула содержимое. О том, что это может быть яд и мысли не мелькнуло. Не знала я тогда порядков этого мира.
  Жидкость согрела горло, и я действительно начала расслабляться. Только успела подумать: "как хорошо!", как в голове поднялся шум, как от нескольких сотен голосов, он шёл отовсюду, даже извне. Зажала уши, чтобы хоть немного приглушить звук. Так же резко, как начался, он прекратился. Других нехороших ощущений не последовало, даже желудок помалкивал, и я смогла выдохнуть с облегчением.
  Это мне урок на будущее: нельзя в незнакомом мире глотать что ни попадя.
  - Что произошло? - спросила Стира, как только немного успокоилась, почувствовав себя совсем хорошо, и мы занялись повседневными делами.
  Он задумчиво на меня посмотрел.
  - Нис, а я ведь тоже не знаю, кто ты такой? - выдал дальше, теперь подозрительно на меня косясь. - Откуда ты пришёл? И что за человек? Ты больше молчишь или учишь язык, но о себе не сказал ни слова.
  Я хотела со всем пылом возразить, что я человек хороший, и вообще, это вы меня сюда приволокли. Но вовремя прикусила язык, потому, что в этот момент до меня дошло, что я ясно его поняла! Не так, как раньше, когда приходилось ловить каждое слово, чтобы хоть отдалённо разобрать смысл, а всё поняла! От первого слова до последнего! Я понимала его речь, как свою родную!
  Это открытие слегка шокировало и я на время выпала из реальности, механически подкидывая дрова в костёр. Дошло до меня не только это, я стала понимать язык, как только выпила зелье. Так вот что это за успокоительное! Задохнулась от восторга и страха одновременно. В этом мире есть магия! Иначе моё быстрое изучение чужого языка никак нельзя было назвать. Погладила внутри кармана пузырёк. Как хорошо, что я его не выбросила. Теперь, когда я понимаю их речь, смогу многое разузнать.
  Только пока не стоит раскрывать свой секрет, он даёт мне пусть небольшое, но существенное преимущество.
  - Стир, - начала я, теперь прилагая усилия, чтобы говорить всё так же плохо. Притворятся сложней, ведь хочется сразу сказать так много. - Кто он?
  Я показала пальцем на палатку.
  - Ты не знаешь? - спросил он так, как будто я ляпнула несусветную чушь.
  Сердце забилось быстрее, что я могу ответить? Что вообще ничего не знаю об этом мире? Что я из другого? А после этого меня упекут в местное подобие психушки.
  Я чуть не заплакала от отчаяния, пока мужчина рассматривал на меня с нескрываемым подозрением. Ещё секунда и он позовёт того в черном, и меня разрубят на несколько мелких кусочков.
  От представленного ужаса, вдруг, пришла спасительная мысль, и я жалостливо так протянула:
  - Я ничего не помню, - надеюсь, он не заметил, что этих слов мы ещё не учили.
  Скепсис на его лице сменился удивлением.
  - Совсем ничего? - переспросил Стир, глядя уже с сочувствием, а я с облегчением кивнула. Кажется, на сей раз гроза прошла мимо.
  - Что же с тобой такого могло случиться, что ты совсем ничего не помнишь?!
  Я лишь несчастно пожала плечами.
  - Знал я одного человека, что так же ничего не помнил, даже собственного имени. Он пострадал от сильного магического воздействия. Кто ж ты такой, чтобы попасть под атаку мага?
  Он помешал варево в котелке и, кряхтя по-стариковски продолжил:
  - Эх, молодёжь, тянет вас на подвиги куда ни попадя.
  Сделала вид, что плохо поняла его слова и лишь тяжело вздохнула.
  - Ладно, - смилостивился Стир, - расскажу тебе, а то по незнанию ещё в какую переделку попадёшь. Тот человек, что разговаривал с тобой - Черный дракон. Он великий воин, свирепый и не ведающий страха! Он одержал тысячи побед. Впервые разгромил войско противника, будучи ещё восемнадцатилетним юнцом! Его имя со страхом произносят все враги империи! Одного его взгляда бояться даже сильнейшие из клана драконов!
  И всё в том же духе... С такой гордостью расписывал всяческие подвиги, как будто тот ему родной сын.
  Стир так увлёкся расписывая доблести того Демона, что слегка затошнило от потока хвалебных слов, я видела только безжалостного убийцу-маньяка. И вообще, тоже мне "великий воин". Александр Македонский, между прочим, в двадцать лет взошёл на престол и стал самым молодым завоевателем мира в истории.
  - Чёрный дракон - это его имя? - спросила я, перебив поток восхвалений, немного пожалев, что так прекрасно его понимаю.
  - Асгард родился Чёрным драконом. Магия даётся от рождения, - пояснил он, показывая руками на плечи, и я догадалась у того на доспехах были какие-то рисунки, должно быть эту самую магию обозначающие.
  - Он превращается в дракона? - выпалила я, в запале. Это что ж, он оборотень драконий? Может оборачиваться? Был человеком, а тут раз, как в кино, кости трещат, изменяются, и та-дам - вот уже ящерица с крыльями. Интересно, полнолуния на него влияют? Вот бы увидеть воочию такое! Вернулась бы домой, начала писать фентези.
  Я так увлеклась своими фантазиями, что не сразу заметила, как странно на меня смотрит воин. Явно, я опять что-то не то ляпнула.
  - Кто тебе такие сказки рассказывал? - спросил Стир, раскладывая сваренную, ещё горячую кашу по тарелкам.
  И я предпочла сделать вид, что сильно проголодалась, дабы не отвечать. Положив себе еды, и усевшись рядом, мужчина продолжил свой рассказ.
  - Магия Чёрного дракона одна из сильнейших в мире, - начал он, полушёпотом, чтобы только я его слышала. - И обуздать её может не каждый, только самые стойкие справляются. На моём веку, наш принц Асгард единственный, кто смог её приручить.
  - Принц? - переспросила удивлённо.
  Как? Здесь и принцы с принцессами существуют? Или я сделала перевод неверный. Хотя... ошибиться нельзя, это ведь не я перевожу, а волшебное зелье.
  - Да, - важно качнул головой Стир. - он третий сын нашего императора. Как только в нём проявилась магия, ещё в младенческом возрасте, мальчика поспешили выслать из дворца. Даже родная мать от него отказалась, посчитав проклятым. На нём поставили крест, решив, что с такой силой малышу не справиться, отправив в холодные пещеры. На неминуемую смерть. А он выжил!
  Мужчина хмыкнул довольно, явно поглощённый своими воспоминаниями.
  - То-то переполоху было во дворце, когда он вернулся, - Стир горько усмехнулся. - Все разбегались словно мыши при его приближении. Страх - это первое, что несёт в себе эта магия. Вместо того, чтобы принять родного сына, восемнадцатилетнего юношу вновь оправили в самое пекло сражений. Как будто не понимают, что взращивая в нём зло, сами роют себе...
  Он неожиданно осёкся, и тревожно оглянулся вокруг. Я сделала самое дурацкое лицо, на какое только была способна, делая вид, что не поняла ни слова из его рассказа. По глазам было видно, что старик взболтнул лишнего и сам испугался.
  - А сколько всего принцев? - спросила, успокаивая и давая ему понять, что это единственное, что я разобрала из его пламенной речи.
  - Всего пять, - выдал он, с радостью меняя тему. - Три принца от безвременно почившей первой жены императора, один от второй,тоже ушедшей в мир иной слишком рано, и один от третьей жены нынешней императрицы.
  Нахмурилась. Так у них тут многожёнство практикуется?! Или просто жёны мрут, как мухи, успев произвести на свет детей? Или их убивают, как ненужный уже, расходный материал?
  Ужас! Первобытные времена - дикие нравы! Ну и угодила же я!
  Дальше расспрашивать пере хотелось. Всё равно я скоро уйду отсюда. Мне бы только разыскать то место в лесу, где был портал в наш мир. На портал, правда, мало похоже, скорей воронка, в которую меня и затянуло. А ведь мы с Ванькой всего лишь за продуктами пошли. Сходили за хлебушком...
  Хоть бы знать, где этот засранец. Это ж, если мы сейчас недалеко от границы, братец мог угодить в противоположный лагерь. И где мне теперь его искать?
  Неет, по этому страшному миру я одна в его поисках бегать не буду. Вернусь домой, обращусь в полицию... Ага, и меня под шумок с мигалками в больничку.
  Лучше всё Серёге рассказать, вернее не всё, только ту часть, где нас похитили. Не буду говорить, что другой мир. Скажу, так и так, уволокли Ваньку неизвестные личности, прямо на моих глазах. Да добавлю: хорошо вооружённые. Чтобы спасатели, как минимум, с автоматами пожаловали.
  
  Глава 4
  
  Очнулась от своих грёз и горько вздохнула. Может это и фантастические, смехотворные планы, но они вселяют хоть каплю надежды.
  Чёрный демон под вечер куда-то ускакал, и мне на душе стало спокойней. Когда он был рядом, пусть и в палатке, всё время ощущала страх, как будто за тонкой перегородкой опасный хищник. И хоть было его немного жаль после рассказа Стира, с детства расти во всеобщем страхе и ненависти - никому не пожелаешь. Но, что выросло - то выросло. Кто виноват и что делать - меня не касается. Я видела редкого нелюдя, запросто убившего человека.
  Укладываясь в этот вечер спать, засунула в карманы немного вяленого мяса, да флягу воды. Неизвестно сколько я буду добираться до места, и что ещё может приключиться. Но оставаться тут становилось с каждым днём всё опасней.
  Только в этот раз моим планам не суждено было сбыться. Утром меня разбудили крики и лязг оружия. Творилось что-то невообразимое. В первые минуты ничего не могла понять.
  Очухалась, когда Стир схватил меня за грудки и крикнул, чтобы бежала в лес и переждала там. Оглянувшись с ужасом увидела, что идёт битва, прямо рядом с нашей стоянкой. И это привело меня в шок и придало ускорения. К моему ужасу противников было намного больше, чем защитников. С каждым шагом они теснили знакомых мне воинов. Хоть каждый "ниндзя" сражался, как минимум с тремя, всё равно их сил не хватало, чтобы отразить внезапную атаку или хотя бы остаться в живых.
  Быстро прикинув шансы на выживание, рванула в кусты. Мне было не стыдно, ни те, ни другие не являлись моими друзьями. Немного жаль Стира, но такова участь воинов. А я бедная девушка, которая вообще непонятно каким образом здесь оказалась, и не имеет к этому всему никакого отношения.
  С этими мыслями я и бежала подальше. В какой-то момент остановилась и поменяла направление. Раз уж приходится всё равно сматываться, так лучше двигаться в нужном направлении - к дороге.
  Только должно быть я совсем не смогла рассчитать расстояние, отчего-то вновь вернулась к поляне, где стоял наш лагерь. То ли леший меня водил, то ли с перепугу неслась, как раненый заяц не разбирая дороги.
  Но я очутилась почти в самой гуще событий. Развернулась было обратно, как краем глаза заметила лежавшего на земле воина. Он был одним из отряда "ниндзей" и пытался кое-как отползти, но из-за ранения в бедро еле двигался. Сражающиеся перемещались так быстро, что могли просто-напросто его затоптать.
  "Я не имею к этому отношения! Ну и что, что я будущий врач, это не моё время, не моё место...Я давала клятву Гиппократа, а в этом мире, может, и не рождалось никакого Гиппократа" - повторила спасительную фразу и даже успела сделать несколько шагов в противоположную от него сторону. Но тяжело застонав, вернулась обратно, с мыслью, что я ещё пожалею об этом.
  Дальше уже не размышляя взяла воина под мышки и потащила по траве в сторону кустарника. Он притих, и помогал мне как мог. Выбравшись из мясорубки, осмотрела его рану. Она была глубокая и рваная, как раз соответствуя страшному с зазубринами оружию, что было в руках нападавших.
  Разодрав штанину, покачала головой. Ногу спасти, конечно, можно, но в условиях больницы с нужными медикаментами и инструментами. А здесь...
  Только я не из тех, кто легко сдаётся, потому приступила к лечению. Оторвала полностью одну штанину, из одной части скрутила жгут, и наложила поверх раны, чтобы остановить кровь, из оставшейся ткани сделала повязку.
  - Это всё, что я могу для тебя сделать, - заявила несчастному, наконец, посмотрев на его лицо. Не люблю смотреть в глаза пациентам, тем более с такими безутешными прогнозами.
  Но в ответ я увидела столько благодарности в его немом взоре, что мурашки побежали по коже и чуть не разревелась. Ещё ни разу не видела, чтобы на меня смотрели с таким обожанием.
  Подскочила, словно ужаленная, и бросилась вновь в гущу битвы. Понимая, что её не выиграть, в каком-то странном отчаянии стала выискивать раненых и вытаскивать их с поля, к тому самому кустарнику. Не знаю, сколько ходок я сделала. Силы были на пределе. А я всё перевязывала и перевязывала раны, кровь уже была повсюду. Мои руки стали красно-чёрными от крови. У двоих раненых оказались ещё и переломы со смещением, пришлось срочным порядком вправлять. Воины теряли сознание от болевого шока, но заботится о них не было времени. Сломанные конечности фиксировала с помощью найденных тут же веток и на том всё. Хорошо, хоть повреждений внутренних органов не было, там бы я не смогла помочь, воины, скорей всего, умерли бы от сильной потери крови. Спасали от смертельных ран доспехи, что на удивление оказались из крепкого материала. Мне стали помогать легко раненные, видя, что я валюсь от усталости. Вскорости, все защитники сгрудились вокруг нашего кустарного госпиталя и защищали теперь только раненых. Это было и величественно и страшно. Воины двигались как в замедленной съёмке, слышно были их хриплые дыхания и тяжёлые удары. Смерть наступала им на пятки. Так, наверное, чувствовали себя наши солдаты во времена Второй мировой. Те, кого оставалась горстка, но они не сдавались, как защитники Брестской крепости. Почувствовала себя причастной к чему-то великому даже слёзы подступили и ком в горле образовался.
  Но гордилась я лишь мгновение, в следующее замерла, ошеломлённая увиденным.
  Вернулся Чёрный дракон!
  Зрелище не для слабонервных! Он словно тёмный вихрь из преисподней налетел на врагов, раскидывая их в стороны. Дракон сеял смерть так искусно и красиво, что я не могла отвести глаз. Хоть в душу и закрадывался вселенский ужас, я смотрела во все глаза. Казалось он одно целое со своим мечом, превратившимся в одну чёрную несущую смерть, страшную и жестокую. Ещё немного и враги стали отступать под натиском.
  Теперь взбодрились защитники и с боевым кличем принялись добивать, пытавшихся спастись бегством врагов. На какое-то мгновение я забыла о раненых, наблюдая за битвой. Принц, словно дракон раскинувший крылья метался по поляне, разя врага, и полы его плаща развивались подобно крыльям.
  Казалось, что он вовсе не человек. Человеческое существо не может двигаться с такой скоростью и силой. Стало ясно, откуда пошло его прозвище, и правда, очень похоже на черного дракона. Возможно это и есть его магия, не удивлюсь, даже если начнёт извергать из уст огонь для полного эффекта. В кино такого не увидишь. Даже самые лучшие компьютерные спецэффекты - детская забава, по сравнению с настоящим сражением Чёрного дракона.
  Я в восхищении прижала руки к груди, сердце билось в таком бешенном ритме, что ещё немного и оно выпрыгнет из груди. Меня трясло то ли в ознобе то ли от напряжения, дышать стало трудно, тело пронзала дрожь и кидало в горячий пот. Мама дорогая! Такого прилива адреналина я не ощущала даже на американских горках. Да какие там горки. С подобным ничто не сравниться.
  Когда остатки нападающих дали дёру, а наши "ниндзи" бросились им вдогонку во главе с принцем, начала приходить в себя. Сразу же ощутила, что от пота стала мокрой насквозь. Жуть какая. В сауну ходить не надо.
  Меня дёрнули за руку, вернув к действительности. Осталось ещё несколько раненых, которым надо было оказать первую помощь. Чем я и занялась.
  Адреналин сошёл, и я почувствовала такую усталость, которой не ощущала даже проработав две смены без сна в интернатуре. Свалилась рядышком со своими больными и мгновенно отключилась. Моя нервная система не выдержала такого перенапряжения.
  Приходила я в себя медленно и болезненно. Голова раскалывалась от страшной боли, тело затекло от лежания в неправильной позе. Да ещё и кто-то назойливо пытался меня растолкать.
  С трудом открыла глаза и застонала, кажется, в голос. Мой кошмарный сон продолжался, даже хуже - началась самая страшная его часть - надо мной склонился сам человек в черном.
  Резко села, чуть не столкнувшись с ним лбами, Демон оказался проворным и вовремя отклонился.
  - Ты перевязывал раны? - спросил он холодно, с таким недоверием рассматривая, что тут же захотелось оправдаться, но страх сковавший при виде этого человека был сильнее, и я лишь таращилась на него, как загипнотизированная.
  - Он ещё плохо знает наш язык, - пришёл мне на помощь Стир, а я обрадовалась, что он жив.
  Пожилой воин присел рядом со мной и, ткнув пальцем в одного из моих пациентов, спросил, медленно произнося слова:
  - Ты это сделал?
  Я быстро кивнула, переводя испуганный взгляд с одного на другого. Может, не надо было о воинах заботиться? Что, если в этом мире выживает сильнейший, а раненых добивают и я нарушила все их законы.
  Стир по-доброму улыбнулся и добавил:
  - Нис, не бойся, ты всё правильно сделал, - его слова были обнадёживающими, но меня в холодный пот кинуло. Мужчина всё ещё считал меня мальчиком. Что будет, когда раскроется мой обман, даже подумать было страшно.
  Огляделась. На меня были направлены десятки глаз. Оказалось, все воины собрались возле моей живописной группы раненых и кто с улыбкой, кто с удивлением и добротой, на меня посматривали. Из всей группы моих "ниндзей" никто не погиб, что меня обрадовало.
  Черный дракон тоже присел рядом, облокотившись о дерево, и принялся изучать меня из-под ресниц.
  Его взгляд больше всего беспокоил. Чтобы как-то отвлечься занялась своими прямыми обязанностями: начала проверять пациентов. Только трое из них не нуждались больше в хирургическом вмешательстве. Остальным надо было бы зашить раны. Но чем и как? Был бы хоть какой примитивный инструмент.
  На ум пришли боевики про Рембо, те моменты, когда он сам себе зашивал раны обычной иглой и ниткой.
  "Почему бы и нет?" - решила я повторить подвиг не убиваемого борца за справедливость. Делать что-то надо, иначе люди могут просто умереть без оказания какой-либо помощи.
  Игла с ниткой нашлись у запасливого Стира, ему кое-как и объяснила, что хочу сделать. Сначала он сопротивлялся, не понимая и не доверяя мне, но постепенно сдался и даже стал помогать. Как позже он мне объяснил, здесь действительно не заботятся особо о раненых. Выживет - значит, выживет, нет - такова судьба. Как глупо и расточительно. Человеческая жизнь совсем обесценена.
  - А разве в отряде не положен хоть один лекарь? - спросила его, комкая слоги и еле объяснив суть вопроса.
  Он отрицательно покачал головой. Какие-то ненормальные у них нравы.
  Вместе мы разожгли костёр, притащили воды и поставили кипятиться. В воду я кинула найденные в лесу пару пучков ромашки да мяты, они подействует успокаивающе и снимут воспаление. Совсем ещё молодые, не зацветшие, но за неимением лучшего и это сойдёт. А молоденькие листья подорожника, обнаруженные рядом с поляной, размяла в кашицу, их можно будет после обработки приложить к ранам, как кровоостанавливающее. Пока мы занимались своими делами, оставшиеся целыми воины, приводили в порядок поляну. Они уносили куда-то трупы, я старалась не смотреть, и так к горлу каждый раз подкатывала тошнота, стоило лишь потянуть носом и уловить самый отвратительный приторно сладкий запах в мире, запах крови.
  Чтобы проводить операции, мне нужна какая-никакая, а хотя бы слабая анестезия. Найти бы опиумный мак или кустик конопли, чтобы использовать как наркоз, но кроме свежих побегов мяты да подорожника ничего не обнаружила. Что может расти в это весеннее время года? Ромашка как антисептик, а мята лишь действуют успокаивающе, и не погрузят пациента в нужный наркотический сон.
  В фильмах для этих целей употребляли спиртное, но здесь я ни разу не видела, чтобы кто-то пил.
  Пришлось вновь обратиться к Стиру за помощью. Он быстро смекнул, что мне нужно и в следующую минуту притащил какую-то деревяшку. Я удивлённо на неё воззрилась. По голове бить ею, чтобы отрубались? В таком случае потяжелей что-то надо. Тогда он на себе продемонстрировал, как её использовать. Больному просто сунули её в рот, чтобы мог зажать зубами и терпеть боль. И как в таких условиях работать?
  Но я всё же профессионал, потому собравшись с силами, попросила перенести самого тяжело раненного на светлое место, дала ему выпить получившегося ромашкового настоя. В него же опустила нитку. Иглу прокалила на огне.
  Только успела проговорить: "Ну, приступим!", как меня прервали. Принц неожиданно распорядился переместить всех раненых к себе в палатку. Не ожидала от него такого благородного жеста.
  В этот момент Дракон резко повернулся и поймал мой скептический взгляд, направленный на его персону и его глаза недобро сузились.
  "Мама дорогая! Не хватало, чтобы он догадался о моих пагубных мыслях на его счёт" - я взялась перебирать приготовленные для повязок тряпки, делая вид, что очень сильно занята.
  Когда последнего пациента переправили, я отправилась следом. Мне нужен был помощник и Стир молча последовал за мной. Дальнейшее превратилось в один сплошной кошмар.
  Начинали мы с того, что поили раненых приготовленным настоем, затем сунув им в рот "анестезию" в виде деревяшки, промывали раны. И только после всех приготовлений я принималась за операцию. Это оказалось настолько трудным делом без должных инструментов, и подготовки, что в перерывах меня саму можно было откачивать. Внутренние органы к моему облегчению ни у кого не пострадали. Всё-таки их странная броня была довольно крепкой, хоть и на удивление лёгкой. Что за материал понять невозможно, потому отнеслась к этому как ещё одной особенности странного мира. Я ж не могу знать, какие у них развиты технологии, а может эта броня сплошь из магии.
  Бой, казавшимся мне бесконечным, длился пару часов, а вот моя хирургическая деятельность весь оставшийся день. Вот это практика у меня! Такой ни у одного моего одногруппника точно не будет. Только толку от неё никакого. Чему я научусь в таких условиях? Швейное дело по живой плоти освою. Звучит даже жутко. Но всё же это лучше, чем оставить открытые зияющие раны. Представляю, какие у них после этого остаются шрамы, а то и инвалидность на всю жизнь.
  Всем раненым за день помочь не сумела, незаметно наступили сумерки, и я вынуждена была прекратить лечебный процесс. Одно утешало, воинов нуждавшихся в операции осталось не так много и все с лёгким ранениями, тяжелых я успела всех зашить. Завтра с самого рассвета продолжу, а сейчас - спать!
  Выползла из ставшей душной палатки еле живая, вдохнув полной грудью свежий воздух с облегчением стянула шапку и вытерла ею всё мокрое от пота лицо. Глаза слипались, потому я не сразу уловила вдруг возникшее напряжение. Воздух вокруг как будто замер, став концентрированным. Сонно огляделась и в туже секунду проснулась от испуга.
  На меня смотрели все воины со странными выражениями на лицах, как будто видели впервые.
  "Что происходит?" - сердце ушло куда-то в пятки. Меня объял прямо ужас, когда сообразила в чем дело. Инстинктивно прикоснулась к волосам, что рассыпались по плечам.
  Попятилась в палатку, приложив руки к груди в защитном жесте.
  "Мамочки! Что я наделала!"
  А ко мне уже приближался широким шагом человек в черном. Как приговорённая ждала своей участи, почти не дыша.
  Резким движением он выхватил шапку из моих ослабевших рук и прорычал в лицо:
  - Ты кто?
  Я пыталась ответить, но не смогла произнести ни звука, лишь открывала и закрывала рот, как выброшенная на берег рыба, с выпученными от страха глазами.
  Этот ирод схватил меня за плечи и встряхнул хорошенько так, что даже зубы клацнули, но я всё равно молчала.
  - Ты совсем запугал девочку! - пробасил неожиданно рядом командир отряда, до сего момента никогда не вмешивавшийся. - Оставь её сегодня. Завтра расспросишь. Видишь, еле на ногах держится.
  - На завтра она успеет придумать ответы на мои вопросы, - зло процедил Дракон и добавил, взяв меня больно за подбородок:
  - Ты мне скажешь сейчас или до завтра не доживёшь, - и в глазах его было столько льда, что я поверила сразу и безоговорочно.
  - Я не помню, - прохрипела несчастно, и тут меня прорвало, должно быть, порог страха перешагнула и теперь стало обидно, что меня трясли как грушу, а я, между прочим, жизни спасала его воинам:
  - Я не знаю, кто я! - прокричала ему в лицо. - Я шла по дороге, а ваши воины меня схватили...
  Дальше что говорить я не придумала, потому замолчала.
  - Это правда! - в который раз стал на мою защиту Стир. - Я много говорил с ним... с ней. Она не помнит даже своего имени.
  - Не помнит или скрывает? - протянул зловеще Дракон.
  Какой же противный! Чего прицепился?
  - Но я ничего плохого не сделала, - выдохнула устало-жалостливо.
  "Я измученная, я оперировала весь день, я хочу есть, я хочу спать, я хочу домой!" - так мне себя жалко стало, что слёзы сами собой покатились по щекам.
  - Откуда тогда ты знаешь, как помочь раненым? - наклонив голову на бок, не обращая внимания на мои слёзы, допытывался гад в чёрном, всё ещё крепко держа меня за ворот одежды.
  Пожала плечами. Какой проницательный оказался этот принц. Закрыла глаза, не в силах смотреть в чёрные омуты его глаз.
  - Зачем выдавала себя за мужчину? - переспросил он немного спокойнее.
  - Боялась, - еле прошептала и совсем повисла на его руке, ноги уже не держали.
  - Посмотри на меня, - другим, каким-то зловещим тоном проговорил принц, и я, даже не посмев сопротивляться, тут же взглянула ему в глаза.
  И вновь, мою голову, как и в прошлый раз, заволокло туманом, боль начала нарастать в висках, постепенно перебираясь в затылочную часть, а после и вовсе охватывая всю черепушку.
  Так же внезапно она и исчезла. Кажется, моргнула, и ничего уже нет.
  Чёрный дракон, наконец, меня отпустил. Но выражение его лица мне совсем не понравилось.
  - Связать её! - коротко бросил он, а меня передёрнуло.
  Вся съёжилась, когда ко мне кинулись воины, спеша выполнить приказ.
  - Ваше высочество! - пробасил командир умоляющим тоном и просительно поклонился. - Помилуйте! Как она сможет убежать? Еле на ногах стоит. Мы обязаны ей спасением наших солдат. Если бы не эта девчонка, половина из них сейчас была бы мертва.
  Чёрный злобно скрипнул зубами, но видно внял доводам разума.
  - Следите за ней в оба! - минуту помедлив, приказал напоследок и ушёл к ближайшему костру.
  "Злобное чудовище" - подумала ему вслед и с таким облегчением выдохнула, свалившись на пятую точку, что вызвала улыбку у командующего. Спать поползла к своему костру.
  - Тебе лучше будет в палатке, - с виноватым видом проговорил Стир, когда я собралась улечься на привычном месте.
  И я покорно поплелась внутрь. С этого момента моё пребывание здесь, думаю, сильно осложниться. Ну, что ж, тем скорее надо совершить побег.
  Улеглась у самого входа, как обычно постелив под себя курточку. За то время, что я в этом мире, она превратилось из красивой тёмно-синей в грязно серую с бурыми разводами. Не знаю, можно ли вообще будет вернуть ей первозданный вид.
  Быстро уснуть мне не дал мочевой пузырь, бросив бесполезные попытки с ним бороться, пришлось покидать тёплое местечко. Натянув курточку, стараясь не шуметь, отправилась справлять нужду в ближайшие кустики и чуть не наткнулась на часового. Пришлось обходить его по большой дуге, чтобы не заметил. А то ещё решат, что я сбегаю, крик подымут.
  Выбравшись на нужное расстояние от лагеря, только справилась со свои делом и повернула обратно, как услышала приглушенные голоса.
  Разговаривали принц, его хриплые обертона ни с какими не спутаешь, и командующий этой группой.
  Уловив обрывки разговора, напряглась. Речь явно шла обо мне. Другой девчонки в отряде не было.
  - Что-то с ней не так, - говорил принц.
  Вот, подозрительный, зараза! Чем я ему так не нравлюсь?!
  - Она немного странновата, но может это из-за потери памяти? - ответил собеседник. А мне на душе потеплело. Не все такие зловредные, как этот в чёрном.
  - Как эта девчонка могла потерять память? - заметил скептически Дракон. - Кто она такая, чтобы на неё тратить столь драгоценную магию?
  - А может не магия? Может, упала, ударилась головой... - предположил командир.
  - Ты сам-то в это веришь? - ехидно протянул Дракон.
  Как же он меня злил. Дотошный, гадкий, не верящий.
  - Я не смог её прочесть, - неожиданно добавил принц, а я напряглась. - У неё в голове словно и нет мыслей вовсе.
  - Может, и правда нет, - хохотнул здоровяк. - Бывают же девицы совсем без зачатков разума.
  - Нет, - протянул человек в черном.- Глазки умом светятся, и взгляд больно острый. Да и безмозглая, вряд ли, смогла бы так умело обращаться с ранеными. Очень она меня беспокоит. Может оказаться засланной, тогда лучше побыстрей от неё избавиться.
  Опять стало страшно. Завтра же сбегу.
  - Убить всегда успеем. А что если, девочка вправду попала в беду?
  - Будет немного жаль, - равнодушно бросил принц.
  Холодный мерзавец!
  - Асгард, - неожиданно назвал по имени Чёрного дракона командующий. - Давай не будем спешить. Пару дней последим?
  - Ты стал слишком мягок, - усмехнулся тот. - Женитьба не пошла тебе на пользу.
  - Желаю вашему высочеству, так же как я, встретить свою любовь и...
  Но принц не дал ему договорить.
  - Дугл, всё это чушь, любовь придумали поэты да песенники, а такой заржавевший романтик, как ты, во всё это верит...
  Далее я не стала слушать. Главное, что они не собираются меня убивать в ближайшие дни. А об остальном сама позабочусь.
  Пробираясь обратно к палатке задумалась, что имел ввиду принц, когда сказал, что не смог меня прочитать? Он что, телепат какой или менталист? Мысли читает? А думаю то я на родном языке, какое счастье, что Дракон его не знает. Волшебные зелья, ментальные воздействия, магия дракона, что ещё меня ждёт в этом мире?
  На утро встала совершенно разбитая, кое-как умылась оставленной в тазике водой и отправилась проверять пациентов. К моему величайшему удивлению, процесс выздоровления шёл невероятно быстро, раны выглядели так, как будто прошла как минимум неделя. Наверное, в этом мире регенерация тканей проходит намного быстрее, чем в нашем. Да и солдаты молодые, сильные. Ошарашено наблюдала, что раны довольно хорошо затягиваются и без антибиотиков. Но расслабляться рано, потому промыла всем ранения ромашковым настоем и перебинтовала чистыми тряпками. После обхода у меня появилась куча грязных от засохшей крови тряпок. Что с ней делать? Застыла в задумчивости. Проще спалить и дело с концом, а вдруг вновь понадобятся? Не рвать же одежду по новой. Устало потёрла глаза, и потащилась их стирать. Заодно будет время наедине с собой всё хорошенько обдумать.
  
  Глава 5
  
  Но мне не дали такой возможности. Стоило лишь появится из палатки, как рядом нарисовался человек в черном. Он подозвал одного из воинов и кивнул на кипу тряпок в моей руке, коротко приказал:
  - Займись этим!
  - Я сама! - запротестовала отчаянно, мотая и руками и головой. Не хватало, чтобы из-за меня у людей хлопот прибавилось. Никто не любит делать чужую работу.
  Но меня естественно никто не послушал. Воин взял осторожно из моих рук вещи и молча удалился.
  Зло посмотрела на Черного. Ох, и не нравится он мне! До чего же неприятный тип, не смотря на свою сногсшибательную внешность. Когда близко подходит, меня прямо волной смывает, дыхание сбивается, сердце пускается в безумный пляс, слух резко теряется, способность к мышлению пропадает напрочь. А в этих тёмно-карих глазах тонешь и тонешь, всё глубже идёшь на дно. В общем, ощущение точь в точь, будто под воду уходишь, сбитый с ног двухметровой морской волной.
  Ещё и зыркает так, что мурашки по коже. Ууууу, нелюдь!
  Поев каши, приготовленной Стиром, вернулась к оставшимся без должной медицинской помощи пациентам. И вновь принялась зашивать. Сегодня дело пошло быстрее. Раны полегче, да и сам процесс у меня стал получаться намного лучше. Приспособилась к походным условиям.
  К обеду проснулся мой самый тяжёлый пациент. Думала, что не выживет, утром его даже не стала будить, чтобы обработать рану, а он, проспав всё это время, очнулся бодреньким и на удивление живеньким. Совсем молоденький паренёк с раной через всю грудную клетку. Ещё немного и были бы повреждены жизненно-важные органы.
  Наклонилась над ним.
  - Как себя чувствуем? - спросила на родном языке, но тут же исправилась и медленно произнесла нужные слова на вновь приобретённом.
  - А я вас знаю, - неожиданно прохрипел он и растянул в улыбке потрескавшиеся с запёкшейся кровью губы.
  - Конечно, знаешь, - не удивилась я. - Я тут вам уже которую неделю дрова таскаю, воду, стираю, готовлю. Примелькалась...
  Я бы и дальше заговаривала ему зубы, размачивая и пытаясь снять прилипшую ткань с раны, как он добавил:
  - Вы - Алана!
  - Кто? - я удивлённо на него воззрилась, но тут в процесс вмешался Стир.
  - Нис, ты действительно её знаешь? - спросил он с надеждой.
  Когда мальчик кивнул, Стир ни слова не сказав, побежал из палатки. Чему это он радуется?
  Позже мне пожилой воин объяснил, что пока я спала, принц принял решение, если я так и не признаюсь, кто я такая, и кто меня подослал, то на рассвете следующего дня меня казнят.
  Подобная перспектива совсем не обрадовала. Потому я была особо благодарна юноше, что так внезапно встал на мою защиту "вспомнив".
  В палатку Стир вернулся уже с Чёрным драконом и командиром отряда.
  Я только успела обработать рану и перевязать чистыми кусками ткани. Увидев человека в черном, раненый паренёк подорвался, пытаясь сесть, чтобы должным образом поприветствовать начальство.
  Все остальные воины, что были в палатке, склонились в низких поклонах.
  - Тебе нельзя двигаться, - схватила его за плечи, не давая подняться.
  Этим лишь бы им все кланялись, а у человека может рана открыться. Сама я даже и не подумала, склоняться в почтительности.
  Грозно на меня глянув, Дракон жестом разрешил юноше лежать.
  - Ты знаешь эту девушку? - без предисловий спросил старый воин, подойдя к нам. - Повтори, что ты мне сказал.
  Мальчик, немного смутившись, кивнул утвердительно.
  - Где ты мог её видеть? - встрял в разговор всё такой же подозрительный принц.
  - Она дочь главного лекаря. Я видел её при дворе, когда проходил военную подготовку, - просто начал он, а я прислушивалась к каждому слову, и даже отличное знание языка не помогло, не могла понять, что происходит. Он никак не может меня знать. А мальчик продолжал, слегка заикаясь в волнении от повышенного к нему внимания:
  - Мне тогда было лет тринадцать, я закончил тренировку и гулял по саду. В беседке собрались принцессы, оставив свои туфельки у входа, а её, - он ткнул в меня пальцем, - в свои игры не принимали. Так она наловила ящериц и подкладывала принцессам в туфельки.
  - Не ящериц, а жаб, ящерицы больно прыткие, - ляпнула я совершенно непроизвольно, и застыла в испуге с широко раскрытыми глазами.
  - Откуда я это знаю? - спросила ошарашенно окружающих.
  Я не могла этого знать. Этого не может быть! Я Светлана Андреева, из самого обыкновенного русского города, из двадцать первого века. У меня брат Ванька на семь лет меня моложе, мама и папа геологи...
  Так откуда в моей голове такая отчётливая картина: маленькие изящные туфельки разных цветов и оттенков и торчащие из них головы земноводных, а потом визг и крики, и всеобщая беготня.
  Всё это вообще не укладывалось в моём сознании.
  - Ты начинаешь вспоминать! - радостно дёрнул меня за рукав Стир. - Значит, память скоро вернётся.
  - А?- только и смогла я выдавить, пребывая, мягко говоря, в шоковом состоянии.
  "Какая память? Куда вернётся? Это не моя память! Это не мои воспоминания!"- возопила мысленно, но вслух мудро не проронила ни слова. Только испуганно косилась на мальчишку, а он, как будто получив одобрение, продолжил дальше, улыбаясь во все тридцать два.
  - Она меньше всех была, да ещё и языка нашего не знала, вот принцессы и отказывались с ней играть, дразнили. Но эта упрямая такая, не давала им проходу. Какие только пакости не устраивала. Я специально за ней наблюдал, смеялся много.
  - И пропускал тренировки, - покачал осуждающе головой Стир, указывая на рану.
  Паренёк виновато потупился, но потом вновь что-то вспомнив, с энтузиазмом принялся рассказывать:
  - Однажды она натёрла камни купальни воском, и принцессы поскользнувшись, посыпались в воду, как ягоды, а эта сидела в отдалении и хихикала. Столько проблем она им создавала.
  Его болтовня явно приносила удовольствие окружающим, все заулыбались, разглядывая меня с интересом.
  И только принц был всё так же холоден, у него должно быть вместо сердца льдинка.
  - Она и сейчас нисколько не изменилась, - проговорил он зло и резко развернувшись, направился к выходу.
  До чего ж неприятный тип. Наверное, расстроился, что не удалось меня казнить. Точно, под маской принца - маньяк убийца.
  И так мне обидно стало за ту маленькую проказницу, что этот ирод не оценил её веселья, как за родную.
  Хоть это была и не я, будь я на месте той девочки, поступала бы точно так же со своими обидчицами.
  Это сходство наших характеров настолько ошеломило, что я встряхнулась мысленно, запретив себе об этом даже думать.
  Ещё мне очень повезло, что девушка, оказывается, тоже не знала языка. Тут главное, чтобы тот переводчик не вспомнил неожиданно, что пытался говорить со мной. Может всплыть тот факт, что я и её родного не знаю. Неизвестно насколько зелье магическое, может, оно учит только одному языку.
  Дракон у самого выхода из палатки неожиданно обернулся и спросил у молодого воина:
  - Как её хоть зовут, - на меня при этом даже не глянул. Чем я ему так не нравлюсь?
  - Алана, - улыбнувшись своим воспоминаниям, ответил тот.
  А меня тряхнуло, словно оголённый электрический провод в руки взяла. Алана - Светлана, Лана - меня всегда так звали. Происходило что-то странное и непонятное. Невероятные совпадения, странные воспоминания. Эта девочка, словно я в детстве.
  "Стоп! - воскликнула мысленно. - Это же та убитая принцесска, что так сильно на меня похожа! Иного объяснения быть не может! Вот почему этот воин меня узнал!"
  За всеми перипетиями я о ней совсем забыла. Что же это получается? Зачем я в этом мире? Прослеживается нехорошая закономерность, о которой совсем не хочется думать. Не верю я ни в какие высшие силы, пославшие меня сюда вместо неё. Мы с Ванькой совершенно случайно забрели в тот парк за воином. Я могла вообще развернуться и уйти домой. Бред! Нет никакой связи! Всего лишь совпадения! Или это другая реальность, в которой я была Аланой? И погибла столь рано... Но...
  Ничего не понимаю! В фантастических книжках обычно находится кто-то, кто объясняет героине, зачем она здесь, и вообще, как должна спасти мир. Почему мне до сих пор никто не встретился и не объяснил?
  Раз уж я попала в одну из этих сказочных историй, мне срочно нужен какой-нибудь сказочный провидец, что наставит меня на правильный путь. По быстрому спасу этот мир и домой. Не нравится он мне, совсем не нравится. Пока что я барахтаюсь, словно муха в меду, ничего не понимая.
  Если откинуть всю фантастическую ерунду, вернёмся к фактам.
  Мы с убитой девушкой похожи словно близнецы. Её тело исчезло, как только я оказалась рядом. Это должно о чем то говорить?! Закон сохранения энергии? Слегка его перефразируя: Если энергия из одного мира переместилась в другой, то и из другого мира энергия переместится в первый. Проще говоря: если в одном мире стало меньше на одно тело - в другом прибыло? И оба мира сохранили свою энергию? Получается, мы с Ванькой что-то нарушили, из-за этого тело дочери лекаря исчезло из этого мира и появится в моём. Но только мёртвое! Это что ж получается? Её тело там могут принять за моё?
  Какой ужас! Нет! Только не это! Что будет с моими родителями? А Ванька? А Серёжа? Он же меня похоронит и женится на Катьке.
  Подобные мысли вызвали злость и ревность. Нетушки! Назло Катьке вернусь и выйду замуж за Серого.
  А пока лучше о таком не думать. Может, здесь и не действуют никакие земные законы физики. Если здесь есть магия - должны быть другие законы. Эти мысли немного успокоили.
  И потом, дочь лекаря гораздо моложе меня, неужели, этого никто не заметил? Тот парнишка точно должен был удивиться, что я старше его. Судя по его рассказам, той девочке из воспоминаний могло быть не больше, чем ему.
  Пока что этому нет объяснения. Может, когда воину станет получше, он задумается, и мне тогда несдобровать?
  Пока я подтверждаю его слова. Дочь лекаря вполне себе может быть обучена искусству врачевания.
  Тут у нас всё сходится. Придётся какое-то время пожить под её именем.
  Интересно, что одета дочь лекаря была в красивые одежды, не зря я её принцессой обозвала. Может у них лекари редкость, потому и богатые. В этом отряде ни одного даже захудалого медбрата нет, а с ними воюет сам принц. Это наводит на мысли, что лекарь - редкая профессия в этом мире.
  Значит, они должны меня ценить. А этот Дракон избавиться всё норовит. Нет, что-то есть неправильное в моих рассуждениях.
  А может это для меня её одежды показались богатыми? Что я могу знать? Я-то видела всего лишь её, да воинов. У принца золотая вышивка на одеянии, но на нём походные одежды.
  Слишком мало у меня информации, чтобы делать выводы.
  Одно ясно: дочь лекаря убили на дороге, а я оказалась в не том месте и в не то время. Вот и влипла по самое не хочу.
  Мои предположения вскоре подтвердились. Вернувшийся из разведки воин доложил, что убитые на дороге люди действительно принадлежали свите дочери лекаря. Она направлялась во дворец к отцу, когда на них напали разбойники. Тела девушки так и не нашли.
  После этих слов воина, все дружно повернулись в мою сторону, а я сделала вид, что ничегошеньки из их разговора не слышала или не поняла, занимаясь своим делом.
  Моя персона подтвердилась -это хорошо. Теперь этот гадкий Дракон может перестанет ко мне цепляться. Но ещё одно меня тревожит, может быть такое, что дочь лекаря убили не просто так. Не обыкновенное разбойное нападение, а что-то большее? И не будет в таком случае грозить опасность и мне?
  Хотя, и так всё время грозит опасность, с тех пор, как попала в этот проклятый мир.
  И чем скорее я его покину - тем лучше. Осталось только выбрать подходящий момент. А это стало трудно, с тех пор, как меня рассекретили. Теперь больше не отпускали собирать дрова и к ручью за водой.
  Мне надлежало только безвылазно сидеть в палатке и врачевать. Даже такие, ставшие обычными, дела, как готовка и стирка, стали недоступны. Отлучиться из лагеря я могла только по потребностям организма или за травами. И то, последнее еле удалось отстоять.
  Закончив работу в импровизированной лечебнице, попросила Стира сопровождать меня к ручью.
  После двух таких тяжёлых дней чувствовала я себя ужасно грязной. Спутавшиеся немытые волосы, тело липкое от пота, про запах вообще молчу, сама себе противна. Мне бы горячую ванну, но довольствуясь малым, хотя бы просто вымыться и простирнуть одежду. Пожилой воин с пониманием отнёсся к моей просьбе. Одну меня всё равно бы не отпустили, а ему я больше всех здесь доверяла.
  И он меня не подвёл. Когда подошли к ручью, отошёл поодаль и сел ко мне спиной.
  Ещё больше прониклась к нему симпатией. Есть в этом мире и нормальные люди.
  Первым делом выстирала нижнее бельё и одежду, оставшись в одной курточке. Развесила на берегу, чтобы хоть немного просохло. По частям стала мыться сама. Полностью забираться в воду было не возможно, до того она холодная. Кое-как вымыла волосы - это оказалось самым трудным. Мыла, ни тем более чего-то похожего на шампунь, у них не было, потому пришлось использовать подручные средства. Кожу головы, по совету Стира, натёрла песком, чтобы избавиться от жирности. Смыв, поняла, что эффект получился довольно таки неплохим. Голова стала гораздо чище.
  Вымывшись, напялила на себя нижнее бельё и водолазку. Выстирала кое-как курточку, развесив, присела сушиться, благо солнышко было хорошее. Веки сами закрывались, меня разморило, как того кота.
  Всё стало казаться не таким уж и страшным. И в этом мире жить можно. Сколько женщине нужно для счастья? Это мужчины думают, что много. На самом деле - принять ванную бывает таким счастьем.
  Размечталась, улыбаясь весеннему солнцу, как неожиданно почувствовала чьё-то присутствие, совсем близко. Охватила такая тревога, что всякий сон, как рукой сняло. Подскочила испуганно озираясь. Стира не было на месте. Где же он?
  В тот же миг поняла, откуда взялась тревога. Чёрный дракон стоял совсем рядом и нагло меня рассматривал. И то, что я видела в его глазах, мне совсем не нравилось.
  Схватила первое, что попалось в руки, это была курточка, и прикрылась, насколько это было возможно. Принц проследил за моими действиями со странным любопытством.
  - Откуда у тебя эта странная одежда? - спросил резко, я растерялась на секунду, не ожидая сейчас именно такого вопроса.
  Ответ то я давно заготовила, было даже непонятно, почему мне до сих пор этот вопрос ещё не задали. Но в эту минуту под его пристальным взглядом, моя отговорка больше не казалась правильной. Делая вид, что смутилась, опустила глазки долу и промычала.
  - Сняла с убитого.
  Более дельного оправдания никак не придумала. Если сказать, что нашла на дороге - звучит ещё нелепее.
  Повисло молчание. Не решалась на него посмотреть, боясь прочитать в этих холодных глазах для себя приговор. Меня уже начала бить нервная дрожь, когда он вновь заговорил:
  - Ты не похожа на обыкновенных девушек...
  Невольно на него взглянула и замерла настороженно, приготовившись сопротивляться, нехорошо он на меня смотрел, что бы ни замыслил, легко не сдамся.
  - И это меня очень беспокоит, - добавил, рассматривая меня подозрительно сощурившись.
  Что ж он не хочет оставить меня в покое? Подошёл специально, когда я наиболее уязвима, раз неодета.
  Вот только он просчитался на мой счет. Может девица из их мира на моём месте покрылась бы красными пятнами от стыда и рванула в кусты, да я не из тех, кого так легко сбить с толку. Потому смотрела на него открыто и с явной неприязнью.
  - Вы всех убиваете, кто вызывает в вас беспокойство? - спросила смело, хоть у самой поджилки тряслись.
  На его лице промелькнуло что-то похожее на улыбку или мне показалось?
  - Мне не нравится то, что меня беспокоит, - зловещим голосом ответил он и сделал шаг ко мне, а я попятилась.
  - Ну, вы тоже не вызываете во мне симпатию, - брякнула обиженно.
  - Не нравлюсь? - переспросил принц и его брови взметнулись вверх, а на лице появилась такая сногсшибательная улыбка, что мне показалось, мир покачнулся.
  Несмотря на быстро уходящую из под ног почву, сумела из себя выдавить:
  - Нет
  Он хохотнул, окинув меня скептическим взглядом.
  - Ты первая девушка, которой я не нравлюсь.
  "Кто б сомневался! Эдакий красавчик! Дай мне немного времени, и я сколочу целый клуб анти фанатов!" - подумала, но вслух благоразумно ничего не произнесла. Пока он в хорошем настроении, не стоит доводить до плохого. Это может на мне неправильно сказаться.
  Всё-таки я разумная девушка, молодец, что промолчала, потому что в следующую минуту выражение его лица вновь стало холодным, а взгляд пугающим.
  - Не делай глупостей и с тобой всё будет в порядке, - предупредил он напоследок, и выразительно глянув на мои босые ноги, что не удалось прикрыть курточкой, развернулся и исчез в лесу.
  А я свалилась на травку, как покошенная. Начала бить мелкая дрожь, как будто от холода. Даже когда в ручье мылась, было не так зябко. Сердце колотилось как бешенное, норовя выпрыгнуть из груди. Это ж никакие нервы не выдержат столько стресса сразу. Мне был в тепло и покой, подлечится.
  Немного очухавшись, принялась натягивать на себя ещё сырые джинсы. Ничего, на мне высохнут. Это лучше, чем дрожать от страха перед всякими.
  Стир появился так же незаметно, как и исчез. Подождал пока я немного обсохла и мы вернулись в лагерь.
  В мои вылазки теперь всё время кто-то сопровождал. Приказ принца: "не спускать с меня глаз", выполнялся чересчур уж прилежно.
  Если бы он куда-то уехал, как в прошлый раз, когда на нас напали. Возможности убежать было бы больше. А то, стоит мне только показаться из палатки, как он неотрывно за мной следит. Прямо всевидяще око. И не знаешь, как от него избавиться.
  Придётся ловить любую возможность, что подвернётся. И на следующее утро мне показалось, что она появилась.
  Проснулась я неожиданно рано. Даже часовые ещё не сменились. А ночные уже не так зорко следили за обстановкой. И самое радостное - Дракона не было на месте. Он ускакал ещё ночью, я это отчётливо слышала. Самое время для побега.
  Стараясь не выдавать ни звука, выбралась из палатки. Теперь я не готовилась заранее, но вода и вяленное мясо, завёрнутое в листья дуба, всегда были в кармане наготове. Осторожно направилась в сторону ручья, куда обычно ходила в кустики и умываться. Когда поняла, что за мной никто не следит и не останавливает, углубилась ещё дальше и присела в ожидании. Если за мной кто-то идёт, а ходить эти "ниндзи" могут настолько тихо, что я могла и не услышать, то он обязательно на меня выйдет.
  Прождав пару минут, убедилась, что одна, и теперь решительно зашагала в сторону найденной ранее дороги.
  Продвигаться по лесу было безопасно, в случае, если поймают, можно сказать, что ходила за травами. Но, только вышла на открытую местность, стало страшно. Здесь меня легко увидеть. Дорога просматривалась со всех сторон. Осталось только мысленно молить судьбу, чтобы никто не заметил. Выйдя на дорогу, побежала, что духу. Чем дальше удалялась от леса, тем становилось спокойнее. Если успею перемахнуть через возвышенность, там меня уже не увидят и можно будет скорость снизить.
  И я почти добежала, как услышала конский топот. По инерции сделала несколько шагов вперёд.
  "Нет, только не это!" - взмолилась мысленно.
  С тех пор, как попала в этот мир, сбываются самые страшные мои предположения. Вот и сейчас мне навстречу неслась сама смерть в образе принца Чёрного дракона. Заметалась в панике, ища пути к спасению. Увы, их не было. Побежала назад, мало соображая, что делаю, главное от него подальше. От безысходности просто перебирая ногами.
  А всадник всё приближался, уже слышала топот копыт за спиной и тяжёлое дыхание лошади, ещё немного и он меня раздавит. Приблизившись ко мне принц, преградил мне путь, осадив лошадь. Боясь взглянуть, зажмурилась и замерла в ожидании неизбежного.
  О том, что он меня пощадит, даже мысли не промелькнуло. Но ничего не происходило.
  Открыла один глаз, затем второй. Его высочество смотрел на меня с презрением, но убивать пока не собирался. Уже хорошо.
  - Я же предупреждал тебя не делать глупостей, - произнёс он зло, сверля меня холодным взглядом сверху вниз.
  - Я не делала, - воскликнула с перепуга слишком уж возмущённо, а он неожиданно спрыгнул с лошади и в два шага преодолел разделявшее нас расстояние.
  Попятившись, в свою защиту проблеяла жалобно:
  - У нас с вами просто разные понятия о глупостях.
  - И куда же ты так спешишь? - от его слов и зловещего голоса мурашки побежали по телу, так, наверное, змеи шипят, предупреждая о нападении.
  - Домой, - ответила предельно честно. Врун из меня не очень. Мама говорит на лице всё написано.
  - Вот как? - переспросил он коварно и приблизил лицо так, что мы почти соприкоснулись носами. - Так ты вспомнила, где твой дом?
  И что на это отвечать: "Я из другого мира, отпустите меня дяденька"?
  - Нет, - тут же замотала головой. - Я просто иду к ближайшему человеческому жилью.
  - И зачем тебе это?
  Ощущение, что он что-то высматривает на моём лице, как врач косметолог. Сейчас вынесет вердикт: "Да у вас, дамочка, с кожей проблемы".
  - Попрошу о помощи, - ответила, отводя взгляд.
  - Попросишь помощи? Или надо передать добытые сведения? - протянул ехидно принц.
  И я вновь испугалась не на шутку.
  - Какие сведения? Вы это к чему? Ничего я не собиралась передавать. Да, что я могу передать?
  - Возвращайся в лагерь, - резко перебил он меня, совсем другим тоном, тем, что отдают приказы. - Или я сам тебя отвезу.
  Он сделал эффектную паузу, как будто я должна была что-то понять. Но, так как я ничего не поняла, продолжил:
  - Если я тебя привезу, все решат, что мы провели ночь вместе, - у меня волосы на голове от такого предположения зашевелились, а этот Дракон решил меня добить: - Учти, мои солдаты не особо обременены моралью. Когда поймут, что ты легкодоступна, медлить не будут. А я не стану их останавливать, если они решат развлечься за твой счет.
  У меня даже сердце замерло от нарисованной перспективы, и ком к горлу подкатил. Только и могла открывать и закрывать рот, захлёбываясь ужасом.
  А Чёрный принц, довольный произведённым эффектом, легко запрыгнул на коня, и, пришпорив, продолжил свой путь, на меня даже не оглянувшись.
  Отмерла лишь тогда, когда он полностью скрылся вдали.
  Врёт ведь, скорей всего. Не станут меня обижать его воины, всё-таки я им жизни спасла. Угрожает гад. И как может человек столь красивый внешне, быть таким отвратительным внутри.
  Может, плюнуть на угрозы и этого урода, да рвануть к порталу? Только далеко ли я успею добежать? Где то место, и далеко ли мне идти? Смогу ли добраться?
  Так не хотелось сворачивать с выбранного пути. Я не из трусливого десятка, но этот мир пугает меня своей непредсказуемостью.
  Больше всего страшило то, что принц может вернуться и поймать, тогда меня ждёт, возможно, что-то пострашнее казни.
  Тяжело вздохнув, побрела за ним обратно в сторону леса.
  Вернувшись в лагерь, обнаружила, что все спешно собираются. Складывают вещи, закапывают костры, готовят лошадей. До меня не было никому никакого дела. Только принц, заметив меня, окинул ледяным взглядом, да стражник, что был приставлен ко мне на эту ночь, зло покосился. Сделала вид, что не заметила. В конце концов, это не я пленницу прозевала, а он.
  - Что происходит? - спросила Стира, разыскав его в этой суматохе.
  - Ты где была? - взволнованно переспросил тот, но, не дождавшись ответа, продолжил: - Уходим! Принц отдал приказ сниматься, мы возвращаемся в Илидасс.
  - Куда? - переспросила я пришиблено.
  - В столицу, - взялся объяснять воин. - Сейчас наша помощь нужна императору.
  В столицу, так в столицу. Выбора у меня всё равно нет. Собирать мне было нечего, помогала тяжело раненым. В таком состоянии их лучше вообще не трогать, но кто меня будет слушать.
  Палатку свернули и погрузили на телегу. Получилась как подстилка для раненых. Туда и положили тех, кто не мог самостоятельно ехать на лошади.
  Стир для меня тоже подвёл коня. Объяснила ему, что никогда верхом не ездила и буду только обузой. Села на краешек телеги, так и мне сподручней, и за больными наблюдение.
  Стоило лишь более-менее удобно устроиться, как отправились в путь. Ехать на телеге то ещё дело. На каждой кочке подпрыгиваешь, трясёт, качает. Пятая точка начала болеть, только выбрались из леса.
  Поездка была монотонной и тоскливой. Кое-как вмостившись, улеглась и под стук колёс задремала.
  Сколько я проспала, не знаю, очнулась от неожиданной остановки. Сонно огляделась вокруг и вдруг поняла, что помню это место. Мы стояли на том самом месте, где я когда-то обнаружила карету. Подскочила как ужаленная. Отсюда же рукой подать до портала!
  Принц отдал приказ хорошенько обыскать местность. Под предлогом поисков я тоже соскочила с телеги и пошла в сторону небольшой посадки, что тогда показалась мне лесом. Когда меня Стир окликнул, изобразила жестами, что хочу в кустики. И он кивнул, разрешая. Пошла быстрее. Только бы добраться до того места. Возможно, до моего спасения совсем близко, этот бред скоро закончиться и я буду дома. Спасительная мысль придала ускорения.
  Поляну, с которой я попала в этот мир, нашла довольно скоро. Вокруг поломанные ветки, смятая по кругу трава. Всё точно так же, как я помнила. С одним только отличием: смерча не было. Даже лёгкого ветерка не наблюдалось.
  Когда шагнула в смерч он, за мной сразу же закрылся. Значит, должно быть что-то, что его открывает. Принялась ползать по поляне, выискивая хоть какую-то зацепку.
  Может, его открывает человек? Или нужно обладать особой магией? В досаде стукнула по земле кулачками. Что мне делать?
  Вскочила, обежала вокруг. Может я просто чего не заметила? Какой-нибудь рычажок? Но вокруг только деревья, кусты, трава.
  Закрыла глаза, пытаясь вспомнить, как всё происходило. Я брела за Ванькой, глядя себе под ноги. Ну почему не смотрела вперёд? Тогда заметила бы, как воин сотворил портал или ещё что-то в этом роде.
  Врата в иной мир открылись для воина, а мы с братом, как два простофили, полезли, куда не просят.
  Или воин был приманкой? Для братца? Тогда получается, портал открылся для него, а я за ним рванула и случайно угодила? Может, это Ванька тот самый герой, что должен спасти этот мир. И уже, небось, повстречал провидца, что расскажет ему будущее? Как тогда я смогу вернуться назад?
  Ответов на мои вопросы не было, последняя надежда на спасение прямо сейчас угасла. Остаётся одно - стараться выжить в этом мире и попутно искать Ваньку.
  Побрела назад к ставшими уже почти своими воинам. Что дальше делать не представляю. Так тошно на душе стало, так тоскливо.
  У телеги меня поджидал принц. Ну, конечно! Как же без него!
  - Вспомнила что-нибудь? - удивил он меня вопросом. Мысли совсем другим были заняты.
  Покачала головой отрицательно, сейчас не хотелось ни с кем разговаривать.
  Взобралась на телегу и свернулась калачиком. Уснуть и проснуться бы дома. Честное слово, целый бы роман написала о похождениях в чужом мире. Только самой никак не охота участвовать в этих приключениях, тем более, что они совсем не весёлые.
  Ни магии мне никакой не дали, ни сил всяких и друзей верных. Даже принц и тот изверг. Что за невезуха?
  Вскорости мы вновь тронулись в путь. И опять бесконечная дорога.
  Останавливались на ночлег в небольших селениях. Ночевали обычно то на сеновалах, то под открытым небом. Меня мало что волновало. Слушала лишь внимательно и старалась впитывать всю услышанную информацию. Это самое важное в моих условиях. Чем больше я буду знать об этом мире, тем проще будет ориентироваться. Особо прислушивалась, когда речь заходила о магии. Но дельного пока ничего не узнала.
  В какой портал меня утянуло? Есть ли ещё места с такими же? Он открывается в определённый день, в нужное время? Или есть магия способная его открыть? Этого мне пока никто не мог рассказать.
  Наконец мы добрались до ближайшего города. Здесь принц решил оставить раненых, что не могли передвигаться на лошадях и далее скакать быстрее. Это был хороший повод и мне остаться. Я прямо загорелась идеей. Пусть городок в нескольких днях пути от места портала, но всё же ближе, чем столица, в которую мы направляемся. Да и устала я порядком находясь всё время под бдительным присмотром.
  Как бы так провернуть дело, чтобы и меня здесь оставили?
  Подошла к Стиру с этим вопросом. Он удивлённо на меня воззрился, а потом посоветовал спросить об этом у принца. Вот уж к кому не хотелось идти на поклон. Злость такая накатила. Не в том возрасте я чтобы отпрашиваться. Даже у мамы лет десять уже не спрашиваюсь. А тут...
  Но делать нечего. Сбежать не удастся, потому спрятав всё своё раздражение поглубже, с самой милой улыбкой попросила аудиенции у Дракона. Этот гад заставил меня прождать в тесном коридорчике гостиной, где мы тогда остановились, пока сам изволил обедать.
  Моё состояние на тот момент, когда меня, наконец, провели в его покои, было словно у закипевшего чайника. Вот-вот крышу сорвёт. Но я держалась. Зубки сцепила, искусственную улыбочку на лицо.
  Принц восседал за столом всё ещё заставленным разными блюдами. А нас с воинами кормили кашей с редко попадавшимися кусочками мяса. Старалась не смотреть на это изобилие. Запахи доносились такие умопомрачительные, а я этой кашей запихивалась. Всё против меня.
  Поклонилась, как приветствовали его воины, правда не особо низко, на что сразу же услышала ехидное:
  - Ты с памятью и манеры растеряла?
  Откуда я могу знать их этикет? В лесу его мало манеры интересовали, а тут надо же, вспомнил. Как же не люблю таких людей. И почему у тех, кто имеет власть, совесть полностью отсутствует?
  
  Глава 6
  
  - Мне казалось, придворные дамы впитывают этикет с молоком матери, - продолжил он всё так же язвительно. Сделав вид, что что-то вспомнил, добавил: - Ах, да, ты же не была много лет при дворе.
  Моё терпение и так на пределе, а он ещё и издевается. Сверлила пол ненавидяще, не поднимая взгляда. Боюсь, если гляну на этого сатрапа, прочтёт все мои эмоции на лице.
  Не дождавшись от меня никакой реакции, принц, наконец, спросил:
  - Зачем пришла?
  Кланяться больше не стала, раз уж меня за это раскритиковали, не стоит и пробовать, потому сразу приступила к делу:
  - Я слышала, что вы оставляете раненых в этом городе?
  Он лишь опустил ресницы, подтверждая мои слова и уже более решительно продолжила:
  - Хотела бы остаться с ними, так, как воинам нужен постоянный уход, а я лучше других разбираюсь в лекарском деле.
  - И язык быстро учишь, - тут же вставил драконистый паразит, заметив, что я уже хорошо говорю.
  А я прикусила тот самый язык, за который меня никто не тянул, и ответила сдержано:
  - Я много тренируюсь.
  Он хмыкнул и вышел из-за стола.
  - Значит, хочешь остаться и оказывать помощь раненым? - переспросил, подойдя ко мне.
  - Да, - ответила скромно, изображая милую кроткую девушку.
  Я вообще тихая, впечатлительная барышня, нежная и ранимая. Отпустил бы ты меня подобру-поздорову. А то если меня разозлить и по башке лопатой могу, не посмотрю на то, что принц. И не таких обламывала, были у нас пациенты с манией величия.
  Правда, с этим шутки плохи, чуть что, сразу за меч хватается. Вот и стою, молчу, бедняжку невинную изображаю.
  Дракон взял меня за подбородок и поднял лицо, вынуждая смотреть ему в глаза.
  - Не верю, - заявил презрительно. - Ни единому слову твоему не верю.
  Тоже мне, Станиславский...
  - А вот почему ты не хочешь так упорно вернуться к отцу - вопрос интересный, - протянул, сверля меня недобрым взглядом. - Боишься разоблачения?
  - Не боюсь, - ответила с вызовом, - Здесь только вас нужно бояться. По сравнению с вами все остальные люди - кроткие овечки.
  - Правильно, - подтвердил неожиданно принц. - Пока ты меня боишься - ты живёшь. На этом и закончим.
  Он резко меня оттолкнул, попятилась, чтобы не упасть.
  - С этого дня ты будешь ехать рядом со мной, и всегда будешь в поле моего зрения, до того момента, пока королевский лекарь не подтвердит того факта, что ты его дочь.
  Перспективка меня совсем не обрадовала. Перед ним маячить, так чего доброго и жизнь моя станет совсем короткой. А я столько всего ещё не сделала.
  - Но я не умею ездить на лошади! - заявила возмущённо, ища хоть какой-то предлог для отказа.
  - У тебя есть время до завтрашнего утра, чтобы потренироваться, - улыбнувшись, словно крокодил добыче, принц распорядился, чтобы меня проводили в конюшню.
  Знала же, что добром это не кончиться. И зачем к нему попёрлась?
  Около конюшни меня уже поджидал Стир.
  - Почему вы здесь? - спросила немного раздражённо, всё-таки не удалось сдержаться, после содержательного разговора с принцем.
  - У меня приказ: научить вас верховой езде, - ответил тот просто.
  Смущённо улыбнулась, воин ни в чем не виноват, не стоит выплёскивать на него гнев, предназначенный другому человеку. Потому послушно последовала за мужчиной в небольшой загон, где и будет проходить процесс обучения.
  Лошадку мне выбрали самую смирную, первым делом накормила её морковкой, видела в кино, что это самый верный способ познакомиться с животным. Она схрумкала молча, и я обрадованная тем, что так легко удалось наладить с ней отношения, тут же в порыве энтузиазма взялась за учёбу, но после первых же попыток залезть на вредную скотинку поняла, что всё не так просто, как казалось.
  Каждый раз, стоило мне задрать ногу, чтобы перекинуть через седло, лошадка делала шаг в сторону. После того, как я пару раз свалилась на землю, она заржала. Нет, не так как ржут кони, она точно смеялась надо мной. Причем и Стир и конюх её в этом поддерживали.
  Мне за одни вечер нужно научиться ездить верхом, а они веселятся за мой счет.
  - Ну, погодите! - пригрозила я этим троим во главе с непослушной кобылкой.
  Злость вдохновила на подвиги и теперь с первой попытки забралась в седло.
  Воин одобрительно кивнул и процесс обучения продолжился.
  - Стир, - начала я, когда перестала сваливаться на бок, каждый раз норовя выпасть из седла. - А когда на вас напали там в лагере, Чёрный дракон применил свою магию?
  Этот вопрос меня давно беспокоил. Если они называют магией отличные боевые способности человека, то собственно, не такой уж этот мир и магический. Я тогда тоже могу считаться со своими врачебными навыками - магическим целителем.
  Но ответ мужчины меня одновременно разочаровал и заинтересовал.
  - Если бы принц применил магию, - ответил он. - Никого не осталось бы в живых. Магия Чёрного дракона не различает своих и чужих, потому вдвойне опасна.
  - А как она проявляется? - не отставала я.
  - Лучше тебе не знать, - коротко бросил воин и больше к этому разговору не хотел возвращаться. Пришлось довольствоваться малым.
  До самой темноты я ездила по кругу небольшого загона. К концу у меня уже неплохо получалось хотя бы держаться в седле.
  О том, что мои усилия не прошли даром, поняла на утро следующего дня. Вся нижняя половина туловища изрядно ныла. Еле встала с постели, морщась от боли. К отбитой пятой точке прибавилась крепатура. Передвигаться могла только в раскорячку, с ужасом думая о том, что сегодня ещё предстоит целый день скакать.
  Несмотря на огромное желание, просить принца позволить мне ехать на телеге или остаться, даже думать об этом не стала. Моя гордость не выдержит ещё одного унижения. Потому кряхтя и морщась, взобралась на лошадку.
  - Едешь рядом со мной, - коротко бросил драконистый изверг и дал команду выдвигаться.
  Первые несколько минут я, думала, умру, но оказалось это только начало, и умереть мне захотелось сильнее, когда мы выехали из городка и увеличили скорость.
  За своими мучениями я плохо запомнила дорогу. Лишь хорошо изучила круп и хвост лошади принца. Яркими пятнами остались счастливые моменты привалов. Я сваливалась с лошади на травку, с блаженным стоном раскидывая конечности в стороны, на манер морской звезды и мгновенно отключалась. И было совершенно наплевать на то, что происходило вокруг. Даже если бы началось рядом со мной сражение, не пошевелилась бы, прикинувшись мёртвой, что почти соответствовало действительности.
  Засыпала я моментально и спала без сновидений, словно проваливалась во тьму.
  Лишь на четвёртый день я начала видеть окружающее, когда боль в мышцах стала терпимее. С удовольствием рассматривала с пробивающейся весенней зеленью поля и долины, кое-где жёлтые пятна ранних цветов, леса ещё серые, но уже оживающие с первыми ярко-зелёными листочками. Запахи в воздухе носились будоражащие, пробуждающейся от зимней спячки природы. Дышалось легко и приятно. Если бы ещё это была дорога домой, я была бы счастлива. Уже начала заботится о себе и о лошадке самостоятельно. До того, кашу мне под нос подсовывал Стир, он же чистил кобылку.
  Я была ему благодарна от всей души, но на слова сил не хватало.
  Когда проезжали небольшие деревеньки, с любопытством стала рассматривать местных жителей, всё больше уверяясь, что попала в средневековье. Мужчины были одеты в что-то наподобие длинных туник и штанов. А женщины в платьях с юбками по щиколотки. Правда, цвета одежд оставляли желать лучшего, всё больше серые, мрачные. Единственные отличия - яркие пояса на мужчинах, ленты и цветастые передники - на женщинах. Позже на привале мне Стир пояснил, что цвет поясов и лент соответствует клану, к которому принадлежит то или иное поселение. Сейчас мы проезжали земли второго принца Аслека Снежного барса и пояса на жителях были белые с синим рисунком. Смотрелось очень красиво. Я даже себе хотела такой выпросить, но старый воин меня вовремя остановил, предупредив, что это очень не понравится Чёрному дракону, а он и так, мягко скажем, меня не любит. Отложила приобретение красивого пояса на обратный путь, я не сомневалась в том, что всё равно поеду к порталу и вернусь в свой мир. Вера в себя - движет горы.
  Потому принялась выспрашивать про Снежного барса и его магию. Судя по имени, он может обращаться в барса, но Стир и тут отрицательно покачал головой.
  - Он творит магию, не превращаясь в дикого животного, а вызывая его дух. Иногда Снежный барс бродит по ночным улицам города, вселяя в жителей страх и ужас. Он может подкрасться незаметно и выведать все ваши тайны.
  Магия второго принца является одной из сильнейших, с такой магией звёзды предрекали стать правителем, но его судьба распорядилась по-другому. Старший брат Аскед Мудрый лев был избран кронпринцем - тем, кто наследует престол. А второй принц мог выбрать себе путь воина или учёного, путешественника или провидца, мага или казначея.
  - А какой путь выбрал Барс? - спросила, увлекшись разговором.
  Стир немного замявшись, ответил:
  - Он самый богатый человек империи, за исключением императора.
  Ух ты, у них тут тоже свои миллионеры имеются.
  После этих слов отъехал от меня подальше, не желая продолжать разговор.
  А я так и не успела расспросить, что же за магия у кронпринца. Хотя, судя по его имени, немного понятно. Наверное, чересчур умный.
  Всю дорогу Чёрный дракон ни капли не обращал на меня внимания, и это начинало злить. Оставил бы меня в городе и хлопот меньше, так нет же, потащил за собой.
  По мере приближения к столице в сердце нарастала тревога. Что там будет? Признает ли меня отец девушки. Одно дело обманывать посторонних людей, но папочка вряд ли не узнает своё ли перед ним чадо. И уж тогда этот чёрных гнобитель не упустит шанса помахать мечом.
  На окраине города теснились небольшие домики, деревянные или глиняные с соломенной крышей. Кругом царила бедность и нищета. Но по мере того, как мы продвигались вглубь, дома становились добротнее, выше и богаче. Так же как и одежда на жителях. Разбитые телеги сменялись изящными каретами.
  Одно было неизменно - столица встретила нас совсем не дружелюбно.
  Где толпы людей на улицах, приветствующих воинов вернувшихся с похода? Где цветы под ноги и лавровые венки? Восторженные крики и приветствия?
  По мере приближения кавалькады во главе с Чёрным драконом, люди с улиц бросались в рассыпную, словно мыши завидев кота.
  Не только мне он не нравится. Плохая у него видать слава, раз народ бежит в страхе.
  Столица растянулась на несколько километров, потому путь к дворцу занял целый день, и в центральные ворота мы въезжали уже в сумерках.
  Дворец я себе представляла как огромное здание с башнями и куполами, как в фильмах или сказках. Но то, что предо мной предстало, превзошло все ожидания и вызвало восторг.
  Дворцом они называли целый небольшой городок из трёх и двух этажных особняков, обнесённый огромной стеной, которая была огромна не только в высоту, но и вширь, являясь надёжной защитой. Сверху на стене стояли стражники. Бежать отсюда будет намного сложней, выход всего один - через ворота. Это обстоятельство огорчило, но вскоре я забыла обо всём на свете, поглощённая красотой увиденного.
  Дома поражали своими размерами и окраской. Только после того, как увидела дома Снежного барса, поняла их удивительную раскраску. Принадлежность дома тому или иному принцу или вельможе обозначалась на всех постройках. Так особняки Снежного барса были белыми с тёмно-синим рисунком. Это смотрелось настолько красиво, что я не могла сдержать своих эмоций, вертя головой во все стороны.
  Увидев оранжевые дома с коричневым и золотым узором, тут же прицепилась к Стиру с вопросами.
  Он по доброму улыбнулся, видя мой горячий интерес и ответил, что эти особняки принадлежат кронпринцу. Невольно посмотрела на Чёрного дракона. Интересно, как выглядят его дома?
  Вскорости мне это пришлось увидеть. Практически доехав до центра, мы неожиданно свернули с прямой дороги. Пожилой воин объяснил, что принц распорядился отвезти меня в свой дом.
  Что ещё за дела? Всю дорогу тряслась в тревоге встречи с папочкой и что это получается? Зачем этот демон потащил меня к себе? Недолго думая, догнала его на дороге и выпалила в испуге:
  - Почему мы свернули? Вы не собираетесь отправить меня к отцу? - я была возмущена до предела.
  Он даже не посмотрел на меня, продолжая с невозмутимым видом продвигаться дальше.
  Догадалась, что мы въезжаем во владения Дракона по цветам зданий и вновь была ошеломлена неземной красотой. Чёрные с золотым рисунком. Никогда не думала, что этот цвет может смотреться так красиво.
  Стоило нам спешиться, как его высочество, наконец, обратил на мою скромную персону внимание, окинув презрительным взглядом, процедил сквозь зубы:
  - Собираешься в таком виде предстать перед отцом?
  В его словах было столько яда, что я хотела возразить. Но что-то меня остановило. Я ведь ничегошеньки не знаю о здешних нравах. Вдруг выкажу неуважение, явившись в такой одежде. Потому молча отошла от принца подальше.
  Воины, простившись, быстро разъезжались. К моему сожалению даже Стир куда-то укатил, и я осталась одна посреди двора, не зная, куда идти и что делать. Двор был круглым, со всех сторон окружённый домами. Дракон скрылся в самом величественном особняке в три этажа, с красивыми башнями и арочными окнами.
  Наконец ко мне подошла служанка и вежливо присев попросила идти за ней. Со мной обращаются как с важной гостьей - это уже хорошо. Засеменила следом. Меня провели к небольшому дому в противоположной стороне от главного здания, в просторную комнату на втором этаже.
  С облегчением выдохнула, чем дальше от того демона - тем лучше я себя чувствую.
  Комната была отделана в светло-серых тонах и обставлена просто, без всякой вычурности. Небольшая кровать под балдахином, журнальный столик возле неё, шкаф и две огромные подушки на полу, должно быть, вместо кресел и камин. Огонь в нём уже горел, согревая пространство вокруг.
  Но самое первое, что бросилось в глаза - зеркало во весь рост. Сколько я уже себя не видела, отражение в воде не считается. Сейчас я, небось, выгляжу не лучшим образом. Пребывание в лесу и так отвратительно сказалось на коже рук, от холодной воды она стала обветренной и шершавой. При должном уходе это поправимо. То, что я похудела и так понятно, джинсы в последнее время сползали, приходилось подвязывать верёвкой.
  Как только служанка вышла, решилась на себя взглянуть.
  Но, подойдя вплотную и увидев своё отражение, замерла в испуге. На меня смотрела я, только восемнадцатилетняя! И сразу же всплыл в памяти образ убитой девушки. Вот почему никто не заметил между нами разницы. Её просто не было!
  Кожа лица, несмотря на трудные условия проживания в последние дни, была нежной, упругой и бархатистой. Всё ещё не веря провела пальцами по щеке. Волосы стали намного лучше, как в юности, пока я не перепалила их, экспериментируя с различными красками. Что происходит?
  Стоп! В тот момент, когда мёртвая девушка исчезла, каждую частичку моего тела обдало холодом! Если сопоставить это с преображением моей внешности - выходит я получила её молодость.
  Жуткий способ омоложения! В этом была какая-то магия, пока не понятная, но страшная. И хотела бы я знать, кто со мной такое сотворил. Стать вновь юной, конечно же, неплохо. Но тут же возникает куча проблем. И главная - что скажет Серёга по возвращении? В каком салоне красоты я побывала и что с собой сделала?
  Хотя, может, когда вернусь в свой мир, всё вернётся на свои места? Одни вопросы, и так мало ответов.
  Дабы отвлечься от тревожащих мыслей, прошлась по комнате и выглянула в окно. Оно выходило в сад с плодовыми деревьями, красивыми каменными тропинками и шарообразными кустарниками.
  Но что мне больше всего понравилось во всем доме - огромные подоконники. Такие, что можно было не просто усесться, а с комфортом. А если уложить на них подушки, да сесть с любимой книгой... Я даже немного размечталась.
  В этот момент в дверь постучались и в комнату приволокли огромную бадью с горячей водой. Служанки сложили рядом ванные принадлежности, какие-то пузырьки с цветной жидкостью. Неужели мыло? У меня даже руки затряслись от предвкушения.
  Уложив на кровати халат и длинную ночную рубашку, прислуживавшая девушка присела и молча направилась на выход, за ней, закончив приготовления, мою комнату оставили и другие.
  Как только за ними закрылась дверь, я принялась судорожно раздеваться. Скинув с себя ставшую ненавистной одежду, с таким наслаждением залезла в воду, что даже застонала вслух.
  Неземное блаженство! Стараясь не обращать внимания на своё омолодившееся тело, прикрыла глаза от удовольствия и позволила себе, впервые за всё время пребывания в этом мире, расслабиться.
  Жить всё-таки хорошо! Что женщине нужно для счастья? Колье с изумрудами? Нееееет! Ванная с пенкой!
  За неимением пенки пойдут и травы. В принесённых пузырьках оказались какие то пахучие жидкости и я недолго думая, влила их в воду. Комната наполнилась ароматами цветов.
  Нежилась я воде, пока та не стала остывать. Ужасно не хотелось вылезать, но мне ещё предстояло постирать свою одежду. Отдавать её в руки слуг принца не хотелось, вдруг выкинут. А мне в ней ещё домой возвращаться. Потому с неохотой выбравшись, накинула халат и принялась за стирку.
  Развесила сушиться на решётке, да на углах камина, рассудив, что за неимением лучшего, сойдёт и так.
  Только закончила с постирушкой, как мне принесли ужин. Одна из служанок, увидев развешанные вещи, испуганно на меня посмотрела и принялась бормотать, что мне не нужно было этого делать, хозяин будет в гневе.
  Я сделала вид, что не поняла из её тирады ни слова. Улыбнулась и махнула ей рукой, жестом выражая, что все свободны. Но девушка оказалась слишком преданной хозяину. Не послушав меня, она рванула к камину и принялась собирать мои вещи.
   - Нет, нет! - крикнула ей, подскочив. - Оставьте это здесь!
  Она удивлённо оглянулась, но даже и не подумала остановиться. Это меня разозлило. Подошла и самым наглым образом выдернула у неё из рук свои шмотки. Сделав злобную мордашку, указала ей пальцем на выход.
  Служанка поклонилась и принялась мне объяснять, зачем забирает вещи, выговаривая слова медленно и помогая жестами, думая, что я плохо знаю язык:
  - Я постираю и верну.
  - Нет! - заявила ей резко. Вся эта ситуация начинала выводить и вновь указала на дверь.
  Девушка с понурым видом поплелась к двери, бормоча себе под нос:
  - И что я теперь скажу старшей горничной? Влетит от этой старой ведьмы. Что за гостья такая? Сама заботится о своих вещах? У хозяина странный вкус...
  Всё это я слушала, стараясь скрывать эмоции. Очень интересно, что ещё я могу услышать от прислуги, уверенной, что я её не понимаю? И лишь последняя фраза меня очень заинтересовала. При чем здесь вкус хозяина? Судя по прозвучавшему намёку, меня принимают, самое меньшее, за подружку принца. Что у них за нравы?
  Неприятная ситуация. Хотя, мне то что, я тут надолго оставаться не собираюсь.
  Потому с легким сердцем, лишь закрылась за прислугой дверь, я приступила к позднему ужину.
  Проголодалась я основательно. Последний раз мы ели ещё в дороге, и то перекусили вяленым мясом, да запили водой, вот и вся еда. А сейчас передо мной было просто таки изобилие блюд и даже вино в бокале. Что вино определила по запаху. И он был умопомрачительный! Вино оказалось малиновым и с таким изысканным сладко-свежим вкусом, что я растаяла, стоило лишь раз пригубить.
  Этот мир не так уж и плох! - подумала довольно, приступая к трапезе.
  И еда оказалась на уровне! Не хуже чем в наших самых дорогих ресторанах, а то и лучше. Хотя, возможно я предвзята, вяленое мясо да каши настолько приелись, что любая еда мне сейчас показалась бы райской.
  Налопавшись так, что живот заболел, взяла бокальчик с вином и залезла на подоконник, предварительно постелив туда подушки, и принялась смаковать божественный нектар. Жизнь с каждым мгновением казалась всё прекраснее. Ночной воздух и превосходное вино сделали меня совсем счастливой. Сюда бы ещё Серёгу...
  
  Глава 7
  
  Ненароком замечталась.
  И словно воплощая мою мечту в жизнь, на одной из дорожек сада появилась парочка. Мужчина держал даму за ручку и они медленно приближались к моему окну. Когда света из окна стало достаточно для того, чтобы разглядеть гуляющих, сразу же узнала Чёрного дракона. Девушка, вышагивающая с ним, показалась мне хорошенькой. Высокая, ростом лишь ненамного ниже принца. Тёмные волосы, овальное личико, ровненький носик. Больше я рассмотреть не могла, но и этого было достаточно, чтобы понять, что она красотка.
  С интересом принялась наблюдать. Они о чём-то тихо переговаривались, девушка практически не поднимала взор, опустив голову. Что он ей такое говорит?
  Надо же, неужели нашёлся человек, который любит этого узурпатора. Или может он угрозами заставил бедняжку принимать его ухаживания? С этого станется!
  Хорошо сижу. Мне бы ещё попкорна и колы, и картина была бы идеальной. Хотя вино к просматриваемому сейчас "фильму" больше подходит.
  Еле успела сделать глоток и чуть не закашлялась, принц неожиданно взял девушку за подбородок и поцеловал, а я замерла на подоконнике, захваченная врасплох захлестнувшими эмоциями. Слишком уж как-то эротично у Дракона получалось, у меня дыхание сбилось, даже представить боюсь, что творилось с девушкой. Всё моё существо жаром обдало. И в животе поселилось захватывающее ощущение, как при полёте вниз на качелях. Может это ещё одно проявление его магии?
  Сидела с гулко бьющимся сердцем, боясь пошевелиться, чтобы эти двое там внизу меня не заметили.
  Да что ж такое? Все эти маги с ума свести могут.
  Когда принц её, наконец, отпустил, мне тоже стало легче. Испытала лишь удивление, после такого горячего поцелуя должно последовать нечто иное, а парочка меж тем, просто продолжила разговор, удаляясь по тропинке.
  "Фуууух!" - вытерла выступившую испарину. Ощущения, как будто триллер эротический смотрела, и в самый напряжённый момент в комнату вошла мама. Стыдно стало, что подглядывала за влюблёнными, хотя я не специально. Девушка его даже не обняла, так и стояла, руки по швам. Наверное, не очень-то он ей и приятен.
  Допив бокал залпом, поспешно слезла с подоконника. Облачилась в принесённую ночную рубашку и улеглась спать. Как приятно, наконец, прилечь на мягкую постельку, вкусно пахнущую свежестью. Несмотря на взбудоражившую увиденную сценку, уснула я быстро, утомлённая слишком долгим днём.
  Следующим утром проснулась от шороха. Служанки принесли завтрак, таз с кувшином для умывания и одежду для меня. Платье, к моему удивлению, нежно-розового цвета, почти такое же, что было на убитой девушке. Может здесь все молоденькие девочки носят нечто подобное? Будучи в доме третьего принца, ожидала что-то в мрачных тонах, под его любимый чёрный цвет. А оказалось всё очень даже весёленького оттенка. Пояса не было. Хотя у всех, кого ни глянь, были чёрные пояса с золотым рисунком. Смотрелось очень красиво, даже подумала, когда буду сбегать и такой поясок себе прихвачу. Но мне не дали даже завалящего. Это понятно, я ведь не принадлежу ни к одному из их кланов. Интересно, какая одежда у моего предполагаемого отца, королевского лекаря?
  Пока приводила себя в порядок, слуги успели застелить постель и слегка прибраться. Свои вещи, что высохли, я сразу же запаковала в походный мешок, не доверяя прислуге принца и твёрдо веря, что это мне вскорости понадобится, не собираюсь надолго задерживаться в этом мире.
  Одна из служанок осталась, чтобы помочь мне одеться. Под платье предполагалось одеть корсет, маечку из полупрозрачной лёгкой ткани и пышную юбку. От первого хотела категорически отказаться, одев своё бельё. Девушка была в шоке от моей одежды, покраснела, как маков цвет, с любопытством разглядывая женские принадлежности, и с несчастным видом тыча мне в руки злополучный корсет. Даже слегка понравилось приводить в смятение бедняжку. Но немного подумав, напялила на себя эту неприятную часть туалета. Служанка затянула его на спине, дышать стало трудно, зато талия сразу же уменьшилась. Придётся сегодня приносить жертву красоте и вдыхать через раз.
  Платье на мне село очень красиво, подчеркнув достоинства.
  Когда я была полностью одета, служанка жестом указала на мои растрёпанные волосы и гребень со шпильками в своих руках. Терпеть не могу, когда к моей голове прикасаются. Я даже в парикмахерские не хожу, предпочитая сама делать себе причёски.
  Но сейчас пришлось довериться ей, пока я не знаю, как здесь укладывают волосы, придётся потерпеть. Уселась к зеркалу и опять опешила, увидев своё отражение. Не так просто привыкнуть к тому, что мне резко вновь стало восемнадцать.
  Девушка расчесала меня, на удивление, у неё это так ловко получилось, что я практически не почувствовала дискомфорта, не то, что у нас в салонах дерут щётками так, что кажется кожу с головы сдирают.
  Со лба и висков зачесала локоны назад и скрепила булавками. Получилось довольно миленько, а-ля выпускница школы. Мой образ был готов, окинула себя оценивающим взглядом. А не плохо я смотрюсь в этой средневековой одежде. И талия сразу стала казаться тоньше, и грудь повыше, да и спинка сама держалась ровненько из-за тугой шнуровки.
  Вынув из тканевого мешочка туфельки, девушка поставила их передо мной. У меня ком подкатил к горлу, и мурашки по всему телу, ясно вспомнились почти такие же туфельки убитой принцессы. Бедняжка, умереть в таком юном возрасте.
  Встряхнувшись, отогнала от себя жуткие воспоминания, ещё не известно, что меня ждёт.
  Управились мы как раз вовремя, явился слуга и передал приказ принца. Он уже ожидал меня в холле, чтобы отправится во дворец. Быстро сбежала по лестнице вниз, не стоит заставлять Дракона ждать. Для меня лучше, чтобы он пребывал в хорошем настроении.
  При виде принца меня вновь обдало волной жара, кровь быстрее побежала по венам. Пришлось остановиться, чтобы выровнять дыхание. Что это со мной происходит? Даже Серёга никогда не вызывал таких бурных эмоций. А у нас с ним любовь большая и светлая. Надо быстрее разобраться во всех этих магических странностях, а то так и до греха недалеко.
  Одет Дракон был, как и положено, во всё черное. Красивая рубашка, из переливающейся ткани и широкие брюки странного покроя, которые лишь подчёркивали стройность ног. А сверху накидка чёрного цвета с золотым узором на плечах и полах. Пуговиц на ней не наблюдалось, при каждом шаге полы накидки свободно развевались, что дарило ощущение лёгкости. Подлецу всё к лицу! До чего хорош мерзавец!
  Увидев меня, Дракон не выразил даже удивления, лишь мазнул по мне ничего не значащим, холодным взглядом. Стало обидно. Я теперь в красивом платье, с прической, вся хорошенькая такая. А этот сатрап даже не заметил.
  Коротко кивнув, принц направился на выход, я засеменила следом.
  Спрашивать о том, почему мы идём во дворец не стала. Ясно же, раз "мой отец" королевский лекарь, значит, и живёт он при императоре.
  Что ждёт меня дальше? Удастся ли обмануть и отца девушки? То, что я стала такой же молоденькой, как она - это хорошо. Но этого так мало. Характер, повадки, жесты. Я ж понятия не имею, как она себя вела, как смеялась, как плакала, была энергичной и боевой или скромной и тихой. Отец обязательно заметит разницу. И тогда я пропала.
  От пришедших в голову мыслей, испуганно остановилась.
  Принц тут же обернулся, заметив, что за ним никто больше не идёт. На его лице расплылась такая ехидная и понимающая улыбка, будто он точно знал, что со мной творится.
  Так захотелось стереть эту ухмылку с размаху, желательно кулаком. Но пришлось подавить в себе низменные чувства.
  А он как будто ждал, приподняв одну бровь, как бы предлагая сдаться. Думал, что я не выдержу, испугаюсь разоблачения. Ожидал, что сейчас расплачусь и честно во всём признаюсь, пав на колени, и извалявшись в пыли. Довольный такой, радостный.
  "Не дождёшься!" - подумала злобно, окинула его презрительным взглядом и гордо выпрямившись, двинулась вперёд.
  Он хмыкнул, оценив моё преображение, но ничего не сказал. И на том спасибо.
  Во дворец мы отправились пешком, в сопровождении многочисленной свиты и охраны, в которой я не видела никакой необходимости. Ну да, не мне судить о здешних порядках. Завидев нашу делегацию, прохожие пускались наутёк, подтверждая мою догадку о том, что Чёрного дракона здесь совсем не любят, а даже бояться.
  Дворец поразил меня своей красотой, ещё на подходе. При виде величественных зданий золотого цвета, затаила дыхание. Вот это я понимаю! Сразу видно, что здесь живёт император. В лучах солнца здания словно горели огнём, даже глаза слепило.
  Расположение домов было почти таким же, как и у Принца. Круглый двор. В центральной части огромный императорский замок, по обе стороны от него здания поменьше, за ними ещё меньше. Чёткая иерархия даже у домов.
  Мы преодолели всё пространство огромного двора и остановились у крыльца.
  Присмотрелась к камням здания. Интересно, это настоящее золото или простой строительный материал, нужного цвета и фактуры? Вот бы, правда, было золото. Захватить один такой булыжник, возвращаясь в свой мир, и дома я стану миллионером. Мне понадобится мешочек побольше, когда соберусь убегать.
   Стоявшие на входе слуги почтительно поклонились и торжественно отворили двери. Внутрь прошли только мы с принцем, оставив свиту снаружи.
  Убранство дворца поражало взгляд. Мы прошли через несколько дверей, которые при нашем приближении распахивались, и остановились в небольшом холле. Стены были изрисованы живописными картинами, пол из мозаичной плитки, свечи в резных кованых канделябрах на высоких ножках.
  Красота неописуемая, только меня в данный момент это мало интересовало. Скоро я увижу "папочку" и возможно, моя судьба решиться. Только вопрос: если меня убьют в этом мире, вернусь ли я в свой? И ответ лучше знать заранее.
  Скрипнула дверь, и моё сердце испуганно забилось. Вышел высокий мужчина, среднего возраста, в белом одеянии, и с золотым поясом без какого либо рисунка. Светло-русые волосы, серые глаза, но самое примечательное это нос, как в народе говорят, картошкой. Что придавало ему простоватый вид. Увидев меня, остановился, прижав руку к сердцу.
  - Алана! - воскликнул он и пошёл на меня, раскрыв объятия. - Девочка моя!
  - Папа? - протянула я с сомнением...
  Или я ничего не понимаю в генетике или... Но мне казалось, что мой отец должен хотя бы отдалённо быть похож на моего настоящего отца. А этот мужчина совсем не вязался с моей теорией параллельного мира. Мне казалось, что родители девушки должны быть копиями моих предков.
  Меж тем, мой новоявленный папочка обнял меня, и как мне показалось, искренне пустил слезу.
  - Ты жива! Как же я счастлив! - продолжил он, и вновь прижал к своей груди. - После того, как мы получили известие о твоём исчезновении, и уже отчаялись увидеть тебя живой... Прости, что позволил тебе отправиться в эту поездку одной.
  Заговорил он не на том языке, что я уже знала, это я поняла где-то на подсознательном уровне. В голове всплыло: "гирлинское наречие". Скорей всего это родной язык семьи лекарей. И вновь подтверждалось моё незнание местного языка. Пока всё удачно складывается.
  Лекарь всхлипнул, и мне стало жаль беднягу. Его дочь мертва, а я совсем другой человек.
  Мне оставалось лишь вежливо улыбаться, кроме жалости никаких тёплых чувств к несчастному я не испытывала.
  - Как же ты выросла за эти три года. Стала совсем взрослой, - проникновенно продолжил отец, а я себе в уме отметила, значит, мы с папочкой не виделись три года. Это хорошее обстоятельство, возможно сразу он и не заметит, что я не его дочь.
  Он взял мои руки в свои, и у меня в голове, словно яркая вспышка, возникли перед глазами, как кадры из фильма:
  "Рваная рана на бедре лошади, её испуганное ржание.
  - Давай прикоснись, у тебя получится! - маленькие ладони кто-то пытается прижать к ране.
  - Я нему, не могу! - отчаянный крик, и я захлёбываюсь плачем".
  Видение, так же как и появилось, внезапно исчезло, а у меня внутри всё ещё бушевала буря, слёзы подступили к глазам, а в горле застрял тяжёлый ком отчаяния.
  Это были её воспоминания, маленькой девочки. В них ей лет девять. И человек, что держал её руки - отец.
  - Ну, ну - увидев моё состояние и приняв его на свой счет, успокаивающе сжал мои ладони лекарь. - Теперь мы вместе. Всё будет хорошо!
  А я пыталась побороть потревожившие после видения эмоции, пытаясь справится со слезами.
  - Ваше высочество! - далее обратился он к принцу, перейдя на местную речь, и обняв меня за плечи. - Я так благодарен вам за спасение моей дочери!
  Чёрный принц помрачнел ещё больше, что дало мне повод, пусть и тайно, но позлорадствовать. Ну да, он ожидал раскрытия злостной преступницы, а тут такое. Слёзы в момент высохли, да и не мои они были.
   Старалась на него не смотреть, еле сдерживая торжествующую улыбку. Так и хотелось показать язык, как в детстве.
  "Что?! Съел! Гадёныш драконистый! Папочка то меня признал!"
  Но я мудро молчала и смотрела в пол, как примерная, скромная девочка.
  - Ваша благодарность мне пригодится, - заявил неожиданно Дракон. - Я рад, что мог оказать вам услугу!
  "Какая наглость, - возмутилась я внутренне. - Он только и делал, что пытался со мной покончить, а тут делает вид, что герой".
  Отец ему поклонился, выражая тем самым признательность, и вновь обратился ко мне.
  - Это правда, девочка, что ты совсем ничего не помнишь? - спросил с таким проникновенным сочувствием, что мне стало не по себе.
  - Нет! - ответила с самым несчастным видом.
  В этот момент двери вновь распахнулись, оттуда показался слуга, низко поклонился и очень тихо проговорил:
  - Его величество ждёт вас.
  - Да! - оживился папочка. - Оставим разговоры на потом!
  И следуя за слугой, мы дружно прошли в приёмный зал. Открыла рот от изумления, ошарашенная великолепием и обилием красок. Трон императора стоял на возвышенности и к нему, мы шли по выстланной ковром дорожке. Весь зал был украшен огромными флагами. За троном золотой стяг с вышитым красным драконом, из льющейся шёлковой ткани. По бокам, с одной стороны: оранжево-коричневый с золотым узором и изображением льва, с другой - белый с изображением снежного барса, за ними чёрный по нему золотые узоры и изображение дракона, а напротив тёмно-зелёный с вышитым серым волком, и нежно-голубой с ястребом.
  "Это же символы принцев и их магии!" - догадалась я.
  Смотрелось настолько величественно, что дух захватывало.
  Долго мне любоваться не дали, дёрнув за рукав, выведя из состояния ступора.
  Правила этикета я всё ещё не знаю, многое мне предстоит узнать и многому научится. Копируя мужчин, поклонилась императору, и лишь после этого взглянула на него и поразилась увиденному.
  Император был совершенно рыжий, нет, даже огненно-рыжий, как его дракон на флаге. Волосы такого красного оттенка я впервые видела. И что интересно брови и ресницы были такими же. И даже карие глаза из далека казались красными. Так нельзя покрасить, значит это природное.
  Но принц - его сын. Они совершенно разные. Закралась нехорошая мысль, что мама третьего принца явно с кем-то пошалила, иначе никак не объяснить такой разницы во внешностях. Может, потому и скончалась, а сынулю по быстрому выслали?
  Уловив еле заметную улыбку на лице императора, поняла, что слишком долго его рассматривала и, сконфузившись, опустила глазки долу.
  Повелитель меж тем поднялся, оставив трон, спустился к нам. И я сразу же поняла, что он родной отец Чёрного дракона. Походка, жесты, общие черты лица. Только ощущение, что волосы, глаза и ресницы, одному выкрасили в красный, а другому в чёрный. Ответ пришёл опять сам собой: магия! У одного магия Чёрного дракона, выкрасившая его в нужные тона, у другого - красного. Интересно, как выглядит тогда Снежный барс? Неужели белый в чёрную крапинку?
  Слуги, следуя лишь одному взгляду, засуетились, как будто вокруг нас ожил огромный муравейник и всё это в гробовой тишине. Как будто они не люди, а приведения. Как по волшебству посредине появился стол, а вокруг мягкие подушки, и это за то время, пока он спускался по ступеням.
  Император жестом пригласил всех сесть и сам уселся во главе стола. Я, чтобы ненароком не ошибиться и не нарушить этикет, села последняя, с самого краю. И оказалось, что правильно сделала.
  Стол накрыли тоже в считанные секунды. Эх! Нашим бы ресторанам не помешала подобная вышколеность официантов.
  Мужчины завели свои разговоры, в которых я ровным счетом ничего не понимала. И лишь когда речь зашла обо мне, навострила ушки.
  - Асгард, - обратился император к сыну. - В общих чертах мне уже доложили о том, что случилось с дочерью господина лекаря, хочу услышать твой рассказ.
  - Я мало что могу добавить, - начал принц, бросив в мою сторону насмешливый взгляд. - Её нашли мои воины на дороге, переодетую в мужскую одежду. Наверное, именно поэтому ей удалось выжить.
  - Ваша дочь оказалась сообразительной, - то ли похвалил, то ли просто удивился император.
  Мой вновь приобретённый папочка на это поклонился довольно улыбаясь.
  - Она очень искусно врачевала моих воинов, что пострадали во время нападения иниралов, - продолжил принц. - В этом походе никто не погиб благодаря ей.
  "Ну, наконец-то! Хоть раз услышала из его уст слова благодарности", - в удивлении посмотрела на Дракона, в ответ получив лишь надменно-изучающий взгляд.
  Кажется, я поспешила с выводами. Ни капли благодарности этот ирод не испытывал. То были лишь слова на публику.
  - Она усердно училась искусству врачевания с самого детства, - ответил папочка, а мне вновь вспомнилась сценка "исцеления" лошади. Ни капли сочувствия или любви в его поступках к собственному ребёнку тогда не было, лишь досада. Что ж у них за отношения были с дочерью? Пока мы среди чужих людей, вряд ли мне удастся узнать. Подожду, когда окажемся наедине.
  - У вашей дочери множество талантов, - неожиданно выдал Дракон.- Она прекрасно держится в седле, выдержала всю дорогу к столице, ни разу не пожаловавшись.
  "Вот, мерзавец! Кому я могла пожаловаться? Тебе бессердечная тварь? Да я еле живая сваливалась каждый день!" - всё это я попыталась выразить ему взглядом, слов в этой беседе мне не давали.
  Насколько поняла, из того, как вели себя мужчины, от меня и не требовалось ответов, в их мире женщина за столом, должно быть, для украшения.
  - Да! - вновь поклонился папочка, а от его дальнейших слов, кровь застыла у меня в жилах: - Я учил её ездить верхом ещё практически с пелёнок. Алана помогала мне в работе, как только ей исполнилось десять лет, и девочка могла самостоятельно взобраться на лошадь.
  Меня бросило в холодный пот. Чёрный дракон специально завёл разговор на эту тему, и теперь он знал, что я вру. Езда на лошади, равносильна езде на велосипеде. Раз научившись - это на всю жизнь. Даже потеря памяти не изменит умений.
  Боялась поднять на него взгляд, каждую секунду ожидая разоблачения. Но тянулись минуты, а Дракон молчал. Испуганно посмотрела на него, в тот же миг прочитав в чёрных глазах свой приговор, но принц явно не собирался тот час приводить его в исполнение.
  "Вот, зараза! - страх сменился злостью, и я пообещала ему мысленно: - Ничего у тебя не выйдет! Не на ту нарвался!"
  - Ваша дочь выросла такой красавицей! - проговорил вдруг император, а я смущённо улыбнулась.
  Ну, хоть кто-то оценил мои внешние данные, до чего приятный мужчина.
  Но дальнейшие его слова разочаровали в его добрых чувствах.
  - Жаль, что она унаследовала лишь красоту матери, но в ней ни капли магического дара от отца.
  И это было произнесено таким тоном, как будто я виновата во всех смертных грехах.
  Папочка лишь молча поклонился, подтверждая слова императора.
  - Возможно дар ещё проявится? - с неожиданной, меня удивившей надеждой, переспросил правитель, с таким нетерпением сверля моего родителя взглядом, что сделалось не по себе.
  - Я дважды водил её к видящим, - печальным голосом ответил лекарь, покачав головой. - Даже проблеска магии в ней нет.
  У императора стало такое лицо, словно я букашка какая неприятная, наглым образом выползшая на свет и ему безумно захотелось меня прихлопнуть, но вынужден терпеть из-за моего отца.
  - Это правда, что девушка потеряла память? - задал правитель вопрос обо мне в третьем лице, как будто меня с ними не было, совсем невежливо.
  Принц странно на меня взглянул и выдал:
  - Похоже на то.
  - Вы обнаружили следы магического воздействия на ней? - этот вопрос предназначался лекарю.
  - Да, следы есть, - ответил отец. - Но несколько странного свойства.
  - Странного? - переспросил император, вскинув красные брови.
  - Да, - вновь поклонился тот. - На ней воздействие целительной магии!
  Повисла гробовая тишина. Все трое уставились на меня.
  Скукожилась под их взглядами. А я откуда знаю? Чего это они? И вообще, кроме меня там не было ни одного живого человека. А убитая девушка никак не могла на меня воздействовать. Хотя, то, что произошло после её исчезновения, и моё странное омоложение - возможно это всё объясняет.
  Только я не собиралась никому об этом рассказывать. Расценив, что моя жизнь дороже правды.
  - Целитель? - нахмурившись, удивился император. - Неужели у нас объявился целитель?
  - Возможно! - вздохнул тяжело отец, и что-то блеснуло в его глазах. Не поняла, то ли страх, то ли злость.
  - Но этого не может быть! - воскликнул слишком взволнованно правитель.
  Чего это он? Целители у них большая редкость?
  А он продолжил, обратившись к сыну:
  - Асгард, теперь это будет вашим внеочередным заданием - во что бы то ни стало отыскать неизвестного целителя. Он не должен достаться нашим недругам.
  Принц поклонился, приняв приказ, и посмотрел на меня так злорадно, что я поняла, этот чешуйчатый что-то замыслил. Его следующие слова подтвердили мою догадку.
  - Тогда мне необходима будет помощь госпожи Аланы, если она все вспомнит, я смогу найти человека исцелившего девушку, а для этого требуется ваше разрешение на..
  Он не договорил, император поспешно махнул, прервав его:
  - Да, конечно! Надеюсь, господин лекарь не будет против? - он устремил взгляд на отца и с явным нажимом закончил: - Вы же понимаете, что это дело государственной важности?!
  - Я понимаю, ваше величество! - покорно согласился лекарь, но вид его стал удручённый.
  А я лишь переводила взор с одного на другого. Это что они хотят со мной сделать? Опять какая ни будь магия? Будет мысли читать? Ни словом мерзавец не обмолвился, что уже пытался меня прочесть.
  - Госпожа Алана, - обратится ко мне император, а я мысленно хмыкнула. Надо же, заметили, что и я за столом присутствую. - Вы должны оказывать полное содействие его высочеству принцу Асгарду в этом вопросе. Не волнуйтесь, это не причинит вам вреда.
  Последние слова как раз и заставили меня переживать, опустила голову, чтобы не выдать своего беспокойства. Сказано мне это было скорей из вежливости, вряд ли император переживал о моём здоровье.
  - Магическое воздействие она могла получить только одним способом, - рассуждая вслух, продолжил разговор отец. - Когда на карету напали, ей была нанесена серьёзная травма, но каким-то образом нападавшие её не убили. Возможно, кто-то помешал, или решили, что она мертва. А после появился тот, кто исцелил. Только необъяснима потеря памяти. Хотя, это тоже можно отнести на счет травмы.
  - Скорей всего так и было, - согласился император и окинул меня оценивающим взглядом с головы до ног.
  И лишь Дракон помалкивал всё так же не сводя с меня своих чёрных как ночь глаз.
  Хотела бы я знать, о чём он в этот момент думал, но разве что-то можно прочесть в этих тёмных омутах, в них только, разве что, утонуть.
  После этого аудиенция была закончена и нас милостиво отпустили.
  Выйдя из этого прекрасного дворца, выдохнула с облегчением. Как будто из-под воды вынырнула, даже дышать стало легче.
  Чем мне грозит оказание содействия принцу - это главное, что меня сейчас тревожило. Как бы сия помощь не вылилась для меня во что-то нехорошее. Что этот ирод в чёрном ещё задумал? Чего ко мне пристал?
  Сдал меня отцу и расслабься! Так нет, этот всё не успокоится. И почему некоторым товарищам не живётся спокойно?
  
  Глава 8
  
  Отец попросил меня подождать у входа, а сам скрылся вновь в покоях императора. Должно быть, не всё сказал, или есть что-то не предназначенное для моих ушей.
  Дабы не стоять столбом в ожидании, решила обойти здание по кругу, вдруг, где найду облупившийся кусочек странного камня, из которого построен дворец. Золото это или не золото, дома в хозяйстве всё пригодится.
  Материал дома, увы, выглядел очень прочно, ни одной трещинки, ни царапинки. Вблизи оказалось, что камень просто светло жёлтого цвета с вкраплениями, напоминающими золото, отчего и блестел на солнце. Сковырнуть не удалось даже малости.
  Побродив немного и выяснив, что все попытки добыть непонятный камень тщетны, вернулась обратно.
  Поворачивая из-за угла невольно стала свидетельницей поразившей меня до глубины души встречи. У крыльца буравя друг друга взглядами стояли двое мужчин. Один из них был мне уже знакомым Чёрным драконом, а второй прямой его противоположностью, причём во всех смыслах. Они были словно день и ночь. Чёрный и белый. Невероятно! Сходство между ними было удивительным. Только у одного волосы - чёрного цвета, а у другого белого. Аслек Снежный барс - тут же вспомнила рассказы Стира. Красотой он ничем не уступал брату: белоснежные волосы, ясные голубые глаза в обрамлении чёрных ресниц. Такой же прямой нос и острые скулы, такой же притягательный миндалевидный разрез глаз. Только у белого черты лица немного мягче, губы полнее, так и просят поцелуя. Дракон помощнее в плечах будет и движения его более мужественны, оно и понятно, годы сражений дают о себе знать. Догадаться, что они братья не составляло труда. Эти двое удивительно похожи, только ощущение, что на одного плеснули белой краской, а на другого чёрной. И одет Барс был в бело-синие одежды.
  Я застыла в эстетическом экстазе! До чего же братик Чёрного дракона оказался хорош! Бедные женщины этого мира, сколько сердец разбито этими красавцами!
  Пока я растекалась по камню от наслаждения открывшимся зрелищем, обстановка между двумя мужчинами напоминала грозовую.
  Глаза в глаза, на лицах презрительные улыбки. Но это только разжигало огонь в моём сердце.
  "Прости Серёга, я только полюбуюсь!" - пообещала мысленно, не сводя глаз с умилительного зрелища.
  Прямо ковбои из вестерна, сейчас выхватят кольты и начнут стрельбу. Уф! Какая между ними химия! Одно из двух: либо они друг друга ненавидят, либо любят до безумия. Во я, правда, втором сильно сомневаюсь.
  - Аслек! - наконец выдал Дракон легкий презрительный поклон.
  - Асгадр! - тем же тоном поприветствовал брата Барс.
  И голос у него оказался мягче и мелодичней, без грубых хрипов. Мурашки от него по коже не пошли, но для слуха приятно.
  - Слышал, отец проявил к тебе благосклонность за спасение дочери господина лекаря? - с язвительными нотками в голосе спросил Снежный.
  - Это недоразумение! - без единой эмоции ледяным тоном опроверг Чёрный.
  - Я так и думал, - тут же довольно подхватил Барс. - Спасение и ты - вещи не совместимые.
  - Ты, как всегда прав, брат, - улыбнулся холодно Дракон, а у меня от его оскала по спине прошёл озноб. - Мне больше подойдёт погибель и разрушение.
  - Точно! - бросил радостно Аслек, и братья ещё раз подарив друг другу насмешливые поклоны, разошлись в разные стороны.
  Я стала свидетелем интересной сцены, взбудоражившей мне кровь. Они давно разошлись, а у меня по коже всё ещё бродили сотни мурашек.
  Не только мне не по душе Чёрный дракон, он и у собственного брата не вызывает тёплых чувств. Что же он за человек такой? И человек ли?
  Я ещё продолжала смотреть вслед ушедшему Белому брату, как на крыльце появился лекарь. Пора было выходить из своего укрытия, что я и сделала.
  Папочка отвёл меня в свой дом, намного меньше императорского, находившийся неподалёку.
  Комнатка, что мне выделили, располагалась на втором этаже. Небольшая, но с балконом, что приятно порадовало. Обстановка была самая скромная, видно, что комнату редко использовали. Стены оббиты светло-серым тканями. Все остальные предметы, включая и кровать в зелёных тонах, начиная от светлого к тёмному. Довольно таки мило. Оказалось, что и мои вещи из дома Чёрного дракона были уже перенесены и мой походный мешочек лежал в углу. В шкафу обнаружила аккуратно развешенные пышные платьица, принадлежавшими когда-то дочери лекаря.
  Когда вошла на минуту замерла, прикрыв глаза, ожидая новых воспоминаний. Посетили же меня видения, когда отец взял за руки, возможно знакомая обстановка стимулирует новый поток. Если это та же комната, где я жила, навещая отца во дворце, то я должна что-то увидеть.
  Но, увы, сколько ни жмурилась, ничего не вышло. Возможно, видения посещают лишь при прикосновении людей?
  Прошлась по комнате, рассматривая немногочисленные предметы. Подоконники такие же огромные, как в доме принца. С удовлетворением провела рукой по светлому камню. Думаю, здесь я проведу многие часы в размышлениях. Ну, если не найдётся других интересных занятий. Например: чтение книг. Должна же быть у них библиотека или что-то на подобие. Знания люди всегда бережно хранят. Но в этой комнате не было и намёка на книжную полку. Может, девушка не любила читать или не умела. А что? Вполне может оказаться правдой. Древние времена, дикие нравы.
  Но я-то читать умею, не знаю, поможет ли мне загадочный эликсир разобраться и в написанном тексте или нет? В любом случае, всё надо проверить. Нужно найти книги по магии или что-то в этом роде, а особенно разузнать про порталы.
  На каминной полке свечи в причудливых подсвечниках, напоминающих бокалы из-под вина. Круглый резной столик у кровати со слегка потёртыми краями. Кровать со множеством подушек, в них и потеряться можно. Какой либо другой мебели не было, лишь такие же огромные вместо кресел подушки на полу.
  Ожидала нечто розовое с рюшами, а тут всё как у нормального человека. Много я не знаю о моей принцесске. Как она жила? Чем? Что любила? И что ненавидела?
  Неожиданно в дверь забарабанили с такой силой, что я подпрыгнула. Первой мыслью было - меня идут убивать и без Чёрного дракона тут не обошлось. Но створка открылась и в комнату проникла невысокая черноглазая девушка с двумя косичками, в белом передничке. Неужели эта скромняшка вызывала столько шума.
  Как только она меня увидела, с ней случились невообразимые перемены.
  - Госпожа! - заорала она чуть мочи, и я вновь подпрыгнула от силы звука, удивляясь, откуда в столь маленьком теле такие децибелы.
  - Вы живы! - перешла малышка на ультразвук, раскинув руки в стороны, а я попятилась, выражение её лица не предвещало мне ничего хорошего.
  Так и случилось, девушка словно вихрь метнулась ко мне и обняла с такой силой, что кости затрещали и перебило дыхание. Откуда в такой крошке столько силы, ростом она была ниже меня на целую голову, так что я прекрасно смогла рассмотреть макушку.
  - Кх... - только и смогла из себя выдавить я, пытаясь вырваться из её цепких объятий. - Вы кто?
  Так же резко, как схватила, девушка меня отпустила.
  - Так это правда? - задала она вопрос и на её глазах выступили слёзы. - Вы, правда, ничего не помните?
  И слёзы покатились по щекам, а я в замешательстве застыла, не зная, что ответить.
  Кажется, я встретила первого человека, который искренне любил дочь лекаря. Комок подкатил к горлу от жалости. Захотелось тут же ей всё рассказать, но я не могла. От этого зависит моя жизнь, и как бы мне ни стала вдруг симпатична эта девчонка, я не могу ей довериться.
  - А я-то глупая решила, что вы опять что-то задумали и притворяетесь, - она прижала мои руки к своим щекам и с такой щенячьей преданностью на меня смотрела, что у меня мурашки прогарцевали по коже. Я аккуратно вынула свои ладони, не в силах выносить её надежд и радости.
  - Моя бедная госпожа, - продолжила она щебетать. - Не волнуйтесь, я вам помогу, я всё помню!
  Это прозвучало так забавно, что невольно улыбнулась.
  Но в следующую минуту стало страшно. Эта девушка - служанка дочери лекаря, и кажется, они были довольно близки, вот её-то будет очень трудно обмануть. А значит, именно с этой девчушкой надо быть предельно осторожной. Болтала она, меж тем, без умолку, при этом не стоя на месте ни секунды. Вертелась словно вьюн. За время нашего разговора, успевая перебрать вещи в шкафу, поправить покрывало на кровати, сложить стопкой подушки. Сколько в ней энергии, можно было только удивляться.
  - Когда мы узнали, что на вас напали разбойники, столько всего пережили, уж как ваш отец горевал.
  На ваши поиски отправили целые отряды воинов. Его величество посодействовал. Но всё без толку, никто не мог вас найти. Только я вас лучше их знаю. Я сказала себе: "моя госпожа не пропадёт, она не из тех, кто легко сдаётся!"
  При этом она приложила одну руку к сердцу, а другую подняла вверх, направив указательный палец в потолок. Смотрелось так забавно, как будто она клятву произносила. Смешная такая, кажется, я с ней не соскучусь.
  - Тебя как зовут? - перебила её вновь начавшийся поток слов, а девушка ошарашенно замерла посреди комнаты.
  - Мирана, - произнесла тихо и тут же, всплеснув руками, взорвалась новыми причитаниями. - Моя бедная госпожа! Что же с вами такое случилось? Как же так? И почему я не поехала тогда с вами?
  - Если бы ты поехала со мной, сейчас была бы мертва, - вновь перебила я, чем ввела служанку в ступор.
  Тишина, правда, длилась недолго, несколько секунд от силы, потом она встряхнулась, словно воробушек и заговорила ещё быстрее.
  - Точно! - она подскочила к моему походному мешку и принялась его распаковывать. - Это хорошо, что я не поехала!
  А я хмыкнула мысленно. Такое простодушие подкупало.
  - Что это? - она вытащила на свет мои вещи и в задумчивости принялась рассматривать.
  - Это лучше спрятать, - забрала у неё свою курточку, которую, как мне показалось, она собралась примерить. - Этих вещей, Мирана, никто не должен видеть.
  Заявила ей приказным тоном, и спрятала всё назад, мешок засунула в самый низ платьевого шкафа.
  Она загадочно поморгала глазками, но ответила покорно:
  - Как скажете, госпожа.
  Хотя по лицу было видно, что еле сдерживается, чтобы не задать миллион вопросов, которые уже крутятся у неё на языке.
  - Мирана, - решила я перевести её мысли в иное русло. - Во дворце я практически ничего не ела, можете позаботиться об обеде?
  - Ой! - она прикрыла рот ладошкой. - Не говорите со мной так вежливо, мне становится не по себе.
  - Хорошо, - быстро согласилась я, поняв, что допустила оплошность со служанкой. - Так, как насчет обеда?
  - Сию минуту! - неожиданно расплылась в улыбке девчушка, и рванула к двери.
  Когда она скрылась в коридоре, я перевела дыхание. Как с ней быть я себе не представляла. Отослать её куда-нибудь? Но как это преподнести? Что сказать отцу? Мне не нравится эта вечно-говорящая особа?
  Или: хочу служанку повзрослее? И показать себя капризной и избалованной? А если Алана была совсем другая? Да и вредную особу так искренне не может любить служанка. На ум ничего толкового не приходило. Буду сдерживаться по мере возможности.
  Эта девушка может очень даже пригодится, похоже, что она многое знает о моей предшественнице. Потому, как источник информации - неоценима.
  Вернулась Мирана с большим подносом полным всяческой снеди. Как только дотащила сама?
  Я вскочила и придержала дверь, чтобы она могла свободно пройти.
  Девушка на меня странно посмотрела, кажется, я опять сделала что-то не то.
  - Дааааа! - протянула она после того, как поставила поднос на туалетный столик. - Видать хорошенько вас по голове-то стукнули.
  Я хихикнула от её предположения, что у неё на уме, то и на языке. Бывают же такие простые и бесхитростные личности.
  Чтобы опять не попасть впросак, обедать уселась одна, хотя жутко хотелось ей предложить со мной присесть. Увидев, как она сглотнула слюну и отвернулась к окошку, я не выдержала. Уж не знаю, какие у них тут нравы, но я не могу иначе.
  - Мирана, садись со мной пообедай, - заявила ей как можно строже, как бы отдавая приказ.
  - А? - она опять выпучила на меня свои карие глазки-бусинки.
  - Садись есть, говорю, - рявкнула на неё, рассердившись.
  Долго упрашивать не пришлось, словно метеор она метнулась за большой подушкой, придвинула её к столику и уже через секунду запихивала кусок мяса в рот.
  Судя по её реакции, ничего страшного я не совершила, возможно, девушки и раньше принимали пищу вместе. Небольшое, но достижение.
  - А чем вас кормили в императорском дворце? - с полным ртом спросила Мирана, с удовольствием хрустя поджаристой корочкой хлеба.
  - Я даже и не поняла, - ответила ей честно. - В тот момент настолько разволновалась, что кусок в горло не лез. Только и могла пить чай со странным вкусом.
  - Это цветы хризантем, - пояснила она, а я удивлённо вскинула брови и девушка продолжила: - Император любит чай с цветами хризантем.
  - Аааа, - протянула я.
  Ну, понятно. Император любит, а все остальные должны подстраиваться по его странные вкусы.
  - Какой он? - продолжила спрашивать Мирана.
  До чего же она любопытна, я вновь усмехнулась. Эта девушка на несколько минут знакомства успела подарить столько положительных эмоций, сколько не было у меня со всего времени попадания в этот мир.
  - Не очень вкусный, и цвет у него неприятный, зелёный, - ответила я, думая, что вопрос был о чае.
  - Нет! - захихикала служанка. - Я об императоре.
  - А, - улыбнулась я тоже и пожала плечами. - Мужчина, как мужчина, только волосы красные, очень странного оттенка.
  Она даже жевать перестала после моих слов, испуганно оглянувшись по сторонам. Что уж она там собиралась увидеть?
  - Тссс, - приложив палец к губам, продолжила шёпотом, при этом глаза её стали, как две плошки - огромными. - Не говорите такого никогда! Император не может быть простым мужчиной!
  И я поняла, что вновь совершила оплошность. О главе государства здесь должно быть говорят, как у нас о покойнике: либо хорошо, либо ничего.
  - Аааа, - протянула я и продолжила почти по слогам, как первоклассник на уроке чтения: - Император очень красивый и мужественный мужчина!
  Она одобрительно качнула головой, прямо как учительница младшей школы и озорно улыбнулась.
  Думаю, мы с ней подружимся. А все мои странности и проколы, надеюсь, спишем на потерю памяти.
  - А Дракон? Какой он? - задала она следующий вопрос заговорщическим шёпотом, при этом наклонившись над столом, чтобы быть поближе ко мне.
  - Очень неприятный тип! - ответила ей в том же тоне.
  - Тссс! - прошипела она, вновь приложив палец к губам, её глаза опять стали огромными, только теперь в них плескалось веселье.
  - Говорю, - начала я громко, подмигнув ей. - Красавец мужчина!
  Мирана захихикала, завалившись на бок. А я неожиданно почувствовала к ней такое расположение и душевное тепло, что возникает между людьми крайне редко. Когда встречаешь родственную душу, и вам достаточно одного взгляда и полуслова, чтобы понять друг друга.
   - Это правда, Чёрный дракон обладает особой магией?- неожиданно спросила она, резко прервав смех и вновь перейдя на громкий шёпот.
  - Какой магией? - подражая её тону, переспросила я.
  - Ну, - девушка прижала ладонь ко рту и продолжила ещё тише. - Говорят, у него такая магия, что очаровывает женщин.
  При этом глаза её горели заговорщическим блеском, а на щёчках расцвёл румянец.
  - Как это? - совершенно искренне изумилась я, наклонившись над столом.
  - Никто ещё не мог перед ним устоять! - зловеще добавила она, но видя в моих глазах непонимание, продолжила скороговоркой: - Я здесь совсем недолго, но из того, что услышала на кухне - третий принц обладает магией, перед которой все женщины бессильны. Здешние принцессы каждый день выходят прогуляться в сад прямиком к дому Чёрного дракона. Они все словно помешанные на нём. И не только принцессы, многие придворные дамы и даже служанки. Потому во дворце магия запрещена полностью. Только вашему отцу позволено использовать целительную силу.
  Слушая её невольно подумала, какая удача, что я её встретила. Это же местный гугл, яндекс и википедия в одном лице!
  - Я тут перемолвилась словом с прислугой одной из принцесс, - без остановки продолжала девчушка, - так вот, она такое поведала...
  - Погоди! - остановила слишком бурный поток её слов. - Я не понимаю, что за магия у принца. Мне рассказывал один воин, что магия Чёрного дракона убивает, а не очаровывает.
  - Это на поле битвы, - отмахнулась Мирана, словно я сказала какую несуразность. - А мирная магия способна растопить даже льдинку. Он всегда знает, что хочет женщина и та, что побывала в его постели, уже никогда не будет прежней. Другие мужчины для неё просто перестанут существовать.
  Я лишь моргала обескураженно. Если в этом всём есть хоть доля правды, то возбуждение, что я испытала, когда Дракон целовал свою девушку - возможно, это и было проявление его магии? Или всё дело в том, что он умело пользуется ментальными способностями. Легко можно быть неотразимым мужчиной, если умеешь предугадать желания девушки. Это как в фильме каком-то, там тоже мужик научился женские мысли читать, после удара током. В постели, по версии создателей, он просто был гигантом.
  Может и принца кто в детстве хорошенько долбанул...
  Только то, как он пытался прочесть мои мысли, мне совсем не понравилось. Одна боль и никакого удовольствия. Они тут все мазохистки или я чего-то не понимаю?
  А если дело не в чтении мыслей, а иного рода магия?
  - Он как-то воздействует на сознание или чувства? - задумавшись, спросила вслух, сама себя, но мне ответила милая болтушка.
  - Говорят, он может проникнуть к вам в голову и узнать всё, что вы думаете, - девушка сделалась серьёзной. - Потому его так бояться.
  Прикоснувшись успокаивающе к моей руке добавила:
  - Но нам нечего опасаться. Во дворце магия запрещена.
  В этот момент меня и осенило, что за разрешение дал третьему принцу император: применить ко мне ментальное воздействие.
  Неужели опять будет пытаться прочесть мои мысли, даже содрогнулась, вспомнив ту боль, что тогда испытывала.
  - И как вы рядом с ним пробыли столько времени? - задала мне вопрос служанка, отвлекая от мрачных мыслей и заглядывая с интересом мне в глаза.
  - Не знаю, - ответила отрешённо, думая совсем о другом: проблемы наваливаются одна на другую, растут, словно снежный ком, под которым меня скоро завалит. Надо как-то попытаться избежать общения с Чёрным драконом, не выдать себя отцу и этой девочке. Да ещё и Ваньку искать. Насколько долго я смогу продержаться?
  - Вы какая-то другая... - врываясь в мои мысли, выдала вдруг Мирана, а я замерла, внутренне подобравшись и ожидая худшего. - Как будто взрослее стали. Моя бедная госпожа, после всех испытаний, что на вас свалились, детские грёзы быстро улетучиваются.
  - Да, - с замиранием сердца подтвердила я, всё ещё не веря, что так легко отделалась. Неужели пронесло?
  - Не волнуйтесь, - неожиданно хитро подмигнула девчушка. - Я вас окружу такой заботой, что все невзгоды забудутся, и вы будете вновь порхать, как весёлая птичка.
  Мирана принялась убирать со стола, и я смогла выдохнуть с облегчением. На этот раз девушка придумала сама оправдание моим странностям, но что будет дальше? Узнав поближе, не убедится ли она, что я совсем другой человек?
  Надо что-то предпринять. И для начала перестать вести себя как взрослая, вспомнить, что мне всего лишь восемнадцать. Меня должны интересовать мальчики, шмотки, музыка, а главное - бунт против всех и вся... Воспроизвести всё, что я творила будучи подростком? Совершать ошибки и делать глупости. Только в юном возрасте это кажется ужасно, позже вспоминая свои выходки, понимаешь, что не смотря ни на что, это было лучшее время. Вернуться в него опять! Это же шанс!
  От подобных мыслей даже голова восторженно закружилась. Кому ещё выпадет возможность из своих почти тридцати неожиданно вернуться в восемнадцать. Да я счастливица! С опытом прожитых лет - мои подвиги сейчас должны стать ещё веселее и уникальнее! Во-первых, мама не накажет, во-вторых... Хотя и "первых" достаточно, чтобы завопить: "Ура!" и рвануть на подвиги.
  Взбодрившись пришедшими на ум рассуждениями, сразу же почувствовала прилив сил. Вот это терапия! Психологи отдыхают!
  - Мирана! - вскочила я на ноги. - А не обследовать ли нам здешние территории? Раз мы собираемся жить во дворце, надо бы знать, что и где?!
  Кажется, наконец, я начала правильно действовать. Потому как загорелись глаза девчушки, поняла, что двигаюсь в нужном направлении.
  - Госпожа! - обрадовалась она несказанно. - Это мы сейчас! Это быстро! Я только посуду на кухню занесу и сразу же к вам!!!
  И она вылетела словно метеор, только юбка мелькнула в проёме двери. А я себя похвалила за находчивость. Если сопоставить рассказ того воина о Алане, с моими приключениями в юности, мы с ней очень похожи. Значит, просто нужно расслабиться и вести себя совершенно безрассудно. А что? Смогу! А если накатить ещё грамм сто спирта, так и вообще спою...
  Не успела я как следует помечтать о предстоящей мне весёлой жизни, как в дверь постучали.
  "Неужели Мирана так быстро вернулась?" - удивилась я и пошла открывать.
  Но на пороге оказался мой новоявленный папочка собственной персоной.
  Прежде чем зайти, он огляделся по сторонам, и только после этого переступил порог комнаты.
  - Ты уже устроилась? - спросил он, равнодушным взглядом окидывая пространство.
  - Да, - ответила настороженно. - Спасибо!
  Вёл он себя странно, по всему было видно, что он нервничает, невольно заразилась от него тревогой.
  Отец прошёлся по комнате, остановился у окна и замер, как будто забыв о моём существовании, глядя в даль, ничего невидящим взглядом.
  - "Что происходит?" - захотелось спросить, но я лишь покашляла, привлекая к себе внимание, прерывая слишком затянувшееся молчание.
  Он встрепенулся, как ото сна, вынырнув из своих раздумий, и подошёл ко мне.
  - Девочка моя! - взял меня за плечи, заглядывая в глаза. - Ничего не бойся!
  После вынул из кармана небольшой кулон на цепочке, представлявший собой зелёный камень, похожий на нефрит, но с черными узорами. И надел мне его на шею со словами:
  - Это амулет. Спрячь его подальше от чужих глаз.
  Что я сразу же и сделала, запрятав камень под ворот платья.
  - Умница! - похвалил папочка. - Амулет защитит тебя от ментальной магии. Ни за что не снимай его.
  А дальше его лицо исказилось такой злобой, что мне стало не по себе.
  - Не позволю ему прочесть твои мысли! Не бойся! Он ничего не узнает!
  В этот момент мне стало по-настоящему страшно. Кто такой "он" - понятно без слов. А вот чего мне бояться? И что скрывает мой папочка? Ясно, что дело нечисто. Только я тут каким боком? Что должна знать такого Алана, чего не следует знать принцу?
  После папочка не произнеся ни одного слова, так же быстро, как пришёл, удалился. А я ещё долго стояла столбом посреди комнаты, осознавая, что я вляпалась во что-то очень нехорошее. И самое ужасное - не знаю во что...
  
  Глава 9
  
  Вывел меня из оцепенения стук открывшейся двери. Вбежала возбуждённая Мирана и принялась радостно щебетать, расписывая в радужных красках наш предстоящий поход по дворцу.
  Её жизнерадостность отвлекла меня от мрачного настроения. И загнав подальше, появившееся после прихода отца дурное предчувствие, с энтузиазмом включилась в её болтовню.
  Прежде всего, мы решили обследовать огромный сад, что начинался от императорских покоев и распространялся по всей территории дворца. Таким образом, что каждый из принцев и всех приближённых, проживающих за стеной, могли в нем гулять. При желании можно было выйти к любому из домов через сад. Это очень удобно для тех, кто не хочет, чтобы его появление было замечено заранее.
  Надев тёплые накидки, так, как погода радовала солнышком, но ветер ещё был по весеннему холодным, мы с Мираной отправились на подвиги. И хоть для меня важнее было найти библиотеку или нечто похожее, дабы разобраться с устройством этого мира, согласилась со служанкой. Сад тоже неплохо бы знать вдоль и поперёк, изучить все возможности для бегства. Если он столь протяжённый, как говорит моя новая подружка, по нему будет проще добраться к основному выходу.
  Начали уже спускаться сумерки, потому мы спешили обследовать как можно большую территорию.
  Здесь было действительно красиво, даже в это ненастное время начала весны. Сад поражал буйством форм и красок. Дорожки, выложенные разноцветным булыжником, подстриженные причудливо кусты и деревья, большой пруд, через который перекинут резной мост. Зелени было немного, но и в это время года сад поражал своей красотой.
  Прогулка удалась на славу, и пусть мы не обнаружили тайных ходов, или замаскированных тропинок, о которых только и судачила Мирана, зато отвели душу красивыми видами. Найдя поляну с первыми цветами, долго любовались удивительным сочетанием ещё чёрной влажной земли и нежных зелёных, и голубых лепестков первоцветов.
  Скоро должно было стать совсем темно, и мы заторопились домой, когда нам навстречу попалась процессия, состоявшая из трёх богато одетых девушек и с ними десяток служанок. Зачем с такой свитой ходить, для меня всё ещё была загадка.
  Отдать им должное, девицы были прехорошенькие, одна другой краше. С красивыми высокими причёсками, в которых поблескивали золотые украшения, в ушах серёжки до самых плеч, похоже, что золотые. Платья расшиты причудливыми цветами. Всё в них кричало о богатстве и статусе.
  Но всю эту невозможную красоту несколько портили надменные выражения лиц.
  Взяв Мирану за руку, поспешила обойти их, но мой манёвр заметили и дорогу перегородили.
  - Смотрите! - воскликнула черноглазенькая с кукольным личиком и пухленькими губками. - Это же та недотёпа, что преследовала нас в детстве. А я так надеялась, она где-нибудь сгинула.
  При этом выражение лица у неё стало таким кислым, что одним лимоном тут не обошлось, съела целый десяток.
  Я продолжала их рассматривать, как диковинные, но ядовитые цветы, совсем не смущаясь отпущенным в мою сторону гадостям. Сколько я на своём веку повидала вот таких фиф, что только и могут унижать других, а сами, обычно, ничего из себя не представляют, кроме гонора.
  Мирана рядом склонилась в низком поклоне и усердно дёргала меня за рукав.
  - Приветствуйте! - зашептала она, не поднимая головы. - Это принцессы!
  Но, как приветствовать принцесс я не знала, а кланяться перед ними совершенно не хотелось, потому и продолжала нагло пялится.
  - Она до сих пор, похоже, так и не выучила наш язык, - подала голос подружка черноглазой, хорошенькая брюнетка с личиком сердечком и азиатским разрезом глаз.
  На эту фразу я тоже не отреагировала. Пусть эти клуши и дальше верят, что я их не понимаю. Почувствовала некое удовлетворение, словно я Мата Хари в тылу врага.
  Лишь третья девушка молчала, внимательно меня рассматривая. От неё не исходило враждебности, как от тех двоих. Было в ней что-то такое притягательное, круглое личико, красивые каштановые волосы, прямой носик, беззлобный взгляд светло карих глаз. Как она оказалась в обществе двоих стерв даже удивительно. Хотя, первое впечатление может быть и обманчивым. Говорят же в народе: скажи мне кто твой друг - скажу кто ты.
  Подружки, наверное, и дальше продолжали бы развлекаться за мой счет, но "идиллию" вдруг нарушил мужской голос.
  - Как чудесно созерцать столько прелестных созданий сразу! Из сказочного леса к нам прилетели феи? - воскликнул мужчина, и мы дружно повернули головы на звук.
  Совсем рядом с нами стоял Снежный барс во всей своей красе, словно солнышко сошло на землю. Моё сердце ёкнуло, до чего же он хорош!
  - Я рад, что выбрал для прогулки этот вечер! - добавил он и добродушно улыбнулся, а девушки словно, вынырнув из оцепенения, зашуршали юбками в реверансах.
  Я тоже быстро присела, скопировав их манеру.
  - Ваше высочество! - поприветствовала черноглазая, в их троице она явно была лидером.
  - Сульри, как вам удаётся быть всегда столь неотразимой? - спросил её принц, и девушка демонстративно смущённо опустила глазки.
  Я чуть не фыркнула на такое показушное смущение, которого на самом деле не было и в помине. Она просто таки упивалась комплиментом, довольная, что его сделали только ей.
  - А кто эта милая несси? - Барс перевёл взгляд на меня, обращаясь всё ещё к принцессам. - Впервые вижу столь очаровательное создание.
  Он так на меня посмотрел ласково, что я тут же растаяла. Какой приятный этот принц, не то что некоторые. Такой щедрый на комплименты и внимание! Замашки явно ловеласа. Но мне всё равно понравилось. А будь мне восемнадцать, то и влюбилась бы с первого взгляда!
  Вспомнив, что мне в этом мире восемнадцать, расплылась в самой блаженной улыбке, адресуя её Снежному красавцу.
  Принцессам совсем не понравились наши взаимные любезности, черноглазенькая поспешила испортить произведённое мною впечатление.
  - Это дочь господина целителя, - выдала она, задрав презрительно верхнюю губу. - И до сих пор не смогла выучить наш язык. Так что вы тратите своё красноречие впустую.
  Вот гадина, представила меня полной дурой, а ведь вроде бы ничего плохого не сказала. Как она умудряется одной интонацией так исказить смысл слов.
  - Хотите, я вам помогу? - неожиданно предложил принц и заговорил со мной на родном языке лекаря:
  - Как вас зовут милая незнакомка?
  - Алана, - ответила я просто и вновь улыбнулась принцу, тем самым доводя принцессу Сульри до белого каления.
  - Алана, - повторил он, словно смакуя на вкус моё имя. - Принцессы Сульри, Эона и Аира приветствуют вас в этом очаровательном саду.
  Здорово он завернул, я чуть не хихикнула. Красотки стояли с замороженными лицами, теперь они не понимали, что принц говорит.
  - Благодарю, - выдала вежливо. - Передайте принцессам, Ваше высочество, что я тоже рада их видеть.
  - Госпожа Алана, - начал он переводить теперь для них, - говорит, что очень рада вас видеть, вы словно цветы, неожиданно расцветшие в начале весны.
  У Сульри сделалось такое озадаченное выражение лица. Не знаю, говорил ли он серьёзно, или потешался, но я еле сдерживалась, чтобы не расхохотаться.
  Она похлопала ресницами и не нашлась, что ответить, предпочтя сбежать.
  - Уже так темно, - повела принцесса зябко плечиками. - Страшно девушкам одним находится в таком месте. Не могли бы вы нас проводить, ваше высочество?
  Вот нахалка! Они с целой свитой прислуги, да и чего в саду бояться.
  Но принц оказался самым настоящим принцем. Он вежливо согласился, отошёл в сторону, пропуская процессию девушек вперёд, и пошёл за ними замыкающим. Немного отстав, оглянулся и, подмигнув мне, прошептал:
  - Если будут вас обижать - обращайтесь!
  А я задохнулась от восторга! Вот она, настоящая дипломатия. И нас развёл в разные стороны без драки, и все ушли предельно довольные. Влюбиться, что ли...
  Мы с Мираной ещё некоторое время смотрели вслед Снежному барсу с одинаковыми дурацкими улыбками на лицах.
  - Какой красавчик! - первой заговорила служанка.
  - Да, - согласилась я. - Шикарный мужчина!
  И мы отправились в противоположную от ушедшей процессии сторону. Какое-то время брели с мечтательными улыбками на лицах.
  - Интересно, а что из себя представляет мирная магия второго принца? - задала я вопрос, задумчиво глядя перед собой. - Может тоже что-то необычное, любовное?
  - Ни о чём таком не слышала, - протянула девушка удивлённо, досадуя, что до сих пор ничего не знает об таком важном деле.
  - Надо разобраться, - внесла я полезное предложение заговорщическим тоном.
  И служанка тут же согласилась, состроив умилительно-таинственное выражение лица.
  - Они такие похожие, но такие разные... - выдала вдруг Мирана.
  - Принцы? - переспросила я, кутаясь в накидку. Стало намного прохладней, чем пару часов назад, когда мы только выбрались на прогулку. - Да, словно день и ночь.
  - И всё же мне немного жаль третьего принца, - произнесла она, глядя на звёзды и тяжело вздыхая.
  - Кого? - я не поверила своим ушам. Как можно жалеть того Чёрного деспота. Это окружающих его людей впору пожалеть.
  - Он такой одинокий, - продолжила она, а я даже остановилась, сбитая с толку такими противоречивыми высказывания.
  - Ты же говорила, что все девушки по нему вздыхают? - сердито сдвинула брови и дёрнула её за рукав, выводя из мечтательного состояния.
  - А толку то? - печально пожала плечами Мирана. - Его магия бессильна перед той, которую он полюбит.
  - То есть, как? - я даже подскочила на месте, схватив девушку за плечи, чересчур заинтригованная её словами.
  - Ну, - сделала длинную паузу служанка, заставляя злиться от избытка любопытства и трясти её, чтобы продолжила. И эта любительница сплетен эффектно выдала: - Любовная магия Дракона не действует на девушку, которую он любит.
  А я застыла с открытым ртом. Это что же получается? Он не сможет очаровать именно ту, которая ему понравится?
  Вот не повезло мужику! Все женщины у его ног, кроме той, которая действительно нужна. А если случится так, что она никогда его не полюбит? Даже магией не воспользуешься... Представляю, как ему обидно.
  Хотя, с другой стороны: реши он жениться, как тут понять, любит тебя человек по-настоящему или это только магия на него действует. А так, точно будет знать. Если он влюблён и его чувства принимают, значит, они взаимны.
  Хм... Какая мудрая магия! И очень правильная. Когда встретит ту единственную, придётся её очаровывать и за неё бороться, как обыкновенному мужику, без всякой магии.
  Оказывается всё не просто так у этих Драконов.
  Пока я размышляла, мы незаметно добрели до особняка лекаря и поднялись наверх.
  Мирана сразу же побежала за ужином, а я, сняв накидку, принялась стаскивать с себя платье. Корсет, в котором я проходила сегодня весь день, казалось, передавил все органы. И если немедленно от него не избавлюсь, совсем меня задушит.
  Не надо мне узкой талии, обойдусь без красивой осанки, дайте подышать свободно.
  Служанка с подносом еды явилась в тот момент, когда я в одной лёгкой рубашке засовывала злополучный корсет подальше в шкаф, чтобы уж наверняка никто его не обнаружил.
  Хватит мне того, что из-за него у меня весь живот теперь в полосочку, красную с белым.
  Девушка, не замечая меня за дверцей, прошла к столу и поставила поднос. Потом оглянулась, выискивая глазами хозяйку.
  - Я здесь! - вывалилась я из шкафа.
  - Ой! - всплеснула руками она. - Что это вы в одном исподнем? И зачем сами раздевались? Я вам на что?
  Я выпрямилась, сдунув упавшую на лицо прядь волос. Кажется, моя самостоятельность её обидела.
  - Мирана, в этом нет ничего плохого, что я раздеваюсь и одеваюсь сама...
  Но она меня взволнованно перебила:
  - Нет! Вы теперь госпожа! Это у нас дома вы могли делать всё, что вздумается, а здесь надо соблюдать правила. Вы же хотите найти себе богатого мужа?
  Такой странный поворот разговора меня слегка озадачил. Собственно мужа я искать не собиралась, даже больше - он у меня уже почти есть. И другого мне совсем не надо. Пусть в этом мире мужики и красивы до умопомрачения. Мне свой намного ближе, роднее, и вообще, Серёга у меня парень что надо. И хозяйственный, и зарабатывает неплохо, и защитит всегда.
  А тут же одни разбойники, куда ни глянь. То Драконы, то большие кошки, то волки, в общем, все хищники. Они для доброго семейного очага и спокойной уютной жизни никакой ценности не представляют.
  Но разве это объяснишь служанке, да ещё и из другого мира. Потому я не стала с ней спорить и остаток вечера мы мило проболтали.
  Спать я улеглась в приподнятом настроении, с надеждой на лучшее.
  ***
  Карета резко остановилась, я испуганно прижала руки к груди. По телу прошла тревожная волна предчувствия. Как завороженная я смотрела на дверцу, в ожидании, что она сейчас откроется и случится непоправимое.
  Сердце сжалось в страхе. Надо бежать, но только всё тело сделалось каменным, ноги словно приросли к полу. Я должна пересилить себя, но ужас, охвативший сознание был сильнее.
  Снаружи послышался лязг оружия и крики, а я не могла от сковавшего страха даже пошевелиться.
  Дверцы, наконец, распахнулись, но я не смогла ничего разглядеть из-за расплывшегося перед глазами тёмного пятна. Паника поглотила всё моё существо. Не понимая что делаю, каким то чудом, выпрыгнула из кареты, и побежала вперёд, не разбирая дороги.
  В последнем отчаянном порыве пытаясь спасти, но понимая, что уже поздно, слишком поздно.
  Меня настиг удар в спину. И всё взорвалось болью!
  Как больно!
  Закричала, но из горла не вырвалось ни звука. Как в густом кисельном тумане опустила глаза, с ужасом наблюдая торчащий из моей груди клинок. Меня пронзили насквозь - отметило почти покинувшее сознание. Последнее, что сделал мой убийца - выдернул беспощадно меч из моего ещё живого тела. Меня пронзило новой невыносимой болью и всё погрузилось во мрак...
  - Ааааа! - я вскочила в холодном поту, ощущая режущую эту боль в груди, задыхаясь от страха и отчаяния. Коснулась рукой того места, где был кинжал, и ощутила лишь нежную ткань ночной рубашки, да тепло собственного тела.
  Это был сон, всего лишь сон... - выдохнула облегчённо, успокаивая разбушевавшееся сердце.
  Я в кроватке, в комнатке в доме лекаря. Из окна падает неясный свет луны, давая разглядеть окружающие предметы.
  Медленно опустила на пол ноги и первым делом подбежала к двери, проверить засов. Стало вновь неожиданно страшно. Убедившись, что я надёжно заперта, вернулась в постель. Стянула через голову, ставшую неприятно влажной от пота рубашку.
  - Приснится же такое! - проговорила вслух, успокаивая себя и оглядевшись ещё раз по сторонам, закуталась в одеяло и улеглась калачиком.
  Только вновь задремала, как в голове, словно кто отчётливо проговорил: "это был не сон!"
  Подхватилась, ощущая, как волосы становятся дыбом. Не хватало ещё с ума сойти на нервной почве.
  Должно быть, сказываются события последних дней. Не могут для человеческого сознания пройти бесследно те страшные убийства, что я увидела в этом мире. Вот оно и выдаёт ужастики.
  В своём родном мирке я такое только по телевизору видела и то в кино. В живую совсем не интересно и не увлекательно.
   - Хочу домой! - заныла я в пространство комнаты и собралась уже расплакаться, как неожиданно поняла, что мне и правда не сон приснился!
  То, что я увидела во сне - последние минуты жизни дочери лекаря!
  Открытие настолько ошеломило, что я сидела, таращась темноту долгое время, прокручивая в голове жуткие события.
  Что же это получается? Я сейчас видела, как её убили! Ещё бы так же увидеть, кто это сделал.
  "А что если этот убийца теперь будет и на меня охотится? - в ознобе поёжилась. - Сейчас просто жизненно важно мне увидеть его первой. Дала же мне подсказку Алана во сне".
  Но сколько ни силилась, не смогла припомнить человека открывшего дверь кареты.
  Ну, почему самое важное не вспоминается! Капризно ударила кулачками по подушке.
  Улеглась опять. Может если вновь заснуть, я смогу увидеть того человека?
  Но сон ещё долго не шёл, я вздрагивала от каждого шороха, каждого скрипа, дом, казалось, наполнился непонятными и пугающими звуками.
  Уснула лишь под утро, когда комната осветилась первыми солнечными лучами, развеяв страхи.
  Разбудила меня Мирана, как всегда свежая и бодрая. Она принесла ледяной воды для умывания, чему я совсем не обрадовалась.
  - Я ещё пару часиков посплю, - проблеяла, пытаясь её разжалобить и пряча голову под одеяло.
  - Никак нельзя, госпожа, - присела она на кровать. - Через час вас будет ожидать его высочество третий принц.
  - Кто? - сон как рукой сняло.
  - Принц Асгард уже прислал своего слугу с приказом, явиться вам в северную беседку что в саду, где он и будет вас ожидать.
  - Зачем это? - выдавила из себя несчастно.
  - Это уж вам видней, - почему то обиженно протянула девушка. - Какие-то у вас свои тайны.
  - Нет никаких тайн, - выдохнула я обречённо и, накинув рубашку, отправилась умываться.
  Надо срочно обрести бодрость ума и духа, чтобы подготовиться. Встреча с Чёрным драконом не предвещает ничего хорошего.
  Наспех позавтракав, принялась собираться, тщательно подбирая одежду. Во-первых, ворот не должен быть слишком открытым, чтобы, чего доброго, его высочество не заметил амулета. Во-вторых, в моей одежде не должно быть и намёка на кокетство, деловой стиль, насколько это возможно с платьями сплошь в цветочек, обилием рюш и пугающе яркими расцветками.
  Мирана, напротив, совала мне под нос совершенно противоположные наряды. Отчего-то она вбила себе в голову, что мне необходимо понравиться принцу.
  Как ни пыталась, не смогла ей объяснить, что не хочу ему нравиться. Мне вообще его внимание ни к чему. Но девчонка оказалась столь же упряма, как и я.
  Последней каплей стал расшитый золотыми нитками корсет, который она пыталась на меня напялить.
  Притворившись, что мне сделалось вдруг дурно, попросила принести Мирану воды и пока та бегала, быстренько засунула злополучный корсет под кровать.
  Со скоростью солдата после побудки одела своё белье и выбранное мной платье. Когда девушка вернулась, я уже застёгивала верхние пуговицы.
  Служанка посмотрела на меня подозрительно, довольно ей улыбнулась в ответ. Этот раунд остался за мной, но кажется, дальше она не намерена давать мне спуску.
  Дабы умилостивить подружку пришлось позволить ей сделать мне причёску. Я бы просто собрала волосы в хвост, но, увы, в этом мире самая простая гулька на голове и та требовала кучи шпилек и булавок, а особенно умения красиво укладывать.
  Когда, наконец, с моим образом было покончено, Мирана достала из шкафчика какие-то баночки с кисточками, кажется для макияжа. Хоть миры и разные, а женщина всегда остаётся женщиной.
  - Нет! - отмела я категорически её порыв сделать меня ещё красивее.
  Если я приду на встречу с боевой раскраской на лице, принц точно решит, что питаю к нему определённый интерес. И так-то, всегда ведёт себя со мной словно я букашка какая, а после подобного вообще зазнается. Такого унижения я не вынесу.
  Спорить со служанкой не стала, просто поднялась и отправилась на выход, она догнала меня уже на лестнице и накинула мне на плечи плащ.
  - Сегодня ветрено, - пробурчала в оправдание своего поступка, но шла сзади, ко мне не приближаясь.
  Лишь обиженно сопела. Подуется и перестанет, решила я и больше не обращала внимания на её молчаливый протест.
  В тишине мы добрели до нужной беседки. Принца не было видно, наверное, мы пришли слишком рано.
  Девушка на меня всё ещё обижалась и не разговаривала, потому от скуки принялась нарезать круги по тропинке, в ожидании его высочества.
  Сделала кругов пять, когда в поле зрения появился Чёрный дракон. Я успела забыть, насколько он красив, и какое сногсшибательное производит действие на мой слабый организм. Не замечая того, засмотрелась на принца, неприлично долго не отводя глаз.
  - Госпожа! - Мирана существенно до боли сжала мой локоть, чтобы привести в себя.
  И я ей была за это очень благодарна. Совсем не хотелось показывать его высокородному Дракошеству, что со мной творится в его присутствии. Это лишь мимолётная слабость, она сейчас пройдёт.
  Мысленно встряхнулась и присела в поклоне, вспомнив, как вчера вечером это делали принцессы.
  Он холодно кивнул и жестом пригласил меня пройти внутрь беседки, служанку оставляя снаружи, по её округлившимся глазам поняла, что-то не так. Должно быть, неприлично оставаться наедине с мужчиной, пусть даже и в открытой беседке.
  - Моя служанка, - запротестовала я, но принц тут же перебил.
  - Она останется здесь, - тон его голоса был ледяным. Принц показал рукой на небольшой пенёк рядом с беседкой и продолжил: - Если она станет там, сможет нас прекрасно видеть.
  "Но не услышит" - добавила я про себя.
  Мирана поклонилась и побежала к пеньку, а я, проследив за ней, поднялась по ступеням беседки.
  Начало мне уже не нравится, внутри стало зарождаться раздражение на этого деспота. Ощущение, что все, всегда и везде должны ему подчиняться. Моя душа бунтовала против подобного, но внешне приходилось оставаться вежливой и приветливой.
  - Уже освоились во дворце? - задал неожиданный вопрос его высочество, как только мы приземлились на лавки.
  - Благодарю, - ответила вежливо холодно. - Осваиваюсь.
  Чего это он ведёт себя как воспитанный, заставляя меня ещё больше нервничать.
  - Не люблю долгих предисловий, - изменил он приятный тон, на свой обычный, и я даже выдохнула облегчённо. - Давайте перейдём сразу к делу.
  - Совершенно с вами согласна, - улыбнулась язвительно. - Мне тоже не нравится, когда ходят вокруг да около.
  - Тем лучше, - быстро подхватил этот ирод и приказным тоном добавил: - Посмотрите мне в глаза!
  И я, против собственной воли, моментально исполнила его приказ.
  Как только наши взгляды соприкоснулись, меня начало затягивать в чёрную воронку его омутов. Приготовилась к новой порции боли, но неожиданно все оборвалось, не успев начаться.
  Удивлённо заморгала, не понимая, что происходит.
  - Сними его! - рявкнул разъярённо Дракон, а я в испуге подскочила.
  - Что? - не поняла, что происходит и почему он смотрит на меня с такой ненавистью.
  - Амулет! - процедил принц сквозь зубы. - Сними его немедленно!
  
  Глава 10
  
  Ошеломлённо замерла, стараясь совладать с охватившей внезапно паникой. Откуда он узнал? Может у него есть ещё какие неизвестные мне способности? Или свой человек во дворце?
  Припомнила момент, когда отец повесил мне на шею эту штуковину. Рядом точно никого не было, двери закрыты, а Мирана ещё не возвратилась. Никто не видел и кроме нас с папочкой никто не знал. Или папа не так прост, и специально меня подставил? А может Дракон блефует и ни о каком амулете не знает, просто решил проверить? Все эти мысли пронеслись в голове в доли секунды.
  - Какой амулет? - проблеяла заикаясь, в надежде потянуть время. Вдруг произошла ошибка, и он вовсе не имеет ввиду тот самый кулон, что дал мне отец.
  - Сама снимешь или мне это сделать? - поднялся принц, игнорируя мой вопрос, и по его злому взгляду поняла, что этот осуществит угрозу. Ишь, ручонки уже ко мне свои тянет.
  - Не надо так нервничать, - выставила одну руку вперёд в защитном жесте, второй пытаясь выловить под воротом платья цепочку. - Нервные клетки не восстанавливаются.
  Еле нашарила застёжку, не сводя глаз с взбешённого собеседника, ожидая от него чего угодно.
  Но замок никак не хотел расстёгиваться, выскальзывая из пальцев.
  - Давайте помогу? - предложил, немного сбавив тон, его высочество и вновь двинулся ко мне.
  - Не стоит, - поднялась с лавки и уже двумя руками, ставшими неожиданно влажными из-за нервного напряжения, пыталась справиться с неподдающимся замком. Действовать приходилось на ощупь, цепочка была слишком короткой, даже не увидишь замок. И это ещё больше усложняло задачу.
  Возилась я долго, и терпение Дракона, к моему несчастью, подошло к концу.
  - Что ж вы такая упрямая? - принц приблизился вплотную и грубо оттолкнул мои ладони, поддел цепочку пальцем и, наклонившись практически к самой шее, принялся рассматривать: то ли механизм замка, то ли меня.
  Последнее предположение мне совсем не понравилось. Что он там пытается увидеть? Как быстрее черкануть меня ножичком по шее, чтобы долго не мучилась?
  Наконец он убрал свои руки от моей шеи и у него на ладони остался амулет с зелёным камнем.
  А когда отошёл от меня и сел на противоположную лавку, так и дышать легче стало. Правда, от чего-то сделалось жарко, хоть погода теплом ещё не радовала. Выдохнула, беря себя в руки.
  Ощущая внутреннюю дрожь, всё же постаралась выглядеть как можно спокойнее и равнодушнее.
  - Что же скрывает господин главный лекарь? - задал задумчиво вопрос принц, с интересом изучая кулон.
  "Быстро же он понял, от кого амулет. Или он такой умный, или я просто мало знаю".
  Так как вопрос был скорее риторическим, даже не думала на него отвечать. Сидела в ожидании дальнейшего развития событий. Сложила ручки на коленках, как примерная, изучая обстановку вокруг. Что ещё этот драконистый деспот выкинет?
  Принц перевёл взгляд на меня, поняла - сейчас начнётся. Мысленно собралась, готовясь к боевым действиям.
  - Ты ничего не сказала отцу? - спросил Дракон неожиданно.
  Удивительное в человеке свойство, любым вопросом ставить меня в тупик.
  - О чем? - переспросила, делая вид, что не поняла его вопроса, хотя уже догадывалась, что он хочет узнать: "почему я не сказала отцу о том, что принц пытался меня прочесть, и у него ничего не вышло".
  Он улыбнулся понимающе, как будто и в самом деле прочитал мои мысли. А мне от этой улыбки вновь сделалось жарко. Какая гадкая у него магия, бедные девушки, сердце застучало как сумасшедшее.
  - Значит, вы с отцом не общались?! - скорей констатировал факт, чем задал вопрос принц. - Не правда ли, странные отношения? Разве вы не должны были, как любящая семья, проговорить всю ночь напролёт? Ведь так давно не виделись, столько друг дружке сказать надо?
  "А ведь и правда! - осенило меня. - Папочка то совсем мной не интересуется, его волновал только факт чтения моих мыслей принцем".
  От того, что этот нахал попал точно в цель, меня только разозлило. Стало обидно за дочь лекаря, как за себя. А когда я в гневе - могу ляпнуть не подумав, что и случилось.
  - А вам бы очень хотелось, чтобы мы с отцом проговорили всю ночь, дабы было что прочесть в моей голове?! - брякнула в пылу и тут же пожалела.
  "Вот идиотка! Мне же надо из себя дурочку корчить, а я тут остротами кидаюсь. Сколько раз умные люди твердили: молчание - золото!"
  После моих слов принц просто расцвёл, такую сногсшибательную улыбку на его лице видела всего однажды. До чего ж хорош, паршивец! Даже воздух из лёгких вышибло и в жар кинуло. Бедное моё сердце! В этом мире мне не выжить.
  Минуту он смотрел на меня, потом резко поднялся и подошёл вплотную, ножки пришлось поджать, чтобы с ним ненароком не соприкоснуться. Приподнял моё лицо за подбородок и пристально глядя в глаза, весело проговорил:
  - Вот такой ты мне нравишься больше. Оставайся сама собой!
  - А вы мне совсем не нравитесь, - пробурчала, отклоняясь назад и высвобождая свою челюсть из драконистого захвата.
  - Пожалуй, нам стоит встречаться чаще! - сделал, совершенно непонятный мне, вывод принц и отправился на выход.
  - Не стоит, - бросила ему вслед, но он не обратил внимания.
  А мне понадобилось несколько минут, чтобы прийти в себя, восстановить дыхание, и вернуть на место убежавшее вслед за Чёрным иродом сердце.
  "И что это было? - спросила в пустоту беседки. - Зачем он приходил? Неужели, выяснил всё, что хотел? Поиски неизвестного целителя лишь повод для отвода глаз? Но это же был приказ императора? Или принцу нужны совсем другие сведения? Вот ведь, паразита кусок, совсем меня запутал. Срочно надо разживаться информацией об этом мире. Обо всех интригах при дворе, о магиях и ещё целому вороху непонятностей и неизвестностей.
  Что ж, пора искать библиотеку. А Мирану отправить на кухню за сплетнями. Жаль, что у меня только одна любопытная служанка, было бы их хотя бы с десяток, дело продвинулось бы быстрее.
  Выйдя из беседки, обнаружила свою служанку стоявшую столбиком на пеньке с блаженным выражением лица.
  - Мирана! - подойдя, дёрнула её за юбку.
  - Аааа, - слабо отозвалась она, качнувшись в мою сторону.
  Пришлось поддержать её руками, чтобы ненароком не свалилась.
  - Да что с тобой? - встряхнула хорошенько, после чего затуманенность немного рассеялась, но не покинула взгляд.
  - Что? - спросила она, находясь ещё где-то в нирване и с трудом осмысливая окружающую действительность.
  - Очнись уже! - стащила её с пенька, посильнее тормоша.
  - Госпожа! - расплылась она в улыбке, словно меня впервые увидела. - А где принц?
  - Ушёл уже давно, - буркнула зло, не понимая, что это с ней творится. Была адекватная живая девчонка, а сейчас словно околдовали.
  - Он такой красивый! - пропела она, и до меня дошло: кажется, её зацепило магией Дракона.
  Надо же, как сильно! Видать слабая у подружки нервная система, слишком уж восприимчива. Бывают же такие нежные и ранимые создания, достаточно одного взгляда и влюбилась. А ведь казалась такой стойкой.
  В этот момент захотелось задушить равнодушного деспота, что проходя мимо, разбивает девичьи сердца, даже не замечая этого. С непреодолимой силой потянуло догнать и навешать по шапке, чтобы впредь неповадно было. И зачем это он магию применял? Мало ему девушек, ещё и моя служанка понадобилась?
  - Гад! - пригрозила ему в след кулаком, догадавшись в чем дело. Это ж он на мне магию свою испытывал! То-то на меня обрушились странные будоражащие ощущения, которых не должно быть. По жизни не люблю красавчиков, а тут прямо все симптомы влюблённости вылезли. Так вот что это за магия! Но я-то боец стойкий, меня подобным не возьмёшь, а Мирана восприимчивой оказалась, вот и досталось бедняжке. Или может меня не так прошибает ещё и потому, что я не из этого мира?
  Радиус действия магии получается не маленький. Меня тогда на балконе зацепило, сейчас мою служанку, хотя она стояла довольно далеко.
  Засечь бы ещё время действия сего явления, чтобы знать наверняка и придумать возможность противостоять. Интересно, а существуют ли амулеты и от этого вида магии? Если от ментальной можно защититься, то и от подобной, наверное, тоже.
  Обошла вокруг застывшей служанки несколько раз, вглядываясь в её отсутствующий взор. Когда, наконец, глаза у неё начали проясняться, остановилась, с любопытством наблюдая процесс возвращение моей подружки из грёз к жизни.
  - Госпожа? - произнесла она уже своим нормальным голосом, и в испуге огляделась по сторонам. - Что случилось?
  - Ну, наконец-то! - воскликнула я обрадованно. Должно быть, магия действует непродолжительное время - это уже неплохо. Проверяя свою догадку, спросила девушку:
  - Как ты себя чувствуешь?
  - Хорошо! - ответила она уже совсем бодренько, но немного растеряно. - Только у меня чувство, что я что-то забыла.
  - Ничего ты не забыла! - соврала ей радостно и схватила под руку. - Пойдём! Нам ещё столько всего сегодня сделать предстоит.
  Мирана ещё раз оглянулась по сторонам, но послушно пошла со мной.
  Ещё через пару минут это уже была та же боевая и неугомонная девчонка, что принялась щебетать словно воробушек, как только мы немного удалились от беседки.
  Она рассказывала, что третий принц такой красавчик, что просто глаз не отвести. Но теперь это уже была простая болтовня, без дикой влюблённости.
  - Когда он к вам подошёл, я так испугалась, - вещала она, делая огромные глазищи. - А если бы он позволил себе лишнего? Загубить репутацию так просто. Держитесь от него подальше.
  Сделала она правильный вывод перед самым входом в дом лекаря.
  Первым делом мы поднялись в мою комнату, чтобы переодеться к предстоящей вылазке по дворцу, во что-нибудь простенькое и незаметное, пора обследовать территорию.
  Но стоило лишь открыть дверь, как на нас дохнуло таким отвратительным запахом, что мы разом выскочили обратно в коридор. Смрад был столь едким, что в глазах защипало.
  - Что это? - спросила я, а у Мираны сделалось такое испуганное лицо, мне стало ясно - произошло совсем нехорошее.
  - Не заходите! - умоляюще взяв меня за руки, попросила девушка и в ту же секунду рванула куда-то, словно гонимая привидением.
  Как только она скрылась на лестнице, я, недолго думая, прикрыв рукавом нос и рот, открыла дверь и вошла в комнату. Любопытство во мне бывает сильнее предосторожности.
  Едкий зелёный дым шёл из-под моей кровати. Задерживая дыхание, быстрым шагом приблизилась, откинула покрывало и заглянула.
  Удивлению моему не было предела, когда поняла, что запах идёт от брошенного мною корсета.
  Сейчас он мало напоминал предмет туалета, его как будто кислотой разъело. Там где раньше были красивые золотые вставки, расплылись едко-зелёные пятна. Вот они то и издавали невыносимую вонь.
  "Что это за гадость такая?" - попыталась я рассмотреть непонятную субстанцию, но из глаз уже начали вновь катиться слёзы.
  Поднявшись, принялась открывать все окна. На последнем дверь открылась, и вместе с Мираной вошёл высокий красивый мужчина с копной коричневых кудрявых волос, статный и гибкий, словно большая кошка. Тут же вспомнился герб, виденный в императорском зале приёмов с огромным львом посредине.
  "Это же кронпринц! - осенила догадка. - И правда, на льва похож!"
  С появлением в моей комнате его высочества возникло ощущение, что пространство уменьшилось. Мудрый лев самый старший из принцев. На вид лет тридцать- тридцать пять. Ростом под метр девяносто, широк в плечах, хорошо сложен. Светло-карие, почти жёлтые глаза, резкие мужественные черты лица, и тот же притягательный, миндалевидный разрез глаз. Должно быть это семейное. Если учитывать, что у всех троих принцев одна мать, она была просто невероятной красавицей. И все трое сыновей в неё удались, потому как, император красотой явно проигрывал своим детям.
  - Госпожа Алана? - мужчина стремительно приблизился ко мне и стал возле самого окна, здесь дышалось легче. - Простите за вторжение, случайно услышал, как ваша служанка разговаривала со стражником, и решил вмешаться.
  Я не успела ничего ответить, как он прошёлся по комнате, заглянул под кровать, и так же быстро вернувшись обратно, продолжил:
  - Не стоит это дело придавать огласке. Я уже послал своего слугу за нужным человеком. Не волнуйтесь.
  - Ваше высочество? - начала я, ошеломлённая таким напором.
  - Вы узнали меня? - он самокритично улыбнулся. - Не мудрено, я слишком похож на свой портрет, висящий в тронном зале.
  Подшутив над собственной внешностью, этот огромный, словно медведь, мужчина, сразу же снискал моё расположение.
  - Но как вы? - начала я, собираясь спросить: "сюда попали", но его высочество, предваряя мой вопрос, произнёс:
  - Как раз возвращался после разговора с вашим отцом, - махнул он рукой в сторону двери.
  Докладывать мне, что у них за разговор такой состоялся принц не стал, а посчитав, что с объяснениями покончено, вернулся к, всё ещё, лежавшему на полу корсету.
  - Вы не прикасались? - спросил не оборачиваясь.
  - Нет, - быстро ответила я, продолжая удивляться принцу.
  Он общался со мной, словно с давней знакомой: просто и легко, при этом добродушная улыбка не сходила с его лица. Лишь рассматривая ядовитое вещество на предмете туалета, принц нахмурился.
  - Это яд морской жабы, - пояснил он мне. - Он начинает действовать при повышении температуры, соприкоснувшись с телом, и разъедает плоть до костей. Если бы вы это одели, то даже ваш отец не смог бы спасти. Должно быть, попавшие на него солнечные лучи ускорили процесс.
  У меня от его слов волосы встали дыбом. Получается, я совершенно случайно осталась жива? Одень я эту гадость...
  Додумать я не успела, дверь в комнату вновь распахнулась, и явился ни кто иной, как Чёрный дракон. Я чуть не застонала вслух от досады. Этому что здесь надо? Преследует он меня что ли?
  Но моё предположение оказалось неверным. Как оказалось, именно за ним послал Лев.
  - Аскед! - поклонился почтительно Чёрный, приветствуя кронпринца.
  - Асгард! - легким кивком ответит тот. И без лишних слов привлёк внимание к корсету. - Взгляни!
  Принцы дружно присели у моей постели. Картинка получилась бы забавной, если не знать, что они рассматривают.
  Отношения, судя по всему, у них были совсем иными, чем я наблюдала ранее между Драконом и Барсом. Там была явная вражда, а здесь, если не дружба, то что-то очень близкое.
  Мужчины поднялись и одновременно взглянули на меня. Причем, если кронпринц смотрел доброжелательно, то на лице третьего принца отразилась явная неприязнь.
  - О ходе расследования докладывай сразу мне, - как бы продолжая разговор, выдал Лев и направившись к двери, добавил: - И позаботься о дополнительной охране.
  - Если я выставлю охрану, возникнут вопросы, - тут же парировал Дракон, всё время недобро на меня косившийся.
  На это замечание кронпринц не среагировал. Почти дойдя до выхода, неожиданно развернулся и подошёл ко мне.
  - Не пугайтесь так, - заявил, взяв мои руки в свои.- Третий принц обо всём позаботится.
  Потом он наклонился и прошептал заговорщически:
  - Это он только с виду свирепый. Не верьте ему.
  Я невольно расплылась в улыбке после его слов, не поддаться на обаяние этого громилы было невозможно, а он, подмигнув, так же стремительно, как появился, вышел.
  Но стоило мне обернуться, как улыбка моментально сошла с моего лица. Человек в чёрном с таким презрением смотрел на меня, что захотелось провалиться сквозь землю. Что опять не так?
  В этот момент в двери, после тихого стука, отворились и вошли двое стражников. Они поклонились принцу, потом мне и молча подошли к кровати.
  Чёрный жестом указал им на корсет, те в полной тишине, обмотав свои руки тряпками, чтобы не соприкасаться с ядом, погрузили страшный предмет на щит и вынесли.
  После того как за ними закрылась дверь, его высочество обратился ко мне.
  - Почему кронпринц оказался в ваших покоях? - задал он первый вопрос, вновь сбивая меня с толку.
  Он же должен вести расследование? При чем тут его брат?
  - Случайно! - ответила дерзко и отвернулась, наткнувшись взглядом на свою служанку.
  Мирана, бедняжка опять пребывала в предобморочном состоянии. Всё то время, пока в комнате бродили принцы и выносили злополучный корсет, она тихонько сидела в уголочке, а сейчас и вовсе застыла, словно истукан, с глупо-мечтательным выражением лица глядя на Дракона.
  - Интересно, что за случайность привела его в вашу комнату? - продолжал настырно допытываться принц, возвращая мои мысли в нужное русло.
  - Может, будут ещё какие вопросы? - выдала я, слегка психанув.
  Какой же противный этот Чёрный дракон, мало того, что на мою служанку действует как пятидесятиградусный мороз на воду, так ему достаточно пары слов, чтобы вывести меня из состояния покоя.
  - Будут! - ответил на это Дракон, приподняв обе брови в удивлении, словно я сказала что-то невообразимое.
  Наверное, ему ещё ни разу столь нагло не перечили. Опять я попалась.
  Выдохнула, стараясь взять себя в руки и повторяя словно мантру: " Я в чужом мире, здесь нельзя показывать характер!"
  - Почему вы не одели корсет? - продолжил допрос принц с таким недоверием в голосе, как будто он уже решил, кто преступник.
  - Потому что, не люблю его носить, - ответила предельно откровенно.
  Взгляд его не изменился, словно он не поверил ни единому моему слову.
  - А что же вы любите носить? - спросил Чёрный, чем вывел меня окончательно.
  Пришлось даже зубы стиснуть, чтобы не ляпнуть невзначай: "водолазку, джинсы, кроссовки".
  "Держи себя в руках Лана!" - напомнила мысленно, этот чешуйчатый следователь делает всё, чтобы вывести тебя. Слова то я сдержала, но вот взглядом постаралась выразить всё, что не произнесла вслух, чем опять вызвала саркастическую улыбку на его высокородной физиономии.
  Не дождавшись от меня ответа, принц обратил внимания на мою служанку. Пока он приближался к ней, меня бросило в холодный пот. Он ведь может прочесть её мысли?!
  Принялась в панике вспоминать всё, о чем с ней болтала, лихорадочно ища способ ему помешать.
  - Зачем вам моя горничная? - попыталась его остановить. - Она лишь выполняет приказы...
  Он даже не обернулся, подошёл к Миране вплотную. Бедняжка попыталась подняться, но принц жестом остановил. Девушка смотрела на Дракона словно мышь на удава, не моргая.
  Не знаю сколько это длилось, я даже дыхание затаила. Какие тайны он сейчас выведает? О чем мы с ней болтали? И хоть не натворили ничего такого, но сделалось страшно.
  - Вы чего-то боитесь? - неожиданно спросил принц, переведя свой хищный взгляд на меня.
  Как только он отвлёкся от служанки, она закрыла глаза, кажется, собираясь грохнуться в обморок.
  - Боюсь, что моей прислуге в вашем присутствии становится плохо, - заявила я, обеспокоенно подойдя к подруге. Помня какую боль я испытывала при его ментальном вторжении в мою голову, ей в эту минуту не позавидуешь.
  - Это сейчас пройдёт, - равнодушно бросил его высочество, прошёлся по комнате и уселся на подоконник.
  И действительно, вскорости Мирана часто заморгала, выходя из ступора, и посмотрела на меня осмысленно.
  - Как ты себя чувствуешь? - спросила её, взяв за руку.
  - Хорошо, - удивлённо ответила девушка и, подскочив, заявила: - Вы же попросили воды принести, я сейчас!
  И с такой скоростью унеслась, что я не успела её остановить.
  "Какой воды? - мой вопрос так и повис в воздухе. - Я ничего не просила!"
  Изумление её бегством длилось недолго. Кажется, я знаю, чьих "рук" это дело. Но как он умудрился? Неужели ещё и внушать может? Хотя, собственно чему я удивляюсь? Вполне логично: если Дракон способен пролезть в голову, то и мысли подбросить нужные может.
  Это меня вновь разозлило не на шутку. Да, кто он такой, чтобы вот так людьми распоряжаться?
  - Зачем вы отослали мою служанку? - спросила, резко повернувшись к нему.
  - Вы догадливы, - склонив слегка голову, признал принц и продолжил, совершенно не отрицая своей вины: - Хотелось поговорить с вами наедине.
  - Для этого было достаточно прямого словесного приказа, - попеняла я желчно.
  - Вас злит сама магия или тот факт, что я мог что-то узнать от вашей служанки? - ухмыльнулся он и продолжил, словно мы с ним вели милую беседу: - Идите сюда, здесь воздух чище.
  Похлопал ладошкой по подоконнику, игриво на меня поглядывая и призывая присоединиться. Похоже я для него очередное развлечение.
  Нервно сглотнула. На большом расстоянии я ещё могу ему противостоять, но стоит подойти ближе, его магия и мне крышу сносит. Только показаться трусихой совсем не хотелось, потому я смело приблизилась и встала рядом.
  - Присаживайтесь, - не сводя с меня глаз, словно я муха под микроскопом, проговорил его высочество.
  - Благодарю, я постою, - отказалась, пытаясь сдерживать нервную дрожь, что прокатилась по телу, стоило только оказаться с ним рядом.
  - От чего вы сегодня утром так упорно отказывались одеть корсет? - задал он вопрос и взгляд его стал серьёзным.
  - Я уже объясняла, - ответила, выдохнув. - Не люблю я носить эти штуки...
  Но он меня перебил:
  - Бросьте, все леди с детства носят "эти штуки", - проговорил чересчур мягко и сделал многозначительную паузу, как бы намекая, что я должна была давно привыкнуть к корсету и вообще его не замечать.
  - А я не ношу с детства! - заявила дерзко. - И при дворе, как вы знаете, жила совсем мало. К тому же, эта удавка на талии, мне мешает свободно дышать. Сами попробуйте походить в этой штуковине.
  Последнее зря ляпнула, Дракон сразу оживился, поддался ко мне с таким неподдельным интересом в глазах, что я посчитала за лучшее немного отойти.
  - Я хотела сказать, - начала заикаясь, - что это очень неудобно.
  Опустила взгляд в пол, делая вид, что смущена. На самом деле досадуя на себя за несдержанность.
  Пока упрекала себя мысленно в глупости, принц спрыгнул с подоконника и сделал несколько шагов в сторону двери. Думала, что, наконец, просто решил уйти, потому не сразу заметила опасность.
  А он, ловко развернувшись, оказался совсем рядом, прижал меня к подоконнику, поставив руки по обе стороны, почти прижимая свои ладони к моим бёдрам. Таким образом, я оказалась в плену его рук. Сердце моментом убежало в пятки, прогрохотав так, что в висках отдалось диким стуком. Дышать стало тяжело и без предмета нашей беседы. Меня кинуло сразу и в жар и в холод. Замерла словно пойманный зверёк.
  - И всё же это странно, - протянул принц над самым моим ухом, обдав дыханием шею и вызывая толпы мурашек по телу. - Вы отказываетесь одеть именно тот корсет, что пропитан ядом. Либо вас слишком любит фортуна, либо вы знали о присутствии яда? Я больше склоняюсь ко второму.
  И всё это таким вкрадчивым голосом, что волосы на моей голове, казалось, стали дыбом, и ноги подкосились, то ли от страха, то ли возбуждения.
  - Ничего я не знала! - ответила ему, стараясь говорить ровно, чтобы он не заметил моего состояния. - Это случайность. Мне просто повезло.
  - Сомневаюсь, что это можно оправдать удачливостью, - принц, наконец, выпустил меня из захвата и отступил. - Разве лекари не знают всего о ядах?
  Ах вот он к чему клонит! От такого дикого предположения, я взорвалась. Весь жар, что бродил до этого по моему телу тут же ударил в голову.
  - То есть, вы думаете, что я решила убиться с помощью корсета? - вскрикнула возмущённо. - А потом передумала и убила пол под кроватью?
  
  Глава 11
  
  - Интересное предположение, - изображая задумчивость и пряча улыбку в уголке рта, согласился принц.
  "Он ещё и издевается!" - у меня руки зачесались от желания его хорошенько треснуть. Но злость улетучивалась, стоило только взглянуть в эти искрящиеся лукавые глаза. Его обаяние и меня достигло, потому в ответ лишь критически фыркнула.
  Собралась было рассказать ему спокойно без раздражения всё произошедшее, зная по опыту - искренность всегда располагает. Но именно в тот момент, когда я уже почти сдалась и хотела быть с ним доброй, он неожиданно спросил:
  - А может этот предмет предназначался кому-либо другому? Скажем, в подарок?
  - Кому другому? - выпалила, скривившись, словно попробовав лимон. - Я тут никого почти не знаю. Кому бы я могла дарить подарки?
  - Действительно, - неожиданно согласился этот сатрап. - Вы здесь мало с кем знакомы. Однако, уже два принца побывали в вашей комнате. Не находите это странным?
  - Нет, - рявкнула, вновь закипая словно чайник. - Во-первых, я вас сюда не приглашала. Во-вторых, если вы закончили со своим допросом, может, оставите меня в покое?
  До чего отвратительное свойство у человека, каждый раз выводить меня из себя.
  - В покое я вас не оставлю и не надейтесь, - с угрозой в голосе выдал принц. - Слишком часто ваша персона попадает в последнее время в поле моего зрения. Это беспокоит. Совершенно случайно вы остаётесь живы, после разбойного нападения, якобы спасённая целителем, после - вы попадаете в мой отряд, будто бы потеряв память. Это ещё можно принять за совпадения но, что интересно, вы оказались в нужном месте и в нужное время, и спасли моих воинов, с помощью своих лекарских способностей. И это, как оказалось, только начало. Во дворце на вашу жизнь вновь покушаются, но вы опять, волею случая, остаётесь живы...
  Он сделал многозначительную паузу и продолжил:
  - Я не верю в подобные совпадения. Судьба, рок и прочее - лишь выдумки прорицателей. Вы пришли сюда с определённой целью, и как бы ваш отец не старался, я докопаюсь до сути.
  Пока он говорил, я даже рот открыла от изумления. Это ж надо так перекрутить факты, в подобном свете я бы сама себя подозревала в злом умысле.
  - Ну, знаете! - выдохнув, то ли восхитилась, то ли ужаснулась. - Вам в большую политику идти надо. Всё, что угодно сможете в свою пользу обернуть.
  - И последнее, - оскалился он довольно. - Вы выглядите на восемнадцать, но по зрелости суждений можно предположить, что вы гораздо старше.
  От этого предположения меня окатило холодной волной страха, даже волосы на голове зашевелились и в горле ком образовался. Зачем ему способность читать мысли, если он и так всё обо мне понял.
  Ответить мне было нечего, могла лишь смотреть на него широко раскрытыми глазами, дыша через раз от ужаса.
  Удовлетворённый произведённым эффектом, Дракон шутовски поклонился и, проговорив почти ласково: "До новой встречи!", стремительно вышел из комнаты.
  Дверь за ним закрылась, а я ещё стояла пару минут посреди комнаты, медленно переваривая услышанное и с трудом приходя в себя.
  "Спокойно Светка! - дала себе установку, как только возможность ясно мыслить вернулась. - И не из таких передряг выбирались. Правда тут посерьёзней ситуация будет, чем тот случай, когда меня с сигаретой за стеной школы застукали, но способность из любой передряги находить выход я ещё не растеряла, значит прорвёмся!"
  "Собственно, ничего страшного ещё не произошло, - продолжила я размышления, пройдясь по комнате и присев на подоконник, как раз в том месте, где ранее сидел принц. - У Дракона на данный момент есть лишь только предположения и догадки. А доказательств пока нет. Значит, надо сделать так, чтобы они и не появились. И первое - прекратить вести себя на свой возраст! Больше никаких заумных бесед с Чёрным человеком. Держать себя в руках, при любых его попытках вывести меня из состояния равновесия. Это будет сложно, но надо постараться. Далее - начать совершать глупости и безрассудства! Шалить и веселиться на полную катушку, словно в студенческие годы. Последнее - мне нужно, во что бы то ни стало, первой выяснить, кто ж так упорно пытается меня убить. И для начала стоит всё-таки поговорить с папочкой".
  На этой оптимистичной тоне, я спрыгнула на пол, собравшись идти к лекарю, как дверь открылась и в неё просунулась виноватая рожица моей служанки.
  - Госпожа, - почему-то прошептала она. - Обедать будете?
  - Ты же за водой ходила? - удивилась я.
  - Понимаете, - Мирана зашла внутрь и тщательно затворила за собой дверь. - Произошло нечто очень странное. Я шла, шла, а потом, вдруг обнаружила себя на кухне. Как я там оказалась, не помню...
  При этом у неё было такое растерянное лицо, что мне стало жаль бедняжку.
  - Ничего удивительного, - принялась я пояснять, злясь на Дракона, что так беспардонно поступил с человеком. - Третий принц на тебя воздействовал своей магией, покопавшись в голове. Это ты ещё легко отделалась.
  - Правда? - с облегчением выдохнула служанка и добавила радостно. - А я-то уж решила, что с ума схожу. Раз так, то всё в порядке.
  Я промолчала, что тут скажешь. Если она так рада, что в её мозгах Дракон поковырялся, мне добавить нечего.
  - Мирана, - начала я, решив, что пора браться за дело. - Мне нужно посетить отца. Поможешь мне отыскать его комнату?
  - Конечно, - быстро согласилась она и тут же переспросила: - А обед?
  - Пообедаем, как вернёмся, - пообещала я и направилась к двери.
  Комнаты отца располагались в другом крыле того же здания, где и меня поселили, но его на месте не оказалось. Как поведала служанка, лекарь обычно проводит время в королевской лечебнице.
  Туда мы и отправились, по ходу изучая окрестности.
  Здание лечебницы располагалось довольно далеко от основных построек, почти у самых центральных ворот. Когда мы туда добрались, бедняжка Мирана была уже, как она говорила, на грани истощения. Всю дорогу мне пеняя на легкомысленное отношение к своему здоровью и к своей прислуге. Которая, если сделает ещё пару шагов, просто таки умрёт с голоду.
  Потому, как только я увидела отца, отпустила бедняжку домой, заявив, что обратно вернусь вместе с родителем. А она может быть свободна и хорошенько позаботится о своём пустом желудке.
  Увидев нас приближающихся, папочка, на удивление, обрадовался моему появлению. Как и положено нормальному отцу, зразу же повёл меня пить чай и принялся расспрашивать, как у меня дела, как обустроилась.
  Отвечала ему общими фразами, не вдаваясь в подробности. Не понимая, можно ли ему доверять, не спешила откровенничать.
  Про случай с корсетом решила тоже промолчать. Вполне возможно, что это родитель пытается от меня избавиться.
  Чай мы пили в лаборатории со стеллажами, уставленными различными колбочками, сушёными травами, подвешенными к потолку, огромной печью, где стоял внушительных размеров казан. Должно быть, для приготовления различных снадобий. Обстановка очень напоминала домик ведьмы из сказок, только сама хозяйка как будто вышла. А вместо неё за столом, накрытым чистой белой скатертью, восседал в белых одеждах лекарь и я в нежно-голубом, совсем не соответствуя духу интерьера.
  Поговорив немного на отвлечённые темы, папочка, наконец, поднял интересовавшую его:
  - Как прошла встреча с третьим принцем? - спросил он, не глядя в глаза и делая вид, что увлечён содержимым чашки с чаем.
  - Нормально, - бросила я равнодушно, внимательно следя за реакцией родителя. - Только Дракон от чего-то очень разозлился.
  Добавила, с удовлетворением наблюдая, как на его лице на мгновение появилась улыбка и тут же исчезла.
  - Что же его так разозлило? - спросил папочка, передвигая на столе чашки.
  Движения резкие. Наверное, нервничает. Не понятно только, из-за беспокойства о дочери, или о своих планах?
  - Не знаю, - вновь выдала я, глупо поморгав. - Мне кажется, у него что-то не получилось, мы даже не поговорили, принц быстро ушёл.
   О том, что Чёрный обнаружил амулет, решила пока оставить в тайне, сначала надо понять, кто на моей стороне.
  С отцом у меня хорошо получалось изображать легкомысленность юного возраста. Жаль, что с Драконом пока не выходит.
   - Это ничего, - папочка похлопал меня успокаивающе по руке. - Не волнуйся, он тебе не навредит.
  В этот момент мне показалось, что он искренний по отношению ко мне, но что-то его тяготит. Как же сложно во всём разобраться!
  После этих слов, отец впал в какую-то меланхолическую задумчивость.
  Не стала отвлекать его от важных мыслей, допив чай, с интересом принялась рассматривать сосуды на полочках. Пару пузырьков оказались точно такими же, как я нашла в кармане погибшей девушки.
  Различались лишь непонятными узорами, словно выплавленными на поверхности стекла.
  - Что это? - спросила, взяв в руки красивый синий пузырёк с золотыми разводами по поверхности.
  На ответ я не рассчитывала, но папа неожиданно выплыв из своих грёз, заговорил:
  - Это зелье забвения, - выдал он, быстро поднявшись и забирая у меня из рук ёмкость и тревожно заглядывая в глаза: - Ты пила из такого же?
  - Нет, - ответила, сбитая с толку его реакцией.
  - Ответь честно, - он неожиданно схватил мои руки. - Алана, ты пила зелье из такого сосуда?
  - Нет! - пожала я плечами. - Вообще впервые вижу такой красивый пузырёк.
  - Да? - немного спокойнее продолжил папочка. - Значит, ты и вправду потеряла память. А я то подумал, что это твоя очередная уловка. Бедная моя девочка, что же с тобой произошло?
  Он прижал мою голову к груди, и мы простояли какое-то время обнявшись.
  Я вновь терялась в догадках: судя по реакции, папочка меня любит, что же тогда было с амулетом, и почему он так странно ведёт себя? Дочерью совсем не интересуется?
  Когда он меня отпустил, на лице его были слёзы. И если в покоях императора это можно было списать на игру перед Драконом, то здесь ему незачем притворятся. А значит, он искренен?
  - А что это за зелье забвения? - прервала я неловкую тишину, показывая пальцем на синий сосуд.
  - Это, - отец тяжело вздохнул, украдкой вытерев влагу со щёк. - Это зелье стирает память. Будь с ним осторожней.
  - Зачем кому-то стирать память? - проследила я за тем, как папочка засовывает злополучный пузырёк подальше.
  - После войны такие эликсиры пользовались большой популярностью. Люди хотели забыть горечь потери родных. Но это оказалось пагубно. Забыв ужасы прошедшей войны, они тут же начинали новую. Потому, за приказом императора, зелье запретили изготавливать. У меня осталось немного. Храню на всякий случай. Но лучше, чтобы оно вообще никогда не пригодилось...
  "Да уж, ненужное зелье. Людям вообще не стоит ничего забывать, тем более боль от потери близких. Это ж если её забыть, никого потерять не жалко. Даже страшно подумать до чего может дойти человечество, не помня самого важного. И ошибки забывать не стоит, на них ведь учатся. Как же мы тогда опыта набираться будем, и становится сильнее?"
  - А это что? - спросила отца, указывая на другой сосуд красного цвета с жёлтыми разводами, отвлекаясь от философских мыслей.
  - Ты и это забыла? - протянул он печально и добавил неожиданно твёрдо: - Придётся учиться снова!
  Я оглянулась, удивлённая непонятным мне напором в его голосе.
  - И не смотри на меня так несчастно! - учительским тоном заявил отец. - Ты должна понимать, насколько это важно. Заменишь меня в лечебнице, если понадобится. Да и в жизни тебе всегда пригодится умение врачевать.
  При последних словах он отвёл взгляд, как будто было стыдно за них или винил себя в чем-то. Но это длилось всего мгновение, в следующее он взял с полки указанный мною сосуд и, повернув к свету, принялся мне рассказывать:
  - Цвет ёмкости тебе указывает на основное свойство зелья: красный - обозначает кровь, синий, - лекарь потянул с полки сосуд забвения, и добавил: - Обозначает разум. Рисунок золотом показывает направление. Здесь нарисован символ смерти и символ памяти - значит, зелье стирает память.
  Отец вручил мне ёмкость, и пока я старалась запомнить странные знаки, вернулся к столу и вытащил какую-то тетрадь.
  Вернувшись, он открыл её на нужной странице и ткнул в рисунок пальцем:
  - Смотри! Здесь собраны все символы, их не так много. Ты запомнишь легко, - он перелистнул несколько страниц. - А здесь: какой цвет, что обозначает.
  "Вау! - чуть не вырвалось у меня.- Да тут же целый кладезь информации!"
  - Возьми! - папочка сунул мне тетрадку в руки и добавил безапелляционно: - Выучишь всё и вернёшь!
  После он указал мне на полки и заявил радостно:
  - Можешь приниматься за изучение!
  - Сама? - удивилась я, теряясь от обилия бутыльков и колбочек.
  - Да! - у папочки был такой довольный вид, как у профессора, задавшего студентам каверзный вопрос и счастливого тем, что ответа никто не знает.- Самостоятельное изучение, всегда даёт лучшие результаты!
  Проговорил напоследок назидательно и, сославшись на неотложные дела, быстро засобирался.
  А я улыбалась ему вслед. На сердце полегчало. Никакой он ни враг. Этот чудик настолько увлечён своим делом, что ничего вокруг не замечает. И дочь он любит искренне, только, кажется, совсем не знает, как с ней обращаться.
  Почему ведёт себя странно и зачем амулет дал, пока не разобралась. Может и правда, не знал, что Дракон почувствует защиту? А что третьего принца не любит и опасается - это точно. И опасения эти могут быть не напрасны.
  После того, как лекарь ушёл, я принялась за изучение колбочек. Надолго оставаться в этом мире я, конечно, не собираюсь, но эти знания, на данном этапе, мне могут очень пригодиться.
  Перебирая зелья, обнаружила точно такой же, как был у убитой девушки, только пустой. Взяла его с полочки и принялась рассматривать. Символ на бутылочке, соответствовал такому же в тетрадке и обозначал - знание. Ага! Значит, я выпила зелье знаний. Очень даже соответствует.
  Выискивать символы в тетрадке и сравнивать с теми, что были на бутылочках, оказалось столь увлекательным занятием, что я провозилась целых пару часов, не замечая времени.
  Желудок мне напомнил, что я сегодня так и не пообедала, чай с печеньем у папы не в счет, а уже ужин на подходе. Пора бы и возвращаться, а то Мирана, чего доброго, пойдёт меня искать.
  Спрятав тетрадку назад в папин стол, решила, что не стоит таскать с собой такую ценную вещь, отправилась обратно. Отца искать, чтобы простится, не стала, дабы не отрывать его от дел и не терять времени. Завтра я обязательно ещё сюда наведаюсь. Удивилась сама себе, откуда только появилась такая жажда знаний. Но мне нестерпимо хотелось разузнать побольше и о зельях, и о целительстве, а главное - об их магии.
  Путь обратно решила сократить через сад, нарисовав в голове приблизительную схему. Заблудится, в конце концов, тут невозможно. Даже если не туда сверну, всё равно выйду к особняку одного из принцев.
  А оттуда и до дома лекаря рукой подать.
  Состояние было бодрым, погода весенне-тёплой, потому моя прогулка проходила в благодушном настроении. С удовольствием любовалась распускавшимися первыми цветами, легко ступая по выстланной камнем дорожке, что петляла между деревьями. Дышала полной грудью. Это вам не воздух наших загазованных улиц...
  Обрадовалась впереди заблестевшему озерцу, значит, двигаюсь в правильном направлении.
  Я уже почти обогнула его, когда заметила группку сбившихся до кучи женщин в одинаковых одеяниях. "Служанки, должно быть" - подумала равнодушно и хотела уже пройти мимо, как услышала душераздирающий крик. Вопила одна из них, бешено мечась по берегу, словно её оса ужалила и, пыталась броситься в воду, другие её удерживали. Проследила за её взглядом. В озере тонул ребёнок! По настоящему, тонул. Но никто не пытался, его спасти, лишь в панике носились по берегу.
  "Они что, плавать не умеют? - подумала с досадой, а ноги меня уже несли в нужном направлении. - И надо оно мне?"
  Мелькнула последняя мысль перед тем, как я скинула накидку и сиганула в воду.
  Малыша я достигла, когда он уже перестал барахтаться и стал медленно погружаться. Схватила его под мышку и погребла обратно. Плыть ужасно мешало платье, так и норовило запутаться между ногами и утащить на дно. В какой-то момент показалось, что выплыть не удастся, превозмогая наступающую панику, заработала конечностями ещё быстрее.
  Выбравшись на берег, свалилась от усталости. К моему величайшему изумлению, ребёнку и на берегу никто не собирался помочь. Лишь бедная мамаша присела и запричитала ещё громче, остальные сгрудились в гробовом молчании.
  Да что же за люди здесь такие?
  - Всем отойти! - рявкнула на собравшихся, в гневе глянув так, что те посторонились.
  Мальчишка был белым, как мел, пока ещё синеть не начал, значит, шансы на спасение большие.
  Экономя каждую секунду, принялась делать искусственное дыхание. В голове сразу же всплыла картинка наших тренировок. В этот момент моя благодарность учителю, гонявшему нас, как сидоровых коз, была беспредельна. И хоть в реальности никогда этого не приходилось делать, действовала я чисто на автомате.
  От сильных вдохов и выдохов закружилась голова, но я испытала невероятное облегчение, когда почувствовала под рукой удары сердца.
  Лицо мальчишки порозовело, веки дрогнули. Проверила пульс, с удовлетворением слыша отмечая биение. Перевернула на живот и постаралась помочь удалить всю воду. После того, как он откашлялся, смогла расслабиться.
  - Живой! - выдохнула счастливо и посмотрела за обеспокоенную мамашу.
  У той был ужас и непонимание на лице. Перевела взгляд на собравшихся - их рожи выглядели не лучше: испуганные и ошарашенные. Вмиг догадалась: опять я сотворила что-то не то.
  Испытала при этом только злость. Стало так плевать на их мнение и разрушенные стереотипы, главное, что ребёнок остался жив.
  Окинула толпу презрительным взглядом, даже слов не нашла, чтобы выразить всё, что я о них думаю.
  - Снимите с ребёнка мокрую одежду и закутайте тепло, - дёрнула мать за рукав, чтобы привести в чувство, хотя хотелось отхлестать по щекам. - Как сможет пить, напоите тёплым чаем.
  Больше я ничего не могла сделать, в этом мире как без рук, ни нужных инструментов, ни необходимых препаратов, я уже не говорю об аппаратах.
  - Отнесите его к целителю! - неожиданно вспомнила про папочку. Он-то в этом мире вырос, должен знать, как помочь малышу.
  Но никто даже не пошевелился, как будто я и не к ним обращалась. Тут уж я психанула не на шутку.
  - Вам ребёнок нужен? - завопила с такой яростью на мамашу, что та попятилась.
  Недолго думая, сама осторожно раздела малого и укутала в свою единственно сухую накидку.
  Подняла на руки и сама понесла в нужном направлении. Он был такой маленький и худенький, лет на пять выглядел, совсем, казался, не тяжёлым. Да и злость придала мне сил.
  Мамочка его побежала за мной, остальные загалдели, как стая сорок, стоило мне отойти на какое-то расстояние.
  Обратный путь до лечебницы, показался мне намного длиннее, чем в первый раз.
  Ещё и родительница дитяти оказалась совершенно бесполезной, только рыдала всю дорогу. Лучше бы нести помогла.
  Когда добрались до лечебницы, руки у меня уже занемели.
  Лекаря нашли на, радость мне, довольно быстро. Я вкратце описала ему произошедшее, папа мой, молодец, не подкачал, сориентировался быстро. Всё-таки даже в ином мире, профессионал виден сразу.
  Малого уложили на стол. Уже через минуту он вливал в пацана какую-то жидкость, и проделывал странные манипуляции руками над его грудной клеткой. С интересом наблюдала за процессом воздействия целительной магии.
  Никаких ярких шаров, никаких молний из его рук не исходило. Со стороны казалось, что он просто поглаживает малыша, но я ощущала магию всем естеством. Это было что-то необъяснимое, воздух наэлектризовался до предела, меня захлестнули какие-то непонятные и невероятны эмоции, даже слёзы потекли сами по себе. Я человек не сентиментальный, но в эту минуту стало трудно дышать.
  Выскочила из помещения, сама как утопающий, хватая ртом воздух и задыхаясь. Прислонилась к стене, чтобы не упасть, так как ноги ослабли.
  В груди теснился клубок неизведанного ранее волнения, кончики пальцев покалывало, вроде по мне ток пустили. Надо же, как меня пробрало!
  Когда начало отпускать, я по-другому взглянула на этот мир. Неожиданно захотелось до жути, обладать магией, хоть какой-нибудь. Это такое невероятное парящее состояние, что хотелось повторить его вновь и вновь.
  - Так вот что прячет господин лекарь! - раздалось рядом, как гром среди ясного неба.
  Я невольно подпрыгнула, сердце бросилось вскачь, а всё тело окатило холодной волной ужаса.
  В паре шагов от меня, скрестив руки на груди и вольготно облокотившись о цветущую яблоню, стоял Чёрный дракон.
  - Вы следите за мной? - спросила первое, что пришло в голову.
  - Угу, - мугыкнул Дракон довольно щурясь, словно разомлевший на солнце мартовский кот.
  Даже не скрывает. Его интерес ко мне становится навязчивым и опасным. Этот человек, кажется, никогда не сдаётся. Пока не докопается до истины, не остановится. И его основная цель на данном этапе - это я. Уцепился крепко, как ротвейлер за задницу грабителя. Как бы его отвадить?
  - Что вам от меня нужно? - сделала вид, что пылаю праведным гневом из-за несправедливых обвинений. - Вы с самой нашей первой встречи меня всё время в чём-то подозреваете!
  - И не напрасно! - тут же подхватил принц и, отделившись от дерева, сделал несколько шагов в мою сторону. - Скрывать целительную магию преступление. Ваш отец слишком далеко зашёл.
  - Какую магию? - моему возмущению не было предела. - И куда мой отец зашёл?
  - Ту, которой вы владеете! - прошептал Дракон, приблизившись так, что подол моего платья и носки его обуви соприкоснулись.
  - Я не владею никакой магией, вы с ума сошли, - в такт ему выдала таким же загробным шёпотом, дёрнув за подол, на который этот мерзавец умудрился-таки наступить.
  - Вы оживили ребёнка на берегу, поделившись своим дыханием, - добавил он обвинительным тоном, даже не заметив моих манипуляций. - Мёртвого.
  - Что? - от шока могла только рот открыть.
  Нет, рехнуться можно с этими аборигенами, надо ж было такое придумать!
  - Это была не магия! - заявила я, с вызовом глядя ему в глаза. - Я сделала искусственное дыхание. Просто вовремя оказанная помощь спасла малышу жизнь.
  - В первый раз о подобном слышу, - сверля меня недоверчивым взглядом, парировал Дракон.
  Ещё бы, у вас тут всё магией решается. Тебя бы красавчик в мой мир, недолго бы ты со своим мечом побегал, до первого постового.
  - Это обыкновенные лекарские приёмы, - начала объяснять ему, пытаясь найти нужные слова в языке этих неандертальцев, на ходу соображая, как втолковать понятия "вентиляция лёгких и непрямой массаж сердца" - Я, правда, вдыхала ребёнку воздух и стимулировала работу сердца, но в этом нет никакой магии.
  Любой лекарь это сделает.
  Последнюю фразу ляпнула наобум, глубоко сомневаясь, что местные врачеватели на такое способны, но надеясь, что и Дракон об этом тоже не осведомлён.
  - Я плохо знаю лекарское дело, - подтвердил он мои догадки, я уж было выдохнула с облегчением, как этот гад добавил: - Но я выясню.
  "Кто б сомневался, - подумала с досадой. - Тебя бы к Серёге в отдел, все преступления бы раскрыл".
  - А зачем вы прыгнули в воду? - задал следующий вопрос принц, который вновь поставил меня в тупик.
  - Как зачем? - похлопала озадаченно глазами. - Ребёнок тонул.
  Даже не нашлась, что ещё добавить. Разве и так не понятно?
  - Ребёнок прислуги, - мрачно уточнил чёрный тип, а мне от его слов просто таки мозг вынесло.
  - И что? - спросила с раздражением и тут же сделала свой вывод: - Значит, если бы тонул принц - все ринулись бы спасать, а раз ребёнок служанки - пусть тонет?
  Он не ответил, но во взгляде читалось такое удивление, что мне стало не по себе. Опять я несу, наверное, какую-то ересь с их точки зрения.
  Сразу же вспомнила, объяснения старого воина на мой вопрос, почему в отряде нет ни одного лекаря: "выжил - хорошо, нет - значит, такова судьба". Какая дикость!
  Не вытащи я того малыша, ему бы просто дали утонуть? Варвары! В какой ужасный мир я попала! И где мой Ванька? Надо срочно мотать отсюда!
   - Мне всё равно чей ребёнок, - заявила ему отважно, пусть думает всё, что хочет, мне плевать. - Жизнь - самое ценное, что есть.
  Кажется, моя последняя фраза настолько его огорошила, что принц на какое-то время впал в ступор. По крайней мере, признаков жизни не подавал. Лишь продолжал на меня пялиться, да и то сомневаюсь, что видел. Конечно, ему привыкшему убивать людей без счета, такие слова в диковинку.
  Только я собралась потихоньку улизнуть, как он резко двинулся, лишь глазом успела моргнуть. Схватил меня бедную за плечи и прижал к стене здания.
  - Откуда ты? - задал он неожиданный вопрос, и меня в холодный пот кинуло. - Ты совсем не похожа на здешних женщин.
  - А я и не здешняя, - прошептала еле живая от страха, быстро соображая как выкрутится: - Мы с отцом...
  Но принц резко перебил меня:
  - Я встречал женщин из тех краёв, ты совсем другая.
  Мама дорогая! И что ему на это ответить? Я тут в портал случайно забрела? Не убивайте дяденька.
  
  Глава 12
  
  Ну что ж, наша главная защита - это нападение. Оружие женщины логика, не поддающаяся никакому логическому объяснению. Потому набрав побольше воздуха в лёгкие, начала:
  - То, что я совсем не знаю жизни во дворце и не умею вести себя как ваши женщины, лишь означает, что у меня просто нет навыков и опыта. Но это дело поправимое. А у вас какое оправдание? Я не разрешала ко мне прикасаться! - и надменно приподняв подбородок, скинула его ладони со своих плеч.
  От неожиданности принц не сопротивлялся и позволил легко себя оттолкнуть.
  И выражение лица у него стало такое озадаченное-озадаченное, как у санитара Петровича, нашу больничную достопримечательность, преклонных годов, когда я ему руку выкрутила при попытке ущипнуть меня за причинное место. Он после того долго на меня косо поглядывал, но рук больше не распускал. В принципе, мужики они одинаковые хоть в нашем мире, хоть в этом. Чем непонятнее для них женщина - тем большее вызывает любопытство.
  Вот и у принца так получилось, не может он разобраться во мне, потому и прицепился. Что бы такого сделать, чтобы он потерял ко мне всяческий интерес?
  Пока я размышляла над глобальным вопросом, Дракон пришёл в себя.
  - Вот и сейчас, любая бы на твоём месте смутилась, покраснела с ног до головы и убежала. А тебя лишь возмутили мои прикосновения.
  - И что во дворце смелых женщин совсем нет? - наш разговор приобретал какой-то странный оттенок, словно от войны мы медленно переходили к перемирию.
  - Почему же, есть. Но и они предпочитают строить из себя недотрог, - и принц улыбнулся, кажется, по-доброму.
  Чем как раз и умудрился меня смутить.
  - Учту на будущее, - проговорила я, пробиваясь сквозь пелену тумана, что меня внезапно охватил. - И начну строить.
  - Не стоит, - совсем по-дружески выдал Чёрный человек и добавил вежливо: - Вы озябли, одежда совсем мокрая.
  А далее он сделал то, что просто сбило меня с толку окончательно: снял с себя плащ и нацепил мне на меня, завязав спереди.
  Потом принялся поправлять, да так и замер, вновь положив руки мне на плечи. А после и вовсе медленно стал наклоняться.
  "Сейчас поцелует!" - мелькнула последняя мысль перед тем, как мне окончательно снесло крышу.
  По телу прокатилась волна жара, каждую клеточку охватила дрожь возбуждения. Дышать стало трудно, зато согрелась сразу.
  А этот мерзавец, как назло, не торопился. Минуты тянулись медленно, я застыла в ожидании, а его губы замерли в сантиметре от моих.
  В следующее мгновение он отпрянул, пробурчав что-то неразборчивое под нос.
  - Идёмте, я вас провожу, - предложил и, взяв меня под локоть, повёл в нужном направлении.
  Первых несколько метров я переставляла ноги чисто автоматически, слабо соображая, что происходит и куда меня ведут.
  "Что это сейчас было? - вязкую кашу в мозгах пронзила недовольная мысль. - Этот паразит вновь испытывал на мне свою магию?!"
  Выдернула руку из захвата, и зашагала по дорожке быстрей, мысленно пытаясь разобраться в ситуации.
  Зачем это ему нужно? Принц пустил в ход запрещённый приём, чтобы меня очаровать и с лёгкостью выведать все секреты? До чего же коварно-преступный тип!
  Это ж каким подлым надо быть, чтобы ради своих целей использовать такие отвратительные методы.
   - Госпожа Алана, - сбил с мыслей принц, неожиданно ко мне обратившись. - Вы сказали, что совсем не знаете дворцовой жизни?
  - Угу, - я замедлила шаг и мрачно на него взглянула в ожидании подвоха.
  - Вы не помните своего отца, забыли даже собственное имя, - протянул задумчиво Дракон, а у меня засосало под ложечкой, сейчас выдаст очередную гениальную мысль. И он меня не подвёл, проговорив:
   - А лекарские навыки помните, причем настолько досконально, что диву даёшься.
  "Опять за своё... Стукнуть бы тебя, чтобы по настоящему память потерял и забыл о моём существовании"
  Способность находить ответы на самые каверзные вопросы - моя фишка. Меня ещё никто не смог загнать в угол. На вру с три короба, но выкручусь. Не на ту ты дружочек нарвался!
  - Это легко объяснить, - выдала я милую улыбочку, прожигая его злым взглядом. - Вот вы, например, если вдруг потеряете память, мечом вряд ли разучитесь махать. Да и на коня легко запрыгните, хоть и не будете знать, как его зовут.
  - Согласен, - кивнул головой принц, при этом уголки его губ дрогнули, сдерживая улыбку. - Навыки должны остаться, но вы ведь помните и названия лекарских трав и их свойства...
  - Значит, у меня частичная потеря памяти, - я начинала уже злиться. Бывают же такие дотошные граждане, всего пару слов сказал, а уже убить его хочется.
  - Такая бывает? - таки усмехнулся чешуйчатый.
  - Конечно! - подтвердила категорически. - Это я вам как медик... как лекарь говорю.
  И прикусила язык, хоть бы он не заметил моей оговорки, а то ещё прицепится к незнакомому слову.
  - Вы уже обедали? - задал он следующий вопрос, который вновь поставил меня в тупик.
  Это что ж, заботу решил проявить или пытается увести разговор в сторону?
  - Нет ещё, - ответила настороженно.
  - Я так и подумал. Тогда, давайте зайдём ко мне на обед. Мой дом в паре шагов, а к вашему ещё далеко добираться. И одежду сможете просушить, а после вас отвезут домой в карете.
  "Опа! Это что, такой подкат? Не зайти ли вам ко мне на чашечку чая с рюмочкой коньяка? Мда... Миры разные, а мужики одинаковые".
  - Помниться, там в лесу, вы сказали, что если я вернусь с вами, воины могут подумать обо мне, как о легкомысленной женщине. Что же здесь изменилось? Разве рядом с вами не опасно находиться?
  - Здесь вы пребываете рядом со мной по приказу императора. Можете не бояться за свою репутацию.
  И последнее было сказано с таким вызовом, что будь я чуть моложе, обязательно бы его приняла и гордо брякнула бы, что я ничего не боюсь. Возможно, он ожидал такой реакции, но я разочаровала красавчика.
  - Нет, благодарю, - произнесла предельно вежливо. - Я сама позабочусь и о своей репутации, и об обеде.
  - Тогда не стану задерживать, - неожиданно сдался принц и, подозвав слугу из своего дома, велел ему меня проводить, а сам спешно удалился.
  "Чего это он? - с удивлением посмотрела Дракону вслед. - Никогда не отказывали?"
  Так резко ушёл, что стало немного досадно. То прохода не давал, докапываясь до истины, а то рванул, даже не попрощавшись.
  Оставшуюся дорогу проделала в молчании. Слуга шёл чуть поодаль, и я смогла хорошенько обдумать наш с Чёрным разговор.
  Утешительного было мало, я столько раз прокололась, что просто стыдно. Нельзя расслабляться, стоит всё время держать себя в руках.
  Ещё таинственный кто-то покончить со мной пытается. С какой теперь стороны ждать удара? Убийц он подсылал, корсет отравил... Что дальше?
   - Хотя! - я остановилась от пришедшей в голову мысли. - Корсет - это ведь женских рук дело? Вряд ли мужчине могло прийти в голову таким способом меня убирать. Мой враг - дама? Но кто? Кому бедняжка Алана успела насолить? Принцессам?
  Ну, делала она им гадости, только разве за это убивают? Нет, тут что-то посерьёзней...
  Вернувшись в свою комнату, обнаружила там Мирану, с несчастным видом обозревающую столик с едой.
  Увидев меня, девушка радостно подскочила. Тут же поднялось настроение. Она как щенок, встречающий хозяина у двери.
  Переодевшись в сухое и уже поужинав, мы наконец-то, отправились на поиски библиотеки.
  Я по привычке ринулась расспрашивать здешних жителей, как пройти в библиотеку, но Мирана меня остановила. Сделав большие глазки, она оставила меня дожидаться у крыльца, а сама отправилась узнавать у слуг дорогу.
   "Да, - подумала ей вслед. - Если в этом мире, вместо высокородных женщин всё делают слуги, не удивительно, что они вырастают беспомощными и противостоять таким, как Чёрный дракон не в состоянии".
  Просто стоять было скучно, потому я решила прогуляться вдоль сада. Солнышко уже начало садиться, но было людно. Так всегда после зимы, даже если ещё прохладно, народ спешит на улицу, засидевшись в квартирах, здесь тоже самое.
  На небольшой полянке остановилась, наблюдая забавную сценку. На расстеленном прямо на земле ковре, игрались два малыша. Такие хорошенькие, словно ангелочки. Один с русо-пепельными волосами, лет семи и второй светло-пшеничный, как цыплёнок, лет пяти. Они попеременно тягали друг у друга игрушки, так ловко, что я с удивлением наблюдала за смешными манипуляциями.
  Однако что-то пошло не так. И старшенький, неожиданно, с размаху заехал младшенькому прямо по башке, деревянной игрушкой. Малой открыл рот и собрался было заорать, слёзы выступили на глазах. Я даже поморщилась, ожидая жуткого крика. Но он, внезапно, передумал и стукнул товарища в ответ.
  Через секунду эти двое словно петухи стояли друг против друга со сжатыми кулаками и строя смешные рожицы, которые должны были напугать соперника.
  При этом, мамки и няньки находившиеся неподалёку даже не двинулись в их сторону, чтобы разнять драчунов. А продолжали болтать о своём, иногда поглядывая на малышню.
  Я тоже решила не вмешиваться. Мало ли, опять могу попасть впросак. Потому, только издали наблюдала, чем же эта потасовка закончится.
  Малые сцепились, как дикие коты. Бутузя друг дружку от всей души. Но силы были явно неравны. Тот, что постарше был и выше и сильнее. Потому младшенькому всё больше доставалось.
  В какой-то момент я не выдержала, плевать, что опять нарушу их какие-то правила. Я и так уже много чего натворила. Оглянувшись по сторонам, проверила, не спрятался ли за каким кустиком Чёрный человек, и рванула разнимать забияк.
  Схватила обоих за шивороты и оттащила друг от дружки.
  - А ну, успокоились! - рявкнула грозно.
  Пацанёнки ещё пытались рыпаться и достать друг друга ногами, но у меня хватка крепкая, не вырвешься.
  - И чего вы подрались? - спросила, когда они перестали трепыхаться, а со злобными рожицами застыли друг против дружки.
  - Это мои игрушки, - прорычал тот, что старше.
  - Нет, мои! - завопил младшенький.
  Вот же ж, а такие с виду милые детки.
  - Да какая разница, чьи игрушки? - заявила я, чем вызвала искреннее удивление на одинаково перемазанных лицах. - Зачем драться, когда можно вместе играть?
  Мальчишки моим словам явно не вняли. Ну, да я и не воспитатель, чтобы знать все тонкости подхода к детям. Обратилась к старшенькому как более взрослому:
  - Заберёшь ты у него игрушки и что? - задала вопрос, а он хмуро на меня взглянул. - Самому играть будет скучно. Цени, когда рядом есть друг.
  - Госпожа! - неожиданно диким шёпотом послышалось из ближайшего кустарника.
  Я оглянулась и увидела невдалеке свою служанку. Мирана делала, как всегда, страшные глаза, косилась в сторону и махала энергично руками.
  По её взволнованному виду догадалась, что мне, кажется, пора.
  - Ладно, ребятки, - выпустила я воротники забияк. - Некогда мне тут с вами. Дальше сами разбирайтесь, хоть лбы себе по расшибайте, это не моё дело.
  И почти бегом, рванула к девушке. Только я к ней приблизилась, Мирана схватила меня за руку и поволокла в гущу растительности.
  - Вас нельзя оставить и на минуту! - попеняла мне, как только мы оказались на приличном расстоянии от мальчишек.
  - Что я такого сделала? - пожала я плечами, хотя внутри и понимала, что опять влипла.
  - Как что?! - её лицо выражало дикий ужас. - Это же принцы! А вы их за воротники...
  - Кто? - переспросила я обалдело.
  Что ж за невезучесть такая! Опять я наткнулась на венценосных особ. Здесь принцев, как собак нерезаных. Куда ни плюнь - принц!
  - Да, - закивала головой Мирана, как китайский болванчик. - Это четвёртый и пятый принцы. Они ещё не научились владеть своими магиями! Могли разорвать вас на кусочки!
  А вот последняя её фраза привела меня в состоянии шока.
  "Перспективка!" - я присела под деревом, ноги держать перестали.
  - Вы видели, чтобы их кто-то пытался разнять? Вы видели, что все держались на расстоянии? Зачем вы-то полезли? - продолжала меня распекать служанка, а я лишь виновато хлопала глазами.
  "Да уж! В этом мире я приобрела удивительную способность вляпываться в истории! Раньше со мной такого не происходило!"
  Путь в библиотеку лежал как раз мимо того места, где подрались два малолетних принца, потому мы с Мираной сделали огромный круг по саду, обходя их как можно дальше.
  Библиотекой оказалось двухэтажное здание, с виду ничем не примечательное, в одном цвете с императорскими постройками.
  У самого входа помедлили, только теперь посетила мысль, что двери могут быть и заперты. Интересно, какие у них тут часы работы? Было бы забавно обнаружить внутри строгую тётеньку в очках, непрерывно за тобой следящую.
  Но на деле оказалось всё довольно просто. Двери открыты. А в самом здании даже охранника не было.
  - Странно! - удивилась я, переступая порог. - Никто не охраняет.
  - А зачем? - в свою очередь задала вопрос Мирана, следуя за мной и тихонько прикрывая двери, как будто боясь нарушить царившую здесь тишину.
  - Как зачем, а если кто захочет стащить книжку другую?
  Знания - это вообще, по-моему, самая большая ценность и в мире и в истории страны.
  - Ох! - всплеснула руками служанка, и эхо прокатилось по коридорам. Испугавшись, далее она заговорила шёпотом: - Вы же не знаете. Книги невозможно вынести за пределы дворца. Стоит вынести за ворота и они моментально самовозгораются, превращаясь в пепел.
  - Ааааа, - протянула я, со смесью недоверия. Это что же за странная система защиты? Я понимаю, что она должна неплохо работать. Но! Сгоревшие книги уже не вернуть. Они потеряны навсегда. Если вот такой незнайка, как я сюда забредёт, да вытащит самые ценные экземпляры? Такое расточительство!
  Что-то в этом мире не ценятся ни жизни человеческие, ни знания.
  Внутри пахло, как и положено книгами, особый запах детства. Сразу вспомнилось, как бегала в нашу местную библиотеку и запоем читала Грина "Алые паруса" и "Бегущую по волнам", а ещё Азимова и Братьев Стругацких. Меня всегда поражало умение людей придумывать свои причудливые миры. Теперь начинаю сомневаться, что они их придумывали, возможно, сами, как я сейчас, путешествовали?
   К запаху старых книг примешивался ещё какой-то горьковатый, вроде бы и знакомый, но распознать не смогла. А ещё запах пыли и сгоревших свечей.
  Не сказать, что здание поразило меня своими размерами или обилием книг. Так себе, средненькая провинциальная библиотека. Полки, правда, не деревянные, а резные, вроде из железа, что тоже показалось мне странным, хоть и выглядело очень красиво. Попади сюда хоть немного влаги, всё заржавеет, и многие фолианты могут попортиться. Хотя, то, что я приняла за железо, могло быть и другим, неизвестным мне материалом.
   Наряду с книгами, на полках были сложены похожие на пергаментные свитки.
  Первым делом Мирана разыскала свечи, потому как на дворе уже спускались сумерки. А я принялась бродить между рядами, не зная, с какой стороны начать. Ища для себя хоть какую-то подсказку.
  К свёрткам решила пока не прикасаться, да и выглядели они слишком хрупко, вдруг, могли рассыпаться прямо в руках.
  Забралась в отдел, где книги выглядели наиболее богато. Толстые в красивых обложках, с замысловатыми золотыми узорами, кое-где встречались вкрапления драгоценных камней. Правда, ни названий, ни авторов на них не было, только рисунки и символы.
  Обнаружив один символ похожий на тот, что я видела в лаборатории отца, взяла книгу с полки.
  Только собралась открыть, как меня обуял страх. А вдруг я не умею читать. Выпив зелья, я стала понимать язык, а вот как быть с письменностью?
  Зажмурившись, резко открыла книжку на средине, медленно открыла сначала один глаз, потом другой. И радостно заулыбалась. Кажется, повезло! Читать я умею. Значит, и дочь лекаря, скорей всего, могла.
  Немного полюбовавшись на пожелтевшие страницы, принялась с жадностью читать текст. Вот здесь-то меня и ждало разочарование. Предложения состояли из какого-то неподдающегося пониманию набора слов. Нет, отдельные фразы я понимала, но общего смысла никак не улавливала.
  Промучившись довольно долго, вернула непонятную книгу на место. Прошлась вновь вдоль полок.
  Теперь с красивыми обложками решила не брать, надо пробовать с простенькой, что и сделала.
  Мирана к тому моменту зажгла свечи. Одну оставила не столе, а со второй бродила за мной следом.
  "Была ни была" - прошептала я и раскрыла неприметную серенькую книжицу. И... О чудо! Тест был понятен. Радости моей не было предела. В книге описывались какие-то исторические события, немного скучноватым языком, но мне он показался, прямо таки, волшебным.
  Прочитав несколько абзацев, вернула и её на полку. Теперь нужно найти книги, в которых говорится о магии и об устройстве этого мира.
   С подозрением покосилась на красивые фолианты, что-то мне подсказывало, что именно там я найду ответы на свои вопросы.
  Немного поколебавшись, вернулась к огромным томам. Возможно, мне просто не повезло, и я найду вполне себе читаемый текст.
  Взяла одну книгу с полки, потом другую, потом третью. Но, увы, во всех них была полная абракадабра с совершенно неожиданным набором слов.
  - Да, что же это такое?! - протянула с досадой.
  Мирана стоявшая рядом, лишь пожала плечами, глядя на меня с жалостью.
   - Как можно это понять? - вновь спросила в тишину библиотеки, не надеясь на ответ, но он неожиданно последовал.
  - Магические книги вам не прочесть без применения магии!
  Мы со служанкой дружно обернулись. В проходе меж стеллажей стоял второй принц, Снежный барс собственной светлой персоной.
  - Простите, что вот так ворвался и нарушил ваше уединение. Заметил вас ещё у входа и не удержался от любопытства, заглянул.
  - И что во мне такого любопытного? - спросила, немного напрягшись, интерес принцев становился слишком навязчивым.
  - В вас?! - с изумлением переспросил Барс, и, подойдя поближе, с таинственным видом заметил: - Вы сейчас первый объект сплетен во дворце.
  - Я? - моему шоку не было предела. Как такое могло получиться? Наоборот всё время старалась быть как можно незаметнее.
  - Да, - улыбнулся он и тут же поспешил меня успокоить: - Но не волнуйтесь, это ненадолго, как только явится иной объект, о вас тут же забудут.
  Прямо как у бабули в деревне, как только появлялся кто-то новенький, вся деревня сбегалась посмотреть.
  Приезжаешь так, очередным летом на каникулы, а кумушки уже тут как тут, сидят на лавочке.
  "Гляди, Зинкина-то как выросла! А как была тощей оглоблей, так и осталась" И дальше смех такой ехидненький. А ты ещё должна мимо них пройти и вежливо поздороваться, иначе не так поймут, к бабке жаловаться побегут, что внучка у неё не воспитанная".
  Во дворце, получается, как в той деревне, ничего не скрыть.
  - Но почему я? - протянула расстроенно, им что, тут поговорить не о чем.
  - Одно то, что вас привёз третий принц, вызывает самое бурное обсуждение. Мой брат вообще не склонен совершать добрые поступки, но вы изменили его принципы. Это будоражит умы, - прошептал Барс и подмигнув мне, подбадривая.
  "Ах вот почему! Опять всё из-за этого третьего принца! Даже когда его нет рядом, он умудряется портить мне жизнь".
  - Вы говорили о магических книгах? - решила я прервать неприятный разговор и поднесла к свече выбранный фолиант.
  - Да, - кивнул головой принц и наклонился над книгой. - В этой говорится о семи источниках магии. Но, если у вас нет магических способностей, вам её не прочесть в одиночку. Нужен рядом тот, кто откроет.
  И Барс провел ладонью над строками. Я вновь почувствовала легкое покалывание в пальцах.
  На моих глазах, неожиданно слова стали складываться в предложения, а предложения в абзацы.
  - Вау! - выдала глупо, с восторгом перелистывая страницы.
  Теперь текст стал понятен, и я могла бы прочесть эту книгу.
  - Как вы это сделали? - с придыханием спросила, глядя в этот момент на принца с обожанием.
  - Это самые азы магии, - ответил просто без лишнего пафоса его высочество.
  Ох и красивый же! Прямо не насмотреться. И отчего мужики тут такие умопомрачительные?
  - А я могу их освоить? - задала вопрос с надеждой, стараясь не поддаваться на его обаяние.
  - К сожалению, без наличия магических способностей это не возможно, - ответил он печально, но далее, наверное, чтобы ободрить меня заявил:
  - Магия это ещё не всё. Иногда женщине достаточно быть просто очаровательной, чтобы влиятельнейшие маги страны были у её ног.
  И так многозначительно на меня посмотрел, как будто эти самые маги уже валятся к моим ногам и, как мечтала одна известная героиня, складываются там в штабеля.
  Вроде бы и не сделал комплимента, но я почувствовала себя просто таки очаровашкой. Так приятно стало. Раньше я не была столь падка на внимание мужчин. Это что, он сейчас меня обольстить пытается?
  Улыбнувшись ему в благодарность, всё же вернулась к теме разговора:
  - А как можно узнать, если ли у человека магические способности? - решила выяснить всё по максимуму, раз уж принц сегодня такой разговорчивый.
  - Она проявляется с детства, - ответил он вежливо, но тут же предупредил ткнув пальцем в книгу: - Если хотите прочесть, то вам стоит поторопиться, магия действует лишь некоторое время.
  - О! - протянула я разочарованно. - Как жаль! Простите, но мне придётся прервать наш занимательный разговор, уж очень хочется прочесть!
  Сделала я невинные глазки, а его высочество усмехнулся.
  - Тогда я вас оставлю, - он слегка качнул головой, а я поклонилась, как положено. - Зовите меня, если захотите ещё что-нибудь почитать.
  Выдал, прощаясь, и отправился на выход. Очень хотелось ещё с ним поболтать, но о магии знать хотелось ещё больше. Потому, как только он скрылся, не теряя времени, взялась за чтение.
  Книга оказалась мало познавательной. Говорилось о таинственных энергиях, невиданных источниках, устройстве мироздания... Но ни слова о нужной мне магии, а уж тем более, совершенно ничего о порталах.
  
  Глава 13
  
  Закрыв фолиант, обнаружила, что на улице уже довольно темно. Мирана задремала, сидя прямо на полу, прислонившись спиной к полочкам. Свеча наполовину сгорела, пора бы возвращаться домой, но я в раздражении продолжала листать страницы.
  Это же, сколько мне ещё придётся перелопатить томов, чтобы найти нужное? И кто мне поможет их раскрывать, не звать же, в самом деле, каждый раз второго принца. Хоть он и предложил помощь, но если буду часто к нему обращаться, может что-то заподозрить.
  Жаль, что у меня нет никакой магии, и я даже понятия не имею, что она из себя представляет и как проявляется.
  В отчаянии, схватила другую книгу с полки, раскрыла и провела ладонью над страницами, как это делал принц. Естественно, ничего не изменилось. С огорчением захлопнула и собралась уже сложить на полочку, как перед глазами промелькнуло новое видение: детская книжка с яркими рисунками, непонятным скоплением букв и маленькие ладошки, сжимающие страницы с такой силой, что они рвутся. И вновь меня охватило отчаяние и ярость.
  Когда всё исчезло, в груди ещё бушевали эмоции. Неужели, я вновь увидела дочь лекаря, и её отчаяние от того, что не может прочесть даже детскую книжку. А если предположить, что всё взаимосвязано. Подсказки же мне не зря приходят в нужный момент. Судя по увиденному, у Аланы не было магии. Вдруг есть другой способ прочесть книги? С помощью какого-нибудь зелья?
  Надо обязательно хорошенько изучить папочкину тетрадь, думаю, я найду там много полезного. Нужно всё попробовать - подумала я решительно и потащила с полки ещё не открытую книжку, она мне показалась наиболее загадочной, потому как на обложке символ немного напоминал изображение дракона.
  'Сегодня уже поздно, с завтрашнего дня и займусь экспериментами' - подумала бодро и, сунув под мышку толстый фолиант, растолкала тихо дремавшую служанку. Обратный путь мы проделали без приключений, тем более, в темноте они могут быть и не весёлыми, а грустные ловить совсем не хотелось. Потому бежали мы быстро и явились на порог собственного дома запыхавшиеся, но радостные.
  После ужина, Мирана помогла мне переодеться ко сну и ушла к себе. Я прилежно улеглась в кроватку и даже попыталась заснуть, но события прошедшего не давая покоя, прокручиваясь в сотый раз в голове.
  В конце концов, я не выдержала, поднялась. Зажгла у изголовья свечу и, вытащив из-под вороха одежды взятую в библиотеке книгу, принялась её изучать. Провела пальцем по красивому золотому теснению и рисунку, показавшемуся так похожим на дракона. Вдруг эта книга как раз о магии Чёрного дракона, было бы забавно узнать всю его подноготную.
  Я полистала страницы, поводила рукой, даже подышала на неё, ничего не менялось. Может надо сильно-сильно захотеть? Зажмурилась, представляя, как книга открывается... Открыла глаза, но текст продолжал оставаться нечитаемым. Да, волшебник из меня не вышел.
  Таки принц сказал правду. Наверное, надо обладать магией, чтобы прочесть эти книги. Что ж, придётся каждый раз обращаться к Барсу? Расстроенная улеглась спать, и на этот раз, не заметила, как уснула.
  Утром довольно поздно меня подняла служанка, ворча под нос, что скоро полдень, я всё сплю. А ведь мне ещё предстоит встреча с Чёрным драконом. Приказ императора никто не отменял.
  - Мирана, а мне обязательно с ним каждый день встречаться? - спросила в надежде, что это только её предположения, а на самом деле он занят, или уехал куда, или сгинул... была бы такая приятная новость.
  - Обязательно! - заявила девушка строго. - Его слуга уже который час дожидается вашего пробуждения.
  - Почему же ты меня не разбудила пораньше? - протянула сонно, хоть и была благодарна, что она не стала меня поднимать чуть свет.
  - Я же знаю, как вы любите поспать, - гордясь собой, ответила та. - А к принцу успеется. Он говорят, ещё прошлым вечером куда-то уехал, но до сих пор так и не вернулся.
  - Так зачем же мне идти? - удивилась и обрадовалась одновременно. Волшебник из меня не вышел, но провидец, кажется, получается.
  - Вот и я этому чурбану говорю, а он заладил своё: 'у меня приказ, не уйду, пока не провожу госпожу к месту встречи'.
  И она пригрозила в сторону двери, а я догадалась, что 'тем чурбаном' является слуга третьего принца.
  - Хорошо, - выдавила я из себя и слезла с постели.
  Приняв водные процедуры, позавтракав и облачившись в скромное платьице, я уже готова была на выход, как неожиданно в дверь постучали.
  Мы с Мираной удивлённо повернули головы на стук. Кто бы это мог быть? У меня возникло ощущение, что опять грядут приключения.
  Служанка пошла открывать. За дверью обнаружилась мамаша того дитяти, что упал в воду. И что ей от меня нужно? Пришла поблагодарить?
  Женщина стояла, скромно потупив глазки, дожидаясь, когда позволят зайти. Я кивнула Миране и та жестом пригласила её внутрь. Сама выглянула в коридор, посмотрела по сторонам, проверяя, нет ли кого. Убедившись, что никто не наблюдает, закрыла дверь и кивнула мне с важным видом, давая понять, что всё чисто.
  Стало смешно от её игр в шпионов, но я сдержала улыбку и с таким же видом кивнула в ответ. Предосторожность никогда не помешает.
  Несчастная медленно сделала шаг ко мне, потом ещё один, и ещё. Я терпеливо ждала, когда же она осмелеет и сделает то, зачем пришла. Не доходя до меня пары шагов, она неожиданно бухнулась на колени с воплем:
  - Госпожа! Вы спасли моего сына! Мне нечего вам дать, заберите мою жизнь! - и бабах головой об пол.
  "Это больно! - скривилась я, как будто сама почувствовала удар. - Так и лоб можно расшибить!"
  - Зачем мне ваша жизнь? - спросила присев напротив, чтобы быть с ней на уровне. Такое отвратительное чувство, когда кто-то тебе в ноги кланяется. Сделалось неловко.
  Женщина подняла голову и отшатнулась, увидев меня так близко.
  - Как...- залепетала она. - Я вам обязана жизнью.
  - Вы мне ничем не обязаны, - перебила её. - И встаньте, мне неудобно так разговаривать.
  - Нет! - и опять бубух в пол, аж затрещало что-то.
  - Слушайте! - испугалась не на шутку за её здоровье, ненароком разобьёт себе голову, я потом перед Чёрным не оправдаюсь: - Ребёнка вашего я спасла не для того, чтобы долги делать, а из чистого альтруизма. Будь на его месте кто другой, я бы тоже не задумываясь полезла в воду.
  Она подняла голову, и посмотрела на меня ошеломлённо. Не думаю, что она поняла все мои слова, но общий смысл, кажется, уловила, только подниматься совсем не спешила.
  В этот момент мне на помощь пришла Мирана.
  - Быстренько подымаемся! - она взяла бедняжку под руки и принялась тащить вверх. - Хватит смущать мою госпожу. И без вас у неё хватает всякого.
  Общими усилиями им удалось подняться на ноги.
  - Моя жизнь в ваших руках! - начала мамашка вновь лепетать, что меня порядком уже раздражало.
  - Хватит нести этот бред! Говорите зачем пришли и выметайтесь, - заявила я немного агрессивней, чем следовало.
  Та, с перепугу, вновь попыталась бухнуться на колени, но Мирана, молодчина, вовремя её подхватила.
  - Уважаемая! - подошла я поближе, пора заканчивать этот балаган. - Я понимаю, вы пришли выразить свою благодарность за спасение сына.
  Она кивнула, испуганно проморгавшись.
  - Я принимаю вашу благодарность, и идите с миром, - выдала я покровительственным тоном, словно сама королева и снисходительно улыбнувшись, указала на дверь.
  - Ну, как же, - растерянно протянула женщина. - Госпожа целительница, не гневайтесь! Я для вас теперь всё сделаю!
  Она с жаром схватила мои руки и продолжила:
  - Если бы не вы, мой Бринаш утонул бы, теперь его жизнь принадлежит вам, но он так ещё мал, возьмите мою!
  - Ааа, вот в чём дело, - начала я догадываться, что в этом мире не всё так просто. - Мне его жизнь совсем не нужна! А вот ваша помощь пригодится.
  Кажется, я нашла правильные слова, потому как женщина расчувствовалась, на глазах заблестели слёзы.
  - Вы так добры, госпожа, - промолвила она, с благодарностью заглядывая в глаза.
  - Ну, будет вам, - похлопала её по плечу. - Вас как зовут?
  - Теоза, - выдавила она из себя, и слёзы моментом высохли, и неожиданно добавила. - Я работаю прислугой в доме третьего принца.
  - Очень хорошо, Теоза, - улыбнулась я успокаивающе, а в голове уже завертелись колёсики, закрутились мысли. Свой человек в доме Чёрного дракона мне не помешает. - Расскажи мне немного о своём господине.
  После моих слов её лицо перекосило от испуга, и я быстро добавила:
  - Не бойся, никакие его тайны мне не нужны. Расскажи, какой он человек. Что из себя представляет его магия. Я совсем ничего не знаю об этом... - чуть не ляпнула "мире", но вовремя поправилась: - месте.
  - Я даже не знаю... - она замялась, опуская взгляд.
  Ясно! Дракона она боится больше, благодарна мне. Ну, это как раз понятно. Как разговорить её, вот в чем вопрос.
  - Ладно, - я сделала вид, что сдалась. - Нет, так нет. Мне пора уже идти, а вы тут посидите, чайку попейте.
  И отправилась на выход, Мирана побежала меня проводить. У входа, я притормозила, хотела ей намекнуть, чтобы хорошенько посплетничала с новой знакомой, но моя служанка оказалась очень сообразительной. Подмигнув мне, она заверила, что всё сделает в лучшем виде.
  По коридору я шла, коварно улыбаясь. Я совсем не добродушная простушка, тот, кто думает, что легко со мной справится - глубоко заблуждается...
  Взяв с собой в дорогу другую девушку, прислуживавшую в доме лекаря, без сопровождения знатным дамам здесь не положено гулять, я отправилась на встречу с третьим принцем.
  Его слуга неуклонно следовал за нами, наверное, боялся, что сбежим по дороге. Мы почти добрались до беседки, в которой прошлым разом встречалась с принцем, как он, собственной персоной, неожиданно появился прямо на нашем пути.
  А говорили, что он ещё не появился со вчерашнего вечера, вот так и верь людям. Я так надеялась немного походить кругами и, сделав вид, что не дождалась, вернуться домой.
  - Ваше высочество! - поклонилась, приветствуя.
  - Госпожа Алана, - ответил он лёгким кивком и, указав рукой на тропинку, добавил: - Прогуляемся?!
  Прозвучало это скорей как приказ, чем как просьба.
  Я пошла немного вперёд, Дракон последовал за мной, служанка отстала на приличное расстояние.
  - Слышал, вы познакомились с младшими принцами, - начал разговор его высочество.
  Как же быстро здесь сплетни распространяются, не иначе, как воздушно-капельным путём.
  - Да, - ответила равнодушно, вышагивая по тропинке. - Милые детки.
  На мою совершенно простодушную фразу, Чёрный остановился и неожиданно расхохотался, да так заразительно, что я, как ни пыталась, не смогла сдержать улыбки.
  - Простите, - перестав смеяться, извинился он. - Просто их ещё никто не называл "милыми детками".
  Тяжело вздохнула. Я, наверное, никогда не смогу приспособится к этому миру, потому плюнув на всё, решила быть сама собой, пусть они ко мне приспосабливаются. Если каждый раз буду переживать, и как бы чего лишнего не сказать, нервное расстройство получить можно
  - А что тут такого? - переспросила дерзко. - Дети, как дети. Одно плохо, в таком юном возрасте предоставлены сами себе. Это не хорошо, что малыши остаются без родительской заботы.
  Чёрный дракон неожиданно стал серьёзным, смотрел на меня долго, я уже начала волноваться, поздно вспомнив, что он вырос в одиночестве, и должно быть эта травма осталась на всю жизнь.
  Но дальнейший наш разговор, вытеснил начисто любое моё проявление жалости к этому несносному человеку.
  - Так вы утверждаете, что впервые пришли в себя, на дороге, где вас встретили мои люди? - спросил вдруг, чем привёл меня в полное замешательство.
  - Да! - ответила чисто на упрямстве, не успев даже подумать.
  - Но на тот момент вы уже были одеты в мужскую одежду? - тут же выдал этот "Шерлок Холмс в чёрном".
  Уф! Меня сразу же бросило в холодный пот.
  - Да, - вновь брякнула я и принялась путано объяснять: - Я очнулась, кругом трупы, ужасно испугалась...
  Перед глазами возникла картинка воспоминаний, как я вышла из леса и увидела мёртвых людей, зрелище не для слабонервных.
  - Почему вы шли из леса? - неожиданно задал мне вопрос принц, и я застыла поражённо.
  Он что, не только мысли читает, ещё и может видеть то, что вижу я?
  - Я такого не говорила, - выдавила из себя, понимая, что была слишком наивна и мои знания о его способностях очень ограничены. Волосы от страха на голове стали дыбом.
  - Да?! - легко проговорил он. - Значит, мне показалось.
  А в глазах столько ехидства, словно он меня уже обыграл.
  Да только это была ошибка, я отреагировала на вызов злостью. Это ещё не полный провал, я всё равно выкручусь. Просто теперь нужно помнить, что при принце, в мыслях только по-русски выражаться. И лучше матом, чтобы совсем ничего не понял. Мне приятнее и спокойнее, и ему тот ещё ребус.
  Вслух выражаться не стала, лишь в голове вежливо поведала, куда ему лучше отправиться, и точный путь разрисовала. Но, принц, к сожалению, на мои мысленные посылы не отреагировал, а продолжил путь.
  Ничего другого не оставалось, как последовать за ним, наш разговор, как я поняла, ещё не закончен.
  В ожидании очередной каверзы, сверлила его спину злобным взглядом. Дракон вдруг обернулся, и повёл плечами.
  - Показалось! - выдал странное, и пояснил: - Думал, что у меня между лопатками стрела застряла, огнём это место горело, а нет, показалось.
  "Очень смешно!" - фыркнула я язвительно.
  Он усмехался, глядя мне в глаза, эдакий мачо, иномирного происхождения. Ох! И не люблю я таких типчиков.
  То ли меня нечистый дёрнул, то ли приключений показалось мало, начала представлять в голове забавную картинку:
  "Чёрный дракон, привязанный к дереву, совсем беспомощный и несчастный. И я с метательными ножами, нет лучше, со стрелами игры "Дартс", целюсь в него с небольшого расстояния. Ещё рот ему заклеить, чтобы не звал на помощь. А он плачет, вырывается..."
  - Какая вы кровожадная! - проговорил на это его высочество и подошёл вплотную.
  Моё сердце тут же бросилось вскачь. Что за странная манера разговора, подбираться к собеседнику так близко, чтобы почти носы соприкасались.
  - А знаете, вас за такие мысли могут казнить? - спросил вкрадчиво, и мне сделалось страшно.
  Далее произошло совершенно невообразимое: принц, вдруг резко обнял за талию и привлёк меня к себе. Успела только охнуть, как этот ужасный тип принялся меня целовать.
  От неожиданности, я не среагировала, и не оттолкнула сразу коварное высочество. А после уж всё тело меня подвело, сделавшись неожиданно слабым и вялым, пришлось ухватиться за его одежду, чтобы коленки не подкашивались. И целовался же паразит так сладко, что остановить не было сил.
  "Это безумие!" - мелькнуло в голове. От одного поцелуя меня ещё никогда так не заводило, по телу пробежала дрожь, сделалось жарко, словно меня окатили горячей водой.
  "Надо остановиться!" - слабо соображая, попыталась вырваться, но оказалась в ещё более стальных объятиях.
  Сознание возвращалось медленно, как сквозь туман. Сначала проступили очертания Чёрного человека, что всё ещё держал меня в объятиях. Потом наступило ясное понимание произошедшего ужаса.
  Резко оттолкнула нахала. Захотелось заехать ему по роже со всей дури. Даже представила себе этот удар.
  - Не стоит этого делать, - донеслось до меня, словно издалека.
  Этот паразит опять увидел картинку в моей голове.
  - За это меня тоже могут казнить? - спросила, кипя от ярости. Если сейчас не выскажу всё, что я о нём думаю, взорвусь просто.
  Он лишь кивнул, подтверждая мои слова.
  - Вы решили разрушить мою репутацию? - задала следующий вопрос, вспомнив, что мы вообще то не одни, а в нескольких шагах застыла служанка. Причем не моя подруга, а неизвестная особа.
  - Да, - ответил он серьёзно, чем привёл меня в дикое замешательство. Но когда он продолжил, оказалось, что это были ещё цветочки: - Я, пожалуй, заберу вас в свой дом. С вами столь забавно проводить время.
  - Что? - у меня просто не было слов, чтобы выразить нахлынувшие чувства. Что он имеет в виду? Забаву себе нашёл?
  Когда я уже сжала руки в кулачки, чтобы заехать этому сатрапу под дых, он неожиданно расплылся в слащавой улыбке, глядя куда-то мне за спину.
  - Рад приветствовать, ваше высочество! - проговорил неизвестному и поклонился.
  Я резко обернулась.
  По тропинке к нам приближалась процессия с принцессой во главе. Той самой черноглазой, с которой у меня состоялось неприятное знакомство.
  Можно было бы выдохнуть от облегчения, что нас с принцем прервали, но этой особе была совсем не рада. Да и на данный момент я не в лучшей форме. В желудке ещё бродили непонятные волнения. То ли от возбуждения, то ли от того, что съела что-то несвежее.
  Тем не менее, приличия я соблюла, поклонилась ей как положено. Хотя эта кикимора в ответ даже не кивнула. Мда... Воспитания никакого.
  Мирана рассказывала, что принцессы прогуливаются к дому Чёрного дракона каждый день, должно быть это их очередной променад. Двойственные чувства я испытала при появлении Сульри, с одной стороны - хорошо, что нашу дружескую беседу с принцем остановили, не известно до чего бы мы договорились, с другой - эта змея теперь точно не оставит меня в покое. Вон как зыркнула, в глазах явно читается желание убить.
  - Асгард! - расплылась в такой слащавой улыбке принцесса, что меня замутило. - Не ожидала увидеть вас здесь, прогуливающимся, да ещё и не одного.
  - Что же в этом удивительного? - делая вид, что его задели слова, переспросил принц, хотя любопытства ни в одном глазу. Даже я почувствовала возникшее между ними напряжение.
  "А это уже интересно! - как бы на меня ни смотрела косо принцесса, не собиралась никуда уходить, - Должна же я разобраться, что происходит".
  - Вы всегда в походах! - обиженным тоном начала красотка. - Так редко нас посещаете. Баталии да сражения вам больше по душе. А мы здесь в ожидании тоскуем.
  "Вот это номер! Так откровенно заигрывать! Глазками стрельнула, губки бантиком сложила, даже румянец на щёчках появился!"
  Я чуть не захихикала вслух. Такой прямолинейный флирт кого хочешь отпугнёт. Со вторым принцем она вела себя иначе. Не значит ли это, что в Драконе эта дама заинтересована?
  - Увы, прекрасная Сульри, сражения - мой удел! - выдал равнодушно Чёрный и сделал шаг, чтобы обойти процессию, но принцесса загородила ему отход.
  - Но это не всё, что есть в жизни! - начала с каким-то отчаянием, мне даже не секунду её жаль стало. - Оглянитесь вокруг, ваше высочество, вы найдёте много увлекательного!
  "Ого! Это она о себе? Какая откровенная штучка!"
  Принц замер на мгновение, обвёл взглядом всех присутствующих и выдал таинственно:
   - Вы правы, есть много увлекательного. Благодарю за совет! Из уст столь красивого создания он наиболее ценен!
  И Дракон поклонившись, двинулся дальше по дорожке, остановить его было бы уже верхом неприличия. Даже я не поняла: комплимент отвесил, или отшил профессионально.
  Не теряя времени, поклонившись, застывшей, словно статуя принцессе, быстро засеменила за ним, причем пришлось догонять, появилось ощущение, будто мы с ним спасаемся бегством.
  Какую интересную сценку я сейчас наблюдала. Эта Сульри, как коршун набросилась на принца, если бы не соблюдение приличий, не знаю, куда бы её занесло. Неужели на неё так магия Дракона действует? Хотя, магия не может действовать на всех по-разному, скорей всего это просто человек, каждый в силу своего характера реагирует иначе. Одни смущённо краснеют и убегают, другие, наоборот, рвутся в бой или в кровать, тут уж кто на что горазд.
  Когда мы удалились на значительное расстояние, и замершая на полпути процессия скрылась из глаз, принц резко остановился. Я занятая своими мыслями не успела вовремя затормозить и врезалась в его стальную грудь, как на стену налетела.
  - И о чём вы так задумались? - тут же спросил Дракон, вернув в действительность.
  - Вы же умеете мысли читать, - нагло заявила я и довольно улыбнулась.
  Размышляла то я на своём родном. Фигушки тебе, чешуйчатое создание, я теперь в твоём присутствии только так и буду думать. А ещё лучше частушки петь или эстраду нашу современную, вот уж где, даже со знанием языка, черт ногу сломит.
  - Я всё равно вас поймаю, рано или поздно, - выдал на это принц, нисколько не расстроившись, а даже ответив на мою улыбку.
  "Посмотрим!" - подумала я, но промолчала, лишь продолжала дерзко смотреть ему в глаза.
  - Ответьте на последний, на сегодня, вопрос? - предложил неожиданно Дракон.
  Я кивнула, соглашаясь.
  - Отчего раны у моих воинов после вашего лечения, зажили намного быстрее, чем обычно?
  А я опять опешила от его слов. Умеет же он сбивать с толку. Беда, как говорится, пришла, откуда не ждали.
  Я-то думала, что у них тут регенерация выше, чем в моём мире, а оказывается... Захотелось почесать затылок, дабы придать скорости винтикам в голове. Что же происходит? Почему так получилось? Пока эти вопросы крутились, перед мысленным взором всплыл тот походный госпиталь, и ответ пришёл сам собой:
  - Всё очень просто, - выдала я, продолжала придумывать на ходу. - Раньше раны на ваших воинах заживали сами собой, никто их не обрабатывал, никто не заботился. А главное - их не зашивали. Туда могла попасть инфекция, за гноение начиналось. Потому и процесс заживления проходил довольно долго и болезненно. А с хорошей врачебной помощью - эффект совсем другой!
  На последней фразе я даже загордилась собой.
  Но на моего оппонента это, кажется, не произвело никакого впечатления. Он продолжал пристально меня изучать и улыбаться иронично. Как будто моё оправдание прозвучало, словно детский лепет.
  - Подумайте ещё! - протянул он холодно, дальнейшие его слова прозвучали угрожающе: - Или вы мне сами скажете правду, или я её из вас вытащу силой.
  Он наклонился к самому уху, обдав его своим дыханием, отчего мурашки побежали по шее, и продолжил шёпотом:
  - Но лучше вам до этого не доводить!
  
  
  
  
   Спасибо, дорогие мои,за ваши комментарии
  


РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | А.Минаева "Дыхание магии" (Приключенческое фэнтези) | | Н.Любимка "За гранью" (Приключенческое фэнтези) | | Н.Любимка "Дорога вечности" (Боевое фэнтези) | | К.Лазарева "Запретный плод" (Любовное фэнтези) | | J.Liss "Мне не нравятся рыжие" (Современный любовный роман) | | Л.Ангель "Серая мышка и стриптизер" (Современный любовный роман) | | О.Райская "Полное счастье Владыки" (Фэнтези) | | А.Комаров "Игра и Мир" (Научная фантастика) | | Ю.Журавлева "В другой мир на пмж" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список