Храбрых Константин: другие произведения.

Авантюрист. Новичок-одиночка.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 8.14*233  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    12.01.2017


   Автор: Константин Храбрых.
  
   Серия: Грани Кристаллического Неба.
  
   Название: Авантюрист. Новичок-одиночка.
   (Название в конечном итоге, возможно будет изменено).
  
   Оглавление:
  
   Пролог.
   Глава 1. Грань Кристаллического Неба.
   Глава 2. Первый подземный лабиринт.
   Глава 3. Хозяин подземелья.
   Глава 4. Второе подземелье.
   Глава 5. Сломанный меч.
   Глава 6. Ломающий клинки.
   Глава 7. Осколки стигм.
   Глава 8. Повестка на квалификацию.
   Глава 9. Лабиринт утопленников.
   Глава 10. Грань Великой пустыни.
   Глава 11. Зачарованная сталь.
   Глава 12. Путь в Арханд.
   Глава 13. Путь к кристаллу перехода.
   Глава 14. Армия Бессмертного Легиона.
   Глава 15. Арханд.
   Глава 16.
   Глава 17.
   Глава 18.
   Глава 19.
   Глава 20.
   Глава 21.
   Глава 22.
   Эпилог.
  
   Пролог.
  
   "Грандиозное событие, называемое "Полковым Сражением" между соседними странами, было огромной редкостью, так как каждое подобное сражение буквально заставляет переписывать как саму историю, так и картографам отправляться в путь и заново составлять карты земель, ибо высшая магия могла стереть с лица земли города, погрузить ниже уровня моря горы, или наоборот поднять со дна морского новые острова. Именно поэтому Гелардом XIV Победителем Озерной Гидры, правителем Оркарнского Княжества был заключен договор с двадцатью двумя странами, в которые входили такие великие княжества и королевства как Гер...
   - Ну и как тебе история этого мира?
   К окну кареты, в которой молодая черноволосая девушка, в темном кожаном камзоле нахмурившись и морщась по слогам, проговаривала написанное, подъехал закованный в кроваво-красные доспехи из блодерита с огромным вензелем-эмблемой клана на всю грудную пластину статный мужчина лет двадцати двух - двадцати пяти.
   - Интересна, брат, но язык слишком сложен для изучения. Их стиль рунического написания иногда ставит меня в тупик, даже у кельтов правописание рун не было настолько сложным и витиеватым. У них одна руна, написанная чуть под другим углом, может до неузнаваемости изменить текст!
   - Скоро пребываем. Нас уже встречает разъезд графа Холлердана, который выступает третейским судьей на этом поле битвы. Вче...
   Внезапно земля колыхнулась, заставив коней испуганно взбрыкнуть. Девушка слетела с диванчика в карете больно ударившись правым локтем о крепкую поверхность деревянного пола. Несколько всадников не сумело удержать коней и те сбросив ездоков понеслись вперед, испуганно ржа.
   Следом еще раз колыхнулась земля, а следом пришел противный звенящий свист, приведший животных в еще большую панику и, заставив людей схватиться за уши роняя копья, поводья и вещи, которые они несли в руках.
   Карета понеслась утягиваемая упряжкой двух гнедых жеребцов, так как возница больше не мог управлять конями с кровавой пеной изо рта пытаясь зажать обеими руками уши, из которых тоже сочилась кровь.
   За несколько секунд до того момента как карету занесло в сторону и разбило о широкий ствол дерева, дверца кареты была выбита наружу сильным ударом ноги, и стройная женская фигурка черноволосой девушки рыбкой выпрыгнула в дверной проем кареты и перекатившись по земле вскочила на ноги у края дороги. Из пореза и ссадины на лбу и из носа сочилась красная кровь.
   Мужчина, выпрыгнувший из седла, с тоской и жалостью глядя на захлебывающегося кровавой пеной коня, потянул меч из ножен, чтоб добить умирающее и сходящее от боли и ужаса животное.
   Внезапно свист пропал, оставив в голове легкий туман и тихий звон в ушах.
   Люди стали вставать на ноги растерянно переглядываясь и пытаясь спасти почти перевернутый обоз и утихомирить взбесившихся животных.
   - Око Одина, что произошло?!
   - Это результат дуэли на поле битвы.
   - Что?
   - Неделю назад посередине поля битвы был обнаружен субъект в черных латах, который наотрез отказался убираться с места. Попытка силовыми методами прогнать его, привела к неожиданному результату - он, раздавая затрещины и удары ногами на право и налево, разогнал хорошо подготовленный вооруженный отряд. Он даже не прикоснулся к оружию что, кстати, весьма задело наших бравых вояк. Мы фактически не можем оказать ему достойное сопротивление - это как раз та причина, по которой в полковом сражении был заключен контракт со стигматами. - С земли морщась, поднялся командир встречающего разъездного отряда. - Черт, теперь плащ испорчен! Обошелся в две золотых монеты!
   Так вот, его пытались прогнать с поля битвы уже более обученные рыцари из личной гвардии короля Дремора, но он, даже не обнажив меча, разогнал титулованных рыцарей, и это мягко еще говоря. Пострадавшие до сих пор под присмотром лекарей и магов.
   - Он настолько силен? - В голосе северянина послышались нотки любопытства.
   Командир отряда поморщился:
   - Чудовищно! Магических мечников такого уровня я не встречал за всю свою жизнь, хотя не пропускаю ни одного турнира. Как и состязаний Гильдии искателей приключений.
   - Он стигмат?
   Командир пожал плечами.
   - Все возможно, но я слышал, что стигматы не могут использовать умения стигм вне граней. А тут он использует такую магию, что даже маги из личной гвардии за голову хватаются.
   Подошел извозчик, прижимавший кусок пропитанной кровью ткани ко лбу и, извиняясь и кланяясь, сообщил, что сундуки с вещами в целости и сохранности, и что слуги их уже грузят на свободную телегу.
   - Сейчас приведут коней с затычками в ушах, ими немного труднее управлять, но ваш мастер гильдии просил поскорее вас доставить к пограничной крепости.
   - В чем такая спешка? - поинтересовалась Фрейя, стирая с лица осыпающуюся кровавую корку на месте недавней ссадины.
   - Вы ее только что слышали. Сейчас идет очередное сражение, и скорее всего скоро вступят в этот непонятный поединок участники третьей стороны.
   Из-за поворота появились еще всадники к седлам, которых были привязаны поводья сменных лошадей.
   - Капитан Орт! - Дюжий воин в начищенном до блеска бацнете поверх тонкой кольчуги спешился и, припав на правое колено в знак уважения, доложил: - Капитан Орт, кони доставлены. Командование просило вас поскорее прибыть на место, ситуация ухудшилась!
   - Встань, и объясни коротко, что еще произошло?
   Воин, вскочив на ноги, легким движением поправил перевязь с мечем.
   - Принц Верданта, Риннальдо решил использовать конницу под прикрытием магов. Атака провалилась, не говоря уже о потерях. Не пройдет и часу как он нарушит запрет на неиспользование высшей магии и артефактов! Граф Холлердан собирает все войска гарнизона, чтобы в случае чего суметь эвакуировать как можно больше войск, в случае если у принца сорвет кры... прошу меня простить! - Воин, с сержантскими нашивками испуганно глянув в сторону брата с сестрой, вовремя прикусил язык.
   - Хорошо, остаешься здесь, после чего сопроводишь телегу с вещами этих господ. Снаряжение Вам понадобится сразу, я так понимаю?
   Фрейя покачав головой, активировала кольцо на указательном пальце правой руки, и доспехи возникли прямо поверх камзола, сшитого явно под сверкающую кроваво-красную броню.
   - Нет, у нас все необходимое всегда при себе. Одевается благодаря заклинаниям быстро, но вот снимать все это снаряжение весьма долго.
   - Эм... кх... поразительно! Я, конечно, многое слышал о стигматах, но такое признаюсь, видеть приходится впервые!
   Сержант со страхом и восхищением смотрел на переливающуюся в лучах заходящего солнца броню.
   - Что ж, тогда поспешим!
  
   Через полчаса дозорный разъезд встречающих достиг пограничной крепости и платочного городка.
   - Благодарю, сэр Орт, граф ждет вас в своем шатре.
   - Извиняюсь, но здесь нам придется проститься. Сер Шеллерман отведет вас к гильдейским шатрам, где вас уже ждут. - Командир Орт щелкнув каблуками, быстрым шагом удалился, скрывшись за ровными рядами шатров.
   - Прошу за мной. Все ваши сейчас находятся на границе у каменной площади Поля Битвы.
   Через пять минут, обойдя палаточный городок и угол пограничной крепости с восточной башней, Фрейя и Тронт непроизвольно сбавили шаг, глядя на черную, туманную дымку ровной стеной, охватывавшей двухкилометровую каменную платформу, предназначенную для ведения "Полковых сражений".
   - Это же Занавес Нежити!
   - Да мы тоже об этом подумали. Вы долго добирались Фрейя, Тронт! - Шедшая следом за ними от палаточного городка их со спины окликнула Тесс де Сталь, на ходу магией надевая на себя серо-стальные кольчужные доспехи с голубым отливом. - Есть куча отличий. Идемте, там уже собрались объединенные силы из сорока кланов. Событие неординарное.
   - Это мы уже поняли, ответил Тронт.
   Внезапно пришедшая ударная волна заставила темный занавес колыхнуться и издать пронзительный вой.
   - Все он снова на месте!
   - Кто?
   - "Темный Рыцарь", "наши" пока его так окрестили. - Пояснила Тесс, проверяя то, насколько легко выходит шпага из ножен.
   Дымчатый черный занавес исчез.
   - Идут первые две команды, и наши герои. Если провал, следом идут команды от Грани великой пустыни со своими героями. Задача у всех одна, избавиться от неизвестного фактора, и по возможности захватить его броню и амулеты для изучения. Если не будет иной возможности, разрешаю использовать весь арсенал возможностей, я имею в виду комбинационные навыки от стигм.
   Хотя все и так понимали, что имел в виду лидер клана. Навыки, которые образуются при определенной комбинации стигм, имели куда меньшую силу воздействия, но не исчезали после того как человек проходил через портал ведущий во внешний мир. Умнейшие из магов и исследователей стигм так и не смогли объяснить причины, по которой стигмы, усиливающие многие расы, пропадали, когда владелец покидал грани, и почему они появлялись вновь. Существовали тысячи неподтвержденных теорий. Но оставалось одно но, сохранялись навыки и умения от комбинаций стигм, и стигмы которые перешагнули за предел, и рассыпались - навсегда передавали свое свойство владельцу.
   - Ну, что замерли? Первая и вторая команды на выход. Вы же хотите, чтобы вас помнили?!
   Попытка воодушевления от лидера - звучала, словно плевок в душу от отсиживающегося в окопах труса, хотя все хорошо понимали, что силами и уникальными предметами нынешний лидер клана не уступал ведущим авантюристам грани.
   Быстро поднявшись по каменным ступеням три десятка человек, нервно вздрогнули, когда с легким звоном занавес за их спинами схлопнулся отсекая от внешнего мира.
   По шероховатой ровной поверхности периодически встречались следы контуров и полустертых рун. Идеально ровная площадь, в центре которой словно клубилось темное марево, наполовину скрывая стоящую в лучах заходящего солнца фигуру в черных латах.
   - Под нами примерно километра два сплошного камня. - Тесс заметила, с каким вниманием Фрейя рассматривала каменную поверхность под ногами. Разрушить или поцарапать пока никому не удалось, возраст примерно совпадает с возникновением граней.
   - Откуда ты знаешь?
   - А зачем по-твоему я тебе подарила путеводитель по внешним землям? - Тесс удивленно нахмурилась. - Или не читала? Зря, весьма занимательное чтиво!
   Фрейя смущенно отвела взгляд.
   - Три страницы, я все еще учусь вашему руническому письму.
   Тесс опустив забрало шлема, фыркнула:
   - Ну, если сегодня не сложим здесь свои головы, надеюсь, прочтешь, там довольно забавные истории попадаются. Особенно забавные хроники безголового графа - этакий ужастик на ночь.
   - Фрейя, ты идешь с Валькириями, я иду со второй командой под руководством Гайла. В случае необходимости мы незамедлительно вступим в бой.
   - Перед тем как атаковать в лоб хочешь посмотреть, на что он способен?
   - Естественно. Раз уж трое суток здесь творится непонятно что, хотелось бы посмотреть на это сначала со стороны. И как говорится, дамы вперед!
   - Ну да, а вдруг там лев! - Хмыкнула в ответ Эстор, активируя заранее подготовленные в гриммуаре заклинания и напитывая страницы артефакта магической энергией.
   Остановившись в пятидесяти метрах от стоявшей неподвижно фигуры в полном латном доспехе из черной бронзы, покрытой светящимися линиями сложнейшей гравировки, команды в напряжении замерли.
   - Эстор, чувствуешь что-нибудь?
   - Это нежить... - слегка удивленно ответила заклинательница духов. - И довольно сильная нежить, уровень силы как минимум младшего лича или повелителя нежити.
   Рядом с фигурой в каменную поверхность был воткнут огромный, двухметровый двуручный меч, ширина которого могла вполне заменить собой боевой щит. Линии гравировки и неизвестные руны едва блестели в лучах закатного солнца кроваво-красными узорами.
   Вот вам и не могли даже поцарапать...
   - Лета, после первой атаки ослабляющее воздействие заклинанием на основе святой энергии, у тебя три амулета, два оставь на потом, мало ли как обернется.
   - Тесс, за тобой правый фланг, Фрейя берет левый, Стелла берет на себя авангард. По счету три...
   - ТРИ!
   Три фигуры одновременно сорвались со своих мест, атакуя в слабые точки сочленения доспеха противника...
   Когда до Темного рыцаря оставалось всего полметра, его фигура словно размазалась в воздухе, и появилась позади второй группы.
   Тронт получив сильнейший удар ногой в нагрудник с непониманием и быстро растущим в глазах удивлением отлетел в сторону своего отряда, сбивая с ног и калеча соратников, не ожидавших такого предательского нападения со стороны противника.
   Сверкнула черная молния, и гриммуар в руках Эстор вспыхнув, словно куча сухой соломы рассыпался тлеющими угольками, оставив ужасные ожоги на руках заклинательницы.
   Фигура снова расплылась, возникая перед Фрейей, и перехватив левой рукой в черной латной перчатке блодеритовое лезвие клинка, он сломал прочнейший сплав, словно сухой прутик, в следующее мгновение, нанося кулаком удар в область солнечного сплетения.
   - Он использует "Рябь"! Всем разойтись на десять метров друг от друга! Используйте "Рыбацкую сеть"! - Тронт сплюнув кровью на каменную поверхность, поднявшись на ноги поудобнее схватился за рукоять длинного двуручного меча.
   Было уже поздно.
   Привыкшие к использованию в трудные моменты магические стигмы авантюристы оказались не готовы к сражению с превосходящим по силе противником.
   - Проклятье Фенрира!
   Использовав "молниеносный рывок" Тронт сократив расстояние с закованной в латы нежитью нанес удар такой силы, что был бы способен развалить пополам каменный столб толщиной со среднего мужчину или перерубить пополам троих закованных в тяжелые латы рыцарей.
   Однако меч только высек сноп искр из боковых пластин латного доспеха, и отскочил едва, не вырвавшись из рук, потянув за собой владельца. А следом, не давая ни секунды на, то чтобы восстановить равновесие, Темный Рыцарь атаковал, крутанувшись на месте, ударом колена в незащищенный щитом или мечом бок, отбросив Тронта еще на десяток метров, заставив его закованную в блодеритовые латы фигуру высекать искры из шероховатой каменной поверхности.
   Фигура Темного рыцаря снова расплылась, появившись перед Стелой, и схватив ее одной рукой за шею, другой за кисть, сжимавшую узкий волнистый акинак, заслонился телом девушки в доспехе от магической молнии, посланной из арьергарда первой команды.
   Вместо крика боли, из-под шлема послышалось сдавленное клокотание, и тело девушки безвольно обвисло, а из-под доспехов повалил дым, и потекла густая красная кровь. Отбросив тело, словно какую-то куклу рыцарь спокойно шагнул в сторону летящих в него огненных шаров, после чего его тело окутало черным облаком, которое мгновенно поглотило и огненные шары и все последовавшие следом магические атаки.
   Только артефактное копье, которое метнул один из авантюристов совместно с магической атакой первой боевой группы, нашло брешь в районе левого наплечника и, пройдя через кольчужный слой брони, вышло наполовину, длинны снаружи, в районе левой лопатки.
   Восстановив равновесие, Темный Рыцарь, с нечеловеческой грацией отскочил на несколько метров назад. Уклоняясь от атаки третьей валькирии, он, небрежно вынув копье правой рукой, вонзил его в тело лежавшего навзничь авантюриста, пригвоздив его к каменной поверхности, после чего используя странный навык, переместился в тыл арьергарда первой боевой группы. Еще не успел утихнуть его захлебывающийся крик боли как новая черная молния, разветвившись, рикошетом прошлась по всему отряду, резонируя с артефактами и амулетами.
   Раздавшийся взрыв разметал людей, словно невидимый великан смахнул крошки со своего стола.
   Все вокруг заволокло дымом и магической пеленой скрывая все от сторонних глаз, наблюдавших за ходом сражения людей.
   Неторопливым, прогулочным шагом Темный Рыцарь, вернулся на свое прежнее место, после чего вынув из твердой скальной поверхности свой двуручный меч, отсалютовал им первым, появлявшимся на небе звездам, и с последними лучами закатного солнца исчез в черной дымке, оставив тяжелораненых и контуженных взрывом авантюристов на суд богов.
  
   Глава 1. Грань Кристаллического Неба.
  
   Крики злости трех обманутых братьев приближались, как и лай озлобленных псов, которых они натравили на мой след. Все больше терять нечего, а посему я глубоко вздохнул и шагнул в томное марево, кружившееся внутри каменного кольца портала, ведущего в одну из четырех граней континента.
   Моя история начинается с того самого момента как я вернулся домой после великолепной ночи с младшей дочкой старосты деревни, Селестой. У меня все не выходил из головы ее дурманящий аромат и запах сена...
   Отец был трезв, что в это время удивительно само по себе. Отвесив мне подзатыльник, он достал изпод стола старый и запыленный кожаный тубус, в котором хранились старые, покрытые налетом стальные пластины, одевавшиеся поверх кожаной брони. Наколенники, налокотники, несколько грудных пластин, пара наплечников и кольчужные перчатки со стальными накладками.
   На мой вопрос что происходит? Он ответил банально:
   - Тебе сейчас семнадцать. Пора бы узнать мир, а не сидеть и протирать штаны в старой деревеньке, у которой нет особого будущего и ждать, когда староста и его непутевая дочь силой наденут на тебя брачный браслет и отведут в храм к богине.
   - Но...
   - В сумке у входа хлеб, немного сыра, солонина. На пару дней тебе хватит. Больше шанса у тебя не будет. Сейчас староста еще спит, но после... Но, если ты решил всю жизнь крутить коровам хвосты и растить детей - будь по-твоему! Заставлять не буду. До портала в Первую Грань Кристаллического Неба двое суток пешего хода через лес, в сторону восхода солнца.
   Отец встал и вышел из дома.
   К горлу подкатил неприятный комок. Оставить привычную и веселую жизнь в деревне, или идти навстречу приключениям, и возможно сложить голову от дикого зверья или дорожных бандитов, которые готовы прирезать за кусок хлеба и твою одежду.
   Я простился с отцом, забрал свой небогатый скарб в виде крепкого охотничьего ножа из Лендийской слоеной стали и моего набора инструментов. Все-таки ремесло поможет выжить и прокормить себя на новом месте.
   Вот так стоя на пригорке, я минут десять молча прощаясь с родной деревней, которая только начинала просыпаться с лучами восходящего солнца. С лесами, озерами и полями маркизата, в котором я прожил всю свою жизнь.
   В путь.
  
   Осень в этом году началась рано, и до сезона дождей оставалось чуть более двух недель. Сейчас зверье в лесу еще сытое и листья только-только начали желтеть и опадать в осеннем танце. Ступать старался так чтобы братья-охотники, сыновья старосты и старшие братья Селесты не смогли легко взять след. Для того чтобы собаки не смогли легко взять след приходилось скрипя зубами от холода идти по ручьям в воде, и вдоль небольшой речки. Вода смоет и запахи и следы.
   А-а-апчхи! Правда насморк и простуду я подхватить смогу тоже.
   До каменного кольца перехода в скрытый мир Граней мне нужно было пересечь лес Мортинга, обойти или переплыть озеро Лену, и пройти по одному из трех каменистых тропок ведущих в гору, к роще голубых елей, что прорастали высоко в горах. Посреди этой рощи на каменном пьедестале расположено огромное каменное кольцо из черного камня. Говорят, что магический вихрь внутри кольца не исчезает и не прекращает вращение ни на секунду уже на протяжении многих столетий. Еще там живет обязательный привратник, который по тем же слухам силен на столько, что способен разогнать целое войско. Говорят в давние времена существовали короли пытавшиеся захватить и подчинить себе народы, обитавшие в скрытых гранях, но каждый раз, когда войска пытались вторгнуться с войной сквозь портал, ровно в канун нового года оттуда появлялись закованные в мистическую броню воины, за обладание которой любое королевство готово пожаловать как дворянский титул, так и немалый надел земли. Глупый правитель, да и само королевство осмелившееся нарушить договор между скрытым и внешним миром просто исчезали с континентов утопленные в крови и нескончаемых пожарах больших городов. Огнем и мечом они стирали с лица земли даже упоминание о том королевстве, где правил столь глупый король. Они приходили ровно на одну декаду, после чего уходили обратно, так как внешний мир был для них скучен и неинтересен.
   К ночи стала резко падать температура, и мне пришлось срочно искать место для ночлега. Разводить открытый огонь я опасался, так как мог тем привлечь к себе внимание братьев-охотников, либо иного зверья который не только не боится огня, но и с радостью пожарит на нем мясо глупого человека. Повезло найти огромную медвежью берлогу в корнях вывороченного дерева. Ее владелец не появлялся более месяца, и сейчас берлога не только пустовала, но и заросла мелкими колючими корешками.
  
   Рано утром пожевав зачерствевший хлеб и солонину, я с трудом растер все тело, продрогшее за ночь. Слабого костерка, который я развел, чтобы не замерзнуть заживо едва хватило, чтоб согреться.
   К полудню я обошел озеро и, покинув опушку леса, ступил на горную тропку, ведущую извилистой лентой вверх, к горной проплешине, где прорастали голубые ели.
   Когда я поднялся достаточно высоко в горы, и решил передохнуть, то услышал веселый собачий лай. Внизу у опушки леса в серых кожаных охотничьих куртках стояли два брата и смотрели высоко вверх.
   Выругавшись, я вскочил на гудящие от усталости ноги и рванул вперед по тропке. Сейчас я или смогу оторваться, или буду битым, а после женатым на младшей дочке старосты.
   Через пять минут я рухнул у корней высокой голубой ели с трудом дыша. С трудом поднявшись на ноги я, стараясь не запнуться о корни деревьев и спутавшиеся травы, устало пошел вперед.
   Портал где-то рядом, я все еще могу успеть!
   - Эй, малец, куда торопишься? - Внезапно раздался сбоку насмешливый голос.
   Хватаясь за рукоять отцовского ножа в ножнах на поясе, я не удержал равновесия от усталости и упал.
   - Да, совсем все плохо!
   Когда незнакомец появился в поле зрения, у меня частично отлегло от сердца, это был не брат Селесты, и даже не житель деревушки, я всех знакомых и ближайших родственников односельчан в лицо знаю.
   - Портал...
   Мужчина кивнул головой и махнул рукой себе за спину.
   - Сорок шагов, у раскидистого кедра. Да много вас горемычных от кого-то сбегает в грани. Мрете вы, правда, еще быстрее...
   Мужчина достал из-за пазухи какой-то предмет и положил мне в руку со словами:
   - Отдашь такому же новичку как ты, когда придет срок. Фух, наконец-то я от него избавился...
   После чего фигуру мужчины подернуло рябью, и он буквально исчез, заставив меня похолодеть от страха. Предмет в буквальном смысле слова жег руку. Попытка выбросить колдовскую вещь, но куда там! Она словно живая охватила кольцом фалангу указательного пальца и продолжила обжигать руку.
   Внезапно я увидел кольцо портала сквозь густые ветви горных елей, так словно они были прозрачной дымкой.
   Послышалось падение камней и радостный собачий лай. Охотничьи собаки братьев снова взяли след!
   Проклятье.
   С трудом передвигая ноги, я шел по направлению к порталу. Я словно слышал беззвучный и манящий зов.
   Каменное кольцо, покрытое мистическими рунами, укрепленное на каменном пьедестале, высеченном из черного как сама ночь камня.
   В центре портала в бесконечном хороводе магической метели кружился и вращался магический кокон портала. Стоило мне к нему приблизиться, как кожу стало покалывать.
   Решусь или нет? Обратного пути назад уже не будет. По спине побежала ледяная струйка страха.
   - Стой гаденыш! Не сме...
   Шаг вперед и ледяной холод портала обжигающий казалось саму душу.
  
   Сумерки ночного леса сменилась ярким солнечным днем. Позади меня было точно такое же кольцо портала, вот только магической черной дымки, пронизанной белыми и голубыми искрами, не было. Приемная платформа погасла сразу же после того как я прошел. Войти можно было, чуть ли не из любого работающего портала, а вот выйти... Покинуть грани можно было максимум раз в месяц, когда накапливавшаяся энергия открывала на целый день стабильный портал. Но это только порталы между гранями, во внешний мир портал скапливал энергию куда дольше, но держался тоже ровно сутки. От рассвета до рассвета следующего дня.
   Это был город из дерева и камня.
   Полный людей, эльфов и зверолюдей. Здесь встречались самые таинственные существа и рассы. Город, где возможно практически все. По крайней мере, так говорили слухи и рассказы путешественников и торговцев, так или иначе останавливавшихся на постоялом дворе моей покинутой ныне деревни.
   Идя по широкой булыжной мостовой, я постоянно крутил головой, так как никогда не посещал больших городов, да и особо не выезжал из нашей деревеньки. Я никогда не видел столько людей. Местные жители и авантюристы. Уличные торговцы и ремесленники. Город буквально кипел жизнью.
   Итак, мне удалось сюда попасть, вот только почему я чувствую, словно что-то потерял?
  
   Пирамида со сплюснутым верхом, на вершине которой был выстроен магический артефакт, высеченный из цельного алмаза в человеческий рост, защищающий грань от монстров, которые были запечатаны под землей. Циклопическое строение, воздвигнутое вместе с четырьмя гранями на континенте, древними богами чтобы прекратить войны, ненависть между расами людей и зверолюдей. Место надежд, приключений и гибели множества авантюристов, решивших поставить свою жизнь на кон.
   Пирамида была воздвигнута над входом в древний лабиринт, созданный богами и наполненный ими же монстрами и духами, позволяющим заработать, оттачивать свое мастерство и совершенствовать воинские и прочие науки. Трофеи, добытые с убийств повелителей подземных лабиринтов, были всегда в цене. Любой дворянский или королевский род будет рад заполучить оружие, обладающее удивительными и уникальными навыками. И еще стигмы. Самое желанное из того что даровали боги. Шестиконечные прозрачные призмы, обладающие уникальными навыками и особенностями. Каждая призма, вставленная в браслет, делала его обладателя сильнее, выносливее или позволяла использовать мистические навыки, граничащие с азами высшей магии. Тысяча обычных, сотня редких, десять уникальных и одна легендарная стигма.
   Существовали так же магические печати-татуировки, которые можно было получить в каждом из четырех городов Граней.
   Такая печать, дарованная высшими иерархами, открывала людям и другим расам возможность становиться сильнее, получать уникальные способности и совершать ошибки или деяния сопоставимые с подвигами истинных героев.
   Но существовала также куча ограничений - стигмы исчезали, стоило им покинуть грань, но если они были вживлены в тело разумного существа - они появлялись снова. В чем причина никто не знал, все просто привыкли к этому. Это как дождь с неба.
   Город был весьма оживленным, я даже обратил внимание, что на улицах нет подростков младше меня и глубоких стариков. У всех на поясе оружие, у всех защитные амулеты и браслеты из серого металла.
   Я шел в сторону великой пирамиды, так как внутри помимо входа в подземелье располагались офисы всех гильдий грани. А так же паспортный стол, в который я должен буду сдать свои бумаги.
   Вход в пирамиду располагался на втором ярусе строения, и всем приходилось подниматься по широкой лестнице, ведущей к вершине пирамиды, чтобы попасть на второй ярус. У второго яруса стояли стражники, закованные в дымчато-серые с коленчатым узором стали доспехи, украшенные затейливой гравировкой и рунами.
   Стражники гильдии. Легендарные воины способные биться наравне с авантюристами, способными голыми руками убить дракона!
   Створки ворот распахнулись и из пирамиды стали выходить закованные в кольчужную броню авантюристы, большая часть которых к моему крайнему удивлению состояла из прекрасной половины человечества. Диковинные доспехи были словно чешуя, подчеркивая красоту и защищая владельцев от любых колющих или режущих атак. На нагрудной пластине в районе сердца у каждого был нанесен герб клана, в котором состояли авантюристы. Забрало у всех было поднято...
   Девушки были ослепительно красивы и подобны описаниям богинь, настолько великолепным было их очарование. Диковинные доспехи настолько идеально подчеркивали стройную фигуру девушек, что на какое-то мгновение я забыл как дышать.
   С холодным высокомерием и грацией небесных созданий ровный строй бойцов неизвестного мне клана (да и не знаю я пока ни одного из них) прошествовали мимо толпы зевак и авантюристов.
   - "Небесные Валькирии" опять хохорятся! Понапкупали косметических стигм вроде "Афродиты", и теперь устраивают каждый раз триумфальное шествие! - Краем уха услышал я чей-то завистливо-ворчливый женский голос из толпы.
   Женская зависть всегда и везде одинакова...
  
   Первый этаж занимал зал администрации гильдии авантюристов, остальные этажи занимали представительства других гильдий и личные покои для высокопоставленных персон и правителей грани.
   Возле входа в пирамиду у широко распахнутых створок каменных ворот я немного притормозил, разглядывая стражей грани. Каждый был не слабее авантюристов из первой тысячи, из которой их и отбирали кстати говоря. Я смотрел на все, широко раскрыв глаза, с трудом удерживая челюсть, чтоб удивленно не восклицать, когда видел что-то новое и интересное.
   Великие создатели граней постарались на славу, сведя вместе то, что считалось невозможным. Куча народов и рас, которые частично забыли старые предрассудки, чтобы возвыситься и заработать как славу, так и деньги.
   Огромный холл был заполнен народом. В дальнем конце холла располагались оценочные столы с экспертами, помимо регистрации здесь можно было сбыть по фиксированной цене кристаллы души монстров, которые шли по разным ремесленным направлениям. Магические часы, светильники, амулеты или как сырье для усиления.
   За стойкой регистрации стояла высокая рыжеволосая зверолюдка из расы Лисов. Судя по количеству мужчин, стоящих неподалеку, народ был рад не только поболтать, но и просто раздеть красавицу взглядом.
   Честно говоря, я сам засмотрелся на ее фигуру обтянутую тонкой шелковистой тканью ярко-алого платья с закрытой грудью и оголенными плечами. Пришел в себя, когда вспомнил, как дышать.
   Очередей как таковых не было, так как три девушки просто покинули свои места и отдыхали на небольшом диванчике, который обступили другие авантюристы.
   - Здравствуйте.
   - Здравствуйте, вы что-то хотели? - Лучезарная улыбка девушки перехватывала дыхание, честно признаться такой природной красоты я не видел никогда в жизни, хотя, что можно увидеть, проживая в отдаленной от столицы деревушки чахлого маркизата.
   - Простите, засмотрелся. Да я хотел зарегистрироваться в гильдии авантюристов.
   - Вступительный взнос триста гран, плюс ежегодный членский взнос сто гран.
   В горле пересохло от такой суммы. Отец ни о каких выплатах и членских взносах не упоминал!
   В нагрудном кармане у меня лежало два крупных, черных кристалла души длинной с ладонь и толщиной в палец, имевших форму правильных шестигранников. Надеюсь, продав их, я смогу оплатить требуемую сумму.
   Достав один кристалл, я продемонстрировал:
   - Это подойдет в качестве оплаты?
   Глаза девушки удивленно распахнулись.
   - Я думаю, хватит оплатить и у вас еще останется. Пройдите вон к тем столам и возвращайтесь после обменного пункта, я пока подготовлю реестровую книгу и бумаги.
   От души слегка отлегло.
   - Хорошо, спасибо.
   За столом сидел хмурый гном-оценщик в бронзовых очках, покрытых гравировкой и рунами. Молча кивнув мне на стол, он поправил очки в толстой оправе. Я аккуратно положил перед ним шестигранный кристалл души.
   - Неплохо, неплохо... Кристалл из сердца гидры. - Гном пожевал губами. - Редкая вещица. Не более полутора тысяч гран, плюс-минус двадцатка.
   - Где можно обменять на деньги, уважаемый?
   Гном взял в руки колокольчик, после чего два раза небрежно в него звякнув, кивнул на меня головой и произнес помощнику грубым басом:
   - Шекель! Подготовь одну тысячу четыреста девяноста семь гран парню, и расписку в получении. Пятнадцать монет я беру в качестве оплаты за оценку. - Пояснил мне гном, передавая помощнику шестигранник кристалла души.
   Мне принесли кожаный кисет, который я тут же раскрыл. Ровные стопки монет были перевязаны небольшой веревочкой по сто монет.
   - Где можно пересчитать?
   - Правильно, этим оглоедам я и сам не верю! Шекель, проводи! - Мне показалось или в голосе гнома проскользнуло одобрение?
   - Да мастер!
   Меня отвели в небольшое помещение для переговоров, где я спокойно пересчитал монеты. Все до грана.
   Демоны задери! Отец, откуда у тебя такое сокровище?! Да на такие деньги мы могли выкупить и деревушку, и летний замок маркиза!
   Девушка за столом регистрации о чем-то болтала с фривольно одетой в черное, блескучее платье зверолюдкой из рода черных кошек. Глядя на этих красавиц у меня только, голова шла кругом.
   - Еще раз здравствуйте.
   - Вот бумаги, вы обучены грамоте?
   Я кивнул. Папаша с розгами вбивал в меня каждую руну правописания.
   Заполнял недолго, обычная регистрация, у нас ежегодно в деревне переписывал в книгу реестра графский посланник. В конце порезав палец я поставил отпечаток кровью поверх подсыхающих чернил, подтверждая правильность написанного.
   Девушка тем временем продолжала о чем-то болтать с подругой, украдкой бросая в мою сторону любопытные взгляды.
   Наконец закончив заполнять бланки из дорогущей бумаги, я протянул листы и стальное стило, заправленное фиолетовыми чернилами.
   - Хорошо, вот вам жетоны, я пока проверю ваши бумаги. Проходите в кассу в том углу, там еще гремлин сидит на сундуке, вы не пройдете мимо, после чего возвращайтесь.
   - Не слишком ли ты вежлива Эрнет, где твоя гордость авантюриста-эксперта? Он же сопливый новичок! - В голосе девушки-кошки послышались презрительные нотки. - Тем более по одежде сразу же видно - деревенщина из какой-то деревушки на отшибе каких-нибудь зачуханных баронских владений!
   Сказать нечего, не в бровь, а в глаз!
   - Спасибо.
   Лицо кирпичом и спокойной походкой в сторону сундука с гремлином.
   В спину мне послышалось презрительное фырканье.
   Уплатив три связки монет, и еще связку в качестве ежегодного налога я получил чистую серебряную карточку сантиметров семь в диаметре и толщиной в три миллиметра, отшлифованную, словно зеркало с обеих сторон.
   Когда я вернулся, девушка-кошка уже была за соседней стойкой и лениво помахивая кончиком черного лощеного хвоста, кокетничала с авантюристом в кожаном доспехе с серебряной вышивкой по швам.
   - У вас красивое имя, Эрнет.
   - Спасибо. У меня возник вопрос относительно вашей фамилии.
   - Простите?
   - Морган. Герберт Морган вам не приходится родней?
   - Так зовут моего отца, а что, вы его знаете?
   Девушка покачала головой.
   - Не берите в голову, возможно просто однофамильцы. Имя тоже весьма распространено по континенту.
   Я согласно кивнул, все еще не понимая, куда клонит девушка-лиса.
   Принесли небольшую деревянную коробку.
   - Здесь браслет для трех стигм, стихийный амулет начальной ступени с ячейкой для стигмы и ваши жетоны. Жетоны обязательно носить на себе постоянно, когда находишься в подземном лабиринте. Это делается для того чтобы другие авантюристы смоги потом подтвердить вашу гибель в случае невозвращения из лабиринта.
   - А что это?
   Я показал серебряную пластинку.
   - Приложите сюда.
   Я положил на серый металлический прямоугольник зеркально отполированную пластинку, которая тут же засветилась светло-зеленоватыми линиями. Несколько секунд свечения и на пластинке выгравированы имя, фамилия и первичные данные со статусом начинающего авантюриста - новичок. Звучит не ахти, но на нем я задерживаться не собираюсь.
   - Что-то еще? - спросила Эрнет, когда я, надев жетоны, убрал пластинку в нагрудный карман.
   В сумке лежал непонятный серый браслет с вкраплением непонятных шестигранников черного цвета напоминающих аметист. Браслет сильно изменился, с тех пор как я прошел через портал. Странно.
   Достав его, я спросил:
   - Извините, а куда обратиться, чтобы опознать эту вещь?
   Брови девушки поползли вверх.
   - Положите сюда, - девушка указала пальчиком с лакированным дорогим красным лаком ногтем на серый гравированный прямоугольник на стойке.
   Когда я положил браслет, прямоугольник с браслетом словно окутало туманной дымкой, а Эрнест, достав золотую пластинку, положила в небольшое углубление и всмотрелась в проявившиеся на гладкой поверхности строчки.
   - Стигматический браслет драконьего ранга... - от удивления голос девушки стал на полтона ниже. - Двадцать одна стигма, ранг черный, опознание не проходит! Девушка удивленно посмотрела на меня и вернула браслет.
   - Кроме того, что браслет именной, больше особо ничего пояснить не смогу. С артефактами драконьего ранга я никогда не встречалась, но могу дать совет.
   По спине пробежал холодок.
   - Внимательно выслушаю.
   - Арендуйте на год ячейку хранения в гильдии, а после сдайте на хранение в гномий банк, иначе вас просто прирежут за такой браслет. Вы пока новичок, а грань таит опасности на каждом углу, и считать друг-друга соратниками и друзьями пока не стоит. Большую часть суммы, что вы получили за кристалл, советую сложить туда же.
   Сглотнув, я кивнул.
   - Спасибо.
   Девушка взяла в руки бронзовый колокольчик.
   - Вас проводят, всего наилучшего.
  
   Очнулся я, лежа на старом замызганном матрасе в темном, холодном помещении от которого пахло немытым телом, плесенью и костром. В голове, словно феерверк взорвался при первом же движении.
   Я с трудом подавил вырывающийся стон.
   - О, очухался шкет? - проскрипел чей-то голос неподалеку.
   Я с трудом согнувшись, при этом обеими руками держась за голову, наконец-то смог сфокусировать взгляд после чего посмотрел в сторону голоса. В углу возле треноги с углями сидел бородатый гном в кожаном сюртуке с множеством карманов. Под правым глазом у него "сиял" знатный "фонарь". Видимо тот, кто его ему подарил, обладал кулаками размером и крепостью с каменную кувалду.
   - Какими судьбами в комнате временного содержания шкет? Устроил драку?
   - Не помню... последнее что помню, как выходил из "Безрогого Единорога".
   Я ощупал себя. Из одежды на мне были только старые застиранные до потери цвета семейные трусы, которыми грабители явно не позарились. Все остальное пропало.
   - Я был без вещей?
   - Вещей? Кроме твоих грязных трусов тебя притащили словно новорожденного! Грабанули?
   Вот твари!
   Горечь сожаления и утраты.
   Особенно жалко отцовский охотничий нож и мои ремесленные инструменты!
   - Походу шкет тебя ободрали как липку?
   - Есть такое, мастер гном. Вопрос можно?
   - Валяй, все равно нас тут до утра продержат. После чего впаяют по штрафу за нарушение общественного порядка. Кстати шкет, ты случаем никаких баек не знаешь? А то говорят вы внешники только и знаете, что байки травить!
   Интересные истории знает каждый мальчишка...
   В общем, по немногоу с гномом разговорились.
   До утра нас держать не стали. Мне дали какую-то выцветшую робу мышиного цвета, и что-то вроде плаща с дюжиной заплат, чтоб не щеголял по улицам голышом, после чего взашей выгнали, влепив свыше десяти часов общественных работ. Гному досталось куда больше часов-работ.
  
   - Что встал, пошли ко мне, там переночуешь. Эх, сколько вас салаг дохнет в гранях ты бы знал! Понаслушаетесь баек о светлом будущем и великих покорителях подземного лабиринта и все туда же! На корм подземным тварям!
   Через полчаса пешего хода по улице "Кузнечного ремесла", мы свернули в неприметную подворотню к старой, видавшей лучшее время кузнице с местами битой черепичной крышей и номером семьдесят шестым на бронзовой табличке над входом.
   Попав домой, владелец кузни тут же засуетился. Оставив меня стоять у входа.
   Гном быстро набрал в чайник воды из бочки, в течение пары минут затопил кузнечную печь и стал раздувать мехи. Кузница на глазах оживала, приобретая живой и рабочий вид. Очень скоро под плащом стало немного жарко.
   Через полчаса мы с гномом сидели за низким деревянным столом, и пили отвар из каких-то листьев и отвар, сдобренный медом и засахаренными ягодами.
   Пока на огне шкварчал котелок с кашей, я поведал гному историю своей жизни.
   - И что планируешь дальше шкет? Полностью зовут то как?
   - Кай. Кай Морган.
   - Норд. Норд Харн Бронзовый Молот! Да, лучше бы ты оставался в своей деревеньке, растил бы детишек и крутил хвосты коровам, здесь новичкам если и везет, то только сгинуть в одном из лабиринтов, а то сгинешь в лабиринте и присоединиться к "Бессмертному Легиону".
   - А что за легион такой?
   - Легион Нежити, созданный одним из Темных богов, чтобы... а хрен знает за каким демоном он его создал! - Гном грохнул кулаком по столу. - Боги как дети, лишь бы выделиться!
   Вот так мы с ним познакомились. Гному нужен был подмастерье, а брать кого-нибудь из местных пройдох он остерегался. Искал наивного салагу, который на первых порах не прирежет старого гнома, из-за пары гран. А тут такой подарок судьбы! Ну а мне нужен был кров, и небольшая реабилитация в местном рассаднике зла и порока, каким он окрестил город.
  
   Браслет, кристалл и остаток денег я забрал, после чего оформил ячейку в банке. Там уже не могли воспользоваться неоплаченной ячейкой до десяти лет, правда, за арест имущества могли накрутить солидную сумму, но это уже мелочи.
   Благодаря гному я более-менее смог встать на ноги. Кристаллы пришлось продать, но уже не в самой гильдии, а у частников, и я выручил вдвое больше чем в первый раз. Меня как новичка ободрали как липку.
   Половину денег забрал гном, со словами, что люди совершенно не умеют торговаться, и отвел меня к портному, где мне сшили хороший кожаный доспех всего за две недели. На остальное закупился различным металлом. А точнее слитками.
   Сказал, что сделает хороший боевой нож под мою руку. И я почему-то ему верил. Деньги я положил в банк оставив у себя снова пятьдесят монет. До первого посещения лабиринта подземелий оставалось около месяца.
   Норд меня постоянно отговаривал, говоря мне, что гиблое это дело...
   Когда он рассмотрел у меня на пальце кольцо, то только хмыкнул в бороду и сказал "подрастешь - узнаешь", эта побрякушка неопасная, и была какой-то негласной традицией у авантюристов. Что за традиция он тоже не поведал.
  
   За четыре дня я отработал положенные трудовые часы за себя и даже немного подзаработал. Погрузка-разгрузка, уборка улиц, работа посыльным, помощь лавочнику, и многое по мелочи. Так более-менее узнал город, и множество запретов вознесенных до уровня городских законов.
   Гильдии постоянно рекрутировали молодняк, обещая золотые горы, и требуя верность и часть от трофеев. Было немало тех, кто жил за счет глупости и наивности новичков. Случаи вроде моего были далеко не единичными. Многие из пострадавших чтобы получить защиту вступали в гильдию, и пока не наберутся опыта и не повысят свой статус и ранг находились на уровне "принеси-подай".
   Несколько раз ко мне подкатывали разные личности с предложением продать браслет со стигмами, либо продать сами стигмы, как по одной, так и все сразу. Я делал удивленные глаза и спрашивал, откуда у меня такая роскошь? Так я нажил себе первых врагов, пообещавших, что я никогда не выйду с первых уровней лабиринта. Это был еще один способ держать в узде новичков, не позволяя быстро набрать боевой опыт или разбогатеть.
   За этот месяц я еще раз пять издалека видел тех красавиц, с которыми столкнулся у пирамиды. Их клан-гильдия занимала первое место, а сама группа, в которой они состояли, была аж на третьем месте по рейтингу всех четырех граней! В тавернах о их подвигах ходили байки и легенды. Двенадцать бойцов ранга "Рыцарь", а их командир была на границе ранга "Мастер-Рыцарь". Да чуть не забыл, имя у командирши было не местное - Стелла ди Атран. Ходили слухи, что она прибыла откуда-то с островов в бескрайнем океане.
   Но, увы, на этом все.
   Когда я вернулся с очередной подработки, меня ждал сюрприз.
  
   Я вертел длинный шикарный нож из серого отполированного до блеска металла и заточенного словно бритва. Гном глядя на блеск в моих глазах и то, как я весь оставшийся день вертел в руках нож остался доволен. Правда, по работе в кузнице гонял несчадно. Заставляя полировать или чистить оружие, которое шло на продажу или после ремонта.
   Вся беда была в том, что местные его товар не брали, максимум дешевый ремонт еще более дешевых доспехов. Его оружие по нижней планке цен скупали торговцы привозившие товары раз в месяц.
   Помимо ножа меня ждали латный нагрудник, шлем с забралом и кожаным подшлемником, латные рукавицы с пластинчатыми накладками до локтей, и стальные наколенники с парой поножей. Гном расстарался...
   На следующее утро после подарка гном не смог узнать кузницу, она сияла словно начищенный медный чайник.
  
   В полутемное помещение задней комнаты в таверне ввалились пятеро авантюристов весьма непримечательного вида.
   - Зачем звала Эрнет? Есть работенка? Ты же не связываешься с наемниками?
   Фигура одета в черный балахон с капюшоном ткнула рукой в перчатке и рычаще-женским голосом произнесла:
   - В том углу найдешь мешок с одеждой. За такую оплату лишних вопросов не задают.
   - И?
   - Нужно шесть "Проклятых Пятен" рождающих монстров-охотников. Желательно с десятый по тринадцатый лабиринты!
   Старший в группе наемников удивленно присвистнул.
   - Ты хоть знаешь как там опасно?
   - Я плачу по пятьсот монет за пятно!
   Вся команда удивленно замерла. Работенка была простой, но такая сумма была просто ошеломляющей!
   - Семьсот! Ты представляешь, что будет, если кто об этом узнает?
   - Хорошо, но тогда не с десятого, а минимум с двенадцатого лабиринта!
   Командир команды довольно оскалился:
   - Идет!
   На стол, из воздуха повинуясь пассу женщины в черном балахоне, хлопнулся небольшой кошель.
   - Половина. Вторую получишь после работы.
   - Само собой разумеется, госпожа! - Сграбастав кошель и глянув внутрь, он довольно рыкнул. - Парни идем, нам предстоит бессонная неделька!
   Женщина-наниматель покинула таверну следом за наемниками. Миновав несколько кварталов, он внимательно просканировала окрестности, используя стигму в амулете, после чего спустилась под мост через реку.
   Несколько пассов руками и короткая ключ-формула вызвали небольшой черный вихрь окутавший фигуру девушки преображая ее одежду и облик. Через минуту из-под моста выскочила гибкая фигурка Зверолюдки в плотном одеянии авантюриста с нагрудной эмблемой клана "Невест Хаоса". Истинный облик авантюристки был весьма запоминающимся: длинные черные волосы, чистая кожа, отливавшая легким бронзовым загаром, и черные кошачьи ушки, торчком ловившие мельчайшие звуки в округе. Зеленые глаза с вертикальным зрачком напряженно всматривались в ночную тьму.
   Поправив украшение на черном лоснящемся хвосте, девушка скорым шагом покинула район, как раз в тот момент, когда из-под моста повалил черный чадящий дым от сгорающей одежды.
  
   Глава 2. Первый подземный лабиринт.
  
   Говорят, в первый раз, когда спускаешься в подземелье лабиринта, судорогой сводит ноги от страха. Врут безбожно! Меня штормило, задолго до этого, словно я шел на плаху.
   Первый уровень напоминал огромную пещеру, заполненную туманом и высокими сталактитами, и сталагмитами, которые за столетия срастались, образуя естественные каменные или слюдяные колонны.
   Здесь обитали самые слабые духи и монстры.
   Слабые это мало сказано, многие умалчивают об их вредности!
   Земля под ногами слегка поскрипывала, словно я шел по мелким кристаллам соли или кварцевой породы. Местами скапливалась вода, заставляя почву под ногами чавкать при каждом шаге.
   Чавк, шмяк. Чавк, шмяк! Бульк!
   Моим первым противником и добычей стала огромная каменная ящерица ростом с крупную собаку. К тому же плюющаяся кислотой. Она была так увлечена поеданием своего поверженного противника, что даже не заметила моего приближения.
   Брошенный нож вошел точно между складок за челюстями ящерицы. Существо, созданное магией богов, долго дергалось и извивалось в конвульсиях, прежде чем рассыпалось кровавым туманом, быстро поглощенным тем, что клубился вокруг. Я осторожно подобрал нож, который все еще был в ядовитой крови каменной ящерицы.
   Достав чистую ветошь, я осторожно обтер лезвие уже начавшее дымиться, после чего выбросил тряпку, вспыхнувшую еще в полете. После короткого обследования местности, я поднял с земли крохотный кристалл души монстра. Темно-красный, размером с горошину.
   Мой первый трофей! Сотня таких шариков - одна монета. Если мне придется полгода-год трудиться ради крошек со стола, я, по крайней мере, смогу отточить свои навыки. И приобрести новые. Норд сказал правильно - я салага по общим меркам, никто и звать меня никак. Но кто сказал, что это будет всегда?
   Убрав горошину, в поясную сумку, приготовленную для таких вот трофеев я поудобнее взял нож, и стал красться вперед.
   Народу здесь было не так много, несмотря на то, что подземелье полуоткрытого типа, просто монстров здесь было весьма мало, да и награды с них особо никакой. Крупные и средние кланы своих новичков начинали обучать в группе с ветеранами, начиная лабиринта с шестого и выше, чтобы быстрее повысить их навыки и статус в общем рейтинге посещений подземелий.
   За три часа брожений я нашел еще три ящерицы, двух крупных гусениц-слизняков, плюющихся кислотой, одного ежика переростка, пытавшегося закатать меня своими отравленными иглами. Весьма зубастая тварь скажу я вам.
   Вжух...
   Из нагрудной пластины торчали три костяные иглы длиной с ладонь, все в зазубринах. Немного выше и из шеи или из головы бы торчалоновое, смертельное украшение. Осторожно вынув иглы, я удивился их тяжести, словно они были не костяные, а из железа или стали! Дождавшись пока тело монстра, рассеется я, внимательно осматривал окрестности, мало ли этот ежик был с семейством.
   Трофейная горошина кристалла души монстра и десять костяных игл.
   Внезапно яркая вспышка озарила окрестный туман, и у меня над головой пролетела самая настоящая шаровая молния, с противным чавкающим звуком влетевшая в комок сцепившихся монстров.
   Взрывом разогнало весь туман на расстояние метров двадцати-тридцати, а на месте комка монстров дымящаяся оплавленная воронка в каменной колонне.
   Я непроизвольно сглотнул.
   Чуть ниже и я был бы на полголовы короче, поджаренный с румяной корочкой.
   Я перехватил нож за лезвие, приготовившись в случае чего бросить в нападавшего...
   Девушка, лет восемнадцати-девятнадцати в сером плаще и кожаном костюме. Брюки. До сих пор непривычно смотреть на прекрасную половину в кожаных облегающих брюках! Над ее левой ладонью порхая словно птица, трепыхался карманный огненный гримуар.
   Маг-одиночка. Не редкость на начальных лабиринтах, дальше таких вот красоток к рукам прибирают средние кланы. У тех кто обладает большим потенциалом потом приберут к рукам сильные и известные кланы, причем не обязательно этой грани, вербовщики постоянно работают в разных местах агитируя и подбирая персонал и ударные группы отрядов.
   Подойдя к красной дымящейся воронке, девушка подобрала что-то с земли и, убрав в сумку на длинном ремне, переброшенную через плечо, спокойной походкой пошла дальше. В ее правой ладони стали проскакивать искры нового формируемого заклинания, а от локтя и амулета на груди к искрам потянулись полупрозрачные потоки, словно струи нагретого воздуха.
   За двенадцать часов я облазал около километра площади, нашел несколько скрытых лазов, в которых нашел с дюжину горошин. Около полусотни горошин я просто подобрал с земли. Для высоких рангов эта награда не больше чем пыль под ногами, однако, для начинающих хорошее подспорье.
   Что делают высокие ранги здесь? Чтобы добраться до более глубоких уровней необходимо пройти от одного входа до другого пересекая лабиринт. На глубокие уровни, поэтому уходят надолго, бывает на неделю. Еще существуют порталы в каждом девятом лабиринте, но ими могут воспользоваться только крупные кланы и караваны из-за высокой стоимости ресурсов и магической энергии требуемых для активации каменного кольца перехода.
   Над головой послышались какие-то странные булькающие звуки, и посыпалась каменная крошка...
   Кувырком ушел в сторону, и приготовился к возможной атаке, перехватив нож обратным хватом.
   На том месте, где я только что был, сидел черный колобок с красными глазами-плошками и довольно внушительным ртом полным острых зубов. Из приоткрытой пасти медленно сочилась слюна, при попадании на землю заставлявшая ее плавиться.
   Этот монстр, сузив пасть, с шумом втягивал в себя воздух, раздуваясь.
   Я успел перекатиться в сторону за доли секунды до плевка, после чего метнул нож в раскрытую пасть монстра. Нож успел сделать два оборота, прежде чем по самую рукоять вошел в пасть любителя поплеваться в противника сильнодействующей кислотой и вышел дымящимся острием снаружи.
   С чавкающим звуком лопающегося болотного пузыря шарик разорвало, оросив все в радиусе метра от него кислотными брызгами. Земля задымилась.
   Осторожно ступая, я достал еще кусок ветоши и обтер нож. На обтирание от едкой кислоты ушла вся ветошь, которую по совету гнома я прихватил с собой. Горошина кристалла души была темно-зеленого цвета с вкраплениями. Может из-за кислоты он стал таким, но меня больше волновала его стоимость. Если выйдет хотя бы в одну монету - окупится старая ветошь.
   На секунду прикинув, сколько я тут блуждаю, и сколько еще выдержу, решил, что пора возвращаться.
  
   Норд ругался, словно разъяренный бабуин, в деревне как-то проездом был бродячий цирк. Чего только не увидел. Особенно в дрожь взял лик бородатой женщины.
   Грудную пластину и кожаную прокладку пришлось полностью в перековку. Нож рассыпался, стоило гному попытаться его заточить. Кислота, попавшая на лезвие, проникла очень глубоко в структуру металла. Ножны тоже пришлось выбрасывать.
   Я задумался.
   Если ножом эту тварь нежелательно бить, то не помешал какой-нибудь дистанционный метод. Та же праща. Или лук. О чем и переговорил с Нормом.
   Сказать честно он даже задумался, забыв бросить в меня металлическую заготовку, которыми он кидается, когда недоволен чем-то.
   - Дистанционно... Гм! Арбалет! - Он с прищуром посмотрел на мою тощую фигуру, и скривился. - Хотя если арбалет то только дамский! Нормальный гномий или полковой коленный ты будешь натягивать часами!
   Честно сказать я даже обиделся.
   Гном достал какие-то рулоны с чертежами, после чего расстелил на верстаке.
   Я подошел и ахнул. От обиды даже намека не осталось. Судя по чертежам это должна получиться просто великолепная вещь. Небольшой, компактный, стреляющий десятисантиметровыми болтами арбалет.
   Короче снова пришлось раскошелиться.
   Особая эльфийская древесина с сорокового уровня. Легкие слитки дорогих сплавов. Слитки железа для стальных болтов. Перья птиц с неизвестно из которого подземного лабиринта.
   Неделю мы работали не покладая рук. Я практически не высыпался! Гном гонял меня просто нещадно.
   На девятый день, наконец-то первый собранный арбалет лежал на верстаке, а еще с десяток лежали в разобранном состоянии.
   - А почему болты такие короткие?
   - У тебя, по-твоему, будет время на долгую перезарядку? Эти на мелкую дичь! Вот эта кассета снаряжается вот так, - гном быстро вставил в коробчатый пенал с десяток коротких болтов наконечниками наружу и, взяв арбалет, воткнул ее в рукоятку. - Взводишь перед выстрелом каждый раз вот этот рычаг и резко отпускаешь!
   Гном потянул в торце какой-то рычаг и резко отпустил. Тетива резко натянулась, а в канавку лег первый арбалетный болт.
   - Наконечники простые, делать с секретом на первые уровни - непростительная роскошь! Хотя пару кассет сделать не помешает, авантюристы разные попадаются...
   Гном слегка поморщился от каких-то своих воспоминаний.
   Клац! Дзынь-ь-ь!
   В старом покрытом пылью стальном шлеме появилось новое украшение аккурат во лбу над плюмажем.
   Еще неделю мы с Нордом делали арбалетные болты, и выковывали новый нож. Пока гном ковал, я вытачивал деревянную основу для короткого древка и крепления хвостовика болта. Большей морокой во всей этой работе представляла собой правильная шнуровка и обвязка перьев и наконечников.
   Перья приходилось разрезать вдоль, после чего садить на клей. Когда клей высыхал, оперение с хвостовика от начала приходилось шнуровать тонкой нитью, чтобы не повлияло на аэродинамическую устойчивость полета болта. Каких слов только от гнома не нахватаешься, в деревне просто говорили на правильный полет стрелы. Сначала хотели делать четырехгранку из перьев, но потом сошлись на трехгранку. Сами поля перьев были двух сантиметров, и когда укладывались в кассету, аккуратно сворачивались против часовой стрелки, что добавляло какие-то пробивные вращательные особенности при выстреле. Гном иногда настолько умничает, что напоминает нашего деревенского старосту, особенно в тот момент, когда замечает, что его слушают в пол-уха.
   Арбалет мы дорабатывали еще две недели, за которые я выбирался в подземный лабиринт только три раза.
   Горошины кристаллов души монстров я раскладывал по деревянным коробкам, которых у гнома оказалось просто залежи. Зачем они ему были нужны, он умолчал. Итого у меня было сто сорок красных, две желтые и одна мутно-зеленая с вкраплениями.
   - Копи, потом пригодится, когда будешь продавать алхимикам. Они такие вещи любят.
   - А зачем они им?
   - Низкоуровневые лекарства для новичков. Чем выше кристалл, тем дороже порошок из него.
   - Тоесть порошок из кристаллов даже дороже самих кристаллов?
   - Если он правильно обработан и без примесей, то цена возрастает раза в три.
   - Ого!
   Тут на меня напала злость. Меня, когда я только приехал, ограбили. В том числе и украли мои ремесленные инструменты. Мы с отцом создавали множество порошков из лекарственных трав и прочих минералов на продажу в город. Навыки как таковые имеются, а вот инструменты уже нет. Ладно, с инструментами позже решу проблему.
   Итог работы стал одноручный арбалет с самовзводом полей арбалета. Скрытый механизм, как только я выхватывал его из кобуры, натягивал поля и тетиву, для быстрой подготовки к выстрелу, после чего каждый последующий выстрел я осуществлял взводом рычага. Проблема возникала только со сменой тетивы, в походных условиях ее просто так не сменить.
   Мне прям, не терпелось опробовать "новую игрушку", но тутменя обломал гном.
  
   Мы с ним стояли на пороге Храма Пантеона Богов-воителей. Я отправился в лабиринт, не получив "благословения" и не поставил татуировку развития.
   За нее мне пришлось отдать все оставшиеся деньги и немного занять у и без того не особо богатого гнома.
   От левого плеча к запястью тянулись, переплетаясь, листья и лозы плюща. Благословление - была магическая татуировка, которую накладывал один из высших иерархов храма. Какой была татуировка, зависело от души и возможности человека. В конце каждой лозы образовывалась руна заключенная в шестигранник, напоминающий стигму. Каждая руна обозначала уровень навыков или умений, которыми владел авантюрист. Десять шестигранников в линию на тыльной стороне запястья были очень бледными, едва заметными. Кроме одной, руна, отвечающая за ловкость и акробатические навыки, была светло-зеленой. А нет вру, руна отвечающая за интеллект была бледно-красная. Если возводить в таблицу возможностей, то у меня было что-то вроде двадцати ловкости, и по единице силы, выносливости, магических способностей (у большинства не было даже магических способностей), ментала, сопротивления магии, сопротивления физическим воздействиям, восприятия. И тринадцать единиц интеллекта. Что весьма неплохо, с сорока единицами правда бы мне была неплохая дорога в маги, но тринадцать единиц весьма неплохо. Выучить пару атакующих или защитных умений, после чего отточить их до идеала и большинство поостережется со мной связываться.
   Как мне разъяснили, эта татуировка дает мне возможности, которых лишены люди, не бывавшие в Гранях Мира. И моя татуировка одна из четырех возможных. Тоесть четвертушка от полной, законченной татуировки. Чтобы получить полную, необходимо посетить все четыре храма Граней. А значит посетить все четыре Грани, и заплатить такие же суммы в каждом храме. Хотя тут немного загнул, с каждым разом сумма удваивается.
   Все высокоранговые искатели приключений имели как минимум три татуировки.
   Мне вспомнилась валькирия, и аура, которая от нее исходила.
   Деньги, деньги, деньги!
   Эта татуировка, которая исчезала, стоило убрать правую руку с левого запястья или предплечья глубоко впала мне в душу. Стать сильнее, богаче, обеспеченней. Заработать и приобрести себе те вещи, о которых я сейчас могу только мечтать.
   Я могу выставить браслет на аукцион. Тогда проблема с деньгами исчезнет, но возникнет новая. Если я хочу силы, зачем продавать отцовский дар. Интересно как сейчас поживает отец?
  
   Я крадучись шел по первому уровню лабиринта. Сегодня я собираюсь опробовать свой новый арбалет.
   Если я его правда сломаю, боюсь, Норд переломит мне хребет.
   Щелк.
   Каменную ящерицу пришпилило к колонне, словно бабочку булавкой к дереву. Пару секунд она подергалась, пока не сдохла. Болт пришлось вырезать из твердой слюдянистой породы. Деревяшка - фиг с ней, а вот наконечник того стоит!
   Внезапно послышался испуганный девичий крик и звуки ударов.
   Резко присев и взведя арбалет на боевую готовность, я проверил, как вынимается нож из ножен, после чего как можно тише стал красться от колонны к колонне, в этом тумане.
   Обычно новичков не так много в лабиринте, особенно в это время, но сегодня был не тот случай.
   Трое авантюристов, отвешивая похабные словечки, срезали одежду со связанной по рукам и ногам девушки. Еще двое стояли чуть поодаль, смотря по сторонам, чтобы монстры не подошли ближе.
   - Что сучка, приятно? - Один сев ей на живот отвесил ей звонкую пощечину. - А?
   Девушке в рот вставили кляп.
   - А она бойкая, как думаешь?
   Если я дернусь сейчас, меня просто прикончат. Подобрав несколько камней, я отполз подальше и принялся привлекать внимание.
   - Что там? Шелд, глянь!
   - Ща! - Авантюрист потянул короткий меч из ножен, после чего шагнув в туман, отдаляясь от любителей поразвлечься.
   Как только он отдалился достаточно, я, затаившись за колонной прицелился. Болт бил чуть выше перекрестья, поэтому я прицелился чуть ниже горла закрытого кожаным воротом.
   Щелк!
   Болт вошел по самое оперение в районе кадыка. Тот, которого назвали Шелдом, судорожно дернулся и рухнул на землю.
   Перебраться в другое место и снова взвести рычаг взвода.
   - Эй, Шелд, куда ты дел... - Второй пошедший следом увидел лежащего навзничь напарника, к которому уже успела приблизиться каменная ящерица, и приступившая к трапезе...
   - Крикнуть он не успел, в его левой глазнице появилось оперение второго болта. Итого еще трое. Я сменил кассету с особыми наконечниками, которые на такой случай приготовил Норд.
   Когда я вернулся к месту, с девушки уде сорвали одежду и привязывали руки и ноги пытавшуюся сопротивляться магиню к вбитым в сухую землю кованые колья с кольцом для веревки. Опытные твари!
   Первый арбалетный болт прошел через мягкие ткани снявшего штаны и собиравшегося приступить к изнасилованию.
   Его крик, наверное, услышали на поверхности. Плоть просто разорвало, и оттуда хлестала кровь. Подстреленный в судорогах катался на животе пытаясь зажать руками раны.
   Взвести рычаг. Второму первый болт вошел под левую лопатку, второй в голову.
   Последний вскочив на ноги, произнес заклинание и меня отбросило в сторону сильным потоком ветра. Позже я узнал, что заклинание называется "Воздушный Таран".
   Когда я поднялся, правда, ему это не помогло. Его тело, да и тела остальных полыхали, словно праздничные костры. Девушка маг, заклинанием пережгла путы и, подхватив свой огненный гримуар, спешно плела боевое заклинание.
   Со стороны ее обнаженная фигура, возможно, смотрелась просто великолепно, но получить от неудавшейся жертвы изнасилования шаровой молнией в лоб я не горел желанием.
   Короткими перебежками я покинул лабиринт, и со всех ног понесся домой.
   О том, чтобы забрать арбалетные болты и речи быть не могло. Скорее всего, она просто сожжет их тела, и улики просто пропадут.
   Надеюсь! Хотя седалищный нерв говорил совсем обратное.
  
   В гостиной дома, принадлежащего гильдии Небесных Валькирий было оживленно, больше чем обычно. Причиной стала принятая в гильдию недавно девушка, кутавшаяся в плотный плащ, скрывая под ним изрезанные лохмотья, бывшие довольно удобным походным костюмом.
   - Так значит, ты не знаешь, кто тебе помог? - Заплаканная девушка, размазывая тушь по щекам, покачала головой.
   - Парни выйдите на полчаса, мы пока с ней сами переговорим.
   Холодный и спокойный голос главного меча клана.
   Все вышли.
   - Ты точно ничего не заметила?
   - Только смазанный туманом силуэт арбалетчика.
   - Арбалетчика? - Все удивленно переглянулись.
   Девушка достала из складок плаща пять обугленных арбалетных болтов.
   - Дамский арбалет, болты слишком короткие. - Болты пошли по рукам авантюристок.
   - Клеймо на наконечниках имеется?
   - Есть на каждом, но оплавлено или смято до неузнаваемости.
   - Каждая возьмите по болту, обойдем кузнецы, мастера, думаю, смогут определить свою работу. Определим мастера, будет известен покупатель. Кто найдет, особо не дергайтесь, сначала присмотримся, не нравится мне вся эта ситуация.
   - Как скажешь Кирия.
   Первый меч Тесс де Сталь встала и поправила чешую кольчужной юбки.
   - Девочки, пожалуйста, займитесь новенькой, успокойте, а я пока пробегусь по оружейным.
  
   Когда я на следующий день отправился в подземелье, кассеты с болтами были из другого, куда более дешевого металла и без печати мастера. Даже древесину древка и оперение болтов сменил.
   Проверяли всех, похоже, история быстро облетела Грани. Искали стрелка, причем как местные стражи правопорядка, так и несколько различных кланов. Гильдия само собой искала столь интересного убийцу.
   Так как я был новичком, со мной даже не церемонились, заставили вывалить все болты на стол, где целая комиссия долго и придирчиво рассматривала их.
   Проверяли не только болты о и само оружие. Эксперт, проверявший оружие только присвистнул, рассматривая новый арбалет. Тот, из которого я стрелял, остался в кузнице и был временно разобран от греха подальше.
   - На сколько бьет?
   - Прицельно, шагов пятьдесят. Дальнобойность должна до ста шагов, а там падает начальная сила и скорость полета болта.
   - Хороша вещица. Парень, где вчера был?
   С утра и до самого вечера на первом уровне, в районе песчаника. А что?
   Мне в руки сунули несколько листов с довольно точными портретами насильников.
   - Видел?
   - Да, столкнулись на выходе. Вот этот постоянно выражался. - Я внутренне сжался, так как могут проверить фальшь, один из проверяющих был магом.
   Маг еле заметно кивнул.
   - Никого не убивал этим оружием?
   - Если только ржавый шлем на полке в качестве мишени, - маг снова кивнул.
   - Ладно, можешь идти.
   Я долго носился по всему подземелью, боясь, что за мной следили, окружными путями приближаясь к месту происшествия. На кой ляд я туда поперся, монстры меня задери, я и сам сказать не мог.
   Арбалет я использовал лишь пару раз, убивая кислотных шариков, в основном орудуя только ножом.
   Пять пепелищ, даже оружие не тронули. Вот тут у меня возникла дилемма. Пройти мимо валяющегося на халяву дорогого оружия, когда я собирал даже самую дешевую чешую с монстров стало бы весьма нелогично. Даже подозрительно.
   Меч был тяжелым, в обгорелых и оплавленных ножнах. Я порылся в пепелище и нашел несколько магических монет и десятка полтора крупных камней душ явно не с первого уровня лабиринта. Жадность.
   Я обошел всю локацию, хотя прекрасно знал, где лежат тела. Металлический лом, монеты и камни душ монстров я забрал себе. Четыре обгорелых меча и одна стальная шипастая палица.
   - Интересно, что тут происходило? - Пробормотал я себе под нос, так как слежку за собой чувствовал, чуть ли не всей кожей. - Ладно, парни пусть боги примут вас в свои чертоги, а ваше бывшее оружие я заберу.
   Пока я шел к выходу из подземелья я убил с десяток каменных ящеров и двух странных пауков, плевавшихся комками липкой и ядовитой паутины. Вчера здесь их не было.
   По выходу из подземелья я подошел к караульному от гильдии и передал ему пять найденных амулетов и обугленные карты членства. Так же сообщил где и в каком состоянии их обнаружил. Это была идея гнома. Так как минимум с меня должны снять часть подозрений. Металлический лом я передал гному на переработку, а уцелевшую палицу решил продать, так как она практически не пострадала. Ее только пришлось отчистить от гари.
  
   Глава 3. Хозяин подземелья.
  
   С тех печальных событий прошло около месяца, за время которого я ежедневно только и делал, что с утра до самого вечера ползал по подземелью. Весь месяц за мной и кузницей Норда шло наблюдение разными людьми и магией. Мы уже с ним навострились общаться, молча с использованием мимики и жестикуляции. Особенно это выглядело за завтраком, когда я просил три ложки меда, а гном жмотился и показывал только две.
   Прошлые партии болтов перековали, собрали второй арбалет, после чего я сшил для двух арбалетов по кобуре крепящихся на бедрах, а нож повесил на пояс за спиной вертикально, вдоль пояса, чтобы было удобно брать правой рукой.
   Сегодня шел уже третий день как с нас сняли наблюдение, или перешли на столь высокий уровень слежки, что даже амулеты гнома этого не показывали. Зачем гному такие амулеты? Да этот параноик боялся корпоративной слежки и берег тайны своего мастерства от своих коллег! На мои шутки на эту тему Норд кидался стальными болванками. Один раз он попал мне в грудь таким слитком. Погнуло нагрудник и едва не переломало ударом мне все ребра. Ну и воздух из легких выбило
   Я, наконец, смог себе купить недостающие инструменты от алхимиков, а все остальное мне выковал Норд. Так что я смог воспользоваться семейными навыками по обработке материалов и трав. После первой партии порошков алхимики на ура скупали все, что я приносил по хорошей цене. Видимо раньше приносили товар, куда худшего качества.
   - Куда опять собрался салага? - Гном даже не отвлекся от ковки металлической заготовки для грудной пластины, которую ему вчера принес один из авантюристов.
   - На песчаник, я там видел костяных ежей, их иглы хорошо скупают портные с шестой улицы.
   - Только иглы?
   - Ну, те длинные я не продаю, хочу скопить с сотню, и сделать что-нибудь наподобие костяных метательных игл.
   - Хорошо, только завтра никуда не собирайся, пойдем к моему знакомому, я договорился о занятиях с тобой у мастера ближнего боя.
   Я едва нагрудник от удивления не выронил, когда надевал ремни перевязи.
   - Они же по сто монет берут за урок?!
   - Этот мне должен, посему за каждый урок будешь таскать ему кувшин свежего пива. Я договорился! Иди давай и не отвлекай от работы!
  
   Я спускался по винтовой каменной лестнице, по которой каждый день вверх и вниз проходили сотни авантюристов.
   У самого входа я увидел знаменитую валькирию в сверкающих серебром начищенных кольчужных латах. В этот раз на ней была "драконья чешуя" неимоверно дорогая полумагическая броня. Цена такого доспеха была не просто высока, а невероятно высока. Около миллиона монет только за куртку и поножи с юбкой. Все остальное изготавливалось индивидуально и подгонялось по человеку. Рядом с ней я к своему удивлению увидел девушку, которая обожала шаровые молнии и бродить одной. К ним подтягивались другие члены их клана, у всех были одинаковые плащи из кожи саламандры с эмблемой. Крылатый молниевый двуручный меч на фоне Уробороса кусающего свой хвост.
   К горлу подкатил комок. Стараясь даже не глядеть в их сторону, я подошел к будке стражи и зарегистрировал свой вход на сегодня.
   Регистрация нужна чтобы выяснить, как долго человек не появлялся, и стоит ли его объявлять пропавшим и погибшим.
   Полутемный лабиринт подземелья встретил меня холодом и рычанием каменных ящериц. У них вроде как сезон спаривания, и они вылазили из всех нор и щелей.
   Сегодня я планировал начать исследовать дальний угол лабиринта, из-за песчаника там водились разные ядовитые гады, которые любили кусать за ноги высовываясь из песка или жалить хвостами. Змеи, скорпионы и песчаные серые вараны.
   Само собой, что гному я пока не говорил, он постоянно нервничает и ругается, когда приходится перековывать щитки и оружие после яда и кислот.
   Я проверил левую поясную сумку с колбами противоядий. Обошлось конечно в недешево, но мне сделали хорошую скидку, ибо я теперь поставщик хороших материалов.
   Отбросив все посторонние мысли, я подобрал несколько горстей мелких камешков и ссыпал их все в небольшой кошель. Думаю, пригодятся.
   Твердая почва мало по малу переходила в весьма неудобный для брожения по подземелью лабиринта песок. Единственное что оставалось неизменным - это колонны из сросшихся с полом сталактитов.
   Еще на песчанике было множество плоских глыб, на которых совсем не было песка. Поставив оба арбалета на взвод, я достал из сумки книгу и, раскрыв обложку, стал раскладывать первый лист. Книга являлась полуартефактной картой, которую я регулярно заполнял, составляя полный план этого этажа. Лабиринт иногда изменялся, и старые карты были уже неточными. Гильдия картографов за каждые изменения весьма неплохо приплачивала, даже за первые этажи. Чем точнее была карта, тем выше цена за право делать ее копию. Пришлось купить таблицы заполнения за сорок монет, чтобы знаки и обозначения были стандартными, а не вот здесь ямка, а вон там холмик.
   Из песка выполз крупный серый варан, и гортанно ворча, пополз в мою сторону.
   Щелк.
   Арбалетный болт вошел точно в распахнутую пасть и вышел, пробив толстую шкуру в районе крестца. Наконечник дымился и плавился, словно пчелиный сахар в кружке с отваром гнома.
   Фш-ш-ш-шкх!
   Тело монстра рассеялось черной дымкой, и оплавленный болт упал на песок и вспыхнул. Через минуту от болта осталась горстка пепла и оплавленный песок местами поблескивающий металлом. На месте монстра осталось пара сросшихся горошин души серо-стального цвета.
   Ого, что-то новенькое!
   За десять минут я набросал местность вокруг, и быстро убрал все в небольшой ранец за спиной. Бегать в поисках монстров по песку я не решился, так как в одном из справочников в городской библиотеке я наткнулся на способ выманивания песчаных тварей путем бросания камней в песок. Вместо своих ног я использовал камешки.
   Когда из песка на десятом камешке выползло два серых скорпиона ростом с метр каждый, мне стало немного не по себе. Их панцири казались весьма твердыми!
   Щелк! Дзынь-ь-ь!
   Болт, срикошетив от панциря, отлетел в сторону и упал на песок. По спине пробежали мурашки. К упавшему болту из песка тут же выполз еще один скорпион. Твари эти были подслеповатыми, но весьма хорошо реагировали на вибрацию земли.
   Щелк, щелк!
   Взвести рычаги.
   Щелк, щелк!
   Первый скорпион с пробитым панцирем стал в агонии извиваться на песке, жаля хвостом все вокруг себя. Второй же скорпион быстро припустил в мою сторону.
   Щелк!
   Арбалетный болт вошел встык между панцирем и жвалами монстра, где и засел. Скорпион тут же забился в конвульсиях.
   Третьего удалось убить, попав точно в левый глаз, который он прикрывал обрубком клешни. Видимо не поделил территорию с каким-то монстром. Мне же это было на руку. Со скорпионов тоже шли серо-стальные шарики камней души монстра. Позднее выяснится, что из этих камней можно выковать довольно крепкое оружие или пластины брони, так как они хорошо поддаются обработке, вот только таких шариков надо очень и очень много!
   Горошины и обломки хитина я сложил после охоты, когда удостоверился, что больше под песком никто не прячется.
   Через три часа я настрелял шестьдесят таких серо-стальных шариков.
   Проблемы начались, когда я переступил какую-то невидимую черту, отделявшую относительно безопасную территорию, от логова крупного монстра.
   На крупных камнях, расположенных неким отсекающим периметром вспыхнули зеленым огнем древние руны и с каменного потолка на землю рухнул магический занавес, лишая меня какой-либо возможности к бегству.
  
   В страхе и ужасе я наблюдал за тем, как из песка выползал огромный песчаный змей. Его чешуя было землисто-серой, в цвет песка.
   Я замер как кролик перед удавом. Рассчитывать на то, что он меня не заметит в этом тумане, не приходится. Змеи хорошо слышат, а монстры подземелий еще и видят тепловой след человека.
   В горле пересохло, глядя на этого двадцатиметрового ужика-переростка, толщиной в пол моего обхвата...
   Внезапно из песка стали выкапываться скорпионы и набрасываться на извивающегося кольцами змея. Я не дышал, судорожно взводя единственное свое оружие, которым только можно было застрелиться. Я сменил на кассеты с крепкими наконечниками. Но надежды на то, что они пробьют шкуру песчаной змеи, у меня не было!
   Огромного скорпиона ростом примерно метр с шапкой змей просто раздавил своими кольцами. Он не пытался их укусить, он обвивал скорпионов своим телом и перемалывал, словно в жерновах. В мою сторону отлетела задняя половина скорпиона с бьющимся в предсмертных судорогах хвостом. Плоский камень, на котором я замер полился черный яд скорпиона.
   Не знаю, на что я рассчитывал, но я резко вынул кассету с болтами и окунул наконечники в быстроиспаряющуюся лужицу яда скорпиона.
   Дождавшись, когда змей поймает очередного скорпиона, я упал на правое колено и приник к перекрестью прицела. Череп змеи должен быть весьма прочным, а вот в районе шеи.
   Щелк, щелк, щелк...
   Я высадил три кассеты в змея, после чего спрятался за высокий камень в стороне от того места где я недавно был и схватился за нож. Змей просто обезумел о боли и теперь крушил все вокруг себя. Скорпионы просто разлетались по округе от мощных ударов хвоста змея.
   Три минуты он бесновался, после чего все еще бьющийся в судорогах рухнул на песок. Выжившие скорпионы тут же набросились на поверженного противника.
   А мое левое предплечье словно окунули сначала в раскаленную лаву, а потом в прорубь. Я зашипел от боли и выронил арбалет. Тренькнула тетива, и стальной наконечник болта, выбив каменную крошку, глубоко засел в камне на расстоянии ладони от моей головы.
   Успокоившись, я осторожно выглянул из-за камня. Песок покрывал густой черный туман, крупными холмиками накрывая убитых монстров и тело змея. Через десять минут он рассеялся, а дымчатый магический занавес со звуком бьющегося стекла рассыпался искрами.
   Я жив, я жив!
   Сердце билось словно заведенное.
   Все еще не веря, я крутил головой в поисках опасностей сжимая нож и арбалет.
   От змея осталось много, как и от скорпионов. Я выпил остатки воды. И сцедил во флягу скорпионий яд. Скелет змея рассыпался, но остался крупный кристалл души монстра серо-стального цвета, светившийся серебристой дымкой. Кристалл был с кулак размером крупного мужчины! И два зуба с каналами для яда. Это было самое настоящее сокровище. Так же было около двадцати метров змеиной шкуры. Когда я закончил ее скатывать, у меня получился рулон размером со свернутую ковровую дорожку!
   Со скорпионов я собрал сорок три крупные горошины серо-стального цвета, и несколько крупных панцирей.
   А в яме, откуда выполз змей, я нашел три змеиных яйца. Как я все это дотащу до выхода, я не представлял, но то, что оставлять здесь свои первые, действительно ценные трофеи я не намерен!
   Панцири скорпионов и кое-какой прочный хитин я спрятал в нише неподалеку от песчаника, и закопал, завтра вернусь.
   Взвалив на плечо рулон змеиной шкуры, нет не сброшенной кожи, а уцелевшей чешуйчатой шкуры. Или все-таки кожи? А пофиг, если удастся сшить из этого себе хотя бы мягкие сапоги, то называйся она хоть мехом!
  
   На выходе из подземелья, когда я устало отдышался после того как поднимался по винтовой каменной лестнице моля всех богов чтобы не упасть и не прокатиться вниз я услышал.
   - Эй, новичок, не слишком ли крупный спальный мешок?
   Группа авантюристов, проходящих мимо радостно заржала шутке. Я только вымученно улыбнулся.
   До кузницы я пер этот рулон часа три периодически отдыхая и выслушивая, насмеши над задохликом от проходящих мимо стражников или авантюристов. От авантюристов, правда, куда чаще.
   Добравшись до кузницы, я устало сбросил на пол рулон и рухнул рядом, вырубившись от нервного перенапряжения и усталости.
  
   Проснулся я только на следующее утро, раздетый на своей лежанке, а рядом сидел хмурый и грозный Норд.
   - Придурок! Салага! Идиот! Задохлик! Кретин! Отрыжка северного подземелья! Ты хоть понимаешь, что с тобой было?!
   - Я долго спал?
   - Трое суток! У тебя было сильнейшее отравление! - Гном еще несколько десятков минут выражал руганью свое беспокойство за свое нерадивое и глупое подмастерье.
   Подойдя к столу и откупорив бутыль с эльфийским крепленым пивом сел на колченогий стул напротив и буркнул:
   - Рассказывай.
   Я рассказал, как мог. Гном сидел бледный, хмурый, но не перебивал. Под конец рассказа он залпом допил бутыль и со злостью грохнул ее об пол. Стекло не разбилось, видимо хорошие в Грани стеклодувы.
   - Ты хоть понимаешь на кого нарвался?
   - Нет, - я отрицательно покачал головой.
   - Это был Хозяин подземелья! Считается что на первых десяти подземных уровнях, лабиринта нет хозяев, но более опытные авантюристы знают, что свято место пусто не бывает. Поздравляю, ты не только нашел Хозяина первого подземелья, но и выжил!
   Гном еще что-то попыхтел, после чего погладил свою бородку, успокаиваясь.
   - Покажи предплечье.
   Я прикоснулся к кисти правой рукой и вздрогнул.
   Руна ловкости и все остальные руны сменили свой цвет. Ловкость теперь была темно-зеленая, с голубой каемкой по краю, а все остальные ярко насыщенного лимонного оттенка по краям переходящими на светло-зеленый окрас.
   Гном кивнул.
   - Боги щедро награждают за храбрость и подвиги. Ты же сделал практически невозможное, выжил в одиночку, когда монстры напали на Хозяина подземелья, сильнейшего монстра на первом уровне подземного лабиринта! Отдыхай, завтра пойдем в храм, тебе нужно очистить душу, и принести дар богам.
  
   Наутро следующего дня я уже сносно мог стоять на ногах.
   Мы отправились в храм, где я заплатил сто монет за флакон святого эликсира очищения души, и принес в дар богам каплю своей крови.
   Что такое капля спросите вы? В капле крови отданной добровольно накапливается огромное количество магической и духовной энергии. Именно поэтому темные маги так обожают жертвоприношения в своих ритуалах.
   После чего гном отправил меня отмываться в местные термы, после чего мы вечером отправились к моему бедующему учителю ближнего боя. Личность эта требует долгого и отдельного описания, но я немного сокращу. Это был человек. Лет примерно шестидесяти-семидесяти с густыми и пышными как щетка усами.
   А еще это был опытный ветеран-авантюрист с навыками черного цвета. Это значит, что он давно перешел через известную категорию "S".
   Тренировки начались сразу же.
   Наутро я узнал не только о болях, но и о мышцах, о которых никогда даже не подозревал, так как болело все, включая, то, что по идее болеть-то не могло, а именно голова. Голова же -- это кость!
   Свои занятия мастер Грин сопровождал периодическими ударами метровой сухой палкой из неизвестной древесины темно-красного цвета. Мне же приходилось их блокировать или уклоняться.
   Гонял он меня скажу я вам, словно от этого зависела моя жизнь, а именно сдохну ли я сейчас, или через пару минут.
   Целый последующий месяц я только раз в неделю посещал лабиринт, все остальное время было занято только упражнениями на ловкость, гибкость и выносливость. Мало того, что надо мной издевались, так я еще и платил за это!
   Ровно через месяц, когда открылся портал в порт внешнего мира, и я закупил у торговцев целый бочонок крепкого темного пива, мастер Грин впервые улыбнулся.
   - А ты малец смотрю, терпелив и не заносчив как остальные авантюристы, таких подземелья обламывают в первый же год. Смертельно обламывают! С завтрашнего дня начнем поднимать твои навыки боя. Выносливость и ловкость у тебя приличная для юнца!
   Думаете, мне потом стало легче? Ага счаз!
   Он показывал мне прием, после чего долго и с удовольствием отрабатывал его на мне, чтобы вбить все азы. Выяснив, каким оружием я пользуюсь, он только поморщился и заставил помимо стрельбы заниматься с мечом, с цепью со стальными грузами, с шестом, с копьем, с двумя ножами, с одним, без оружия. Он обучал бою в строю и во время общей свалки, когда ударить мечом могут как в спину, так и сбоку. К концу второго месяца я не только полностью восстановился, но и прибавил в весе.
   Из кожи хозяина подземелья мне было сшито два костюма, и три пары обуви. Крепость кожи могла соперничать с кованой сталью. И весьма хорошо гнулась, правда периодически приходилось ее смазывать, иначе начинала поскрипывать высыхая.
   Из серо-стальных горошин Норд выковал мне новый нож с удобной рукоятью обтянутой змеиной кожей. Сплав горошин и какого-то недешевого металла был крайне прочен. Гном снял с полки старый стальной шлем и не напрягаясь на моих глазах нашинковал его на стружку, после чего кинул в чан для переплавки.
   - Давно хотел сделать, только руки все не доходили. - Отмахнулся он.
  
   Девушка вошла во внутренний двор и сразу же увидела владельца окраинного особняка.
   - Мастер Грин, здравствуйте!
   Мужчина, давно заметивший гостью только кивнул.
   "Как всегда невозмутим!"
   - Здравствуй Исана. Пришла проведать старика?
   - Тесс просила заскочить и спросить все ли хорошо.
   Лицо мастера Грина не изменилось, он только легко кивнул. Об их натянутых отношениях с дочерью знали все члены "Небесных Валькирий".
   Тут внимание Исаны привлекла фигура ровесника голого по пояс и еле стоя на ногах из последних сил бьющего по вкопанной в землю тренировочной фигуре.
   - Мастер решил взять нового ученика?
   - Просто просьба старого друга. Без навыков этот юнец просто сгинет, как и сотни таких как он до него.
   - Давно он так?
   - Шесть часов, уже на грани потери сознания. Жду, когда отрубится.
   - Мастери Грин, ваши тренировки все такие же жестокие!
   Мастр только кивнул.
   - Ты ведь не только хотела меня проведать?
   Девушка потянулась к поясу и сделала пас рукой.
   Бах!
   В облаке тумана появилась пяти ведерная бочка из мореного, потемневшего от времени дерева.
   - Хотела купить все у торговца, но меня опередили. Какой-то юнец купил вторую.
   Хозяин хмыкнул.
   - Вторая сейчас стоит в подвале с вбитым в дно краником. Так что помимо попытки меня подкупить ты хочешь?
   - Я более-менее освоила "Удар Небесного Орла". Скажите пожалуйста в чем моя ошибка?
   Мастер кивнул.
   - Показывай.
   Исана сняла шлем и поставила его на крышку бочки, после чего вынула меч из ножен. Встав в атакующую позицию на выдохе, она провела сложный прием, в конце которого, с клинка сорвалась голубая полоса, рассыпавшаяся искрами.
   - Два метра, после чего атака рассыпается.
   - Сколько магических сил ты вкладываешь в удар?
   - Четверть. Меня хватает ровно на четыре таких удара, после чего меня можно брать голыми руками. Я уже все перепробовала.
   Тут девушка заметила, что парнишка сидел, прислонившись спиной к переломившейся пополам деревянной фигуре, и тяжело дыша наблюдал за ней и мастером Грином.
   Стоп, переломленной?
   Деревянный столб с приделанной к ней из дерева Хорна с тридцатого этажа фигурой были настолько сильно размочалены тренировочным мечом, что просто сломались. Это сколько же он тренировался вообще?
   - Ты меня не слушаешь?
   Спокойный голос мастера Грина был словно ведро ледяной колодезной воды.
   - Простите мастер, просто ваш ученик сломал...
   - Давно пора. Так вот, ты неправильно вкладываешь магические силы в клинок. Ты пускаешь его по всему клинку, сильно изнашивая структуру металла, а надо только по режущей кромке. С четвертью резерва этот прием позволит перерубить каменную колонну диаметром с эту бочку. И не используй во время приема амулет "Атры", он как раз и влияет на дальность твоей атаки. Еще что-то?
   - В каком клане состоит новичок? - Исана вежливо улыбнулась мастеру Грину.
   - Опять набираете новичков? Или корыстный интерес? - Мастер Грин одной фразой вогнал девушку в краску. - Он одиночка, пока. Талантливый, небогатый, с небольшой поддержкой со стороны, но одиночка. Жениться тебе надо вертихвостка, и о семье подумать.
   Лицо Исаны буквально заалело, казалось еще чуть-чуть и из ушей повалит дым.
   Немного смущенно пискнув на прощание, она быстро надела шлем и закрыла верхнее забрало, скрывая лицо.
  
   Я сидел и наблюдал как девушка из клана "Небесных Валькирий" спешно покидала внутренний дворик Мастера Грина. Сначала я просто залюбовался ее красотой, и не заметил, что вместо тренировочной куклы бью по воздуху. Железный меч, который мне выдал для тренировок Норд переломился вместе с куклой. Опять будет долго ругаться!
   Единственное на что у меня хватило сил это рухнуть спиной к бывшему деревянному напарнику по тренировкам. А после я забыл, как дышать.
   Гостья мастера сняла шлем, отбросив за спину золотистую волну прямых волос. Ее красота впечатляла. Я, конечно, слышал от других авантюристов что "Небесные Валькирии" подбирают среди авантюристок девушек для "символа" клана, но не думал, что они будут настолько хороши собой. Это была вторая красавица из этого клана. Говорят, у них их ровно семнадцать, и все бьются за право гордо носить титул первых трех мечей клана.
   Девушка встала в стойку, после чего ее фигуру буквально покрыли магические потоки энергии. Ее демонстрация возможностей словно засела в моей памяти. Плавные и красивые движения, сопровождавшиеся магическими потоками, сливались в одну смертельную для противника атаку, после чего с клинка сорвалась голубая волна, пролетевшая два метра и, потеряв видимость, срезала листья с дерева за высоким забором.
   Пришел я в себя в судорожной попытке легких вздохнуть.
   Мастер подошел как всегда неожиданно.
   - Неплохо. Завтра вкопаешь новую, а сегодня можешь идти отдыхать.
   - Мастер, а кто это был?
   - Напарница дочери. Что уже глаз положил? - В первый раз слышу от спокойного и молчаливого мастера Грина насмешку. - Она о тебе тоже спрашивала. Вот только парень не особо обольщайся, где она и где ты!
   - Кха... я настолько плох?
   - Ну, парень, она в подземельях лет с шестнадцати, и уже три года как в клане "Небесных Валькирий". Как ты думаешь, сколько народу облизывается на неприступных авантюристок? То-то!
   Я, подхватив одежду, пошел сполоснуться в бочке с водой. В спину мне прилетело.
   - Такие как она обожают только силу. Ни одна Валькирия не подпустит к себе человека слабее нее самой.
  
   Глава 4. Второе подземелье.
  
   Я в нерешительности стоял перед входом на второй подземный лабиринт. Точно такая же каменная лестница, вырубленная в скальной породе ведущая по спирали вниз.
   С того момента как я сломал тут куклу прошло ровно семь дней, а у меня все не выходила из памяти та полумагическая атака. Нет, девушкой я тоже грезил, слегка, но вот ее атака.
   При всем желании я не смог ее повторить. Купленная на блошином рынке у магов книга для начинающих особо ничего не дала. Я мог чувствовать магическую энергию, струящуюся по венам, я мог с помощью заклинания высечь искры, чтобы запалить костер. Но на этом все.
   Гном бурчал, что я зря потратил деньги, и лучше бы сосредоточился на другом.
   И я сосредоточился.
   Даже когда я атаковал с ножом каменную ящерицу и скорпионов я практиковал элементы того приема, в надежде когда-нибудь отточить свои навыки настолько чтобы суметь повторить ее атаку.
   Ладно, об этом потом.
   Второй уровень был чем-то похожим на тот, который я только что покинул, но отличия были. Трава. Серо зеленая трава, а над головой неярко светился мох и зеленые кристаллы, придавая туману зловещий зеленый оттенок. Такие кристаллы использовались в ночных фонарях по всему городу.
   Иногда по пути попадались крупные валуны или низкорослые деревья-кустарники с шиповидными листьями.
   Услышать волчий вой позади, всего в нескольких метрах от себя я не ожидал. Три крупных лохматых волка с серой шерстью. Зрачки горят красным демоническим светом, с клыков капает слюна.
   Медленно, не торопясь я вынул оба арбалета и щелкнул рычагами, приводя оружие на боевой взвод. Звуки щелчков послужили сигналом к атаке для подкравшихся ко мне со спины волков.
   Первого волка я встретил в прыжке двумя арбалетными болтами в грудь. После чего отпрыгнул в сторону, перекатываясь по жесткой траве. На перезарядку арбалетов мне потребовалось не более полутора секунд, после чего второй волк поймал болт в пасть. А третий, обойдя с левого бока, вцепился зубами в левый стальной наруч пытаясь перекусить вместе с рукой. Мы рухнули на траву, после чего волк попытался меня немного оттащить в сторону, все сильнее сжимая клыки, боль была дикая! Выронив арбалет, я выхватил нож и всадил по самую рукоять в открытое для удара горло этой бешеной твари.
   Сбросив волка на землю, я все еще судорожно сжимал окровавленный нож, озираясь по сторонам.
   Сердце билось как у испуганной белки. Больше пока никто не нападал.
   От перелома и зубов руку спас левый наруч и куртка из шкуры песчаного змея. Так как наруч был не сплошной на левом предплечье у меня, скорее всего, будут сильные синяки, но это уже мелочи. Волки истлевали весьма долго, чем глубже в подземелье, тем материальнее становились монстры. Начиная с третьего лабиринта кристаллы души, придется вырезать из монстров своими руками, или ждать пока не сгниет мясо, а это весьма небыстро.
   Интересно, о чем думали боги, когда создавали Грани?
   Несколько волчьих клыков и три кроваво-красных шарика демонической души. По сравнению с горошинами с первого лабиринта эти были раза в три-четыре большего размера. Ссыпав все в сумку, я снял наруч и закатал рукав. Следы от зубов появились в виде свежих гематом. Достав баночку с мазью я, морщась от вони, смазал предплечье, и плотно замотал бинтом. Запах должен выветриться за пять минут, надеюсь, за это время ко мне монстры не сбегутся.
   Проверив арбалеты, я дозарядил кассеты взамен истраченных болтов, после чего осторожно отправился дальше. Ситуация может сложиться такой, что времени менять кассеты у меня уже не будет.
   Послышался неблизкий вой голодного волка, которому вторило еще с десяток голосов. Вот же мастера глотки драть. От их воя мне как-то не по себе!
   Внезапно впереди я увидел огни факелов. В мою сторону направлялась довольно крупная команда авантюристов.
   Стычки в городе строжайше запрещены, а в лабиринтах возможно всякое. Немало нечестных на руку авантюристов промышляло грабежом и охотой на более слабые группы или одиночек.
   Да существовали и те, кто совершил настолько серьезные преступления, что постоянно скрываются внутри лабиринтов, питаясь мясом монстров или продуктами из снаряжения авантюристов. Мясо с более глубоких лабиринтов пригодно в пищу. Так же существуют подземные города, которые держат другие расы. Но смысл в том, что на поверхность им путь заказан, итог один - суд и виселица.
   Посему я просто обошел крупную колонну людей. Их даже волки обходили по большой дуге. Судя по всему, это был так называемый поход на более глубокие уровни лабиринта. Несколько команд объединялись для безлопастного пересечения лабиринта, чтобы распасться на отдельные группы в одном из трех подземных городов. Так называемый месячный поход по подземельям. Такой путь занимает от трех дней до семи. В зависимости до какого города они путешествуют вместе. Какое-то время я понаблюдал со стороны, как они пересекли эту часть второго уровня лабиринта, после чего я продолжил свой путь дальше. Чем дальше я шел, тем больше странных деревьев попадались мне на пути, пока я не оказался на опушке леса упиравшегося своими кронами в каменный потолок. Как здесь мог оказаться лес - для меня оказалось загадкой. Только из-за деревьев стало немного темнее, так как своими ветвями и листвой они закрывали мох и светящиеся кристаллы. Пришлось лезть в сумку за зельем ночного зрения, которое я берег. Оно обошлось мне в пятнадцать с половиной монет! Та еще обдираловка скажу я вам. Один глоток и двенадцать часов я вижу, как кошки, все в сером цвете, зато оттенков серых цветов просто море.
   С высокой толстой ветки дерева на меня спикировала огромная летучая мышь. В последний миг, увернувшись от моего ножа, тихо пища скрылась в ветвях. Вот же зараза! Так и заикой стать недолго!
   Через полчаса стая волков загнала меня на дерево.
   Сидим, переглядываемся. Облизываются, сволочи. Вот ведь... монстры! Мне аж есть захотелось. Достав из рюкзака несколько мясных галет, я шумно с аппетитом захрустел, запивая водой из фляги. Кстати о фляге, флягу пришлось купить новую, так как ту едва не разъел скорпионий яд. Представляете, почти литр яда. Алхимики были готовы выкупить его у меня весь, но я продал только сто грамм, так как этим ядом я смачиваю теперь наконечники.
   Сидим. Я трапезничаю, они облизываются.
   Доев и смахнув крошки на волков, я зарядил оба арбалета и прицепил к рукояткам тонкие тросики, чтобы оружие случайно не уронить, вот конфуз то будет!
   Щелк, щелк!
   Ау-у-у-у!
   Первым пристрелил вожака. Яд действует быстро, после чего стал расстреливать любителей загонять жертву на деревья, словно на тренировке.
   Сменить арбалет.
   Щелк, щелк, щелк!
   Последние три волка спаслись бегством.
   Посидел, подождал. Никого.
   Когда я спустился от волков остались зубы и кристаллы, а от вожака стаи осталась еще и шкура. Линяет он что ли? У всех шкура в дым, а он как ящерица сбросил шкуру. Монстры, созданные богами - что-то с чем-то. Скатав в тугой рулон, привязал к потяжелевшему рюкзаку.
   В лесу было много разной живности, но большинство просто разбегалась в ужасе. Такое бывает? Вроде монстры должны были только и делать, что нападать!
   Знакомые камни...
   Я резко отскочил назад, после чего запнувшись о корень дерева, полетел кувырком. Причина, почему все разбегались - было логово хозяина подземного уровня.
   Из темноты послышалось приглушенное рычание. И зажглись два крупных, с тарелку размером каждый глаза.
   Надо уносить ноги как можно скорее!
   Я пришел в себя, тяжело дыша на опушке леса. И самое главное меня никто не преследовал. Я в прошлый раз выжил только чудом, а уж в этот...
   Отдышавшись и придя в себя, я достал книгу с картой и, развернув второй лист, приступил к рисованию. Руки немного дрожали, но я успел успокоиться. Если прикинуть, то рост этого волка должен составлять около двух с половиной - трех метров. Такого волчару особо не поцарапаешь ножиком, перекусит пополам в один присест!
   Думаю, на сегодня с меня хватит!
  
   Норд встретил меня руганью, и заставил прибираться в кузнице. К вечеру я едва ноги переставлял, а руки казалось больше поднять не смогу. Сжалившийся гном поставил передо мной на стол большую тарелку с мясной похлебкой заправленной салом и специями.
   - Жуй уже работничек! Послали блин боги задохлика! - Несмотря на ворчание по голосу Норд доволен работой.
   - Решил наконец-то заняться тем кристаллом. Внутри было это.
   Гном положил на стол тут же засветившуюся легким серебристым светом шестигранную плоскую стигму. Я подавился и закашлялся.
   - Да не торопись ты, никто не отбирает у тебя еду! - Гном своей широкой рукой-лопатой едва не заставил меня выплюнуть легкие от удара.
   - Кха... кха... спасибо.
   Положив ложку, я вытер руки и осторожно взял стигму. Пальцы стало слегка покалывать.
   - Яд Короля Змей. Редкая боевая стигма, устанавливается в рукоять оружия. Безопасна для владельца, и крайне ядовита для противника, противоядия нет. Судя по каталогу стигм, найдено было не более десятка за две с половиной сотни лет. Если выставить на аукцион можно неплохо разбогатеть, но чую ты вряд ли это сделаешь?
   - Шутишь? Продавать такое сокровище?!
   Гном кивнул и, стянув с ножа оплетку из кожи змеи, снял еще одну планку. Там было небольшое углубление для стигмы.
   - Как чувствовал, что однажды пригодится!
   Стигма встала в углубление как влитая. Гном быстро собрал рукоять ножа и перетянул оплетку.
   Использовать будешь аккуратно. Стигма активируется путем вливания в нее магической энергии. В твоем случае лезвие в момент, когда будет поступать магическая энергия, будет крайне ядовитым. Лезвие протирай, когда убедишься, что в стигме не осталось магической энергии.
   - А разве стигмы не вставляют в тело?
   - Есть и такие. Они сливаются с организмом, давая новые умения или усиливая прежние. Вот только человеческий организм не может принять более десятка. Рекорд был тринадцать стигм в теле, зверолюди могут принять до двадцати. Вампиры до тридцати двух. - Гном вздохнул. - По легенде Великие герои имели по сто одной стигме, приравнивавших их к богам. Но боюсь это только легенды. Ешь давай, остынет!
   Я набросился на еду с аппетитом голодного волка.
   Стигмы, стигмы, стигмы!
   Самый ходовой и ценный товар. Ради ценных стигм даже убивали и срезали кожу, куда импортировали стигмы. У стигм было несколько рангов. Всего насчитывалось тысяча и одна стигма. Один из богов любил такие цифры.
   Последняя стигма, была легендой. "Стигма Бессмертного" - легендарная стигма, которая делала тело авантюриста неуязвимым к смерти. Его пытались сжечь, травили, морили голодом, рубили, кололи, опускали в кислоту. Но каждый раз он восстанавливался и убивал тех, кто возжелал его силу. Легендарная, она же Проклятая стигма. Из-за нее стони и тысячи авантюристов, были умерщвлены, ибо у кого-то появлялось подозрение в том, что владелец обладает этой стигмой.
   Поэтому все авантюристы чтобы на них не пало подозрение, обычно регистрировали с Гильдии авантюристов свои стигмы. Что и привело впоследствии появлению охотников за головами, наемников, которые охотились за людьми, обладающими уникальными стигмами. В городах Граней они вне закона, но многие авантюристы не ограничиваются только лабиринтами граней, и путешествуют по всему миру.
   Из-за отцовского браслета я еще долго не покину первые семь уровней подземного лабиринта. Гномы верны своей репутации, но так как у меня в городе нет близких родственников, после моей смерти браслет могут выставить на аукцион. Однако гномы не выдают информацию о моей ячейке, посему о браслете знает не так много людей. Через полгода от моего запаха и следов в ауре одежды не останется и следа, так что натравить на меня особо опасных монстров у них нет никакой возможности
   Боги любят шутить. Не удивлюсь, если в ближайшем будущем кто-нибудь не обнаружит легендарную стигму, и снова начнутся кровавые стычки в подземном лабиринте.
  
   Тесс де Сталь, сидела в своей комнате и, высыпав на стол из шкатулки, добытые за время приключений в лабиринте стигмы, образовавшие горку сверкающих самоцветов, из которых, кстати, и были созданы, после чего перевернув шкатулку, открыла ключом скрытую нишу, откуда, выпала прозрачная, с виду невзрачная стигма.
   Легендарная стигма.
   Стигма, позволявшая вживить в тело сто одну стигму. Стигма, делавшая человека неуязвимым к смерти. Найденная в одном из лабиринтов в самом начале своих приключений, она была спрятана в шкатулку, где и пролежала до этих дней. Тесс никогда бы не стала ее использовать, если бы не необходимость.
   Это было уже шестнадцатое покушение за месяц. Сначала было несколько писем с угрозами, после чего ее постоянно пытались убить.
   У нее пропадали личные вещи, после чего в лабиринте на нее нападали редкие и опасные монстры, натравленные на ее запах, и теперь она не посещала лабиринт без жидкости, лишающей одежду и доспехи человеческого запаха. Сегодня было последнее покушение. В еде она нашла толченое стекло. Если не применить стигму сейчас, то все внутренности будут изрезаны мелким стеклом, и она умрет. Самое плохое, что она заметила это слишком поздно.
   Уколов палец костяной иглой, девушка капнула несколько капель крови, на стигму пробуждая ее, после чего приложила ее к коже в районе позвоночника, чуть выше лопаток.
   Сначала ничего не происходило, после чего стигма обожгла девушку ледяной вспышкой, и стала быстро просачиваться под кожу. Одновременно с этим ожили все четыре татуировки, сделанные в разных городах Граней, и от них потянулись тонкие линии, окольцовывая стигму правильным шестигранником, от которого по спине потянулись линии с ячейками со стороны очень напоминавшими соты. Ровно сто пустых ячеек.
   Если о стигме станет известно, единственное что мне останется делать - это убивать. Теперь открытые платья и костюмы с коротким воротником были забыты.
   В дверь постучали.
   - Секунду, я не одета! - Девушка тут же схватила черную блузку из тонкого паутинного шелка, и накинув на плечи поверх дамского легкого корсета быстро застегнулась.
   - Тисс! Привет, только что вернулась? - Тут взгляд визитерши упал на горку стигм. - Решила, наконец, вставить в тело пару стигм? Давно пора, я тебе еще год назад советовала!
   - Здравствуй Исана. Была у отца?
   - Да, была. Кстати, когда уже помиритесь?! Уже три года прошло со смерти твоей мамы, а ты все еще не можешь с ним разговаривать?
   - Потом, - Тесс поморщилась. - Как он?
   Исана рухнула на кровать Тисс, и закинув ногу на ногу произнесла:
   - Взял себе нового ученика и тренирует его до потери сознания. Похоже он снова хоть чуть-чуть, но счастлив.
   - Мы его знаем?
   - Новичок, за которым месяц присматривали. Ну, тот, что с арбалетами по первому лабиринту бегает!
   Тесс поморщилась.
   - Он же неумеха!
   - Был. Три дня назад выставили на аукцион три яйца Королевского Ядовитого Змея. Через неделю, числа пятнадцатого начнутся торги. И сам он щеголяет в костюме из кожи Песчаного змея. Опросила команды, но никто с ним не знаком. Стража видела, как он волок большой рулон змеиной кожи, а сам выглядел весьма потрепано. В кланах, командах не состоит до сих пор. Боюсь, когда он достигнет седьмого-восьмого лабиринта, многие кланы будут драться за успешного авантюриста-новичка, с незамутненной и не раздутой репутацией.
   - Думаешь, стоит пригласить к нам? - Тес удивленно изогнула бровь.
   Исана пожала плечам.
   - Бог его знает, что на уме у новичка. Боюсь у нас его сожрут. Тот же Ронгул или Дерен. Если парень будет успешнее их самих, то боюсь, они специально ему карьеру подпортят. Кстати Лиан и Риза на него стали поглядывать. Он постоянно у погибшего Авантюриста зависает после успешного похода в лабиринт.
   Тесс несколько минут молча разглядывала кристаллическое небо в окно, после чего задумчиво произнесла:
   - Попроси нашу Лису Эрнет достать о нем всю информацию в гильдии. Если оно того стоит, я поговорю с мастером гильдии и решу вопрос о его вступлении в клан.
   - Заметано!
   Исана вскочила на ноги и, козырнув, убежала, весело хлопнув за собой дверью.
   Дождавшись, когда шаги стихнут Тесс выбежала в соседнюю комнату, где ее вырвало в таз для утреннего умывания с кровью.
   "Похоже, стигма уже начала действовать", - успела подумать Тесс, после чего живот снова свело в дикой судороге.
  
   Я сидел и перемалывал кристаллы демонической души в мелкую пыль. Пока перемалывал, в голове прокручивались различные варианты быстрого убийства монстров. В алхимической лавке я видел все, что можно использовать для создания пороха. Мы с отцом в деревне часто мастерили фейерверки, собиравшие поглазеть всю округу. Благо староста выделял деньги на материалы. Идея была проста, сделать пороховые трубки с коротким запалом и вуаля. Правда грохоту будет... Ладно, пока отложим.
   - Опять! Второй раз ты умудрился сломать нож! Ка-а-ак?! Да эта сталь прочнее чем весь металл что у меня есть!
   На выходе на меня напала какая-то бронированная ящерица, сумевшая не только своим панцирем отразить все болты, даже усиленные, но и перекусить пополам нож, своим клювообразным ртом. Правда, быстро сдохла от отравления, но это уже отдельная тема.
   - Наверно был брак...
   Зря, наверное, я это сказал, от смерти меня спасли только навыки, вбиваемые еженедельно мастером Грином! Норд схватился за кувалду и понесся за мной. На улицу мы выбежали под смех прохожих. Я несся сломя, голову прижимая к груди ступку с перемалываемыми кристаллами, за мной гном, размахивающий кувалдой. Слава богам он быстро отстал, ноги короткие.
   Так как до вечера он не остынет, отправился к мастеру Грину на занятия, но так как время было не согласовано, его дома не было.
   - О, Кай, давно не виделись!
   Я обернулся и с удивлением посмотрел на зверолюдку с золотистыми волосами и лисьими ушами с белым пушком, и черными кисточками.
   - Здравствуйте Эрнет.
   Девушка была облачена в знакомом покрое кольчужный костюм и плащ с эмблемой Небесных валькирий. Из-под кольчужной юбки выглядывал длинный пушистый хвост с белой кисточкой.
   - Я понимаю, что у меня красивые ноги, но приобщении с девушками лучше смотреть на метр повыше.
   Я непроизвольно покраснел.
   - Простите.
   Зверолюдка рассмеялась.
   - Боже как мило. Любишь работать на улице?
   Я чуть не выронил ступку с кристаллами. Выдавив из себя дурацкую улыбку, я ответил:
   - Так небольшой казус.
   - О, обожаю казусы, не расскажешь? Тут рядом есть шикарная закусочная, обожаю слушать разные истории во время еды!
   Подхватив меня под локоть, она меня чуть ли не насильно поволокла в трактир.
   Внутри нас встречала уже хозяйка.
   - Добрый день Эрнет, Кай. Я так понимаю вам вместе.
   - Да, да! - Радостно покивала головой Эрнет.
   Я же только кивнул головой и поздоровался. Сопротивляться напору этой лисы было бесполезно!
   Поставив ступку на стол, я вымученно улыбнулся, разглядывая девушку. Зверолюдка была очень красива, особенно для своей расы. Особо выделялась ее довольно впечатляющая грудь, плотно обтянутая чешуйчатой броней кольчужного легкого доспеха. Словно не для боевых качеств создавали, а для эстетических.
   - Ну и как моя грудь.
   - А, эм... шикарно!
   - Вот и отлично, платишь ты!
   Женщины! И ведь ни грамма смущения!
   - Ну, рассказывай, как освоился в Грани? Вступил куда?
   Принесли еду.
   На какое-то время я смог замолчать, чтобы обдумать, что стоит говорить. Лисица же тем временем приканчивала запеченного с яблоками и травами фаршированного гуся. Судя по ее фигуре проблемами с диетой, или полнотой она не страдала, и как с таким аппетитом умудряется беречь фигуру?
   Наконец насытившись, она вытерла руки и губы салфеткой, после чего налив светлого пива в оловянный бокал.
   - Так что ты делал у ворот мастера Грина со ступкой в руках?
   - Да так торопился на занятия что перепутал как время, так и день.
   - А ступка причем.
   - Так торопился.
   Лисица рассмеялась.
   - Хорошо хоть одеться не забыл. Без штанов со ступкой ты смотрелся бы куда более пикантно! - Я едва не залился краской.
   Ну ни грамма совести, только и может что в стыд вгонять!
   - Ладно, не обижайся, как успехи в лабиринте? - Примирительно помахала передо мной руками Эрнет.
   - Переменно. Разное происходит в подземном лабиринте.
   - Небось, уже на седьмом охотишься?
   - Пока на втором, экипировка пока не позволяет, не говоря уже о навыках. А ты сморю, сменила стойку на столь грозное облачение?
   - А это обязанности каждого клана. - Эрнет отмахнулась едва, не сбив кружкой ступку, еле успел поймать у края стола. - Встречать и регистрировать новичков, сделано для поднятия статуса гильдии и будущего рекрутинга новичков. Раз или два в год выпадает и моя очередь.
   Интересная система для набора новичков в кланы.
   - Да кстати если хочешь заработать на действительно хорошее снаряжение это лабиринты от седьмого до пятнадцатого. Советую вступить в какую-нибудь команду, даже временно. Поверь мне, твои навыки легко окупятся! Одиночкам тяжело в лабиринте!
   Несмотря на ее весело игривый тон, у меня внутри все похолодело. С седьмого по десятый минимум. Путь как минимум на полгода-год мне туда закрыт! А она меня усиленно туда подталкивает...
   Трапеза с Эрнет, мне обошлась без четверти в пять монет. Ох и прожорлива лисица...
  
   Глава 5. Сломанный меч.
  
   За три недели брожений по второму подземному лабиринту я сумел полностью составить карту уровня, и даже обозначить границу темницы Хозяина Подземелья. Магические камни, которые создавали непробиваемый занавес, не только не выпускали авантюристов, дерзнувших войти на территорию Хозяина Подземелья, но и не выпускали его наружу, иначе бы этот монстр истребил бы всех авантюристов не способных противостоять его силе.
   Кстати говоря, Великий Песчаный Змей на первом уровне лабиринта возродился. Правда был раза в два поменьше, но возродился, или это был его дальний родственник, решивший занять теплое местечко.
   Меня подмывало еще раз рискнуть преодолеть границу не возврата, ибо награда была просто умопомрачительной!
   Еще я вспомнил о своем кольце, которое погрузилось мне под палец, стоило его тогда одеть в темном лесу. Что за вещь тогда мне презентовал незнакомец? И странное обещание, когда я достигну предела в первой грани, передать кольцо следующему новичку. Где мой предел? Как я его смогу определить? И что вообще оно давало, да и давало ли хоть что-нибудь? Может, это было кольцо паразит! Эх, дурная моя голова! Стоило услышать Грани, и тут же напялил кольцо на палец!
   Еще я стал задумываться какие стигмы мне надо. Зарывшись в каталоги с описанием возможностей разных стигм, я был готов грызть дерево, камень или железо нет, зубы еще понадобятся! Самые сильные навыки, которые могли дать стигмы - это комбинированные навыки. Например, комбинация из шести пассивных стигм давала один дополнительный навык, который был шестикратно сильнее аналогичной стигмы. Вот только что именно мне надо было?
   Гном мне все уши прожужжал, чтобы я не ломал голову и вживлял в тело только пассивные, усиливающие мои физические и магические способности, а активные вставлял в оружие. Как маги, например. В гриммуар который три дня назад группа авантюристов вынесла с сорокового лабиринта можно было вставить тридцать магических стигм! Тридцать! У самых сильных авантюристов в городе оружие позволяло вставить только пятнадцать, да и то те артефакты были недолговечны!
   Отцовский браслет вообще отдельная тема, гном не смог опознать ни стигмы, ни сплав браслета! Обращаться к частникам - значит показать слишком лакомый кусок для неподготовленного человека. Да забыл сказать, все стигмы были черные. Это были крайне редкие стигмы, которые в связи с неизвестными факторами сумели развиться до своего предела.
   Я планировал вживить стигму ловкости, выносливости, ментала, силы, скорости и точности. В своей комбинации они давали один навык, позволявший скрыться с глаз людей и монстров. Весьма обещающий и часто используемый навык среди авантюристов. Вторая комбинация состояла в сопротивлении магии, сопротивлению физических воздействий, и разума. Эта комбинация давала "стальное тело". А так как я планировал ставить стигму выносливости, стальное тело тоже усиливалось, причем многократно. Не понимаю, почему все ее редко ставили. Так же я нашел приписку, что если руны будут выше номинала описанного в каталоге, навыки которые давали комбинации тоже менялись. Последние четыре я планировал вставить стигмы четырех стихий. Они позволяли использовать стихийную магию и давали хорошее сопротивление.
   Одна проблема, на аукционе каждая такая стигма стоила свыше пяти тысяч монет! Стихийные минимум десять. Сила или магия стоили все двадцать! Разум пятьдесят тысяч! И все это были только слабые прозрачные стигмы! С каждым рангом цена на стигму умножалась в два раза.
   Где взять столько денег, не представляю!
   Моя атакующая стигма по сравнению с усиливающими способности - мусор. Точнее не мусор, дешевка! И это было самое обидное!
   И еще стигмы атакующего типа медленно, но разрушали предметы, в которые вставлены. Чем выше уровень стигмы, тем быстрее изнашивался ее носитель. Вот именно поэтому отцовский браслет поставил гнома в ступор. Он был не новый, но, ни на гран не был изношен. Вот если бы из такого минерала сделать оружие и доспехи, и снабдить их соответствующими стигмами, то боюсь, и демоны не остановят такого авантюриста!
   Плюнув на все, я стал трудиться дальше. Мне нужно было три тысячи монет, чтобы поставить вторую, усиливающую способности татуировку. Если дадут боги, стигмы я рано или поздно соберу!
  
   Бертолетова соль, порох, пара трубок из сухого бамбука, и вуаля - две смертельно опасных трубки! С отцом мы использовали пороховые заряды, чтобы с помощью бамбуковых труб доставить фейерверк в небо. В качестве оружия они признаны непригодными, так как маги могли заставить вспыхнуть порох на расстоянии, и превратить его обладателя хорошо разорванный взрывом, обгорелый труп. Я надеялся оглушить им змея. Гном не одобрял, но он об этом и не знает!
   Стоило мне перешагнуть незримую границу, как с каменного потолка рухнул магический занавес, а из песка стал выползать разбуженный Хозяин Подземелья!
   Эх, где моя только не пропадала.
   Брошенную трубку с дымящимся зарядом змей простой поймал пастью, словно его подкармливали.
   Бабах!
   Голову песчаного змея разорвало, словно мыльный пузырь. Тело забилось в агонии, разбрасывая и перемалывая своими кольцами выползших скорпионов. Я только и успевал прятаться от летящих в мою сторону монстров и разбитых в щебень крупных валунов. Легкий шлем был в десятках вмятин, в голове шумело, а из носа текла кровь. Демоны задери! Не думал, что все получится настолько просто и опасно одновременно!
   Левое предплечье обожгло ледяным холодом, да так что из руки выпала вторая трубка с пороховым зарядом. Боль пульсировала, сводя мышцы дикими судорогами. Меня вырвало на песок.
   После того как тело змеи прекратило биться в конвульсиях я бросил второй заряд в гущу скорпионов.
   Дождь из скорпионов заказывали?
   Немного подпаленная шкура песчаного змея, несколько уцелевших хитиновых панцирей и три фляги яда скорпиона. Алхимики будут прыгать от счастья!
   Когда я стал собирать кристаллы, то с огромной радостью увидел светящийся кристалл монстра, выпавший из змеиной шкуры. Я надеялся на стигму! Очень надеялся!
   Когда я отделял ножом панцирь от остальных ошметков скорпиона, нож переломился пополам.
   По спине пробежал неприятный холодок. Гном будет ругаться!
   Закончив собирать трофеи, я снял левый наруч и закатал рукав. Рука все еще болела. Руны навыка снова изменили свой окрас. Все кроме ловкости были темно-красного окраса, а ловкость приобрела темно-зеленый оттенок.
   Непроизвольно я вздрогнул. Это было ненормально! Если каждое убийство Хозяина подземелья настолько усиливает мои навыки, что будет, когда я доберусь до десятого и более глубоких уровней лабиринта? Надо посоветоваться с Нордом!
   Когда я появился с рулоном змеиной кожи за плечами, стражники, охранявшие подземный вход спросили, где я его взял.
   - Наткнулся на труп двадцатиметровой змеи, что думаю шкуре зря пропадать!
   Парни хохотнули, спросив:
   - А бочонка с пивом рядом не валялось?
   - Думаю, если и валялся, то его точно нашел змей, сами понимаете жажда не тезка!
   - Тоесть змей был пьян?
   - Вусмерть!
   Хохотали уже все, кто слышал наш разговор, а я, передохнув, потащил свою ношу в кузницу. После смерти змея и скорпионов туман окрасился в ядовито-зеленый оттенок, думаю, я до сих пор жив, только благодаря противоядию, выпитому перед началом боя.
   Гном не орал, он, просто достав заначку темно-эльфийского пива, залпом выпил, отправив меня к лекарям, чтобы промыли мне желудок и легкие, на случай если я надышался яда.
  
   Лекари содрали с меня десять монет за полное очищение организма от вредных ядов и прочих шлаков, и раз пять провентилировали мне легкие. В кузницу я возвращался словно выжатый лимон.
   Но и тут меня ждала неожиданная встреча.
   В кузнице с Нордом Беседовала Тесс де Сталь, Первый меч клана "Небесные Валькирии".
   - Скажите, вы не сможете опознать эти болты?
   - Конечно, могу, - гном особо даже не взглянул на обгорелый болт. - Моя работа, продал более полугода с бочонок таких болтов торговцу с большой земли. Что встал в дверях, или работы нету?
   - Прошу прощения мастер.
   Я, стараясь избегать задумчивого взгляда Валькирии, ушел в дальний закуток кузни, и принялся начищать кольца кольчуги, принесенной на чистку и ремонт. Я уже думал, что про ту историю давно забыли. Грани не живут прошлым и одним днем.
   Тут ее взгляд упал на сложенный у дверей плотный рулон змеиной кожи.
   - Скажите, а вы продаете эту кожу? Вы же вроде не занимаетесь кожаной броней?
   - Триста монет за погонный метр!
   - Двести пятьдесят, и я возьму весь рулон.
   - Двести девяносто! Я понимаю, что на более глубоких уровнях подземного лабиринта можно найти и более ценные вещи, но вы меня такими ценами по миру пустите!
   - Двести пятьдесят пять. Кожа песчаного змея не такая редкость, она скрипит, и в сухую погоду имеет качество стягиваться и скукоживаться.
   - Это уже проблемы кожевника! Двести восемьдесят пять и не монетой меньше!
   Валькирия слегка обиженно надула губки, но кивнула в знак согласия.
   Гном быстро померил шкуру песчаного змея, после чего нам заплатили за кожу пять тысяч четыреста пятнадцать монет! Могли бы и больше, но взрывом попортило немного кожу в районе головы и шеи. Само собой, доставку товара до дверей клана покупательницы пришлось тащить мне. Напоследок молчаливая Валькирия даже слегка улыбнулась мне. Мне даже стало не по себе, этот клан все больше и больше меня пугает.
   Полторы тысячи я отдал Норду, возвращая долг. После убийства змея мне снова пришлось идти в храм и пить очищающий эликсир, после чего руку с татуировкой промыли каким-то составом, снявшим воспаление. За рунами татуировки оказывалось надо еще и следить. За все про все отдал пятьсот с лишним монет. Все равно я остаюсь в хорошем наваре.
  
   Гостиная дома, принадлежащего клану "Небесных Валькирий".
   - Ну и на кой ты купила эту дешевую кожу?
   - Риза, развалившаяся на диване в своем облегающем одеянии, наморщила свой красивый напудренный носик.
   - Хочу сшить себе дополнительный кожаный доспех. Эта как ты сказала, "дешевая шкура" обошлась мне в пять с половиной тысяч, и обладает защитой от яда и хорошо держит магическую защиту до второго круга заклинаний! А яйца этой змеи завтра продают на аукционе, стартовая цена за яйцо змеи пять тысяч. Вопросы? Нет? Тогда попудри носик снова, у тебя пудра обвалилась со щеки, поменьше слой в следующий раз накладывай.
   Риза зашипела не хуже убитой песчаной змеи в ответ.
   Вторая змея за пару месяцев, хотя даже с двадцатого уровня никто не приносил ничего похожего. Его видели только на первом и втором лабиринте, там такие монстры не обитают. Где же монстры его задери он достал эту шкуру?! Возможно Исана права, и к парню все-таки стоит присмотреться. Надо будет заказать себе пару-тройку костюмов для одиночного выхода в подземелья лабиринта. И надо будет попросить усилить окраску чешуи. Смотреться будет просто шикарно!
  
   Итак, я набрал три с половиной тысячи монет на вторую татуировку и билет туда и обратно во Вторую Грань! Правда гном пока останавливал, говоря, что бегать туда и обратно только из-за татуировки просто глупо. Этот бородатый коротышка решил отправить меня за покупками за мои же деньги! Нет, ну ни в какие ворота не лезет!
  
  
   Я отправился в подземный лабиринт, не дожидаясь начала аукциона, так как времени до суточного открытия портала во вторую грань осталось около недели. А гном зараза бородатая хочет прибарахлиться! В итоге нужно еще материалов на продажу.
   Лес и окрестности полностью изучены. Волки и какие-то шакала-подобные твари не приносят достаточной прибыли, за стак зубов дают четверть монеты. К Хозяину Подземелья я соваться пока еще не готов. На смену песчаному змею пока еще никто не приполз. Так что вариант один - третий лабиринт. Понимаю рано, но придется рискнуть. Само собой, своей драгоценной шкурой.
   Спустившись по каменной винтовой лестнице я несколько мгновений выжидал на выходе прислушиваясь и привыкая к воздуху и запахам подземного лабиринта.
   Во втором сияющем кристалле души монстра оказалась не руна яда, а руна магии. Среднего зеленого уровня. Пассивное умение, за которое маги готовы отдать большие деньги, но у меня для нее была совсем иная задумка. Перебирая возможные комбинации рун, дающих особые навыки, меня особо интересовали руны скрытности, исчезновения или перемещения на короткие расстояния, например, за спину противника. Для таких перемещений необходимо как минимум навыки синего уровня. А в настоящий момент у меня только ловкость и выносливость достигли зеленого ранга. Все остальные навыки так и не перешли из красного и оранжевого рангов, но я над этим упорно работаю.
   Лабиринт. Уровень представлял собой огромный лабиринт из коридоров и тоннелей, образующих перекрестки и развилки. До потолка было примерно метров двадцать и сколько мне надо пройти, чтобы составить всю карту я не представлял, на магические само составляющиеся карты у меня не было денег.
   И еще. Монстры выползали из стен быстро приобретая четкость и плотность. Этакая материализация полуразумных монстров. Пока они в состоянии призраков они не опасны, болты пролетают сквозь них без какого-либо результата. На полную материализацию, судя по песочным часам, у них уходит около трех-четырех минут. По сути если бы мне понадобилось, я бы просто бы их пробежал, вот только за мной остались бы монстры, которые тут же бросились в погоню. Количество как говорится, пересиливает качество. Проверив то, как вынимается нож из ножен и проверил количество снаряженных сменных кассет к арбалетам.
   По три на арбалет, по двенадцать болтов в каждой. И около сотни россыпью в рюкзаке.
   С противным писком двурогий рогатый кролик с горящими красным светом глазами прыгнул, пытаясь вцепиться мне в горло, защищенное плотными прослойками ворота. Уклониться и взмахнуть ножом. Кроличья тушка развалилась в воздухе на две рассеченные половинки обильно окропив кровью каменный пол, покрытый множеством трещин.
   Две гиена-подобные твари яростно рыча бросились в мою сторону из полутемного прохода. Зелье ночного зрения как обычно лишило меня красоты красок окружающего мира позволяя видеть все, но только в сером цвете.
   Через полчаса я с трудом переводя дыхание сполз по стене. Твари лезли и лезли словно я был единственным источником пропитания в подземном лабиринте. Яростно кусаясь и царапаясь в надежде вцепиться мне в горло и перегрызть или придушить. Так как они быстро обретали плотность, так же быстро они ее и теряли.
   Мне оставалось только собирать небольшие горошины желтого цвета с красными вкраплениями внутри. Немного напоминавшие янтарь. То, что они были желтоватого оттенка я выяснил, покинув лабиринт.
   Быстро собрав трофеи, я подхватил рюкзак и отправился дальше. Поблуждав по коридорам с полчаса, я увидел нацарапанные в полу стрелки, указывающие дорогу. Видимо кто-то обеспокоился способом указать правильный путь...
   Стрелки завели меня в небольшой тупик с потолка которого спрыгнула паукообразная тварь размером с теленка с горящими красным светом ненависти в фасеточных глазах. Тоннель был узким, бежать от твари удавалось с трудом.
   Скрежеща жвалами она, довольно быстро перебирая лапами неслась за мной. Я втиснулся в том какую-то узкую нишу, едва не потеряв при этом рюкзак, в лямки которого я вцепился мертвой хваткой. Тварь, понимая, что я сумел ускользнуть от нее, злобно заскрежетала зубами и заклокотала.
   Какое-то мгновение я сумел перевести дух. Природная ниша в толще скального грунта оказалась небольшим узким проходом в полусферическую комнату с несколькими круглыми тоннелями. Этакий перекресток. По центру комнаты-перекрестка на невысоком каменном постаменте покоился небольшой каменный ларец, высеченный неизвестным умельцем прямо в скальном грунте.
   Повозившись с замком, мне все-таки удалось его взломать. Звук вскрытого замка был подобен пению труб.
   На дне лежала крохотная записка на старом потемневшем от времени пергаменте. Какая-то непонятная формула. И все!
   Моему разочарованию не было предела. Зло пнув постамент, я стал обследовать перекресток. Наткнуться на еще одного паучка мне как-то не хотелось. Итак, еле ноги унес.
   Один выходил на возвышение над каким-то крупным озером в котором я заметил пару довольно таки крупных змей, даже крупнее песчаной змеи.
   Три тупика и два коридора ведущих в более узкие тоннели, спускавшиеся под уклоном вниз.
   Выбора было три, но от озера я отказался сразу. Оставались два тоннеля, я окрестил их "Правым" и "Левым". Как говорится все идут на лево. Значит левый тоннель.
  
   Голод не тетка, сев прямо на пол в тоннеле я перекусил водой из фляги и парой галет. Оставалось еще на два таких перекуса.
   Скелеты. Я попал в сектор где бродили скелеты. М-да, стоило, наверное, отправиться еще куда-нибудь. Убрав бесполезный арбалет, я достал цепочку с грузом и противовесом. Думал попытаться если что использовать при побеге от двуногих, в деревне мы так диких коз ловили.
   Дождавшись, когда ближайший костяной бродяга подойдет к тоннелю я метким броском метнул груз в шею скелета.
   Бах. Хрусть!
   Шейные позвонки рассыпались, и бродяга рухнул на каменный пол теряя ребра и кости. Больше он не шевелился. Еще двоих я прибил таким же способом, после чего глубоко вздохнув вышел из тоннеля. На меня тут же бросились пятеро скелетов с горящими ненавистью огоньками в пустых глазницах.
   Первого подбежавшего я развалил точным ударом цепочки, оторвав ему черепушку. Кости у них оказались очень ветхими. Второго отбросил на третьего ударом ноги в ребра. После чего выхватив нож, развалил остальных.
   Я даже удивился слабости скелетов-бродяг, особенно после столкновения с той паукообразной тварью.
   Чтобы достать из черепушек скелетов кристаллы души монстров пришлось найти тяжелый камень. Конечно, можно было бы перемолоть кости в костяную муку и продать алхимикам, но инструментов у меня с собой не было, а пространственные браслеты или другие амулеты были мне не по карману.
   Собрав трофеи, я сделал пару глотков из фляги и отправился дальше.
  
   Аукционный дом Грани Кристаллического Неба.
   Тесс де Сталь вместе с несколькими членами клана "Небесных Валькирий" арендовала среднюю ложу, из которой хорошо было видно подиум, на который выносили редкие товары и артефакты.
   - Итак, очередной лот это полный рыцарский латный комплект с двойной магической гравировкой четвертого круга. Каждый элемент латной брони экипирован отдельной стигмой усиления или защиты. Категория брони оценена мастером Грайлом, ведущим оружейником грани как "А-4". Стартовая цена на лот сто тысяч гран.
   - Неплохая броня для ударного отряда. Человек пять с такой броней смогут спокойно выдерживать атаки Хозяина подземелья с пятнадцатого по тридцатый лабиринты! - Исана задумчиво разглядывала магические узоры, нанесенные на броню. - Плюс магическая защита.
   Тесс предпочитавшая более свободные доспехи только кивнула в знак согласия.
   Не прошло и пяти минут, как лот ушел за триста сорок две тысячи, одному из членов клана "Небесные Стражи".
   - Следующий лот - это комплект из тринадцати желтых стигм дающие в своей комбинации пять активных и один пассивный навыки. Стартовая цена триста тысяч гран.
   Желтые это неплохо, вот только эти же стигмы имеются и у меня, причем красного ранга. Нет смысла бездумно тратить свои деньги.
   Лот сменялся за лотом, приближаясь к особому аукциону, на который у большинства людей сидевших в общем зале просто не было денег. Новичок, притащивший яйца песчаной змеи на аукцион, неплохо разбогател, заработав в целом семьдесят пять тысяч монет. Яйца купил один из заезжих торговцев прибывший на аукцион через односторонние врата из внешнего мира. Гном, который выступал посредником, едва ли не прыгал от радости.
   - А сейчас дамы и господа представляю вам последние десять лотов. Начнем с конца!
   На подиум зашла зверолюдка из семейства кошачьих с черными волосами и светящимися в полумраке зеленым пламенем глазами с вертикальным зрачком. Грациозно держа деревянную плоскую коробку, она красиво продефилировала по подиуму заставив судорожно сглотнуть от желания половину мужской аудитории.
   "Одно слово кошка!" - поморщилась реакции на фривольное поведение зверолюдки девушка.
   - Итак, позвольте представить вам десятый лот - семь измененных черных стигм пассивного типа. Ранг определить не удалось.
   В зале образовалась тишина.
   Семь черных стигм!
   - Начальная цена один миллион монет!
   "Они должны стать моими!"
   Подняв табличку, Тесс открыла торг.
   - Один миллион раз... Один миллион сто тысяч мужчина в желтом секторе!
   "Пять миллионов это все на что я смогу рассчитывать".
   - Полтора миллиона - женщина в красном секторе!
   - Два миллиона монет!
   Раздался голос с частной ложи, с затемненными занавесками.
   Тесс снова подняла табличку.
   - Два миллиона пятьсот!
   В зале повисла тишина. Сумма была просто астрономической.
   - Подруга ты решила поменять свои стигмы? - Исана удивленно посмотрела на Тесс.
   - Продано! Десятый лот продан Клану "Небесных Валькирий"! - Зверолюдка закрыла коробку со стигмами и красиво продефилировав за следующим лотом. - А сейчас лот номер девять! Диадема "Лакрасса" вынесенная из боя с Королевых Наяд с сорок первого лабиринта. Начальная стоимость лота один миллион гран.
   Легендарная диадема, дающая обладателю навыки повелевать лесом.
   "Торговаться бесполезно, эльфийские кланы уже готовы душу продать за такую экипировку"!
   Так и случилось. После короткого торга лот ушел клану "Лес Нарин".
   Лоты с восьмого по четвертый оказались комплектами легендарной брони, добытой на сорок пятом лабиринте. Так как броня Тесс была куда более уникальной, она даже не заинтересовалась выставленными лотами. Последний ушел за четырнадцать с половиной миллионов. Клан "Закаленной Стали", клан ремесленников. После броню изучат и в продажу поступят похожие доспехи для менее богатых авантюристов. Само собой, доспехи не будут такими же уникальными.
   - Итак, подходим к нашей жемчужине сегодняшнего дня!
   С первого, второго и третьего лота стянули покрывало, после чего еще две симпатичные зверолюдки выкатили на небольших тележках деревянные коробки, внутри которых на атласной ткани лежало уникальное оружие.
   - Как всем известно, оружие легендарного ранга нельзя просто так добыть. Эти три экземпляра вынесли с пятидесятого лабиринта!
   В зале воцарилась тишина.
   - Лот номер три. Начальная стоимость пять миллионов гран!
   Безстигмовое легендарное оружие, обладающее уникальными особенностями, которые не могут дать даже стигмы. Легендарным называется только по тому, что таким оружием владели только герои. И тут целых три легендарных оружия по легендам вышедших из кузниц богов.
   Лот номер три - Гриммуар Черной Бронзы.
   Лот номер два - Шпага Черной Бронзы.
   Лот номер один - Акинак Черной бронзы.
   Оружие, которое могли дать только боги!
   Начался торг глав кланов. Полчаса. Целых полчаса цена росла как на дрожжах. Семнадцать с половиной миллионов гран!
   Когда в торг за шпагу включился, глава клана, Тесс внутренне похолодела. Если кто-то из клана будет обладать этим оружием - группа, в которой состоит авантюрист, будет сильнейшей по боевой мощи.
   С каждой ставкой, которую перебивали главы других кланов, сердце Тесс словно сжимали стальными тисками!
   Двадцать пять миллионов гран! Это был пятилетний доход клана!
   Теперь клан будет напоминать разворошенный улей.
   Акинак купили за тридцать два миллиона гран. Самая высокая цена за все существования аукциона! Гильдия "Небесные Стражи" тоже решили усилить свое положение за счет легендарного оружия.
  
   Я стоял и смотрел на приближающихся вооруженных ржавыми мечами костяных бродяг. Первых двух я развалил без каких-либо проблем, вот только на третьем противнике, которого я буквально рассек пополам, разлетелся в дребезги нож!
   Подхватив с каменного пола, одноручный бастард я приготовился продать свою жизнь подороже, так как из пустого тоннеля все выходили и выходили новые костяные бродяги, вооруженные ржавыми мечами и костяными щитами.
  
   Глава 6. Ломающий клинки.
  
   У меня кончились пороховые трубки. Первые две волны я сумел встретить мощными взрывами, разбросавшими костяных бродяг по каменному гроту, куда они вытеснили меня. К тому озеру с водяными змеями которое я видел с перекрестка. И продолжали теснить к воде, где, словно ожидая еды у кормушки, извивались огромными кольцами змеи.
   Я выдыхался. Пот заливал глаза.
   Костяными бродягами явно кто-то руководил из темноты тоннеля, откуда они выходили единым потоком.
   Зелье, которое я выпил обошедшееся мне в сорок монет еще не начало действовать, восстанавливая мои физические силы, и снимающее боль от ушибов, нанесенных по кожаной броне из кожи песчаного змея ударами ржавых мечей.
   Клинки ломались в руках один за другим, разнося мечи и щиты оживших костяных бродяг. Все вокруг уже было усеяно разрубленными костями и сломанным оружием.
   Я держался из последних сил боясь потерять сознание, или упасть. Стоило мне упасть, встать просто не хватит ни сил, ни позволят костяные бродяги.
   Очередной меч разлетелся на куски вместе с нападавшим на меня бродягой.
   Я не верил своим глазам, творения темной магии богов, потеряв ко мне какой-либо интерес, строем в колонну по двое уходили в темный тоннель лабиринта.
   Ноги подкосились, и эфес с обломком меча выпал из моих рук.
  
   Не знаю, сколько прошло субъективного времени, но я пришел в себя в десяти метрах от подземного озера, лежа на куче костей. И никого, ни единой живой души кроме двух водяных змей, периодически высовывавших свои серые морды из воды.
   Болело все.
   Достав из нагрудного кармана два черных шарика пилюль, обезболивающего я, с трудом проглотив, запив парой глотков воды из фляги. Гадость несусветная! Желудок едва не вывернуло наизнанку от горечи, заполнившей рот, когда пилюли попали в рот.
   По-моему, на сегодня приключений на мою задницу вполне хватит! Еще одно такое столкновение, и я точно склею ласты в этом треклятом лабиринте! А ведь чем глубже спускаюсь в подземный лабиринт, тем сильнее становятся монстры!
   Я собрал шестьдесят четыре светившихся алым отсветом сферических кристалла души монстра. Размер каждого шарика был около трех сантиметров, и внутри явно что-то постукивало. Посмотрим, когда вернусь домой, может какая-нибудь нужная алхимическая дрянь!
   Провозился я с черепами, правда, весьма долго. Плюс нашел с десяток "черных" костей. Не долго раздумывая, забил ими рюкзак, хотя бы костяную муку продам. Норд как раз жернова приобрел в кузню.
   Когда я шел обратным путем к своему удивлению и огромной радости обнаружил дохлую тварь паукообразного монстра, который загнал меня в узкий проход. Монстра в прямом смысле нашинковали, настолько много отрубленных частей тела было разбросано по тоннелю. Так же я увидел иссушенные мумии тел авантюристов, попавшихся твари.
   По спине пробежал неприятный холодок...
   Первый и второй лабиринт я преодолел без особых проволочек, пристрелив по пути пару тройку волков, и двух песчаных скорпионов.
   На смену песчаному змею пришел новый Хозяин Подземелья. Тоже пресмыкающееся. Огромный толстенный питон ярко-зеленого окраса с красным узором на морде. Когда я пробегал мимо, за мной следил немигающий взгляд змея, обвившего своим телом одну из опорных колонн сросшихся сталактитов и сталагмитов. Такое чувство он пытался как можно лучше меня запомнить...
   Вот ведь демоническое отродье!
   На выходе досматривали всех. На шестом и седьмом была самая настоящая бойня! С двенадцатого уровня кто-то привел монстров и натравил на одиночек, и слабо экипированные группы авантюристов. Вспоминая того паукообразного монстра, я вспомнил что к нему меня привели стрелками на полу.
   Вот твари!
   Все, кто выжил в бойне с монстрами, были убиты узким стилетом в сердце или в висок. Слава богам я захватил сломанное лезвие, маги у меня даже проверили место слома. После чего меня внесли в записи, и отпустили на все восемь сторон света.
  
   Я стоял в длинной очереди с круглым магическим номерком в руках. Номерок подтверждал мое право пройти через портал, ведущий в другую грань. Очередь была весьма длинной, если учесть, что у мен была сто семьдесят четвертая очередь. Мимо прошествовал отряд "Небесных Валькирий". Пока я был в подземелье, у них как мне рассказал гном, произошла смена власти. Первый меч Тесс де Сталь официально сдала полномочия и свою должность командира первого отряда "Небесных Валькирий". Звание "Первого меча клана" она передала новому командиру отряда. А еще было очень громким то, что на закрытом совещании она отказалась принимать легендарную Шпагу, приобретенную кланом за баснословные деньги. Никто не понимал причин, которыми руководствовалась молодая валькирия!
   Девушка шла позади высокой и статной девушки, на бедре которой окутанная полупрозрачной дымкой магической энергии висела шпага. То, что это вижу я и еще немногая категория людей я узнал совсем недавно. Видящие магические потоки не редкость, редкость оказаться им, не будучи магом.
   Сорок минут субъективного времени, и я дошел до кольца портала, на противоположной стороне которого вместо темного марева виднелся городок с трехэтажными домами с золотой крышей.
   Записав меня в огромный и неподъемный гроссбух, меня пропустили на ту сторону.
   Первое что я заметил, переместившись, что резко изменился климат с умеренного на сухой и жаркий, даже воздух пах несколько иначе. Температура была как минимум градусов на десять выше чем в привычной мне обстановке грани. Я мгновенно вспотел в своем кожаном доспехе.
   До завтрашнего утра я могу спокойно послоняться по магазинам.
   В первую очередь я направился в храм. С меня взяли три тысячи гран, после чего дали выпить какой-то эликсир. По вкусу - гадость несусветная! После чего местный религиозный иерарх храма, произнеся магическую формулу (или это была молитва богам) положил мне на плечо свою руку. Из легких, словно тараном выбило весь воздух, а кожа на спине и левом предплечье словно обожгло ледяным дыханием смерти. Честно говоря, я не на шутку перепугался!
   Теперь татуировки на левом плече напоминали чаши песочных часов, от центра которых к предплечью тянулись тонкие цветные ленты. Лоза с шипами исчезла.
   После чего мне обработали предплечье с рунами дурно пахнущей бесцветной жидкостью, снявшей боль и жжение в области рун. Самое интересное из всего произошедшего у меня появились два новых значка-татуировки в шестиграннике. Сломанный кинжал с широкой рукоятью и магическая звезда с девятью лучами.
   Итак, мне осталось сделать еще две татуировки, и тогда останется только отточить навыки...
   С безымянного пальца на мозаичный пол храма упало простое железное кольцо. Удивленно подобрав, я вспомнил про мою встречу перед гранями. Мне казалось, кольцо было под кожей?
   Попытка снова его надеть на палец ни к чему не привела. Такое ощущение, что когда я пытался его надеть, между ободком появлялась преграда мешающая надеть кольцо.
   Кольцо новичка... Эм... хотите сказать, что стоило мне сделать вторую татуировку, как я перестал быть новичком? Бред какой-то!
   Прежний владелец что-то говорил о том, что как только кольцо спадет, надо найти новичка, только прибывшего или идущего в грани и подарить кольцо. Если сможет одеть, значит, ритуал соблюден.
   Покинув храм, я отправился по оружейным магазинам и алхимическим лавкам в поисках заказов гнома в соответствии с длинным списком. Великая пирамида поражала своей красотой и идеальностью творения нечеловеческого гения. От вершины пирамиды с артефактом по спирали спускались шары с застывшими в величественной позе образами авантюристов и героев. Отличия от спирали в моей грани - сферы были полностью пустыми. Почему так, мне никто не смог пояснить. Вроде как когда-то группа авантюристов совершила что-то, что заставило богов стереть историю прошлых героев грани. Другие говорили, что шары были пустыми всегда.
   Вот так от лавки к лавке я пробегал весь день. Урчание в животе тут же направило мои стопы в нужном направлении.
   Похоже трактиры граней весьма похожи своим контингентом. Удалое веселье и количество выпиваемого лихими рубаками вернувшихся с дальних лабиринтов авантюристов просто зашкаливало. Кто-то сумел сорвать куш, кто-то обмывал свою первую вылазку в новый и опасный лабиринт.
   Я заказал запеченные яйца в мясном пироге с овощами. Гном очень советовал попробовать, говорил язык проглотить можно.
   Едва не прикусил, когда увидел красавицу, поставившую деревянную тарелку с пирогом на стол. Девушка мило улыбнулась и упорхнула подобно феям, весьма воодушевляющее виляя бедрами под плотной материей платья служанки. То, что на данную особу положил глаз не один из присутствующих авантюристов можно даже не гадать, девушка, периодически разнося еду, отвешивала хлесткие пощечины любителям распускать руки. Однако никто даже не решился огрызнуться, правда, все периодически поглядывали в сторону пары довольно-таки грузных вышибал, которых можно было спокойно сравнить комплекцией с горным троллем.
   Дожидаться утра, чтобы отправиться обратно, чтобы послоняться еще по лавкам в дни открытия порталов, работавших круглосуточно я не решился. Тем более очередь ожидания просто убивала. А так я довольно-таки быстро прошел через портал обратно.
   Как и ожидалось, стоило мне вернуться в более прохладный и привычный мне мир перовой грани как на меня напал насморк. Весь учихавшись я ввалился в кузницу к Норду, где свалил все его покупки ему на кровать. Пускай сам разбирает. После чего с чувством полностью выполненного долга лег спать. Кстати забыл сказать у граней оказалось, что имеется сильная разница во времени. Там вечер у нас утро и наоборот.
  
   Норд выглядел дико довольным, разглядывая содержимое свертков и рюкзака. Наконец успокоившись и принявшись поглаживать свою бороденку, он спросил:
   - Как ощущения от новой татуировки?
   - Не знаю, ощущения какие-то двоякие. Словно...
   - Словно мир выглядит по-другому? - насмешливо спросил гном.
   Я кивнул.
   - Естественно. Твои силы, выносливость, и прочие твои умения. Следующий месяц безвылазно занимаешься с мастером Грином, пока полностью не освоишь свои новые силы. Все ясно?
   - Да я со скуки сдохну!
   Гном почесав затылок, полез копаться в сундук, откуда нарыл несколько пыльных пожелтевших от времени свитков. После чего с видом человека свернувшего горы вручил мне эти мятые пожелтевшие рулоны пергамента.
   - Это что?
   - Основы магической гравировки оружия и брони! Я не маг, я освоить ее могу только на уровне начертания узоров! А ты друг мой сможешь освоить, благо инструменты есть... - гном хлопнул ладонью по лбу, после чего снова полез в сундук. - Во! Нашел, держи салага! Скучно ему понимаешь!
   Мне в руки бросили весьма тяжелый сверток с инструментом. Развязав лямки, я развернул кожу и ахнул. Это были инструменты по резьбе по дереву и по металлу! Причем качество работы была куда выше работы самого гнома!
   Гном подошел к столу, на котором я развернул инструменты и нежно провел по ним кончиками пальцев и тяжело вздохнул.
   - От деда остались, от сердца отрываю, монстр тебя сожри!
   - Осваивай. Если сможешь освоить, хотя бы первый и второй уровень гравировки, сможешь делать магическое наполнение наконечников болтов и стрел.
   - А оружие или брони?
   - Оружие минимум пятый уровень мастерства требуется, а броня минимум шестой. Эх, если бы ты освоил шестой уровень одинарной гравировки, отбоя бы покупателей на мое оружие просто не было бы!
   Я зарылся в свитки. Дамские арбалеты с гравированными наконечниками - такое оружие могли себе позволить только весьма обеспеченные авантюристы из лидирующих кланов. Так как такое оружие усиливало урон многократно!
   Помимо точного соблюдения рисунка требовалось, чтобы во время гравировки в работу вливалась магическая энергия, с одновременной накачкой рун, которые придется наносить чуть раньше.
   Гравировка по дереву была нестабильной и после активации, долго служило только магическое дерево, а оно было весьма недешевым. Для одноразовых болтов и стрел просто идеально, а если использовать их не раз и не два, то придется раскошелиться или добыть нужные материалы.
   Гравировка была многоступенчатой работой требовавшей высокой концентрации. Чтобы не запороть долгую и трудную работу гравировка разбивалась на сегменты, которые активировались и соединялись в единое целое путем финальной гравировки. Такая гравировка являлась минимум двойной, так как объединяла два типа гравировки.
   Самая простая гравировка на оружие типа стрел - стихийная, наполнявшая магическую гравировку той или иной стихией. Активировать такую гравировку мог только маг, наполнивший ее магической энергией. Так что стреляющему приходилось тратить свои собственные силы.
   Двойная гравировка одноразовых боевых артефактов включала в себя накопитель и три десятка рун ограничителей, в случае с наконечниками только два. Магический заряд правда держался не более трех часов, после чего закон сохранения магической энергии брал свое и заряд таял по экспоненте.
   Я разглядывал руны ограничители и витки самой гравировки. Судя по описаниям, существовали типы укрепляющей и ослабляющей оружие и броню гравировки.
   Нож!
   Если я еще раз другой принесу ему обломки ножа, он меня придушит!
   Я зарылся в свитки в поисках, укрепляющих контуром магической гравировки для оружия, как Норд отобрал у меня свитки, освобождая стол.
   - Что случилось?
   - гном ткнул волосатым пальцем в окно, из которого мерцали потемневшие кристаллы неба. Была практически глубокая ночь. Ой-ей-ей! Я так долго просидел?
   Передо мной Норд поставил глубокую тарелку с мясной похлебкой и кусок картофельного пирога. Хлеб был слишком дорог в гранях, мы с нордом и так экономили все свои деньги, вкладывая в работу.
   - Ешь, и не сиди слишком долго. Завтра поможешь мне с перекладкой второй печи, что-то жар плохо держать стала.
  
   Я сидел и тренировался на дереве. Пол и столешница были завалены резными поделками и щепками. Последнего было куда больше. Первая человеческая глупость попробовать сразу наполнять магией, не научившись нанесению гравировки. Как мне руки не оторвало, не знаю, но обжег пальцы я весьма капитально.
   Я пока старался научиться увеличению внутренней вибрации древка стрелы или болта, для большей пробивной силы. Гравировка была простенькая, называлась "Дрожь". Моя ближайшая несбыточная мечта - тройная комбинация двойной гравировки на дереве. Это "Дрожь", "Точность" и "Сила". Но, увы и ах.
   К концу дня я сумел освоить свою первую и кривую гравировку, которая к моему и полному удивления Норду работала. После выстрела проделала сквозное отверстие в стене и разлетелась в щепки. После подзатыльника и долгой ругани, сопровождаемой замазыванием отверстия раствором, гном все же меня похвалил.
   Я чередовал тренировки день через день.
   День у мастера Грина, который заставлял меня полдня выполнять всякие физические упражнения, доводя меня до полной потери сил поясняя, что я должен полностью осознать свои новые силы и научить их использовать рационально. После чего выдавал мне деревянный меч и небольшое полено, заставляя прыгать на деревянных пеньках, вкопанных в землю, и перемещаясь по пенькам ударами держать полено в воздухе.
   Уронил полено - один комплекс упражнений на выносливость. И так пока не стемнеет. За день я, бывало, терял сознание, причем не раз и не два. У мастера Грина на этот случай всегда было припасено ведро с холодной, практически ледяной водой.
   Занятия изменились только тогда, когда я пока мастер отвернулся, попробовал выполнить часть увиденного у его ученицы атакующей комбинации ударов... Забор, пришлось ремонтировать, а паре прохожих, побелевших как снег покупать пиво чтоб замять недоразумение. Мастер меня не ругал, правда, забор отстроить заставил, и покрасить тоже.
   Как мне объяснил мастер, атака была просто чудовищной силы, так как я вложил в нее всю магическую энергию, которой владел. Не особо много, но все же.
   Отличие от того что сделала тогда молодая валькирия, было то что у нее был тонный линейный разрез ветром, а у меня около сотни мелких, нестабильных лезвий, которые не разрезали, а нашинковали в мелкую щепу примерно два метра забора, и едва не нашинковали прохожих. Но как говорится, боги миловали, за убийство по голове не погладят. Суд, и прилюдная казнь.
   После этого я занимался в блокирующих магию браслетах. Иначе спонтанным магическим выбросом я бы как маг-недоучка мог разворотить еще сколько-то метров забора и соседних построек.
   После того как на меня одели браслеты тренировочное оружие перестало ломаться. Это весьма заинтересовало весьма любопытного мастера Грина. Пришлось показать ему свои татуировки. Он с довольным видом осмотрел руны умений, сказав, что у меня хороший потенциал, и гонять меня, стоит куда больше чем он это делал обычно. Но сильно побледнел, когда увидел две новые руны.
   - Значит, только боги спасли меня от несчастного случая!
   - Простите мастер? - Я непонимающе посмотрел на все еще бледного учителя.
   - "Ломающий клинки", - от ткнул пальцем в бледную руну. - Тебя можно поздравить с самым нестабильным и опасным навыком парень. У тебя иммунитет к своим навыкам, но вот оружие что ты держишь в руках, просто рассыпается или ломается так?
   - Как вы узнали? Мастер Норд проболтался?
   Мастер Грин покачал головой.
   - Эта руна создает вибрации в твоей правой руке, известной как резонанс. Оружие из средних сплавов просто не выдерживает. А так как ты не можешь пока пользоваться навыком, все твое оружие просто рассыпается. Арбалеты часто ремонтируешь?
   - Дважды в месяц.
   - А нож?
   Я немного смутился.
   - Практически после каждого выхода в подземелье.
   - О чем и речь. Тебе нужно полумагическое оружие, с гравировкой, выпускающей резонанс на внешнюю сторону лезвия. Вот только контролировать его ты научишься еще очень и очень нескоро. Поговори об этом с Нордом, он гном разумный, что-нибудь придумает.
   - Мастер Грин. А что скажете насчет этой руны? Я не нашел ее в каталоге.
   - Звезда с девятью лучами... никогда не видел. Семилучевые звезды отвечали за магические навыки. Их приобретали в глубоких уровнях подземного лабиринта. Каждый такой навык уникален. Примерно у каждого десятого авантюриста есть такие навыки.
   - Ясно, спасибо.
   Сполоснувшись и прибравшись, я вернулся в кузницу.
  
   В личных покоях Тесс был активирован амулет, блокировавший выход любых звуков из трехметровой сферы полного молчания. Причиной всему стало то, что главная виновница этого раздевшись донага громко кричала, несмотря на то что намерено вставила в рот тряпичный кляп, чтоб от боли не откусить язык. Вживление в тело рун было весьма болезненным, а вживление нескольких по порядку заставляло даже самых стойких к боли людей терять сознание.
   Исана провела холодными пальцами по рисунку магической татуировки, на спине выискивая ячейку для будущего вживления под кожу стигмы, после чего подцепляла лакированными ногтями цветной шестигранник стигмы, и уколов место иглой, чтобы проступила капелька крови, прикладывала стигму. Стигма тут же начинала до середины тонкого ребра стигмы, погружаться в кожу обжигая жаром и холодом все тело.
   Тело Тесс тут же выгнуло от дикой боли, а из глаз новым потоком хлынули слезы. В этот раз сквозь кляп послышалось только сдавленное мычание.
   - Ты уверена, что хочешь сегодня вживить все оставшиеся стигмы? На такое не решаются даже мастера-авантюристы!
   - Выживу, сдавленно произнесла заплаканная от боли девушка.
   - Никто не спорит, теперь тебя весьма трудно будет убить! - Исана кончиками пальцев пробежалась по теплым граням стигм образующих сложный разноцветный рисунок. - Монстры тебя задери, вот скажи, где ты достала розовую стигму "Красота Афродиты"? Она же настолько редкая, что даже найти стигму бессмертия куда легче!
   - Дальний рейд на тридцать пятый лабиринт. В кристалле души монстра Королевы Суккубов, я нашла ее. Есть еще две, но красного ранга... Ай! Больно же! - Ойкнула Тесс, получив сильный хлопок по попе. - Ты чего?
   - И ты молчала?! И это называется подруга?!
   - Так у тебя и так лимит по стигмам? Или нет?
   - Три стигмы перенести в браслет или амулет я могу без каких-то особых последствий! Я третий год ищу по всем аукционам эту стигму, а моя лучшая подруга зажала аж две! - Возмутилась Исана.
   - Ай! Не щепайся! Бери, если хочешь!
   - Она еще спрашивает! Конечно, хочу! Отдохнула, тогда продолжим!
   Фиолетовая стигма легла в пустую ячейку татуировки и стала, шипя погружаться в кожу. Тесс еле успела вцепиться зубами в материю.
  
   Я испортил более сотни пластинок из металла, прежде чем смог на ровной поверхности выполнить грубую гравировку укрепления металла. Рисунок гравировки резонанса был сложен, и неполон. Для того чтобы его купить нужно было неплохо потратиться. Гном пока не давал, убеждая что пока я не отшлифую навыки до того момента что он сочтет приемлемым, я снова и снова буду тренироваться, и совершенствоваться!
   Единственное что у меня идеально получилось - было, укрепление наконечника арбалетного болта. Шесть линий и три руны. Сложно конечно правильно было расположить на одной из четырех граней наконечника, но я справился. Первую партию гном на пробу выставил на продажу аукциона для небогатых. Они пролежали три дня, но их купили. После чего через неделю в кузницу ввалился грузного типа авантюрист с большим артейским арбалетом.
   - Эй, хозяин! Это вы сделали эти наконечники? - мужик, порывшись в карманах достал наконечник.
   - Хотите вернуть деньги?
   - Нет, наоборот! - Он достал три типа наконечников, два из которых были к лучным стрелам. - Мне нужны такие наконечники, с гравировкой укрепления. Если сможете с гравировкой разрушения, то за каждый заплачу вдвойне!
   - Сколько всего надо?
   - По пятьдесят каждого!
   Я едва не присвистнул! Сто пятьдесят наконечников! Это уйма магических сил и времени!
   - Приходите через две недели.
   - А раньше никак? - С надеждой спросил авантюрист.
   - Ну, если парень не помрет от полного магического истощения, то возможно и через неделю.
   - А не проблема! - Авантюрист полез в поясную сумку, и достал с десяток колбочек из мутного стекла. - Восстанавливающий эликсир. Не больше двух в сутки, иначе отравление и промывание желудка. На держи парень!
   После чего оставив треть суммы задатком, он вышел.
   - Ну что малец! Теперь у нас есть работа на неделю! Тебе еще как минимум две недели до прогулок по подземным лабиринтам.
   Мы приступили к работе.
  
   Глава 7. Осколки стигм.
  
   Я потратился в ноль! Совсем! Гном торговался до посинения за копию чертежа гравировки резонанса, но в уплату ушло тридцать две тысячи монет!
   У меня просто руки опускались от такой суммы!
   Двойная гравировка резонанса для оружия! Пока я не освоил за месяц одинарную гравировку, гном даже в сторону гравировальных мастерских не смотрел.
   Качество гравировки - показательный уровень мастера. Наши наконечники с дешевой и рабочей гравировкой довольно быстро облетели авантюристов, и мы практически только и делали что ковали наконечники, после чего я шлифовал свои навыки в маркировке и нанесении рисунка.
   Тот авантюрист, забрав наконечники, пришел через два дня и спросил, сможем ли мы нанести гравировку на серебряные эльфийские наконечники. Я, покривив душой, сказал, что могу попробовать, только у меня нет эльфийской гравировки, которая требуется.
   Рисунок был у меня на следующий день. Я смог повторить его только через неделю, да и то не так идеально, как он был нанесен на тонкий пергаментный лист. Заказчик остался доволен. Даже сделал заказ на тысячу наконечников с предоплатой. Я едва в обморок не упал, когда прикинул объемы требуемой работы.
   А гном, когда узнал, что я выполнил свою первую двойную гравировку, едва меня не придушил. От радости господа, от радости. Правда, после покупки гравировки резонанса три дня со мной не разговаривал!
   Мы так же временно решили проблему ломаемого ножа. Как вы спросите?
   Гном выковывал с десяток простых лезвий, без излишеств, а рукоять сделали такой, чтобы я смог поменять лезвие даже во время боя. Теперь у меня поверх брони я одевал ремень с закрепленными в кармашках лезвиями, словно метательными ножами. Решение временное, но опробовать стоит. Плюс баланс ножей сделан так чтобы если что их можно было использовать при метании.
   Когда я собирался в третий лабиринт, то в нагрудном кармане нашел ту бумажку с формулой что нашел в каменном ларце, и к удивлению, обнаружил, что лист девственно чист. Написанная на его стороне короткая формула пропала, словно ее никогда не было.
   Сегодня я хотел проверить по пути, как поживает Хозяин Подземелья. Я уже заготовил немало трубок для пороха, и теперь их просушивал. Два убийства прошлых песчаных змей послужили хорошим трамплином для развития навыков. Так что я надеялся хотя бы еще пару раз воспользоваться такой возможностью...
   Змей обвив кольцами колонну, следил за мной очень внимательным и цепким взглядом. Вот ведь повезло с пресмыкающимся!
   Уже когда фигура змея стала скрываться в тумане, я в шутку помахал Хозяину Подземелья рукой в знак прощания.
   Мне показалось или он помахал в ответ кончиком хвоста?
   По спине пробежал холодок!
  
   Лабиринт третьего встретил меня стонами монстров, словно призраки гулявших по тоннелям, при моем появлении тут же начавших обретать плотность.
   Хорошо, что эти твари глупые, говорят, чем глубже лабиринт, тем умнее и опаснее становятся твари. Особенно те, что обладают магией.
   Первый тест болтов с наконечниками на разрыв просто перепугали своей мощью. Монстры лопались, словно мыльные пузыри, разбрасывая кровавые ошметки вокруг, на пол и стены. Признаюсь, меня едва не вырвало от вида свисающих о стены окровавленных кишок монстра.
   Когда на меня напала похожая на прошлую паукообразную тварь, я высадил в нее полкассеты болтов. Вот уж живучая мерзость! Из дымящейся твари выпал кусок какой-то обгорелой материи...
   Брр... пусть боги будут благосклонны к тому бедолаге, что покоится в желудке этой твари!
   К малоприметной расщелине в скальной породе я подходил со всей осторожностью. Не хватало еще нарваться на владельца той армии костяных бродяг.
   Знакомый перекресток. Каменный ларец почернел, а его крышка приобрела ярко белый цвет. Замок был снова заперт. Интересно там внутри пусто или снова бумажка с исчезающими письменами?
   Час убил на взлом замка. Уже хотел привязать пороховую трубку, как услышал праздничный щелчок встроенного замка. Крышка приподнялась.
   Крохотный кожаный сверток, повязанный грубой веревочкой из кожи...
   Когда взял сверток, пальцы больно укололо.
   Развязываю в любой момент готовый выбросить опасную вещь...
   Амулет!
   Я от растерянности едва не выронил маленькую фигурку скорпиона из серебра со странной стигмой в зажимах на спине. Стигма словно состояла из двух разных половинок, и внутри нее в мерцании теней проступал серебристо-серый скалящийся череп. Интуиция говорила о том, чтобы я выбросил эту опасную вещь куда подальше, и забыл о ее существовании.
   Наличие стигмы со скалящимся черепом - отношение ее к пятидесяти стигмам дарованных Темными Богами! Все его стигмы были впечатляющими по воздействию на человека, но питались жизненными силами, как владельца, так и жертвы, к которой применялись стигмы. Каждая такая стигма внушала страх и ужас. Правда, некроманты выкупали эти стигмы и найденные в подземных лабиринтах реликвии темных богов за огромные деньги. Сложив найденный артефакт в рюкзак, я захлопнул ларец. Темный или светлый, он может неплохо окупить весь поход!
   Уроки мастера Грина е проходят даром. Один удар - один скелет. Бью в самые ключевые точки, чтобы сэкономить как силы, так и время. Костяные бродяги стали прибывать.
   Клац... звяк-к...
   Нажать на скрытую зализанную в рукояти кнопку и из паза рукояти ножа выпрыгивает обломок. И вот новый клинок с тихим щелчком занял свое место в рукояти.
   Из тоннеля пошла первая волна костяных бродяг. Отступаю в узкий коридор, после чего бегу со всех ног. На середине коридора я бросил на пол пороховую трубку с дымящимся масляным фитилем.
   Я еле успел покинуть коридор, когда рвануло.
   Я идиот! А если бы коридор засыпало? Что бы я делал тогда?
   Слава богам обошлось!
   Правда кости буквально раскрошило в костяной хлам и черепки. Шарики душ тускло поблескивали в серой мути. Вторая толпа ждала у входа словно повинуясь чужой, непонятной человеку воле...
   Позади костяных бродяг стояла самая настоящая высохшая человеческая мумия в черном открытом шлеме с султанчиком и лохмотьях, некогда бывших дорогим дворянским плащом. В правой руке объятая зеленым колдовским пламенем мерцала колдовская книга - груммуар.
   Мертвый заклинатель нежити...
   Внутри все похолодело.
   Что такая тварь как эта делает в таком месте?! Если верить авантюристам они не покидают своих ареалов обитания, и крайне опасны!
   Бежать, только бежать!
   Бросив в Мертвого заклинателя зажженную пороховую трубку, я со всех ног бросился бежать!
   Комната-перекресток была заполнена костяными бродягами, которые выходили из других тоннелей. Отрезая мне пути к отступлению.
   А чтоб вас!
   Я рванул прямо на вооруженных ржавыми мечами костяных бродяг, которые стояли возле коридора над озером с водяными змеями. Есть шанс допрыгнуть до берега. Есть шанс переломать себе ноги! Ну и, конечно же, покормить собой водоплавающих змей...
   Позади я слышал обиженное завывание Мертвого заклинателя.
   Обрыв...
   Прыжок.
   В него я вложил все свои силы и всю свою волю к жизни.
   Подомной раздался плеск, клацанье зубов и обиженное шипение...
   При столкновении с землей я потерял равновесие и, покатившись по гладкой каменной поверхности, ударился головой о крупный камень.
   Сознание померкло.
  
   Отряд "Небесных валькирий" в количестве семерых человек и двух светлых эльфов поднимались с четвертого лабиринта, возвращаясь с дальнего рейда во второй подземный город за редкими припасами.
   Третий уровень встретил их тишиной и залитым кровью, и телами авантюристов и монстров каменным полом.
   - Что здесь всеведущие боги произошло?! - Исана непроизвольно повела плечами, глядя на изрубленные и изуродованные тела.
   - А вы не слышали? - Элорс подошел и зажег магический камень на посохе. - В последние месяцы монстры словно сошли с ума! В двенадцатом лабиринте какой-то умник решил устроить травлю новичков. Нашли шесть трупов возле "Черных Пятен". Без жетонов или опознавательных нашивок клана. Видимо сделав свое черное дело, они не успели сбежать, в итоге монстры, созревавшие в пятнах, вырвались и убили всех. Это уже десятый случай, когда я вижу нечто подобное, правда последний раз бойня была...
   - ...на седьмом. - Закончила за него Тесс, опуская забрало. - Всем приготовиться, враг может оказаться весьма нестандартным, и весьма опасным!
   Не успевавших формировать четкие образы два мага из отряда убивали короткими и экономичными заклинаниями. Вот только камней душ с монстров они уже не получали. Внезапно из темного прохода на авантюристов хлынула огромная волна костяных бродяг, закованных в ржавые доспехи и вооруженные как ржавыми, так и мечами, снятыми с трупов павших авантюристов.
   Огромное черное магическое марево чем-то напоминавшее клубок пламени вырвалось из темного зева тоннеля. Маги отряда слаженно поставили прозрачный магический щит, отсекая магическую атаку от бьющихся с костяными бродягами авантюристов.
   Послышалось тихое завывание, и на освещенный участок каменной залы в которой происходило сражение неспешно вышла фигура высушенного мертвеца, объятого колдовским зеленым пламенем.
   - Лич! Маги, убейте эту тварь, иначе мы все здесь сейчас поляжем!
   Грммуар в руках мертвого заклинателя раскрылся и, вспыхнув черно-алыми языками пламени, стал формировать одно заклинание за другим.
   - Отходим назад! Эта тварь слишком опасна! - Скомандовала Лаэста, новый командир отряда, сменившая Тесс де Сталь. - Там перегруппируемся, чтобы раздавить это порождение темных богов!
   - Нет времени, - тихо пробормотала Тесс, после чего ее фигура размазалась в воздухе, и появилась позади охваченной колдовским пламенем твари.
   Взмах короткого меча развалил тварь на две половинки, после чего Тес в несколько взмахов рассекла череп и отрубила руки мумии, сжимавшие переплет колдовского артефакта.
   Призванные темной магией костяные бродяги, потерявшие призывателя, грудой бесформенных костей осыпались на пол.
   - Тесс... ну ты ... совсем рехнулась! - Исана устало оперлась спиной в кольчужном доспехе о холодный камень стены. - А если бы эта тварь взяла тебя под контроль?! Ты ведь нас самих бы в салат покрошила! Дура! Идиотка!
   Лаэста согласно кивнула.
   - Тесс, приказы командира тебя больше не волнуют?
   - Прошу прощения, - без тени раскаянья произнесла девушка. - В следующий раз такое не повторится командир!
   - Зная тебя мне как-то в это плохо верится... А, впрочем, хорошая работа Тесс! Только в следующий раз, когда решишь свернуть себе шею, не подставляй под удар весь отряд.
   - Хорошо командир.
   Тесс подняла гриммуар и внимательно осмотрела.
   - Непростая вещица. Даже семь вставленных стигм. Походу тварь после убийства одного из авантюристов решила присвоить себе не только его доспехи, но и гриммуар.
   Теперь все подошедшие смогли рассмотреть стальной панцирный нагрудник и латные поножи, в которые была облачена тварь.
   - Видимо латы сковывали его движения, поэтому тварь была такой медлительной. Тесс у какого кузнеца ковала клинок? Рассечь пополам стальной нагрудник вместе с телом Лича - это дорого стоит!
   - Мастер Гуз, с семнадцатой улицы аллеи Ремесла. Грань Хрустального Неба.
   Тесс убрала трофеи в пространственный браслет, и выпрямившись окинула взглядом заваленную костьми каменную залу. Тратить время, чтобы забрать низкоуровневые кристаллы и разбивать черепа костяным бродягам она не собиралась, так как хотела поскорее попасть домой и принять горячую ванну после долгого путешествия.
   Исана подошла сбоку и, пихнув локтем подругу, шепнула:
   - Красуешься перед новичками?
   - Все еще привыкаю к своим возможностям... впрочем, и это тоже! - Тесс слегка улыбнулась.
  
   Очнулся я от холодной воды, которую мне брызнули в лицо. Из воды высунулась огромная чешуйчатая морда водяного змея и повторно плюнула в меня потоком холодной воды. Я судорожно дернулся в сторону.
   Левую ногу свело от дикой боли, что я аж зашипел.
   Змей несколько мгновений поболтался на поверхности разглядывая то, как я отползаю прочь от озера, после чего погрузился в воду.
   Что, черт возьми, это только что было? Решили проверить, жив я или нет? Живой что ли вкуснее?
   На всякий случай спросил вслух. Тишина была мне ответом.
   Я сильно ушиб правую ногу, но не сломал, как сначала подумал. Достав из рюкзака склянки с мазями, я быстро обработал ногу и перевязал в месте ушиба, после чего выпил флакон восстанавливающего зелья.
   Проклятье!
   Почему лечебное зелье такое горькое и противное, словно сушеного ежа проглотил!
   Забившись в дальний угол, я стал ждать, когда лекарства смогут подействовать настолько что я смогу снова спокойно ходить. Думаю, дальше продолжать путешествие по подземному лабиринту слишком опасно. Как только выйду наружу, стоит сообщить о Мертвом заклинателе с магическим артефактом и армией костяных бродяг. Пускай элитные авантюристы зачистят этих монстров, я пока на тот свет не собираюсь!
   Чрез полчаса ногу стало жечь в области коленной чашечки, и мышцы стало сводить дикими судорогами. Я зашипел от боли. На глаза выступили слезы, настолько сильной была боль. Что демоны задери, эти мензурки туда намешали?!
   Что-то щелкнуло в районе поясницы, после чего по телу прокатила волна тепла. Сразу захотелось спать...
   Встряхнув головой, я стал считать от одного до ста, петь про себя песни, и протирать глаза. Если засну, водяные змеи меня точно сожрут. Минус выпитого зелья - его расслабляющий эффект.
   Через час я без стонов мог стоять на ногах. Выпив пару тонизирующих, в том числе дорогущих эликсиров я взвел рычаги на обоих арбалетах, и тихим шагом шагнул в темноту. Место побоища армии костяных бродяг с переходом на четвертый лабиринт я набрел через час блужданий. Лабиринт словно вымер... Периодически попадались трупы в иссеченном снаряжении и без жетонов. Надо полагать все ценное подобрали другие авантюристы...
   Море костей и ржавого металла было настолько плотным ковром рассыпано по каменной зале, что я по самые щиколотки увязал в человеческих костях призванных монстров. Черепа были целы.
   А вот и Мертвый заклинатель! Разрубленный пополам, с отрубленными передними конечностями и отсеченной головой. Ее словно каблуком раздавили!
   Кристалла души монстра нет. А жаль, зато все остальные монстры были относительно нетронутыми.
   На все про все ушло около трех часов субъективного времени. Триста сорок шесть шариков-кристаллов души монстров. Три хороших меча из дымчатой стали, шесть кинжалов и чей-то рюкзак для трофеев. В нем, правда, было пусто, если не считать какого-то рыцарского романа.
   Кому-то в голову пришла идея читать в лабиринте рыцарские романы? Вот, правду говорят, что авантюристы - это народ, отмороженный на всю свою голову!
   Закончив потрошение, я захромал дальше.
   Третий лабиринт я покинул через два часа, найдя выход. Видимо передо мной прошла большая группа авантюристов, зачистившая основной коридор, ведущий к выходу из лабиринта. Я даже смог зарисовать большую часть пройденных тоннелей, не отвлекаясь на появляющихся из стен дымчатых силуэтов монстров.
   На втором я подстрелил пару крупных волков и две сумасшедших летучих мыши. Последних пришлось сбивать камнями, так как их тела пришпилило довольно высоко к каменной стене, вдоль которой я шел к выходу.
   Первый я пересекал напрямик, не делая крюков в сторону логова Хозяина Подземелья.
   А вот на выходе меня тормознули.
   И попросили показать нож. Пожав плечами, я продемонстрировал его.
   - Неужели в этот раз не сломался?
   Я поморщился, но достал обломки двух лезвий. Хохот стоял на весь зал перехода.
   - Малец, да твои ножи словно прокляли!
   - Попадись мне тот проклинатель, я бы его эти обломки сожрать заставил. Двадцать четвертый нож за полгода!
   Стражники уже не могли стоять, схватившись за живот, медленно сползали по стене.
   Хоть кому-то хорошо.
  
   Когда я устало, ввалился в кузницу, гном хмуро меня поприветствовал, после чего сбегал за лекарем. Мою ногу поместили в лубки, и промыли желудок от выпитых эликсиров. Неделя и буду как новенький. Увы, не буду, так как придется осваивать двойную гравировку. Все-таки не зря же мы столько денег за нее отдали!
   Так как шариков накопилось просто огромное количество, я решил их перемолоть. Некоторые кристаллы души монстра были крупнее своих собратьев, и внутри у них что-то постукивало.
   Прозрачные как слеза треугольники.
   И что это?
   Когда я показал горсть гному, тот только хмыкнул и ответил:
   - Осколки стигмы. Шесть штук образуют одну пустую стигму. Слабый накопитель магической энергии. Маги используют для одноразовых артефактов чтобы дольше держалась магическая энергия. Горсть этого хлама можно найти на "ауке" за пару монет.
   - Настолько бесполезны?
   - Нет, их просто крайне много.
   Я разбил все шарики и насобирал двести два осколка. Чтобы их соединить в одно целое, надо было потратить немного магической энергии. Итого ровно тридцать три пустых стигмы и пара стеклянных осколков стигм. Все ссыпал в пустую коробку, потом придумаю, куда их можно пристроить.
   Принесенные мною мечи гном оценил весьма высоко и выставил на продажу, ушли за полторы тысячи гран. Сотню я вернул гному за вызов на дом лекаря.
   Перемолотые кристаллы гном сам продал алхимикам, за весьма неплохую цену в пятьсот сорок монет за фунт.
  
   День сменялся днем. Через неделю с меня сняли лубки, и я смог снова посещать занятия Мастера Грина. Честно говоря, я даже соскучился по его занятиям.
   - Значит, столкнулся с высушенной мумией Лича и бросился бежать?
   Стою красный как рак, потупив взор.
   - А ты в рубашке родился малец! Даже опытные группы пятого и шестого ранга подготовки не рискуют столкнуться с Личем, тем более с магическим артефактом в костлявых руках.
   Э? Меня не будут отчитывать?
   - У меня на памяти более десятка опытных групп были убиты Личем. Сегодня тебя напрягать не буду, а то с незажившей полностью ногой станешь калекой. Сегодня мы с тобой займемся азами фехтования. Хоть ты и пользуешься только арбалетами и ножом, умение пользоваться любым оружием в лабиринте может спасти тебе не раз и не два жизнь, за которую ты так хватаешься.
   После чего была двухчасовая лекция. То, что он мне раньше показывал, не шло ни в какое сравнение с тем, что я узнал сейчас. Он раз за разом вдалбливал мне в голову особенности приемов и демонстрировал их на деле. Мне все больше и больше становилось интересно, кем же он был и какой занимал ранг, когда еще бродил в лабиринте. То, что на его занятия постоянно захаживали валькирии клана "Небесных Валькирий", уже говорило о многом.
   В кузницу я возвращался через ставший любимым трактир "У погибшего Авантюриста". Мое первое знакомство едва не стоило мне жизни, но свело мои дороги с хорошим че... гномом.
   Который во всю наворачивал печеного гуся с яблоками и запивал темным эльфийским пивом. И даже не намекнул! Ну не сволочь, а?
   - Кай иди сюда! Кабанчик скоро поспеет. Я устал тебя дожидаться!
   На меня искоса поглядывали разные авантюристы, словно оценивая, и отводили взгляд, приняв негодным.
   - Что празднуем?
   - Мои семьдесят! Юбилей блин!
   Я едва не подавился лапкой гуся. И эта сволочь молчала?! Я даже подарок не приготовил! Уже собравшись встать и сбегать до ближайшей оружейной лавки, чтобы что-нибудь прикупить в подарок, гном меня остановил.
   - Сиди! - Гном громко стукнул пустой кружкой по столу. - Подарок ты мне сделал вчера утром, когда отсыпался!
   - Все пьешь старая пивная бочка? - на пустой стул сел мастер Грин. - Что, Норд опять умолчал о дне рождения?
   Так как вопрос был ко мне, я кивнул. Принесли пиво.
   - Ну, за здоровье старая ты перечница! Хорошего подмастерья ты себе подобрал!
   - А то! - Гном достал из-за пазухи квадрат с резонансной гравировкой, которую я неделю осваивал и небрежно бросил на стол перед Грином. - Полюбуйся, что малец сумел создать своими руками!
   Мастер Грин удивленно присвистнул и взял в руки пластинку.
   - Опять пьете старые бычьи пузыри, и даже не удосужились позвать?!
   Из-за спины гнома вышла высокая статная магиня с вышитой эмблемой лекарского корпуса. Чмокнув гнома в лоб, она, поправив полы платья и откинув плащ на спинку стула, присела.
   - Опять пьете помои! Сколько можно говорить?!
   - Элеонора! Хватит! Только не сегодня! - Норд и Грин чуть ли не синхронно взмолились.
   - А тьфу на вас, слабаки! Хозяйка, Эльфийского крепленого десятилетней выдержки!
   Притих весь трактир.
   - Что уставились? - Женщина элегантно полуобернулась и грозным взглядом окинула зал. - Или мне вас всех на вакцинацию отправить и признать негодными по здоровью?
   Больше в нашу сторону не смотрел ни один авантюрист. Куда угодно только не сюда.
   - Элеонора ты как всегда слишком жестока! - хохотнул мастер Грин.
   - Могу я расслабиться хоть иногда?
   - Последний раз восстанавливали сгоревшее здание клана "Орун Даал", не говоря о том, что всех членов клана лечили от острой вспышки отравления.
   - Да, хорошо тогда посидели, - мурлыкнула магиня.
   Забрали пустые тарелки, принесли кабанчика. Килограмм этак на сорок.
   Элеонора налила полный кубок крепленого вина, и острым стилетом нарезав себе сочного мяса, пригубила.
   - Так значит Норд, этого мальчика ты взял в подмастерья?
   - Да, а что? Я пока ни разу не пожалел, я так интересно не работал в кузне со времен, когда был жив Урга!
   - Да я не о том. Вчера на него пришел запрос из гильдии, так что не удивляйся, если с утра придут посыльные с повесткой на проверку квалификации авантюриста.
   Гном поперхнулся пивом.
   - Так рано?
   - Да. - Тут Элеонора посмотрела впервые мне в глаза, и я ощутил себя загнанным в угол сусликом перед королевским питоном. - Запрашивают сведенья о нем и платят хорошие деньги порядка восьми - девяти кланов ранга "А", и с десятка полтора мелких. Твой сорванец пока никуда не вступил. Репутация не замутненная. Ему даже стражники дали прозвище, которое зарегистрировали как официальный позывной.
   Я подавился пивом и закашлялся.
   - Какое? - гном азартно размахивал кружкой.
   - Кай, Сломанный Клинок. Или позывной "КСК".
   Смеялись все. Я же сидел красный, словно вареный речной рак. Ну, спасибо! Ну, удружили! В следующий раз флакон с чесоточным дымом оброню, совершенно случайно!
  
   Глава 8. Повестка на квалификацию.
  
   Рано утром у дверей кузни стоял посыльный из гильдии авантюристов с повесткой на прохождение квалификации на имя Кая Моргана. Гном забрал, после чего отправил посыльного обратно.
   В чем заключается квалификационный тест. Меня заставят пройти полосу препятствий, выполнить ряд силовых упражнений и измерят скорость реакции силу и внимательность. Если я пройду, мне выдадут серебряный жетон второго ранга. Всего их семь. Выше стояли только легендарные герои, к которым явилось божество и наградило за заслуги. Темное ли божество, светлое ли, сам факт имел очень большое значение в рейтинге гильдии. Второй ранг давал право брать задания от гильдии, и получить за это награду.
   Если бы я сразу мог бы брать такие задания, то квалификационный тест проходил бы уже давно, так как второй ранг может получить что-нибудь вроде: убить стаю волков, и принести их кристаллы души. Требуется алхимикам редкий минерал с седьмого лабиринта, они пишут заявку. За чью-то голову назначили награду, ориентировки с описанием вывешиваются на розыскных стендах. Такие личности обычно бывают персонами нон-грата или убийцами авантюристов.
   В детстве отец отшучивался на тему листовок на стенде с работой. Спуститься в подвал и убить десять крыс ножкой от перегрызенного бобром стула в полной темноте на ощупь. И все ради четвертушки монеты.
   В таверне "У погибшего Авантюриста" имелся стенд с листовками о работе, и розыскной стенд. Последний стенд за последний год был почти пустым. Три личности, висевшие там, по слухам давно покинули эту грань и обосновались где-то еще.
   В гильдию я явился по совету гнома в стандартной своей экипировке, правда на грудь нацепил броню, которую всю неделю покрывал гравировкой усиления и прочности. Со стороны даже красиво смотрелось.
   За регистрационной стойкой сидела знакомая зверолюдка. Огненно-красное платье, плотно обтягивавшее ее фигуру, постоянно заставляло соскальзывать взгляд с ее милого лица на глубокий вырез груди и плавные, даже сказать хищные пропорции фигуры. Человек, подходивший к стойке, на несколько секунд терялся, забывая, зачем он вообще явился в гильдию.
   - Добрый день Эрнет, - подошел я, дождавшись своей очереди.
   - Кай! Я уже думала, что и ты погиб в недавней бойне!
   Девушка аж облокотилась на стойку, слегка прогнувшись в спине. Позади меня кто-то шумно задышал впечатлившись открывшимися красотами.
   - Как успехи? Еще не оформился никуда?
   - Я как раз по этому поводу. Я положил на стойку свою регистрационную карту и карточку вызова в гильдию.
   У Эрнет удивленно подпрыгнули брови, когда над стойкой появились магические столбцы данных.
   - Мои поздравления. Тебе вон в тот коридор.
   Эрнет ткнула пальцем в сторону полупустого фойе, где у широких створок дверей стоял стражник гильдии в красивых доспехах.
   - Желаю удачи! - В спину прилетело мне.
  
   Квалификационный тест по мне был слишком щадящим. Мастер Грин гонял меня так, что боюсь я мог пройти этот тест с закрытыми глазами. Ладно, я утрирую, но сдать большинство упражнений было проще простого.
   Еще десяток авантюристов, проходивших тест одновременно со мной зло пыхтели, поглядывая в мою сторону. Две девушки, правда, немного заинтересованно. Вежливо улыбаюсь.
   На второй части теста нас заставили поспаринговаться друг с другом. Три боя - три обиженных мины проигравших авантюристов, и один сломанный нож. Экзаменатор, заметив это, даже хмыкнул в усы.
   Третья часть проверка навыков владения оружием, особенно личным. Стрельба. Метание. Фехтование. Второй сломанный нож.
   Четвертая часть. Заключительная. Меня завели в комнату с зеркальными стенами, и стальной фигурой в латных доспехах, и попросили продемонстрировать какой-нибудь навык, освоенный за время скитаний по подземному лабиринту.
   Что им показать? Резонанс? Фига с два, тем более я его не контролирую!
   Тут мен вспомнился случай, когда на тренировке с мастером Грином я нашинковал его забор. Почему бы и нет?
   Вдох-выдох. Успокоиться...
   На третьем шаге в сторону стального манекена противника я выполнил ножом полную фехтовальную комбинацию, вложив в атаку треть своих сил. Нож треснул, так как по нему пробежала не контролируемая волна резонанса и полумагической фехтовальной атаки.
   Я, упал на левое колено, тяжело дыша. Легкие горели от нехватки кислорода.
   Манекен, нашинкованный, словно свежий салат в трактире вместе с частью каменной облицовки стены и деревянной панели осыпались кучей мусора на пол.
   После чего меня отправили в зал для ожидания. Там же я встретил остальных соискателей на второй ранг. Все выглядели задумчивыми, и выжатыми словно сухофрукты. Хотя тот рослый здоровяк с огромным двуручным мечом еще умудрялся сыпать девушкам комплименты.
  
   В это же время по ту сторону зеркал.
   - Что скажут господа эксперты? - Глава гильдии в этот раз присутствовал лично, чтобы засвидетельствовать рекомендованных соискателей на второй ранг.
   - Что тут говорить, девушка по имени Ролен Гравой и Кай Морган не просто прошли, на мой взгляд, они соискатели на третий ранг через квартал!
   Хмурая женщина-эксперт с тонким шрамом у левого виска, покачав головой, произнесла:
   - Здоровяк по имени Атлас Нолд, провалился! Физически он проходит, у него не хватает навыков для перехода в следующий ранг.
   - Что по остальным соискателям дамы и господа? - Вежливо поинтересовался глава гильдии.
   - Вопросов нет.
   - Вопросов нет.
   - Прошли.
   - Вопросов нет.
   Глава гильдии кивнул молчавшему до сих пор председателю комиссии.
   - Итак, Атлас Нолд, пересмотр повторного теста на квалификацию ровно через полгода. Ролен Гравой и Кай Морган будут взяты на заметку и занесены в списки соискателей на третий ранг, второй ранг получают в любом случае. Всем остальным присудить ранг второй.
   Глава гильдии кивнул, после чего откланявшись, направился в помещение, где за проведением тестов наблюдали главы и представители от разных кланов.
   - Дамы и господа, экзамен завершен. Двое станут соискателями на третий ранг, всем остальным кроме Атласа Нолда присужден второй ранг. Атлас Нолд оставлен соискателем на второй ранг до следующего квалификационного экзамена. За сим все.
   Прежде чем Глава гильдии покинул помещение Глава клана "Небесных Стражей" спросила:
   - Господин Лиид, а можно ли узнать, кто именно будут соискателями на третий ранг? - Все присутствовавшие согласно закивали в знак согласия.
   - Ролен Гравой, по прозвищу "Огненная Ласка", и новичок Кай Морган, по прозвищу "Сломанный Клинок". Если вы собираетесь сделать предложение, то сейчас самое время, так как все сдавшие уже получают новые жетоны и обновляют карты личных данных.
  
   Когда моя очередь, наконец, подошла, водная клепсидра, установленная в холе, отмеряла начало девятого часа вечера.
   - Поздравляю! Сегодня же идем отмечать!
   По спине пробежал холодок. Нет, я не скряга, просто чувство неприятностей у меня в последнее время все больше и больше начинает просыпаться перед самой заварушкой.
   За спиной послышался зубной скрежет тех, кто уже положил на зверолюдку глаз.
   Через час Эрнет освободилась, и даже переоделась. Сейчас на ней была черная кольчужная накидка и кольчужные поножи из черной магической бронзы. У левого бедра клинок на пол ладони длиннее моего ножа. На груди овальный амулет со сложной гравировкой, оплетающей четыре стихийные стигмы.
   Такие амулеты нужно носить поверх одежды, чтобы они могли действовать.
   Подхватив меня под локоть, она потащила меня в трактир "У погибшего Авантюриста". Надо ли мне говорить, что меня там ждали вчерашние "Авантюристы в отставке".
   - Что встали, словно парочка влюбленных у Фонтана Желаний?! Кай не стой столбом, пригласи даму присесть!
   - Мастер Грин?!
   - Что уже забыла, как я тебя гонял, что уже не помнишь меня в лицо?
   Девушка слегка пришибленно села на предоставленный мною стул. Элеонора тут же сунула ей в руки свой бокал с крепленым эльфийским. Эрнет поняв, кто ей только что вручил бокал еще больше, округлила глаза от удивления. Чтобы хоть как-то придти в себя она залпом осушила бокал. Это была ее самая большая ошибка дня.
   Крепленое считалось самым крепким напитком после медицинского спирта, который можно было найти только у лекарей.
   Мне пришлось действовать быстро, пока уставшую после трудового дня девушку не развезло от крепкой выпивки. Отрезав хороший кусок мяса, я сунул его на двузубой вилке в руки Эрнет. Она тут же вцепилась зубами в ароматную кабанятину.
   - Вот, а вы говорите цветы да конфеты!
   - Настоящие девушки больше любят хорошо приготовленное мясо! А вы треклятые надутые бычьи пузыри только своими конфетами отмахиваетесь! - Элеонора продолжила свою вчерашнюю баталию со своими бывшими членами отряда.
   - Где ты с ними познакомился?
   После бокала эльфийского крепленого зверолюдку слегка повело. Щеки раскраснелись
   - В тюрьме, куда меня упекли в первый же день за драку! Только из гильдии вышел поужинать. Поужинал на свою голову!
  
   Утром я проснулся от того что что-то щекотало мой нос. Большая кисточка лисьего хвоста. Ее же обладательница тихо посапывала у меня на левом плече, перекинув ногу через мое бедро, словно отсекая пути отступления. Слегка расслабившись, я прикрыл глаза. Ночь была мало того, что бурной, у меня горела вся спина, исцарапанная ее когтями, которые в порывах страсти заменяли обычные лакированные человеческие ногти, покрытые красным лаком.
   Запрета на браки разных рас с развитием магии и лекарского дела не стало, так как только от желания матери и кое какой помощи лекаря можно было выбрать расу отца или матери ребенка. Так как у зверолюдов с мужчинами были крупные проблемы, а именно дефицит, девушки крутились, как могли, выбирая и отстаивая свою добычу.
   Среди авантюристов пары часто распадались из-за разницы в рангах, и откровенно феминистски настроенной прекрасной половины. Часто были родители одиночки, как мой отец как я узнал не особо давно. Причина, по которой он оставил Грани - мое воспитание. Как я это выяснил, нанял торговца, чтобы передал весточку туда и обратно.
   Он не смог доставить письмо, так как на месте моего дома огромная выжженная воронка, а земли получил староста деревни. Расспросив местных, он выяснил, что мой отец отправился куда-то путешествовать. Я хотел снова увидеть отца, чтобы похвастаться своими достижениями, хотя по сравнению с его мои только меркнут.
   - Уже не спишь? - Эрнет, осторожно поскребла ногтем мою грудь.
   - Фух, не хотела уходить пока ты спишь, мало ли что мог подумать! - Чмокнув меня в щеку она, прошептав прощанье на ухо, убежала одеваться.
   Все-таки странный народ авантюристы...
  
   Стою, смотрю, как догорает кузница Норда.
   Гном сидит на земле и вспоминает всеми последними словами темных и светлых богов. Кто-то из погодных магов наконец-то смог затушить огонь.
   Это был плевок как по репутации кузнеца, который допустил пожар, так и по соседям, которые могли потерять свои строения, и мастерские. Сказать честно я подозревал, что это так называемая корпоративная практика устранения конкурентов.
   Когда удалось потушить, выяснилось, что уцелело мало что. Деньги есть, хоть и немного, так что кузницу мы восстановим.
   Два дня мы разгребали завалы и выносили во дворик за кузней, все что более-менее уцелело в пожаре. Сгорели и мои коробки с реагентами, которые я насобирал за время пребывания в гранях. Перемолотые в порошок кристаллы душ монстров растеклись на полу стекловидной лужицей. Постучав по ней, я к своему удивлению ощутил холод и услышал металлический отзвук. Показал гному чтоб хоть как-то отвлечь его от горя...
   Наверное, зря...
   Гном схватился за сердце и хвата ртом воздух сел на пятую точку в кучу еще не высохшей золы.
   - А... А... Ал... Аламаст! - С трудом выговорил гном пытаясь набрать в легкие воздух. - Ч-ч-истый Ал-ламаст! Откуда?!!!
   От его вопля непроизвольно присел, прикрывшись расплавленным минералом словно щитом от перевозбужденного гнома! Этот Аламаст у меня был немедленно отобран, после чего гном около часа разглядывал и вертел в руках неровную блямбу
   - Чистый Аламаст! Без следа примесей!
   - Что самое странное, эта слюда, образовалась на месте моей коробки с алхимическими порошками на продажу алхимикам!
   - Что?
   - Там еще где-то с килограмма три этого расплавленного Аламаста. Он ценный?
   - Ценный? Да сто грамм хватит чтоб расплатиться за все долги и на покупку новой кузни! Сплав этого металла считается утерянным! Третий после адаманта сплав по прочности, и седьмой по магической проводимости!
   После чего мы с гномом перепахали весь пепел в поисках даже крупинок данного сплава. Грубо набралось около пяти килограмм. Гном был счастлив. По его словам, ради получения этого сплава он готов жечь кузницу каждый день. Вот ведь металлургический маньяк!
   Металл решили не продавать пока, гном вскрыл пол и достал непострадавший сундучок с его сбережениями на черный день. Там было не много, тысяча магических монет и немного золотых слитков, по меркам граней
   Пытаться сейчас найти виновного - сродни охоте на ведьм. Почему так? А все потому что даже подозревая виновников - нет доказательств, а у инквизиторов главное найти виновника. Да я подозреваю гильдию гравировщиков, так как проскользнул слух о двойной магической гравировке в малоизвестной кузне на окраине! Причем выполненная работа куда дешевле их ставок.
   Ладно, если дадут всеведущие боги, отплачу сторицей, особенно когда узнаю кто подбросил нам "красного петуха" в дом!
  
   Как только мы закончили к концу недели разбирать пепелище, гном принялся за проверку печей, я же закупался деревом, сталью и глиняной черепицей. Гончар обрадовался такому большому заказу на обжиг черепицы. Все равно придется проверять каждую, не ровен час надует скряга!
   К моему удивлению к нам на помощь в отстройке кузницы пришли на помощь соседи, прямо как в родной деревне. Прибегал пожарный и долго осматривал обе печи, после чего дал добро на эксплуатацию, чего только люди не придумают.
   Норд тогда с хохмил:
   - Это тебе не твоя халупа деревня с пьяницей бароном! Здесь все как в столичном городе!
   Хотя я и сам это хорошо заметил.
   Гвозди и штыри гном ковал сам, так же перековывал что смогли вытащить из обгоревшего дерева, не пропадать же добру! В итоге крыша над головой у нас появилась на второй день, а к концу следующей недели мы закончили стены и дверные проемы с окнами. Ставни нам по старой памяти подарили мастеровые из ремесленно-купеческой гильдии, а обожжённый кварц для стекол я купил на рынке по дешевке. Ну как по дешёвке, по монете за стекло, ниже продавец не хотел скидывать ну ни в какую!
   Укладка черепицы отняла у меня последние силы, после чего я двое суток отсыпался!
   Из мебели уцелел только шкаф из несгораемой древесины и пара сундуков, с подпольем. Как не печально сгорел мой запасной костюм из кожи Песчаного Змея. И кожаная поддевка под нагрудные пластины и набедренные латы. Инструмент расплавился, так что гном, не спав две ночи старался выковать мне новый.
   Приятного мало...
   Наконец мы вставили пазы в створки и одели новую дубовую дверь из прочной и весьма дорогой древесины. Теперь можно было приступать к работе гравировкой и заказами...
   В первую очередь гном переплавил Аламаст в слитки. Пять больших и три средних слитка. Стоимость каждого на аукционе тянула до ста-двухсот тысяч гран, а то и больше.
   К моему крайнему удивлению гном выставил на продажу только три средних слитка, спустив весь металл мне на наручи и тонкую кольчугу двойного плетения. На всю работу у мастера ушло три с половиной недели. Все три слитка ушли с молотка в первый же день большого аукциона, как сказал Норд, покупатели и остальные сулили посредникам огромные деньги за информацию о прошлом владельце слитков. Остаток металла Норд пустил на точные инструменты для гравировки.
   Мы закрыли долги, вернули в подпол деньги гнома на черный день, а мне снова прикупили книг по магии и пару схем двойной гравировки. Два месяца я только и делал что отрабатывал навыки в кузне и отдавал душу в тренировочном полигоне. Мастер заставлял прыгать меня кузнечиком по вкопанным на разную глубину столбам, и постоянно бил по ногам, добиваясь того чтоб я упал и свернул шею.
   И вот однажды возвращаясь с тренировки я заметил, как народ со всего города стягивается на площадь перед храмом. Священнослужители суетясь устанавливали какие-то покрытые гравировкой магические жезлы вокруг огромного пурпурного ковра, покрытого непонятными символами и рунами, которые соединяли светившиеся при дневном свете линии и контуры.
   - Что происходит?
   - А малец, ты не в курсе? Сегодня праздник Святых Героев! Священнослужители каждой грани призовут группу будущих героев, которые поведут за собой авантюристов к закрытым подземным лабиринтам! Эх! Дожил ведь! Смогу увидеть Великих Героев своими глазами!
   Я едва не присвистнул!
   Призыв Святых Героев Лабиринта!
   Увидеть их призыв будет честь для любого! А клан, в который они вступят обретут немалый вес в обществе! Существа высшего порядка, обладающие бесстрашием и благословлением самих богов!
   Народ все прибывал и прибывал на площадь! В первых рядах стояли главы самых сильных кланов Грани. Еще бы! Заиметь в клан будущую легенду, честь для любого сильного или слабого клана.
   Через полтора часа ожидания к кристаллическому небу поднялся ослепляющий столб голубого пламени, или света, черт знает, что наколдовали священнослужители, после чего свет пропал, оставив посреди рунического полотна стоять десять молодых парней и девушек примерно одного со мной возраста в странной одежде. В руках у них были светящиеся жезлы, а на поясах висели саблевидные клинки в ножнах. Особенно выделялись среди призванных героев высокий варвар в кожаном нагруднике и меховой накидке и два светлых эльфа что-то постоянно чирикавших на своем языке. Ну и была еще одна особа... Гхм... У меня аж кровь прилила к голове при взгляде на нее. Ее атлетически сложенное тело "богини" прикрывали только грудная повязка из меховой шкуры и такие же шорты, все остальное было в виде стальных наручей и золотых украшений. Ее волосы цвета ночи были заплетены в две тугих косы, спускавшиеся до поясницы девушки. В руках у нее был огромный двуручный меч.
   Все они стояли и удивленно озирались, что-то бормоча на непонятных языках.
   На их лицах так и читался шок, страх, непонимание, интерес и удивление.
   Фух, теперь будет, о чем на старости рассказать внукам, если они будут, и не загнусь в одном из подземных лабиринтов Грани.
   Проблему общения моментально решили священнослужители, осуществлявшие призыв будущих героев. Видимо схема призыва, и адаптации чужеземцев была отлажена как дорогие механические часы гномов. Им всем раздали магические амулеты в виде золотой бляшки покрытой магической гравировкой и рунами на длинной золотой цепочке.
   После чего героев отвели в пиршественный зал гильдии, где им видимо поведают какая у них будет головокружительная жизнь.
   По спине пробежал неприятный холодок.
   Эх, кем-кем, а вот такой марионеткой в руках крупных кланов в виде знаменитой куклы для общественности я не хотел при всем моем желании! Отец как-то обмолвился, что призыв Героев - это не добровольное дело, а подневольное. Человека или иного разумного силой вырывало из привычного ему мира в наш, и вернуться обратно призванный уже никак не мог.
   Толпа зевак повалила следом за пытающимися придти в себя героями.
   В итоге я дошел офиса гильдии пытаясь вытравить из головы тесно засевший там облик призванной валькирии с огромным двуручным мечом, в столь легкомысленном одеянии. Признаюсь, получалось плохо, даже когда я представлял себе чарующий образ Эрнет!
   Меня ждал четвертый лабиринт.
   Все-таки пора решаться перешагнуть через рубеж пятого лабиринта.
  
   Первые два лабиринта я миновал спустя три часа легкой пробежки. По пути подстрелил пару каменных ящериц и дюжину волков. Что-то волков много развелось на сегодня, обычно их куда меньше.
   На третьем лабиринте пришлось потерять около трех часов. У скелетов появился новый повелитель, пришлось искать обходные пути, такая толпа мне не по зубам. В зале с вмурованным сундуком удалось передохнуть и спокойно перекусить. Сундук с сокровищем, сегодня был высечен из слегка полыхающего алым янтаря. Попытался сдуру отколупать сам сундучок, но куда там!
   Около получаса ломал замок, нет чтобы открывался по щелчку пальцев...
   Сегодня внутри оказалась небольшая книжка в потемневшем переплете из змеиной кожи толщиной в палец руки.
   Карманный гриммуар новичка.
   Внутри я насчитал более сорока слабых защитных и атакующих заклинаний. Единственный минус таких гримуаров что после использования заклинания оно исчезает со страниц. Несильный одноразовый артефакт.
   Вот так находка из находок, вот только моих способностей пока хватает вызвать язычок пламени или замерзнуть кончик лезвия ножа. Но я не унываю.
   Решив прикорнуть пару часов, я натянул у входа тонкую стальную проволоку с колокольчиками.
  
   Когда я проснулся, постамент с ларцом был пуст. Словно кто-то пока я спал просто взял и срезал вмурованный в каменный постамент кусок янтаря. По спине пробежал холодок.
   Перекусив куском сухого хлеба и солониной с парой вареных яиц, я запил все это дело водой из фляжки. Вот воду пришлось экономить, пополнить запас внутри лабиринта не так уж легко. Говорят, половина водных источников ядовиты, во второй обитают опасные водные гады способные сцапать зубами человека в полном латном доспехе и утащить под воду.
   Проход на четвертый был затянут плотным облаком холодного тумана. Судя по путеводителю четвертый лабиринт, был болотистого типа. Глубоко вздохнув, собираясь с силами, я шагнул в спиральный тоннель, ведущий в нижний лабиринт.
  
   Глава 9. Лабиринт утопленников.
  
   Пахло болотной жижей, тиной, мокрой шерстью и гнилой растительностью. Отсутствие естественного освещения было восполнено огромными гроздьями фосфоресцирующих грибов и мха, дававших более-менее стабильное освещение, плюс блуждающие между кривых деревьев, покрытых трясиной ярко-зеленые блуждающие огоньки. Если бы не зелье "кошачьего глаза" блуждал бы в потемках еще в третьем подземном лабиринте.
   Со слов авантюристов - этот лабиринт менялся настолько часто, что карта, составленная неделю, назад была уже полностью бесполезна и неточна. Неизменными оставались только точки перехода на более глубокий уровень лабиринта и те, что вели наверх, а все остальное постоянно менялось. Особенно раздражили постоянно всплывающие и тонущие дорожки из полузатонувших валунов или вкопанных в ряд бревен, погруженных на неизвестную глубину.
   Десять минут и ни единого монстра. Настораживает! Ох, как настораживает.
   Справа послышался плеск воды и журчание пузырей. Этот лабиринт состоит из множества островков, соединенных как ранее описанными мостиками, так и полузатопленными тропинками, которые в большинстве своем охраняются реликтовыми монстрами вроде болотных аллигаторов размером с двухгодичного теленка или змеями способными проглотить человека, или отравить сильнейшим из ядов.
   Каждый последующий лабиринт куда более огромен чем предыдущий, ходят слухи, что если разрезать земную кору и посмотреть на подземные лабиринты, то получится великая подземная пирамида, которая возможно соединяет одни из немногих проходов на ту сторону нашего мира, покоящегося на спине Великого Левиафана, бороздящего по звездному морю.
   Этот лабиринт не любят многие из авантюристов из-за своей опасности и требованиями к экипировке. Здесь множество монстров-утопленников, обладающих как усыпляющей магией, так и тем, что работают в стае, и самое прескверное они будут преследовать свою жертву, пока не загонят в трясину, где обычно авантюрист и кончает со своей жизнью.
   Здешние монстры стараются не трогать только большие караваны в подземные города, и группы Великих походов на более глубокие подземные лабиринты. Говорят, существуют лабиринты, до которых еще никто не добрался, обычно тот, кто будет первооткрывателем нового лабиринта сумевший вернуться, попадет в сферу почета гильдии авантюристов. Ну не он сам, а его образ.
   По спине пробежал холодок страха. Это чувство возникает постоянно в подземелье, когда затаившийся в лабиринте монстр выжидает удобного момента для атаки. Многих авантюристов -- это чувство спасает, вот только очень малая категория авантюристов ощущает направление, откуда будет атака, все они, как правило, относятся к пятому рангу искателей приключений.
   Мутная мода болота справа от меня взорвалась грязевым фонтаном, и на меня скаля сгнившие черные зубы, хрипя и клокоча, ринулся зловонный утопленник, покрытый синюшной пупырчатой кожей.
   Два болта в лоб и в район сердца, после чего перерубить позвоночник в районе шеи ножом. Еще два грязевых фонтана разбрасывающих копья водорослей и болотной тины и двое его собратьев ловко прыгая по кочкам, понеслись в мою сторону, первого я ранил болтом в голову, для них это не смертельно, но весьма хорошо дезориентирует в пространстве, второго встретил на острие ножа. Посыл магической энергии буквально разорвал монстра, осыпав все вокруг гниющими внутренностями и плотью.
   Нож выдержал.
   Маг, у которого я консультировался, сказал, что здесь надо очень много практики, чтобы в полной мере овладеть этим навыком. Пока меня хватает на пять таких ударов, после чего стальное лезвие четырехсотграммового ножа из самой крепкой стали, которая была у нас в кузнице, рассыпается на металлолом. "Старость Металла" - так называется то, что происходит с крепким кованым лезвием. Резонанс как-то влияет на энергетические связи, пронизывающие все сущее. Маг-консультант еще много понаговорил, но я понял, дай бог половину, если не треть!
   Надев на лицо маску из плотной ткани, фильтрующей воздух, которые используют лекари, чтобы не подцепить заразу, распространяющуюся от больных по воздуху, я принялся потрошить трупы. Занятие скажу я вам премерзкое, если бы не кристаллы в этих тварях я бы просто оставил эти тела гнить и дальше. От вони гниющего мяса маска спасала слабо.
   Противные склизкие серые комки, в которых находились кристаллические камни душ монстров, находились у утопленников в районе правой почки. Кристалл того утопленника которого разорвало резонансной атакой весь потрескался, пришлось вынимать осторожно, чтоб еще больше не раскрошить. Кристаллы были крупными и угловатыми, красноватого оттенка.
   Обтерев кристаллы ветошью, я сложил их в подсумок.
  
   Караван "Небесных Валькирий" спешным шагом шел сквозь лабиринт, словно острие копья, уничтожая монстров дерзнувших преградить дорогу людям, мечтавшим об отдыхе и выпивке, после долгих переходов по подземным лабиринтам из третьего великого города "Тарнавад" расположенном в самом сердце сорокового подземного лабиринта. Этот город был молод, ему еще не было и полутора лет, но он отстраивался благодаря мастеровым и нескончаемому потоку авантюристов и прочих искателей приключений желавших денег и славы. Переход был очень долгим, шли восьмые сутки.
   Только сильные кланы могли себе позволить организовывать сопровождение для желающих обосноваться в самом сердце лабиринта, а также они были для торговцев, рисковавших остаться не с чем и потерять товары в сражении с монстрами гарантией, что они не понесут серьезных убытков.
   Впереди и с боков каравана постоянно сновали разведчики, проверяя безопасность пути и наличие высокоуровневых монстров, чтобы дать остальным время сгруппировать оборону для защиты торговцев и товаров.
   Эрнет мечтала только об одном, поскорее выбраться из лабиринта и отмыть с себя пот, и засохшую на коже кровь монстров, с которыми приходилось сталкиваться в подземелье. Противоядия были уже практически на исходе, не говоря о почти пустой фляжке с водой.
   Внезапно невдалеке послышался человеческий крик. Двое разведчиков тут же подали каравану замедлить ход и скрылись в тумане. Эрнет поправив перевязь с клинками, применила на себя стигму "Бесшумной Походки" и скользнула в туманную дымку следом за разведчиками.
   Причина крика выяснилась вскоре. У кромки воды лежал бледный как смерть и грязный, словно утопленник авантюрист, в изорванной кожаной броне без сознания. Разрубленная на три части извивающаяся в конвульсиях змея вместе с обломками широкого ножа лежала рядом с телом авантюриста-новичка, если судить что это начальное подземелье...
   - Проклятье! Да отцепись же ты! - Искатель приключений, недавно принятый в клан пытался отцепить лямку туго забитого трофеями дорожного мешка, но авантюрист, лежавший без сознания от яда водяной змеи, держал крепко.
   Стоило взгляду упасть на лицо...
   Удар сапогом пришелся новичку в живот отбросив того на пару метров назад, едва не сбросив его в мутную воду. Тот по собачьи встал на четвереньки я, сплюнув кровь на покрытую мокрым мхом землю, потянулся к перевязи с оружием.
   - Ты... кха... су...! Ты совсем ох...?! Это моя добыча!
   Вскочив на ноги, он выхватил короткий клинок из ножен, и зло оскалился. По стальному гравированному лезвию пробегали крошечные голубые молниевые разряды, заставляя воздух вокруг клинка потрескивать и дрожать от влитой в клинок магической энергии.
   Эрнет тем временем копалась в походной поясной аптечке, которую едва ли не сорвала с кожаных петель, громко ругаясь сквозь зубы.
   - Антидот... Где же чертово противоядие?!
   Стоило только парню сделать шаг, как возле его ноги вспенилась земля, и его отбросило в сторону от близкого разрыва.
   - Новички, только принятые в клан, видимо совсем забыли свое место! Или установленная система рангов и подчинения и клановый устав вам до одного места? - Из тумана со стороны каравана подошли Тесс и Исана.
   Исана задумчиво прокатывала между пальцев новую шаровую молнию, быстро наполнявшуюся магической энергией и начинавшая тихо гудеть и трещать крохотными молниевыми разрядами. Вокруг тут же запахло озоном.
   - Эрнет ты его знаешь? - Тесс подошла ближе, не обращая внимания на трясущего головой и пытавшегося придти в себя авантюриста.
   - Противоядие! Нужно противоядие, пока не поздно! - Голос зверолюдки нервно дрогнул.
   Тесс тут же протянула прозрачный флакон с мутной зеленой жидкостью.
   - Это концентрат.
   Перевернув бессознательное тело на спину, девушки вдвоем с трудом расцепили зубы и влили в рот густую жидкость дорогого эликсира.
   - Яд уже сильно распространился по телу. Нужен лекарь как минимум второй ступени. Исан сбегай за Элорсом! Пусть прихватит свою походную сумку с травами! - Тесс хмуро посмотрела на зло поглядывающего на них новичка. - И захвати с собой этого!
   Эрнет тем временем сорвала с шеи золотой амулет с вкраплениями кристаллов вокруг фиолетовой стигмы и, прошептав заклинание, стала вливать в амулет магическую энергию. Тело раненного паренька тут же окутало золотистое облако лечебной магии.
   - Так кто он такой?
   - Мне тоже интересно, ради кого вы устроили потасовку во время похода? - Громко произнесла Лаэста в сопровождении еще двоих соклановцев.
   - Это. Мой. Мужчина. - Не отвлекаясь от работы, выделяя каждое слово, произнесла Эрнет. - Какого лешего он зашел так далеко? Он и года в грани не провел, а уже на пятый в одиночку?!
   - Лицо знакомое... - Тесс задумчиво всматривалось в бледное лицо паренька.
   - Он ученик твоего отца уже с полгода. Должна бы знать. - Исана вернулась с взволнованным светлым эльфом.
   - Эрнет, Тесс, Элорс - раненый на вас, остальные к каравану, продолжаем движение. После похода доложитесь главе на подведении итога похода, и об инциденте!
   Эльф что-то долго водил амулетом "Вехара" над телом Кая, после чего принялся копаться в своей сумке.
   - Что с ним?
   - Отравление, сильное обезвоживание, магическое истощение, не говоря о десятке сильных ушибов и сотрясении. На затылке у него сильный ушиб, скорее всего, от удара латной перчаткой или эфеса клинка.
   - Эта тварь... Доберемся до гильдии, я его на суде чести выпотрошу! - Лицо Эрнет от злости побагровело, а хлынувшая во все стороны неприкрытая жажда убийства распугала всю живность и монстров метров на сто вокруг.
  
   Проснулся я в общей больничной палате Лекарского корпуса вне подземного лабиринта. Тело было перебинтовано и болело при каждом движении.
   Воспоминание о последних событиях как в тумане.
   - "Проклятье, что произошло", - хотел я пробормотать, но из горла вырвался только хрип.
   Через час ко мне пришел лекарь-интерн и, заставив выпить пару колбочек каких-то лекарств сказал, что если все будет и дальше так же срастаться, то я послезавтра покину корпус.
   Все-таки пятый уровень был слишком опасным, наверное, стоило все же отправиться на шестой, чтобы менее рисковать своей шкурой. Теперь еще и за лечение придется платить! Одни расходы...
   Эрнет появилась спустя пару часов в сопровождении подруг и высокого эльфа-красавца. Поздоровавшись последним он, амулетом проверив мое самочувствие, произнес:
   - А ты счастливчик, едва не пошел на корм утопленникам. Ладно, девушки парню нужен долгий и хороший сон, у него все еще сильное магическое истощение.
   Откланявшись, он ушел.
   Подруги Эрнет были из ее боевой группы клана. Причем одна из "Валькирий" была дочерью мастера Грина. После того как все представились Эрнет меня завалила вопросами.
   - На кой черт рисковать своей головой в пятом лабиринте? Ты ведь только-только второй уровень специалиста сдал?!
   Я только вымучено улыбнулся.
   Во многом она права, хоть навыки и позволяют, но я немного заигрался. С тварей и монстров шло так много хороших кристаллов души, что я решил немного подзадержаться... На свою дурную голову.
   - Видимо отцу придется больше времени уделить столь непутевому ученику, - Тесс с улыбкой произнесла подколку. - Иначе в следующий раз придется искать другого ученика, а старого похоронить.
   - Кха... постараюсь до такого больше не доводить. Хотелось добыть больше, но в итоге мало того, что все потерял, так едва и с жизнью не расстался. - Я обвел взглядом девушек. - Я так понимаю своей жизнью, я обязан вам четверым? я имею в виду так же ушедшего светлого эльфа.
   Эрнет искоса глянула на подруг, после чего нерешительно кивнула.
   - Чтож, я как младший Морган долг крови выплачу, даже если придется вернуться с того света! И пусть боги будут тому свидетелями!
   Приглушенно громыхнуло, и в воздухе запахло свежестью и озоном. Похоже боги приняли мою клятву.
   - Мы вас оставим, можете спокойно поворковать. Эрнет, твой спутник делает тебе честь. В наше время мало кто настолько правдив и чтит право долга, раз даже боги ответили на клятву.
   Эрнет залилась краской и смущенно отвела взгляд. Рыжие ушки забавно дернулись при этих словах.
   Девушки ушли.
   - Насчет добычи не переживай, я передала твой дорожный мешок гному-кузнецу, у которого ты подмастерьем. Он не пришел сейчас только потому, что ушел под утро, наверное, отсыпается после бессонной ночи. Половина лекарей от него едва ли не на стенку лезли.
   - Вот даже как...
   Моя признательность Норду растет с каждым днем. Проклятье, если бы не этот зловредный гном, демон знает, где бы я сейчас был. Законы грани весьма суровы.
  
   Меня выписали через два дня, содрав с меня пятнадцать гран. Дюжина ушибов, два перелома ребер, сильное сотрясение, магическое истощение, физическое отравление и куча всего, от чего я едва коньки не отбросил.
   Возвращение в кузницу к Норду меня несколько ошарашило. Некогда покосившееся одноэтажное строение из добротной древесины, а в последствие, сожженное, теперь сверкало новым белоснежным деревом. Как я понял строительство полностью окончено. Появился второй этаж с огромным окном с раздвижными ставнями и массивные деревянные ворота с окованной железом дверью в правой створке.
   Вот значит, что пропадать несколько дней в подземном лабиринте.
   - Что встал как оглобля?! Проходи давай! - послышался у меня из-за спины скрипучий голос Норда.
   Я едва не подпрыгнул от неожиданности.
   Гном стоял и, поглаживая свою курчавую бородку, добродушно улыбался.
   - Мы снова в долгах мастер?
   - Неа, пока ты пропадал в подземке. Я соскреб еще на один слиток металла, который просочился подпол. Когда я его притащил на аукцион, торги достигли просто небывалых высот мальчик мой.
   Гном подошел ближе и хлопнув меня по спине своей лопатоподобной рукой хмыкнул в бороду:
   - Иди, обживай свою лабораторию на втором этаже.
   Секунда-другая, и я уже перепрыгнув через высокие ворота несся по лестнице на второй этаж.
   С трудом распахнув громоздкие ставни я слегка в шоке рассматривал помещение десять на десять заполненное двумя ремесленными столами. Судя по качеству древесины - только столы и прочая мебель только-только из-под рубанков мастеров-деревянщиков. В углу лаборатории была крепкая сандаловая кровать, стены украшали пустые полки и стеллажи.
   На одном из столов лежали выкованные гномом инструменты.
   - Все остальное прикупим. Ладно, теперь о главном! Ты помнишь, что было у тебя в коробках перед пожаром?
   - Причем в алфавитном порядке.
   - Как насчет попробовать повторить эксперимент в печи? Если удастся воспроизвести формулу...
   Гном замолк настороженно прислушавшись.
   Звякнул колокольчик, выводя меня из мечтаний о перспективах владения эксклюзивным сплавом кристаллического металла, спрос на который выше облаков под кристаллическим небом грани.
   Мы спустились вниз.
   Визитер был одет в легкий кожаный доспех из шкуры огненной саламандры. На поясе слева клинок в дорогих ножнах, но с простой рукоятью. Сам визитер выглядел молодо и худощаво для человека.
   Да это был эльф.
   Редкий посетитель кузницы гнома, так как они предпочитают кузницы своих собратьев. Таких в грани, как мне известно, аж целых три.
   - Чего изволит высокий гость? - проскрипел голос мастера
   - Редко увидишь вежливого гнома при общении с высшим эльфом. - Визитер усмехнулся. - Конт Ивейн передает вам свой приветствие и благословение.
   Гнома словно молотом ударило.
   - Значит, жив чертяка!
   По лицу визитера пробежала тень усмешки.
   - А привело меня сюда вот это.
   Из пространственного кольца-хранилища на ладони эльфа материализовался слиток Аламаста килограмм весом. Мы с гномом замолчали, уставившись на слиток, после чего переглянулись.
   - Аламаст, судя по отливу довольно чистый. Хотите заказать оружие или броню с напылением аламаста? - ровным и спокойным голосом поинтересовался Норд.
   - Я хочу заказать еще слитков этак десять этого редкого металла.
   Гном поперхнулся заготовленными словами.
   - Можете не отпираться, за право выяснить владельца лота я уплатил назначенную жадным гномом сумму, пятнадцать процентов, из которых ушли аукциону. Итак, есть ли у вас аламаст, и можете ли вы его произвести в нужных для меня объемах?
   Мы молчали.
   Норд собака такая даже установил ценник на право выяснить владельца слитков! Вот ведь душа торгаша! Ни ломаного грана не пропустит!
   - Возможно... - гном задумчиво прищурился, поглаживая свою любимую бороду.
   - Значит вопрос в цене. - Кивнул своим умозаключениям визитер. - Я со своей стороны готов оплатить вам двойную рыночную стоимость, плюс сохранить в тайне факт вашего владения формулой аламаста.
   Условия взаимовыгодные.
   - Приходите через квартал, в настоящий момент мы только восстанавливаем кузню и мастерскую. Там и обсудим и объемы производства, и возможные бонусы от сделок в дальнейшем.
   - Хорошо. Конт Ивейн не раз упомянул о нерушимости вашего слова. За сим я откланяюсь.
   Как только эльф покинул кузнецу гном тут же запустил механизм ручных мехов и перейдя на шепот произнес.
   - Если эта длинноухая сволочь не наврала, мы с тобой разбогатели почти на три миллиона гран. Через три дня портал в третью грань, а через двадцать два дня в четвертую. Денег как раз хватит на две недостающие татуировки, после чего можно подумать о вживлении в тебя стигм!
   - Может не стоит так торопиться, и лучше вложиться в кузницу?
   Гном молчал, раздумывая всего несколько секунд.
   - Можно и так, только где я буду искать себе нового подмастерье? Думаешь, такие придурки как ты на ярмарочных столбах висят? Нет, сначала сделаем тебя живучее, чем ты сейчас, только после этого ты снова пойдешь в подземелье! Ты еще к Грину не ходил, он с тебя три шкуры спустит за твои выкрутасы в пятом лабиринте!
   По спине пробежал неприятный холодок.
   - Ладно, что встал как вкопанный! Идем за покупками! У нас три месяца на то чтобы восстановить формулу, и улучшить твои навыки двойной гравировки!
  
   В первую очередь мы с ним заскочили в аукционный дом, где нас едва ли не на руках отвели к распорядителю. Итого нам причиталось почти два с половиной миллиона гран!
   Это доход маленького королевства за месяц!
   После чего мы отправились к алхимикам. Колбы, реторты, тигли, спиртовки и прочая алхимическая утварь обошлись весьма недешево. После чего мы с ним ураганом прошвырнулись по рынку скупая всевозможные камни кристаллических душ монстров с разных лабиринтов. Если удастся определить нужную комбинацию, мы озолотимся.
   После чего около ста тысяч ушло на различные редкие реактивы по обработке металлов и кристаллов.
   Следом мы закупили инструменты, которые гном не мог изготовить так быстро как нам хотелось.
   В итоге к концу дня мы с ним ухайдакались как тягловые звери. Денег осталось только на мои две татуировки, благодаря которым я должен догнать по рангу авантюристов, посещающих с десятого по пятнадцатый лабиринты. Поверьте, если я получи эти татуировки, не достигнув синего ранга умений, это неплохо усилит все мои физические и магические способности.
   Возможно, стану по силе равен некоторым зверолюдам без татуировок.
  
   Глава 10. Грань Великой пустыни.
  
   Теперь моя комната, отгороженная от мастерской плотной занавеской, напоминала лабораторию алхимика-чудака. На одном столе были разложены пластинки для гравировки и разбросан в причудливом беспорядке инструмент. На другом десяток ступок с перемолотыми в порошок осколками стигм и кристаллами душ монстров. Мы пробовали все и сразу.
   Ничего... более пяти сотен способов обработки различными реагентами, и все в пустую, пока мне в голову не пришла интересная мысль. По сути, дерево, в котором хранились колбы с порошками от кристаллических камней душ монстров, были из разных пород дерева.
   Пришлось перепробовать перемолотую в труху древесину...
   Первый результат ошеломил.
   Аламаст не получился.
   Когда мы достали из печи расплавленный металл и залили его в форму для отливок и остудили в баке для закалки металла, у гнома отвисла челюсть
   Либернит. Темно-зеленый металл с коленчатым узором серебристых полос.
   Сплав куда более распространенный, чем Аламаст, так как в свое время в грань поступило немало слитков этого металлического сплава.
   Если брать шкалу от одного до десяти, то аламаст на восьмом, а либернит на пятом.
   Гном пытался меня придушить от радости.
   Причина, по которой получился этот метал - молодое сандаловое дерево, волокна которого были полны древесной смолы. Сухое дерево не давало такого эффекта как молодое. Попробовали добавлять в кристаллическую смесь кроме стружки меди железа и титана еще и кристаллизовавшуюся сандаловую смолу. Результаты превзошли наши ожидания! Сплав получился более чистым, чем при прошлых наших попытках!
   Два дня обкатывали формулу сплава, варьируя компоненты и их пропорции, чтобы метал, был не слишком хрупким или мягким как наступила дата открытия портала в третью грань.
   Опасения что кто-то сможет догадаться об этом ингредиенте, конечно, были, вот только кузнецы постоянно использовали различные смолы в своем ремесле, так что это нас пока спасало.
   В итоге мы решили закупаться смолами в другой грани, чтобы не повысить интерес других торгашей. Если не будет вопросов, куда нам столько смолы и янтаря разных типов, то формула сплава не появится на рынке за бесценок.
  
   Обожаю очереди.
   Нет, правда. Такой бродячий цирк можно наблюдать только при входе и выходе у одного из четырех порталов. Люди разных рас и народов в диковинной одежде с красивым и дорогим оружием и снаряжением. Перебранки недовольных ожидавших часами возможности прохода в другую грань за покупками. Ругань торговцев, чья телега не соответствовала габаритам портала, в итоге груз приходилось перетаскивать на своих двоих.
   Сегодня я наблюдал шествие призванных героев в сопровождении соклановцев. Их приодели, вооружили, распределили по крупным кланам, и теперь вовсю шло обучение. Со слов Эрнет их клан сумел сцапать аж двух призванных героев-воинов. Брата и сестру. Тот самый мускулистый варвар и молодая девушка в меховом нижнем белье. Сейчас они были облачены в серебристые кольчужные доспехи с латными элементами брони.
   Само собой, для элиты существовала отдельная очередь для перемещения. Как сказала Эрнет, призванных бедолаг на поводке вели, чтоб поставить магическое клеймо... шучу, как и мне должны были поставить третью магическую татуировку, усиливающую физические и магические способности.
   К их подготовке лидеры ведущих кланов подошли с самым большим вниманием и скрупулезностью. У каждого был персональный мастер-наставник. Каждый был включен в группу лидирующих бойцов клана, чтобы приобрести настоящий боевой опыт, чтоб впоследствии прославить свой клан в истории грани.
   Наконец и моя очередь.
  
   Грань Великой пустыни встретила меня сухим и жарким воздухом. Моя белая рубашка тут же намокла от пота. Эта грань располагалась в самом сердце великой пустыни соседнего континента, и чтобы попасть в нее снаружи, нужно было весьма постараться.
   Благо язык был один на всех четырех континентах. Различались разве что диалекты.
   Просторные улицы были полны зелени. Тенистые пальмы возле фонтанов дарили тень и прохладу. У входа в портал торговать было запрещено, поэтому торговцы и зазывал бродили по главной улице, ведущей от портала зазывая в свои лавки прошедших через портал.
   Я же, не долго раздумывая, упал на хвост делегации призванных героев. Они шли туда куда надо было и мне, тем более шлейф из авантюристов за ними был весьма немалым.
   Через пятнадцать минут мы прибыли к конечной точке.
   Храм был точной копией первых двух.
   Герои выстроились в ряд. Да, как и говорил мне папаша, из них буквально делают цирковую обезьянку, выставляя на обозрение как диковинную птицу в золотистой клетке. Каждый не спорю получит свою долю почета, но вот свободу... Хотя ради их положения многие готовы были свернуть шею, и далеко не свою.
   Потерял час всяких торжественных "охов" и "ахов", после чего уплатив стоимость получил свою метку.
   Все тело горело.
   Мышцы вздувались по всему телу, словно были готовы лопнуть. По коже пробегал ледяной озноб, а руны на левом предплечье горели так, словно с меня заживо сдирали кожу, сантиметр за сантиметром. И обезболивающее пить было нельзя, эффект от татуировки тогда полностью терялся, давая едва ли десятую часть эффекта.
   Мне поднесли кубок с холодной водой, после чего стало чуть легче. После всего мне дали полулитровый стеклянный флакон с эликсиром, который я должен был пить по сто грамм каждый день в течение пяти дней, и промыли воспалившиеся руны на предплечье. У призванных героев таких судорог не было.
   Поблагодарив служителей от всего сердца я, с трудом передвигая ноги, покинул храм. Приходилось заново привыкать к своим движениям и расчету силы, чтобы не прыгнуть выше головы вместо обычного шага. Честно говоря, ощущения после того как боль ушла, были весьма приятны. Сила буквально распирала мышцы, и сухожилия, словно говоря о том, что я смогу свернуть горы.
   Интересно, какова же сила экспертных искателей приключений с вживленными черными рунами усиления тела? Для простого человека без татуировок они, наверное, подобны богам!
   Ладно, надо прошвырнуться по лавкам закупая все необходимое, после чего стоит поторопиться к порталу, так как придется снова отставать очередь, чтоб пройти.
   Гуляя по городу я едва глаза не сломал на здешних красоток с загорелой кожей одетых в полупрозрачные шелка и весьма открытые одеяния. Одна вуаль на красивой телом девушке заставляла гадать насколько же прекрасно ее лицо!
   К вечеру накупив всего, чего только можно для работы, я приобрел небольшую двухколесную тележку с бочонком сандаловой отборной смолы и десятка склянок смол разных видов для экспериментов. После чего ссыпал в дорожную сумку инструменты и проходя через уличных торговцев седой закупил засахаренные орехи и фрукты, которые не продавали у нас в грани. Так же купил несколько погонных метров кожи огненной саламандры, которая водится в местном сороковом подземном лабиринте.
   На этом отпущенные, на траты деньги кончились, и я поспешил к порталу.
  
   Очередь была весьма длинной, причина в том, что когда один из купцов пытался протащить через портал контрабанду, сработал какой-то защитный амулет и портал схлопнулся, перерубив телегу пополам. Пока выясняли отношения с местными стражами порядка и возобновили работу стационарного портала, с той стороны уже весь товар растащили ушлые люди, ошивавшиеся у портала как раз преследуя подобные цели. Стражи порядка смотрели сквозь пальцы, так как оттаскивать телегу перетаскивать бесплатно чужие товары они не нанимались.
   За все приходится платить.
   Закину в рот пригоршню сушеных ягод, я рассматривал проходивших через портал авантюристов. Через полчаса из портала вышла делегация героев, которые посещали Грань Кристаллического Неба для получения третьей татуировки. Эти герои были еще моложе меня! От двенадцати до пятнадцати! И одна высокая девушка с рыжей гривой волос с весьма запоминающимися формами в черном шелковом одеянии с магическим черным гриммуаром следовавшим за ней по воздуху. Когда ее взгляд прошелся по толпе и на доли секунды мазнул по тому месту, где стоял я, то едва не подавился ягодами. Она смотрела на всех присутствовавших без тени скрываемого превосходства и презрения. Словно ведро ледяной воды на голову вылили.
   На накидке у нее была вышита золотой нитью эмблема клана в виде золотой пламенной птицы, и подпись "Феникс Заката".
   Боги, и откуда в такой красивой девушке такое море презрения ко всем?
   Пока стоял в очереди смог понаблюдать, как две процессии героев встретились. Обмен пожеланиями и оценивающие взгляды. Так как кланы соперничали не только в своей грани, то тут уж покрасоваться сами боги велели. Пока эти декоративные павлины распушили друг перед другом свои перья я спокойно дождался своей очереди и передав жетон-пропуск покинул грань.
   - А-а-апчхи-и!
   - Будьте здоровы. Пожалуйста, проходите, не задерживайте очередь!
   После жаркого и сухого воздуха покинутой мною грани я с непривычки замерз. Зябко ежась, я подошел к страже грани на досмотр провозимых мною вещей, на проверку на запрещенную из других граней контрабанду. Ничего так и не найдя они кивнули в сторону, мол вали на все четыре не задерживай.
  
   Мастер Грин мало того, что был не в духе, так еще и заставил меня скакать словно горный козел по вкопанным столбам с завязанными глазами. И если я задерживался на одном из столбов более трех секунд, он нещадно бил по ногам длинным шестом.
   - И это все? С третьей татуировкой твое восприятие должно позволять тебе забыть про такой орган чувств как глаза! Живее немочь!
   Вж-ж-жух! Хлоп!
   Больной удар по левому бедру.
   Приближение людей я почувствовал, когда они подошли к калитке владений мастера Грина. На дальнее расстояние моих сил не хватало. Двадцать пять метро - это мой предел.
   - Десять подходов на столбах! Если замечу, что ты отлыниваешь, увеличу до сотни!
   - И в мыслях... хах... не было... мастер! - с придыханием ответил я.
  
   - Мастер как всегда строг и суров! - Исана прошедшая первой через калитку вежливо поклонилась учителю.
   - Отец, мое почтение! - Тесс де Сталь, смущенно отводя взгляд, поприветствовала отца, после чего нерешительно замерла рядом с Исаной.
   - И это все что может сказать любимая дочь, в кои-то веки, перешагнув порог своего дома?
   - Приветствую мастера Грина.
   - Призванная?
   Мастер Грин удивленно посмотрел на Тесс и Исану.
   - Да, отец. Мастер Гильдии обратился ко мне, чтобы я попросила об обучении твоим навыкам боя одну из наших. Она теперь входит в одну группу со мной.
   Зная характер отца, Тесс немного нервничала.
   - У меня уже есть постоянный ученик. Непутевый, но старательный.
   - Пап, пожалуйста!
   - Ладно, я и не собирался отказывать, можешь не лить крокодильи слезы. - Тесс при этих словах покраснела до кончиков ушей.
   - Пап!
   Тем временем мастер Грин подошел к девушке в блестящей кольчуге со стальными наплечниками и перевязью с мечом поверх кольчужной юбки с латными накладками с боков.
   - Фрейя Арвинг, если не ошибаюсь.
   Девушка кивнула.
   - Да, меня нарекли в честь богини-воительницы наших предков.
   - Хорошо, посмотрим на ваши навыки. Кай! Бездельник! Я все вижу! Иди сюда!
   Мальчишка с повязкой на глазах прыгавший со столба на столб и выполнявший упражнения, спрыгнув на землю, подошел. Несмотря на теплую погоду т него шел самый настоящий пар. Его глаза по-прежнему скрывала плотная повязка из черной материи, что становилось непонятным, как он мог что-то видеть сквозь нее.
   - Отец, а не рано ли ему к тренировке "Душевной гармонии"?
   - С третьей тату, самое оно! Кай! Позиция "Всадник песчаной дюны"! И надень браслеты, боги тебя задери!
   Мастер Грин бросил пару кожаных ободков, которые паренек поймал, даже не повернув головы, с завязанными глазами. Это было удивительно для Фрейи. После чего он отскочил в сторону на два метра и принял странную стойку в полуприседе.
   - Нападайте, как считаете удобным. - После чего мастер Грин глянул в сторону Кая. - Кай, бездельник! Где браслеты утяжелители?
   - Мастер, вчера во время занятия они рассыпались, мастер Норд обещал выковать новые к завтрашнему обеду!
   - Что за проблемный мальчишка! - В сердцах ругнулся мастер Грин.
   Тесс задумчиво разглядывавшая фигуру паренька, который недавно валялся в общей палате лекарского корпуса грани в состоянии полуживого трупа, удивленно спросила отца:
   - Пап, а почему на нем ограничители?
   - А иначе от юной воительницы может остаться большая окровавленная площадь моего двора. У паренька имеется одна весьма дурная и весьма опасная способность, способная убить кого угодно, если научится ее контролировать.
   - А если нет? - по спине у пришедших пробежал холодок.
   - А если нет, то так и будет до конца жизни ломать стальные клинки, словно сухие деревяшки.
   Леди вы уснули?
   Фрейя внимательно слушавшая разговор отца с дочерью, оценивающе рассматривала противника. По мнению ее народа, паренек хоть и был ее ровесником, был слишком худым и бледным. Таких на ее родине считали не воинами, чей удел пахотные работы и сбор трав.
   Вытянув клинок из ножен, она сделала три быстрых подшага в сторону противника и нанесла молниеносный выпад, дабы впечатлить своими навыками будущего наставника, но в последний момент юноша по имени Кай, всего лишь сделал полшага назад и слегка повернул корпус, уходя от атаки, после чего молниеносно атаковал.
   Девушка отлетела в сторону, а длинный узкий меч остался в руках у Кая, который снова встал в стойку.
   - Скорость атаки, скорость реакции и сила весьма неплохи. Координация после нанесения татуировки все еще не пришла в норму. Кай, верни даме клинок. Еще раз!
   Теперь девушка была уже настороже.
   Подшаг-взмах, отскок, снова защитная стойка. И так пять различных комбинаций. Кай не сделал ни единого движения, так как атаки несли в себе угрозы. А были всего лишь отвлекающим маневром.
   - Глупо, отвлекать внимание человека с завязанными глазами без намерения атаковать. Учить и учить!
   Девушка вспыхнула и атаковала, используя всю свою силу и скорость в единой атаке...
   Кай крутанулся вокруг своей оси, пропуская и клинок, и девушку мимо себя одновременно нанося один единственный удар.
   - Стоп! Уже что-то!
   Мастер Грин подскочил к лежащей на траве девушке с широко раскрытыми от удивления и непонимания глазами. Дома ее никто не мог ни остановить, ни противостоять ее лучшей атаке. Этот мир действительно впечатлял.
   - Кай, на стойки. Еще десять подходов.
   - Да, мастер. - Юноша крутанулся на носках и в два прыжка оказался на одном из вкопанных столбов вверх ногами, упираясь руками.
   - Сил у вас юная леди достаточно чтобы одним ударом перерубить пополам хребет камнехвоста с сорокового лабиринта, вот только с координацией придется поработать, впрочем, как и с техникой. Каким оружием привычнее управляться?
   - Широкопером и полуторником. Так же владею пращой, луком, арбалетом и охотничьим ножом.
   - Тогда начнем с ножа, отличный спарринг партнер для Кая. Он орудует только ножом и арбалетами. Приступите после завтра, сегодня я этого прохиндея доведу до потери пульса за сачкование во время тренировки!
   Фрейя отвесила полупоклон в благодарность.
   - Спасибо мастер.
   Девушки покинули двор.
   Когда они отошли на несколько кварталов от дома мастера Грина, Фрейя резко дернула кисть, выправляя кисть, после чего задумчиво спросила, глядя на дорогу:
   - Кто-нибудь знает, у ученика мастера, Кая, есть хранительница домашнего очага?
   Тесс с Исаной едва не запнулись от этих слов.
   - Пока права на него высказывала только Эрнет, а что?
   - Да так, ничего особенного, просто весьма интересный воин.
   Девушки только растерянно переглянулись, призванная героиня иногда ставила всех в тупик своими речами и странными привычками.
  
   Спать - так же приятно, как и есть, но только бесплатно. И уж особенно после того как целый день меня избивали деревянным шестом, и заставляли скакать как горного козла по столбам...
   - И долго ты собираешься дрыхнуть?! - Хриплый голос Норда и мертвого на ноги поднимет. - Просыпайся, завтрак стынет!
   Быстро размявшись и умывшись, я спустился вниз в кузню. Норд уже сидел за широким столом и наворачивал мясную похлебку. Быстро наложив себе полную тарелку ароматной каши с мясом, и налив в чашу мясную похлебку я присел за стол.
   - Чем порадуешь.
   - Кислотой если только...
   - Не понял? - Норд непонимающе помотал головой.
   - Я говорю про травление порошков в кислоте, перед переплавкой. Если получится изменение сплава в лучшую сторону, то можно будет попробовать добавить еще щелочь.
   - Металл хрупким получится. Уже пробовал щелочь. - Ладно, что с гравировкой?
   Я пожал плечами, задумчиво ковыряясь в тарелке ложкой.
   - Двойная гравировка упирается в стыковочные узлы, там настолько сложные переходы, что постоянно ломаю рисунок, и в итоге тройная гравировка не выходит. Такое чувство, что в чертеже, купленном на аукционе, есть намеренная ложная руна, полностью ломающая тот или иной стык, в итоге, когда я наношу очередной канал, рисунок ломается. Уже сорок пластинок брака.
   Я зевнул, налив в бронзовый стакан ягодного морса.
   - А хорошие ягоды тогда купил...
   Сонно зевнув, я стал налегать на кашу, пока она не остыла.
   - Полегче, а то подавишься. Тащи тебя потом к лекарям.
   Закончив есть, я взял с собой коробку с металлической стружкой и опилками поднялся наверх. Поставив короб на стол, принялся поджигать спиртовки. Сегодня опробую кислоту и травление.
   Достав зеленые горошины со второго лабиринта, я засыпал десять штук в кислоту вместе с металлическими опилками и поставил колбу на решетку над горящей спиртовкой, после чего бросил в колбу пару кусочков янтарной смолы эбенового дерева и с трудом выдавил из просмоленного кулька пару густых капель сандаловой смолы.
   Стоило мне отойти, как полыхнуло ослепительной вспышкой и все вокруг обсыпало стеклянным крошевом. По щеке потекла кровь. Похоже, задело осколком.
   Схватив ведро с водой, я залил полыхавший стол, после чего посмотрел на часть крепежа с решеткой, на котором была закреплена колба, оплавились, а все ее содержимое растеклось по столу, быстро застывая и шипя. Взяв пинцет, я аккуратно снял со стола янтарную блямбу и, не удержавшись, заорал от радости.
   Встревоженный Норд прибежал с молотом наперевес, видимо считая, что меня тут убивают. Я без слов сунул ему в руки еще не остывшую янтарную блямбу.
   Гном выронил молот...
   Его вопль, наверное, слышали у самой великой пирамиды, если учесть, что мы на самой окраине ремесленного сектора грани. После того как он отпрыгал ушибленную ногу он принялся меня душить. Само собой, объятьями.
   Повторяли эксперимент, заливая состав и засыпая все остальное в металлическую чашу для плавки металлов. На чаше была двойная гравировка сохранения формы, так что разорвать не должно. Гном крепко держал клещи, пока я раздувал мехи.
   - Да что ты все дергаешься? Плавно качай меха, половина сил напрасно уходит! Все заканчивай!
   Гном осторожно вынул чашу с расплавленной массой из плавильной печи и влил в пустую болванку для отлива слитков металла.
   С шипением болванка опустилась в бочку с водой. Три, пять, десять секунд...
   Гном ловко вынул болванку и хлопнул ей по наковальне, разбивая на половинки.
   Перед нами лежал янтарно-дымчатый слиток металлического сплава.
   - Чтоб меня молотом отца основателя! - Выругался от души Норд, дрожащими руками беря слиток.
   - Мальчик, тот день, когда ты попался в руки страже, и тот день, когда я отметелил тех недоносков - это точно воля богов за все моли страдания! Ты хоть понимаешь, что это значит?
   - Что кое-кому надо выковать себе губозакатывающую хитрую машинку, а мне продолжить экспериментировать. Я седалищным нервом чую, что этот сплав далеко не последнее что может получиться!
   После моих слов гном смотрел на меня как на призрака. Пришлось пригнуться пропуская над головой тяжелую деревянную киянку.
  
   Глава 11. Зачарованная сталь.
  
   Через неделю опытов мы смогли сделать еще один сплав. Темно-синий, прозрачный, словно цветное стекло или сапфир. Сплав был не настолько крепок как аламаст, но его проводимость магической энергии была выше, чем у других сплавов. И еще. Этот сплав дольше всех держал резонанс. По моей просьбе гном изготовил из него мне точные инструменты, после чего я смог с помощью резонанса нанести гравировку на аламастовый нож, который мне на радостях выковал Норд. Лезвие по идее должно было выдерживать более тысячи резонансных ударов. Я же при всем желании за час мог выдать не более десяти-двенадцати раз, после чего мой внутренний магический резерв становился пустым.
   Так же по моей просьбе из аламаста были выкованы два набора арбалетных наконечников спирального типа. Попадая в рану, они за счет инерции и вибраций проворачивались в ране, разрывая мягкие ткани и мышцы. А после я нанес на них двойную гравировку остроты и силы воздействия. Арбалетный болт с таким наконечником должен пробивать взрослого мужчину в латной броне практически навылет.
   После чего гном полностью занялся моим обмундированием. Кольчуга, наплечники. Перековал грудную пластину и набедренные щитки. Скорость, с которой гном делал всю эту сложную работу, просто поражала воображение...
   До дня открытия порталов граней оставалось три дня, и гном по моей просьбе выковал три узких прямых меча с гардой от шпаги. Приблизительно похожее на стандартное оружие элиты "Небесных Валькирий". И один акинак с волнистым лезвием из темно-синего одиума. Мы решили так назвать третий сплав, который мы получили во время экспериментов.
   Гравировку на клинки я наносил три дня и две ночи. На третий вечер я просто вырубился, так как не мог больше без сна. Гном назвал меня недоумком, но особо не ворчал.
  
   Эрнет по моей просьбе провела меня в гостиную клана, чтобы я смог отблагодарить за спасение. Раздав замотанное в ветошь оружие, я откланялся, так как через час должен был быть активирован стационарный портал в четвертую грань.
   Девушки с любопытством размотали ветошь, и с непониманием уставились на три метровых прямых шпаги в простых деревянных ножнах. Гарда была замотана отдельно.
   - Ну и хлам! Что еще можно было ожидать от мелкой кузницы.
   - Посредственность.
   - Ничего получше купить не могли? Это же хлам для новичков!
   Тем временем Тесс осторожно потянула шпагу из ножен.
   Заткнулись все.
   В дневном свете широкого окна ярко заблестел янтарный клинок, покрытый причудливой вязью тройной гравировки.
   Когда ветошь с гарды тоже была снята все увидели, что гарда была выполнена из другого более загадочного сплава, покрытого гравировкой защитного типа.
   Все только и могли, что восхищенно рассматривать великолепную работу.
   Тем временем раздался удивленное восклицание Элорса.
   Все обернулись.
   - Что случилось?
   Элорс держал дрожащими руками полуметровый акинак с темно-синим волнистым лезвием, словно отлитым из синего стекла.
   - Эт-то... У этого меча пропускная способность выше чем у моего кристалла в посохе!
   - Что?
   - Да не может этого быть!
   Тесс вынула свой прежний стигматический меч, приобретенный в оружейной Грани Великой Пустыни, после чего встав в стойку, кивнула Исане.
   - Руби по касательной, только аккуратно.
   Девушка, закончив разглядывать золотисто-янтарное лезвие шпаги, сделала резкий взмах клинком от плеча до пояса, посылая магическую энергию в эфес шпаги. С тихим шелестом дорогое изделие второй грани переломилось посередине и с легким хрустом вошло на глубину трех пальцев в деревянный лакированный паркет.
   - Где, дракон вас задери, вы заказали это сокровище?!
  
   Идея сделать рекламу за счет подарка тем, кому должен жизнь, состоящим в клане, занимавшем лидирующее место в рейтинге грани была хорошей идеей. К тому моменту как я вернулся из грани, выталкивая тележку с двумя бочонками с редким темным пивом, вокруг кузницы с закрытыми воротами бродили другие клиенты, пытавшиеся попасть внутрь.
   Кстати о грани и татуировке. Грань была похожа на нашу как две капли воды, только пирамида у них была багрово-алого цвета, а кристаллическое небо ослепительно-белого цвета с переливами. Когда мне нанесли татуировку после долгого ожидания и восхваления призванных бедолаг я около часа провалялся отпаиваемый лекарствами храмовников. Как мне сказали, многие не рисковали ставить себе последнюю татуировку, чтобы завершить весь рисунок в моем возрасте. Некоторые от боли не только теряли сознание, но и умирали. Слишком большая нагрузка на растущий организм. Так что мне еще крупно повезло.
   Когда я подкатил тележку к воротам, меня обступили несколько возмущенные потенциальные покупатели.
   "Куда прешь со своей таратайкой... и вали, откуда пришел оборванец!" - были самыми мягкими из выражений адресованные в мой адрес.
   Скрипнула дверь и в проеме с кузнечным молотом наперевес появился Норд с весьма хмурым видом.
   - Что так долго?! Я полтора часа уже пиво жду! Закатывай!
   - Это кто?
   - Конкуренты! - Лицо норда потемнело от злости. - Два раза пытались пролезть в кузницу. Ох, и зря я согласился на то чтобы подарить эти клинки... - Какие клинки? Те, что я купил с аукциона?
   Гном непонимающе на меня посмотрел, после чего до него дошло.
   - На кой ляд ты купил тот гр... металл с клинками с аукциона?! - Я думал, что оглохну от его крика. - Денег много?!
   - Так ведь я жизнь должен...
   Мы затихли.
   Минута. Другая.
   Через пять минут выглядываю через окно со второго этажа.
   Пусто.
   Я так понимаю, использовали амулеты для того чтобы прослушать, о чем мы говорили. Неужели народ настолько наивный?
   Я спустился вниз.
   - Ушли. Надолго ли?
   - Не знаю надолго ли, знаю, что если мы не выставим на аукцион в скором времени пару клинков, нас сожгут снова! Они ведь полюбому побежали аукцион проверять на наличие слитков либернита и аламаста!
   Пришлось поплевать на руки и браться за работу.
  
   Первый день мы ковали, остужали, закаливали и плавили заготовки. Всего мы изготовили около сорока килограмм аламаста и шесть килограмм одиума. Так как Либернита у нас уже заготовлено около двадцати килограммов для изготовления эфесов мечей и сменных лезвий на нож.
   На следующий день появился мастер Грин, принесший погнутые тренировочные мечи и иссеченный панцирь от полного рыцарского доспеха.
   - У этой девушки просто дикая даже по сравнению с другими авантюристами ранга "Рыцарь"!
   Он высыпал из мешка, который принес собой кучу металлического лома.
   - Это только на переплавку, - почесал затылок Норд.
   - Считай это крупным заказом на ремонт. Платит ее гильдия, так что чем больше и прочнее изготовишь, тем больше будет барыш! Ладно, я побежал, через пару часов должны привезти свежее пиво к "Мамаше Крило", народ небось уже места забивает!
   Хлопнула дверь, знаменуя его уход.
   - Кай, смешай еще на сорок килограмм либернита, я пока переберу железо на переплавку.
   - Мастер, собираетесь изготовить все из либернита?
   - Шутишь? - Гном постучал кулаком полбу. - Переплавим сталь, и добавим несколько капель для прочности. Кирасу и накладные пластины будем делать из либернита. Мне жизнь друга куда важнее, чем тренировка какой-то призванной!
   Так мы работали еще дней двадцать. Я с трудом совмещал тренировки с работой в мастерской и кузнице.
   Ко дню появления светлого эльфа мы сумели заготовить нужное количество слитков дымчато-янтарного аламаста. Честно говоря, визитер даже не рассчитывал на такое огромное количество сплава в слитках, нот честно рассчитался с гномом. После его прихода у нас было ощущение, словно мы с ним ограбили настоящую сокровищницу. У нас впервые было столько денег. К концу следующего месяца Норд клялся и божился, что сможет закончить мою кольчугу, и остальное снаряжение, заменив обычный металл аламастом. Помимо прочности сплав был куда более легким, нежели обычные металлы.
  
   Первое число месяца было традиционным для открытых торгов и работы с ограниченным кругом покупателей в аукционном доме. Но сегодня было нечто особенное, так как на торги были выставлены три обоюдоострых меча из либернита покрытые двойной усиливающей гравировкой и один прямой двуручник из аламаста.
   Цены на каждый меч из либернита были выставлены на аукцион в расчете на начальную ставку с пятисот тысяч гран, с шагом ставки в сто тысяч. И один миллион гран за двуручник из аламаста с шагом в двести тысяч.
   Цены были заоблачные, но желающих приобрести данное оружие было слишком большое количество, в том числе и покупатели, прибывшие из внешнего мира и из других граней. Даже остальные лоты не интересовали, так как заинтересовали превосходные клинки с отменной балансировкой и тройной гравировкой на эфесе и лезвии.
   Владельцы аукционного дома уже практически готовы были установить сумму вдвое больше ради комиссионных, но их останавливало количество желающих. Могла пострадать их репутация.
   Аукцион был очень жарким, и в итоге лоты осели во владении кланов "Серые рыцари", "Небесные Валькирии" и "Рука Титана". Оружие такого плана было редкостью на аукционе, поэтому обеспеченные кланы не скупились, приобретая оружие из редкого и качественного сплава.
   В связи с редкостью оружие имело личный инвентарный номер и учитывалось в оружейном регистре гильдии авантюристов. При попытке кражи лицо, осмелившееся нарушить закон подвергалось казни.
  
   Мы с нордом хмуро взирали на бойкую ученицу мастера Грина, заявившуюся в кузницу в сопровождении членов клана, желавших приобрести персональное оружие. Приобретение или изготовление индивидуального оружия и снаряжения для призванных героев финансировалось непосредственно Гильдией Авантюристов, неплохо снижая расходы для клана, принявшего под свое крыло будущую надежду граней.
   - Что изволят господа? Ремонт доспехов, чистка или заточка оружия? Наконечники для стрел или копий?
   - Меня интересует полутораметровый двуручный меч из кристаллического сплава аламаста, с эфесом из либернита с тремя гнездами для стигм в рукояти. А также полный кольчужный доспех из либернита.
   Тишина. Судя по удивленно вытянувшимся лицам спутников, половина даже не понимала, что они делают на окраине ремесленных кварталов, в каком-то закутке, только именуемом кузницей.
   - Я извиняюсь, но вы ошиблись, мы бедные ремесленники. И если бы мы владели секретом либернита, то мои изделия продавали бы в главном оружейном магазине грани на площади Аэрны.
   - Месяц назад вы изготовили клинки для моих боевых подруг и мага жизни. Все еще собираетесь отпираться?
   Гном улыбнулся и покачал головой.
   - Миледи прошу прощения, но вы ошиблись. Те клинки изготавливал не я, мой подмастерье потратил отцовское наследство, чтобы хоть как-то вернуть долг жизни вашим друзьям. - Не моргнув глазом, соврал мастер Норд. - Те клинки привез в грань странствующий торговец, явно не понимавший их истинной ценности. Мы всего лишь купили их.
   Фрейя нахмурилась, а ее спутники тихо перешептывались.
   - Моему учителю, мастеру Грину вы изготовили кирасу из сплава Либернита с вкраплением аламаста в стыках. Как вы это объясните? - не собиралась сдаваться легко девушка.
   - О, эта броня передавалась из поколения в поколения, я только снял тонкий слой скрывавший сплав и гравировку, вы можете полюбопытствовать об этом у вашей боевой подруги. - Гном с улыбкой посмотрел на Тесс де Сталь, старательно отводившую взгляд в течение всего разговора.
   После того как стрелки были переведены на нее девушка непроизвольно вздрогнула и немного нервничая подтвердила слова мастера Норда. Лица присутствующих расстроено вытянулись, так как они до последнего не хотели верить. Знать кузницу, производящую клинки стоимостью как полный латный доспех эльфийского исполнения и высокопрочного сплава - уже половина успеха. Информация всегда в цене, а тут такой облом.
   Уже уходя Тесс, поклонилась мастеру Норду и, пройдя мимо меня, прошептала:
   - Только из уважения к мастеру Норду, я сохраню вашу тайну.
   После того как она покинула кузницу воцарилась тишина, нарушаемая только треском поленьев в топке.
   - Что встал, доставай три заготовки двуручных мечей. Раз уж им неймется, через месяц на аукционе появятся три меча для такой хрупкой особы.
   - Мастер?
   - Что мастер! Работать надо бездарь! Тебе еще гравировать оружие придется! Не дай бог запорешь еще раз работу!
   Мог бы и не напоминать. В прошлый раз, используя резонанс во время нанесения узора, я перестарался, и клинок переломился пополам. Пришлось полчаса уносить ноги от мастера Норда. Уж слишком у него чешутся кулаки, когда у меня возникают неудачи превращающие дорогое оружие или броню в кучу бесполезного хлама.
   Тяжело вздохнув, я полез в подвал, который мы после пожара углубили еще на пять метров, добавив несколько схронов для аламастовых слитков и заготовок для клинков. Подозрения когда-нибудь оправдаются, и конкуренты возьмутся за нас всерьез. Редкие сплавы - лакомый кусочек для многих ремесленных мастерских и кузниц, работающих с хорошим металлом.
   Норд далеко не был дураком и, связавшись с родней, договорился о том, что в день, когда будут открываться грани посредством меня, он будет отправлять на аукционы других граней нашу продукцию из редкого металла, пока спрос на него столь высок. Если мы будем продавать его только здесь. То на этом погреют руки совсем иные личности.
  
   Так прошел четвертый месяц. Я перебивался работой и тренировками, пока мастер не закончил с моей броней. Кольчуга двойного плетения была покрыта тонким сплавом трития - скрывавшим янтарный блеск кольчуги и латных щитков. Так же норд за полтора месяца выковал мне довольно шикарные ножи из аламаста. Так же покрыв их тритием, чтобы не бросались в глаза.
   Больше всего мы провозились с арбалетами, полностью меняя детали на аламаст, либернит и одиум. Зачем? Проводимость, прочность и легкость металла! Рукоять для удобства я вырезал из сандаловой древесины, покрыв лаком.
   Зачем вообще нам это потребовалось?
   Гном экспериментировал, после того как я подал ему идею о резонансе для арбалетных болтов. У нас была идея, как использовать пустые стигмы без навыков. Если наполнить их магической энергией и метнуть в живое существо или магическое образование, то возникал взрыв куда более мощный, чем даже сфера огня второго ранга! Если наша работа все-таки выгорит, то тогда я обзаведу куда более грозным и опасным для себя и противника оружием, чем мои пороховые трубки!
   Почему для себя? Резонанс я все еще средне мог контролировать. Это умение пугало больше всего меня.
  
   Прошло десять дней. Я вышел из подземного лабиринта и пристроился в образовавшуюся на выходе очередь. Сегодня здесь было сосредоточено очень много людей в стандартной экипировке гильдии авантюристов, осуществлявших функции обеспечения правопорядка. Само собой, каждый такой член гильдии был не ниже ранга "рыцаря", иначе никакого толку от таких стражей правопорядка просто не было.
   Велась проверка снаряжения и оружия. Причина такой редкой проверки - ужесточение контроля со стороны верхушки совета Гильдии. Последнее время все чаще и чаще из подземелий приносили именные жетоны убитых авантюристов. Следы от оружия, сделанного руками человека, а не от клыков и костей. Следы, нанесенные оружием нежити, несут в себе особый отпечаток. Магия мертвых либо несет в себе темный яд, либо разложение даже живой ткани.
   Через полчаса подошла моя очередь. Пока ждал, успел перезнакомиться с членами двух боевых групп "Руки Титана". Веселые парни скажу я вам. Их девушка клирик и маг-лекарь вообще семья, что довольно редкое явление.
   Дюжий сержант-воитель заставил выложить все оружие, которое я имел при себе на стол, после чего стал водить над столом амулетом-сферой, внутри которой словно бушевал золотой вихрь, наполненный красными и фиолетовыми искрами.
   Секунд десять он вглядывался в сферу, после чего его брови поползли вверх.
   - Аламаст - восемьдесят процентов, одиум - пятнадцать процентов, четыре процента либернита и подин процент титановой руды. Парень, ты где достал такое снаряжение? У нас Узурпаторы себе такое позволить не могут!
   Парни из "Руки Титана" еще не успевшие покинуть зал и остальные в очереди притихли, удивленно взирая то на снаряжение, то на сержанта-воителя, то на меня мысленно ругавшегося на гномьем наречии, которое при общении с Нордом освоил через полгода. Вся маскировка ни к черту!
   - Наследство от отца. Папаша хорошо снарядил меня в дорогу.
   - А врать ты не умеешь. Везде клеймо одного мастера, проверю лично. Свободен.
   Девушка-секретарь что-то вписала стальным пером в огромную книгу учета, которая занимала отдельный столик, который едва ли не трещал от веса книги.
   В спину меня провожали весьма завистливые взгляды. Проклятье, все настроение испортили!
   Когда я вернулся в кузницу и рассказал о проблеме Норду, гном ругнулся на непонятном мне языке. Я ничего не понял, но фразу более-менее запомнил.
   Оружие и все снаряжение пришлось тащить в регистрационную палату, где все снаряжение оценили и провели чуть ли не по-детальную опись, после чего снаряжению были присвоены свои индивидуальные номера. По мне так лишняя работа.
   Само собой, это привело к ненужному вниманию со стороны глав некоторых кланов, которые постоянно просматривают каталоги за определенную плату. Набор рекрутов, у которых был высокий рейтинг или всегда были высокие заработки от посещений великого подземного лабиринта, могли повысить рейтинг клана.
  
   Точнее так было.
   Я сидел и тупо смотрел на заготовки для амулетов из одиума, которые планировали выставить на торги, как нас огорошили весьма неприятной новостью.
   Открылась оружейная лавка в центре торгового квартала, напротив торговой площади. Лавки открывались и закрывались каждый квартал, это была не новость для грани, живущей словно муравейник, дело в другом.
   Блодерит - Кроваво-красный, полупрозрачный с внутренним рисунком, напоминающим кровеносную систему кристаллический сплав.
   Его существование считалось мифом.
   Самый редкий из минералов, после сплава с титаном дававший самый прочный из сплавов. Помимо прочности и сверхпроводимости, этот минерал обладал паразитически-вапирическими свойствами поглощения жизненной энергии существа или создания, с которым соприкасался, и благодаря направленной квадратичной гравировке передавала энергию либо в магический накопитель, либо непосредственно владельцу оружия. Каждое оружие, произведенное из такого минерала уникальное и индивидуальное.
   Если бы это были обычные конкуренты, все бы было хорошо.
   Дело в том, что они установили цены, которые буквально обрушивали рынок уникальных товаров. Наши сплавы, теперь становились даром никому не нужны. Нам даже вернули невыкупленные лоты.
   В первую очередь были экипированы призванные герои Грани, и самые известные авантюристы, после чего очередь подошла для призванных героев из соседних граней.
   Скажу честно, они смотрелись великолепно со стороны: Доспехи, выполненные из кроваво-красного кристаллического сплава с декором из золота и серебра. На пробу, легкий кольчужный доспех выдерживал выстрел пехотного арбалетного болта из сплава аламаста с десяти шагов в упор!
   А боевой палаш и блодерита с использованием магической энергии рассекал стальную пластину из аламаста в палец толщиной.
   Это было словно кара небесная.
   Ну и конечно монополия. Они сорвали рынок цен на оружие из редких сплавов. Да мы сумели подзаработать на этом, но мы спустили половину средств на производство нового оружия и слитков металла на продажу. В итоге мы вторые сутки решали, как нам быть.
   Я экспериментировал со сплавами, это хоть как-то отвлекало гнома от апатии, в надежде найти новую комбинацию, которая смогла бы вновь вернуть нас на рынок спроса и предложения.
   Но для того чтобы мне добыть редкие минералы и больше кристаллов душ монстров, цены на которые подскочили с появлением нового сплава, мне нужно было отправиться в более глубокие подземные лабиринты. С десятого по пятнадцатый, если быть точным. Сердцем пятнадцатого лабиринта был город Арханд. После пятнадцатого лабиринта одиночки уже не совались, только группы. Хотя были и исключения, такие как авантюристы-одиночки рейтинга грани. Первые пятнадцать имен списка были настолько сильны, что способны зачистить любое подземелье до тридцатого подземного лабиринта. Каждый из них не раз бросали вызов хозяевам подземелий в одиночку и убивали их!
   Они были гордостью каждой грани.
   Да я стремлюсь именно к этому, но мне до их уровня подготовки как до кристаллического неба.
  
   Глава 12. Путь в Арханд.
  
   Шестой лабиринт, он же Лабиринт Воинов Тумана.
   Стрелковое оружие без гравированных стрел или болтов наполненных магической энергией - бесполезно. Этот лабиринт создавал из тумана крепости и дворцы, стены которых были прочнее стали. Из-за колонн появлялись призраки-солдаты, которые с потусторонним воем, от которого ломило в висках, бросались на противника. Их призрачное оружие оставляло вполне материальные раны. А от их воя можно было сойти с ума, если не иметь при себе специфического амулета.
   Самое опасное было, когда призрачные воины начинали сражение между двумя замками тумана, или попасть под лавину конницы и пехоты. Если быть сторонним зрителем - то можно увидеть впечатляющие сражения, но туманные призраки этого никогда не позволят. Авантюристы чужаки - чужаки, которые должны умереть.
   Со слов экспертов, специализирующихся на постоянно меняющейся картографии лабиринтов каждый последующий уровень - в полтора-два раза больше чем предыдущий. До близлежащего спуска на седьмой уровень около километра. Вот только удастся ли мне спокойно преодолеть это расстояние совсем другой вопрос!
   Через сорок шагов легкого бега через туманную дымку передо мной появилась полуразрушенная каменная стена из плотного белесого тумана, слегка светившегося в полумраке лабиринта.
   Атака не заставила себя ждать.
   Высокий пехотинец, закованный в чешуйчатую броню и шлем-сферу с плюмажем с трехметровым копьем наперевес быстрым шагом шел на меня словно от этого зависело существование этой полу рассыпавшейся стены.
   Нож из аламаста с легким звоном перерубил древко, после чего удар стопой в бронированную грудь туманного воина, который должен был оттолкнуть полу материальную фигуру прошел сквозь него словно через пустоту. Еле успел перегруппироваться, перед тем как воин, отбросив обрубленное древко, в сторону выхватит бастард с широким лезвием и с противным воем атакует снова.
   Перехватив нож обратным хватом я, поднырнув под лезвие, скользнул вбок противника и по самую рукоять всадил лезвие ножа ему в бедро, одновременно используя резонанс.
   С легким хлопком туманный воин исчез, на твердую землю упал небольшой кристалл души мутно-желтого цвета. Вот и первая добыча!
   Всадив в преграду в виде полуразрушенной стены нож, я снова использовал умение. Со звуком бьющегося стекла стена исчезла, а ко мне бежал следующий копьеносец. Эх, на этом уровне очень хорошо живется магам огня с большим магическим резервом. Эти туманные воины весьма уязвимы к магии разрушения.
   Уклониться от острия копья и прямым хватом ножа срубить древко.
   "Они словно полуразумные куклы" - пришла во время боя шальная мысль. Те же самые механические движения, словно маг-кукловод заранее указал, как им двигаться, после чего выпустил их бродить среди таких же, как и он.
   В целом я сумел без потерь покинуть шестой лабиринт. Когда я был уже возле темного провала винтового спуска, позади меня стало формироваться плотное белое марево образующее древнюю крепость, которую осаждали фигуры людей в шкурах с луками и копьями.
  
   Спустившись на три витка, я снял с пояса флягу с водой и несколькими глотками прополоскал горло. Посещение лабиринта - постоянная нехватка воды в организме. Если слишком долго не пить, можно умереть от обезвоживания. Судя по магическому циферблату часов, в гранях уже стояла ночь. Пробег по этажам отнял у меня около восьми часов времени. Захлопнув крышку артефакта, я убрал его в сумку.
   Надо добраться до девятого уровня, там есть несколько островков нейтральной территории, где можно спокойно переночевать, и пополнить запасы воды.
   У экспертов прохождение отрезка с седьмого по девятые лабиринты занимает минимум шесть с половиной часов. Приблизительно по паре часов на уровень. Главное особо нигде не задерживаться, позволяя монстрам собраться в одном месте и "закидать шапками" авантюриста-одиночку.
   На выходе я ступил на идеально ровную мозаичную плитку пола, покрывавшую коридоры седьмого лабиринта.
   Зеркальный лабиринт.
   Вдоль каждого коридора в стены встроены картины в полный рост и такие же ростовые зеркала отражающие что угодно но только не стоящего напротив них. Вдоль каждого коридора стояли десятки рыцарских доспехов, сотканных из магии, и приводимые в движение магическими кристаллами души.
   Стоило мне ступить на мозаичный пол, как три доспеха с металлическим скрипом шейной брони повернули свои шлема в мою сторону.
   Многие пытались вынести эти доспехи наружу, но стоило им покинуть первый лабиринт, как они рассыпались вихрем магических искр. Попытки снять зеркала или картины ни к чему не приводили. Они исчезали и появлялись в других местах. Их ломали, жгли, разрушали, но они, как ни в чем ни бывало, появлялись вновь уже в другой части лабиринта.
   Первые два доспеха сошли со своих постаментов и громыхая сочленениями опустив алебарды направились в мою сторону быстрым шагом недоступным живому человеку. Почему не доступным? Так представьте себе вес этого стального панциря сковывающего движения!
   Убрав арбалеты, я взялся за нож.
   Аламаст весьма прочный сплав, но и он может рассыпаться от моего навыка-умения. Прямая атака в корпус острием алебарды. Смещаюсь в бок, одновременно перерубая древко как недавно с туманными воинами, после чего разорвав дистанцию, уклоняюсь от широкого замаха второго доспеха. Он решил пока первый атакует в лоб, нанести рубящий удар широким лезвием алебарды, закрепленным на трехметровом древке копья.
   Оружие высекло сноп искр и обиженно завибрировало, словно обиженный зверь вместо вкушения крови поймавший пастью пустоту.
   Первый, отбросив в сторону укоротившееся на треть древко, с легким скрежетом несмазанного железа вытянул покрытый пятнами ржавчины широкий полуторный меч с крестообразным эфесом и конусовидной гардой, после чего в одно движение выхватил из-за спины, где у него крепился ромбовидный щит, приготовился к бою.
   Через прорезь в забрале шлема на меня взирали два красных огонька глаз.
   Тратить на них пороховую трубку - значит не уважать уроки мастера Грина.
   Скорость - это то что выросло многократно после того как я посетил все четыре грани и приобрел все части татуировки усиливающих человеческие возможности и способности.
   Словно ветер, проскользнув в бреши между стеной и первым доспехом, я тенью скользнул за спину второго обладателя алебарды и в три взмаха перерубил основные кожаные крепления, соединяющие доспех. С грохотом пустотелой брони доспех-монстр рассыпался на составные части.
   Пригнуться под широким взмахом клинка и отскочить, назад уклоняясь от удара щитом. Несмотря ни на что, этот противник пока самый сильный из всего, что мне встречалось в лабиринте, не считая двух хозяев подземелья.
   Заблокировав клинок ножом, я послал однократную волну резонанса.
   Меч переломился, словно был не из магической стали, а из куска льда. Отскочить от удара щитом. В следующую секунду я перекатился в сторону, уклоняясь от туманно-призрачной фигуры, высунувшейся из рамы с выцветающим старинным зеркалом. Двухметровая когтистая лапища с высохшей плотью и десятисантиметровыми черными когтями, высекая искры в гранитной плитке пола, оставили после себя глубокие борозды. Лапища неизвестной твари снова скрылась в зеркальной глади.
   Меня словно из ушата ледяной водой окунули! Не среагируй я вовремя, вспоминай, как звали. Вот ведь... твари!
   Рыцарский доспех отбросил сломанный клинок, сорвал с пояса мизерикордию и, прикрываясь щитом, пер на меня словно баран на новые ворота. Впереди еще два рыцарских доспеха сошли с постаментов и быстрым шагом направились в мою сторону.
   Проклятье!
   Вдох-выдох...
   Скользящим шагом я уклонился от его удара щитом, одновременно принимая на левый наруч колющий удар мизерикордии.
   Клац...
   На то чтобы рассечь скрепляющие доспехи ремни ушло три удара.
   Грохот падающих доспехов огласил коридор.
   Шаг в сторону, и наполненный магической энергией нож отсек выскочившую из мутной поверхности зеркала костлявую руку. По поверхности зеркала потекла густая черная кровь, которая шипя и пузырясь, падала на ровные квадраты плитки пола под зеркалом.
   Полуоборот, благодаря которому наконечник копья вместо того чтобы вонзиться мне в бок провалился в пустоту, и перехват древка левой рукой. Не ожидавший такого финта рыцарский доспех по инерции сделал еще несколько шагов. Удар в грудь стопой отбросило его на несколько метров назад, а я трофейным копьем сбил шлем второму нападающему.
   Вдох-выдох...
   Трехгранный наконечник легко пробил стальные латы и пригвоздил к каменной плитке оживший доспех, словно он был из плотной бумаги. Подскочив к не успевшему подняться доспеху, я перерубил ему кожаные ремни в районе ключиц и правого бедра. Добить последнего не ушло много времени. Подхватив ранец, я перебросал шлема рыцарей в дальний угол коридора к широкой двустворчатой двери из серой, покрытой потрескавшимся от времени лаком древесины. Подхватив сумку-рюкзак, я быстро перебежал к дверям, пока не пожаловали новые противники.
   Достав нож из сапожных ножен, я принялся перерезать внутри шлема паутинные нити, крепившие камень души монстра к стальным латам. Стоило перерубить последнюю нить, как шлем рассыпался мелким металлическим ломом, быстро рассыпавшимся от напавшей на него магической коррозии.
   За пять минут я оприходовал все шлемы. Остальные доспехи, в том числе рассыпались, и все останки поглотил пол, выложенный идеально отполированной плиткой. Словно никакого сражения несколько минут назад просто не существовало.
   С легким звоном из широких мутных зеркал в янтарной оправе, словно через дверь вышли новые рыцарские доспехи, заняв места своих предшественников.
   Что ж, пора двигаться дальше, пока здешние стражи не решили повторить атаку своих предшественников. Если сражаться до бесконечности, то боюсь, долго я не продержусь.
  
   Еще одна особенность седьмого лабиринта - все доспехи оставались во вверенных им под охрану коридорам. Я уже миновал девять похожих как капли воды коридоров, заполненных разнообразными доспехами разных времен и эпох.
   Все коридоры располагались по спирали, имея в своем переплетении несколько боковых переходов позволявших напрямую двигаться к центру. Путь до центра стоял мне двух с половиной часов, и флакона с зельем восстановления сил. На нагруднике у меня появились свежие полосы царапин, оставленные магическим оружием колдовских доспехов.
   Они нападали, используя разное оружие и стили. Пару раз меня едва не перерубили пополам огромным двуручным топором берсеркера. Стальные латы того доспеха были покрыты меховыми шкурами, а из шлема торчали три ветвистых рога какого-то монстра.
   И вот сейчас я допустил одну из крупнейших своих ошибок за сегодняшний день.
   Стоило мне войти в наполненную белесым туманом залу, как с потолка рухнул магический занавес, отсекающий меня от остального лабиринта и створок дверей.
   Один за другим по всему залу вспыхивали магическим, кроваво-красным огнем факелы и светильники разгоняя туман и темноту вокруг.
   Внутри все похолодело.
   По центру зала стоял огромный - около трех метров в высоту хрустальный доспех с таким же огромным мечом в руках. Из-за его наплечников выглядывал огромный башенный щит.
   - Жалкий смертный посмевший нарушить мой покой и уединение! Ты найдешь здесь свой бесславный конец! Отпрыск предателей и воров!
   Его глухой голос, сопровождаемый легким звоном хрусталя.
   Шансов на победу практически нет, какого лешего я сюда забрел?!
   Сражаться с ним - значит сдохнуть быстро. Надо придумать, как преодолеть отсекающий внешний мир магический занавес.
   Доспех некогда легендарного рыцаря, проигравшего и сложившего свою голову в лабиринте, пришел в движение.
   - И так ты решил сдохнуть словно крыса, прячущаяся по норам?!
   Взмах огромного двуручного меча высеченного из цельного хрусталя сопровождался лезвием школы ветра колоссальной силы. Только благодаря тому, что я посетил все четыре храма граней и приобрел новые силы и способности я смог отпрыгнуть и перекатиться.
   Лезвие ветра столкнулось с магическим занавесом, после чего я едва не оглох от звона в ушах. Столкновение различных магических энергий вызвало сильный звуковой резонанс.
   Из носа потекла кровь.
   Проклятье! Еще пара таких взмахов, и меня можно брать тепленьким.
   Пороховая трубка и огниво. Единственный шанс, но для того чтобы нанести ему хоть какой-то серьезный урон, мне требовалось забросить ее зажженной внутрь доспеха, при этом суметь уклониться от его широких взмахов клинка и магических атак!
   Невозможно. Так мелочи жизни. Перекатиться и отбежать под защиту опорной колонны из черной слюды.
   - Жалкий трус! Выходи и сражайся! Дай мне выпустить наружу твои бренные потроха!
   Угу, спешу и падаю!
   Метательный нож только слегка звякнул, отскочив от хрустального забрала. И отлетел в сторону, высекая в гранитном мозаичном полу искры.
   Эх, сейчас бы молот норда, чтоб расколоть эту большую хрустальную ожившую куклу!
   Шваркх!
   С кончика меча сорвалась ветвистая молния и ударила в магический занавес всего в паре метров от меня, проделав небольшую дыру размером с кулак крупного мужчины. Печаль состоит в том, что проделанная магическим оружием хрустального доспеха затягивалась прямо на глазах.
   Нужно больше мощности!
   Выглянув из-за черной слюдянистой колонны, я решил попробовать сыграть на его честолюбии:
   - Эй ты жалкое подобие настоящего рыцаря! Это все что ты можешь? Я ожидал большего!
   В следующий миг мне пришлось упасть на холодный пол, и откатиться в сторону, так как рыцарь в одно мгновение сократил расстояние более чем в десять метров и одним взмахом рассек наискосок опорную колонну.
   - Я скормлю твою бренную плоть свиньям, а твоя душа будет навечно страдать у меня в руках, жалкий смертный воришка!
   Обиделся. Как есть, обиделся!
   Ноги в руки и бегом!
   Магические и физические атаки шли одна за другой, разрушая все на своем пути. В зале было восемь колонн, и несколько аляпистых конструкций с кронштейнами для факелов. Мне говорили, что если суметь уничтожить колонны по малому кругу лабиринта - это вызовет обвал. Если эта хрустальная кукла сдохнет под обвалом, полдела сделано, если завалит камнями меня, то это будет самой большой глупостью в моей жизни.
   Вшух-х-х...
   Лезвие ветра врезается в седьмую колонну. Частично ее раздробив.
   Шарах...
   Шаровая молния прожигает насквозь остаток конструкции, и магический факел падает на гранитный пол и гаснет. Подхватив на бегу, факел я, щелкнув огнивом, вновь его запалил и бросил в сторону настигающего меня хрустального рыцарского доспеха.
   - Стой презренный мальчишка! Дай мне снести твою дурную башку, своим мечем!
   Он легко рассек факел, и в следующий миг послал мощную волну лезвия ветра. Уже падая на гранитный пол вымощенный плиткой, я молился всем богам, о которых только слышал, чтобы план удался...
   Грохот...
   Мир вокруг затрясся, словно великан решил станцевать румбу стоя прямо на лабиринте.
  
   Не знаю, каким чудом я выжил под этим каменным дождем, но скажу честно, повторять что-то подобное я не решусь никогда в жизни! Левый висок саднило от боли, острым щебнем мне содрало до крови кожу. Нагрудник был сильно помят, но именно он и спас мои ребра от переломов.
   С трудом выбравшись из-под огромного обломка колонны, частично спасшего мне жизнь своей громоздкостью, я с ужасом огляделся вокруг. Зал вокруг был завален огромными каменными глыбами в два и более человеческих роста.
   От магического занавеса не осталось и следа.
   Внезапно в центре зала каменные блоки и щебень разлетелись в стороны, словно от взрыва пороховой трубки и из-под завала выполз потрескавшийся, но все еще целый хрустальный доспех рыцаря.
   - Жалкая тварь! Твои ничтожные уловки не спасут тебя от моего гнева, который ты обрек на себя!
   Да сдохнешь ты или нет?!
   Я поджег пороховую трубку и, бросив ее в сторону хрустального доспеха, бросился бежать в сторону пролома в стене открывавшем коридор с картинами и зеркалами.
   Грохот взрыва и отборная ругань разумного доспеха. Он додумался поймать правой рукой пороховую трубку, и в итоге ему оторвало правую латную перчатку и добавило еще больше трещин на броне, не говоря уже о пороховой гари от взрыва. На мое счастье его магический меч был похоронен под тоннами камня.
   Я влетел в коридор, словно за мной гнались демоны, хотя можно сказать и так. Один очень сильный демон преследовал меня до самого пролома.
   - Приказываю схватить этого человечишку и доставить его ко мне на суд и казнь!
   В это же мгновение все доспехи, находившиеся в своих коридорах, сошли с постаментов, и направились одним известным только им маршрутом. Авантюристы, которые в это время сражались в разных концах седьмого лабиринта, удивленно смотрели на то, как ожившие доспехи бросали все свои дела и, наплевав на чужаков, покидали свои коридоры, которые сторожили столетьями, погибая и возрождаясь.
  
   Еще две трубки ушли на то чтобы разбросать заслон из все прибывающих и прибывающих к месту перехода на восьмой лабиринт оживших доспехов. Чувствую, если мне придется возвращаться этим же путем, мне стоит облегчить свой рюкзак, так как его лишний вес меня немного напрягает.
   Словно пуля я влетел в каменную арку, затянутую белесым туманом и покатился по спиральной лестнице вниз. Пролетев более трех пролетов, я ударился головой в своем легком шлеме и потерял сознание.
  
   Глава 13. Путь к кристаллу перехода.
  
   Пришел я в себя, потому что кто-то бил меня по щекам, пытаясь привести в сознание. Не самое приятное пробуждение, но и не самое плохое.
   Я попробовал пошевелиться и протереть непослушные глаза, но не смог пошевелить руками. Кисти рук были чем-то стянуты и руки разведены в стороны. С ногами была похожая ситуация, а во рту что-то вяжущее и имеющее отвратительный привкус горького миндаля и соли.
   С трудом я сумел проморгаться. И внутри меня все похолодело.
   Все вокруг заполнял белесый туман, а я был растянут кожаными веревками между двух колонн. Перед глазами плавали кроваво красные и ярко-зеленые круги, мешая нормально сфокусировать взгляд. Еще этому крайне мешала обстановка, которая словно подсвечивалась в разных цветах радуги.
   Выплюнуть кляп не удавалось, потому что помимо него вокруг рта был, стянут еще один кожаный ремень, удерживающий кляп во рту. Спину жгло, и все тело чесалось, словно кожу поедали муравьи.
   Когда взгляд прояснился, в груди похолодело. Сердце больно ударило, разгоняя кровь по телу. На полу, покрытом легкой туманной дымкой лежали человеческие тела в иссеченной в сражении броне.
   И посреди всего этого хаоса и смерти сидела маленькая девочка в странных кожаных обрывках одежды с черными рудиментарными крыльями чуть выше лопаток. Девочка сияющими кроваво-красными глазами с черным вертикальным зрачком разглядывала меня. На губах гуляла пока еще детская довольная улыбка, со слегка выпирающими из-под верхней губы тонкими иглами клыков. Черные волосы были стянуты в странную прическу из хвостиков и косичек.
   И еще. Девочка сидела и поигрывала разноцветными камешками, слегка подбрасывая их в воздух и ловя, ни разу не сбившись и не повторяя цвет камешка...
   Стигмы.
   Несмотря на то, что на ее белой коже не было камней крови, все тела напоминали жертву маньяка-лекаря, заживо снимавшего с человеческой спины кожу.
   Заметив, что я пришел в себя она слегка наклонила голову на бок и прищурившись рассматривала, мня из-под ресниц светящимся в белесой дымке кроваво-красными глазами.
   Я в ужасе сглотнул от узнавания существа передо мной.
   Суккуб.
   Одни из сильнейших и опаснейших демонов обладающие высокими навыками управления черной магией и силами хаоса. То, что передо мной всего лишь ребенок - ерунда, так как, скорее всего этот закуток лабиринта или ее логово, или ее кормушка. Куча здоровых мужиков и сильнейших авантюристов, скорее всего, были убиты именно ей, так как суккубы одиночки по натуре.
   Хихикнув каким-то своим мыслям, она продолжила свою игру со стигмами. Понятно, что за противника, связанного по рукам и ногам меня она даже не считала. Скорее всего, меня оставили на потом, так как, судя по ее лицу, со следами крови на губах и сияющим взглядом - суккубка успела насытиться, впив крови и поглотив души нескольких жертв.
   Я спешно искал варианты спасения, но в голову не шло никакого достойного плана. Это была патовая ситуация, когда меня держали словно скот на забой, или для прикормки сильного хищника. Чтобы он не портил стада.
   - Очнулся, смертный? - Тихий, слегка ломкий голос девочки.
   Я мог лишь кивнуть головой.
   - Что ты ищешь в бесконечном лабиринте, где простых смертных ждет только смерть и ужас?
   - М-м-м-м...
   - Э? - Демон, обладавший разумом, удивленно посмотрел на меня, после чего соскочив с каменного постамента с сундуком, на котором она и восседала, в три прыжка оказалась рядом.
   Из указательного пальца вытянулся длинный, сантиметров пятнадцать, узкий черный коготь, которым она легким взмахом рассекла ремень удерживающий кляп во рту.
   - Как-то не подумала...
   С трудом выплюнув кляп, состоявший из куска чьей-то одежды, я закашлялся. По щеке побежала горячая струйка крови. Щеку в месте неглубокого пореза тут же защипало.
   И еще. У меня дико горела спина в области лопаток, словно кто-то с меня срезал кожу...
   - Я повторюсь. Что ты смертный ищешь в бесконечном лабиринте?
   - Всего.
   Что я ей еще отвечу? Славы, денег, приключений, уважения, рассказов, которые буду рассказывать детям, когда они появятся. Лабиринт - источник редких ресурсов, за которые остальной мир готов платить втридорога, тем самым обеспечивая нескончаемый поток авантюристов. Ах да, еще силы.
   Но видимо этот ответ суккубару вполне удовлетворил.
   - Ты слишком наивен, и вскоре сложишь голову, как и тысячи до тебя!
   Внезапно она отступила назад в молочно белый туман и произнесла:
   - Мое время истекает, посмотрим, станешь ли ты достоин выбранного пути.
   В короткой вспышке голубого света она исчезла, оставив меня связанным, посреди кучи трупов авантюристов.
  
   Связывавшие меня веревки были крайне прочными, но со временем ослабли, настолько чтобы я, сдирая кожу с руки смог освободить одну руку. Короткое заклинание-формула язычка пламени - единственное, что у меня пока получалось в магии, вполне поспособствовал, чтобы пережечь веревки и освободиться. Тела авантюристов тем временем уже начали поглощаться лабиринтом, медленно погружаясь в пыльный каменный пол. Словно медленно тонущее тело в болоте.
   Крак!
   Последняя веревка лопнула.
   Бегло осмотрев себя, я вздрогнул. На правой лопатке, горели огнем болевых ощущений четыре стигмы. Что демоны забери, происходит?!
   Снаряжение! Со стигмами потом разберусь!
   Быстро обыскав небольшую залу, я обнаружил, что мои пожитки были аккуратно упакованы в мою походную сумку, за исключением иссеченной и помятой брони. Обыск тел привел к тому, что я подтвердил свои опасения - демон-суккуб срезала все стигмы с предплечий и со спины авантюристов. Честно говоря, меня при виде того во что превратились тела вырвало. Тут бы стало плохо и опытному ветерану!
   У большинства или отрублена голова, или пробито и вырвано сердце. Это какой же силой должна она обладать?
   Оружие и броня были буквально рассечены на несколько частей. Ни одного цело меча или стальной брони. Их словно избивали как котят, а после со зверством убивали. Пока я ремонтировал одежду и надевал снаряжение, меня не переставая бил озноб.
   В карманах авантюристов кроме мелочевки в виде монет гран был всякий хлам, вроде лапки кролика наудачу или жеваного корня валерианы.
   Несколько рунных камешков и пара дымовых бомбочек испускавших едкий дым отпугивающий монстров вроде волков, или тех что обладают чувствительным нюхом.
   Осмотрев арбалеты мне нельзя было не выругаться вслух - тетивы отсутствовали. И заменить их в ближайшее время нечем, точнее есть, но для этого нужны специальные тиски, чтоб закрепить ходовой механизм, иначе мне при замене может пальцы отрезать. Норд что-то в них намудрил!
   У самого выхода из залы я к своему удивлению нашел короткий меч из блодерита с отсеченным наискосок острием клинка. Место среза было идеально гладким, словно меч так и задумывался.
   Убрав жетоны в поясную сумку, для отчета гильдии авантюристов я тихой походкой покинул братскую могилу неизвестных мне авантюристов. Меня больше всего напрягало то, что мое оружие было не свалено на полу как у всех и переломано, а аккуратно сложено в сумку. Похоже около годовая ситуация с браслетом так и не прошла. Сначала пропала одежда, после нападение высокоуровневого лича которого в том лабиринте и духу быть не должно, а теперь и это... Много пищи для размышлений!
  
   К своему ужасу я понял, что нахожусь не в седьмом или восьмом лабиринте, а аж на выходе двенадцатого, и за все это время мне не попалось даже самое захудалое приведение! Темные боги! Что вообще творится?! Может выставить браслет на аукцион и дело с концом? Отец тоже конспиратор! Какого лешего он ничего не рассказал ни о браслете, ни о кристаллах, ни о том какого лешего я променял свою спокойную жизнь с дочуркой старосты деревни?! Ведь всполошил в самый такой момент!
   Вдох-выдох!
   Успокоиться и собраться с мыслями! Гнев самый плохой помощник во время путешествия по лабиринту!
   Перешагнув через туманную арку, я стал спускаться вниз по широкой винтовой лестнице, вырубленной в черном граните с серебристыми вкраплениями. Присев на корточки, я едва не присвистнул! Истинное Серебро! Да уж, тут ни один магический монстр не сможет пройти, только двуногие вооруженные убийцы, которые без зазрения совести прирежут ради добычи себе подобных.
   Спустившись на десяток пролетов вниз, я остановился и присел на рюкзак, пол для этого слишком холодный, так можно и простудить себе самое главное.
   Итак, второй вопрос сегодняшней повестки дня - стигмы!
   Я достал галеты и, промочив горло стал думать, что делать дальше.
   Зеркала у меня нет, посему цветовой ранг стигм я оценить не могу. Все что я нашел в справочнике тысячи стигм - это надо сосредоточиться и мысленно представить татуировку с вживленными в кожу стигмы. Словно потянуться к ним воображаемой рукой...
   Меня ударило раскаленной добела искрой. Ощущения были настолько реалистичны, что я едва не заорал от боли, баюкая никак не пострадавшие пальцы. Запахло озоном.
   Стихийная стигма. Одна из молниевых, вот только какая?
   Ладно, разберемся позже. Тянемся ко второй...
   Тепло, уютно, спокойно.
   Стигма жизни. Вообще хорошо.
   Третья... никакого отклика. Она слово мертва. Ощущения словно залез в ледяной погреб в полной темноте! Странно.
   И последняя...
   Словно рябь на воде и в воздухе.
   Итак, почувствовать удалось только три, из них более или менее понятны две ил них. Великолепно, теперь вторая половина вопроса - чем мне пришлось или придется заплатить за такой подарок? Как бы цена не вышла мне боком!
   Вытянув перед собой правую руку я, помянув всех светлых и темных богов которых вспомнил добрым словом снова потянулся к первой стигме. От белой вспышки света в полумраке я едва не ослеп, настолько сильно вспышка ударила по глазам. От грохота близкого взрыва от разряда молнии меня едва не оглушило, а следом сознание померкло.
  
   Пришел в себя я, лежа лицом на ледяной гранитной ступени с вкраплениями истинного серебра. Судя по часам, в отключке я провалялся около пяти минут.
   Великолепно, я стал обладать умением, которое высасывает мои жизненные и магические силы, и отправляет меня в недолгое забвение, после чего меня можно голыми руками брать!
   Я провел по щеке и удивленно посмотрел на оставшуюся в ладони осыпавшуюся коросту.
   Чего?
   На левой щеке кончиками пальцев ощущалась мягкая, кожа на месте недавнего пореза. Сняв повязку с окровавленной кисти, я присвистнул, так как под струпьями обрывков кожи и кровавой корки розовела новая, молодая кожа, словно у новорожденного.
   "Регенерация" или "Сила жизни"! Но скорее всего самые низкие по рангу, иначе бы все зажило просто мгновенно. Говорят, что черные стигмы жизни позволяют сражаться, пока у владельца не отрублена голова или не поврежден позвоночник. Раны, от которых бы умер обычный человек срастаются за секунды, правда, сильно тратя жизненные и магические силы владельца!
   Ведь хотел купить, да все откладывал! Бесцветные стигмы регенерации стоят около сотни гран. Красные около тысячи. Норд еще отговаривал, типа разбогатеем, поставишь себе как минимум "зеленые" стигмы. Хотя в чем-то он прав - пересадка стигм на более высокие по цветовому рангу, крайне болезненна, некоторые люди от невыносимой боли сходили с ума.
   Так-с... Достав нож из ножен в правом сапоге я осторожно порезал внутреннюю сторону левой ладони.
   Аргх... Не так-то приятно себя резать, тем более специально!
   Крови выступило совсем чуть-чуть, после чего края стал быстро сходиться, а кровь быстро осыпаться мелкими кровавыми комочками свернувшейся крови.
   Когда выберусь из лабиринта, надо будет обратиться к специалисту и выяснить что же за стигмы у меня на спине. Придется дополнительно платить за молчание, вот и лишние траты!
   Перекусив, я спустился на нижний ярус, и нерешительно застыл.
   "Лес тысячи Скелетов"!
   Лес знаменателен еще тем, что кроме страшноватого вида высохших деревьев в нем обитает только нежить!
   Снова нежить. Не устающая, не чувствующая ни боли, ни страха, ни сожаления. Рядовые солдаты Бессмертного легиона Бесконечного лабиринта.
  
   - Вау! Фрейя! Да ты просто богиня в этих доспехах!
   - Шикарно отделана броня, ничего не скажешь!
   - Дорогие...
   Реплики так и сыпались со всех сторон в гостиной "Небесных Валькирий".
   Призванная героиня придирчиво рассматривала свою фигуру, которую не только защищали кроваво-красные доспехи, но и неотвратимо притягивали к ней все взгляды людей.
   - Сейчас хоть на штурм пятидесятого лабиринта!
   Фрейя только грустно усмехнулась.
   - Не раньше, чем через полгода.
   - Э-э? А почему только через полгода? У тебя какой-то обет, вроде рыцарских?
   - Какой обед? Сейчас вроде вечернее время? - Девушка удивленно обернулась на говорившего мага. - Мастер-наставник был слишком категоричен. Сказал, что иначе не возьмет в обучение, если я год не буду посещать подземелья.
   - Мастер де Сталь очень мудрый и умелый воин, заставший еще прошлое появление великих героев! А ведь это было более ста лет тому назад!
   В гостиную вошла лидирующая команда в клане.
   - Что встали как стая зевак? Потом налюбуетесь! Фрейя, мне удалось выполнить твою просьбу, и я выбил тренировочную арену в четвертом секторе на пять часов.
   - Ура! Устроим командный бой и покажем нашей героине, как все бьются в общем строю!
   Мастер гильдии покачал головой.
   - Эти испытания придется отложить, сегодня все члены гильдии будут помогать нашим героям с освоением стигм! Не зря же "мы" приобрели более сотни "черных" стигм?! - В его гордое "мы" слышалось еще более гордое "Я".
  
   Полчаса спустя, огромная площадь сто на сто метров тренировочной арены была заполнена людьми в полных боевых доспехах с активированной стигматической и гравированной защитой. Практически каждый авантюрист клана, пришедший для тренировки двух героев, сейчас вливал весь свой магический запас энергии в амулеты и стигмы.
   Первой атаковала Фрейя, с победным кличем превращаясь в размытую фигуру, атакуя троих щитоносцев укрепивших массивные башенные щиты, усиленные стигмами, которые обычно использовались при сражении с хозяевами подземелий.
   Со стороны это напоминало взрыв.
   Возникшая вокруг щитов магическая дымка была разрушена за доли секунды, после чего сами щиты разлетелись на множество осколков, а самих щитоносцев отбросило назад и протащило по земле магическим вихрем.
   Глаза девушки сияли, словно два сапфира, с каждой секундой, словно набирая сияние.
   - Всем приготовиться!
   В следующий миг вокруг девушки словно образовался ослепительный молниевый шторм, разнося в щепки и пыль, установленные манекены и спекая земли под ногами в стеклянистую массу вулканического стекла.
   Внезапно ее фигура пропала, оставив бушующий без контроля шторм, и появилась позади всех, тяжело дыша и сжимая рукоять полуторного меча до побеления костяшек пальцев.
   "Если бы эти силы были в моей прошлой жизни, меня бы считали посланницей богов, или даже самой богиней, сошедшей в Митгард!"
   Тем временем ее брат, усиливая стигмами тело и атаки огромного двуручного меча разносил в щебень огромные каменные столбы, расставленные в качестве очередных муляжей противника.
   "А брата бы посчитали богом войны!"
   Сила этих крохотных шестигранников просто поразительна! Девушка просто не могла ждать дальше, так как опробовала только четыре из пятнадцати первых вживленных стигм.
   Среди "случайных" зевак, поспешивших к арене и занявших обзорные трибуны для того чтобы посмотреть на триумф героев и их навыки, никто не остался равнодушным. Очень многие позавидовали тем редким умениям, которые использовали призванные герои в их тренировке.
   Финалом тренировки стало то, как Фрейя вышедшая в самую середину тренировочной арены и, дождавшись, когда все покинут арену, воздела к кристаллическому небу кроваво-красный кристаллический меч и, издав победный клич, активировала последнюю, не испытанную ей стигму.
   То, что началась после этого - можно было назвать локальным концом света, так как молниевый шторм был только блеклым подобием творившегося вокруг окруженной магической сферой стигматической защиты девушки в кроваво-красных доспехах.
  
   В нерешительности идти через лес я остановился возле древа висельников, на ветвях которого под дуновение неощутимого ветерка колыхались иссушенные тела убитых авантюристов. Почему авантюристов? На шее каждого авантюриста, казненного на этом дереве, отчетливо виднелся серебристо-серый именной жетон, выдаваемый гильдией авантюристов. Законы граней и законы внутри подземных лабиринтов несколько отличались от общечеловеческих. Здесь могли убить без суда и следствия только ради редкой добычи.
   Кодекс этики авантюристов писался романтиком.
   Да это красивые слова, наполненные чувством, честью и долгом, но не стоит забывать, кем является человек - человеку. Осознали? Вот то-то и оно!
   Глубоко вздохнуть и прогнать страхи. Здесь от них можно только склонить свою голову и присоединиться к вечно блуждающим по просторам подземных лабиринтов.
   Из тьмы окутанного туманом леса вылетела стрела, глубоко воткнувшись в сухую землю в каких-то двух шагах от меня. На самой границе тумана появилась смазанная из-за белесой дымки серая фигура скелета-лучника. В полчане за его спиной было еще много темных стрел с потемневшим от времени оперением. Он уже натягивал тетиву целясь в меня с красными огоньками глаз в пустых глазницах. За мгновение до того, как он спустит тетиву я отпрыгнул в сторону, и в тот же миг в том месте, где только что был я просвистела стрела.
   Быстро пристрелялся.
   Атаковать или отступить?
   Там могут быть и другие стрелки. Если атакую в лоб, меня могут подстрелить со спины или сбоку.
   Вжу-у-у-х.
   Следующая стрела пролетела мимо, задев едва ощутимой волной воздуха. Послышался вой от которого стынет кровь в жилах. Из-за огромного высохшего дерева появились две мертвых гончих, которые снова издали вой, от которого все внутри холодеет, и хочется бежать, и спасаться.
   Вдох-выдох!
   Да соберись же ты тряпка!
   Отскочить в сторону.
   Твари почувствовав слабину рванули вперед, сверкая красными огоньками ненависти в пустых глазницах.
   Если бы были арбалеты...
   Шаг в сторону. Стрела проходит на расстоянии двух ладоней.
   Вдох-выдох!
   Первую тварь я встречаю в полуобороте пропуская ее слегка мимо, едва уклоняясь от желтых зубов.
   Выдох.
   Клинок перерубает крестец и тварь падает на землю проборонив небольшую канавку заполненную перемешанную с землей гнилым мясом и трупными личинками. В нос шибанула целая волна вони, от которой желудок тут же стал подавать признаки бунта.
   Отшагнуть в сторону. Выстрел скелета-лучника пришелся на тварь, которая хотела достать меня в прыжке, и вцепиться в шею.
   Тварь приземлилась на ноги и по инерции дернула облезлой головой из которой торчало темное древко стрелы с черным оперением.
   Взмах и позвоночник перерублен.
   А теперь вперед.
   Короткими прыжками сбивая прицел мертвому стрелку я приближался к нему по зигзагообразной траектории.
   Новая стрела легла на тетиву и зазубренный наконечник пляшет в попытке предугадать мое следующее место...
   Выстрел. Пригибаюсь отклоняя широкой стороной лезвия ножа стрелу в сторону и делаю последний рывок для сближения с мертвым стрелком. Мой удар пришелся на древко старого лука, одним из концов которого хотел меня ткнуть в лицо мертвец. Причина была проста - лучники в случае ближнего боя либо вооружились короткими мечами, либо ножами. На конце лука был примотан старый ржавый кинжал, видимо не раз побывавший в бою, так как следы ржавчины видимо были некогда чьей-то кровью.
   Удар ногой в позвоночник отбросил мертвеца от меня. Так как прочность старых костей оставляла желать лучшего, позвоночник переломился, и на землю он упал уже рассыпающейся грудой костей, обмотанных перевязью колчана со стрелами. Старый кожаный нагрудник рассыпался небольшими клочьями грязной ветоши и ржавых пластинок.
   Стою жду новой атаки и выискиваю глазами следующего противника.
   Кроме ползущей твари которой я не до конца перерубил крестец - никого.
   Череп твари разлетелся с первого же удара ноги. Темные боги, даже некроманты побрезговали бы приручать и поднимать такую слабую нежить! Они же на глазах рассыпаются...
   В трех шагах слева от меня в землю под острым углом воткнулась стрела с потемневшим от времени и выцветшим до грязно-бурого цвета оперением.
   Лес не зря же называется "Лесом тысячи скелетов" - здесь просто огромное количество нежити.
   Вдох-выдох...
   Времени на передышку просто нет.
  
   Глава 14. Армия Бессмертного Легиона.
  
   Если такими темпами поглощать и без того не бесконечные эликсиры, и еще больше перенапрягать уставший организм, откат после будет весьма ощутимым. За час я сумел очистить небольшой участок, чтобы успеть передохнуть и собрать хоть какие-то трофеи вроде кристаллов или частей тел нежити, которые используют в своей работе алхимики. Вода во фляге кончилась, галет осталось всего на один перекус. Стигма восстанавливающая здоровье из-за низкого ранга потребляла весьма много энергии, того и глядишь через сутки меня не отличат от нежити, бродящей вокруг.
   Хлипкие черепа пришлось разбивать рукоятью ножа, чтобы добраться до кристаллов в их черепушках. Рюкзак весьма полегчал на еду, но потяжелел на сотню кристаллов низшей нежити. При лучшем раскладе смогу после обработки продать алхимикам монет за семьдесят. А то и все сто.
   Я затаил дыхание и замер, положив руку на рукоять ножа. Крепкое сухое дерево, в чьих ветвях я затаился, послужит хорошей опорой, когда придется нападать или убегать.
   И было от чего.
   Баньши.
   Крикливая ведьма, облаченная в саван. Иссушенная до мумифицированного состояния нежить окутанная помимо грязных лохмотий савана темным магическим облаком, предохраняющим ее от выстрелов арбалетных болтов и лучных стрел. Если верить данным почерпнутым в библиотеке грани - эта дымка способна выдержать несколько заклинаний начальной категории. И это только меньшая из возможных проблем!
   Крикливую ведьму-нежить назвали "Баньши" не за пустые глазницы и способность к полетам, и магическую защиту от физических и магических атак. Ее самое страшное оружие - вой. Направленный крик способен заставить погибнуть не один десяток людей. Самые простые симптомы, когда слышишь вблизи этот вой - кровь из ушей и носа, потеря сознания или дезориентация. Бывает и более худшее перед смертью - человек полностью теряет слух, глаза от кровяного давления лопаются, и человек буквально захлебывается кровью. Малоприятная картина признаюсь вам.
   Две химерические твари пытались в прыжке запрыгнуть на нижние ветви дерева, но промахнувшись, упали в кусты, послышался оглушительный треск ломающихся сухих веток. Надо быстрее пересечь этот проклятый лес, пока сюда не сбежались остальные твари.
   Спрыгнув с дерева на одну из тварей, я удачно своим весом проломил ей позвоночник в двух местах, после чего перекатился в сторону. Вскочив на ноги я рюкзаком отбросил прыгнувшую нежить, после чего добил ударом ножа. У этой твари шейные позвонки поддались стали с большим трудом.
   Бегом отсюда!
   Через час подобных стычек я замер на границе леса.
   Теперь понятно, почему здесь столько нежити, хоть и отчасти понятно.
   Рядом с лесом фантасмагорической картиной замерло войско мертвых. Неровные колонны пехоты, несколько фаланг нежити и кавалерия. Закованные в черные ветхие латы рыцари смерти верхом на химеро-подобных лошадях-нежити с горящими красным пламенем пустыми глазницами.
   А позади всех этих фаланг и колонн на огромном крытом паланкине восседала обвешанная бронзовыми и золотыми украшениями и амулетами, замотанная в грязный и ветхий от времени саван огромная, почти трехметровая мумия.
   Лич.
   Причем не то слабое подобие повелителя нежити, которое недавно упокоили в каменном лабиринте на первой пятерке ярусов.
   Я отступил назад.
   Нежить весьма неплохо умеет чувствовать живых, особенно нежить обладающая магией. Армия буквально перекрывала все подступы к переходу на более глубокие уровни и ярусы, значит, мне оставался только один из возможных переходов. Малоиспользуемый, так как граничит с сектором с подземными змеями. Особенность была в том, что змеи были толщиной с мой торс, не говоря о то, что достигали чуть ли не десяти - пятнадцатиметровой длинны.
   До ближайшего каравана из подземных городов или наоборот еще как минимум дней десять-пятнадцать. Две недели без еды среди толп нежити я не выдержу.
   Три часа спустя я покинул лес, убив еще с десяток скелетов-лучников и пару мертвых химер.
   Теперь у меня возникла куда более сложная ситуация.
   Песчаник.
   Целый океан серого песка никогда не видевшего ярких лучей солнца, в котором подобно рыбам и амфибиям "плавали" десятиметровые ядовитые гады с песчаного окраса чешуей.
   Пещера с вырубленной в скальной породе лестницей была где-то впереди скрываемая рваными клочьями серого тумана.
   Из песка выкопался небольшой зеленый скорпион, размером с ладонь и несколько раз ужалив в твердую прокладку кожи правого сапога, отбежал немного в сторону и закопался в песок. Еще и скорпионы.
   Внезапно земля всколыхнулась, а позади меня раздался оглушительный грохот.
   Со стороны недавнего расположения построений армии Бессмертного Легиона сверкали молнии, и раздавался грохот сотрясавший землю.
   И судя по сверканию, битва там шла нешуточная!
   Как говорится любопытство не грех...
  
   На место я прибыл в самый разгар сражения, так как столкнулся с крикливой ведьмой. Разряд молнии меня не вырубил на этот раз, но ноги немного подкосились, и перед глазами все поплыло. Видимо требуется больше тренировок в использовании. Ведьма, не успев издать свой смертельный вой, вспыхнула, словно праздничный костер, и осыпалась пеплом на расстояние трех-четырех метров в диаметре.
   Все-таки несмотря ни на что эта молния - страшное умение.
   Так вот, армия нежити Бессмертного Легиона медленно догорала, а на месте паланкина с личем зияла огромная воронка спекшегося вулканического стекла. Сама высшая нежить второй категории сражалась с группой авантюристов на самой границе леса, куда его намерено теснили люди. Эмблема клана была мне незнакома, но вот уровень подготовки авантюристов и слаженность их действий говорили о многом. Не говоря уже о великолепной экипировке. Блодеритовая броня была не каждому по карману, а тут у каждого из команды была либо кольчуга, либо неполный доспех из кроваво-красного кристаллического сплава.
   Столб света, словно десятитонная колонна ударила раненую и частично обгорелую нежить-мумию, на несколько мгновений прижав к земле и разрушив заклинание.
   Тем временем из земли подобно траве медленно появлялись новые солдаты-пехотинцы. Рядовая нежить появлялась и гибла в огромном количестве.
   Вспышка света и огромная световая волна прошлись по новым скелетам и зомби-пехотинцам, обращая их в прах. Земля так и была усеяна ровными кучками праха со сверкающими из них кристаллами души монстров.
   Интересно сколько магической энергии пожирало это заклинание или умение. Стигм с таким описанием я в альманахе стигм не встречал.
   С легким стрекотанием в руках одного из авантюристов сформировалось двухметровое молниевое копье, с каждым мгновением набирая силу и издавая треск и пощелкивание. "Молниевое копье"! Стихийная атакующая стигма, боевого ранга, и весьма редко встречаемая!
   Фигура авантюриста на доли секунды расплылась в воздухе и, оставляя за собой легкие остаточные образы, в молниеносной атаке пригвоздил напитанным энергией молниевым копьем высшую нежить к земле.
   В момент взрыва всю группу окутали зеленоватые магические сферы, от которых тянулись светящиеся нити к артефакту в руках невысокого мага в черном камзоле и сером плаще с эмблемой клана.
   Вспышка света и оглушительный грохот сменила страшная по силе ударная волна от взрыва на месте пригвожденной к земле нежити.
   Меня отбросило назад сильным порывом ветра, едва не выбив душу к престолу на суд темных и светлых богов. Толстый ствол сухого мертвого дерева частично амортизировал удар, но воздух из легких выбило.
   Когда я смог твердо стоять на ногах, бой уже закончился, и авантюристы собирали трофеи в одну кучу, сортируя и набивая свои дорожные сумки.
   - Что, паря, воруем чужие трофеи? - раздался из-за спины насмешливый мужской голос.
   Я едва не подпрыгнул на месте, сказывалась усталость.
   - Даже в мыслях не было. Просто хотел под шумок пройти к пещере перехода.
   Слева от меня с девушки мага спала невидимость, и она, небрежно убрав томик гриммуара со светящимися и наполненными магией стигмами в переплете подмышку, кивнула головой.
   - Все так и есть, не соврал ни в оном слове. Опасности не ощущаю. Судя по всему, нейтрал-одиночка.
   Подошли еще двое. Маг и воин в блодеритовой латной броне. Стоимость такого доспеха была просто астрономической.
   - Простите, у вас нельзя ли купить немного продуктов и чистой воды? Я весьма поиздержался в пути.
   - Куда идешь? - Рыцарь, скрестив руки на груди, вопросительно наморщил лоб, хотя это было едва заметно даже с поднятым забралом шлема. - Род, достань парню пару караваев, и что-нибудь из солонины. Оплата кристаллами или стигмами, на выбор.
   У меня было только дюжина осколков стигм, но кристаллов примерно половина рюкзака. Осколки у меня взяли, предоставив два крупных каравая завернутых в белую, льняную ткань и дюжину полосок вяленой говядины. С водой вообще не напрягаясь, маг создал сферу объемом в один литр и магией же очистил от примесей.
   Пока обменивался, рассказал куда иду и откуда, предупредив, что уровнями ниже бесчинствует молодой суккуб, в подтверждение показал связку жетонов убитых. Кассандра подтвердила мои слова, используя свой гриммуар, как артефакт позволявший отличить ложь от правды.
   Ценность информации оказалась таковой, что мне скопировали безопасный путь до середины пятнадцатого лабиринта, где располагался город, и пожелали добраться спокойно.
   Как я заметил, то, что я шел в город в одиночку, весьма удивило всю команду авантюристов. Мало кто рискнет путешествовать после десятого лабиринта не в составе команды. Очень и очень многие талантливые новички, и ветераны бывало, погибали из-за того, что не хватало второго человека чтобы деактивировать скрытую ловушку, или вывести из магического шока, пока до человека не добрались монстры.
   На чем мы и распрощались. Они покинули город вчера, разнося в пух и прах все, что попадалось им на пути. Как я понял они шли с сорок второго лабиринта. По пути посетив оба города. И как я понял, не поднимались на поверхность уже около полугода. Вот сейчас они и шли наверх.
   Скажу честно их сила и навыки просто поражали своим мастерство и возможностями. Интересно смогу ли я достигнуть хоть когда-нибудь их уровня?
  
   Каменные ступени, ведущие в четырнадцатый лабиринт, были на удивление теплыми на ощупь. Плюс отсутствие сквозняка давало хорошую возможность сделать передышку и отдохнуть, не опасаясь подхватить простуду и вздремнуть в относительном комфорте.
   Четырнадцатый лабиринт - Урочище Рокочущих Перевалов. Странное название для обветренных кусков скальной породы образующих различные причудливые фигуры, которые обдувались сильными порывами горячего и холодного воздуха. Монстров нет, а вот магических аномалий и ловушек - хоть отбавляй. Между скальными глыбами, словно живые гуляли песчаные вихри и самумы, способные скрутить и разорвать в клочья живое существо, не обладающее достаточной физической и магической защитой.
   И еще это было любимое место для нарушавших закон авантюристов и охотников за головами. Так как чтобы попасть в лабиринт с городом - требовалось пройти через этот лабиринт и живым, и целым. Снаряжение и груз с трофеями - самый лакомый куш для тех, кто не любит долгий труд, и рисковать своей жизнью сражаясь с монстрами и нежитью.
   На этих мыслях я и заснул.
   Спал я плохо, подрываясь и вскакивая на каждом шорохе. На мое счастье меня никто не побеспокоил за все это время. На скорую руку позавтракав, сильно экономя и растягивая воду, я проверил снаряжение, после чего решил выдвигаться.
   В точке перехода я набрал пару горстей мелких камешков, чтобы в случае чего можно было проверить наличие скрытых ловушек. Самый простой способ - капля живой крови на камешек и бросок в сторону ловушки. Магические ловушки не обладают разумам и срабатывают по четко установленным параметрам наличия жизни. Так как здесь нет даже монстров, то ловушки установлены на наличие живых и обладающих плотью и кровью существ.
   С тихим гудением метрах в тридцати пролетел в метре над землей небольшой песчаный самум, разбрасывая песок и заметая следы тех, кто прошел здесь совсем недавно. Возможно, это были следы как раз той команды.
   Громовой грохот и сверкание молний где-то совсем неподалеку. Метров сто, не больше. Возможно, сработала ловушка, а возможно кто-то из авантюристов воспользовался магическими умениями.
   Внезапно огромный кусок горной породы накалился добела и взорвался с оглушительным грохотом. Я еле успел прикрыть голову.
   В нагрудник и легкий шлем забарабанили мелкие осколки щебня, оставляя вмятины и царапины. Лицо я защитил...
   Снова сверившись с картой, я отправился дальше по относительно-безопасному маршруту.
   За три часа пока я шел по лабиринту из каменных глыб, было еще три таких же взрыва глыб, и две глыбы, расплавленные до состояния магматического озера. Не успело одно из них застыть, как прямо в расплавленную слюдянистую массу влетел песчаный самум, тут же застыв быстро остывая огромным волчком из вулканического стекла. Я бы даже повосхищался красотой, если бы это не было так опасно! Короткими перебежками я за час преодолел половину пути до ближайшего перехода, как вышел на ровную площадку, очищенную от пыли и каменных глыб. Ровные квадраты примерно метр на метр в центре которых расположены две руны. Одна цифра и одна буква.
   Стоило мне наступить на одну из них как, я оказался заперт внутри прозрачных перегородок магической стены.
   Руны на квадратах загорались в произвольном порядке, точно так же появлялись и исчезали стенки этой огромной магической ловушки. Так вот внутри некоторых клеток появилась нежить - два скелета, три зомби, полуметровый скорпион, рыцарский доспех, какие-то гигранские змеи, несколько пойманных в ловушку самумов и баньши. Последняя, честно говоря, довела меня до испуга, но стенки как я потом узнал, не пропускали, ни магию, ни звук. А также я обнаружил тела трех убитых монстрами авантюристов.
   При каждом смещении стен положение на квадрате можно было сменить. Вот только стоило мне появиться внутри ловушки как все эти создания, прекратили бездумно атаковать прозрачные стены и обратили свой взор в мою сторону. Как думаете, куда они постараются попасть? Да это был риторический вопрос!
   Обнажив клинок, я приготовился к бою. Половинка блодеритового меча все-таки хорошее оружие, нежели только мой широкий нож, который я взял в левую руку.
   Тут я увидел единственное непонятное образование из каменных шаров, которое периодически пощелкивая камешками, при соприкосновении меняло свою форму. Казалось, что оно одно было равнодушно к моему появлению здесь.
   Растаяло одновременно две стенки, открывая путь вправо и влево. Влево клетка с тупиком, шаг вправо. Одновременно со мной шагнула примерно половина попавших в ловушку монстров и созданий. Непонятная каменная... даже не знаю, что осталось на месте, продолжая пощелкивать камешками. Тут до меня дошло, что кроме этих щелчков до меня не доносится вообще никаких звуков. А что если...
   У меня появилась небольшая идея, что это каменное образование из щелкающих камешков и есть система работы ловушки. Щелканье камешков шло в одном ритме. Я дождался, когда снова сместятся прозрачные стенки ловушки, и начал считать количество щелчков. Ровно сто два, и стенки сместились. Я и скелет с ржавым мечем в руке и кулачным щитом на запястье шагнули на соседние клетки.
   Пятьдесят, пятьдесят один... Соседние стенки разошлись, и я вместо того чтобы шагнуть навстречу скелету снова шагнул вбок, взбешенная нежить, оставшись на месте озлобленно рубануло ржавым мечем невидимую стенку импровизированной тюрьмы. Меч рассыпался, но стенка выдержала.
   Пятьдесят, пятьдесят один... Пятьдесят два... Сто, сто один...
   На сто втором щелчке стенки клетки сдвинулись, открывая путь прямо передо мной, мысленно ругнувшись, я шагнул на клетку вперед.
   Пятьдесят, пятьдесят один... Боковые стенки сместились и скелет, наконец-то смог меня атаковать своим обломком ржавого меча. Заблокировав удар ножом, я ударом колена отбросил его на противоположную стенку и разрубил нежить своим полу-мечем пополам, от плеча до позвоночника.
   Скелет тут же рассыпался кучкой праха с кристаллом души поверх, а мой меч, не выдержав использования умения, покрылся мелкими трещинками и рассыпался красным кристаллическим крошевом.
   Вот вам и прочнейший из кристаллических сплавов!
   Выбросив бесполезный
   Эфес я подобрал кристалл души и приготовился к следующим маневрам. Итого мне требовалось минимум пройти около двадцати клеток по-прямой, или около сотни по дуге, избегая атак вот таких же, как и я сам пленников этой щелкающей прозрачной клетки.
   На смену убитому скелету в самом начале противоположной стороны из каменной поверхности медленно, словно через густую воду поднимался новый скелет с ржавым клинком и кулачным щитом.
   Час спустя, весь покрытый холодным потом я покинул противоположную сторону этой квадратной ловушки. До странного щелкающего камешками образования я так и не смог дойти. Стенки просто не открывались, постоянно держа каменюку изолированно не только от меня, но и от монстров. Пусть будет так, главное я выбрался.
   Больше мне никто больше не попадался, вплоть до самого треугольного входа в пещеру с вырубленными в ней каменными ступенями.
   Наконец-то можно перевести дух!
   Спустившись на три витка вниз, я устало сел на каменной широкой ступени и, прислонившись спиной к стене, достал свой нехитрый провиант. Судя по моим магическим часам, сейчас было время ужина.
   Осторожно жуя сухой хлеб и вяленую полоску мяса, я углубился в излучение карты.
   Пятнадцатый лабиринт был сплошной лесополосой, в центре которой люди вырубили себе довольно крупный город, который за столетия смог немного разрастись, и укрепиться.
   Уровень обитавших здесь монстров был средним, все животного типа. И пока они не начали разлагаться их мясо вполне пригодно для готовки, потому многих из монстров авантюристы и жители города старались ловить хоть и раненым, но все еще живым. Причем мясо и прочие продукты, которые добывались в лабиринте, обладали своей энергетикой, позволяя быстрее восполнить свои силы и магический резерв.
   Говорят, если приготовить сердце дракона с сорок седьмого лабиринта и съесть, то можно расширить многократно свой магический резерв и улучшить природные способности к магии.
   Достав компас, я внимательно посмотрел на то, с какой амплитудой вращаются магнитные стрелки и убрал его обратно. В некоторых лабиринтах магнитная руда расположена как раз над переходом на следующий уровень, так что бесполезный местами компас может весьма неплохо подсказать направление.
   До города около пяти километров, если потороплюсь, то могу успеть до закрытия ворот, и переночевать уже в самом городе. За эти дни я честно говоря мечтаю помыться и хорошо поужинав выспаться!
  
   На выходе с перехода меня встретил не тусклый свет гнилых грибов и светящегося мха, а вполне приемлемый и даже теплый дневной свет. Каменный потолок лабиринта высоко уходил вверх, то-то мне пришлось более сотни витков спускаться вниз, и это притом, что я появился на уступе, а внизу подомной во все стороны простирался густой лиственный лес.
   Где-то вдалеке я увидел силуэт города. Да расстояние и сам размер города скрадывает расстояние. По сравнению с пройденным расстоянием, осталось всего - ничего...
   - Эй, шкет, гони сюда рюкзак, и может быть уйдешь отсюда живым!
   А вот и знаменитые грабители, хотя я ждал их еще в прошлом лабиринте.
   - Пятнадцатый лабиринт является нейтральной территорией согласно уложению ава...
   У меня рядом с ухом просвистел арбалетный болт, глубоко воткнувшись в горную породу.
   - Еще что-нибудь без разрешения вякнешь, и следующая окажется в твоей тупой башке! Гони сюда свою сумку и делай отсюда ноги сопляк!
   Грабителей было трое. Второй сейчас заряжал коленный арбалет путем прокрутки рукоятей, чтоб взвести трос тетивы, а третий целился в меня из похожего коленного двойного арбалета. Говоривший стоял, небрежно пользуясь тем, что его дружки держали меня под прицелом. На лицах троицы были потрепанные от времени и стирки тканевые маски. Снаряжение и того хуже...
   Как они вообще сюда добрались? Если только с караваном.
   Позади меня уступ и обрыв. Если спрыгнуть сейчас, конечно можно переломать руки и ноги, но если обойдется, то лишь сотру подошву, и секунд за десять смогу добраться до леса.
   Медленно стянув лямки своего рюкзака, я отбросил его в сторону стрелка, и тот на долю секунды отвлекся... Звонко вжикнув в его горле появилось новое украшение в виде, метательного ножа, который я вынул из ножен в рюкзаке.
   Мастер с меня бутылка лучшего крепленого вина за науку!
   Арбалетные болты, выпущенные из ложементов, пролетели в трех метрах правее меня, а я тем временем атаковал не ожидавшего такого поворота грабителя. Второй понимая, что не успевает, бросил арбалет и выхватил широкий палаш, тут же вспыхнувший рунической гравировкой.
   Вожак быстро пришел в себя и уже даже выхватил свою боевую шпагу с тонкой вязью рун вдоль клинка и засветившейся кровавым цветом стигмой, инкрустированной в эфес.
   Однако особой техники он показать мне не смог, так как его клинок просто разлетелся при соприкосновении с моим, а мой вибрационный навык, когда клинок соприкоснулся с защищенной одной кожаной курткой с кольчужной подкладкой человеческой плотью, буквально превратили рассекающий удар в нечто по истине страшное. Моего противника буквально взорвало, изнутри обрызгав и меня и все вокруг кровью.
   Третий, увидев такую картину, испуганно взвыл и попытался дать деру. Откуда-то вжикнула стрела и в его шею воткнулась стрела с зеленым оперением.
   - Советую не дергаться!
   Спала магическая пелена, скрывавшая пятерых мужчин, двое из которых были светлыми эльфами и держали на прицеле натянутых ростовых луков мою скромную персону.
   - Бедный Туркс, от виселицы его избавило последнее нападение на путника. - Мужчина с серебреным медальоном с изображением двух скрещенных мечей небрежно пнул окровавленную голову с остатками шеи и плечевого пояса, после чего повернулся ко мне. - Мое имя Гай Лаас, лейтенант пограничной стражи. Можете не дергаться, нападение на вас было зафиксировано, и мы, честно говоря, уже устали ждать, когда они решатся напасть на кого-нибудь. Восемь часов засады выматывает куда больше странствий по лабиринту.
   Облава? Не каждый день становишься приманкой для грабителей.
   - Как только появитесь в городе, вы должны явиться в городской комиссариат, и дать полное показание. В случае неявки вы будете выставлены за ворота города. Вопросы?
   - И часто у вас такое?
   - Примерно раз-два в квартал. Добро пожаловать в Арханд!
   Отряд стражи активировал магическую завесу и скрылся с людских глаз, только в этот раз я уже видел еле заметные силуэты человеческих фигур, создававшие небольшую рябь в воздухе.
   Вот и поговорили...
   А я еще гильдию авантюристов считал странными!
  
  
   Продолжение следует.
   Поджег дома или иного строения.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   101
  
  
  
  

Оценка: 8.14*233  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  К.Огинская "Не дареный подарок" (Юмористическое фэнтези) | | А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | | Ш.Галина "Ad memorandum/ Чтобы не забыть." (Любовные романы) | | К.Марго "Женская солидарность, или Выжить несмотря ни на что" (Любовные романы) | | Н.Романова "Синяя графика" (Короткий любовный роман) | | Н.Жарова "Я, ты и наша Тень" (Юмористическое фэнтези) | | К.Марго "Не будите Спящую красавицу!" (Любовное фэнтези) | | С.Лайм "Мой князь Хаоса" (Любовное фэнтези) | | С.Фокси "Телохранитель по обстоятельствам" (Фэнтези) | | В.Свободина "Покорность не для меня" (Городское фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"