Роман: другие произведения.

Чёрное сердце.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 5.17*99  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Человек из нашего мира находит магический предмет, который лишает его человеческой природы и переносит в другой мир. Средневековое общество, где есть маги и демоны. В этом мире ему приходится сражаться за жизнь и самому постигать искусство колдовства. (Книга скорее относится к темному фэнтази. Присутствует жестокость, хоть и значительно меньше чем в Бездне. Поэтому людям "ранимым" читать не рекомендуется) Текст выложен полностью

   Чёрное сердце
  
  Выражаю глубокую благодарность Алексею Баталову
  за его ценные советы и помощь в написании книги
  
  
  Пролог
  
  Молодой мужчина в камуфляжном костюме быстро шел по лесной тропинке. Его взгляд внимательно осматривал все вокруг, стараясь не упустить не одной мелочи. Путь в очередной раз преградило поваленное дерево - большая сосна без иголок, но со множеством острых веток. Отклонившись на семь шагов в сторону, человек нашел более проходимый участок, и, раздвинув ветки, переступил через дерево. Уходить с пути без необходимости не хотелось, но, похоже, этого было не избежать. Небольшая дорожка притоптанной травы внезапно закончилась.
  Владимир в своей жизни видел много лесов, но тут было что-то странное, неправильное. На первый взгляд, обычный смешанный лес, каких тысячи в нашей стране, но эта тишина... В конце августа такого быть просто не могло...
  
  Положив правую руку на приклад висящего за спиной ружья, я двинулся в чащу. Похоже, в последней деревушке мне правильно указали дорогу.
  Как же забавно выглядело лицо того деда, когда я спросил про Адскую Пасть. Но я, конечно, не смеялся над ним. Дед несколько минут пытался отговорить меня, но увидев мою настойчивость, замолчал, и, кажется, даже расстроился. Ткнув пальцем в место на карте, развернулся и поплел в свою избу.
  Я и сам понимал, что моя затея опасна. Понял в тот самый день, когда, отмечая день рождения с друзьями, впервые услышал про это проклятое место. Друг уверял, что там видел настоящего черта с копытами и рогами. Его дача располагалась совсем близко к этому лесу, в котором жители и многие приезжие сталкивались с жуткими вещами. Его отец тоже однажды забрел в лес и там столкнулся с дряхлым старцем, появившимся прямо на дороге. Как только он взглянул в глаза старика, сразу же лишился воли и, словно безвольная кукла, поплелся следом. Было ощущение, словно тело тебе больше не принадлежит, ты все понимаешь, но сделать ничего не можешь. Загадочный дед всю ночь водил его через дебри, и только на утро, когда старик пропал, держащая человека сила исчезла, и он упал на землю от усталости. Ходили и другие страшные истории. Например, про рыбаков, которые хотели порыбачить на маленьком лесном озере. Один из них, кажется, стал заикой, а другой поседел от страха. Все это, конечно, меня настораживало, но не пугало. В отличии от тех людей я с детства увлекался мистикой. Нельзя сказать, что очень серьезно, но книг прочел много, и этих знаний хватало, чтобы предположить, что в том лесу с давних пор поселился леший, который зачем-то упорно пугает людей, не пуская их в лес. Обычно эти создания не вредят людям, иногда пугают от скуки, но не более, а чаще всего просто не показываются. Но зачем здешний такое делает? Мне стало любопытно. Хотя это была и не единственная причина, но достаточно важная.
  В своей жизни мне уже приходилось сталкиваться с необъяснимым. По большей части это были мелочи, но я надеялся, что смогу сохранить здравый рассудок, встретив загадочного хранителя, и даже побеседовать с ним. Ведь испугать меня в лесу дело затруднительное - пять лет охоты дают о себе знать.
  Другое дело егерь... Сейчас охотничий сезон еще не начался, и если я его встречу, мне действительно не поздоровится. Вот в кого стоит обратиться лешему, чтобы меня испугать и обратить в бегство - в мужичка с ружьем и корочкой в руке. Я хохотнул, настроение немного улучшилось.
  Идти в такое место без оружия было глупо, и ружье было не единственным моим козырем.
  Тишина почти мгновенно сменилась звуками. Только что было абсолютно тихо, и вдруг где-то рядом треснула ветка, застучал дятел, а в лесу раздался пронзительный стон. Остановившись, я постарался успокоить быстро забившееся сердце.
  "Похоже, леший проявил себя, и этот крик - предупреждение, что я нарушил границы чужих владений. Но что тут поделаешь, потерпи дедушка"
  Не обращая внимания на шум вокруг, я продолжил свой путь. Идти с каждой минутой становилось все труднее, местами лес был настолько густой, что неба не было видно. Пару раз мне, чтобы не сходить с намеченного маршрута, приходилось раздвигать ветки руками, протискиваясь между деревьев. Комары почти не беспокоили, спрей действовал отлично, а вот паутина на деревьях уже порядком разозлила, лицо постоянно приходилось очищать от этой гадости, иначе уже давно бы выглядел как мумия. Вспомнилась история про американского паренька, который придумал смешивать паутину с клеем и этим раствором пропитывал ватные салфетки, делая их не слабее стали. Так это или нет, не знаю, но, помнится, он писал, что для одной капли того раствора нужен не один комок паутины. Его бы сюда, набрал бы на литр своего зелья.
  Чаща, наконец, закончилась, и теперь я уже шел под открытым небом. Однако, к сожалению оно было затянуто тучами, оставалось надеяться, что дождя все же не будет. Ходить по лесу мокрым - занятие не из приятных.
  Впереди среди деревьев я заметил какое-то движение, и вскоре увидел пенек, на котором сидел человек. Человек, крупный мужчина в белом тулупе, сидел ко мне спиной, и, когда до него оставалось метров двадцать, резко встал и повернулся. По моему телу пробежали мурашки. Слышать - это одно, а увидеть самому - совсем другое. Это был не человек, а то, что описывал мой товарищ. Здоровенный лохматый мужик с копытами вместо ног и огромными витыми рогами на голове. Не успел я все это осознать, как демон прыгнул и приземлился прямо передо мной. Ни один человек не смог бы совершить такой прыжок метров на двадцать, да еще безо всякого разбега. Мне стало страшно, и, почти не контролируя себя, я отступил на шаг назад, перехватил трясущейся рукой ружье и направил его в грудь лешему. Надеюсь что лешему, а не настоящему демону. Человекоподобное лицо, заросшее волосами, с клыками во рту, было ужасно. По ширине плеч существо превосходило меня раза в два, если не больше, настоящий двухметровый громила с когтями вместо ногтей! Я и сам не маленький, но таких здоровяков не видел даже в фильмах. Монстр раскрыл пасть и издал жуткий громовой рык, похожий на тигриный.
  Меня почти оглушило, но я не тронулся с места и уже почти справился со своим страхом. Это было трудно, но руки все же перестали трястись, судорожно сжимая ружье. Борясь с паникой, я отвел ствол в сторону, перестав целиться в грудь громиле. Монстр, похоже, ожидал другой реакции и наверняка рассчитывал, что я кинусь наутек, или, по крайней мере, выстрелю. Стараясь уверенно произносить слова, я обратился к лешему:
  - Лесной хозяин, позволь угостить тебя хлебом с солью. - После этого стал медленно снимать рюкзак с плеч, но чудовище, похоже, к мирному общению не стремилось.
  - Убирайся отсюда, пока цел! - оглушающее прорычало оно, нервно перестукивая своими копытами и обдав меня зловонием из пасти. - Беги, человек, или останешься тут навсегда!
  Я не ожидал от лешего такого агрессивного поведения... Ну что ж, как хочет...
  - Мне нужно знать, что тут происходит. Расскажи об этом месте, и я уйду!
  Монстр издал протяжное рычание, наклонив голову и смотря ненавидящим взором. На всю округу раздался его голос, а само чудовище отступило на шаг, поднимая в моем направлении когтистую руку:
  - У тебя был шанс, червь, но теперь его уже нет! Твои кости навсегда останутся в этом лесу, а душа не обретет покоя.
  Его глаза сверкнули желтым светом, и по всему моему телу пробежал озноб, но уже спустя пару секунд холод исчез. На лице демона проступило удивление, которое усилилось, когда он увидел мою снисходительную улыбку.
  - Мерзкий колдун! Я разорву тебя на куски! - Монстр прыгнул ко мне, пытаясь схватить когтистой лапой за горло, но в нескольких сантиметрах его рука словно врезалась в невидимый барьер, а самого лешего откинуло назад на два шага. Он посмотрел на меня ошарашено.
  Я расстегнул две пуговицы на груди и вытащил небольшую пластинку, висевшую у меня на шее. Она была круглой формы, и, как и державшая ее цепочка, была сделана из золота. Леший отступил на шаг назад, щурясь, как от яркого света.
  - Против Пентакля Соломона ты бессилен! Ты не можешь ни заколдовать меня, ни даже коснуться! Ответь мне на мои вопросы, и я уйду!
  Монстр плюнул в мою сторону:
  - Ты ничего не узнаешь! Убирайся отсюда, пока еще можешь! Убирайся! - Топнув ногой, леший растворился в воздухе.
  Я убрал амулет под рубашку и перевел дух. Похоже, один-ноль в мою пользу. Сильнейший амулет против злых духов не подвел, хоть и были опасения. Все-таки я изготовил его сам, не будучи при этом настоящим магом. Фактически, просто соблюдая инструкции, нанес резцом все необходимые символы на пластину, но этого, похоже, оказалось достаточно. На это раз в лес зашел далеко не случайный прохожий. Любопытство - важная причина, но ради только него я бы не поплелся сюда. Меня интересовали даже не знания, а совсем другое.
  Подобных мест на Земле осталось совсем мало, и одно из них, находящееся почти под носом, было большой удачей. Люди говорили о злых духах, проклятиях, демонах и параллельных мирах. Все, конечно, возможно, но у меня была и своя теория. С давних времен тут творятся жуткие вещи, а другие духи, кроме моего знакомца, исчезли или прячутся. Возможно, он просто скрывает что-то, запугиванием и колдовством ограждает нечто от постороннего взора. Возможно, в центре проклятого леса находится святилище древнего бога, или даже некий оккультный предмет, сохранивший свои силы за столько веков. Если это так, то я бы хотел на него взглянуть или даже его получить. Магии в нашем мире остались только крохи, по большей части современные маги - обычные шарлатаны и фокусники, а если и есть настоящие, то они себя никак не проявляют. Но ведь когда-то волшебство существовало, и если в этом лесу есть хоть что-то ценное, то я должен это приобрести, или, по крайней мере, хотя бы пообщаться с кем-то, кто может открыть мне что-то из древних тайн.
  Быстро перекусив, я продолжил свой путь. Достал компас, но, взглянув на бешено вращающуюся стрелку, убрал в карман. Или леший пытается меня запутать, или с полюсами земли тут твориться что-то невообразимое. Впрочем, это уже неважно - вдалеке показался холм, который, похоже, являлся центром этих мест. Надеюсь, доберусь туда за два-три часа, и, разведав обстановку, успею выбраться из леса еще до наступления ночи. Ночевать тут я действительно опасался - когда против тебя весь лес с его обитателями, лучше не рисковать понапрасну.
  Следующие три часа были настоящим мучением. Идти становилось все труднее, встречались заросли, обойти которые не представлялось возможным, и приходилось пробираться через них напролом. На руках и лице появилось множество царапин. Но не это было главной сложностью. Лес просто сошел с ума. Вокруг меня разносились жуткие голоса и завывания, в чаще мелькали какие-то лица уродливых старух. Ровные участки леса вдруг оказывались трясинами, а комарье просто сошло с ума, накидываясь на меня целыми тучами. Пару раз я подумал, не послать ли мне все это подальше и отступить. Но природная упертость, которая, к сожалению, не очень помогла по жизни, заставляла сжать зубы и двигаться дальше. Оставаться в этом лесу или нет - решать мне, а не кому-то другому.
  Выйдя из очередных дебрей, я оказался на небольшой полянке, через которую текла небольшая речушка. Уставший и весь промокший от пота, я направился к ней, расстегивая куртку. Обтереться прохладой водичкой будет сейчас наслаждением. Я наклонился над речкой и... с ужасом отшатнулся назад. Из воды на меня смотрела омерзительная рожа какого-то урода с зеленой кожей. Рот, полный зубов, улыбнулся, и через пару мгновений тварь стала вылезать из воды, протягивая ко мне худые руки с перепонками на пальцах и издавая отвратительный квакающий звук.
  - Изыди, нечисть! - я выхватил амулет и показал его монстру, который ответил злобным взглядом и стал медленно погружаться обратно. Он ушел под воду, но продолжал смотреть на меня ненавидящим взором.
  Поднялся ветер, где-то вдалеке прогремел гром. Земля содрогнулась. Со всех сторон раздались десятки шепчущих голосов.
  - Уходи! Беги! Иначе погибель тебя ждет! Ты навсегда останешься тут! Беги, смертный! - из чащи опять показались уродливые лица, внимательно следящие за мной.
  Ну уж нет, гады, меня так просто не возьмешь. Развернувшись к лесу, я крикнул:
  - Запомни, лесной хозяин! Я никуда не уйду! Только когда ты ответишь на мои вопросы! Никто не смеет указывать мне, что делать! - после этих слов я двинулся дальше.
  
  Вскоре случилось то, чего я так опасался. Возвышенность была уже совсем рядом, силы еще были, но время... До наступления ночи оставалось не более часу-двух. Похоже, все-таки придется заночевать в лесу, но сначала я все же узнаю, что тут прячут.
  Я уже двигался по холму, и до вершины оставалась всего пара сотен метров, когда застыл как вкопанный. Где-то совсем рядом раздался протяжный вой, ему вторили еще несколько. Волки. Леший все же натравил их на меня. Это было очень плохо. Ну что ж, буду надеяться, что их немного, а ружье не подведет...
  Я снял ружье с предохранителя и передернул затвор, затем вернул предохранитель на прежнее место. Моя "Сайга" еще не разу не подводила меня. Созданная по образцу Калашникова, это ружье было на редкость неприхотливо и надежно. Калибр, конечно, маловат, всего лишь двадцатка, но мне хватало, а обойма на 9 патронов позволяла при необходимости устроить кошмар любой живности.
  Держа ружье в руках, я быстрым шагом направился вверх, желая поскорее добраться до вершины. Когда до нее оставалось совсем немного, позади раздалось рычание. Обернувшись, я увидел, как из зарослей выбегает волк с оскаленной пастью.
  Без промедления я вскинул ружье, снял предохранитель, и, почти не целясь, спустил курок. Раздался щелчок, но выстрела не последовало. Мысли понеслись как ураган.
  "Невозможно! Оно не могло подвести меня, если только это не..."
  Волк бежал ко мне, до него оставалась всего пара десятков шагов. Сзади показались еще двое. Я резко передернул затвор, просунул руку под рубашку, и сорвав с шеи пластинку со знаками, приложил ее к цевью и снова спустил курок. Раздался выстрел, и приближающийся волк, не добежав всего несколько метров, рухнул на землю с пулей в башке, а я выстрелил во второго. Тот, раненый, покатился по земле, но третий уже был рядом и прыгнул к моему горлу. На рефлексах я ружьем, словно палкой, встретил его распахнутую пасть. "Сайгу" чуть не вырвало из рук. Полк зубами перехватил ружье у самого затвора и сейчас яростно пытался вырвать из моих рук. На то, чтобы оттолкнуть его, особой надежды не было, и я держал "Сайгу" из последних сил. Идя вслед за волком, яростно тянущим ружье, я подошел к дереву, а затем быстро опустил правую руку к поясу и схватил нож. Волк рванул еще раз, вырвал ружье, но оказался прижат к дереву и удара ножа в грудь избежать не сумел. Я схватил зверя за шкуру на горле и продолжал наносить сильные удары, пока серый, наконец, не затих. Вытерев клинок о шкуру, трясущейся рукой убрал нож в чехол на поясе. Затем, наклонившись, поднял ружье и вернулся к катающемуся по земле раненому волку. Выстрел в голову, и хищник замолчал навсегда.
  Поднялся сильный ветер, вокруг раздалось множество голосов. Среди них был и детский плач и страшный, отдающийся эхом, голос:
  - Теперь тебе точно не уйти, погань! Сгною, сдавлю, загоню в самую глубокую трясину. Вырву твою душу!
  Земля под ногами тряслась, ругань продолжала раздаваться. Похоже, теперь я по-настоящему рассердил лесного хозяина. Но отступать уже некуда, нужно закончить дело, пока не подоспела еще одна волчья стая. Забросив ружье на плечо, я побежал на опушку.
  "Болван, идиот, и чего мне дома не сиделось? Теперь меня точно живьем зароют. Силы захотелось, древних тайн... Хм, а это еще что такое?!"
  Я стоял на вершине холма. Это место отличалось от всего виденного тут ранее. Никаких храмов и капищ, лишь несколько гнилых деревьев, маленькое озерцо и ужасная вонь. Здесь не росла трава, а земля напоминала пластилин, который проминался под ногами. Чем-то это напоминало торфяное болото, но зрелище было во много раз более отвратительным. Осторожно подойдя к мутному озеру, я пригляделся внимательнее. Мутная жижа, непохожая ни на что другое, на поверхности которой то и дело всплывали пузырьки воздуха. Я резко отшатнулся, когда различил, что там плавает. Огромная омерзительная рыба, словно почуяв мой взгляд, вынырнула из воды, взглянув на меня своей жуткой мордой. Похожая на огромного карася, но с двумя рядами зубов как у щуки и костяными наростами по всей спине. Таких рыб просто не могло существовать в природе!
  "Вот твари! Похоже, корпорации и тут слили свои ядерные отходы. Наверное, поэтому нечисть так лютует, не хотят повторения, и их можно понять"
  Отвернувшись от озера, я осмотрел местность. Совсем рядом, у одного из поваленных деревьев валялись несколько костей и еще неразложившаяся туша кабана. От виденных мною раньше эта значительно отличалась - из лопаток животного выходили два длинных изогнутых отростка с жалом на конце, а из раскрытой пасти торчал толстый червеподобный язык в полметра длинной. Меня замутило и чуть не вытошнило, я в ужасе отступил назад. Внезапно нога наступила на что-то твердое. Все еще находясь под впечатлением, я поднял с земли крупный камень черного цвета с несколькими острыми гранями. Он был похож на вулканическое стекло, но отличался тем, что у него по всей поверхности пробегали красные прожилки. А еще он излучал едва заметное тепло. Это странно, учитывая, что воздух и земля под ногами были холодными, но мне сейчас не до изучения странного булыжника, нужно убираться отсюда поскорее. Возможно, в этом месте повышенная радиация и сюда без спецкостюма вообще нельзя заходить. Уже собираясь задать стрекача, я услышал звук ломаемых веток и жуткое, продирающее до костей рычание. Его я узнал сразу, похоже, теперь я точно влип по полной. Протерев локтем куртки выступивший на лбу пот, крикнул как можно громче, в сторону леса:
  - Хозяева леса, я знаю вашу тайну и не имею к этому никакого отношения! Я просто хочу уйти отсюда с миром!
  Треск приближался, я услышал множество голосов, раздавшихся эхом со всех сторон.
  - Поздно! Поздно! Слишком поздно, смертный!
  Из чащи вышел бурый медведь. Он сразу же нашел меня взглядом и издал рычание, после чего ринулся ко мне.
  "Боже, помоги мне... Из двадцатки его не завалить, для него это просто царапины, а в глаз попасть почти невозможно. Даже полный магазин в грудь вряд ли поможет. С пробитым сердцем они живут еще минуту... Бежать отсюда. Бежать!"
  Я побежал в противоположную сторону и тут же споткнулся о какой-то большой сук. Не устояв на ногах, полетел лицом вперед, ударившись о землю. Сильная боль волной прошлась по телу, в грудь словно ударили колом. Похоже, я упал на что-то острое. К сожалению, сейчас не было времени корчиться на земле или хотя бы осмотреть рану. Треск и рычание были слышны уже совсем рядом. Сжав зубы, я поднялся с земли, чувствуя, что куртка до самого живота промокла от крови. Сжимая ружье обеими руками, постарался перейти на бег, хотя каждое движение причиняло страшную боль. Дышать было очень трудно, что-то мешало.
  Все еще продолжая бег, я нащупал рану и то, в ней что застряло. Это оказался тот самый камень, найденный в том проклятом месте. Булыжник, похоже, застрял между ребрами, мешая нормально дышать, но доставать его не стоило, иначе я могу истечь кровью. Хотя, наверное, это уже не важно. За спиной слышалось приближение медведя. Ускорившись еще немного, я несся в темноте, не различая ничего перед собой. Воздух внезапно стал значительно теплее, нога споткнулась об огромный валун, и я в очередной раз навернулся, полетев головой вперед. В глазах на секунду вспыхнул свет, и я потерял сознание.
  
  
  Глава 1
  
  Меня разбудил яркий свет. Солнце уже находилось в зените, и можно было только удивляться, что я так долго был без сознания. Зажав рукой немного гудящую голову, я поднялся с земли. То, что произошло вчера, помнилось смутно.
  "Почему я вообще еще жив, ведь уже успел ощутить дыхание медведя за спиной? С чего это мне дали спокойно дрыхнуть и не прикончили, пока я валялся в отключке? Странно это все"
  Но как только я оглянулся вокруг, появились уже другие вопросы. Вчерашнего густого леса не было, как и не было видно болот и того жуткого холма, с которого я вчера бежал. Меня словно закинуло в другую страну. Я стоял на скалистом уступе, за моей спиной в небо упирался шпиль высокой скалы, а под ногами внизу раскинулись поля с небольшими вкраплениями леса. Воздух был теплый, солнце палило нещадно.
  "Такую местность можно встретить в Крыму или Турции, но никак не в наших болотистых лесах. О розыгрыше не может быть и речи. Похоже, прав был мой товарищ, который болтал о параллельных мирах, хотя, возможно, никакой это и не параллельный мир. Быть может, кто-то переместил меня из леса в другую страну. Вряд ли это тот лесной хозяин, но чего только не бывает в мире. Может, вмешались зеленые человечки, решив, что я достоин жить, а не стать добычей медведя, ха-ха-ха. Кстати, у меня же осколок камня застрял в ребрах! А сейчас дышится легко и ничего не болит"
  Наклонив голову, я обнаружил тот проклятую каменюку там же, где она и находилась в последний раз. Правда, кровь перестала течь. Возможно, трогать осколок до прихода к докторам не стоило, но мне стало так противно, когда вспомнил, где он лежал, что я схватил камень и выдернул его из тела. Боли почти не было, хотя кровь полилась из раны тонкой струйкой, теперь она меня уже не волновала. Я смотрел на руку, держащую камень, и не верил своим глазам.
  Кожа изменила свой естественный цвет, став в несколько раз темнее. Фактически она стала почти черного цвета, и под ней были видны красноватые прожилки вен. Ногти обрели неестественный серый цвет. Откинув камень, я в спешке скинул с себя сапог и снял носок, после чего с ужасом посмотрел уже на ногу. С ней было тоже самое - кожа по всей поверхности изменила свой цвет. Мне стало страшно, я продолжил осмотр и теперь уже точно уверился, что все тело изменилось. Вторым удивительным открытием стало то, что рана быстро перестала кровоточить и даже покрылась небольшой корочкой. Усевшись на землю, я задумался.
  "Похоже, тот жуткий хозяин все же добрался до меня. Хоть я и смог убежать, тварь, похоже, прокляла меня. Возможно, превращение в негра только начало, дальше будет что-то похуже. А возможно, тот тип и не при чем, а то, что со мной случилось - действие радиоактивных отходов в пруду. Тогда это уже совсем финиш. Ведь помню, во что превращались местные рыбки и пьющие из водоема животные. В любом случае, стоит обратиться в больницу, никакие колдуны мне тут не помогут. И обязательно надо забрать на экспертизу этот странный булыжник. Наверное, он содержит токсины и яды из того пруда, и именно они, попав в кровь, вызвали такие изменения. Ну а сейчас нужно как можно скорее найти людей и хорошего доктора!"
  Грустно вздохнув, я доел остатки пищи из рюкзака, поставил ружье на предохранитель, закинул в рюкзак булыжник и амулет с оборванной цепочкой. После чего, подняв с земли камешек, пометил крестиком место, где проснулся, и перед тем, как отправиться к людям, решил осмотреть место, где оказался.
  Я внимательно осмотрел свои шаги и проследил, откуда бежал до места падения. Следы были еле различимы и вели на двадцать метров, а затем словно обрывались. Не было никаких ворот или каменных арок, обычная небольшая полянка, которую я исходил вдоль и поперек, так ничего и не обнаружив. Все это весьма странно.
  "Возможно, я действительно прошел через какие-то телепортирующие ворота, или меня как в одном фильме просто портанули во время бега, а я и не заметил. Хотя, возможно, и заметил, но мне эти инопланетяне стерли память..."
  Стараясь не думать о плохом, я быстрым шагом двинулся вниз по склону. Природа вокруг была очень красивой - чистый сосновый лес с невысокими деревцами. Никаких комаров и другой напасти. Проходя мимо небольшой речки, с удовольствием отпил чистой воды. После чего, не удержавшись, разделся и окунулся - день стоял необычайно жаркий. После небольшого отдыха я продолжил свой путь. Чувствовал себя великолепно. Мысли, конечно, были тревожные, но тело, несмотря на пережитые испытания, совсем не болело и было полно сил.
  Час спустя вдали показалось поле с изгородью и стадом с сотню коров. За ним присматривали трое мужчин в необычной одежде и обуви, похожей на мокасины. К ним я и направился, но когда они меня заметили, то повели себя довольно агрессивно. Один закричал что-то непонятное, а затем выхватил из-за пояса здоровенный нож. Другие тоже вытащили оружие - обычную деревянную дубинку и самое настоящее копье, после чего, выкрикивая что-то, направились ко мне, стараясь "взять в кольцо".
  Такого приема я не ожидал. Попытался обратиться к ним по-русски, по-английски, но, судя по лицам, только больше разозлил. Не знаю, может это из-за цвета кожи, или они со всеми так приветливы... Стоять истуканом я не собирался. Перехватил ружье в руки и направил под ноги ближайшему из мужиков.
  - Может ты и не понимаешь меня, придурок, но что это должен знать. Оставьте меня в покое, или сделаю бум-бум!
  Забавно, но ружью они уделили совсем немного внимания. Остановились и, послушав мою речь, двинулись дальше. А тот тип с копьем, вообще размахнулся и швырнул его мне прямо в грудь. С большим трудом удалось увернуться.
  "Да что тут такое творится?!"
  Я спустил курок, выстрелив под ноги ближайшему мужику. Прогремел выстрел, и троица застыла как вкопанная, а затем с криками побежала обратно. Они пронеслись мимо пасущегося стада и скрылись в чаще.
  "Копья, дубины, необычная одежда. И это в наше время, когда у каждого пацана в Африке есть калаш. Похоже, я действительно попал по полной"
  Местного языка я не знал, соваться в их деревню было явно не лучшей идеей. Эти типы даже разговаривать с чужаком не захотели, сразу решили прибить.
  "Похоже, стоит действовать максимально осторожно и для начала выяснить обстановку"
  Я оглянулся на пасущееся стадо. Пополнить запасы тоже стоило, в животе уже начинало урчать. Конечно, поступать так не красиво, но и аборигены со мной повели себя по-хамски. Будем считать это моральной компенсацией.
  Подойдя к ограждению, я выбрал бычка помельче и выстрелил в голову. Тот рухнул на землю, а стадо отбежало в сторону на пару десятков метров. Я перелез через заграждение, и, достав нож, снял часть шкуры и вырезал несколько крупных пластов мяса. Сложил их в рюкзак, я поспешил убраться подальше.
  Добравшись до леса, я спрятался за крупный куст и решил подождать и посмотреть, не появятся ли люди и как они себя поведут. Местные не заставили себя долго ждать. Уже через полчаса на поле выбежала целая толпа, по меньшей мере, человек двадцать. У половины были луки, остальные сжимали в руках мечи и топоры. Действовали аборигены довольно слажено. Осмотрев убитого бычка, разбились на три команды и двинулись в разном направлении. Я заметил, что главным у них, похоже, был старик с посохом в руке и амулетом на шее. Когда один из отрядов направился в моем направлении, мне показалось мудрым убираться отсюда побыстрее. Надев на плечи рюкзак, бегом направился в сторону гор.
  Солнце тут заходило довольно рано, но я все же успел собрать веток и хвороста до наступления ночи. Нужно было развести костер, чтобы приготовить пищу, а главное, заготовить мясо впрок. На этой жаре оно уже начинало портиться. Для начала развел костер, а потом приступил к более трудной задаче. Единственный сейчас доступный мне способ сохранить мясо - копчение. Об этом я знал только в теории, самому делать раньше не приходилось. Выбрав три большие толстые ветки, сложил вместе и связал с одной стороны бечевкой, другие концы заострил с помощью ножа. После этого развернул получившуюся треногу, поставив рядом с костром. Нашел три небольшие веточки и привязал их горизонтально чуть выше центра конструкции, сделав таким образом три распорки, которые послужат рамой для моей коптильни. После этого поставил самодельную треногу над костром, проследив, чтобы огонь не доставал до конструкции. На раму выложил несколько прутиков, создав решетку. Похоже, коптильня готова, можно выкладывать мясо. Разрезав первый кусок на несколько продольных ломтиков, уложил их на решетку и занялся вторым. Сильно хотелось есть, но сейчас главное - позаботиться о портящемся от жары мясе, а сам поем позже, поджарив последний кусок на углях.
  Того, что ко мне в лагерь заявятся местные, я не опасался. У них не было собак и фонарей, и вести поиски ночью они, скорее всего, не станут.
  "Все-таки любопытство до добра не доводит. Сидел бы сейчас дома в безопасности, а так неизвестно сколько буду в этих негостеприимных землях. Может, местные уже написали куда надо о рыскающем в округе негре, и прямо сейчас по мою душу собирают серьезный поисковый отряд. Отбиться в одиночку вряд ли получится, патронов всего три десятка осталось, кто же знал, что так получится. Машина, наверное, все еще стоит на обочине. Родственники уже, наверное, волнуются, но дергаться до завтра не станут. Предупреждал ведь, что уйду на день-два, эх..."
  Перевернув палочкой мясо на коптильне, задумался снова.
  "Нужно не отчаиваться, а брать себя в руки и искать выход из положения. Возможно, есть способ вернуться домой или хотя бы освоиться в этом мире. Итак, с чего стоит начать? Пожалуй, со сбора информации. Стоит завтра наведаться в поселение, увидеть его самому. Понять, чем живут местные и как устроено их общество. Как обстоит ситуация с оружием, какой у них тут уровень развития. Возможно, у меня найдется, что предложить этому обществу"
  Пару часов я потратил, чтобы заготовить мясо и сделать себе ужин. После этого подкинул дров в костер, и стараясь не думать о грустном, лег спать. Замерзнуть я не боялся, тут довольно тепло, животные тоже не подойдут к горящему костру.
  
  Город пылал. Армия крылатых чудовищ добивала последних защитников. Три десятка стражников - все, что осталось от полутысячного гарнизона. Сейчас они, обессиленные, продолжали сражаться, сдерживая натиск сотен демонов. Их задачей было защитить ворота крепости, не дать чудовищам проникнуть в этот последний оплот. Но все оказалось тщетно. Огромный рогатый монстр, который шел впереди других чудовищ, полыхающим клинком разрубал защитников одного за другим. Стрелы арбалетов были бессильны, их отражало черное свечение, окутывавшее могучую фигуру. Взяв последнего защитника за горло, демон швырнул его в небо. Человеку не суждено было упасть, ибо три уродливые твари, поймав тело в воздухе, мгновенно разорвали его на части. А их лидер с оскаленной пастью прошел внутрь. Большой зал был заполнен женщинами, стариками и детьми. Они жались к стенам и кричали от ужаса при виде высокой фигуры. Чудовище издало оглушительный смех, который жутким эхом отразился от стен. Я вдруг осознал, что этот монстр я сам. Это я стою перед этими людьми и ответственен за уничтожение города. На моих руках кровь сотен жертв...
  
  Я проснулся у затухшего костра, меня всего колотило от ужаса. На небе уже взошло солнце.
  "Боже... это всего лишь сон. Как мне вообще мог привидиться такой ужас? Но уже все, все прошло..." - Я провел рукой по лбу и... ужас нахлынул снова.
  Моя рука изменилась. Эта кисть уже не могла принадлежать человеку. Фаланги пальцев удлинились, вместо ногтей росли острые когти. Кожа не просто была черной, но и поменяла свою структуру, стала грубее и крепче. Быстрый осмотр показал, что изменилось все тело. Руки и ноги стали более мускулистыми, на пальцах ног тоже выросли когти, которые изгибались и были длиннее, чем на руках. Грудь стала шире, все тело более поджарым. Кожа стала плотной, как у буйвола, возможно даже еще крепче. На груди, бедрах и плечах выступали костяны наросты, создавая дополнительный пласт защиты. Вскочив на ноги, я побежал к ближайшей речке, чтобы узнать, что стало с лицом. Уже через пару минут, когда я всмотрелся в свое отражение, захотелось выть. Лицо изменилось даже больше всего остального. Оно стало по-настоящему жутким. Голова была совершенно голая, если не считать двух пар рогов, одна торчала спереди в районе лба, другая сразу за ними на макушке. Эти рожки были сантиметра по три-четыре. Нос заострился и был загнут книзу, подбородок вытянулся, став более массивным. Рот полон острых длинных зубов, а все лицо словно изъедено морщинами. Довершали картину заостренные уши.
  Зрелище было ужасным, теперь действительно меня можно назвать чудовищем. Человек, встреть меня в глухом переулке, вполне может остаться заикой или поседеть от ужаса. Прижав когтистую лапу ко лбу, я, сдерживая стон, отправился обратно.
  "Неужели тот дух был столь силен? Зачем ему тратить такие силы, превращая меня в нечисть, когда проще было убить? Или он тут вообще ни при чем?"
  Быстро подбежав к рюкзаку, я схватился рукой за бечевку, желая его раскрыть, и по телу пробежал электрический разряд такой силы, что меня отбросило на два метра. Я не смог сдержать крик, такая боль была во всем теле.
  "Да что тут такое творится?! Что вообще происходит?!"
  Когда боль отступила, я очень медленно встал на ноги и осторожно подошел к рюкзаку, внимательно пригляделся. Странное дело, но от него исходило легкое, еле видимое сияние. Но я точно знал, что никакого колдовства на нем быть не может, а значит проблема не в нем самом, а в его содержимом. Подняв два прутика, я зажал ими край узелка и дернул бечевку, затем этими же прутами раскрыл горлышко, а затем, поддев рюкзак за лямки, вытряхнул содержимое на землю.
  Яркое сияние вынудило меня прикрыть глаза рукой и отступить на пару шагов. Сразу стало понятно, что оно исходит от тряпочки, в которой лежал мой защитный амулет. Похоже, теперь он мне больше не помощник, раз я сам стал нечистью. Эта штука теперь стала опасна, и у меня, похоже, нет другого выбора, кроме как от нее избавится. Но уничтожать точно не стоит.
  Отойдя на пару шагов, я нагнулся над землей и вырыл ямку примерно сантиметров в тридцать глубиной. После этого палкой осторожно подтолкнув амулет к ямке и бросил в нее. Сверху кинул несколько горстей земли, и когда сияние утихло, установил крупный булыжник. Все, теперь этого жуткого света больше нет, и можно спокойно подумать.
  Вернувшись к разбросанному рюкзаку, я испытал еще одно потрясение. Та радиоактивная каменюка светилась. Это было совсем не похоже на чистый яркий свет пантакля, совсем наоборот. Из камня на несколько сантиметров исходило темное свечение. Приглядевшись, я увидел небольшие красные разряды, пробегавшие в нем, и медленно прикоснулся к камню рукой. Ничего не произошло, никакой боли или удара. Взяв его в руку, ощутил тепло, которое стало более интенсивным.
  "Теперь все ясно. Дело не в радиации, да и откуда ей там взяться. Похоже, именно этот булыжник был тайной того места. И все метаморфозы с местностью, рыбами и животными произошли из-за него. А лесной хозяин просто сдерживал эту напасть, не давая ей распространиться. Именно поэтому тот кабан не покинул поляны, ему не позволил леший, а, возможно, и сам убил, забросив тело в проклятое место. Возможно, этот камень - часть какого-то древнего святилища одного из темных богов. Мое изменение, скорее всего, произошло из-за раны от этого булыжника. Зараженную воду я не пил, значит, передалось прямо через кровь. Вполне возможно, что лесной хозяин, когда увидел, что я могу сбежать, сам открыл передо мной тот портал. Кто знает, быть может, его такой вариант полностью устраивал. Получается, что он чужими руками избавляется от проклятия леса и теперь может спокойно заниматься там своими делами"
  Сильно сжав проклятую каменюку, я размахнулся, чтобы закинуть ее подальше, но в последний момент остановился.
  "Выкину, но если камень попадет в реку или озеро, изуродует еще и это место"
  Стать осквернителем другого мира совсем не хотелось.
  "Оставлю камень при себе, и, по возможности, заброшу в какую-нибудь глубокую яму. Там навредить булыжник уже не сможет"
  Вернувшись к рюкзаку, сложил вещи на место. Камень закутал в тряпку и бросил на дно. Продукты класть туда не хотелось, поэтому, поев, сложил вяленое мясо в отдельный пакет, который и повесил на дерево. Будет не правильно, если, пока я отсутствую, мои запасы похитят местные звери.
  Стоит проверить свое новое тело, чтобы понять, насколько сильно оно изменилось. В первую очередь отжался и подтянулся на суку, отметив, что, во-первых, я стал значительно тяжелее, а во-вторых, сила тоже выросла существенно. Также повысилась выносливость. Теперь для меня не было проблемой подтянуться раз тридцать и при этом не выбиться из сил. Я смог поднимать довольно большой вес, а также с легкостью ползать по деревьям. Сильные пальцы с когтями глубоко впивались в кору и почти не испытывали усталости. Ради интереса я поднялся на вершину только с помощью рук, не запыхавшись при этом. Кожа тоже проявила себя великолепно. Похлопывания камнем еле ощущались, а нож протыкал ее, но с большим трудом. В общем, оружие местных для меня представляет опасность, хотя и не такую большую, как прежде. Похоже, эта метаморфоза преследовала определенную цель, делая из существ более опасных тварей, приспособленных для выживания в любых условиях.
  После небольшого отдыха я повесил "Сайгу" на плечо и отправился к уже знакомому пастбищу. Задача не изменилась, мне по прежнему нужно собрать больше информации о местных. То, что они примут такое чудовище, было под большим сомнением, но и сидеть просто так я не собирался.
  Идя по лесу, я обратил внимание, что слух значительно обострился. Сосредоточившись, я мог уловить шуршание зайца в траве и то, как белка перебегает по веткам дерева. Пасущихся коров я услышал задолго до того, как увидел. Медленно подошел к своему вчерашнему наблюдательному пункту, и, раздвинув ветки, взглянул на пастбище. Коровы все также паслись на поле, но теперь их охраняло целых семь человек. У пятерых мужчин за спиной висели луки.
  "Похоже, к встрече со вчерашним незнакомцем они подготовились. Но, знай они лучше возможности ружья и то, что теперь человеком меня назвать можно лишь условно, то не были бы так беспечны. Думаю, пожелай я прихлопнуть эту команду, они мало что смогут противопоставить. Но зачем мне их убивать?"
  Обойдя поле по большому кругу и стараясь не выходить из леса, я нашел небольшую тропинку. Идти по ней было бы большой глупостью, поэтому я двинулся вдоль нее по лесу, постоянно прослушивая местность, чтобы случайно не столкнуться с местными. Через некоторое время дорога вывела к поселению.
  Оно находилась на большом поле, со всех сторон окруженном лесом. В деревне было около сорока домов, по большей части деревянные постройки, и только из них были четыре обложены камнем. У каждого дома была своя территория с сараем и небольшим загоном для скота. К деревне вплотную прилегали два вспаханных и засаженных какой-то культурой поля. Поселение окружал частокол трех метров высотой, в котором находились ворота. Сейчас ворота были распахнуты, но их охраняли двое молодых парней.
  Большая часть мужчин и несколько женщин работали в поле. Остальные, включая детей, похоже, старались без необходимости не покидать стены поселка. Возможно, это связано с моим появлением, или у них есть причины опасаться кого-нибудь посерьезней. Как действовать дальше я понятия не имел.
  "Похоже, в поселении живет около двух сотен человек. Боеспособных из них около сорока-пятидесяти. Учитывая ружье и мои новые способности, я вполне могу защититься от десятка, но не от такого количества. Притом видно, что хоть и работают люди в поле, но рядом с каждым мужчиной есть топор или копье. Так что идти к воротам и попробовать наладить мирный диалог не получится. Во-первых, не знаю их языка, а даже если бы знал, то с таким чудищем никто разговаривать не станет. Что же делать? Жить отшельником не мой выбор, все равно нужно узнать, что это за страна и какие тут порядки. Идти искать другое поселение или город тоже бессмысленно, мои проблемы от этого не исчезнут"
  Подумав немного, я решил, что единственный доступный мне путь получить информацию - это захватить "языка".
  "Одного из местных, мужчину или женщину, хотя лучше мужчину. Меньше истерики будет. И, наверное, не старика, а кого помоложе, чтобы уж точно шел на контакт, а методов воздействия я знаю много. Но сначала нужно все хорошенько подготовить, с пленником предстоит немало возни. Для начала найти себе нормальное жилище, и лучше там, где до него будет непросто добраться, а у меня будут пути отхода. Второе - заготовить провизии на двоих минимум на две-три недели. Эх, не думал, что когда-то снова придется учить иностранный язык, но, похоже, другого пути нет. И помню, что в экстренной ситуации люди способны на чудеса. Школьники годами сидят за партой и часто не могут выучить и одного, но закинь его в Америку, сможет нормально разговаривать уже через месяц. У меня, конечно, ситуация посложней, но попробовать стоит, другого выбора просто нет"
  Я вернулся в лес и направился к своему временному лагерю в горах. Уже через час был на месте, и быстро перекусив, продолжил свой путь. Хотелось исследовать ближайшую территорию более основательно. Новые способности позволяли мне подниматься высоко в горы, словно заправскому скалолазу. Слишком высоко забираться все же не старался, ведь одно дело ползать самому, и другое - дотащить пленного человека.
  Два часа были потрачены на эти исследования, и в итоге было обнаружено более-менее достойное место. В тридцати минутах от моего лагеря располагалась пещера, находящаяся на высоте десяти метров в скале. Не так высоко, как хотелось бы, и есть риск обнаружения, но лучшего варианта пока не было. Поэтому, по-быстрому ее обследовав, я решил завтра же заняться ее обустройством.
  Солнце уже заходило за горную вершину, и я поторопился вернуться в лагерь, бродить ночью по чужой земле не хотелось. Уже подходя к поляне, заметил, что зрение теперь позволяет довольно четко видеть в темноте. Похоже, тоже одна из моих новых способностей от проклятой каменюки. Но на данный момент меня это только порадовало.
  
  Небо было затянуто черными тучами, среди которых время от времени сверкали молнии. Вспышки освещали тела десятков тварей, летящих в ночи. Черные уродливые демоны с крыльями за спиной и их могучий предводитель, летящий впереди чудовищ, с улыбкой смотря на суетящихся внизу жителей города. Яростный рык пронесся в небе, заглушая ветер и треск молний. Демоны, сложив крылья, понеслись к беззащитному и такому лакомому городку. Я понял, что этот улыбающийся демон - я сам. И жители не в силах ничего поделать. Еще до того, как луна взойдет на небосвод, они или умрут, или склонятся перед моей силой.
  
  Медленно открыв глаза, я с наслаждением потянулся. На этот раз сон мне понравился, ощущение полета и неудержимая сила того тела были приятны. Хотя в душе все равно остался немного неприятный осадок. Даже жаль, что у меня самого нет крыльев. Только подумал об этом, и вдруг ощутил, что на спине что-то странно давит, словно я забыл снять рюкзак перед сном. Вскочив на ноги, понял, что это не просто ощущение.
  За спиной теперь находились самые настоящие крылья. Сейчас они прижимались к спине, не выступая выше плеч, и достигали изгиба колена. Разобраться в новых конечностях было несложно, через несколько секунд я раскрыл крылья на всю длину. Они имели огромный размах, пожалуй, не меньше пяти метров. Каждое крыло имело три основных сустава и могло легко складываться, прижимаясь к спине. Никаких перьев, только перепонки из тонкой, но прочной кожи, очень похожие на те, что были в моем сне. Легкий взмах крыльями, поднял потоки воздуха и едва не подкинул меня в небо.
  "Похоже, эти сны появились не просто так, а попытка показать мне картины возможного будущего, или что-то в этом роде. В этот раз камень даровал мне крылья, и сейчас я уже точно рад такому подарку. Теперь значительно повышаются шансы на выживание"
  Решив отложить все запланированное, я отправился на ближайшую полянку - ставить эксперименты и учиться управлять новой способностью. Поначалу все складывалось не так удачно, как хотелось, и несколько раз меня неслабо приложило носом в землю, но с каждым разом взлет получался все лучше. Крылья оказались невероятно сильными и без труда поднимали меня в небо. Спустя час я более-менее освоился с ними и стал проводить другие испытания, пытаясь научиться ловить потоки воздуха в небе, а не трепыхаться как пчела. Учился летать на расстояния, тренируясь в скорости, брал булыжники в руки и проверял, какой вес для меня максимально возможен.
  Потратив полдня в тренировках, я вернулся в свой лагерь очень довольным. Все показатели были на предельной высоте. В небе по скорости теперь мало кто может со мной сравниться. Наверное, я смогу без труда обогнать и орла. С маневренностью еще много работы, но опыт дело наживное. Мне было доступно не только перелетать с места на место, но и зависать в воздухе. Я мог без напряжения поднимать в воздух крупный камень около ста килограммов, или даже два таких, хотя тогда удержаться становилось значительно труднее.
  Решив вернуться к своему плану, остаток дня я провел в поиске убежища. Теперь, с новыми способностями, ранее выбранное меня не устраивало. Хотелось найти что-нибудь на самой вершине, куда людям точно будет не добраться. За несколько часов я обнаружил несколько таких пещер, и бегло осмотрев, остановился на одной из них.
  
  Вокруг все полыхало. Жители в панике бежали из уничтоженного города, а оставшиеся защитники дали последний бой. Посреди этого хаоса стоял я, окруженный черной сферой, от которой отражались заклятия мага. Человек в алой рясе направил на меня руку, выкрикивая колдовские слова. В сферу ударила ослепительная молния и, отразившись, попала в одного из моих подчиненных, черного демона, сцепившегося в битве с человеческим воином. От попадания разряда оба осыпались горкой пепла, а я призвал свое колдовство. Слова древней магии прозвучали в хаосе идущего сражения, и с моих рук в сторону волшебника ударил алый луч. Защита мага продержалась пару секунд, затем его тело, а за ним и стена здания были прожжены насквозь. Маг рухнул с дырой в груди, а я развернулся к отступающим стражникам. Жалкие глупцы, неужели вы думали что у вашего мага были шансы выстоять против хозяина древней магии?
  
  Пробуждение было как обычно резким. Не понимаю, что за сны мне приходят. Они не могут быть просто фантазией - тот, кто насылает их, добивается какой-то цели. Но какой? Хотя ощущение силы было приятно, хотелось бы обладать такими способностями... Но хватит мечтать.
  Встав с земли, я внимательно осмотрел себя. Никаких изменений в теле, похоже, не произошло. Во сне мои рога были значительно больше, да и тело более могучее, но сейчас я все тот же, кем и был. Возможно, для этого нужно больше времени. В любом случае я уже стал привыкать к подаркам того булыжника, и отсутствие изменений даже слегка разочаровывало. Ну да ладно, сейчас не до этого, у меня на сегодня планируется важная операция. Надеюсь, то, что я затеял, не сделает меня врагом номер один для жителей этой страны.
  
  В поле сейчас находилось двадцать семь мужчин и восемь женщин. Они держали в руках некое подобие серпов, с помощью которых собирали неизвестный мне вид растений. Я не был специалистом в ботанике, поэтому не мог судить, что это за растение, но более всего оно напоминало сахарный тростник. Переходя на другое место, люди возвращались за оружием и переносили его с собой к новому месту работы. Кроме работающих в поле, вдоль границ леса ходили пять человек с луками. Они, похоже, охраняли крестьян от диких зверей и возможного нападения. Однако сразу было видно, что это не воины, а такие же поселенцы.
  Раздвинув кусты руками, я продолжал наблюдал за полем и работающими людьми, пока один из пахарей не имел неосторожность подойти довольно близко ко мне. Тогда я решил, что пора действовать. Выскочив из кустов, я на всей возможной скорости побежал к незамечавшему меня человеку, до которого было не больше двадцати метров. С поля раздались крики, меня заметили, и крестьянин наконец увидел стремительно приближавшую к нему фигуру. Я уже был в нескольких шагах, когда он заорал что-то бессвязное, кинул в меня серп и побежал к своим. Но поздно, увернувшись от летящего оружия, я в несколько шагов догнал его и схватил руками. Взмах крыльями, и мы взлетели на четыре метра в высоту. Человек отчаянно сопротивлялся и беспрестанно вопил, но я был значительно сильнее и не разжал руки. В меня полетели стрелы. Две прошло мимо, а одна воткнулась в бедро, причинив сильную боль. Стараясь не обращать на это внимания, я быстро замахал крыльями, набирая высоту и делая в воздухе разворот к лесу.
  Местные меня даже немного впечатлили, не ожидал я от них такой быстрой реакции. За спиной то и дело свистели стрелы. Наконец, набрав значительную высоту, я полетел в противоположную от логова сторону. Аборигены не могли меня преследовать, но, безусловно, запомнили в какую сторону я полетел, поэтому туда и отправят погоню. Пролетев минут двадцать, я резко снизился, и, сделав круг, полетел уже над самыми верхушками деревьев. Нужно добраться до пещеры, оставаясь незамеченным. Парень яростно вырывался и пытался кричать, поэтому пришлось одной рукой зажимать ему рот. Он кусался, но повредить кожу на ладони не мог.
  
  Через полчаса мы были на месте. Раскрыв крылья словно парашют, я стал осторожно пикировать на выбранную раньше вершину. Тут находился небольшой выступ на высоте около тридцати метров от земли. Скала местами была почти отвесная, а пещера хоть и небольшая, но сухая и относительно удобная. Как только мои ноги оказались на выступе, я втолкнул сопротивляющего человека внутрь. После этого наклонился и вырвал проклятую стрелу из ноги. Она мешала весь полет но не было возможности от нее избавиться. Крови почти не было и я решил не придавать ране много внимания. Смажу йодом чуть позже, а сейчас главное - пленник.
  Оказавшись в пещере один на один со мной, он немного притих и как-то сдулся. Отступив на пару шагов с искаженным в ужасе лицом, он что-то усиленно обдумывал, а потом вдруг громко затараторил какую-то тарабарщину. Его истерики и попытки привлечь себе внимание аборигенов в мои планы не входили. Я рявкнул, требуя заткнуться, и поставив палец к своим губам сказал:
  - Ш-ш-ш...
  Но на мужчину это не произвело впечатления и орать он стал еще громче. Пришлось отвесить ему оплеуху, от которой абориген грохнулся на пол. Повторный жест пальцем теперь понял сразу и замолчал, отползая к дальней стене.
  - Вот и отлично, сообразительный, - я подошел ближе и сел напротив него. Он продолжал смотреть на меня с ужасом и отвращением, отводя взгляд.
  - Ну, ничего, скоро привыкнешь.
  Направив себе в грудь палец, я произнес:
  - Владимир. - после этого указал пальцем на него.
  Глаза у мужика распахнулись еще шире, подняв правую руку и слегка оттопырив палец, он направил его себе в грудь и повторил:
  - Влядимирь...
  - Это я Владимир, идиот!
  Отвесив небольшую оплеуху, взял его руку в свою, и указав себе в грудь, повторил имя несколько раз, затем направил палец на него и стал ждать ответа.
  - Ласс...
  Видно было, что он весь напряжен и ждет удара, но я похлопал его по плечу.
  - Молодец, Ласс, я Владимир, а ты Ласс, - направил свой палец на себя и него.
  Следующие три часа занимался исключительно аборигеном, и видит небо, раз тридцать хотелось разбить ему физиономию. Я никогда не отличался терпением, а еще тип попался на редкость тупой.
  Я показывал ему различные предметы - уголь, камень, ветки, пищевые продукты. Лил перед ним воду, зажигал огонь и даже вытащил его на воздух, полетал с ним над речкой и лесом. Показывал пальцем на все, что было вокруг, включая солнце, облака и скалы. Вставал перед ним, садился, ложился и подпрыгивал, требуя назвать на их языке это действие.
  Уже начинало темнеть, когда мне это надоело, и я решил, что на сегодня хватит. Особого удовлетворения собой не было, слов я узнал довольно мало, а как дальше продолжать обучение понятия не имел. Язык был несложный, и слова запоминались на удивление быстро, но все же изучить его в подобных условиях будет невыносимо трудно. Стоило запасаться терпением на несколько месяцев как минимум, что печалило.
  Покормив аборигена, я решил, что и самому пора отдохнуть и выспаться. Оставаться с человеком в одной пещере мне показалось не очень хорошей идеей. Камней вокруг было достаточно и не хотелось получить во сне по голове. Поэтому, махнув ему рукой, я вылетел из пещеры, направившись в другую, тоже выбранную заранее и там почти сразу погрузился в сон, этот день меня просто чудовищно измотал.
  
  Я находился в комнате без дверей и окон. Каменный мешок три на три метра с высоким потолком, двух небольших факелов, торчащих из стен, еле хватало, чтобы осветить помещение. По центру комнаты стоял простой деревянный стол и два стула.
  Почти сразу мне стало понятно что это очередной сон. В отличии от прежних этот мне совсем не понравился, я нервно стал искать выход или потайной рычаг, чтобы выбраться отсюда, но не мог обнаружить. Удары когтями не оставляли на стене даже царапины. Внезапно факелы моргнули и в помещении появился человек.
  Около тридцати лет, с приятными чертами лица и спортивной фигурой. Черные волосы почти касались плеч, гость был одет в средневековый костюм из черного бархата. Дополняли картину сапоги из кожи, напоминавшей крокодилью. Мужчина улыбнулся мне и сел на один из стульев.
  - Присаживайся, нам есть о чем поговорить.
  Я сел на предложенное место и обрушил на него свои вопросы. Похоже, этот тип был замешан в ситуации, в который я оказался.
  - Кто ты такой? И что тут вообще происходит? Что за странные сны я вижу? Во что превратилось мое тело?
  Он махнул рукой, обрывая меня.
  - Тихо, я все объясню и отвечу по порядку.
  Мужчина откинулся на стуле, задумался о чем-то ненадолго, потом посмотрел в мои глаза.
  - Мое имя Балдор, и я один из богов этого мира... Точнее, был им. Около четырех сотен лет назад мой вечный противник объединился с другими богами и смог одолеть меня, лишив божественных сил. Тот камень, что ты нашел в своем мире, это часть моего сердца, которое оказалось расколото на три части. Одна из них была заброшена в ваш мир.
  - Что значит "ваш мир"? А это что тогда за место? Почему местные не понимают меня, а ты можешь спокойно разговаривать?
  - Сейчас мы во сне, тут языковой барьер не может быть помехой. А мир... ну, это просто один из множества миров Вселенной. Ваша Земля тоже когда-то была более посещаемым местом, а сейчас ее стараются обходить стороной.
  - Почему? Что ты знаешь о Земле? И как ты вообще остался жив, если говоришь, что твое сердце было вырвано и разделено на части? Почему тогда сейчас так спокойно беседуешь со мной?
  - Сколько вопросов... Попробую ответить по порядку. Во-первых, враги меня сильно боялись, поэтому после победы и раскололи его. Обычно убитого бога еще можно возродить, и часть его души еще может откликаться, притягиваясь к источнику прежней жизни. Они же пытались лишить меня всякой надежды на возрождение и отрезать даже астральный путь в этот мир. Отчасти это удалось, поэтому разговаривать с тобой и хотя бы ненадолго навещать этот мир для меня стало трудно. А Земля... насколько я знаю, раньше у вас было вполне достойное место, где были рады любым религиям. А потом несколько великих богов забрали всю власть в свои руки, изгнав и истребив остальных. Поэтому твой мир сейчас стараются не навещать боги и их жрецы, порталы разрушены или перекрыты. Именно потому для одной из частей моего сердца было выбрано это место.
  - Но если ты был побежден, почему сама природа того холма была так трансформирована? И во что превращаюсь я сам?
  - Мои враги просчитались, такого, каким я был тогда, так просто не уничтожить. Пусть и крохи былого, но силы все же остались со мной. Мое влияние трансформировало землю вокруг. По большей части это были просто хаотичные всплески, которые я не контролировал. Животных, которых я менял в лучшую сторону, местный хозяин немедленно уничтожал, а людей он мог сдерживать, не допуская ко мне... Ты первый, кто добрался до сердца за много столетий.
  - Это оказалось не так уж сложно.
  Мужчина пожал плечами.
  - Я чувствовал, что тот, кого ты называешь "хозяином леса", слабеет с каждым столетием. Порождение старого времени, которое уничтожают новые боги. Сотни через две лет он, как и многие другие духи, погрузится в спячку, а мир будет очищен от старого волшебства. Поэтому тебе просто повезло, что он так ослабел, ну и ты сам воспользовался очень сильным символом. Хотя еще сто-двести лет назад Хранитель выстоял бы и против десятка священников, не то, что против простого человека. Время работало на меня.
  Он улыбнулся.
  - Так что случилось со мной?
  - Ты первый человек, который дошел туда и взял сердце в руку. Такого шанса я упустить не мог, а твое ранение лишь ускорило процесс.
  - Чего тебе от меня нужно? Зачем все это? Ты сделал из меня чудовище!
  Я выставил когтистые лапы перед собой. Он ухмыльнулся и покачал головой.
  - Ты просто не понимаешь, как тебе повезло. Я дал то, о чем большинство моих жрецов могли только мечтать. Ты получил бессмертие и силу, стал намного выносливее, чем какой-то жалкий человечек. А этот мир, в отличии от твоего, очень опасен. Не стоит надеяться на свою железку, есть твари, которые не обратят на нее внимания. Так что я оказал тебе услугу и даровал новое тело. А если поможешь мне, обретешь все, о чем мог только мечтать!
  - Я теперь не смогу общаться с людьми, от меня бегут в ужасе! Ты обрек меня на одиночество!
  - Бред! Этот мир отличается от вашего, тут обитают сотни всевозможных монстров и колдунов. Есть страны, в которых тебе даже будут рады. Ты ничего не лишился, только приобрел.
  - Но как я оказался здесь? Помню что бежал, а потом очнулся уже тут...
  - Это было действительно трудно. Портал был закрыт магией, и пришлось потрудиться, чтобы подобрать к нему ключ, тем более за такое короткое время... Но я справился, а иначе ты бы лежал там, разорванный медведем. Так что ты еще и обязан мне жизнью.
  - А что это за сны я видел постоянно? Твоих рук дело?
  - Да. Я хотел показать тебе варианты возможного будущего. Показать, что стать на мою сторону будет правильным шагом. Я очень многое могу дать.
  - Чего ты от меня хочешь?
  - Хочу, чтобы ты нашел другие части сердца и соединил их вместе. Когда три части объединятся, я вернусь в эту вселенную и наделю тебя божественными силами, сделаю полубогом.
  - И где эти части?
  - Одна в этом мире далеко отсюда, добраться будет очень сложно. Последняя - в другом мире. Кто ими владеет сейчас, я не знаю. Возможно, мне мешает магия.
  - А сейчас ты можешь как-то помочь мне?
  - Конечно, именно поэтому я и пришел поговорить, а не продолжил посылать видения. Я могу видеть то, что творится рядом с камнем, а если ты возьмешь его в руки, то даже помочь в бою. Но это трудно и изматывающее для меня. Так вот, я увидел, что ты пытаешься изучить местный язык, и хочу помочь тебе, сэкономив тем самым время.
  - Как?
  - Просто вложу необходимые знания в твою голову. Это поможет тебе за несколько дней научиться разговаривать с местным населением и даже писать на их языке.
  - Заманчиво... И что мне нужно делать?
  - Ничего, я уже все сделал. Когда проснешься, увидишь.
  Он встал из-за стола.
  - Наше время истекло. Этот разговор и знания обошлись мне довольно дорого, теперь я по меньшей мере три дня буду восстанавливать силы. Потом продолжим разговор.
  - Хорошо.
  Мужчина поднял палец вверх.
  - И самое важное. Если ты станешь помогать мне, то обретешь большую силу и власть. Я даже обучу тебя некоторым заклятиям и дополнительно награжу за каждый найденный кусок сердца. Но если ты предашь меня, то очень пожалеешь об этом.
  - Как мне страшно, - с сарказмом пробормотал я, оставшись один в комнате. А затем все вокруг поплыло, и я проснулся.
  
  
  Глава 2
  
  "Как же я не люблю угрозы, даже такие расплывчатые. Ну да ладно, стоит взять себя в руки и успокоиться. В конце концов, этот тип мне действительно серьезно помог"
  Я открыл глаза и приподнялся с пола, приняв сидячее положение, и для удобства уперся спиной в стену пещеры. Сейчас мне хотелось обдумать случившееся.
  "Итак, часть вопросов теперь можно забыть, многое стало ясно, хотя при этом возникло множество других. Этот странный мужик произвел двоякое впечатление. С одной стороны, умеет расположить к себе и предложил довольно хорошую сделку. Стать полубогом... интересная перспектива. И если в мире действительно много подобных мне созданий и есть места, где к ним относятся нормально, то это тоже радует. Еще понравились его слова, что обучит магии"
  Я улыбнулся, затем почесал макушку одним из когтей.
  "Магия - это очень даже здорово, всегда мечтал обладать настоящей силой, а не этими наивными штучками, основанными на своей собственной фантазии. В наших книготоргах ничего реального по магии не купишь, все бред какой-то. А если то, что я видел во сне... эти могучие заклятия существуют, хотелось бы их заполучить"
  Развернув один из пакетов, я достал кусочек вяленого мяса и стал неспешно пережевывать.
  "С другой стороны, что-то в том типе мне не понравилось. Какая-то отстраненность, натянутость и эта плотоядная улыбка. Словно разговариваешь с хищником, который может тебя в любую секунду слопать. Наверное, так разговаривают с простыми людьми олигархи и всякие там министры. Ведь и ежу понятно, не бывает во власти добрых самаритян, туда выбиваются только самые жестокие акулы. Помню я, какие у нас товарищи баллотировались в Думу. Главы группировок или их представители... А простым людям нужно выбирать, кто из них займет заветное кресло. И так, наверное, везде"
  Съев пару небольших кусков, я отложил пакет в сторону.
  "Можно ли верить тому странному типу? Похоже на игру кошки с мышкой. Видел я, что он сделал с тем холмом, доброе существо так бы не поступило. Нужно постараться разузнать у местных про этого бога. Ну а пока приму его предложение, сейчас это самый правильный выбор. Кстати, надеюсь, бог не может читать мои мысли и способен только наблюдать посредством своего сердца. Интересно, он наблюдает постоянно, или лишь время от времени? Если постоянно, будет совсем туго, каждый мой шаг станет ему известен. Хотя, он упомянул о том, что может только иногда навещать этот мир. Надеюсь, что дело обстоит именно так. Со временем станет более понятно, а сейчас пора заняться своими делами и для начала поговорить с пленным"
  
  Как только я выглянул из пещеры, сразу же услышал какие-то крики. Похоже, пленник не собирался успокаиваться и пытался звать на помощь. Расправив крылья, я полетел в его сторону. Скоро уже можно было различить слова - недавняя тарабарщина теперь стала понятна.
  - Помо-ите! Арлана, Дейк помо-ите!
  Я увидел, что пленник стоит на уступе, смотря на подножье скалы. Но как только он заметил мою фигуру в небе, сразу исчез в глубине пещеры.
  Подлетев к пещере, я неспешно спикировал на скалистый уступ. От пленника можно было ждать чего угодно, поэтому, соблюдая осторожность, я медленно вошел внутрь. Ласс не пытался напасть на меня, а наоборот, забился в самый дальний угол, и, похоже, ожидал жестокой расправы. Но у меня злости на него не было. Человек поступил так, как и ожидалось. Поэтому место и было выбрано довольно далеко от деревни, кричать было бесполезно. Неспешно подойдя к нему, я улыбнулся и немного поднял руки. Глаза у человека полезли на лоб и он, вместо того, чтобы успокоиться, издал жуткий крик. Но это моя вина, забыл, что улыбка моя теперь отнюдь не добрая, и выставленные вперед когтистые пальцы теперь тоже означают совсем другое.
  - Успокойся, Ласс! Я не стану тебя ни бить, ни убивать!
  Он сразу же замолчал и посмотрел на меня с огромным удивлением в глазах.
  - Вы меня понимаете? Я думал, вы не знаете нашего языка, ведь вчера столько времени меня прокуенго...
  - Тихо! Говори помедленнее! Теперь я тебя понимаю, но пока еще не все слова.
  Он замолчал, а потом обрушил на меня кучу вопросов, о том кто я и что хочу с ним сделать. Но в моих планах не было намерения тратить на это время и пытаться с ним подружиться.
  - Молчать! Здесь вопросы задаю я! А ты отвечай, или... будет хуже.
  После чего оскалился, вызвав у него очередной приступ страха. Теперь разговор пошел намного более конструктивно. Я понимал еще не все, но основная часть слов была понятна. Меня интересовала деревня, лес и страна, а также все, что может помочь выжить в этом мире.
  Вот что мне удалось узнать. Мир, в костром я оказался, назывался Эйр. Даже приблизительные его размеры были человеку неизвестны. Он знал только то, что есть несколько основных материков, разделенных океаном. На материке, где я оказался, находилось девять различных государств. Деревня Ласса называлась Малая Кавка и располагалась на периферии страны под названием Никада. В этом государстве правил король Николос Третий. В настоящее время войн королевство не вело, но отношения с соседними двумя странами были натянутыми. В деревне ходили разговоры, что до войны осталось недолго... Впрочем, информация могла уже устареть - по словам Ласса выходило, что их поселение находится довольно далеко от столицы, и новости к ним доходят с изрядным опозданием. Даже их правитель, барон Готри, не появлялся в деревне более трех лет.
  Меня особенно интересовало все, что связано с демонами и магией, а также отношение к ним в королевстве. Ласс рассказал то, что знал сам. Никада считалась Светлым государством, что означало, что тут поклоняются светлым богам. Всего их в пантеоне было четверо. К магии отношение негативное, жрецы светлых богов отлавливали волшебников, а затем сжигали на кострах. Разбираться, кто хороший маг, а кто плохой, никто не хотел. В руки жрецов часто попадали даже простые люди, которые случайно воспользовались магией. Таких людей ждал такой же конец. Жители деревни, похоже, жрецов поддерживали, считая магию злым колдовством. О демонах можно было и вовсе не говорить, их должны были убивать сразу же. В других странах отношение к магам было более терпимым, но в целом тоже негативным. Однако там их, по крайней мере, не преследовали, отлавливая только нарушителей закона. Таково положение дел было в Урсунде и Шахской Империи. В стране под названием Сардиния, находящейся в самом центре материка, темные маги могли чувствовать себя в безопасности. Об этом государстве Ласс знал только из слухов и многого рассказать не мог, но, похоже, там действительно процветало чернокнижие и обитали порождения зла. Подобная ситуация была и в так называемых Вольных землях, расположенных где-то между Урсундой и Империей, и наводненных бандитами, беглыми рабами и магами-преступниками. Там правили самозваные лорды, бывшие ранее вожаками банд, чернокнижниками или даже демонами. В общем, опасное место.
  После рассказа о мире я задал множество вопросов о самой деревне. Меня интересовало, почему она обнесена высоким частоколом, как защищена, и что местные думают обо мне. Ласс, медленно подбирая слова, сказал:
  - Когда вы напали на наших людей, использовав темные силы и молнии, староста объявил вас посланцем Кагорта, выродком нечисти и темным колдуном.
  Я уже знал, что Кагорт - местный бог Тьмы, вера в него в Никаде была под запретом, а его последователей уничтожали. И, конечно же, эти придурки все перевернули с ног на голову, решив, что все произошедшее - моя вина, будто это не они первые начали кидать в меня копья... Ну да ладно.
  - Что значит "выродком"? И что предпринял старейшина?
  - "Выродок" - значит наполовину человек, наполовину нечисть. А предпринял... он послал гонца с письмом в Торен. Но теперь уже ясно, что вы не выродок, а самый настоящий демон! После моего похищения староста, скорее всего, напишет письмо в Орден Гуриба. А они умеют разбираться с такой грязью, и я буду отомщен... Не буду я больше тебе ничего говорить, демон! Пошел вон!
  Ласс посмотрел на меня загнанным, но злым взглядом, в котором появился вызов. Зря это он.
  Влепив крестьянину пощечину, я схватил его за горло и прижав к стене. Бедолага захрипел.
  - Значит, не будешь говорить, героя из себя строишь? Ну что ж, пойдем, посмотрим, какой из тебя герой.
  Держа его на вытянутой руке, я направился к выходу. Подойдя к обрыву, я подвесил селянина над пропастью. Перехватил его другой рукой за ногу и стал держать его вниз головой. У деревенского вырвался крик ужаса, когда он разглядел место, куда ему предстоит упасть. Захлебываясь словами и пытаясь схватиться за мою руку, он стал просить пощады. Гонор его сразу же пропал. Вот что значат правильные меры воздействия! Без напряжения я забросил Ласса обратно в пещеру, подошел к нему, и мы продолжили беседу.
  Орден Гуриба, похоже, занимался поиском нечисти и колдунов. Состоял он из священников и рыцарей. Судя по тому, что Ласс слышал о них, ребята они весьма серьезные, и лучше с ними не встречаться. Уже через день-два к местным должно подойти подкрепление, а еще через пару дней, быть может, явятся и представители Ордена. Нужно отсюда сваливать.
  Уже в конце беседы мы возвратились к частоколу, окружающему деревню, и наличию оружия у крестьян. Меня заинтересовало, от кого они защищаются. Ласс, похоже, удивился моим словам.
  - В лесу много волков, а бывает, что и медведи шалят. Сезон дождей уже скоро... Нужно успеть собрать урожай. Кайпы...
  - Что еще за кайпы?
  Он посмотрел на меня как на сумасшедшего.
  - Твари, которые приходят с дождями. Днем не нападают, но ночью... лучше укрыться за частоколом. Слава Гурибу, они не умеют лазать по деревьям и частоколам...
  - Хм... Ну, а почему же ваш Орден не вмешивается? Почему не уничтожит этих ваших кайпов?
  Опять удивленный и даже растерянный взгляд. Ласс некоторое время молчал, потом сказал.
  - Ну так они везде... Их очень много. На деревни и группы людей они нападают редко, а вот если путник будет один - порвут точно... Для нас главное - пережить эти месяцы и они уйдут обратно в свои болота.
  - Ладно, фиг с ними.
  Я махнул рукой. И так уже полдня разговариваем, пора мне прогуляться и понаблюдать за местными, узнать, что они там замышляют. Понятно, что оставаться тут и ждать этот Орден не стоит. Провизия пока есть, но нужно обзавестись какой-нибудь одеждой, скрывающей мой облик. Возможно, у деревенских есть что-нибудь подходящее. Мне бы сейчас плащ с капюшоном, как у монахов. На лицо маску, перчатки для рук и хотя бы на расстоянии сойду за человека...
  
  Стараясь лететь над самыми деревьями, я приблизился к хорошо знакомому полю. Приземлился и последние полсотни метров пробирался почти ползком, внимательно прислушиваясь к обстановке. Сегодня на поле дежурили восемь мужчин. У каждого имелось какое-либо оружие, в основном копья и ножи. У четверых за спинами висели луки.
  Я обратил внимание на их одежду, поскольку для меня сейчас это было приоритетной задачей. К сожалению, у этого отряда ничего подходящего не было. Короткие кожаные сапоги, штаны и распашные рубашки, перехваченные веревкой на поясе. Уже собираясь покинуть полянку, я услышал беседу людей и задержался. Разговор шел как раз обо мне.
  - Не нравится мне все это, - сказал юноша в серой вязаной шапочке на голове. - Вы ведь сами видели эту тварь. Такой сильный демон. Ласса утащил, стрелы не помогли. Чего староста от нас хочет? Что мы против него можем сделать? Порвет он нас, как котят.
  Мужчина с густой бородой махнул рукой.
  - Успокойся, Анри. Ты ведь сам понимаешь, сейчас каждый день на счету, дожди должны уже вот-вот начаться... Злобный демон утащил Ласса, и теперь, наевшись человеческого мяса, вполне может напасть снова. Однако он пока еще на крупные отряды не нападал, поэтому у нас есть шанс. Да и нужно продержаться всего ничего. Уже завтра должен приехать отряд из Торена, недолго этой гадине тут летать.
  - Они же не знают что у нас настоящий демон... Вряд ли пришлют кого-нибудь из Ордена.
  - Мы ведь сообщили, что выродок обладает темной магией, так что нормально все будет. А если что, то господин священник и за подкреплением пошлет.
  Они еще долго что-то обсуждали, но мне слушать дальше не хотелось, поэтому я осторожно отполз назад и покинул свой наблюдательный пункт. У меня был выбор как действовать дальше: добраться до деревни и посмотреть, что там твориться, либо вернуться в горы и продолжить свои тренировки. Я решил выбрать последнее, сегодня в деревне делать нечего.
  Весь остаток дня я уделил тренировкам. Носился по ущелью, пытаясь ловить потоки воздуха, таскал в руках всякие камни, а также учился при метко их бросать. Результаты продолжали радовать, теперь даже обычный булыжник в моих руках становился опасным оружием. За два часа тренировок я научился довольно метко поражать цель размером с арбуз. Камни били в мишень со огромной силой, разлетаясь на множество осколков. Когда мне это наскучило, я отправился к морю, где с большим удовольствием полетал над самой водой, иногда касаясь поверхности рукой. Никаких акул или других опасностей замечено не было, поэтому, подлетев к берегу, я решил искупаться, и сняв штаны, зашел в вводу. Ощущения были приятные. Термометра у меня, естественно, нет, но думаю, вода сейчас около двадцати градусов, и это тело реагирует на температуру примерно так же, как и человеческое. Выяснилось, что опасность переохладиться мне теперь не грозит - за пару часов купания я так и не испытал никакого дискомфорта. Вторым приятным открытием стала возможность довольно долго находиться под водой - я без всякого напряжения досчитывал до двухсот и совсем не задыхался. Возможно, это тело способно обходиться без воздуха и намного дольше, но проверять не хотелось. Ко всем прочим приятным открытиям выяснилось, что мне теперь не требовалась и подводная маска. Соленая вода совсем не щипала глаза, и я видел под водой на довольно большое расстояние. Подводный мир был насыщенным и красивым, проплывало множество разноцветных рыбок, виднелись даже на самом дне несколько морских звезд. Лишь когда солнце зашло за скалы, я решил вернуться в свою пещеру.
  
  С самого утра я занял наблюдательный пункт неподалеку от деревни. Прибытие группы охотников я не застал, но, когда взошло солнце, смог их увидеть. Ворота открылись, и из-за них вышли два небольших отряда. В каждом отряде было по семь человек, половина из которых местные. Одну группу возглавлял воин в вороненой кольчуге и остроконечном шлеме на голове. На его поясе в ножнах висел длинный меч, за спиной лук с колчаном стрел и небольшой топор. Он шел по дороге, внимательно осматривая окрестности, и обмениваясь репликами с одним из местных. Позади него двигались трое одоспешенных бойцов, у каждого из которых на плече лежал массивный арбалет. Ребята, похоже, были серьезные. Завершали процессию несколько местных охотников. Судя по направлению их движения, они направлялись в сторону, куда я якобы отнес похищенного человека.
  Если первая группа меня впечатлила, то вторая, пожалуй, немного разочаровала. Впереди нее шли два человека. Один - уже знакомый мне местный охотник, а рядом, замедляя всю группу, брел дедок лет восьмидесяти, одетый в просторный серый балахон с откинутым на плечи капюшоном, на его груди висел амулет. Дед опирался на большой украшенный резьбой посох и с недовольным лицом прислушивался к своему спутнику. За ним следовал молодой воин, цепко осматривающий окрестности и небо. За его спиной имелся арбалет, но он, похоже, не торопился его взвести. Больше воинов в отряде не было, лишь пятеро деревенских с луками. Эта группа, похоже, направлялась к пастбищу. Либо старик не собирается меня немедленно искать, а просто хочет узнать у местных, что именно произошло, и осмотреть место моего первого появления. Либо же этот дед весьма уверен в себе, а значит, представляет опасность. Как бы там ни было, наблюдать за первой группой мне не хотелось, а за этими я с удовольствием прослежу. Балахон деда мне тоже приглянулся, как раз то, что мне нужно. Но забрать его вряд ли будет просто, что-то не нравится мне этот дедок, странный он. Если бы Ласс не сказал, что магия тут запрещена, можно было бы принять деда за колдуна, ну а так, наверное, священник местный. Возможно, думает изгнать меня молитвой. Я улыбнулся, представив себе эту картину.
  Осторожно ступая вдоль кромки леса, я шел позади группы, внимательно ее разглядывая. Пока все оставалось как прежде. Команда дошла до поля и дедок, наклонившись, что-то рассматривал в земле. Похоже, изучал место, где я застрелил бычка. Вдруг в небе раздался какой-то звук. Крупный ворон сделал круг над пастбищем, а затем приземлился на один из столбиков. Этот ворон сегодня с самого утра кружил над местностью. Я поначалу не придал этому значения, но сейчас, видя с каким интересом на него смотрит священник, у меня возникло плохое предчувствие. Птица сидела в трех метрах от него и в свою очередь сама глядела на деда. Их обмен взглядами занял всего несколько секунд, а затем старик широко улыбнулся и внезапно развернулся к тому месту, где я прятался. Я даже вздрогнул от его хладнокровного и уверенного взора. Старик поднял руку в моем направлении и крикнул.
  - Взять!
  И в ту же секунду, все деревенские синхронно ринулись в мою сторону, а сзади раздался звук ломаемых веток. Это приближались еще какие-то охотники, возможно, первая группа с воином в остроконечном шлеме.
  "Ловушка!"
  Не задумываясь, на одних инстинктах, я расправил крылья и подбросил себя в воздух. Полетели стрелы, но я, не обращая на них внимания, стал набирать высоту, одновременно уходя в противоположную сторону от идущего в моем направлении жреца. Я уже поднялся метров на двадцать, когда боковым зрением заметил, как старик поднимает в моем направлении руку и выкрикивая что-то непонятное. Возник яркий свет, который мгновенно охватил меня со всех сторон. Страшная боль разлилась по всему телу, возникло ощущение, словно я напоролся на раскаленную стальную сеть, которая спеленала меня, словно ребенка. Крылья вжались в тело, двигаться стало невозможным, кожа задымилась от соприкосновения с этой гадостью. Я словно камень рухнул вниз, ломая ветки деревьев. Они немного смягчили падение, но все равно от удара я подмял под собой почву и, казалось, превратил в кашу весь левый бок и плечо. Боль была ужасная, но потерять сознание или даже застонать я себе не мог позволить, ведь охотники были уже близко.
  Что делать, я понятия не имел. Похоже, кости после удара все же остались целы, и я мог немного шевелить руками, но освободиться от этих жалящих пут был не в состоянии. Мои попытки их порвать не привели ни к чему хорошему. Оставалась последняя надежда. С огромным трудом я просунул правую руку в карман брюк, нащупав проклятый булыжник.
  "Балдор! Мне очень нужна твоя помощь! Прямо сейчас! Балдор, мать твою! Сейчас!"
  Если бог не поможет, моя песенка спета.
  Мгновения текли невыносимо долго, я так и не услышал ответа, но почувствовал, что мой зов услышан. Камень засиял черным светом, который обдал меня приятным теплом. Черный свет окутал мою фигуру, и мерзкая сеть стала лопаться и таять на глазах. Скинув с себя последние ошметки, я вскочил на ноги и осмотрелся. Меня окружали, ближайшие люди были уже в десятке метров, натягивая луки. Спустя секунду полетели стрелы. Я отпрыгнул к ближайшему деревцу, пытаясь спрятаться, три стрелы впилось в ствол, но одна попала в мое правое плечо. Сзади также приближался топот ног, у моего лица в дерево воткнулся арбалетный болт. Расправить крылья я даже не пытался, чувствуя в них сильную боль. Похоже, энергетическая сеть священника их сломала. Черное сердце молчало, предоставив мне самому разбираться с проблемой, его сияние уменьшилось, почти исчезнув. Но у меня оставался еще один козырь, надеюсь, он в рабочем состоянии и пережил падение.
  Сорвав обгорелый мешок с Сайги, висевшей на плече, я передернул затвор. К сожалению, повесить за спину оружие из-за крыльев не получалось. Поэтому я придумал особое крепление, сцепляя ружье с поясом и правым плечом. Сегодня я решил взять его с собой, опасаясь сложной ситуации, и, как видно, не прогадал. Приклад немного оплавился от сети, но боевые части, похоже, оставались в полном порядке. Выстрел навскидку пробил голову одному из деревенских, вторая пуля попала его товарищу в плечо и вынудила остальных попрятаться за деревья.
  Я быстро развернулся в другую сторону и спустил курок в направлении бегущего на меня воина. Тот был уже в нескольких шагах, замахиваясь мечом. Раздался выстрел, и боец рухнул на землю. Его чешуйчатый доспех окрасился красным, а воин завыл, схватившись руками за живот. Вновь засвистели стрелы, две воткнулись в меня, но, похоже, ничего жизненно важного не задели. Упав на землю, стал отстреливаться уже из положения лежа.
  В ближайшие десять секунд я расстрелял рожок до конца и успел перезарядить второй. Еще трое местных в минусе, но дела мои по-прежнему плохи. Я слышал новые голоса, приближающиеся к нам, и кольцо вокруг меня стягивалось все туже. Более того, до полянки наконец доковылял жрец. Он прятался за деревом, и я не мог его видеть, но слышал какую-то белиберду, которую он тараторил. А потом старик вышел из-за дерева и пошел ко мне, взгляд его не предвещал мне ничего хорошего. Губы сжаты, глаза смотрят злобно.
  Ждать я не собирался, и, прицелившись ему в лоб, спустил курок. Прогремел выстрел, но дед оказался невредим, и начал произносить какие-то слова. Еще два выстрела, и тоже без толку. Хотелось протереть глаза от увиденного. В этот раз я заметил, что в момент выстрела деда окутывала синяя пленка, отражая пули. Удивляться и завидовать времени не было. Старик закончил свой монолог и с его руки сорвался сияющий шар размером с маленький глобус. Испытывать на себе мне эту гадость не хотелось, поэтому я резко кувырнулся в сторону, и, похоже, не зря. Шар взорвался в месте, где я только что лежал, опалив землю и ближайшие деревья. Земля и стволы деревьев на пару метров покрылись какой-то сияющей гадостью, пара капель даже попала мне на спину. Боль была жуткая, слово облили кипятком. В голове раздался крик Балдора.
  "Убирайся отсюда! К жрецу идет подкрепление! Налево от тебя тропа, беги!"
  - Там лучники!
  "Предоставь это мне! Сожми сердце и беги!"
  Больше повторять не требовалось, тем более что жрец опять направил на меня руку и затараторил заклинание. Зажав камень в руке, я побежал прямо на прятавшихся за деревьями лучников. Четверо выскочили мне навстречу, натягивая тетиву. Черное сердце завибрировало, налилось жаром, по наитию я выставил камень перед собой. Никаких спецэффектов не последовало, однако лучники разом грохнулись на землю. У них всех из ушей и рта хлынула кровь, люди кувыркались на земле, дико крича и выблевывая потоки крови. А я побежал как угорелый, и, пробежав мимо умирающих, понесся в сторону густого леса.
  Сзади слышались крики, свистели стрелы, прогремел взрыв. Но я уверенно уходил от погони, быстро увеличивая расстояние до своих преследователей. Камень в руке стал холодным, и я убрал его в карман. Похоже, сегодня Балдор уже ничем не сможет помочь, но дальше я уже и сам справлюсь. К сожалению, крылья были сломаны и жутко болели. В небе носился ворон старика и каркал, пролетая надо мной и показывая тем самым преследователям мое местонахождение. Ничего поделать с птицей я не мог. Выпустил по нему две пули, но не попал. Вся надежда была только на мою сверхъестественную выносливость.
  Погоня продолжалась уже четвертый час. Преследователи отстали, но, похоже, не бросили попыток меня схватить. Вдалеке по-прежнему слышались крики. За время бега я успел сделать три небольшие остановки, чтобы выдернуть стрелы, а также попытаться вправить сломанные крылья. Без помощи и навыков это оказалось довольно сложно, но все же я справился, и сейчас крылья уже явно начали заживать. Порванные перепонки, конечно, так быстро не зарастут, но, надеюсь, кости через несколько часов срастутся.
  Было понятно, что нужно убираться отсюда как можно дальше, делать в этой местности мне больше нечего. Священник меня неприятно удивил, хотел бы я сам обладать такой силой. При случае обязательно разузнаю про магию и этих служителей богов. Черное сердце сегодня тоже преподнесло сюрпризы, бог реально помог мне, и надеюсь, что это не все его способности.
  На очередной остановке я решил все же покончить с наглой птицей. Ворон вел себя очень осторожно, но я заметил, что когда бежал по самым густым участкам леса, ему приходилось снижаться. Поэтому, сделав остановку в густом буреломе, я вытащил рожок и зарядил в обойму три патрона мелкой дроби. После чего, немного смещаясь в сторону, осторожно зашел с другой стороны, занял позицию и стал ждать. Через три минуты наглая птица появилась в зоне видимости, она кружила над лесом, опускаясь все ниже, но меня не видела. Когда до нее было чуть больше двадцати метров, я спустил курок.
  Издав пронзительный крик, ворон грохнулся в бурелом. По шуршанию в траве, было понятно, что птица еще жива и пытается спрятаться. Заниматься поисками я не стал, сейчас ворон вышел из игры и этого пока достаточно. Надеюсь, уже завтра я буду далеко отсюда. Поэтому, сменив направление, я побежал в сторону своей пещеры. Уже спустя пару часов я смог расправить крылья и подняться в воздух. Крылья побаливали и две перепонки все еще не восстановились, но я летел!
  За несколько минут я добрался до своей пещеры, и, забрав рюкзак, направился в пещеру с пленником. Ласс вжался в стену, увидев меня. Вид у меня был жуткий, ведь запекшуюся кровь я так и не успел смыть. Убивать его я не собирался, пользы в этом никакой не было, как, впрочем, и в спасении. Но мне захотелось сделать добрый поступок, поэтому, обхватив крестьянина, я вытащил его из пещеры, после чего расправил крылья, и как на парашюте спустился к земле. Отпустив человека, взлетел в воздух и направился в сторону моря. Нужно как можно скорее отмыться от крови и грязи, после чего убираться отсюда подальше.
  
  От костра остались одни угли. Я неспешно доедал подогретый кусок мяса, размышляя о ситуации, в которой оказался.
  "Любопытство сыграло со мной плохую шутку... И зачем я пошел в тот лес? Родня, небось, места себе не находит от волнения, машину, ясное дело, уже нашли. Лешему милиция явно прибавила работенки. Друзья, наверное, организовали поиски, а лесному хозяину теперь нужно всем глаза отвести и из леса выпроводить. Но этому поганцу так и надо, не мог просто сказать, что там происходит, не было бы всех этих трудностей. Из-за него я сейчас выгляжу так отвратительно, лишился людского общества и не могу поговорить с человеком, не вызвав у того крика ужаса"
  Я сжал один из угольков в руке, раздавив его в порошок.
  "И этот бог уже давно не выходит на связь. Прошло уже три дня, как я спасся от охотников, а вещих снов все нет и нет. Голоса тоже нет, хоть я к камню уже не раз обращался. Ситуация моя не очень. Ночью я лечу в сторону предполагаемой границы, но у меня нет карты. Поэтому приходится основываться лишь на информации того деревенского мужика, а он вряд ли когда-либо покидал свою деревню. Единственное, что я знаю точно, так это то, что необходимо как можно быстрее покинуть эти Светлые Земли, перейдя через границу в Урсунду. Там мне тоже не обрадуются, но, по крайней мере, нет этого Ордена. Главная цель это, конечно, Шахская Империя. Большое государство на границе с Урсундой, там, если Ласс не ошибся, довольно терпимые взгляды на религию, магию, а также к некоторым видам нечисти. Демоны, конечно, редкость, и их не любят, но хотя бы прятаться не нужно. В Империи, думаю, я смогу найти себе работу по душе, узнаю побольше о магии и о боге, который втянул меня во все это. Еще можно было бы отправиться дальше, в Сардинию. Поступить на службу к какому-нибудь лорду, быть может, даже добыть себе небольшой замок и жить в спокойствии. А еще лучше было бы найти мага, который сможет расколдовать меня, сделав обратно человеком. Возможно, маг сможет даже открыть портал и вернуть меня домой. Эх, мечты, мечты..."
  За те дни, что я двигался в сторону границы, я несколько раз замечал группы людей, идущих по дороге. Попадались и караваны купцов, и даже небольшие военные отряды. Не раз мне в голову приходила мысль о нападении на одну из таких групп. Вяленое мясо уже надоело, хотелось нормальной еды. Нужна карта местности, одежда, оружие и деньги. Я понимал, что если нападать, то здесь, пока не пересек границу. В этой стране я уже вне закона, поэтому нападение отношение ко мне не изменит, но пользу принесет. Однако я реально оценивал свои шансы, и на это пока не решался. Патронов стало значительно меньше, а камень не отвечает. Сначала стоит поговорить с Балдором и узнать, стоит ли на него рассчитывать в бою, а потом уже выбрать себе по силам.
  Этой ночью никаких вещих снов снова не было. Мне надоело ждать, а до границы оставалось уже, похоже, совсем недалеко. Пора действовать. Поев вяленого мяса, я разобрал ружье и тщательно смазал каждую деталь, после чего протер тряпочкой и собрал. Зарядив девять патронов в рожок, пересчитал остальные. У меня осталось тридцать восемь патронов, половина из которых с картечью и дробью. Заполнив патронами запасной рожок, и спрятав его в карман, я убрал остальные патроны в рюкзак. Теперь можно приступать к реализации идеи.
  Я направился в сторону дороги, прислушиваясь к звукам вокруг. Через десять минут нашел подходящее место для засады - небольшой холм, с которого хорошо просматривалась дорога. Теперь осталось только ждать. Насколько я понял, это была одна из нескольких основных дорог, соединяющих две страны. За три часа мимо меня прошли два каравана. О нападении на них не могло быть и речи, так как телеги с товаром сопровождали отряды всадников. В первом отряде я насчитал пятнадцать воинов, вооруженных мечами и небольшими арбалетами. Во втором отряде охраны ехало еще больше.
  Наконец, когда я уже собирался отползти назад и немного перекусить, мое терпение было вознаграждено. Раздался стук копыт, и я увидел, что по дороге скачут три всадника. Двое были в кольчугах, с хорошим вооружением - похоже, охрана. Третий всадник, пожилой мужчина в синем камзоле, брюках и высоких кожаных сапогах, ехал чуть позади. На его талии был красивый украшенный серебряными вставками пояс, на перевязи меч в ножнах. На голове тиролька, а за спиной развивался черный плащ.
  Эти люди мне ничего плохого не сделали, поэтому я решил по возможности не убивать. Однако мне позарез была нужна карта и снаряжение, поэтому упустить их было нельзя. Я раскрыл крылья и рванул в небо. Сделав полукруг, спикировал на середину дороги в двадцати шагах от скачущих на меня всадников.
  Все три лошади поднялись на дыбы и резко остановились. Три человека с ужасом смотрели на меня, нащупывая руками арбалеты. Один из воинов завел молитву. Я же продолжал стоять, зажимая "Сайгу" в руках. Наконец дворянин принял решение, выхватил меч из ножен, направил острие на меня и крикнул.
  - Убейте эту богомерзкую тварь! Алиран, Владыка Света, будь с нами в этот трудный час!
  Все трое всадников рванули с места, вытаскивая оружие и набирая скорость. Проверять, как они умеют владеть оружием, мне не хотелось.
  "Неправильный выбор, господа", покачал я головой, беря одного из всадников на прицел. Прозвучал выстрел и воин рухнул с лошади, но остальные, немного отшатнувшись, были уже рядом. Второй выстрел попал воину в лоб и тот завалился назад, обливая кровью круп лошади. У дворянина в глазах плескался ужас, но он все же замахнулся мечом, пытаясь разрубить меня ударом сверху. Я же отскочил в сторону, и удар прошел мимо. Вторую попытку человек предпринимать не стал. Использовав шпоры, он пустил лошадь в галоп, желая поскорее сбежать с поля боя. Было слышно, что дворянин шепчет молитвы, надеясь на помощь высших сил. Упускать его я не собирался, но и портить одежду тоже не хотелось. Он не производил впечатления умелого воина, поэтому, откинув ружье в сторону, я расправил крылья и полетел за ним. Летал я уже вполне сносно, поэтому за десять секунд нагнал беглеца, и, схватив за плечи, швырнул на землю. Лошадь помчалась дальше, а я приземлился рядом с пытающим вскочить человеком и напал. Тот пытался выхватить нож, но я не позволил. Перехватив правую руку, левой дотянулся до его горла и сжал до хруста. Дворянин сразу обмяк, откинувшись на траву. Расправив крылья, я полетел за все еще несущейся лошадью. Догнать было не трудно, а вот как остановить уже было проблемой. Ружья у меня не было, да и вырубить ее из такой позиции сложно. Поэтому просто рухнул на лошадь сверху, вцепившись в седло, а затем, поймав поводья, сильно потянул на себя. Торможение было резким, не уцепись я ногами, без сомнения, вылетел бы из седла. Как только мы остановились, я отвязал от седла кожаный мешок и спрыгнул с лошади. В любую минуту по дороге мог проехать другой отряд или караван, поэтому стоило торопиться.
  Обыскав вещи убитых, я разложил на земле то, что удалось найти. Передо мной лежали две довольно качественные на вид кольчуги с короткими рукавами, два остроконечных шлема с бармицами, три меча, один из которых выделялся качеством отделки. Кроме этого имелись два арбалета со стрелами, комплект дорогой одежды, пояс, три плаща, перчатки и бригантина. В отдельной сумке лежал кошель с золотыми и серебряными монетами, карта и несколько свитков с не представляющим для меня ценности содержанием. Из свитков стало известно, что убитого звали сэр Пернас и он ехал к одному из соседних лордов решать спорный вопрос о граничащих землях. Но все это меня не касалось. Разобравшись с картой, я примерно определил свое местонахождение, сориентировавшись, куда мне дальше двигаться. Похоже, до границы с Урсундой действительно осталось совсем недалеко. Поэтому следовало поторопиться. Сложив в рюкзак одежду лорда, золото и провизию, я добавил туда же два плаща, пояс и бригантину. К сожалению, взять кольчуги не получится, хоть я и знал, что в Средние века они стоили очень дорого. Мечи солдат и арбалеты тоже пришлось оставить - лишний вес меня только задержит. Мелькнула идея попробовать переодеться воином. Одеть кольчугу, перчатки, шлем, перевязать тканью лицо, и, в общем, могло и пройти. Но в этом плане были и минусы, поэтому пришлось отказаться. Лошадью я управлять не умею, пешком буду передвигаться слишком медленно, да и первый же встречный патруль может раскрыть мое инкогнито, просто потребовав открыть лицо. Поэтому, собрав вещи, я затащил мертвецов подальше в лес, спугнул лошадей и полетел прямиком к границе, забирая немного влево от дороги.
  Уже вечером, сидя у костра и уплетая прихватизированную провизию, достал одежду лорда, и примеривая на себя, стал думать, что же с ней делать. Она была тесновата, но все же закрывала мое тело, а вместе с шапироном, перчатками и плащом, вообще оставляла открытым только лицо. Капюшон плаща можно опустить довольно низко, но этого все равно будет мало. Поэтому, достав второй плащ и нож, я вырезал себе подобие маски, которая завязывалась на лице, оставляя только небольшие щелочки для глаз. Теперь я вполне мог сойти за какого-нибудь больного бродягу или человека, скрывающего по какой-то причине свою внешность. Конечно, рассчитывать на нормальное отношение в тавернах с этой маской не приходится, вполне возможно выгонят взашей, боясь заразы, но хотя бы не станут сразу же вызывать священников. В будущем можно заказать какую-нибудь качественную маску из стали или даже с серебряным напылением. Так вроде бы иногда поступали богатые дворяне, стесняющиеся своих ран. Но это все потом. Вот доберусь до Империи и маска, возможно, уже не потребуется.
  
  "Уже знакомая комната, с несколькими факелами. Я расположился на стуле, с интересом всматриваясь в край стола. Спустя несколько мгновений там прямо из воздуха возникла фигура"
  - Здравствуй, Балдор. Давно не виделись
  Он скупо улыбнулся.
  - По твоей милости, Володя. И надо же было тебе наткнуться на жреца второй ступени! Твоя беспечность создала угрозу моему существованию, мой юный друг.
  - Хм, тебе стоило предупредить меня заранее об этих гадостных Орденах и их возможностях. Тогда бы я не пытался выведать это самостоятельно.
  - Это так. Не ожидал от тебя и от них такой прыти. В мое время эти черви прятались по углам, а не вели себя так нагло.
  - Ну, ладно об этом. Ты здесь, поэтому просвети меня касательно наших дальнейших планов. Я обдумал наш прошлый разговор и решил, что желаю помочь тебе, объединив куски сердца.
  Мужчина улыбнулся, слегка откинувшись на стуле.
  - Мудрый выбор, ты не пожалеешь о нем.
  - Ну, так какой у нас план? Я сейчас двигаюсь в направлении Империи, второй кусок там?
  - О нет, он в этом мире, но находиться на другом материке. Тебе туда пока еще рано.
  - Почему?
  - Это очень опасное место, даже сильные демоны и маги не могут там чувствовать себя в безопасности. Ты пока слишком слаб. Для начала обживись тут, скопи силы и вот тогда уже поговорим об этом еще раз.
  - О какой силе ты говоришь? Физические способности? Магия?
  - В первую очередь, конечно, заклинания, потом последователи, ну и владение оружием тоже бы не помешало.
  - Интересно... Тот жрец меня смог удивить. Он использовал колдовство или эти силы дал ему его бог? Возможно, ты тоже сможешь научить меня подобному?
  - Не все так просто. Маги и жрецы этого мира используют заклинания, получить которые можно различными способами, и они делятся на многие виды. Жрецы, как правило, получают новые заклятия, просто переходя на следующую ступень. Их чары содержатся в книгах, как и у обычных волшебников. Боги могут даровать своим последователям особые заклинания, которых по-другому просто не добыть. То, что использовал тот священник - стандартный набор боевых заклинаний светлых жрецов.
  - Ты говорил, что он второй ступени. Что это значит?
  - В Орденах довольно простая иерархия. Послушники, полубратья, братья и старшие братья. Выше всех стоят магистры. Братья и полубратья примерно соответствуют по силам опытным волшебникам. Встреченный тобой священник, похоже, был полноправным братом ордена. Он использовал против тебя четыре боевых и одно сложное заклятие. Это его предел, видимо, более сложных и эффективных чар он не знал. Отсюда я заключаю, что он еще не достиг первой ступени, то есть пока не является старшим братом. Даже для мага это очень опасный противник, но его слабость в узкой специализации и желании пользоваться только заклинаниями света. А они не всегда эффективны.
  - Как работают эти заклинания? Нужна какая-то определенная сила вроде маны?
  - Мы называем это духовной силой. В теории, любой человек способен использовать заклинания. Другое дело, что для этого нужен гибкий ум, сильная воля и природные способности. Но главная сложность - это, конечно, добыть необходимые заклинания, в лавках их обычно так просто не купишь.
  - Подожди, начнем по порядку. Вот, скажем, та фигня, которую кинул в меня жрец. Как может простой человек этому научиться?
  - Как и любым другим чарам. Найти книгу или свиток с этим заклинанием и выучить его. Жрец использовал боевое заклятие, а значит, оно состоит из трех-пяти слов. Его можешь выучить и ты. А вот та энергетическая сеть уже относиться к сложным заклинаниям и может состоять из большего количества слов, максимум из восьми. Чем больше слов в чарах, тем сложнее их выучить и больше вероятность совершить ошибку при произношении. Тебе сложные заклинания пока рано использовать.
  - Что нужно для того, чтобы выучить заклинания?
  - Время и тренировка. Стоит начать с запоминания простейших чар, потом переходить к боевым и так далее. Постепенно ты научишься вмещать в себя много разрушительных заклинаний.
  - Ну, с памятью у меня и раньше не было проблем, значит, обучение мне дастся легко?
  - К сожалению, нет. Кроме памяти задействуется и духовная сила. Поэтому выше головы все равно не прыгнуть. Возьмем, к примеру, какого-нибудь поэта. Он в состоянии запомнить и три страницы какой-нибудь тарабарщины, но если его духовная сила мала, то он не сможет запомнить даже одного простейшего заклинания.
  - А я сколько сейчас смогу запомнить?
  - Люди вашего мира раньше обладали довольно мощными разумом и духовной силой по сравнению с этим обществом. Способности к магии у вас встречались довольно часто. Думаю, что и сейчас, после необходимой тренировки примерно каждый десятый житель вашего мира будет в состоянии запомнить одно или даже два заклинания. Возможно, это будут даже боевые чары. После того, как я изменил тебя, повысив твой энергетический фон, ты без проблем запомнишь три боевых или четыре менее разрушительных заклинания. Кстати, это уровень среднего по силе демона.
  - Совсем не плохо. А один раз изучив заклинание, я смогу спустя некоторое время его в любой момент использовать?
  - После произношения заклятья оно стирается из памяти. Но если у тебя есть книга, ты его сможешь вновь запомнить и применить.
  - Это какая-то особая книга, или подойдет любая?
  Насколько я помнил, в средние века бумага очень ценилась, изготавливать ее было весьма сложно. А если нужна не обычная, а какая-то особенная, то все еще больше усложняется.
  - Подойдет любая книга, свиток, кусок коры или дерева, металлический предмет, и, конечно, подойдет твой блокнот в кармане рюкзака. Не нужны никакие особые чернила, заклятие можно даже набить резцом на оружии.
  - Так просто?
  - Имея небольшую практику, записать пером на бумаге действительно просто. Ну а работы по металлу и дереву - уже другой уровень, это работа для мастера. Даже не пытайся пока делать такое самостоятельно.
  - Фиг с ним, с деревом. Как я могу записывать заклинания в свой блокнот?
  - Из памяти, конечно. Заклинание после запоминания будет светиться в памяти, и его нужно просто быстро и четко переписать, не делая перерывов и представляя, как слова по мере написания перетекают в книгу. На самом деле так и будет, они исчезнут из памяти и перейдут на страницу. После этого написанное уже никогда не исчезнет, если только рукопись не будет уничтожена.
  - А нельзя ли просто переписать, скажем, из одной книги в другую? Обязательно нужно заучивать?
  - Обязательно. Иначе на лисе останутся только слова, силы в них уже не будет. Ты сам все поймешь, когда увидишь хоть одно записанное заклинание, это отнюдь не обычный набор букв.
  - Я понял. Теперь главное. Ты дашь мне эти заклинания? Ты ведь научил меня языку, может, теперь научишь и колдовству?
  Балдор сощурился и покачал головой.
  - Все не так просто. Как ты уже знаешь, я сейчас нахожусь в довольно плачевном состоянии, и даже общение с тобой меня чрезвычайно изматывает. А передать Слова Силы будет еще сложнее. Если ты добудешь еще одну часть сердца, я стану намного сильнее и смогу научить тебя чему-нибудь стоящему, ну а пока в моих силах даровать только простейшие заклятия. Они будут малоэффективны в бою, и служат скорее вспомогательным средством. Но и они позволят тебе начать обучение и развивать свой дар магии. Я буду давать тебе время от времени по одному заклинанию, а ты сразу записывай их в блокнот.
  - Когда дашь первое?
  Он улыбнулся.
  - Тебе, вижу, не терпится. Не буду тебя мучить, дам сегодня. Помни, когда достигнешь Империи, ты, безусловно, столкнешься с магами, и если получишь их книги, сможешь научиться чему-то более серьезному.
  - Ясно. Есть еще что-нибудь, что ты хотел обсудить, или можем приступать?
  - Да, еще не все. Как я говорил, кроме заклятий тебе стоит научиться владеть каким-нибудь оружием и завести последователей.
  - Последователей?
  Я придвинулся поближе, с интересом слушая бога.
  - Да, ты ведь теперь мой жрец. И тебе стоит научиться всем необходимым ритуалам и способностям. Мне очень далеко до себя прежнего, но кое-какие силы еще остались. В темных мирах все еще ползают порождения моей мысли, если ты позовешь, то они откликнутся. Кроме того ты уже видел, что я делал с живыми существами на том холме. Разумом животных управлять несложно, мы создадим тебе достойного компаньона.
  Демон засмеялся.
  - Хмм... чувствую с этим компаньоном Ордена меня уж точно врагом номер один объявят. Но расскажи подробнее об этом. Что это за ритуалы?
  Балдор внезапно насторожился, словно прислушиваясь к чему-то, потом резко встал с кресла.
  - На сегодня хватит. Просыпайся, у нас, похоже, нежданный гость. Разберись, а мне пора уходить.
  Комната резко поплыла, все закружилось, тело резко содрогнулось, и я оказался в своем теле. Ночное небо было закрыто темной тучей, из которой лило как из ведра. Чуткий слух уловил небольшой шум позади. Развернувшись, я увидел подкрадывающуюся ко мне тварь.
  Тело непроизвольно содрогнулось от отвращения. Чудовище размером и внешностью напоминало огромную собаку. Лапы с перепонками и омерзительный длинный хвост, расширяющийся как у бобра. Самым ужасным была голова. Большая и склизкая, она не имела ушей, из пасти, наполненной множеством острых клыков, выходил извивающийся длинный язык, словно щупальце какой-то морской твари с присоской на конце.
  Все это мне удалось рассмотреть за одно мгновение, а затем тварь прыгнула. Язык выстрелил мне в лицо, и моей реакции хватило лишь, чтобы прикрыться левой рукой. К запястью присосалась липкая гадость, а мгновением спустя на нем сомкнулись челюсти монстра. Брызнула кровь, стало больно. Упав на спину, я принялся наносить по голове чудовища удары кулаком. Тварь, навалившись на меня, не разжимала челюстей и только мотала головой, пытаясь оторвать кисть. Не будь у меня столь твердой кожи, руке давно бы пришел конец. Разжать челюсти, или скинуть с себя псину возможности не было, все ее тело было словно обмазано липким маслом. Удары кулаком тоже приносили мало пользы. До ножа было не дотянуться, но тут я вспомнил о своих когтях и уже сам вцепился в шею монстра своей пятерней. Его жесткая кожа поддалась и мои когти погрузились в мягкое. Монстр издал стон и стал сражаться еще более яростно. Я же стал остервенело вырывать целые пласты мяса из шеи твари. Когда рука сомкнулась на пульсирующей вене, я без раздумий дернул ее на себя. Кровь хлынула фонтаном, и псина наконец отпустила руку. Скинув ее с себя, я отполз в сторону, и стал смотреть на агонию чудовища. Булькая и извиваясь, тварь ползала по земле, и только минуту спустя наконец затихла. Подбежав к своим вещам, я стал быстро собирать их. Совсем не хотелось встретиться еще раз с подобной гадостью. Вспомнились рассказы Ласса о тварях, что приходят с дождями.
  "Кайпы. Действительно мерзкие существа, но, похоже, неприспособленные к ползанию по деревьям. Стоит найти дерево повыше, и там я смогу выспаться. Очень надеюсь, что кайпы не ядовиты, руку он мне повредил сильно"
  
  
  Глава 3
  
  Государство Урсунда оказалось довольно неприятным местом. Уже пятый день я двигался в направлении Империи, и, судя по карте, путь еще предстоял неблизкий. В первый же день я решил двигаться напрямик, но не знал, на что решился. Местность представляла собой почти одно сплошное болото с небольшими участками суши. Крыльями я пользовался только ночью и в крайних случаях, передвигаясь в основном пешком, что сильно изматывало. Дождь почти не прекращался, и хотя холода я не чувствовал, но ощущал себя довольно скверно. Несколько раз попадались кайпы, и приходилось сражаться либо отступать. Убив одну из этих тварей и с омерзением попытавшись вырезать несколько кусков мяса, я убедился, что на вкус эти монстры еще хуже, чем выглядят. Поэтому, встречая мерзкую собаку в очередной раз, я просто раскрывал крылья и отлетал подальше. За их уничтожение мне не платили, поэтому пусть местные сами с ними разбираются, тратить патроны и рисковать здоровьем не хотелось.
  
  Балдор выполнил свое обещание. Уже на второй день после убийства кайпа я ощутил, что камень в кармане внезапно нагрелся. Взяв его в руку, отчетливо услышал знакомый голос.
  "Владимир, я обещал обучить тебе заклинанию... терпи"
  И секунду спустя у меня потемнело в глазах от боли, голова словно взорвалась. С большим трудом удалось медленно сесть на землю, а не упасть мешком. Но уже через несколько секунд боль ушла, словно ее и не было, а в памяти четко сияли два слова "карип берум", их словно написали сияющими чернилами. Надпись была выполнена красивыми прописными буквами, я понимал, что это слова заклятия, но больше о них ничего известно не было.
  - Балдор, что это за чары и как мне их использовать?
  "Это одно из простейших заклинаний, но при этом довольно полезное. Я передал тебе чары огня, и поверь, далось мне это не так уж просто"
  - Что оно делает? Как его использовать?
  "Достаточно просто посмотреть на объект, скажем, пучок соломы или веток, направить руку и произнести слова вслух, не делая ошибок или пауз. Данное заклятие воспламенит то, что захочешь. Но пока этого делать не нужно! Сейчас достань свой блокнот и просто потренируйся записывать разные слова и предложения, добиваясь, чтобы ты мысленно смог произносить их одновременно с написанием. Чем больше синхронности, тем лучше. А вот потом уже постарайся переписать это заклинание так, как я тебе говорил. Надеюсь, ты справишься, и мне не придется повторять его еще раз. А сейчас мне нужно уйти и восстановить силы, постарайся не вляпаться в неприятности. До встречи"
  Повторять дважды мне не требовалось. Найдя подходящее место, я сел на траву, достал свой блокнот и приступил к работе. Если уж что-то делаешь, то делай это хорошо, мне всегда нравилось это выражение, и я старался ему следовать. И сейчас принялся неспешно тренироваться в написании предложений из памяти, стараясь одновременно писать и проговаривать про себя.
  Исписав два листа, наконец решился приступить к своему первому заклинанию. Я сосредоточился и переписал слова в блокнот. То, что у меня все получилось верно, я понял сразу. Заклятие пропало из памяти, словно его там и не было, а на листе блокнота, теперь были записаны эти волшебные слова. Не требовалось обладать демоническим зрением, чтобы это увидеть. Слова светились ярким красноватым светом, более насыщенным, чем если бы были написаны фосфором. Для эксперимента я закрыл блокнот и осмотрел демоническим зрением. Было видно, что теперь он приобрел небольшое сияние в отличии от обычных вещей. Но, думаю, для простых людей это вряд ли заметно.
  Открыв нужную страницу снова, я приступил к самому главному. Попробовал заучить свои первые чары. Это оказалось не так просто. Пришлось перечитать запись раз десять, после чего она, наконец, появилась у меня в памяти в том сияющем виде. Не тратя больше времени, я быстро пробежался по поляне, наломав сухих веток и набрав травы, затем сложил одной кучкой. Отступив на метр, направил на ветки руку и как можно отчетливее произнес волшебные слова. Никакого сияния или иных видимых эффектов не проявилось, просто ветки внезапно ярко вспыхнули. Пламя появилось всего на секунду, но этого хватило, чтобы ветки успели воспламениться. Изначально ярко вспыхнувший костер слегка уменьшился, а потом через некоторое время разгорелся снова.
  Я был в восторге. Теперь не нужно никаких зажигалок, и главное, мне подвластно настоящее колдовство, а не какой-то балаганный фокус. Пожалуй, эти чары можно использовать и в бою. Конечно, чтобы убить или воспламенить броню их недостаточно. Однако шерстяную одежду можно попробовать зажечь, а также заклинание, без сомнения, неплохо опалит лицо и, возможно, подожжет волосы. В общем, заклятие мне бог подарил хорошее.
  Весь следующий час я уделил экспериментам. Мне удалось научиться заготавливать это заклинание три раза подряд. Я пытался поджигать всевозможные предметы, менял расстояние, ища самое оптимальное и проверяя как далеко можно отходить от объекта. Еще для меня было важно научиться произносить чары как можно быстрее. А с этим возникли некоторые сложности. Маленькая ошибка или нечеткое произношение - и заклинание просто стиралось из памяти, а пламя так и не появлялось. А один раз огонь охватил меня самого. Повезло, что ружья и легковоспламеняемой одежды на мне на тот момент не было. Это урок я запомнил. Теперь старался не прыгать выше головы и подходить к скоростному произношению постепенно.
  
  Временами на моем пути появлялись небольшие деревушки. Почти все встреченные поселения были обнесены частоколом с распашными воротами, где обычно дежурили один или несколько местных мужчин. Сначала я обходил их по большой дуге, но потом надоело. С маской, перчатками и в низко натянутом капюшоне я вполне мог сойти за человека, что и проверил в одной деревушке. Просто подошел вечером ко входу в деревню и попросил разрешения переночевать.
  В деревнях поначалу ко мне всегда относились с недоверием, предлагая показать лицо и обливали какой-то водой, видимо, освященной. Вреда от нее я не ощущал, хотя какой-то странный озноб и появлялся в теле. А вот с лицом вышло еще проще. Обычно я доставал мешочек с деньгами, показывал охранникам по серебряной монетке и просил не приставать с такой просьбой. Это почти всегда срабатывало. Из трех деревень только в одной пришлось добавить, что я не преступник, а просто получил ранение на войне и терпеть не могу видеть на лицах людей отвращение или жалость. Меня направляли в какой-нибудь дом, где за небольшую плату вполне достойно кормили, разрешая переночевать в сарае или хлеву. А это было намного комфортнее, чем спать в болотистых лесах.
  В свободные минуты я продолжал осваивать быстрое произношение заклинаний. Балдор за эти дни так больше и не появился. Мне хотелось научиться еще какому-нибудь новому заклинанию, но отвлекать божество не стоило.
  
  Солнце уже почти зашло за горизонт, идти становилось все труднее, а сухого участка земли все не появлялось. Хотелось скорее скинуть с себя рюкзак, приготовить мяса и отдохнуть. Уже несколько раз за день встречались кайпы, и приходилось отлетать от них, но оторваться так и не удалось. Сейчас снова где-то недалеко раздалось мерзкое захлебывающееся рычание. Уже собираясь взмыть в небо, я внезапно ступил на твердую землю.
  "Жаль, стоянку здесь все равно не разбить, твари поспать не дадут. Лучше попробовать взлететь и поискать другой участок"
  Расправив крылья, я поднялся в небо, но уже через несколько секунд, резко спикировал вниз. В нескольких сотнях метров от меня на опушке стоял замок. Очень старое полуразрушенное строение, в котором сохранилась только одна из башен и пристройка к ней, остальные башни лежали в руинах.
  Осторожно подойдя ближе, я рассмотрел замок внимательнее. К нему вела небольшая дорога, ворота, хоть и старые, по внешнему виду еще оставались вполне надежными. Решетки не было, защитный ров давно зарос травой. Но, несмотря на обветшалый вид, замок был обитаем. В нескольких окнах горел свет, а подойдя ближе, я ощутил аромат жаренного мяса. Я остановился в раздумьях.
  "Конечно, можно лететь дальше, найти другое место и приготовить себе пищу самостоятельно. И фиг с ним, этим замком и его жильцами. Но как же не хочется никуда лететь, и псины эти уже совсем рядом. Скорее всего, тут если и живет кто-то из лордов, то совсем небогатый. Охрана скорее всего минимальная, а у меня ружье, в случае чего отобьюсь. А мясо пахнет так соблазнительно..."
  Еще около десяти минут я оставался на месте, внимательно присматриваясь к замку в надежде увидеть хоть кого-то жильцов, но те, похоже, в такую погоду выходить не спешили. Вой тварей раздавался уже совсем близко.
  Натянув маску и надвинув капюшон пониже, я, передернув затвор, направился к воротам. По пути расправил плащ, накрывая им свои крылья. Подойдя к воротам, остановился в замешательстве. Никакого звонка, гонга или иного оповестительного устройства тут не оказалось. В одной из створок было проделано небольшое отверстие, за которым виднелась деревянная, обитая железными полосами дверь. Я постучал. Сначала кулаком, потом, вытащив меч из ножен, несколько раз ударил по двери рукояткой. Вскоре послышались шаги, и в двери напротив открылось небольшое окошко. За ним я разглядел худенькое симпатичное личико молодой девушки. Несмотря на мой странный вид, маску и низко натянутый капюшон, испуга на ее лице я не заметил. Через секунду услышал спокойный голос.
  - Что вам надо?
  - Хм леди, я ехал из Гринола в Эйшот. Вчера на меня напал кайп. Мне удалось убить тварь, но лошадь этого боя не пережила. Уже почти сутки, как я брожу в этих болотах, и, похоже, окончательно заблудился.
  - Вы ехали в одиночку?
  - Да, миледи.
  - Почему вы скрываете свое лицо?
  - Несколько лет назад на охоте кабан исполосовал мое лицо. Мне не хочется пугать людей своим видом.
  Девушка улыбнулась. В первый раз я увидел на ее лице хоть какие-то эмоции.
  - Можете не бояться, господин, вряд ли меня или хозяина испугает ваше уродство.
  Послышались звуки открываемых запоров, затем дверь открылась. Она стояла за дверью, держа за цепочку фонарь с горящей свечкой. На ее лице улыбка с небольшой примесью презрения, а может, мне просто показалось.
  - Я все же останусь в маске, привык уже к ней, - сказал я, проходя внутрь.
  Она пожала плечами, и, закрыв дверь, направилась по коридору, освещая мне путь. Мы шли по темному помещению без окон. На стенах висели несколько картин, это были портреты мужчин в доспехах, возможно, предки местного лорда. Но любоваться ими мне сейчас было неинтересно. Я с удивлением рассматривал девушку, и во мне пробуждались вопросы и желания.
  Она была очень красива. Темные длинные волосы, красивое личико и стройная фигура. Одежда только еще больше подчеркивала ее красоту, но вводила в замешательство. На ней была самая настоящая миниюбка выше середины бедра, корсет с почти полностью открытой спиной и аккуратные сапожки на каблуках. Все это сделано из темной кожи и вполне естественно смотрелось бы на какой-нибудь дискотеке в нашем мире, но никак не в средневековье. Здесь и открытая до колена нога считалось верхом распутства. По крайней мере, я так думаю, в городах бывать еще не доводилось, и я судил по тем селам, что уже видел. Возможно, девушка была рабыней, привезенной из Империи, тогда все было бы понятно. Хотя в этой стране, насколько я знал, рабство запрещено.
  Наверное, местному лорду, на это было плевать с высокой башни. На шее девушки была широкая кожаная полоска, с металлическим кольцом посредине, видимо служащая ошейником. А на спине, благодаря своему ночному зрению, я разглядел множество неровных полос, оставшихся, видимо, от ударов плетью. Досталось, видимо, ей не слабо. Но, в принципе, мне это было неважно, я шел за ней по проходу, пожирая ее фигурку глазами. Появилось желание, подавляемое последние недели, и пришлось приложить огромное волевое усилие, чтобы отвлечься от этих мыслей. Не сразу до меня дошло, что она что-то говорит.
  - Мой хозяин, сэр Грэй, всегда рад гостям. И вам у нас, безусловно, понравится. Он как раз приступил к позднему ужину, вы очень вовремя.
  Оглянувшись на пустынный, затянутый множеством паутин коридор, я спросил.
  - А где же стража? Вы что, тут вдвоем живете?
  Она не стала оборачиваться, безразлично пожав плечами.
  - Спросите лучше у хозяина, мы уже пришли.
  Завернув за очередной поворот, мы остановились перед большой двухстворчатой дверью. Девушка повесила фонарь на гвоздь в стене и раскрыла одну из створок. Мы вошли в просторный зал с огромной, полной свечей, люстрой у потолка. Несколько подсвечников стояло у стен, неплохо освещая комнату. Обстановка богатством не блистала. Несколько частично порванных гобеленов, да парочка голов животных на стенах были единственными украшениями зала. На самом его краю стоял большой стол с парой десятков стульев по бокам. А с торца, напротив камина, стояло большое, украшенное резьбой кресло. Оно, похоже, было сделано из камня, напоминающего мрамор, и вполне похожего на трон. Почти утопая в мягких подушках, на нем сидел крупный, толстый мужчина. Мне он не понравился сразу. И дело не в том, что он напоминал сложением борца сумо, и даже не в том, что сидел он на троне в одной заляпанной рубахе, выставляя на обозрение жирные, голые ляжки. Мне не понравился его снисходительно-презрительный взгляд. Эта улыбка на измазанном и заплывшем жиром лице.
  Когда я зашел, толстяк, видимо, только приступил к трапезе. Около него стояло несколько полных блюд с различной снедью. И пара огромных кувшинов. Он указал мне рукой на место за столом, в паре шагов от себя.
  - Присаживайся, путник. Поешь с дороги.
  - Вы очень добры.
  Я направился к указанному месту, и, подойдя к столу, скинул с себя рюкзак, приставив к столу. Не обращая внимания на удивленный взгляд лорда, подвинул к себе несколько стульев, на которые положил сайгу. И только потом поправив плащ, сел за стул. Пока я усаживался, сопровождающая меня девушка подошла к лорду и стала перед ним на колени. Толстяк наклонил голову, и она что-то прошептала ему на ухо. У меня не было времени прислушиваться, мои мысли были заняты другим.
  Лорд в очередной раз улыбнулся, взглянув на меня, а потом сделал движение рукой и девушка вскочив с пола, вышла в коридор. Я к этому времени уже придвинул блюдо с нарезанным мясом к себе, и, положив в тарелку, стал с удовольствием уплетать. Ждать какого-то особого знака, от этого типа, я не собирался. Лорд с бокалом в руке откинулся на спинку стула, продолжая буравить меня взглядом. Мне его колючий взгляд был довольно неприятен, а встретившись с ним глазами, стало особенно неуютно, по телу словно прошла дрожь.
  - Бруана говорит, ты уже сутки бродишь по нашим болотам? Должно быть, сильно устал?
  - Верно сэр. Мерзкий кайп убил мою лошадь, а я сам в темноте, похоже, свернул куда-то не туда, окончательно потеряв направление.
  - Да, в этих болотистых землях теряется много путников. Тебе повезло, что болото не поглотило и тебя.
  - Ну, поглотить меня не так уж и просто.
  Он рассмеялся и щелкнул пальцами. Из бокового прохода выскочила девушка. Подбежав к столу, она подняла кувшин, и, стараясь не пролить ни капли, стала наполнять стакан лорда. В отличии от виденной уже ранее девушки, эта была одета в одну только порванную короткую рубаху, словно изрезанную по всей поверхности. Тело покрывало множество синяков и порезов. Несмотря на это, она тоже была довольно привлекательной. Девушка, трясясь от страха, все же пролила несколько капель на пол. Отчасти тут был виноват сам лорд, который все время ерзал в кресле, усаживаясь поудобнее. Но он себя виновным, похоже, не считал.
  - Криворукая дрянь, тебе нельзя доверить даже самых простейших заданий!
  Он наклонился над упавшей на колени девушкой, и взяв пухлой рукой ее за волосы, грубо ткнул лицом в пол, вызвав крик боли. А затем сильно пихнул ногой в бок, откинув на пару метров. Девушка, скорчившись калачиком, тихонько всхлипывала, зажимая руками живот, а толстяк повернулся ко мне.
  - Найти нормальную прислугу с каждым годом все сложнее. Эти деревенские суки ни на что не годны.
  Я кивнул в ответ, с жадностью улепетывая кашу. Есть было не очень удобно, маска мешала. Пришлось задрать ее вверх и наклонить голову к самому столу.
  - Скажи, незнакомец, мне интересно, а что это за штуковину ты положил на стулья?
  Я взглянул на "Сайгу", потом на лорда, и пробубнил, не прекращая пережевывать пищу.
  - Приспособа для распыления зерновых культур.
  Он сощурился.
  - Что за при...способа?
  - Ну, для работы в поле, помогает в посевной месяц легче высыпать зернышки ровно. Хрупкая вещь, просили довезти в сохранности.
  Он с омерзением посмотрел на ружье.
  - Поганые землеройки, какую только дурь не придумают, лишь бы не работать!
  Он перевел взгляд на все еще хныкающую девушку и на его лице отразилась настоящая ярость. Выхватив откуда-то из-за спины кнут, он очень ловко приложил девушку по спине. Девушка захлебнулась криком, спина окрасилась красным.
  - Не отвлекай меня своими стонами, псина! Ползи в мои покои, перед сном я еще проверю твою старательность! Разочаруешь меня - отправишься прямиком в подвал к своей мамаше!
  Девушка, поднявшись на четвереньки, побежала к выходу, на ее измазанном кровью лице был настоящий ужас.
  "Этот толстый рабовладелец явно не сахар. И замашки не слабые. Готов спорить, у него люди долго не живут. Но меня это, впрочем, не касается. Применит такой подход ко мне, мало ему не покажется. И ведь, что странно, никакой стражи нет. Похоже, он не боится, что ночью эти девки ему самому голову возьмут да и отрежут"
  Устроился толстяк неплохо, у меня даже стали возникать мысли не погостить ли тут подольше.
  "Может, стоит спровоцировать лорда на глупость, и тогда уже самому похозяйничать? Рабыни у него класс, а с охраной проблемы"
  Ужин продолжался, лорд ел немного и все чаще задавал разные вопросы. Я же старался отвечать уклончиво и кратко. Когда вопросы задавал уже я сам, лорд их вообще игнорировал. Наконец, наевшись до отвала, я, одернув маску, с удовольствием откинулся назад и облокотился на спинку стула. Лорд мне улыбнулся.
  - Бруана сказала, что твое лицо изуродовано клыками вепря, Вальдемар?
  Я кивнул в ответ. Свое имя я назвал еще в начале беседы, решив не выдумывать велосипед, и в этом мире назваться его средневековым аналогом.
  - Это так.
  - Покажи мне его.
  Я покачал головой.
  - Мне это неприятно, не стоит.
  Толстяк хмыкнул и резко дернул рукой, держащей кнут. Тот выстрелил и полоснул меня по лицу, разрезав ткань маски и сорвав капюшон. Было больно, но все же удар кожу не распорол. Я взглянул на толстяка и зевнул, продемонстрировав свою полную зубов пасть. Но, к моему удивлению, лорд не отшатнулся и совсем не испугался.
  Отложив кнут в сторону, он потер ладошки друг о друга, смотря на меня с восхищением.
  - Ну, надо же. А я ведь давно почувствовал знакомый запах, да все вспомнить не мог. Мой милый крылатик, как же я рад тебя видеть.
  От этих слов и вида, как толстяк хищно облизнулся отнюдь не человеческим языком, меня пробил озноб. Похоже, я забрел отнюдь не в жилище обычного лорда.
  - Не напрягайся ты так, малыш. Грэлиар больно тебе не сделает... Хотя, что я говорю, больно будет обязательно...
  Толстяк привстал с трона и мерзко рассмеялся. В его смехе теперь я не услышал ничего человеческого. Рука потянулась к ружью, сердце застучало сильней. Стало по-настоящему страшно, тело словно сжало в тисках. Мысленно я взмолился Балдору.
  - Я не убью тебя, маленький демон, мне нужен преданный пес. Не думал, что в этом мире еще остались Посланцы, твое появление настоящий праздник. Будешь снабжать меня этими жалкими человеческими самками. Они почему-то мрут как мухи и быстро надоедают, но на вкус совсем даже нечего, как ты уже, наверное, убедился.
  И он снова рассмеялся. Я взглянул на свою пустую тарелку. Так вот чем меня, оказывается, кормили. Думал, курятина, ан нет. Ну да и фиг с ним, сейчас меня это не волновало. В голове раздался встревоженный голос.
  "Плохо дело, это шарг и он тебе не по зубам. Убирайся отсюда!"
  Оцепенение стало проходить и я резко поднялся с стула, выхватывая ружье и нащупывая предохранитель. Но уродец был уже рядом и направил на меня руку.
  - Не торопись так, дружок.
  Вокруг его руки появилось сияние. Он что-то быстро проговорил и сияние охватило все мое тело, сковывая невидимой сетью.
  Но от камня почти сразу потек темный дым, разрушая вражеское колдовство и скидывая путы.
  "Ты что задумал? Бросай все и лети, я сказал!"
  - Бросить шмотки? Да ни за что! Помогай, или у тебя скоро не останется последователя!
  Ружье уже было снято с предохранителя и направлено в грудь слегка удивленному лорду. Я спустил курок, и звук выстрела раздался по всему залу. Лорд стоял, удивленный, а по рубашке расплывалась кровь, но, похоже, он оказался особой живучести. И тогда я выпустил в него всю обойму. Уродец, весь окровавленный, грохнулся на спину, но уже спустя пару мгновений стал подниматься вновь. Глаза его налились кровью от ярости, рубашка стала трескаться, слетая лоскутами. Кожа поменяла свой цвет, став зеленоватой. И без того мерзкие ляжки стали еще толще, на пальцах проросли перепонки, а голова стала раздаваться в стороны и вскоре уже напоминала лягушачью. Монстр стал увеличиваться в размерах, нависая надо мной.
  Уже успев вставить второй рожок, я выпустил в тварь пять пуль, вынудив отступить на шаг назад. Монстр раскрыл пасть, из которой вылетел длинный язык, и растянувшись на три метра, приклеился к "Сайге", еще секунда - и чудовищная сила вырывает ружье из моих рук. Оно оказывается во рту у пакостной жабы, и та с хрустом переламывает "Сайгу" пополам.
  - Мерзкая приспособа, маленький демон, удивишь меня еще чем-нибудь?
  С квакающим звуком тварь прыгнула, и мне с большим трудом удалось увернуться в сторону. Когтистые перепончатые лапы схватили воздух в том месте, где я только что стоял.
  "Останови его, Балдор!"
  Сорвав камень с шеи, я направил его на демона, сделав к нему шаг.
  Черный дым мощной струей вырвался из сердца, обхватив тварь. Монстр взвыл на весь замок, движения его замедлились, руки опустились, спустя еще мгновение тварь грохнулась на колени, голова ее непроизвольно задергалась. Но злобный взгляд продолжал меня буравить.
  "Я не могу долго сдерживать его, беги же!"
  - Надоело бегать!
  Подскочив к демону, я впечатал каменюку ему глубоко в глотку и стал когтями полосовать брюхо. Тварь выла на всю комнату, кожа поддалась моим когтям, слетая лоскутами, на пол вывалились внутренности. Но тут правая рука демона резко обрушилась на меня, откидывая в сторону. Я услышал его мерзкий булькающий голос.
  - Сильная... очень сильная безделушка, посланник... но недостаточно...
  Жабаголовый, все еще неестественно дергаясь и весь в зеленой слизи, стал медленно подниматься с колен. Я понял, что еще немного, и Балдор уже не сможет его сдерживать. Не раздумывая дальше, я прыгнул на тварь, сбил ее с ног, и, не обращая внимания на ответные действия, стал полосовать урода когтями, одновременно впиваясь в горло, стараясь разорвать его зубами. Мерзкая зеленая жижа наполнила мой рот, тело покрыла вонючая слизь, а тварь визжала, как поросенок, все еще не в силах скинуть меня.
  Несмотря на нахлынувшую ярость битвы, я почти физически ощутил телом смертельную опасность и на одних рефлексах спрыгнул с твари. Фиолетовая молния ударила в место, где я только что стоял, и поразила тварь. Жабоголовый закричал еще пронзительнее, в нос ударил запах паленого. Развернувшись, я увидел Бруану, смотрящую на демона выпученными от ужаса глазами.
  - Господин...
  Потом посмотрела на меня, и в ее глазах появилась ярость. Губы выкрикнули непонятную фразу, я на всякий случай отскочил в сторону, но возникшее сияние охватило только саму девушку и тут же погасло.
  - Ты заплатишь за это, сволочь! - Заорала она, и с безумными глазами кинулась ко мне, выставив руки.
  Похоже, заклятия у нее кончились. Нужно побыстрее разобраться с этой дурой и заканчивать с жабоголовым. Тварь уже перестала выть, и, похоже, усиленно регенерировала. Я развернулся к бегущей девушке. Убивать ее не хотелось, она еще может пригодиться, но как ее обездвижить, я терялся в догадках. Она была уже совсем рядом, и пока я играл в деликатность, просто двинула меня кулачком в челюсть. Хруст раздался очень отчетливо, крошки зубов и соленый привкус во рту ощутились сразу. Меня словно молотом саданули, откинув на пару метров. Девушка прыгнула на меня и сдавила горло, словно тисками. Я чисто на автомате врезал ей в висок кулаком. Тиски сразу разжались, а она без чувств рухнула мне на грудь. Похоже, кроме этой жуткой силы, неуязвимостью рабыня не обладала.
  Скинув ее с себя, я побежал к демону, и, прыгнув на него, снова включил миксер, пытаясь войти в то состояние ярости, в котором пребывал недавно. Это не сразу, но удалось. Когти у меня, конечно, не очень длинные, но их размеров все же хватило. Демон еще какое-то время пытался меня скинуть, но вскоре затих и перестал дергаться. Я остановился только когда все его кишки оказались на полу, а голова лежала в паре метров от тела.
  Усталость нахлынула на меня, с трудом поднявшись на ноги, я дошел до кресла монстра и повалился в него. Хотелось закрыть глаза, но я не стал расслабляться. Это логово врага, и неизвестно какие еще твари тут еще могут оказаться. Тем более, что расслышал вой кайпов на улице. Похоже, перед воротами собралось несколько штук, и сейчас они с остервенением царапали двери. Вполне вероятно, что этот демон их подчинил, а они загоняли ему жертв к логову. Вспомнив толщину ворот, я слегка расслабился - их трудно будет разбить и тараном...
  Собравшись с силами, я двинулся к выходу из замка. Оказавшись перед дверью, увидел с внутренней стороны торчащий ключ. Забрав его, вернулся в зал. Теперь стоит связать эту безумную бабу и хорошенько осмотреть замок. Что-то мне подсказывало, что я тут задержусь.
  
  Найти веревку оказалось не так просто. Тот моток, что имелся у меня с собой, крепостью не отличался и сразу порвется, если рабыня, очнувшись, сохранит свою жуткую силу. В зале тоже ничего подходящего не нашлось. Уже собираясь достать свой брючный ремень, я наткнулся взглядом на кнут жабоголового демона. Около трех метров в длину, из прочной толстой кожи, он подойдет как ничто другое. Пихнув ногой Бруану, перевернул бесчувственное тело на живот, а затем крепко связал руки за спиной. После этого подогнул назад ноги и примотал к рукам, чтобы у этой буйной девки сразу отбить всякое желание к побегу. После не поленился покопаться в останках демона и вытащить из его пасти мешочек с Сердцем Бога. Амулет был холоден, как лед.
  Пока я этим занимался, краем глаза увидел подсматривающие за мной из коридора испуганные глаза. Повесив испачканный мешочек с амулетом на шею, развернулся к коридору и поманил рабыню пальцем. Лицо на мгновение отшатнулось, а потом появилось вновь. На нем не было слез или особого ужаса, скорее какая-то обреченность. Рабыня по-собачьи подползла ко мне, встала на колени и молча склонилась.
  То, что она не бежала от ужаса при виде моей внешности и не бросалась, как та чокнутая, меня радовало. Видимо, с этой лорд обращался не в пример хуже и она только рада его кончине. Мне у нее нужно было многое узнать и откладывать допрос было нельзя. Поэтому подойдя к трону и усевшись на него, я поманил ее к себе. После чего приступил к расспросам. Меня интересовало все.
  Рабыне было семнадцать лет и ее звали Лаиса. В недавнем прошлом она была обычной крестьянкой одной из деревень Вольных земель. Планировала выйти замуж за соседского парня, но одной ночью за ней пришли. В тот день небо полыхало разрядами молний, а деревья клонило к земле от страшного урагана. Раскаты грома раздавались почти беспрерывно, в семье никто не спал, волнуясь за старый домик, который может не пережить такого ненастья.
  Дверь затрещала и рассыпалась на несколько частей. С той стороны на улице стоял большой уродливый мужчина в плаще с капюшоном и отвратительно улыбался. Он сделал шаг и с трудом втиснулся в проем дома. С улыбкой осмотрев ошарашенных жильцов, показал пальцем на Лаису.
  - Ты пойдешь со мной.
  Она сразу вспомнила его, это был тот самый проезжий дворянин, что неделю назад посетил их деревню. У него были какие-то дела со старостой. В тот день старый Ведий зачем-то позвал ее и многих других девушек к себе. Она уже даже не помнит зачем... только похотливый липкий взгляд этого мерзкого человека и печальное лицо седовласого старосты. Тогда он не проронил ни слова, а староста просил передать что-то отцу, после чего она ушла. Думала все закончилось, но, похоже, нет.
  Несмотря на то, что голос незнакомца был ужасен, напоминая крики кайпов, отец с братом недолго оставались в ступоре. Схватив топор, мужчина подскочил к уродцу, занося его над головой. Арний, ее брат, кинулся к столу за ножом. Жуткий человек схватил руку отца в полете и сжал ее с огромной силой. Послышался хруст и вопль отца, у которого монстр этим движением раздробил кости. А затем перехватил мужчину за горло, легко приподняв над полом.
  - Жалкие твари, вы, похоже, не понимаете кто я.
  Брат, выскочив откуда-то сбоку, вонзил большой кухонный нож незнакомцу в бок. Но тот даже бровью не повел. Не обращая внимания на торчащую рукоятку, ударил парня кулаком в голову. Удар был нанесен сверху с такой страшной силой, что голова юноши чуть не вошла в плечи. Он безжизненным кулем рухнул на пол. Мать потеряла сознания, рухнув где-то справа, а Лаиса смотрела как монстр с улыбкой, разворачивал еще живого отца, к ней лицом.
  - Скажи ему "до свидания", моя милая, - сказал он с улыбкой, после чего раздавил мужчине шею. Голова повисла на лоскуте кожи, тело отца содрогалось.
  Она не помнила, как с матерью оказалось в замке. Они очнулись в подвале, где уже были четыре девушки, женщина и мужчина, и для них всех наступил ад.
  По-видимому, демона забавляло заниматься дрессировкой и подвергать людей издевательствам и пыткам. Для этого он любил использовать самых близких людей, причиняя страдания и вынуждая девушек под страхом боли и пыток уже самим издеваться над собственными близкими. Лаиса сказала, что за три недели ее пребывания тут жабоголовый и его верная прислужница полностью сломали, а затем избавились от остальных рабынь, которые после этого стали им более не интересны.
  Еще я узнал, что, оказывается, нахожусь уже на территории Вольных земель. Интересно, когда же это я отклонился со своего пути в Империю и успел перейти границу? Проклятые болота...
  Этот замок называется Орлах и находится в отдалении от дорог и поселений. Похоже, жабоголовый был как-то связан с ближайшими деревнями, и иногда к нему приходили люди. Кайпы действительно были приручены демоном и получали объедки с его стола. Если верить словам Лаисы, в замке сейчас, кроме нас троих, никого из живых не было.
  - Расскажи мне про нее, - я указал рукой на все еще находящуюся без сознания Бруану.
  Девушка вздрогнула.
  - Она чудовище... Хотя, думаю, когда-то была такой же, как и я, но ей почему-то оставили жизнь. Вам лучше убить ее, хозяин, она была абсолютно предана господину и никогда не смирится с его смертью.
  - Бруана использовала против меня колдовство, что ты об этом знаешь? Возможно, видела у нее какие-нибудь свитки или книги?
  Девушка покачала головой.
  - Ничего такого, господин. Но она действительно причиняла многим рабыням боль, используя свою магию. Однажды я видела, как она подняла девушку за горло, вынесла на крышу и зажала ее руки в металлические стержни, торчащие из камня. Сделала эта голыми руками, а там каждый стержень толще моего пальца. Еще как-то одна из рабынь пролила воду на кухне, и госпожа это заметила. Помню, она сказала что-то непонятное, и Велна упала на колени, зажимая горло. Она дышала как рыба, выкинутая на берег, и несколько минут ползала за госпожой без единого звука, обхватывая и целуя ее ноги. И только когда она стала корчиться на полу, извиваясь в судорогах, госпожа сжалилась и щелканула пальцами, освободив от чар. Потом та рабыня рассказала нам, что у нее из груди словно откачали весь воздух, она дышала и не могла надышаться, было больно и очень страшно.
  - Интересно. Ну а что с книгами?
  - Я часто бывала в покоях сэра Грэя, но мне было запрещено убирать его личный кабинет и комнату его старшей рабыни. Поэтому ничего не могу сказать.
  - Ну, а что-нибудь необычное тут еще происходило?
  - Иногда к хозяину приходили гости, и тогда меня и других рабынь сажали на цепь в подвале. Буквально несколько дней назад в одну из таких ночей забрали Марту.
  Глаза рабыни наполнились слезами, она всхлипнула.
  - Она была моложе меня, такая добрая... Но хозяйка забрала ее... и наутро я отмывала ее кровь от пола. Тело было разорвано на куски, ножки и грудь обглоданы до костей...
  Я поднял руку.
  - Подожди. Ты знаешь, кто приходил к этому демону?
  - Нет, господин, я слышала только звуки... Я забивалась в дальний угол и молилась, чтобы обо мне не вспомнили и не забрали. Тот рев и всхлипы, вой... Это было ужасно.
  - А эта, она была с ними? - я указал рукой на пленницу.
  Рабыня кивнула.
  - Да, господин, оба раза, что приходили гости, хозяйка находилась там. Именно она забрала Марту той ночью. Но мне кажется... она сама была не очень счастлива.
  - В смысле?
  - И в первый, и во второй раз я слышала ее крики, а наутро она сама была вся измучена. Кожа на ее спине кое где слезала лоскутами. Я обрабатывала раны, и смазывала их мазью. Не думаю, что она была в восторге от этих встреч.
  - Понятно. Ладно, скажи мне, о каком подвале говорил демон, когда ты пролила вино?
  Она содрогнулась, склонив голову к полу.
  - Это кладовка, хозяин, вам лучше самому посмотреть.
  Я поднялся с трона.
  - Веди, заодно покажешь мне весь замок.
  Она вскочила и, часто оборачиваясь на меня, пошла по коридору. Мы стали спускаться по плохо освещенной винтовой лестнице. Было видно, что рабыне спускаться туда довольно страшно. Остановившись у большой двери, Лаиса с трудом ее приоткрыла, затем вздохнула и прошла внутрь. Я последовал за ней.
  Зрелище ужасало. Мне, видевшему многое, стало не по себе. Это не кладовка, а самая настоящая комната пыток. В довольно большой комнате находились несколько разделочных столов, в каждый вделаны толстые цепи, такие же цепи торчали из каменных стен, в углу небольшая печь. На одном из столов, было приковано обезображенное тело крупного мужчины. Глаза давно остекленели, на лице навсегда застыла маска боли, во многих местах из тела вырезаны куски мяса. На краю стола как раз лежало несколько жутких инструментов.
  Но все же не труп производил наибольшее впечатления. Я смотрел на стены, где в цепях висели останки различных людей со снятой кожей и отрезанными частями тел. Было понятно, что все они умирали чрезвычайно мучительно. Холод помещения, видимо, не давал телам разлагаться. Рабыня стояла рядом, обхватив себя руками за плечи, вздрагивала и смотрела в пол.
  Я указал рукой на тело на столе, а затем на стены.
  - Кто эти люди?
  - Это рыцарь, который четыре дня назад заблудился в лесу и оказался гостем хозяина. Хозяин любил свежее мясо, поэтому не стал его убивать, а, вырезая кусок для трапезы, прижигал рану. Он продержался три дня. А остальные...
  Она печально окинула взглядом стены.
  - Люди, пойманные хозяином. Загнанные кайпами, или принесенные из окрестных деревень. Вон там висит Клаудия, она, как и я, прислуживала господину, но быстро надоела. Хозяин с госпожой отправили ее сюда и подвергли мучениям. На второй день она сошла с ума и ее пустили на мясо. Я тоже была тут все это время, помогала господам и все видела. Они хотели, чтобы я знала, что со мной будет, когда я больше не буду им интересна.
  Она всхлипнула и быстро смахнула с лица слезы.
  - Все рабыни заканчивали тут рано или поздно. Исключением были лишь те, которых убивали гости, или забирали с собой. А вон там то, что осталось от мамы.
  Она показала рукой на обезображенный труп женщины без кожи, с вырванными глазами и отрезанными ногами.
  Это место было ужасно, оно пропиталось болью и смертью. Мне было противно тут находиться, но я с удивлением заметил, что мое тело воспринимало окружающее совсем по-другому. Я словно стал сильнее, царапины, оставшиеся после боя, быстрее затягивались. А потом изменились и ощущения. Отвращение постепенно перешло в опьяняющее чувство. Мне по-прежнему тут все не нравилось, но на тело нашла какая-то эйфория. Видимо, моя демоническая форма подписывалась этими энергиями. Собравшись с мыслями, я показал рабыне на выход, и поскорее вышел следом сам. Оказавшись за дверью, вздохнул с облегчением, пелена отпустила разум.
  - В этом замке совсем нет нормального мяса? Неужели все только отсюда носили?
  - Есть, господин. Ради развлечения хозяин иногда охотился. Добытое мясо он тоже приказывал подавать на стол. Его в кладовой довольно много. Я буду готовить вам все, что прикажете.
  - Я предпочитаю мясо животных, Лаиса. Ну да ладно об этом, покажи мне остальные комнаты, а тут... пока все оставить как есть, ничего менять не будем.
  Она поклонилась и стала подниматься по ступенькам наверх.
  "Эта пыточная комната ужасна и мне, конечно, хочется все это скорее убрать и предать трупы достойному погребению, но... не стоит отвергать свою демоническую половину. Как ни крути, эта комната придает сил и помогает излечивать раны. Мне неизвестно, что будет впереди, и такую "лечебницу" пока закрывать не стоит. Отложим это на потом, когда ситуация станет для меня менее опасна. Кстати..."
  Я снял мешочек с черным камнем с шеи и, быстро вернувшись в комнату, положил на один из столов.
  "Возможно это ошибка, но я чувствую, что энергия этого места намного быстрее восстановит связь Балдора с этим миром, а он сейчас мне очень нужен"
  Закрыв дверь, я поспешил за девушкой.
  
  Осмотр остальных помещений особых впечатлений не оставил. Видимо, прежнему владельцу лишняя площадь была не нужна, поэтому большая часть комнат находилась в запустении. Четыре маленьких комнатушки и одна большая, где, видимо, содержались рабыни. На полу накиданы ворохи сена, стоят несколько мисок, и на стенах закреплено множество цепей. С обратной стороны двери находилась большая защелка. Как объяснила рабыня, их запирали каждую ночь.
  Еще одно помещение занимала кухня - несколько столов, печь и множество полок с различными приправами. Чуть в стороне два небольших погребка. В первом аккуратно уложены несколько туш животных и вырезанные пласты мяса, во втором, который располагался повыше, стояли бочонки с различным пойлом. Также в замке были еще две комнаты - жилище демона и его прислужницы - заходить в которые я пока повременил.
  Уже стояла середина ночи, а день для меня выдался утомительный, поэтому я выбрал одну из заброшенных комнат и приказал рабыне постелить постель. Сам я отправился в холл, без напряжения поднял уже очнувшуюся Бруану и отнес в пыточную. Проверять крепость ремешков не хотелось, поэтому, не слушая ее ругань и угрозы, я развязал путы, после чего закрепил бывшую хозяйку на одном из столов, зафиксировав помимо рук и ног, еще и шею. Теперь она уже никуда не денется, тем более что ее нечеловеческая сила уже пропала. Не желая рисковать, я заткнул ей рот одним из кляпов с пола. Теперь эта ведьма не сможет навредить и пусть полежит сама там, где пытала своих жертв. Возможно, немного притихнет. А мне хотелось спать.
  Этой ночью я в первый раз за долгое время спал в объятиях девушки. Рабыню нисколько не смущал мой внешний вид, она была умела и послушна. Жабаголовому тут можно было сказать спасибо и даже вскрыть его еще раз ради такого бонуса. Жизнь теперь казалась не такой уж безрадостной и ужасной. А завтра, когда проверю комнаты прежних хозяев, думаю, все станет еще лучше.
  
  
  Глава 4
  
  Утро началось со вкусного жаркого, которое приготовила моя прекрасная умелица. Вырезка оленины, прекрасно приготовленная и поданная с овощами. Прежний хозяин был любителем вина, ну а я сам предпочитал пиво, поэтому был особенно рад, обнаружив в погребе два больших бочонка с этим прекрасным напитком.
  Закончив с завтраком, я в очередной раз прислушался к улице. Мерзкие псины по-прежнему выли за воротами и пытались скрести их лапами. С ними нужно было заканчивать как можно скорее, такое упорство настораживало.
  Взяв сломанную "Сайгу" в руки, я печально вздохнул. Перелом пришелся по самому центру, пострадал затвор, а значит, без мастера не обойдешься. Да и какой тут мастер... Обратиться к кузнецу? Или ювелиру? Смешно. Скорее всего, моему оружию пришел конец, хорошо хоть патроны остались. Еще на что-нибудь сгодятся...
  Труп демона я, предварительно обыскав, еще вчера вышвырнул в окошко на улицу. Посмотрев в окно, убедился, что двое кайпов стоят над телом и жалобно воют, видимо демон над ними неплохо поработал. Хорошо хоть с Лаисой не успел закончить, а то я бы мог и не проснуться этой ночью.
  Нащупав в кармане связку ключей и жестом приказав рабыне убрать стол, я направился к лестнице. Для начала решил заглянуть в пыточную.
  
  Бруана лежала там, где я и оставил ее вчера. Видимо, ночка у нее выдалась нелегкая. Губы ее побелели, а руки и ноги приобрели синеватый оттенок. Она то и дело содрогалась.
  - Просыпайся, девица! Просыпайся, сладкая!
  Я с усмешкой вытащил кляп и легкими пощечинами стал приводить девушку в чувства. Как только ее взгляд прояснился, она, стуча зубами и гневно на меня смотря, пробормотала:
  - Блевотина шакала! Мерзкое скопление еклитов! Будь проклят, грязный...
  Я чуть-чуть не рассчитал свои силы и очередная пощечина чуть было не выбила ей челюсть. Даже ее взгляд на мгновение затуманился.
  - Слушай внимательно, жабья постилка. Твой хозяин теперь мертв и что с тобой делать решать только мне. А здесь много хороших пыточных игрушек, и мы на тебе их, похоже, опробуем!
  Она внезапно засмеялась.
  - Ты самый глупый из мелких демонов, посланник. Прежде чем я поняла свое призвание и осознала любовь к господину, я была обычной смертной. Господин показал мне правильный путь, он был мудр и старателен. Не одну неделю я провела на таком же столе, и со мной делали такое, что не под силу твоему скупому воображению. Меня резали и зашивали, вытягивали нервы и играли на них как на струнах, мной насыщались демоны других миров... Поначалу я думала, что сойду с ума, но господин поил меня отварами карьелы, и этого не произошло. И знаешь... я стала получать от всего этого удовольствие и полюбила лорда Грэлиара. И ты угрожаешь мне пытками?! Ну, давай же, накали вон ту кочергу, прижми к моему животу, или возьми тот нож и вырежи нервные окончания с моих запястий! Ты увидишь, что боль это наслаждение, маленький жалкий демон!
  Она засмеялась и я явственно понял, что угрожать ей пытками бесполезно. Как говорится, нашла коса на камень. Уже собираясь уйти из комнаты, услышал ее слова.
  - Я не могу расквитаться с тобой за его смерть, но подожди немного и ты сам скоро станешь завидовать мертвецам!
  Оказавшись в зале, я позвал рабыню и приказал ей сходить в подвал, прикрыть пленную каким-нибудь одеялом и покормить. Не то чтобы во мне проснулась доброта, однако нет смысла в том, чтобы Бруана умерла от холода. Когда вернется Балдор, обсужу с ним, что с ней делать. Уверен, он предложит что-нибудь более эффективное, чем пытки. Еще мне было очень интересно, почему Бруана и жабоголовый так упорно называют меня посланником. Думаю, бог поведает и об этом.
  
  Очень смущали новости о гостях жабоголового, нужно как можно скорее выяснить об этом все возможное, а также, наконец, заполучить в свое распоряжение хоть несколько настоящих заклинаний.
  Комната Бруаны оказалась совсем небольшой и богатством обстановки не блистала. С краю стояла маленькая жесткая кровать, рядом с которой размещались шкаф, комод и большой сундук. Никаких украшений или отделки. В стене торчал светильник с тремя свечками. Оглядев комнату особым зрением, я не увидел ничего странного или опасного. Пора заняться обыском. Подойдя к сундуку, я открыл его и принялся копаться в содержимом.
  За полчаса мне удалось просмотреть все вещи в комнате. Как и следовало ожидать, рабыня драгоценностями и богатым гардеробом похвастаться не могла. В основном всякая дешевая рухлядь, пара сапог и несколько кожаных юбок. В комоде нашлась парочка книг с довольно скучным содержанием. Зная, как книги ценились в земном прошлом, я положил их в свою сумку. При случае продам.
  Главным результатом моих поисков стала резная шкатулка из темных пород дерева. Демоническим зрением было видно небольшое сияние, которое она излучала. Без сомнения это то, что я искал. Присев за стол, я с интересом заглянул внутрь, изучая содержимое. Там было три свитка, каждый из которых светился слегка красноватым сиянием. Заклинания, но в отличии от того, которому научил меня Балдор, эти были длиннее. Два свитка имели чары, из четырех слов, а последний состоял из целых пяти. Наверняка это уже малые заклинания, а, возможно, и самые настоящие боевые. Только ради этого сокровища уже стоило повторить тот поединок с жабоголовым, и, буду надеется, подобные подарки меня ожидают еще и в комнате демона.
  Настроение стало значительно лучше. С большим интересом и соблюдая осторожность я осмотрел свитки. На каждом была своя надпись. "Сила Камха", "Мучительное удушение Лазара", "Алая молния". Никакого подробного описания не было, но я в нем и так не нуждался. На личном опыте уже видел действие двух этих чар, а рабыня просветила и о третьем. Как бы мне не хотелось приступить к запоминанию и испытаниям новых чар, сейчас у меня имелись более важные дела. Сложив свитки обратно в шкатулку, я убрал ее в небольшую сумку, которую носил с собой по замку. Теперь пора навестить последнюю, самую главную комнату замка.
  
  Я стоял перед массивной высокой дверью. Что за ней, мне неизвестно, но почему-то нахлынула тревога. К сожалению, Сердца Бога со мной не было, и я был уверен, что идти за ним еще слишком рано. Последняя битва измотала Балдора слишком сильно. И когда он накопит сил на возвращение, неизвестно.
  Мне подумалось, что, возможно, было бы мудро изучить заранее хоть парочку боевых чар, а потом уже лезть во всякие опасные места. Но времени на это не было, и, по большему счету, я сомневался, что жабоголовый стал бы селить в своих личных покоях какого-нибудь сторожевого демона или тварь вроде кайпа. Скорее всего, мои опасения беспочвенны. Вставив в замок ключ, медленно его повернул, после чего толкнул дверь, и та открылась с легким скрипом.
  Я оказался в просторной комнате без окон. С обеих сторон от меня в стену были вделаны необычного вида светильники. Они напоминали прикрепленные к стене металлические чаши, в которых лежали крупные, размером с большое яблоко, шары. Те сияли не слабее хорошей лампочки и, похоже, работали в постоянном режиме. Рядом на цепочке висели металлические штуковины, напоминавшие кастрюли, наверное, чтобы гасить свет в этой необычной комнате.
  В помещении находился большой дубовый стол с одним удобным широким стулом, на котором лежали разные листы бумаги, а также чернильница с набором перьев. Никаких записей я не обнаружил, все листы были чисты.
  В самом дальнем углу на земле была начертана какая-то фигура. Она содержала два круга, между которыми нанесены неизвестные мне знаки. Сам же внутренний круг был не больше полутора метров. Подойдя ближе, я ощутил какие-то всполохи энергии от начертанного круга и знаков. Мне они, похоже, были не враждебны, но несли в себе силу, и немалую. Позже я обязательно перепишу эти знаки в блокнот и зарисую круг как можно тщательней. Возможно, Балдор сможет рассказать о нем больше, а мне эти знания не помешают. Как там, будто бы, говорил товарищ Сталин - "Учитесь везде, у друзей и врагов, особенно у врагов". И это действительно верно.
  На одной из стен висел большой гладко отполированный стальной диск. Похоже, он служил прежнему владельцу зеркалом. Хотя то, что этот урод собою любовался, очень сомнительно. Насколько мне известно, зеркала, как и хрустальные шары, магами Земли, использовались для гаданий и предсказаний. А также считалось, что с их помощью можно общаться с потусторонними силами.
  При близком рассмотрении этот диск у меня приятных чувств также не вызвал. От него исходило легкое сероватое свечение, и мое отражение было, пожалуй, еще более отвратительным, чем в той же луже. Даже стало не по себе от собственного оскала, а глаза словно затягивали своей глубиной. Потом изображение пошло рябью, и я отпрянул от него. Взяв висящую на гвоздике тряпочку, накинул ее на диск. Смотреть в такие вещи не всегда безопасно. Простые люди могут помутиться рассудком, и главное, никогда нельзя быть уверенным, что за тобой также не наблюдают с той стороны. Тем более, что это зеркало принадлежало такой опасной потусторонней твари. С кем он там общался только темным богам известно. Возможно Балдор сможет потом что-нибудь дельное посоветовать, что с таким делать, а сейчас в него лучше не заглядывать.
  В помещении имелась еще одна вещь - довольно крупный сундук, прибитый скобами к каменному полу. Он был обит листовым железом и, похоже, служил сейфом для демона. Без сомнения там находились некоторые ответы и знания, которые я ищу, но безрассудно бросаться к нему и открывать я не спешил. Еще только войдя в комнату, сразу увидел мощное фиолетовое свечение, идущее от него, поэтому оставил опасную вещь напоследок.
  "Итак, у меня есть ключ, который я снял с шеи демона, наверняка он от сундука. А свечение, возможно, оттого, что там лежит что-нибудь действительно могущественное. Но смущает, почему этот свет столь ярок в демоническом спектре, а обыденном совсем не виден? Даже мой блокнот и то, если приглядеться ночью, слегка светится, в обоих спектрах, а тут... странно. Было бы мудрым позвать кого-нибудь пленника, дать ключ, и пусть смертник открывает этот странный сундук, пока сам стоишь в сторонке у двери. Я не трус, но и не безумец, а главное - если тут что-то не так, никогда не был специалистом по обезвреживанию всяких ловушек. А от этого сундука просто веет опасностью, как от ящика взрывчатки. Но кроме рабыни и той связанной девки у меня добровольцев нет, зато есть большие сомнения в том, что Бруана станет мне помогать".
  Постояв в нерешительности с минуту, я решил, что пора действовать. Время поджимало, хотелось побыстрее разобраться с трофеями. Нужно еще обдумать, что делать, если придут эти жабоголовьи дружки. В любом случае надо быть в полной боевой готовности. Сняв с себя всю одежду, я вынес ее в коридор и сложил вместе с сумкой на полу. Черное сердце тоже не могло сейчас помочь. Остается надеяться только на удачу и свою природную выносливость.
  Подойдя к сундуку, я вставил ключ в замочную скважину и повернул. Моей реакции хватило различить яркий свет, ударивший из сундука, и отдернуть руку. После этого наступила темнота...
  
  Приходить в себя было очень больно. Все тело нестерпимо болело, кожа на руках потемнела и потрескалась, местами на ней были пятна свернувшейся крови. С телом ситуация не лучше. Перепонка на крыльях местами вообще отсутствовала, выжженная напрочь. На полу подо мной явственно проступал опаленный силуэт моего тела. Похоже, случилось как раз то, чего я и опасался. Сундучок оказался с секретом, и я его на себе успешно проверил. Но, слава богам, моя регенерация и демоническое тело не подвели. Не спеша и сдерживая стоны, я поднялся на ноги.
  Сундук остался на месте и, похоже, совсем не пострадал. Самым приятным оказалось, что он теперь не светился, заклятия больше не было. Я подошел и открыл его, изучая содержимое.
  Похоже, мои мучения были не напрасны, тут нашлось много хорошего. В первую очередь два мешочка с серебряными и золотыми монетами. С золотыми совсем небольшой, но по весу весьма ощутимый. Монеты совершенно разного размера и чеканки, и, похоже, относились к различным странам. Рядом лежал еще один мешочек, наполненный сережками, кольцами и другими украшениями. Видимо, это все жабоголовый снимал со своих жертв.
  Все это, конечно, ценные находки однако они не вызвали у меня особого восторга. Бегло осмотрев их, я бережно вытащил со дна черную кожаную папку. Вернувшись к столу, развязал завязки и открыл ее. Боль от ран сразу забылась. Эта папка содержала заклинания жабоголового.
  Разделенная на две части кармашками, она содержала кипу различных листков. С левой стороны находились те заклятья, что знал демон, а с другой стороны были записаны пока непонятные для меня ритуалы. Вникать в них сейчас не хотелось, но я сразу заметил лист с изображением фигуры на полу, к нему прилагалось описание и сияющая надпись. Но с ритуалами я разберусь позже, сейчас меня интересовали заклятия.
  Свитков с чарами насчитывалось восемь, каждый из них имел свое название. "Обездвиживание Курсула", "Пламенный поцелуй вора", "Малая защита чар Курсула", "Нагрев жидкостей Лаеса", "Шикарная модификация вещей - темно-зеленый", а также три свитка с чарами, которые я уже обнаружил в комнате Бруаны.
  Не так и много, но и не мало, надо сказать. С "Поцелуем вора" я, наверное, уже столкнулся. Думаю, что "Обездвиживание" - это та сеть, которую демон набросил на меня в начале битвы. С остальными заклятиями еще следовало разобраться, но это явно ценнейшая из моих находок.
  
  Пришло время испытать в действии боевые чары, тем более и мишень подходящая имеется. С кайпами нужно кончать. Я решил несколько раз подготовить для этого самое разрушительное из моих заклятий - "Алую Молнию". Первое заклинание запомнилось уже после шестого прочтения, а вот со вторым возникли трудности, и пришлось зачитать его целых сорок раз. Только после этого уже два заклинания появились в моей памяти. Третье, как мне ни хотелось, но запомнить не удалось. Я прочитал его, наверное, раз сто, если не больше, но толку не было. Кроме того, к концу каждого прочтения голова начинала сильно болеть. Либо два таких заклятия сейчас мой максимальный предел, либо нужно продолжать попытки. В конце концов, я избрал компромисс. Заклятие молнии состояло из пяти слов, а вот чары "Мучительного удушения Лазара" - из четырех. Мне захотелось попробовать изучить хотя бы их. И где-то на пятидесятый раз это удалось.
  Я был очень горд собой, мне оказалось под силу запомнить сразу три боевых заклятия. И пусть голова сейчас болит ужасно, уверен, это скоро пройдет.
  Ну, а сейчас пора одеться и навестить наших мерзких песиков. Я вернулся в холл. Поскольку крылья были сильно повреждены, а выходить за стены замка не хотелось, поэтому я решил попробовать "снять" кайпов прямо из окна. Это оказалось не так уж просто, в зоне видимости оказался только один, остальные, похоже вернулись к двери. Сплюнув на пол и укоряя себя за глупость, я пошел к винтовой лестнице. Ведь еще утром Лаиса мне показала выход на вершину башни, откуда открывался прекрасный вид на мои владения. По дороге мне попалась спешащая куда-то рабыня. Увидев меня, она чуть было не выронила тряпку из рук.
  - Хозяин, что с вами случилось?
  Видимо, вид почерневшей кожи и обгоревшие крылья выглядели впечатляюще.
  - Ничего страшного, скоро пройдет, занимайся своими делами.
  Махнул рукой в нетерпении и пошел дальше. Ну, вот и вершина башни. Вид отсюда довольно величественный, хоть красоты особой и нет. Что может быть красивого в болоте?
  Пройдя вдоль зубчатого парапета, увидел внизу трех бродящих тварей. Одна стояла у двери и царапала ее когтистой лапой. Другие находились чуть в отдалении.
  "Ну, буду надеяться, чары с такого расстояния достанут"
  Я взобрался на один из зубьев, свесив ноги с другой стороны, после чего направил руку на одну из псин и осторожно проговорил волшебные слова. Вокруг руки возникло сияние, раздался небольшой хлопок и... все. Кайпы взглянули наверх с удивлением, затем снова вернулись к своим делам.
  "Блин, не достало. Уверен, рука была направлено прямо на монстра, хотя, конечно так определить сложно. Возможно, заклятие удушения, что я сейчас использовал, имеет малый радиус действия. Ну да ладно, попробую второе"
  Как только я закончил произносить последнее слово, правую руку охватило сияние и с нее ударила ослепительная молния. Мгновенно пролетев метров двадцать, разряд ударил прямиком в бок сидящего на земле кайпа. Не было никаких завываний и стонов, тварь замертво грохнулась на землю. Шкура была опалена, от туши к небу поплыл темный дымок.
  - Вааау!
  "Потрясающие чары, и как удачно, что я не испытал их на себе в той битве. Возможно, и не убьет, но отключит надолго. И главное - эффективны на расстоянии. Сомневаюсь, что "Сайгой" я смог бы завалить монстра так просто"
  Кайпы, похоже, не разделяли мой восторг. Мигом вскочив, стали кружиться над мертвым товарищем, ища меня взглядом и издавая рычание.
  Прицелившись, я пустил вторую молнию. На этот раз она ударила в землю в паре шагов от монстра. Образовалась небольшая ямка, но кайп остался невредим. Однако эффект был. Монстры, рыча и завывая, побежали к болоту. Видимо их разума хватило, чтобы понять угрозу. Меня этот расклад устраивал, буду надеяться, что они сюда больше не вернутся. Ну, а если сунутся, у меня теперь есть чем их встретить.
  Очень довольный испытаниями, я спустился по лестнице.
  "Для начала нужно заглянуть в пыточную и немного отдохнуть. Энергия этого места пойдет на пользу и восстановит раны. Хоть болтливую девку придется снова заткнуть. Полежать мне спокойно она точно не даст. И вообще, пожалуй, стоит ее уже перевести в другое место. Подходящих комнат в замке хватает"
  
  Посещение импровизированной лечебницы полностью излечило раны уже на следующий день и с утра я, полный сил, приступил к овладению искусством магии. Следующие три дня прошли для меня с большой пользой. Наконец появилось свободное время для тренировок с новыми чарами.
  Для начала поэкспериментировал с заклинанием Силы. После произношения слов тело казалось более легким, а боевые показатели увеличивались. Например, демоническое тело позволяло мне с огромным трудом, но поднимать над головой ствол дерева весом около двухсот-двухсот пятидесяти килограмм, а после активации заклинания удавалось поднимать то же дерево, затрачивая намного меньше сил, и даже подбрасывать его над головой. Хотя это по-прежнему было непросто. Дальнейшие эксперименты показали, что заклинание увеличивает силу до определенных пределов, и, вполне возможно, что не важно, насколько силен был волшебник до этого. Поэтому моя природная сила, скорее всего, не давала никакого бонуса. Хотя, конечно, эти выводы основывались лишь на рассказах Лаисы. Мне удалось повторить все, что делала Бруана под воздействием чар, но и это оказалось непросто. Заклинание имело довольно малое время действия, приблизительно около десяти минут. Однако и этого в бою более чем достаточно.
  Следующим заклятьем, которое я тщательно изучил, было "Обездвиживание Курсула". Ставить эксперименты на Лаисе не хотелось, и Бруана тоже для этого плохо подходила. Главным образом мне не хотелось показывать ей свою безграмотность в магии, пусть лучше продолжит гадать на мой счет. Чем меньше знает о теме враг, тем лучше. Поэтому мишени я находил за пределами замка - там недостатка в них, к счастью, не было. Болото кишело кайпами и другими довольно опасными существами. Но мерзкие собаки составляли большинство и поэтому становились моими основными подопытными.
  Как оказалось, заклинание прекрасно действовало только на небольшом расстоянии, не дальше десяти метров и воздействовало только на один объект, лишая его возможности двигаться. Тщательно прицеливаться не требовалось. После активации кайпы застывали как вкопанные, но по-прежнему продолжали все понимать и чувствовать. Они даже слегка повизгивали и рычали, когда я тыкал в них мечом или поджигал огнем. Для захвата целей и пыток чары были незаменимы. Цель охватывало невидимое и неощущаемое для меня силовое поле, которое совсем не мешало никаким манипуляциям. Мощь также впечатляла, поле было способно удерживать кайпа не менее пятнадцати минут, превращая того в некое подобие статуи. Если объект столкнуть на землю, он оставался лежать в той самой позе, в которой его застигли чары.
  Мне удавалось запомнить максимум три подобных заклинания. Выяснив это, я не стал в будущем запоминать их больше двух, чтобы не тратить время. Просто таскал с собой папку, постоянно возмещая потраченные.
  Кроме кайпов мне удалось испытать чары на другом, более массивном существе. Какая-то разновидность медведя, размером с бурого, но тоже имевшего немного зеленоватый оттенок шкуры. Обездвиживание сработало на нем великолепно, но, в отличии от собак, мишка пришел в себя значительно быстрее. Хорошо, что я всегда сохранял осторожность, поэтому не упустил момента, когда на исходе уже четвертой минуты существо смогло освободиться. Убивать его мне не хотелось, поскольку зверь мог еще пригодиться в дальнейшем. Отпрыгнув в сторону, я взмыл в небо и полетел к своему замку.
  Заклинание под названием "Нагрев жидкостей Лаеса" меня не особо впечатлило. Боевого применения ему я не нашел, и оно подходило только на то, чтобы в походе или хозяйстве быстро нагреть некоторое количество воды. Если использовать его на котелке с водой, то эффект был впечатляющим. Холодная вода моментально закипала, с громким шипением выплескиваясь за край и выбрасывая облако пара. В результате в котелке оставалось не более трети от изначального объема. А вот когда я нашел в подвале огромную бочку и, залив в нее воды, повторил эксперимент, меня ожидал уже приятный сюрприз. На этот раз вода не выливалась через край, а лишь слегка побулькивала. Подождав пять минут, я впервые за этот месяц принял некое подобие ванны. Особого удовольствия не испытал, но для себя отметил, что в будущем можно будет использовать эти чары для омовений или в хозяйственных целях. Было еще искушение поэкспериментировать с озером или речкой, но лететь на поиски не хотелось, и я отложил это на будущее.
  Чары "Модификации вещей" также не впечатлили. Заклинание просто изменяло цвет любой вещи, перекрашивая ее в темно-зеленый. Не важно, обладала вещица до этого одним или несколькими разными цветами, а также из чего она была сделана - метала, дерева или материи - все это немедленно приобретало темно-болотный оттенок. Заклятие не действовало на живых существ и, как мне показалось, не имело каких-либо временных ограничений.
  С довольно интересным и без сомнения полезным заклятием "Пламенный поцелуй вора" я так и не смог поработать, поскольку у меня просто не было подопытного, а тратить время и пытаться использовать в качестве подопытных кайпов не хотелось. Поэтому я сразу перешел к главному своему приобретению.
  "Алая молния". Это заклинание особенно восхищало меня, поэтому большую часть времени в эти дни я уделил именно ему. На моем счету было уже двенадцать тварей, пойманных и сожженных чарами. Я тренировался посылать заклятье в полете и стоя на земле. Как раз в нем меткость имела главное значение. Поразить цель можно было почти на любом расстоянии, главное - попасть. Помимо меткости, я постепенно приучался произносить заклинание как можно быстрее, а также очень старался развить свои способности и запоминать чары три раза подряд. Но пока это не получалось.
  У меня оставалось еще одно довольно интересное и, скорее всего полезное заклятие. Оно называлось "Малая защита чар Курсула". Оно состояло из пяти длинных слов, и после его произношения тело на мгновение охватывало свечение, которое потом пропадало. Но демоническим зрением было видно, что над самой поверхностью кожи появилось почти незаметное голубоватое сияние. Чтобы разглядеть его, даже мне приходилось тщательно всматриваться. Мне было очень интересно, от чего именно защищает эта магия, но проверить так и не удалось. Подброшенный вверх камешек болезненно стукнул по лбу, а свечение не пропало. У меня возникла мысль, что, возможно, эти чары действуют только против враждебного колдовства. Хотелось надеяться, что при необходимости это заклятье способно защитить от чего-нибудь серьезного. Заклинание действовало около шести часов, и, как и многие другие чары, его можно было развеять усилием мысли. Также выяснилось, что повторное наложение на себя видимого эффекта не дает. Сияние нисколько не усиливалось.
  
  К исходу третьего дня я в очередной раз зашел в пыточную и взял мешочек с Сердцем в руку. Стал тщательно вслушиваться, надеясь уловить хоть какой-нибудь звук. Очень не хватало бога с его подсказками, особенно сейчас, когда я находился в таком неизведанном и опасном месте. Лаиса много раз рассказывала о том, что знала о гостях жабоголового, и каждый раз это заставляло меня нервничать. Мне совсем не хотелось встретиться с дружками погибшего. Демон даже в одиночку чуть не оборвал мое существование, что уж говорить о нескольких! Несколько раз даже возникали мысли о том, чтобы бросить все, и уйти. Однако замок, полный провизии и отдаленный от цивилизации, разумеется, просто рай для такого чудовища, каким я стал. Здесь можно спокойно поразмыслить и хорошенько разобраться в колдовстве. Однако эти странные гости! То, что они рано или поздно явятся, сомнений не вызывало.
  Внезапно я почувствовал, что мешочек начал нагреваться, а затем почти музыкой для меня зазвучал голос в голове.
  "Я вернулся, и думаю, что нам с тобой нужно многое обсудить. Вижу, ты теперь владеешь хорошими заклинаниями и уже успел тут освоиться"
  - Все так. Рад, что ты, наконец, появился.
  Все еще держа мешочек в руке, я сделал второй рукой жест, охватывающий все вокруг.
  - Я решил, что в этом месте ты восстановишься быстрее.
  "Ты поступил мудро. Энергии боли и смерти, которыми пропитана эта комната, невероятно сильны. Я не только восстановился после того боя, но и, наконец, смог пополнить резервы своей силы"
  - Стал сильнее?
  "Да, но временно"
  - Ну, что ж, прекрасно, мне нужно все тут тебе показать и многое рассказать.
  "Подожди, не будем торопиться, лучше пообщаемся как обычно, во сне. Таким образом сведем к минимуму затраты энергии и сэкономим время. Просто держи Сердце при себе этой ночью"
  - Хорошо.
  Я повесил мешочек на шею и отправился в зал. Меня еще ждал вкусный ужин, после которого, наконец, предстоит встреча с божеством.
  
  - После этого я в очередной раз зашел в пыточной проверить, не появишься ли ты, а дальше ты и сам знаешь.
  Я сидел в хорошо знакомой комнате. Напротив, откинувшись в резном кресле, застыл Балдор. Он внимательно и не перебивая уже около часа выслушивал мой рассказ о последних событиях. Когда я закончил, бог кивнул и придвинулся ближе.
  - Для начала, могу тебя заверить, нам сильно повезло. Восемь заклятий на дороге не валяются. В мире много шарлатанов, и настоящие волшебники встречаются довольно редко. Кроме того нам еще предстоит разобраться, какими ритуалами обладал тот демон, ну и, конечно, эта комната...
  Балдор улыбнулся.
  - Та пыточная просто сокровище, я найду применение этой энергии. Ее, к сожалению, не так уж много, но это лучше, чем ничего. Далее. Ты молодец, что не терял времени и занимался тренировками. Очень хорошо, что не стал убивать того медведя... есть у меня на него планы, он нам еще понадобится. Ну и эта сука... Бруана. Мне просто не терпится поработать с этой жалкой тварью, возомнившей из себя невесть что. Хоть и придется потратить на нее часть силы, к сожалению... Кстати, куда ты ее дел?
  - Уже третий день сидит на цепи в бывшей комнате рабынь. Ее кормят, а я старался общаться с ней как можно меньше.
  - Все правильно, я сам ею займусь. Посмотрим, какая у нее воля. Меня тоже, как и тебя, волнуют эти гости шарга. Скорее всего, какие-нибудь демоны или колдуны. Уверен, они способны доставить нам проблемы. И, самое главное, я могу тебе сказать, когда они тут появятся.
  Я весь напрягся, наклонился ближе.
  - Откуда ты можешь знать?
  Балдор развел руками.
  - Ты сам сказал, что рабыня говорила о приходе чудовищ неделю тому. Тогда было шестнадцатое сакмата, день, когда на этой планете луна входит в полную фазу.
  - Полнолуние.
  - Да. Время, прекрасно подходящее для темных обрядов и празднований. Боги, демоны и колдуны, использующие темные силы, в это день особенно сильны. Ты тоже это в скором времени станешь ощущать.
  - Значит, у нас есть еще три недели?
  - Возможно, но лучше ожидать гостей уже через одиннадцать дней. Понимаешь, полнолуние это, конечно, очень хорошо, но у темных сил есть и еще несколько дней в году, когда их власть выше обычной. Третьего альда будет как раз такая дата.
  - И ты думаешь, что они сюда заявятся?
  - Скорее всего. Расположение замка весьма удобно, и это порождение Баджерии, видимо, любило устраивать массовые встречи. Эти твари не любят одиночество.
  - Что за Баджерия?
  Балдор неопределенно повел рукой и поморщился.
  - Один из темных миров, соприкасающихся с этим. Скучное место, полное болот и густых лесов. Родина некоторых видов демонов и многих колдовских тварей. Посещение этого места, будет настоящим испытанием для любого мага или демона.
  - Ты там был и тебе этот мир, судя по всему, не понравился?
  Бог кивнул.
  - Именно так. Смертных там очень мало. Их души и тела уже давно поделены. Мир полон хаоса, а правитель наглый щенок...
  Балдор опять поморщился.
  - Ну, ладно об этом. Сейчас нам стоит как можно скорее выяснить, что за дружки были у этого демона, и подготовиться к встрече. Кроме того, пора тебя научить по крайней мере одному, а лучше нескольким полезным ритуалам создания и вызова прислужников. Это очень полезные существа. Без них не обходится ни один уважающий себя колдун или демон.
  - С чего начнем?
  - Завтра тебе нужно поместить Сердце на голову этой Бруаны и сделать так, чтобы она не могла его скинуть.
  - Сделаю, что еще?
  - Мне понадобится день, возможно, даже два, чтобы выяснить все, что нужно. Не трогай камень до тех пор, пока рабыня не заговорит с тобой... или пока она не умрет. Процедуру лучше провести в пыточной, и тебе самому не стоит присутствовать. Зрелище вряд ли тебе понравится. Хотя, как знаешь.
  - Ну, а мне в это время что делать?
  - Как и раньше, продолжай оттачивать искусство колдовства. Старайся не идти быстрым путем, а тренируйся запоминать как можно больше заклятий сразу. И еще... тот медведь, которого ты встретил в лесу. Он скоро нам понадобится. Приведи его поближе к замку, посади на цепь.
  Я покачал головой в сомнении.
  - И как я, по твоему, смогу это сделать?
  - Придумай что-нибудь. Главное, чтобы нам потом не пришлось тратить время, отлавливая его в лесу. Также понадобятся жертвы.
  - Эхх, непростые запросы. Что ты предлагаешь? Чтобы я, как этот сумасшедший демон, отлавливал людей по лесу или нападал на деревни?
  - Нет, люди необязательны, вполне достаточно животных. Поймай две-три крупные особи. Косуля, лось, корова - все подойдет, нам просто нужны полные жизни существа. Все они должны быть живыми и, по возможности, невредимыми. Используй новое заклятие.
  - Хорошо. У меня еще один вопрос. Бруана и тот демон называли меня посланником, что это значит?
  Балдор улыбнулся.
  - Ничего особенного, просто это название твоего вида в иерархии демонов Даахаша.
  - Расскажи подробнее, что за иерархия и Даахаш?
  - Даахаш - это один из темных миров, обиталище демонов и всевозможных темных тварей. А ты сейчас как раз соответствуешь одной из местных разновидностей демонов. Имея столь скудные запасы силы и возможности, преобразить тебя в нечто более могущественное я не мог. Однако Посланцы Шаграла занимают довольно высокое положение и относятся к старшим демонам. Этот вид был искусственно создан одним из правителей Даахаша, темным богом по имени Шаграл. В прошлом Посланцы являлись основой из боевых сил демонов и одним из самых многочисленных видов. Их создавали как раз из смертных людей.
  - Ну, а если сравнить с жабоголовым? Я так понимаю, что Посланцы занимали более низкое положение?
  - Это разные миры, Вальдемар, но ты прав. Шарги из Баджерии значительно ближе к статусу высших, чем ты. Но не волнуйся об этом. Как только достанешь еще хотя бы один осколок Сердца, я произведу над тобой вторую трансформу.
  Я сощурился. Становиться еще уродливей мне не хотелось. Да и попривык уже к этому телу, хотя от лишних сил отказываться не стоило.
  - Шаграл, создавая твою расу, думал и о возвеличивании отдельных ее представителей. Тех, кто своими действиями и преданностью заслужили на это право, переводили на второй уровень трансформы. Они становились Дланью Хаоса. Ты уже видел, кто это, в своих снах. Могущественные существа, относящиеся к элите демонических миров.
  - А существует и третья трансформа?
  - Нет, демоны Длани - максимальный предел развития для Посланца. Однако не переживай об этом, мы же с тобой договорились. Когда соберешь все три части - получишь настоящую силу и могущество. Тогда тебе хватит возможностей даже на то, чтобы вернуться в свой мир, если, конечно, ты этого захочешь.
  - Ну конечно, мое тело на Земле приведет всех в восторг...
  Я задумчиво посмотрел на горящий факел. Вернуться домой, конечно же, хотелось, но что мне там светит в этой форме, я понятия не имел. Балдор улыбнулся.
  - О внешности можешь не волноваться, мой юный друг. Полубог может менять свой облик по желанию. Ты сможешь как вернуть свой старый облик, так и превратиться в кого угодно.
  - Тогда не будем тянуть, у нас еще много дел.
  
  Бруана орала на весь замок, осыпая меня проклятиями. Ее кулачки молотили по моему телу, пытаясь найти уязвимые места, но без магической силы все это было бессмысленно. Я даже не стал тратить время и связывать ее. Сняв колодку с шеи, просто понес на руках в пыточную. Положив сопротивляющуюся девушку на стол, быстро зафиксировал ее запястья и голени в кандалах, после чего закрепил ее шею в специальный ошейник. Она все еще гневно кричала, когда я неспешно достал Черное Сердце и, приложив к ее лбу, сильно примотал кожаным ремнем.
  - Что еще за фокусы ты затеял, ничтожество? Решил все же поиграть в палача? Ну, давай посмотрим, на что ты годен!
  Она презрительно улыбнулась. Я тоже ответил ей улыбкой и кивнул.
  - С тобой поиграет мой хороший друг, милая. Будь хорошей девочкой, расслабься и получай удовольствие.
  - Что еще за...
  Гневный крик прервался на полуслове. Глаза ее резко раскрылись, а зрачки закатились вверх, почти исчезнув. Девушка вся напряглась, а потом со стоном выгнулась в цепях. На все помещение раздался жуткий крик. Она стала рваться в цепях, не прекращая вопить. С некоторой опаской я приблизился и, приноровившись, заткнул ей рот подготовленным кляпом. А то крики еще приманят еще кого-нибудь из леса да и мне отдохнуть не дадут.
  - Думаю, вы скоро подружитесь.
  Я опять улыбнулся и, хлопнув Бруану по щеке, вышел из комнаты. Где-то в глубине души у меня в очередной раз возникло опасение. Совсем не хотелось, чтобы однажды Балдор устроил и мне такое.
  
  Найти подходящих животных оказалось несложно. Несмотря на обилие кайпов, в лесу попадались и звери. Пролетая над деревьями, я быстро нашел крупного кабана и, обездвижив заклятием, в два захода смог донести до замка. Повторные чары я накладывал прямо в воздухе, держа добычу за подвесные ремни. И как выяснилось, не обязательно ждать, пока чары развеются. Повторное наложение, укрепляло уже ослабевающую магию.
  Место для загона тоже оказалось просто найти. Около замка располагались неплохо сохранившиеся руины нескольких башен. Высоты было вполне достаточно, чтобы животные не сбежали. Плюс к тому я соорудил некое подобие двери, а также вбил по углам башни сваи, к которым крепились толстые цепи. К одной из таких цепей и приковывался зверь. К сожалению, в случае с кабаном никакой ошейник не поможет, поэтому пришлось повозиться. Хорошо, что заранее подготовил множество различных цепочек и болтов, и с их помощью соорудил нечто вроде упряжи, которая крепилась на груди и проходила через копыта с двух сторон. Все это заняло довольно много времени и я отметил, что лучше с кабанами больше не связываться, а поймать нескольких волков, косулю или лося.
  До самого вечера я продолжал свою охоту, собирая животных для ритуала. Блокнот с чарами был всегда при мне, поскольку приходилось часто обновлять потраченные заклятия. Хорошо хоть, что для запоминания одного заклинания достаточно одной или пары минут. Вскоре у меня в загоне помимо кабана сидели парочка довольно крупных волков и лось. Дотащить его было особенно тяжело, и я несколько раз помянул Балдора в процессе. Приходилось использовать сразу два заклятия, удержания и силы, поскольку перенести животное по воздуху мне оказалось не по силам. Пришлось использовать одну из больших шкур, в которую было завернуто связанное копытное, и больше часа тащить его в замок, потратив сил больше, чем на всех остальных зверей вместе взятых.
  Перед сном я навестил Бруану. В пыточной было уже все спокойно, подопытная лежала на столе, со все еще закатившимися глазами. Вынутый из рта кляп и пара пощечин в чувство ее не привели, поэтому, решив что Балдор с ней еще не закончил, оставил их наедине.
  
  Следующий день оказался просто кошмаром. Найти косолапого удалось быстро, однако его захват стал почти нереальной задачей. Медведь оказался слишком тяжелым и невероятно сильным, чары действовали на него значительно меньше времени. В итоге я лишился прекрасной шкуры и целого вороха веревок, которые медведь разорвал в клочья, как только скинул с себя заклятье. Не помогли даже одетые на лапы оковы, цепь в одном из звеньев лопнула почти сразу. Но даже и без этих проблем быстро стало ясно, что дотащить зверюгу до замка мне не по силам. Слишком изматывает таскание такого веса по болотам. Необходима либо помощь, либо нужно придумать что-либо неординарное.
  Около двадцати минут я летал над взбешенным медведем, пытаясь найти выход из положения и, наконец, придумал. Ярость и бесстрашие зверюги оказались мне на руку. Отломав крупную ветку, я подлетел к монстру и неслабо приложил его по мохнатой башке. Зверя это окончательно вывело из себя и он почти пять минут уверенно несся за мной, летящим невысоко над землей. Потом ему, видимо, надоело, и он свернул в сторону. Пришлось повторить трюк по новой.
  Около двух часов понадобилось, чтобы привести зверя к замку. Силы были на исходе, терпение тоже. В очередной раз врезав ему дубиной, полетел меж руин, заманивая в ловушку. Тут мишка опять заставил меня понервничать, поскольку повел себя довольно умно. Словно почувствовав опасность, замедлил ход, отказываясь вступать на территорию замка. Пришлось спуститься на самую землю и швырнуть в него несколько увесистых камней, вызвав очередную вспышку ярости и вынудив зверя продолжить преследование.
  Заманив зверя в пустые руины небольшой башни, я чуть было сам не попал в ловушку, но все же успел раскрыть крылья и взмыть в воздух перед самыми лапами. Взлетев, набросил на медведя чары удержания, а на себя заклятие силы. После чего спустился, и в спешке, тратя остатки сил, стал замуровывать вход каменюками. Все было подготовлено заранее, множество булыжников, лом и несколько огромных досок. Когда зверь пришел в себя, единственный выход оказался уже заложен, а я смог улечься на землю и, наконец, отдохнуть.
  
  Этим вечером меня ожидал приятный сюрприз. Зайдя в пыточную, я увидел, что пленница теперь лежит совершенно спокойно, а глаза ее поймали меня, как только я вошел. Подойдя к столу, я вынул кляп из ее рта и сразу услышал хрипящий, металлический голос. В нем не было никаких эмоций.
  - Я закончил с этим существом, Вальдемар. Ты можешь снять камень с ее головы, а также полностью освободить от оков.
  - Ты уверен?
  Меня совсем не радовала идея освобождать эту змеюку. Выживу ли я, отведав яда в пище или после того, как получу топором по голове, проверять не хотелось.
  - Это существо больше не представляет опасности.
  Губы Бруаны неестественно растянулись в улыбку.
  - У нее была сильная воля и разум, она смогла сопротивляться довольно долго. Но больше ее нет. Я забрал воспоминания и разрушил все остальное. Другого пути не было, и теперь это просто оболочка с ошметками души и примитивным разумом. Она еще пригодиться тебе по хозяйству, поскольку понимает слова и отныне очень послушна, но особо рассчитывать на нее не стоит.
  Я снял колодки, и рабыня медленно поднялась и, спустив ноги, встала со стола. Затем стянула кожаный шнурок и протянула мне в руки Черное Сердце.
  - Поговорим во сне, как обычно.
  Я забрал артефакт и, убрав в мешочек, повесил на шею. Бруана все также стояла напротив меня, даже не моргнув ни разу. Мне захотелось проверить, что с ней стало. В течение пары минут я давал ей примитивные приказы, и она хоть и с некой заторможенностью, но выполняла. Сидеть, лежать, принести - это пошло просто на "ура", а вот вопрос, сколько будет пять плюс пять ввел ее в ступор. Почти минуту прождал ответа, потом надело.
  Указав пальцем на метлу, я сказал.
  - Бруана, возьми метлу и подмети здесь все.
  После чего отправился в холл, предупредить Лаису о новой работнице-зомби. Поднимаясь по ступенькам, подумал, насколько все же опасен мой приятель. Мне такого вмешательства в разум совсем не хотелось. Надо быть с ним поосторожнее.
  
  - Итак, мой молодой последователь, дела у нас не очень хороши. Грэлиар пользовался у местной нечисти авторитетом, и его гибель не сойдет нам с рук. На каждый такой шабаш слеталось в среднем порядка тринадцати существ, пять из которых были демонами.
  - А остальные?
  - Колдуны и ведьмы, а также жрец Килку... С ним придется быть осторожным.
  - Почему ты считаешь его столь опасным?
  Балдор сложил руки в замок и задумался.
  - Килку - темное и опасное существо. В мое время этот полубог пользовался плохой репутацией. Настоящее трепло, которому нельзя ничего доверить, и от которого всегда можно ожидать ножа в спину. А мне сейчас совсем не хочется привлекать к своей персоне внимание. Наше с тобой положение еще слишком шатко. Этот болтун сразу побежит к светлым, он готов продать и брата ради лишнего храма или нескольких последователей.
  - Что ты планируешь делать?
  Балдор вздохнул.
  - Еще не продумал все до конца, но идеи есть. Кроме того жреца у нас будут и другие сложности. Один из демонов был особенно близок с шаргом и, похоже, даже являлся его побратимом.
  - Что это значит?
  - То, что две сильные твари из Баджерии заключили договор о взаимопомощи, скрепив его кровью. И теперь, когда ты убил шарга, союзник не оставит это без возмездия, кровь этого просто не позволит. Нам стоит быть готовыми к бою.
  - Бруана знала, что это за демон?
  - Видела несколько раз, и я сразу узнал, увидев образ в ее памяти. Это хишур, болотный змей. Довольно опасное и сильное создание. Они редко пользуются колдовством, но это не мешает им оставаться одними из самых опасных демонов. Природная сила и размеры позволяют им занимать высокое место в иерархии демонов. Проще говоря, даже если мы утрясем дела с остальными демонами и жрецом, битвы с этой тварью не избежать.
  - Понятно, но у нас, по крайней мере, есть еще время подготовиться, а также настоящие боевые заклятия. Справимся.
  Балдор неопределенно кивнул. Потом повел рукой, и перед ним появилась небольшая книжка в кожаном переплете. Не смотря на нее и не перелистывая страниц, бог одним движением раскрыл ее где-то в середине, после чего положил передо мной.
  - Времени не так много, Вальдемар. За оставшиеся дни нужно как можно сильнее упрочить твое положение и подготовиться к приходу гостей. Поэтому завтра проведем один очень полезный ритуал. Именно к нему ты и готовился эти два дня.
  
  
  Глава 5
  
  Начертание фигуры заняло около часа. Чертеж круга и знаков требовалось сделать безукоризненным. Бог несколько раз проявлял себя, недовольно нашептывая в ухо, требуя переделать линии или какой-нибудь знак. Пентаграмма около трех метров в диаметре, начертанная ножом на земле, содержала порядка десяти неведомых мне символов. Рядом с ней был нанесен небольшой треугольник с кругом внутри, этот был не больше метра и тоже содержал три магических символа. Ритуал назывался "Кровавый Прислужник", и состоял из двух этапов, первый из которых я как раз и осуществлял.
  Закончив с рисунками, я подошел к треугольнику и, достав нож, слегка порезал себе кисть левой руки и оросил углы своей кровью. После этого убрал нож и замотал рану заранее подготовленной тканью. Судя по тому, что Балдор молчит, пока все проходит правильно, поэтому оттягивать вызов не стоит. Я вошел в центр круга, став лицом к треугольнику, и громко произнес слова заклятия:
  - Каптур эшш, ибран Даахаш!
  Эти слова мне вчера передал темный бог. Небольшое, но полезное заклятие, позволяющее наладить тонкую связь с одним из темных миров. Теперь ее следовало укрепить, что я и сделал.
  - Чертогом Каргала и Огненной долиной! Островом Отчаяния и Лесом Кошмара! Силою крови посланника и именем Шаграла, призываю в этот мир Туманного Поглотителя подземных вод! Явись немедля в сию фигуру, кульбир! Заклинаю тебя именем Ехара и Ноши! Не смей противиться моему зову!
  С каждым произнесенным словом темнело все больше. На ясном небе появилась облако, которое вскоре затянуло весь небосвод. Где-то вдали прогремел гром. Все это свидетельствовало, что контакт с темным миром устанавливается, и сама земля стонет и противится связи с Даахашем. Но ничего, придется ей потерпеть. Убедившись, что треугольник по-прежнему пуст, хоть и засветился зеленоватым светом, я начал произносить свой призыв снова. На этот раз еще более громко и уверенно. Небо отвечало мне все ближе раздававшимися раскатами грома и начавшимся дождем.
  Существо, которое я хотел призвать, не считалось особенно могущественным или опасным, для таких как я, по крайней мере. В иерархии демонов оно занимало более низкое положение, но у него имелись особые способности, которые колдуны и демоны использовали уже тысячи лет. Я мог бы обойтись и без защитного круга, но Балдор посоветовал соблюсти меры предосторожности, да и я сам никогда ими не пренебрегал. Мне и до всех этих событий было хорошо известно, насколько опасна ритуалистика и призыв потусторонних сущностей. История знает много случаев, когда начинающие маги погибали, совершив ошибку в начертании круга, или выйдя из него в процессе вызова. И слишком часто бывало, что на, казалось бы, безобидный и простенький вызов, из потустороннего мира приходит некто действительно могущественный, для которого даже десяток практикующих волшебников как детишки из соседней песочницы.
  Балдор рассказал многое о повадках и шутках старших демонов. Бывало, что даже лорды демонов не гнушались ответить на вызов начинающего колдуна, дабы полакомиться его душой и телом. Поэтому, чтобы исключить подобные ошибки, мы и решили соблюсти все меры предосторожности, и начертать круг по всем правилам.
  Когда заклятье было прочитано во второй раз, и я уже начал зачитывать его в третий, в треугольнике что-то начало происходить. Словно черная клякса возникла в самом его центре, потянул темный дым, быстро заполнивший все пространство фигуры. Погода к тому времени разошлась не на шутку. Небо было затянуто черными тучами, а раскаты грома почти оглушали. Из тьмы появились два сияющих красных глаза, раздался шипящий тихий голос.
  - Я откликнулся на твой зов, Посссланник, и теперь жажжжду узнать, зачем ты притянул меня в этот мир.
  Следуя ритуалу, теперь следовало узнать у духа его имя, а после удостовериться, что он не выдает себя за другого. Хотя, судя по описанию Балдора, подвоха и так не было.
  - Именем Шаграла заклинаю тебя, дух, назови свое имя и причину, приведшую тебя на мой зов.
  На пару секунд воцарилось молчание, а затем голос произнес.
  - В землях Даахашшша, я известен под именем Маскех. Как тебе известно, подземные воды Шшшилы - царство вечного голода. Поэтому, как только я услышал зов из такого сладкого мира, то немедленно поспешшшил сюда. Давайжжже покончим с этим! Накорми меня или нарушшш фигуру, и я сам утолю свой голод, а посссле исполню твой приказ!
  На последней фразе демон уже почти кричал, а дым колыхался во все стороны, вызывая синие вспышки. Мне была понятна его ярость. Кульбиров этот мир опьяняет, вызывая в них приступы сильнейшего голода. Противиться ему, находясь в туманной форме, они фактически не могут. Однако требовалось сразу показать существу его место.
  - Молчать, кульбир! Сначала заключим с тобой договор. Ты обретешь форму и станешь предано служить мне до тех пор, пока телесная оболочка сможет удерживать твой дух. За это я прямо сейчас утолю твой голод, а затем обещаю каждый месяц отдавать тебе в жертву животное или человека.
  - Я согласен, Посссланник! Быстрей же назови свое имя и вложжжи в треугольник договор. Обещщщаю не причинять тебе вреда и выполнять приказы. Я буду служить тебе до тех пор, пока нахожусь в этом мире, а ты исправно выполняешшшь свою часть договора.
  - Меня зовут Вальдемар.
  Достав заранее приготовленный договор, я развернул его, и, выйдя из круга, вложил в треугольник.
  - Поставь свою подпись, дух, и поклянись в преданности, после чего сможешь утолить свой голод.
  На раскрытом договоре, проступила темная надпись, после чего демон громко зачитал его, признав меня своим господином. Договор я под руководством божества составил еще утром. Он имел стандартную форму и условия. Можно было быть уверенным, что, пока я буду соблюдать условия сделки, от духа неповиновения тоже не будет. Демон также не имел права без моего разрешения поглощать или убивать кого бы то ни было. Теперь его можно не опасаться.
  Подойдя к треугольнику, я стер часть фигуры, и дым быстро вытек через брешь, оказавшись рядом со мной.
  - Я голоден, госссподин. Ты обещал накормить меня...
  - Так не будем тянуть время, Маскех. Тебе понадобится много силы, дабы овладеть тем существом, что я выбрал тебе в качестве носителя.
  Раскрыв крылья, я понесся к своему замку. Демон в облике дыма не отставал, паря справа от меня. Природа подобных существ не позволяла им долгое время оставаться в этом мире без телесного облика, поэтому стоило поторопиться, пока энергии Даахаша не втянули его обратно. Приземлившись на окраине башни, я указал духу на трех животных, прикованных в загоне.
  - Они твои, возьми столько силы, сколько сможешь, а потом я покажу тебе твое новое тело. Уверен, оно тебе понравится.
  Дым стрелой сорвался с места, ринувшись к волку. На несколько мгновений того не стало видно, лишь раздался жуткий вой, вскоре смолкший. Потом дым потек к кабану, оставив после себя иссушенное, словно мумия, тело. Через несколько минут демон покончил со всеми тремя, снова зависнув передо мной. Теперь его эфирное тело, стало в несколько раз больше и излучало ощутимую энергию. Мне даже стало слегка не по себе.
  Мы перелетели к загону с медведем, и я приказал духу забрать его тело. То, что произошло дальше, впечатлило. Черный дым поплыл к отступающему в страхе животному. Заполнив все пространство вокруг, внезапно стал всасываться в открытую пасть, нос, и уши медведя. На это потребовалось несколько секунд, после чего зверь стал кататься по земле, сбивая балки и жутко крича. Агония продолжалась несколько минут. Наконец, зверь рухнул на землю и замолк, его грудная клетка больше не двигалась.
  Тишина длилась недолго. Глаза медведя открылись, теперь они светились легким красноватым светом. Он поднялся и с интересом осмотрел свои когтистые лапы и могучее тело. Готов поспорить, на его морде даже появился злорадный оскал. Через пару секунд зверь направился в мою сторону. Мне стоило большого труда сохранить невозмутимый вид и не рвануть в небо при виде этой могучей твари. Без сомнения, теперь животное стало значительно опаснее, чем было раньше. Остановившись напротив меня, зверь склонил голову, выражая покорность.
  - Вижу, ты доволен, Маскех. Идем, у нас еще много дел.
  
  Прошло несколько дней. Балдор выполнял свое обещание, занимаясь моей тренировкой. Под его руководством я достиг значительных успехов в произношении и запоминании заклинаний, теперь мне было по силам держать в памяти сразу три сильных заклинания, а также, как довесок, чары огня. На запоминание стало тратиться меньше времени.
  Бог рассказал, что ему известно о хишуре. Это демоническое существо действительно оказалось опасно и напоминало собою огромную змею. Чем старше демон, тем больше становится змея и тем крепче ее шкура. Воспоминаний Бруаны было недостаточно, чтобы определить что-то наверняка, но Балдор надеялся, что побратим жабоголового еще довольно молод.
  "Старые особи обычно редко покидают болото, имеют очень скверный характер и не отличаются любовью к любым группам и объединениям. Скорее всего, этот будет змеем толщиной с крупную лошадь и длиной метров шесть. У твари три сердца и заклятия молнии будет недостаточно, но "Обездвиживание Курсула" должно сработать отлично. У тебя будет время, чтобы с ним разобраться. Когти тут мало помогут, поэтому изготовим достойное оружие".
  Чем мы и занялись уже на пятый день. Когда-то в прошлом я немного экспериментировал с кузнечным делом, но особых результатов не добился и быстро бросил это увлечение. Сейчас, когда рядом не имелось ни кузнеца, ни другого специалиста, мне пришлось нелегко. Даже с помощью подсказок бога и своей нечеловеческой силы и выносливости, изготовить что-либо самому мне, разумеется, было не по силам. Поэтому мы просто выбрали один из наиболее качественных и удобных топоров, имевшихся в замке, и, сняв с рукояти, раскалили в горне. Когда металл раскалился, я, под нашептывания божества, наносил на него рунические знаки. Приходилось использовать маленькое зубило и молоток, работа оказалась весьма сложная - другой заготовки у меня не было, и портить эту было нельзя. Работал медленно, постоянно отправляя заготовку снова в огонь, и ко всему этому нужно было еще и нашептывать на металл магические слова, что тоже сильно изматывало. В итоге, промучившись большую часть дня, у нас получилось что-то дельное. Мы закалили лезвие и одели его на топорище, которое тоже пришлось зачаровывать. От топора теперь исходило легкое сияние, видимое магическим зрением, и боевые качества значительно возросли. Теперь он оставлял серьезные зарубки даже на металлических прутах, а дерево рубить им становилось одним удовольствием.
  Усталость сменилась удовольствием, было приятно осознавать, что я сам смог создать настоящее зачарованное оружие, тем более, что я хорошо запомнил, как это делается, и, пожалуй, в состоянии повторить процесс уже без подсказок. Балдор, однако, моего восторга не разделял, сказав, что оружие по-прежнему не готово, и теперь его стоит наполнить необходимой энергией. Топор пришлось отнести в пыточную и положить на стол, после чего поместить на него Сердце. Теперь оружию следовало просто лежать так в течении нескольких дней.
  
  Пока я занимался своими делами, мой новоприобретенный демон тоже не сидел без дела. Ему была поручена охрана замка и дано задание поймать какое-либо животное. Балдор желал провести еще один ритуал, для которого, необходима свежая кровь, поэтому добыча должна была быть живой и по возможности невредимой. Сделать это Маскеху оказалось несложно. Медведь после изменения стал еще сильнее, выносливее и быстрее и уже через несколько часов притащил довольно крупную козочку. Животное было живо и почти невредимо. Демон, правда, отнесся к заданию без радости, поймать кого-то и не напиться при этом крови было для него абсурдом, хоть он и понимал немного в ритуалах.
  После этого я уже полностью доверил ему заниматься нашим пропитанием. Данная разновидность демонов помимо подпитки своего эфирного облика для нормального существования должна была получать и обычную пищу. Да я и сам теперь ел значительно больше обычного. Поэтому Маскех часто бродил по лесу, выискивая к ужину что-нибудь вкусненькое. Сам он предпочитал сырое мясо, ну а мне его обычно готовила Лаиса. За стол я его никогда не приглашал, да и с рабыней у них как-то не сложилось. Демон вгонял ее в настоящий ужас, и она по возможности старалась с ним не общаться. Что касается Маскеха, так он, получив инструкции не трогать рабыню, сразу потерял к ней всякий интерес.
  Демон мог общаться мысленно, но оказался весьма немногословным, поэтому говорили мы только когда я давал ему очередное задание. Существо было довольно неприхотливым, спал он в прихожей у главных дверей в замок, а иногда и вовсе за воротами. Кайпы после его появления совсем пропали, и теперь даже ночами в замке было довольно тихо.
  
  По мнению божества, мне был просто необходим еще один демон. Кульбир в качестве охраны, конечно, незаменим, но для контроля и осмотра территории нам нужен демон-разведчик. Поэтому Балдор научил меня, как вызвать ригула. Это существо относилось к низшим демоном Даахаша, особым разумом не отличалось и полноценно разговаривать не могло. Однако ригул умел передавать мысленные образы и прекрасно подходил для выполнения несложных приказов.
  Вызов демона оказался очень похож на предыдущий, только знаки в треугольнике были совсем другие, да и сам треугольник значительно больше. У ближайшего ко мне угла была установлена большая чаша, наполненная свежей кровью козы. Заклятие вызова тоже было почти идентично, только на этот раз оно не принуждало, а приглашало.
  - Чертогом Каргала и Огненной долиной! Островом Отчаяния и Лесом Кошмара! Силою крови посланника и именем Шаграла, Птица Пепла, услышь мой зов! Явись в этот мир, ригул, отведай свежей крови.
  Ждать долго не пришлось. Я только начал повторять вызов второй раз, как в центре треугольника раскрылся большой черный круг, и из него выглянула уродливая голова. Формой она напоминала головы стервятников, только была значительно больше и в клюве торчало множество острых зубов. Существо, все еще оставаясь в своем мире, резкими движениями головы осмотрелось вокруг и остановило свой взгляд на чаше. На несколько секунд демон замер, а затем издал глухой крик и вылез из портала полностью, подбежал к чаше и стал жадно из нее лакать. Формой он напоминал того же стервятника или орла, только раза в три больше и весом килограмм под тридцать, темно-серого цвета, с проплешинами в шкуре и кожистыми крыльями, волочившимися по земле. Как только монстр приступил к своей трапезе, я немедленно произнес формулу закрытия Врат, черный портал резко сжался и исчез.
  Ригул с помощью длинного языка вылакал всю кровь, а затем, смотря на меня, снова издал свой крик. Страха он, видимо, не испытывал, но и желания подчиняться тоже. Когда я сделал шаг в его направлении, монстр раскрыл пасть и зашипел. Но мне было хорошо известно, что делать. Заклятие обездвиживания превратило тварь в статую и, не теряя времени, я стер остатки фигуры и подойдя к существу, прижал руку с зажатым в ней Сердцем к его голове. Глаза демона наполнились темным дымом.
  Как рассказывал Балдор, подчинение подобных существ обычно занимает много времени. Демона следовало пленить, посадить в клетку и в течении недели держать без пищи и воды в полном одиночестве. И только спустя этот период стоило начинать приносить ему воду и пищу. Каждый раз, когда он станет огрызаться и бросаться на хозяина, его следовало избивать металлическим прутом, дабы поселить в твари страх перед господином. Приучить брать пищу с рук и выполнять приказы. Эти существа не могли общаться вербально, но владели телепатией и могли посылать образы. Посредством кнута и пряника за пару месяцев можно было получить послушного и исполнительного демона, который сможет выполнять множество поручений и защищать своего господина. Но мы не могли тратить столько времени, поэтому Балдор с помощью своей силы просто подчинил тварь и произвел в ее разуме необходимую перенастройку. К моменту, когда действие чар истекло, передо мной сидел уже новый слуга.
  
  В очередной раз мне пришлось встать за наковальню. Небольшая кузница находилась в одном из помещений башни, тут мне пришлось зачаровывать свое оружие. Но на этот раз задача была значительно сложнее. Из куска метала Балдор потребовал изготовить небольшой круглый диск. Тот должен был быть идеально ровным и иметь несколько сложных рун на поверхности. Работа над заготовкой заняла почти весь день, к вечеру терпение уже почти закончилось, а мне еще не удалось нанести все необходимые знаки. Я ругался себе под нос.
  "Спокойствие, мой юный друг. Пока у тебя все идет отлично. Уже есть колдовское оружие и свита. У любого уважающего себя демона должны быть демонические слуги для охраны и мелких поручений. Демоны круга это оценят, будь уверен, да и теперь есть, кому тебя подстраховать, если будут проблемы"
  - Да, Балдор, я все понимаю и благодарен тебе. Но зачем нам понадобился этот проклятый амулет? Разве нельзя было просто воспользоваться Сердцем или показать какой-либо... фокус?
  "Я же уже объяснял. Нам нельзя афишировать мое присутствие, да и наличие у тебя Сердца может вызвать излишние сложности. Поэтому нужно показать, что тебе покровительствует кто-то из могущественных сущностей, но не я. Богов лучше тоже оставить в покое, поэтому мы и работаем над этим амулетом. Именно такие устройства дают архидемоны своим самым доверенным слугам. Зачарованный правильным способом, он даст окружающим понять, что ты под защитой одного из правителей темных миров"
  - А проверить он не смогут?
  "Мы не станем писать имя в центре, такое допускается, когда миссия секретна. Кроме того, мы будем ссылаться на один отдаленный и замкнутый мир под названием Шин. Туда и боги-то не особо заглядывают, а местные правители, которых довольно много, постоянно борются за усиление своих позиций. Все будет нормально. Ты соберись и наноси оставшиеся руны, скоро приступим к наложению чар. Не забывай, Вальдемар, времени у нас осталось совсем мало, уже через два дня у нас будут гости. Когда закончим с амулетом, Сердце и оружие оставишь в пыточной. Я постараюсь впитать в себя как можно больше силы"
  - Хорошо.
  
  Солнце окончательно зашло за горизонт. Я спустился в пыточную и забрал мешочек с амулетом, повесив его на шею. К поясу прикрепил зачарованный топор.
  "Я собрал очень много энергии, и, в случае чего, смогу подстраховать тебя, Вальдемар. Оружие тоже сейчас достаточно могущественно, однако против серьезного противника его силы будет маловато"
  - Отлично, будем надеяться, что тот демон все же из молодых, и заклятия его остановят.
  "Они уже близко, пора поприветствовать гостей"
  Связавшись с Маскехом, я приказал ему выйти на улицу, встать у входной двери, и никого в замок не пускать. Ригулу было приказано сесть на парапет башни и защищать здание сверху. Так моих стражей будет видно, и в замок никто без разрешения не сунется. А сам я вышел из ворот и, пройдя несколько десятков шагов, встал в центре небольшой полянки, ожидая появления гостей. Слегка расставил ноги, распустил крылья, откинул капюшон назад и сложил руки на груди, демонстрируя уверенность в своих силах.
  В небе показалась фигура человека, который летел без всяких крыльев или иных приспособлений, видимо, с помощью какого-то колдовства. Он приземлился в десятке шагов от меня. Мужчина лет сорока с черной бородкой и подозрительными глазами в некоторой растерянности огляделся, посмотрел на медведя, стоящего у дверей, на демона на башне, потом сделал несколько шагов ко мне и сказал:
  - Добрый ночи, посланник. Мне интересно узнать... кто вы?
  Я посмотрел ему в глаза и спокойно ответил:
  - Новый хозяин замка и этих земель. Меня зовут Вальдемар. С кем имею честь говорить?
  Он поперхнулся и опять посмотрел на замок. Потом слегка поклонился.
  - Меня зовут Грэхан из южных лесов. Но скажите, а где же предыдущий хозяин, лорд Грэлиар?
  Вокруг нас приземлились еще две фигуры и стали с интересом прислушиваться к беседе, не прерывая нашего разговора. Молодой невысокий мужчина с длинными светлыми волосами и очень красивая девушка в темном облегающем костюме. Она прилетела на метле, как ведьма из сказок. Сейчас метла стояла вертикально рядом с ней, видимо, поддерживаемая какой-то магией. Красотка прямо стреляла глазками, с интересом и похотью рассматривая меня, но подойти не решилась.
  Я указал рукой на опушку в стороне от замка.
  - Шарг теперь там. Гниет в болоте, где ему как раз самое место.
  Колдуны переглянулись и промолчали. В небе появились еще несколько фигур. Одна из них принадлежала демоническому созданию примерно двух метров ростом, покрытому бардовой чешуей, а также с двумя загнутыми книзу рогами на голове. Он спикировал прямо в центре, с подозрением осматривая меня с ног до головы. Я обратил внимание, что у монстра к поясу привязана внушительная булава. Ведьмочка сразу же подошла к нему, зашептав что-то на ухо. А тот продолжал сверлить меня недовольным взглядом и даже издал какой-то звук вроде смешка.
  "Ялвер из Даахаша. Демон средней силы, относится, как и ты, к старшим, но эти создания потомственные демоны, а не созданы, как Посланники. В том мире они не пользуются особым уважением, но тут, видимо, все по-другому"
  Демон тем временем издал шипящий звук, оборвав ведьму, и обратился ко мне.
  - Ты убил одного из членов Круга. Лорд Кирклас скоро будет тут и сам разберется, что с тобой делать, незнакомец!
  - Ну так подождем его прихода.
  Я улыбнулся, оскалившись своими клыками. Вокруг уже собралось много всякой нечисти, но ко мне больше никто не подходил, прибывшие разбились по группам и обсуждали свои дела. Меня из присутствующих особенно впечатлил один демон - ростом под три метра, мускулистое, коричневатое человеческое тело, только вместо рук из плеч росли две огромные клешни, а за спиной находился длинный извивающийся хвост с жалом на конце. Этакий человек-скорпион. Он явился сюда, как и еще два мага, через портал, который им открыл один из чародеев, старый уродливый старик, кутающийся в балахон. Стоит отметить, что не все появлялись на поляне магическим образом. Два волшебника прискакали на конях, хоть у меня сразу сложилось впечатление, что это отнюдь не обычные кони. Если только в этом мире не вывели породу, у которой в пасти мелькают языки пламени.
  Человек в черной дорогой одежде, появившись из портала, созданного уродливым колдуном, сразу же привлек к себе внимание. Разговоры смолкли, к нему подскочил один из колдунов и багровый демон, зашептав что-то на ухо. Он смотрел прямо на меня, и взгляд его леденел на глазах. Мне от этого взгляда стало неуютно. Было видно, что этот тип обладает тут серьезной репутацией и, видимо, совсем не рядовой колдун. Скинув удерживающую когтистую руку со своего плеча, он направился ко мне, издавая настоящее шипение.
  - Мне сссказали, что в замке новый хозяин, и мой побратим мертв. Если это так, то ты, псина, сейчас узнаешь, что такое ссстрадание!
  Глаза незнакомца изменились и стали напоминать змеиные с вертикальными зрачками, а ярость и злоба ощущались просто физически. Против своей воли, на одних инстинктах, я отскочил назад, выхватывая топор и готовясь к битве. Но ее не произошло. Перед моим лицом внезапно вспыхнуло пламя - настоящая стена ревущего пламени высотой под семь метров. Демон отшатнулся назад, в злобе скрежеща зубами и с ненавистью всматриваясь в небо.
  - Тут я решаю, кому жить, а кому умереть, Саград! - раздался мощный, но при этом приятный и звучный голос. - Если ты не согласен, то можешь прямо сейчас бросить мне вызов.
  В нескольких метрах над нами парила огромная птица, напоминавшая орла, с размахом крыльев в двенадцать метров. На ее спине застыла человекоподобная фигура. На прилетевшем была черная одежда, наглухо закрывающая тело, перчатки на руках и замотанная черным шарфом голова, покрытая необычного вида шляпой, живо напомнившая мне китайские фильмы. В таких, только соломенных, ходили азиаты в земном прошлом. Лица совсем не было видно, но сквозь шарф просвечивали сияющие алым глаза. Напавший на меня демон склонился в легком поклоне.
  - Нет, мой лорд, я послушен вашей воле. Но есть дело, требующее вашего рассмотрения!
  Птица приблизилась к земле, и демонический пришелец спрыгнул с нее, став между нами. Он мельком взглянул на присутствующих и замок, а затем обратил взор уже на меня.
  - Вижу, у нас тут новенький. Как тебя зовут, посланник?
  "Осторожнее с ним, Володя! Это очень, очень опасное существо, спрячь гонор подальше и смотри, не разозли его! У той суки не было его в памяти... и я этому не удивляюсь"
  Я и сам всем своим существом чувствовал опасность и не собирался хамить этому типу. Мне, правда, захотелось слинять отсюда подальше, но я понимал, что поздно уже.
  - Мое имя Вальдемар, господин. - Я слегка поклонился.
  Демон поднял руку, показывая на замок.
  - Что ты здесь делаешь, малыш, и куда запропастился наш зеленый дружок?
  - Об этом я и говорю, Кирклас! Этот ублюдок...
  Поднятая рука демона, оборвала речь Саграда. Он вновь уставился на меня.
  - Расскажи сам, Вальдемар. Если это действительно так, и наш брат мертв, то почему ты здесь? Почему не бежишь, не прячешься от гнева Круга, а стоишь перед нами? Скажи, как тебе удалось одолеть шарга? Грэлиар, конечно, не блистал умом и силой, но все же слабаком тоже не был. Отвечай, юный демон!
  Аура незнакомца просто пылала, я ощущал почти физическую боль. Это было похоже на стояние возле мощного пожара, но я, собирав свою волю в кулак, не двинулся с места.
  "Перед тобой аскай, Володя. Их называют Хранителями Подземного пламени. Это их уважительное прозвище в демоническом мире Оград"
  Стараясь отвечать спокойным, ровным голосом, я произнес.
  - Хранитель Подземного пламени, я ни в коей случае не хотел нанести ущерб вашему Кругу, но шарг перешел мне дорогу. Он сам напал на меня, не пытаясь узнать, кто мой покровитель и какова моя миссия в этом мире. Я одолел его не без помощи своего господина и теперь по праву владею этим замком и ближайшими землями.
  - Кому ты служишь?
  - Мой господин - один из архидемонов Шин, но он не хотел бы, чтобы я афишировал его имя.
  Демон задумчиво посмотрел куда-то на землю, потом повернулся ко мне.
  - Если это правда, то у тебя должен быть знак одного из Господ, где он?
  Я вытащил и показал ему амулет, висящий на цепочке. Тот теперь излучал мощное темное сияние, но удивляться этому сейчас времени не было. Показав, я вернул диск за пазуху. Демон продолжил расспросы:
  - Значит, ты из Шин, посланник... давно я там не был. Скажи, Красный Дрэй все еще парит в небесах?
  - Совсем недавно бестия напала на Роши, устроила местным неслабую трепку. Совсем нет управы на эту мерзость!
  - А кто сейчас правитель Арконы?
  - Ничего не изменилось. Как и последние две тысячи лет, лорд Фарад остается правителем города.
  Демон кивнул в ответ. Я понятия не имел, что только что сказал, видимо, бог каким-то образом ответил за меня, но откуда ему знать все это, раз он сам только что появился в этом мире?
  "У меня хватает ушей в темных мирах, мой друг. Соберись и не отвлекайся!"
  Могущественный демон хмыкнул и, как мне показалось, даже улыбнулся под шарфом.
  - Итак, Вальдемар, у нас тут складывается небольшая проблема. Я и Круг, конечно, не желаем вставать на пути у тебя и твоего господина, но если у кого-то из присутствующих есть к тебе личная неприязнь из-за смерти Гэлиара, вставать между вами я не стану. Как и противиться желаниям отдельных членов Круга завладеть этими землями. Сам понимаешь, имеешь право только на то, что можешь удержать силой.
  Я кивнул.
  - Итак, господа, есть ли у кого-то претензии к праву Вальдемара на этот замок либо по поводу смерти шарга?
  Худощавый уродец со змеиными глазами шагнул вперед, смотря на меня с ненавистью.
  - Я хочу сразиться с этим выскочкой! Мой побратим должен быть отомщен! И эти земли я по праву родства заберу себе! Если, конечно, никто не захочет бросить мне вызов после того, как я вскрою это жалкое существо.
  Глава круга повернулся к нему.
  - Я не стану мешать тебе, Саград, но не забывай, что тем, кому покровительствуют высшие силы, лучше не переходить дорогу.
  Человек усмехнулся.
  - Шин далеко, и у есть меня сомнения, что один из Повелителей станет ценить жизнь какого-то посланника. А кроме того, у меня и самого найдутся покровители.
  Аскай отошел в сторону, подойдя к остальным.
  - Как пожелаешь. Готовься, Вальдемар!
  - Итак, раз Круг не против... не будем тянуть время, - Саград подошел ближе, смотря на меня своим ненавидящим взглядом. Остальные отошли подальше. Демон по птичьи нагнул голову к плечу, и из его рта раздались шипящие слова.
  - Сейчассс покажешшшь, как ты, ничтожество, смог одолеть моего побратима!
  Его рот раскрылся и внезапно стал намного больше, все тело раздулось, а кожа потрескалась и стала слетать лоскутами. Словно мощный фонтан вырвался из оседающей кучи плоти. На меня накинулась огромная змея, напоминающая формами кобру метров пятнадцати в длину и с пастью больше метра.
  Я отпрыгнул в сторону, а затем, раскрыв крылья, ринулся в небо. Змеюка не смогла последовать за мной, поэтому стала ползать и накручивать круги на земле, подняв голову и всматриваясь в меня.
  Зависнув в пятнадцати метрах, я призвал заклятие алой молнии. С моих рук слетел электрический заряд и вошел шею монстра. Тело твари изогнулось, запахло паленым, но уже мгновением позже голова снова повернулась ко мне, а из открытой пасти вырвался белый комок. Мне с трудом удалось увернуться, и странное облако пронеслось мимо. Из пасти змеюки стали вырываться один комок за другим, и мне становилось все труднее уворачиваться. Один раз я почти попался, и плевок твари пролетел в сантиметре от меня, измазав руку какой-то гадостью. Боли не было, но вещество оказалось невероятно липким и вязким. Стало понятно, что тянуть дальше уже нельзя, а Балдор молчит, гад.
  Спикировав вниз, я направил руку на монстра и призвал "Обездвиживание Курсула". Тело твари мгновенно застыло и я, не теряя времени, выхватил топор и стал наносить Саграду мощные удары. Мне удалось ударить тринадцать раз, пустив демону кровь, на чем успехи закончились. В воздухе раздался звук оборвавшейся струны, и монстр ожил, немедленно атаковав.
  К тому, что гад может освободиться за считанные секунды, я не был готов, поэтому не успел отскочить. Тварь нанесла мордой удар такой силы, что я, пролетев метров двадцать, впечатался спиной в дерево. Страшная боль в спине дала понять, что крыльям, похоже, наступил конец, и теперь долго будет не до полетов. С огромным трудом я сделал шаг вперед и, направив трясущуюся руку, активировал чары снова. Больше у меня в резерве ничего не осталось.
  Замахнувшись топором, я быстро ринулся к вновь застывшей твари, но даже не добежал до нее. Звук лопнувшей струны раздался снова, и освободившийся демон сам пополз ко мне. Отступать было некуда, в скорости он мне не уступал, а силой и живучестью превосходил, и намного...
  Мне подумалось, что зря я не слинял отсюда пока было время, вспомнились мои родители, которые, видимо, меня так и не дождутся. Тварь подползала ко мне, чувствуя свою скорую победу.
  - Как ты смог одолеть Грэлиара, ничтожество?! Жалкий, ничтожный демон, душа которого скоро станет моей закуской!
  "Похоже, мне самое время вмешаться, Володя. Не ожидал, что эта тварь столь сильна и чары не помогут... старый змей, придется действовать открыто. Ты только не мешай мне и расслабься..."
  
  Демоны и колдуны с ухмылкой смотрели, как Саград ставит на место очередного выскочку. Никто не сомневался, что молодому демону наступит скорый конец, после которого Змею и достанется эта земля. Красивая ведьма из Западных гор смотрела на битву с разочарованием. Молодой посланник ей приглянулся, и сам на нее смотрел с видимым интересом. Жаль, что все так быстро закончилось.
  То, что случилось дальше, стало шоком для всех, кроме Киркласа. Только он, сильнейший из круга, с самого начало ощутил сверхъестественное присутствие. Замок, конечно, лакомая добыча, но он не завидовал Змею, и сам вряд ли бросил бы вызов молодому выскочке. А предчувствие его еще не разу не подводило, благодаря чему демон и разменял уже седьмую сотню лет...
  
  Мой разум резко ушел в сторону, позволив Сердцу взять контроль над телом. Всю мою сущность охватила огромная сила. И я словно увидел ситуацию со стороны, глазами одного из демонов круга.
  Плевок выпущенный Саградом осыпался пеплом в воздухе. К ползущему демону шагнуло совсем другое существо. В глазах плескалась тьма, лицо исказилось в неестественной улыбке.
  - Ты сказал, жалкий? Сказал, ничтожный? Что я стану закуской... твоей?! - Демон засмеялся в лицо чудовищному змею, который завис над ним, а затем демонстративно поднял руку и резко сжал ее в кулак.
  Змеиную голову словно прессом вдавило в землю, раздался хруст, из пасти твари потекла зелена жидкость. В глазах змея появился ужас, его хвост метался из стороны в строну, а голова пыталась что-то произнести, но ему не позволили. Вальдемар положил руки на голову противника, и из них немедленно потек черный дым, который вошел в тело твари, причиняя чудовищную боль. Змея изгибалась дугой, раздался отчаянное шипение. Спустя несколько секунд лопнули глаза, а затем все тело стало распухать и трескаться. Кожа лопалась, и из ран под тварью натекло озеро зеленоватой крови. Дернувшись еще несколько раз, хвост монстра упал на землю и больше не поднимался.
  Валедамар развернулся к кругу и подошел к стоявшему в полном молчании Киркласу. Остальные с ужасом отступили на шаг назад. Только что на их глазах молодой демон сокрушил одно из самых живучих и опасных созданий темных миров. Но владыка Круга не шелохнулся, только сделал небольшой уважительный поклон.
  - Вы почтили наш Круг своим присутствием, Владыка, это безмерно согревает мою темную душу.
  - Вальдемар под моей защитой, и если желает этот жалкий замок, пусть так и будет.
  Демон в черном плаще вновь поклонился.
  - Так и будет, господин, более ни у кого из Круга претензий на замок и к вашему слуге не возникнет.
  
  Балдор резко освободил мое тело, и я снова его контролировал. Напротив стоял демон с пылающим огнем в глазах. Не знаю, что у него под маской, но мне показалось, что он улыбался.
  - Твой покровитель ясно дал понять, что ты для него важен. Поэтому замок по праву твой, и никто из наших на него претендовать не будет, но смертные - это твоя проблема.
  - Смертные?
  - Грэлиар не пользовался любовью народа, держа свои деревни в страхе и силой устанавливая порядки. Скоро они узнают о его смерти и могут прийти высказать претензии.
  Под шарфом раздался смех.
  - Ну, ты сам понимаешь... эти глупцы с факелами и своей борьбой с темными силами. Они любят устраивать небольшие поджоги. Хотя тебе опасаться их не стоит. С такой поддержкой ты быстро поставишь всех на место.
  - Спасибо за предупреждение.
  Демоны и колдуны за спиной главы стали расходиться. Кто-то обращался в птиц и взмывал в небо, ведьмы оседлали метлы, колдуны просто взлетали, зачитав заклятие. Уже направляясь к своей огромной птице, демон развернулся ко мне снова.
  - Если захочешь присоединиться к нашему шабашу, дай мне знать. Нашему брату в одиночку сложно. Напишешь на зеркале этот знак, - демон начертил прямо в воздухе неизвестную мне руну, - и я тебя услышу.
  После этого он запрыгнул на птицу, и та резко взмыла в небо. Я остался один. Балдора не ощущалось, и мешочек был холоден, как никогда.
  
  
  Глава 6
  
  После того, как демоны улетели, я вернулся в теперь уже мой замок. Первым делом отнес амулет в пыточную, а затем принял душ, окатывая себя холодной водой из ведра. Лаиса помогла отмыть от грязи и крови крылья, а затем намазала их какой-то мазью. Боль за спиной была просто невыносимая, но я все же пересилил себя и раскрыл их наполовину. С помощью рабыни мне за полчаса удалось вправить многие сломанные кости и зашить рваные перепонки.
  Остаток ночи я провел в холле, сидя в кресле и размышляя о происшедшем.
  "Как же силен оказался Балдор. Хорошо, что он на моей стороне. Эта демонстрация силы провела впечатление не только на демонов, но и на меня самого. То, с какой легкостью он перехватил контроль над моим телом, пугает. Неужели он притворялся, что не умеет такого? Или, быть может, это аура боли и смерти, царящая в комнате, настолько усилила его способности? Нужно будет обязательно расспросить бога обо всем этом. Совсем не хотелось бы, чтобы он еще раз выкинул меня из тела, словно котенка..."
  Шабаш тоже поставил множество вопросов, было бы интересно узнать о нем побольше. Ведь, будучи изгоем в этом мире, безусловно, стоит поближе сойтись с местной нечистью. Кроме того, не все из них уродливы, пара девушек оказалась вполне в моем вкусе...
  "Если колдуны Круга окажутся не прочь поделиться знаниями, то у них можно будет многому научиться. Я бы не отказался пообщаться с тем дедом в балахоне и узнать заклятие портала, выглядело оно чрезвычайно эффектно"
  Подытожив произошедшее, я понял, что стоит спуститься с небес на землю и признать, что я все еще профан в колдовстве. Можно уверенно сказать, что на магов мои возможности не произвели впечатления. Скорее всего, ни один из них, кроме лидера, не смог бы выдержать битву с хишуром, но продержались бы они все же дольше. В общем, мне еще учиться и учиться.
  "Еще этот Кирклас, от него у меня мороз, или, если точнее, жар по коже. Даже Балдор при его появлении проявился и попросил быть с ним повежливее. Интересно, смог бы он одолеть лидера нечисти так же, как змея, или нет? Что-то мне подсказывает, это была бы ужасная битва с непредсказуемым финалом. Стоит узнать побольше о высших демонах и об этом существе в первую очередь. Наверняка с ним еще придется столкнуться в будущем"
  Еще меня взволновали слова о возможных проблемах. До последнего времени я был сильно занят и как-то даже не задумывался о многих важных вопросах. Итак, я захватил замок и убил его владельца (пусть и демона). Если в этих Вольных землях есть верховная власть, то такой беспредел мне с рук не сойдет... Однако и жабоголовый был далеко не ангел, а уж как он любил развлекаться... Возможно, жабоголового не трогали потому, что за ним стоял Круг. За мной же не стоит никого, кроме Балдора. В общем, нужно будет расспросить об этом бога и Лаису, когда она проснется.
  
  На следующее утро у меня был долгий разговор с Лаисой. Она не была экспертом в вопросах правонаследования и политики в целом, однако все же знала немало. Прежде всего, она успокоила меня по поводу захвата замка. В Вольных землях верховной власти не было, поэтому и спросить меня за мои действия было некому. Здесь действовало только одно право - право силы.
  Когда-то Вольные земли были частью Урсунды. Однако Урсунда вела перманентную войну с Картолией, страной, находящейся южнее. В результате очередной войны Урсунда оказалась настолько обескровлена, что потеряла контроль над этой землей. Эти территории, получившие название Вольных земель, оказались в руках дезертиров и бандитов, ставших лордами, а также чернокнижников, со временем объединившихся в Круг. Деревни оказались поделены между десятками новых владельцев, некоторые из которых были колдунами или даже демоническими тварями. Простым же людям деваться особо было некуда, и им со временем пришлось смириться. Поскольку эти земли были болотистыми, а потому и малоценными, ни Урсунда, ни Империя не особо усердствовали в своем стремлении "прибрать их к рукам". Итак, я мог претендовать на этот замок, однако оставался открытым вопрос с соседями, которые также могли заявить о своих правах.
  По сведениям Лаисы, у лорда Грэлиара были в подчинении пять деревень - поселения, находящиеся недалеко от замка. Старосты этих владений каждый месяц присылали жабоголовому дань - как правило, серебро и захваченных людей (разбойников и других преступников, которых приговорили к смерти). Интересно, что с каждым годом этому наказанию подвергалось все больше "нарушителей". Последний год крестьяне хватали уже почти каждого встречного.
  У Грэлиара были весьма натянутые отношения с другим лордом, Жеаном. Не более десяти лет назад он возглавлял одну из разбойничьих шаек, а теперь стал лордом. Он не был связан с Кругом или другими колдовскими объединениями, но при этом имел крупный отряд профессиональных воинов. Их примерное количество Лаиса назвать не могла, но однажды была свидетелем проехавшей через ее деревню группы в пятнадцать хорошо вооруженных всадников. Также их сопровождало шесть волкодавов - собак особой породы, специально выведенной для охоты на крупных хищников.
  Деревня, из которой ее похитил демон, тоже принадлежала сэру Жеану. Кроме ее родной, Жеан был владельцем еще восьми крупных и трех более мелких поселений. Как правитель, он особой любви народа не сыскал, а его люди порой устраивали настоящий беспредел, избивая несчастных крестьян и насилуя их жен и дочерей.
  Жабоголовый довольно часто совершал свои похищения, и ему, видимо, было без разницы, его это деревни или другого лорда. Жеан отвечал взаимностью - его люди тоже часто творили разбой на землях Грэлиара.
  Выяснилось также, что уже прошло несколько дней, как старосты деревень должны были явиться с докладами о предстоящей дани. Мало кто был в состоянии уплатить деньгами, и поселения обычно рассчитывались пленниками и провизией. То, что старосты не пришли, означало, что либо мою власть не признают, либо произошло что-то еще, чего я не знаю.
  Я закрыл глаза и представил как можно четче своего пернатого слугу, а затем мысленно произнес:
  "Аркул, ко мне!"
  Этим именем я назвал своего нового демона. Этого, безусловно, не требовалось, но существу было приятно. Через несколько минут в распахнутое окно влетел огромный стервятник с проплешиной в перьях. Свесив крылья на пол, он пошел ко мне, издавая карканье и смотря в глаза. Я, все так же оставаясь в кресле, направил в его сторону руку, и птица, подойдя еще ближе, прижалась своей головой к ладони. На меня обрушилось множество полуразмытых образов, связать воедино которые было делом затруднительным. Сказывалось отсутствие практики. Думаю, птица желала показать местность, которую облетала, и животных, которых встретила, но я усилием воли прервал ее образы, вынудив демона снова пронзительно каркнуть.
  "У меня есть для тебя задание, Аркул. Сейчас ты полетишь к вот этим людским поселениям и будешь наблюдать. А когда солнце сядет, вернешься, и расскажешь мне все, что увидишь"
  Одновременно с приказом я посылал образы местонахождения деревень. Мне самому еще не довелось в них побывать, но я знал их примерное расположение. А демон раньше уже показывал мне образы ближайших поселений. Демоническая птица дернулась и побежала в сторону окна, в нескольких шагах от которого ее крылья распахнулись, и существо резко взмыло в воздух. Очень скоро станет известно, что творится на моей земле. А сейчас пора заняться другими неотложными делами.
  
  Медведь прыгнул, как взведенная пружина, и мне лишь с огромным трудом удалось отскочить в сторону. Мой меч полоснул тварь по боку, оставив небольшой разрез, но его правая лапа отшвырнула меня назад. Я с силой врезался в стену разрушенной башни, и на миг, кажется, даже потерял сознание. Но позволить себе слабость я не мог, поэтому вновь набросился на демона. Меч полосовал медведя по морде и лапам, я пытался попасть в живот, но это не удавалось. Несмотря на все мои усилия, Маскех уверенно теснил меня, стремясь прижать к стене. Крыльями воспользоваться я не мог, а пользоваться чарами не собирался. Силы уже были на исходе. Отпрыгнув назад, я поднял левую руку вверх:
  - Тренировка окончена, Маскех!
  Медведь остановился. В его глазах уже не было больше ярости, и в моей голове раздался голос.
  "С каждым разом у вас получается все лучше. Если бы это было зачарованное оружие, то победа могла бы остаться за вами"
  - Возможно. Нам предстоит еще много тренировок.
  Медведь облизал порезы на лапах, и они стали затягиваться прямо на глазах. Затем вновь посмотрел на меня.
  "Хозяин... я хотел бы попросить вас о небольшом одолжении"
  Мне сразу не понравилась это его обращение. Еще совсем недавно он уже просил меня разрешить ему побродить вдоль ближайшей деревни, поискать людишек, как он выразился. Демону захотелось человечинки, и он очень удивился, когда я ему в этом отказал.
  - Чего ты хочешь?
  "Эта тряпка Лаиса... Довольно привлекательная смертная, и вас хорошо развлекает, но, быть может, она уже вам надоела? Отдайте ее мне..."
  Пасть Маскеха раскрылась и тварь облизнулась. Его глаза пристально уставились в мои, раздалось рычание. Я сразу же пожалел, что не взял с собой своего нового оружия, хоть и помнил, что, по словам бога, демон якобы не может мне навредить. Помолчав немного, я ответил ему столь же уверенным взглядом:
  - С чего ты это взял, раб?! Кажется, мы уже говорили по поводу твоего питания, и я не собираюсь повторять это вновь.
  Медведь оскалился.
  "Она ничто, тряпка, только прикажите, и я притащу вам из деревни другую игрушку... У меня давно не было самки, и я хочу поиграть с нею. Думаю, на пару раз ее точно хватит"
  - Нет!
  Тварь встала на дыбы, издав, полный злобы рев. Я влепил ему затрещину.
  - Запомни раз и навсегда, Маскех. Лаиса принадлежит мне, и ты ее не тронешь! А сейчас не зли меня больше и ступай в лес, добудь что-нибудь свежее на ужин!
  Издав разочарованное рычание, демон поплелся в сторону чащи, временами оглядываясь на меня и бросая злобные взгляды. Внезапно он снова.
  "А может, тогда отдашь эту тупую куклу с выжженными мозгами?! Зачем она тебе?!"
  - Я отдал тебе приказ демон, не зли меня!
  Медведь огрызнулся и бросился в лес.
  "Какая же опасная тварь. Похоже, теперь он меня ненавидит, а после тренировок, возможно, и не уважает. Слишком сильное тело я ему выбрал, тем самым дав ему преимущество передо мною. Нужно быть осторожным и топор всегда носить с собой. Надо же, на что пасть раскрыл, Лаису возжелал... На единственную женщину, которая не бежит в ужасе при моем приближении. Ее нужно беречь как зеницу ока, и, возможно, даже принять дополнительные меры для обеспечения ее безопасности... А вот Бруану, конечно, отдать можно. Толку с нее, действительно, немного, это растение почти ни на что не годно. Не знаю, что там с ней сделал Балдор, но, подозреваю, она все еще находится под его контролем. В нее могли быть вложены какие-нибудь программы и модели поведения. Если я чем-то разочарую бога, то могу и не проснуться от ножа, воткнутого ее рукой в мое сердце... Хмм... Сейчас мне приходится запирать свою комнату на ключ, а также запирать пыточную, чтобы это существо не предприняло каких-либо действий. Стоит все хорошенько взвесить, и, возможно, избавиться от нее"
  
  Аркул влетел в зал, когда я уже заканчивал поздний ужин. Опустившись на пол, демон подбежал ко мне, и привычно подставил голову под мою руку. На меня хлынул поток образов.
  "Болота, лес, над которыми летит демон... Косуля, бегущая от кайпа... Окраина деревни... дома, люди, домашний скот и собаки... Люди что-то обсуждают, а Аркул сидит в густых ветвях, стараясь не упустить ничего из виду... Опять полет... Другое поселение, больше первого... странные люди... колючий взгляд из-под балахона... Боль..."
  Я вздрогнул и отшатнулся от птицы, но она не шелохнулась и осталась сидеть у трона. Только теперь я заметил, что за нею тянется кровавый след. Одно из крыльев было ранено. Собравшись с мыслями, я положил руку на ее голову. Не хотелось снова испытать боль, но нужно разобраться с произошедшим.
  "Деревня осталась далеко внизу, больно лететь, нужно скорее вернуться... На дороге какое-то движение, надо взглянуть, это может быть важно... Не сдержав крик боли, пикирую ниже, различая всадников. Их шестеро и они хорошо вооружены. Скачут в сторону нашего замка, хозяин должен знать... Снова полет и вот оно, то самое окно"
  Я убрал руку с головы демона, а затем бросил Аркулу жареное мясо, лежавшее в моей тарелке. Наклонился к птице и потрепал ее по голове.
  - Ты хорошо послужил мне и можешь отведать этой пищи. Отдыхай и залечивай свою рану. Я тобой доволен.
  Демон с жадность накинулся на мясо, стараясь проглатывать отгрызенные куски почти не жуя. Я откинулся в кресле. Стоило обдумать ситуацию и принять решение как можно быстрее. Гости скоро уже будут здесь.
  Аркул выполнил свою работу на отлично и разведал обстановку в двух моих деревнях. Дела мои там шли скверно. Во-первых, жители явно находились во будораженном состоянии. Ножи на поясе, луки и те обрывки разговоров, что я услышал, говорили, что меня в качестве нового господина не принимают.
  В обоих поселениях уже знали о кончине демона, а также о том, что его теперь замещает какой-то другой монстр. То, что я не пришел к ним и не устроил кровавых разборок, было приписано слабости или даже трусости. Поэтому никто не говорил о налогах или дарах мне, а судачили о переходе деревень к новому господину.
  Теперь насчет тех воинов и жреца, людей Жеана. Без сомнения, у него есть стукач в Круге. Иначе откуда Жеан смог так быстро узнать о ситуации и "подсуетиться"? Как бы там ни было, деревенские, скорее всего, все же приняли бы решение "не рыпаться", но разбойничий лорд все испортил. Отряды его головорезов побывали во всех моих поселениях, силой оружия показав, кто теперь новый правитель этих мест. Это вылилось в несколько небольших стычек и полному подчинению моих крестьян. Им было сказано, что новый демон слабый, и не имеет поддержки Круга. Жеан же обещал людям стать новой защитой и покарать "злобное порождение Тьмы". Более того, мерзавец уже собрал дань с моих крестьян, и этим действием лишил их всякого выбора. Несколько отрядов его головорезов Жеана уже приступили к патрулированию моих деревень, искореняя любое недовольство. Как раз на одну из таких групп и наткнулся мой разведчик. Нда, повезло Аркулу. Хорошо, что ствол дерева принял на себя основной удар заклятия священника...
  В придачу к этому к моему замку приближался вооруженный отряд. Их недостаточно для штурма. Значит, они везут послание от Жеана. Интересно, сколько времени мне удастся выгадать для подготовки?
  
  Встав с трона, я в задумчивости прошелся по залу. Особой злости или гнева не было. Жеан поступил правильно, будь я на его месте, то сделал бы то же самое. В конце концов, я сам виноват. Не проконсультировался с Балдором, не поговорил с местными... Меня волновала только встреча с демонами, и ни о чем другом я не задумывался... Смогу ли я справиться с ситуацией или мне придется "уносить ноги"?
  Закрыв глаза, я как можно отчетливее представил своего медведя.
  "Маскех, у нас гости. Встань у ворот и не предпринимай ничего без моего приказа. Когда они будут рядом, дай мне знать"
  В ответ в голове раздалось какое-то повизгивание, которое я воспринял за согласие. После этого накинул капюшон и вернулся к трону.
  Предстояло решить, убивать этих людей или нет.
  "Шесть бойцов - это, конечно, много, но вместе с обоими демонами я смогу справиться с ними. Это, конечно, немного уменьшит армию лорда, но и приведет к немедленным действиям со стороны Жеана. А значит, я не получу времени для подготовки... Ладно, послушаем, что они скажут"
  
  Снизу раздалось рычание. Я поднялся с трона и направился к выходу из замка. Подойдя к воротам, увидел приближающийся отряд людей. Они скакали почти галопом, но при приближении к замку резко замедлились. Я прошел мимо демона и встал посреди дороги. На мое лицо был накинут капюшон, видна только нижняя часть лица - специально, чтобы гости налюбовались на мой добродушный оскал. Крылья, слегка раскрытые, выступали из прорезей в плаще. На поясе висел мой зачарованный топор.
  Всадники остановились в шести метрах и спрыгнули с лошади. Один из них взял под уздцы всех лошадей, а остальные разошлись полукругом, положив руки на рукояти мечей. Все они были отлично вооружены, одеты в начищенные кольчуги, на голове каждого шлем без забрала, за спинами висят готовые к бою луки. Никакого страха в их действиях я не заметил. Без сомнения, это опытные воины. По центру стоял предводитель, высокий мужчина лет сорока.
  Я постарался, чтобы мой голос был как можно более грозным:
  - Зачем вы явились в мой дом, смертные? Жеан решил сделать мне подарок в виде ваших душ?
  Старший, не выказывая никакого растерянности или страха, слегка поклонился и произнес:
  - Нет, милорд. Насколько я понимаю, вы сэр Вальдемар, ну а меня зовут Ларт. Мой господин приказал мне передать вам его слова.
  - Я слушаю.
  - Мой лорд знает, что сэр Грэлиар мертв, и что вы заняли его место.
  - Это так, и отныне я владею всеми землями и деревнями покойного лорда по праву победителя.
  Мужчина покачал головой.
  - Это не совсем так. Именно мой повелитель изначально владел этой землей. А демон, явившийся из другого мира, подлостью и коварством захватил ее. Учитывая его поддержку у темных сил, мой лорд не мог выступить против Грэлиара "в открытую". Теперь справедливость восстановлена, чудовище мертво, и мы вам даже отчасти благодарны. Но эти земли теперь снова возвращаются под покровительство лорда Жеана!
  Маскех за моей спиной так взревел, что я сам чуть не подпрыгнул от неожиданности. Глаза его наполнились злым светом, и монстр сделал несколько шагов к людям. Воины потеряли свою невозмутимость. Некоторые попятились, другие схватили оружие - кто-то мечи, кто-то луки. Я поднял руку, останавливая демона, и снова обратился к людям:
  - Ты все сказал, человек?
  Ларт нервно сглотнул и посмотрел в мои глаза.
  - Еще не все, господин. Сдержите свое чудовище, мы всего лишь посланники и пришли передать слова своего повелителя.
  - Мой раб возмущен наглостью твоих слов, но продолжай, я жду.
  - Сэр Жеан велел сообщить - он знает, что вы не примкнули к темному Кругу. Это, конечно, вызывает уважение. Но при этом у вас нет воинов, чтобы самостоятельно удержать и защитить эти земли. Армия моего лорда насчитывает более пятидесяти профессиональных солдат, а также несколько жрецов Каула. Вам не стоит конфликтовать с нами. Прислушайтесь к голосу разума. Более того, ваши деревни уже перешли под мудрое руководство моего лорда, и заплатили ему налоги.
  Мужчина на секунду остановился, а затем продолжил.
  - Лорд Вальдемар, мой господин в своей величайшей милости дает вам пять дней, дабы вы смогли собраться и покинуть подвластные ему земли. Прошу вас подумать и принять верное решение. Примите во внимание, что прежний властитель вызвал ненависть у народа своими похищениями и издевательствами. Люди не потерпят нового повелителя из других миров!
  "Позволь мне разорвать это ничтожество на куски! Я пройдусь по поляне и убью их всех, тебе даже не придется вмешиваться! Подари мне их сладкие тела!"
  Маскех издал полный ярости рык и неспешно начал выходить из-за моей спины. Из его пасти потекли слюни - монстр явно предвкушал хорошую закуску.
  Воины побледнели и начали пятиться назад. Они уже все выхватили оружие, но предводитель все так же не сводил с меня взгляда. Я поднял руку.
  - Стой, раб! Эти смертные нужны мне живыми.
  Демон взревел и отступил назад. Честно говоря, меня уже злость брала из-за такой его "самодеятельности". Неужели эта глупая тварь не видит свечения наконечников стрел и мечей этих бойцов? Схватка дорого мне обойдется. Также, если у лорда все солдаты так вооружены, то война становится практически стопроцентно проигрышной.
  - Ларт, я тщательно обдумаю предложение твоего повелителя и, возможно, последую его совету. Как я понял, у меня еще есть пять дней?
  - Это так, милорд, - с явным облегчением ответил Ларт.
  - Отлично. Ступай к своему господину и передай ему мой ответ.
  Мужчина поклонился и дал своим знак вернуться к лошадям. Через минуту их силуэты уже скрылись в лесу. Да, быстро они...
  Маскех подошел ко мне, сверля глазами. Однозначно, этот демон стал меня напрягать.
  "Зачем вы отпустили их, господин?! Людишки осмелились указывать демону, что ему делать! Стоило разорвать их на куски!"
  - Ситуация слишком сложна для твоего понимания, раб. Разве ты не видел чары на их оружии? Благодаря мне у нас теперь есть пять дней. Если бы мы убили смертных, то Жеан напал бы завтра же!
  
  "Информации для принятия решения слишком мало... Обязательно нужно как можно быстрее узнать о точной численности войска, которым располагает лорд. Возможно, его приспешник приуменьшил или преувеличил количество воинов. Сам я в подобной ситуации не стал бы раскрывать все карты. Скорее всего, его армия значительно больше. Чем располагаю я?
  Несколько заклятий и всего два демона, лишь один из которых представляет собой действительно серьезную боевую единицу. У противника же много обученных бойцов, некоторое количество жрецов и поддержка народа. Нда, резюмируя, все как-то не в мою пользу. Медведь, конечно, силен, но больше подходит для скрытных действий. В открытом противостоянии его сразу же нашпигуют стрелами. Одна надежда на Балдора. Возможно, если Сердце снова наполнить силой, он сможет уничтожить вражеские войска"
  Сделав очередной круг по залу, я в задумчивости сел на трон.
  "Буду надеяться, что бог ответит мне в ближайшие дни, и после этого я смогу принять окончательное решение - сражаться или бежать. Пока не вижу шансов на успех в бою... Даже если Балдор уничтожит два-три десятка бойцов, с остальными нам все равно не справиться. Призыв еще нескольких обычных демонов из иных миров ситуацию не изменит. Значит, придется или сдаваться на милость Круга, или собирать вещи. Меня совсем не радует перспектива служения главе этого демонического сборища. Лучше сохранить свободу, тем более - что меня держит на этой земле? Развалившийся замок, несколько непокорных деревушек и сосед-разбойник... Будут и другие замки. А пока главное - выжить... Решено, сейчас же отправлю Аркула наблюдать за войском Жеана, а сам буду восстанавливать силы. Бог ответит в ближайшие дни, после чего уже приму окончательное решение. У него больше опыта в таких вопросах"
  
  Открыв глаза, я поднялся и слез со стола. Несколько часов сна в комнате пыток полностью залечили мои раны, и тело сейчас было полно сил. Подойдя к ржавому, покрытому лужами засохшей крови пыточному столу, я поднял черное сердце. Камень снова был теплый, и от него исходило небольшое свечение.
  - Балдор... Балдор, ты нужен мне. У нас появилась проблема и мне необходимо с тобой посоветоваться!
  Прождав с минуту и не услышав ответа, я положил камень обратно на стол.
  - Возможно, тебе нужно еще время, но поспеши!
  
  Проснувшись, я поднялся в зал, посмотрел на часы и убедился, что проспал не так уж много. Уже был полдень, и стоило поскорее заняться делами. Без помощи бога я не могу принять окончательное решение, но мне вполне по силам собрать как можно больше сведений о сложившейся ситуации и о противнике.
  Вчера я уже отправил Аркула с заданием как можно более скрытно наблюдать за замком противника. Мне хотелось знать как можно больше о Жеане, его людях и крепости, в которой он находится. Кроме этого, стервятнику было приказано изучить местность вокруг вражеского замка.
  Съев жаркое, приготовленное Лаисой, поднялся в свой кабинет. Открыл сундук и достал кожаную папку. Мне уже были хорошо известны заклинания жабоголового, но ритуалы оставались неизученными. Перевернув разделительный лист кожи, я открыл кармашки с всевозможными ритуалами, и погрузился в чтение.
  К сожалению, не все ритуалы были мне понятны. Кроме ритуалов с весьма подробными описаниями, имелось множество листов с различной неполной информацией. Например, был лист с начертанным кругом, в котором была необычная фигура со множеством непонятных знаков. Никаких пояснений не было. Возможно, опытный волшебник сразу бы разобрался в этом, но я таким, к сожалению, не был. Подобных непонятных непосвященным листов было большинство. На некоторых вообще были записаны некие колдовские фразы, возможно заклятия, но мне они были непонятны.
  Также в записях было несколько свитков с описанием какой-то отравы. Похоже, яд чрезвычайно опасен, и спасти от него могут только жрецы или очень сильные лечебные зелья. В теории я бы нашел применение этому яду, но рецепт приготовления и ингредиентов был весьма сложен. Тут нужен был опытный алхимик, а также множество трав из различных стран и миров...
  Потратив почти два часа, я, наконец, разложил все имеющиеся у меня ритуалы в две кучки. В одной было то, что я понимал хотя бы в какой-то степени, а в другой то, что было совсем непонятно. Последние я сразу же положил обратно в папку, и попробовал разобраться, что же новое я узнал.
  Итак, стало понятно, что фигура, начертанная в комнате демона, действительно служила порталом для вызова существ из другого мира. Этот портал был несовершенен, и им невозможно было вызвать кого-либо по-настоящему сильного, однако всякую мелочь и тварей вроде Маскеха - запросто. Кроме этого, портал позволял мне при необходимости переместиться в Баджерию. Это был бы билет в один конец, так как вернуться обратно было бы сложно. Попасть в этот мир из одного из Темных миров можно было либо при помощи одного из лордов демонов, либо воспользовавшись неким могучим артефактом. Был и более легкий путь, которым и пошла основная часть демонов, попавших в мир людей в результате призыва местных волшебников. Балдор уже как-то обмолвился о Баджерии, и отправляться туда у меня не было никакого желания. Даже для более сильного демона это будет слишком опасно, а меня, скорее всего, там сразу же разорвут на части. И Балдор не поможет. Поэтому я решил просто запомнить порядок активизации врат, и решил воспользоваться ими только в случае крайней нужды.
  Отложив листки с ритуалом Врат в сторону, я вновь просмотрел оставшиеся. В основном тут были описаны способы призыва всевозможных демонов. Но, к сожалению, информации об их возможностях и внешнем виде не было. А названия, как то Земляной душитель, Крушта, Полосатый питон, мне ничего не говорили. Однако, как только появится Балдор, мне эти ритуалы могут пригодится. Да и Маскех, возможно, знает, что это за твари... Нда, Маскех становится проблемой. Он, несомненно, начал меня ненавидеть. Я сам виноват в этом, запрещая ему то, что он хотел. Но ради этой адской твари становиться чудовищем и его посоником в чудовищных убийствах я не хотел. Поэтому, как только ситуация станет поспокойней, от него стоит избавиться.
  Ну, пора вернуться к ритуалам. Итак, на данный момент, мне было известно, как можно вызвать нескольких, весьма вероятно, довольно опасных демонов. Ритуалы не требуют особого дня и могут быть проведены в любое время. Чтобы призвать кого-либо из этих созданий, мне понадобятся жертвы. Человеческие, или, в крайнем случае, животные. Можно, конечно, поручить Маскеху, и тот притащит сколько угодно крестьян с ближайшей деревни. Но такой приказ отдал бы настоящий демон, а я все еще считаю себя человеком, хоть окружающие этого и не видят... Поэтому для ритуала я воспользуюсь пленными солдатам противника или наловлю животных.
  Также у меня появились мысли об использовании кайпов. Эти твари сильны и опасны, а, собравшись группой, могут представлять угрозу даже деревне или отряду воинов. Записи демона не открыли мне тайну их подчинения. Возможно, Балдор знает, как их приручить. Если не заклинание, то какой-то способ воздействовать на их разум должен быть. Возможно, мне стоит полетать над болотами и пленить нескольких кайпов? Маскеху поручать этого явно не стоит. Монстры слишком быстры, и, не владея заклятиями сдерживания, мой демон потратит слишком много времени на их поимку... Ну да ладно, сейчас у меня по плану иное.
  
  Закрыв глаза, я постарался полностью успокоиться и привести мысли в порядок. То, что мне сейчас предстояло, было довольно опасным, и не вызывало во мне никакой радости. Решившись, я сделал несколько шагов к стене и сдернул тряпку с закрепленного на ней отполированного круглого диска. Это зеркало и было мне сейчас нужно. Но как написать на нем руну? Возможно, нужна специальная краска или что-то подобное? Не став заморачиваться с этим, я просто дыхнул на поверхность, а затем прямо по центру сферы начертил пальцем волшебный знак. Почти минуту ничего не происходило, и я уже собирался повторить действие, но вдруг по зеркалу прошла рябь. Затем от него пыхнуло жаром, и я увидел пылающие глаза, смотрящие на меня из под низко опущенной конусной шапки. Лицо было, как и в прошлый раз, полностью замотано шарфом, однако мне показалось, что демон улыбается. Раздался его звучный, голос.
  - Ну надо же, юный демон уже решил позвать меня... Хотя, должен сказать, я этого ожидал. Наслышан о твоих проблемах.
  Я слегка поклонился.
  - Приветствую вас, лорд Кирклас. О каких сложностях вы говорите?
  - Мы умеем наблюдать, Вальдемар. Мои люди доложили, что Жеан захватил твои деревни. И, как я понимаю, ты хочешь попросить у меня помощи? Желаешь вступить в наш Круг?
  - О нет, милорд. Я позвал вас не по этой причине.
  - И это правильно, мой юный друг. Нам не нужны слабые звенья. Свою полезность Кругу нужно еще доказать. Ну, так зачем ты меня позвал?
  Сделав небольшую паузу, я слегка улыбнулся:
  - На прошлой встрече Круга я заметил среди присутствующих одну очень красивую ведьму. У нее был облегающий охотничий костюм, а на шее висел рубин в золотой оправе.
  Лорд хмыкнул, глаза его на мгновение вспыхнули еще ярче.
  - Ты говоришь об Альдарии из Четырех Дубов. Она моя любимая зверюшка. Я хорошо понимаю тебя, у нее много приятных талантов... Вот знак ее вызова.
  На зеркале проступила затейливая руна, довольно непростая, но я все же успел запомнить ее до того, как она погасла. Демон продолжил разговор.
  - Можешь пообщаться с ней, если она захочет, но не забывай, что она под моей защитой.
  - Я буду помнить об этом, милорд.
  - Ну, если это все, то до встречи, посланник.
  - Это еще не все, Хранитель Подземного пламени.
  Изображение, начавшее становиться расплывчатым, вновь обрело четкость.
  - Раз уж мы заговорили о Жеане, то не могли бы вы пояснить, какие именно отношения у Круга с этим лордом. Возможно, мне придется заняться им в ближайшее время, и я не хочу случайно помешать вашим планам.
  - Он ничто. Его земли, деревни, смертные, что его окружают, не представляют ни для меня, ни для Круга никакого интереса. Если ты его уничтожишь, то это не вызовет у нас никакого противодействия. Да, я допускаю, что кое-кто из наших может оказывать ему некоторую поддержку. Но это мелочь. Никто из Круга в открытую не поддержит Жеана. Делай, что задумал.
  - А что по поводу владений убитого Саграда? Я имею право на его земли и владения?
  Демон сделал небольшую паузу перед ответом.
  - Формально, да. Ты имеешь право на его замок и две деревни, но не думаю, что ты захочешь этим правом воспользоваться.
  - Почему же?
  - У Болотного змея есть дочь. Она еще довольно молода, но все равно достойный противник. Тем более теперь ее в подчинение перешли демоны, охраняющие владения Саграда. Тебе повезло, что эти существа привязаны к конкретному месту, иначе уже навестили бы тебя. Короче говоря, могу тебя заверить, что без поддержки своего повелителя тебе точно не победить в схватке с нею. Однако и молодая змейка, насколько я слышал, имеет к тебе большие претензии, поэтому не оставит тебя в покое.
  - Понятно. Спасибо за ответы, лорд Кирклас.
  Я поклонился, зеркало покрылось рябью и изображение пропало.
  "И так, что мы имеем. Круг не станет выступать на стороне разбойничьего лорда, хоть и мне помогать не станет. Хотелось бы, конечно, узнать побольше информации. Но уж чем богаты... Ладно, нужную информацию можно будет узнать не только у Киркласа, но и у Альдарии. Также важно, что у меня теперь, кроме Жеана, есть еще один противник - дочь убитого змея. Возможно, она сразу не пойдет на открытый конфликт, но вполне может ударить в спину, когда я увлекусь "разборками" с Жеаном... Итак, пора приступить к приятной части моего плана"
  
  Я снова дунул на зеркало и начертил на запотевшей поверхности символ связи с Альдарией. Около минуты ничего не происходило, но потом зеркало пошло рябью и передо мной предстала невероятно красивая сонная мордашка. Глаза Альдарии несколько мгновений смотрели на меня с вопросом, словно ведьма пыталась вспомнить, кто я такой.
  Я слегка поклонился.
  - Приветствую вас, миледи. Мы встречались недавно, на собрании Круга.
  В ее глазах появилось узнавание, она улыбнулась.
  - А... теперь я тебя вспомнила, посланник. Да... у тебя не сложились отношения с нашим змеем, но твой господин тебя очень ценит. Давно уже я не видела проявлений столь великой силы.
  Я улыбнулся. Она ответила улыбкой в ответ.
  - Ну, и зачем ты разбудил меня в такой ранний час, дружок?
  - Вообще-то уже полдень.
  - Это ничего не значит. Я вчера была очень занята, впрочем, как и почти каждую ночь. На будущее лучше связывайся со мной ближе к вечеру.
  - Учту на будущее. Ну, так как на счет сегодня? Вечерком?
  Она удивленно на меня посмотрела.
  - Ну, черканешь адресок? Или давай прилетай ко мне вечером. Мы ведь соседи, стоит познакомиться и узнать друг друга поближе.
  Она засмеялась.
  - А ты наглый тип, посланник. Но мне это нравится, я подумаю...
  - Альдария, зачем тянуть время? Если ты сегодня не занята, предлагаю встретиться и пообщаться в дружеской обстановке. Обсудим местные новости, возможно, обменяемся знаниями об Искусстве. Да и вообще, мне показалось, что у нас есть много общего, еще в тот миг, как мы только увидели друг друга. Кроме этого, у меня тут намечается небольшой конфликт с одним выскочкой, и поэтому в дальнейшем я буду сильно занят.
  Она помолчала, а потом кивнула головой.
  - Хорошо, я залечу к тебе сегодня ночью.
  - Вот и прекрасно! Я буду тебя с нетерпением ждать.
  Я галантно поклонился, и изображение с улыбающейся ведьмой пропало.
  "Итак, ситуация снова складывается удачно. Чародейка не послала меня подальше и не стала тянуть время. Девочка, похоже, словоохотлива, и расскажет немало о местном положении дел. Нужно будет отдать распоряжение Лаисе приготовить что-нибудь изысканное к вечеру, и притащить бочонок самого лучшего вина"
  
  Отдав необходимые распоряжения, я вместе с Маскехом отправились к уже хорошо знакомым развалинам башни. Именно там совсем недавно демон овладел телом медведя. Сейчас это строение мне вновь стало нужным. Я решил сделать из него загон для пойманных кайпов.
  Пока кульбир занимался обустройством загона, я вернулся в замок и, поднявшись в свой кабинет, открыл папку с чарами. Найдя свиток с "Обездвиживанием Курсула", попытался удержать в памяти сразу четыре подобных заклятия. Но, как не старался, больше трех так и не получилось. Вздохнув, спустился в низ и, выйдя из башни, отправился к развалинам. Мой демон уже почти закончил работу, и нам можно было отправляться на охоту.
  
  Маскех, издавая жуткий рык и ломая ветки, несся где-то недалеко. Тварь, над которой я парил, делая круги, воняла омерзительно. От нее исходил запах тины и испорченных яиц. Сейчас существо, как безумное, неслось по лесу, пытаясь убежать от преследователей. В обычном состоянии эти монстры отличались бесстрашием и могли нападать даже на противника, превосходящего их числом и силой. Но мой демонический медведь приводил их в настоящий ужас.
  Сделав очередной вираж, я, наконец, улучил момент, и быстро произнес чары. Кайп рухнул на землю, и, перевернувшись, застыл в неестественной позе прыжка. Приземлившись рядом с телом, я как можно быстрее связал прочной веревкой его морду и лапы. Когда Маскех прибежал, ему осталось только взять связанного кайпа в лапы и отправляться домой.
  Поразмыслмв, я решил, что на сегодня уже достаточно охоты. За пять часов нам удалось захватить четыре болотных чудища, которые теперь будут дожидаться своего часа в загоне. Вернувшись в замок, я услышал хлюпающий вой сидящих в загоне монстров. Звук, стоит заметить, весьма неприятный, но терпеть его все же можно. Как только бог появится, я надеюсь приструнить собачек, и у меня появятся сильные союзники. Несколько таких рейдов, и Жеан пожалеет, что не уничтожил меня сразу, а дал мне время...
  
  Вскоре после захода солнца до меня донесся протяжный рык демона. Это был условный знак, уведомлявший меня о прибытии гостьи. Поднявшись со стула и расправив полы плаща, я отправился на улицу.
  Готовясь к встрече, я одел роскошный костюм из темно-синего бархата. Мой старый камуфляж после всех перенесенных испытаний представлял собой уже просто тряпку, а потому валялся в одном из сундуков, будучи дорог мне лишь как память. В кладовке демона нашлось несколько весьма достойных одежд, которые Лаиса "подогнала" под мои размеры. Она даже сделала разрезы для крыльев. В общем, теперь у меня было несколько комплектов одежды на любой случай. Например, этот - для особых встреч, и еще один - для повседневного ношения из крепкой кожи. Золотые цепочки и перстни тоже были в достатке, но я уже вышел из возраста, когда они могли меня впечатлить. Оружия на моем поясе не было - боевое оружие будет глупо смотреться на неофициальной мирной встрече. А зачарованным кинжалом для скрытого ношения я пока еще не обзавелся. Однако и мои когти сами по себе весьма опасны.
  Уже выходя на улицу, я взглянул на свои руки демоническим зрением. На них по-прежнему было легкое голубоватое свечение. Можно назвать меня параноиком, но точно не глупцом. Я не собирался общаться с ведьмой, о которой почти ничего не знаю, находясь совсем без защиты. Поэтому перед встречей заучил и активировал "Защиту Курсула". Ее действие продлиться еще больше пяти часов и, надеюсь, способно защитить от возможных сюрпризов. На случай, если ведьма станет представлять угрозу, у меня в памяти оставались три боевых заклятия. Две "Алые молнии" и "Обездвиживание Курсула". Более чем достойный набор для любых неожиданностей.
  
  Моя прекрасная гостья сейчас находилась на поляне около замка. Она была одета в шикарное черное платье, хоть и, на мой взгляд, слишком длинное. Присмотревшись, я увидел сияние, исходящее от украшения на ее шее и покрывающее все тело. Похоже, эта защита будет помощнее моей собственной. Похоже, девочка тоже не гуляет без страховки.
  Подходя к ней, я слегка кивнул, не прекращая улыбаться.
  - Добро пожаловать в мое скромное жилище, леди.
  - Спасибо за приглашение, Вальдемар.
  Она улыбнулась в ответ. Я взял ее за руку, и мы пошли к воротам.
  - Приходилось уже бывать в этом замке?
  Ведьма несколько напряглась и помедлила с ответом. Голос у нее был не очень довольный.
  - Да, приходилось. Не везде, конечно, и всего пару раз... в общем, прежний владелец нравился мне куда меньше тебя. И не все его развлечения пришлись мне по душе.
  Мы прошли через ворота.
  - Одна из оставшихся в живых рабынь рассказывала какие-то ужасы.
  - Лорд Грэлиар... был неординарной личностью, и его умение ломать смертных высоко ценилось Кругом. В этом плане мне несколько жаль, что его не стало... Самой дрессировать обслугу дело непростое. Развлечения он умел устраивать неплохие, однако его демонические привычки несколько напрягали...
  Войдя внутрь замка, мы сели за стол, а появившаяся рабыня стала расставлять перед нами блюда. Она выполнила мое пожелание "на отлично", и у нас был просто королевский стол.
  Я посмотрел на задумчивую ведьму.
  - Ты говоришь, что тебе не нравилось, что он тут устраивал? Имеешь в виду эти убийства и пытки?
  Она посмотрела на меня удивленно, и я понял, что "ляпнул" что-то не то.
  - Нет, конечно... Плевать мне на этот человеческий мусор. Их удел жить и умирать по велению своего господина. Да и шоу он устраивал очень интересные, как же это заводило...
  Она закатила глаза и с похотью посмотрела на меня, потом продолжила.
  - Однако проблема была в том, что этот демон начал меня сильно доставать. Я не привереда, и могу многое позволить с собой делать, но я не люблю, когда на меня замахиваются хлыстом... Приходилось всегда быть настороже и держаться поближе к нашему повелителю, иначе я вполне могла бы оказаться на месте одной из этих ничтожных сучек. - Она указала рукой на Лаису.
  Я кивнул, соглашаясь. Про ведьму стало многое понятно. При ней никакой сентиментальности и человеколюбия мне проявлять не стоит. Однако пора бы узнать и о ситуации вокруг моих земель.
  - Понятно. Однако теперь этот тип тебя больше не обидит. Ну да ладно, как ты, наверное, знаешь у меня тут небольшой конфликт с одним типом. С лордом Жеаном. Можешь рассказать что-нибудь о нем?
  Пригубив вино, ведьма задумалась, потом, поставив бокал, сказала:
  - Мои земли расположены дальше на юге, и я не так уж много знаю об этом человеке. Но, насколько мне известно, он обладает немалым воинским отрядом.
  - Известно их точное количество?
  - Ну, по крайней мере, семь-восемь десятков и это не деревенские ополченцы, а опытные воины.
  - Я примерно так и думал. А откуда ты об этом знаешь?
  Ведьма пожала плечами.
  - Грэлиар как то упоминал об этом в разговоре. Он не боялся этого выскочку и хотел забрать его деревни. Он даже договаривался о совместных действиях с некоторыми магами Круга и своим побратимом.
  - А что-нибудь известно о его жрецах Жеана? Я знаю, что у лорда несколько жрецов Каула, но подробности мне неизвестны.
  - Не могу тебе в этом помочь. Ну, у одного моего знакомого лорда в дружине служит только один священник достойного уровня и парочка бесполезных послушников. Жрецы обходятся казне довольно дорого, и их редко бывает много.
  - То есть, скорее всего, их не более трех-четырех?
  Ведьма кивнула.
  - Да и то только в военное время. Жрецы служат лордам неохотно и только за большие деньги.
  - А их жреческие способности тебе известны? Насколько эти священники Каула в принципе могут быть сильны и способны ли они эффективно противостоять колдовству?
  Альдария улыбнулась и покачала головой.
  - Скажем так, я бы не хотела вступать в бой с несколькими священниками сразу, я все-таки девушка, а не высший демон. Я и тебе не советую вступать с ними в прямое противостояние. Хотя... если твой покровитель вновь явится... то опасаться тебе будет нечего. Против такой силы и старшие братья Круга не выстоят.
  Ведьма посмотрела на меня похотливыми глазами и облизала губки, голос ее стал более сексуальным.
  - Ты вряд ли это поймешь, но в тот момент, когда твоим телом овладевает архидемон... эта аура силы и мощи... ммм... это прекрасно. Я бы отдалась ему там же, на месте... при всех, если бы он только пожелал.
  Я начал понимать, что разговор придется прервать. Моя ведьмочка завелась от воспоминаний не на шутку. Конечно, ситуация забавная, но мне она сейчас на руку. Я и сам, смотря на нее, уже с трудом сдерживаюсь. Молча поднявшись и подойдя к ней, я взял ее за руку и поднял со стула. Подхватил ее несопротивляющееся тело на руки.
  - Не будем медлить, Альдария. Не могу позвать архидемона, но я и сам очень неплох...
  Она похотливо кивнула, не сказав более ни слова. И я быстро понес ее по винтовой лестнице в свои покои. Весила она как пушинка.
  
  Спустя пару часов, лежа в кровати, мы продолжили нашу беседу. О Жеане она знало довольно мало, и говорила неохотно. Да и сама старалась выпытать у меня побольше информации о мне самом и моем покровителе. Но я отвечал коротко и сразу же сворачивал разговор на другую тему. Я так и не узнал ничего особо важного, правда, удалось немало узнать о возможностях самой ведьмы и ее заклинаниях. А также о местных волшебниках.
  Каждый волшебник имел свою колдовскую книгу, содержащую всевозможные заклятия и ритуалы. Никто не делился знаниями с неофитами просто так. Ведьма тоже не собиралась ничего мне дарить, а предложила несколько чар в обмен на мои. Ее книга, похоже, была значительно толще, но она, как и все чародеи, стремилась собрать в нее все известные заклятия. Из моих заклинаний ее заинтересовали только три, она выразила готовность обменять их на такое же количество равноценных по силе. Я, возможно, поступил не очень мудро, раскрыв ей все чары, известные мне, но иного пути пополнить свою коллекцию не было. Мы договорились, что на следующую встречу я прилечу к ней сам вместе с необходимыми свитками.
  По поводу того мага, который меня впечатлил заклятием портала, она сообщила следующее. Он живет отшельником и мало общается с другими магами, очень стар и силен. И сколько не просили его другие члены Круга, так никого ничему и не научил. Впрочем, он и сам новыми чарами не интересовался. Так что пытаться получить у него то заклятие бесполезно.
  К самому концу ночи Альдария стала собираться домой, сославшись на важные дела. Впрочем, я особо и не настаивал. Поэтому, надев свою одежду, ведьма послала мне воздушный поцелуй, вышла из здания, села на метлу, и взнеслась ввысь. Метла ее, кстати, так и простояла там полночи. Без всякой охраны и поддерживаемая какой-то магией. Ну а я после ее ухода, погрузился в сон. Завтра предстояло еще много дел и стоило хоть немного восстановить силы.
  
  Утром я первым делом изучил доклад от своего крылатого шпиона. В его воспоминаниях было много полезной информации. Я узнал о месторасположении вражеского замка, его защитниках и окрестных землях.
  Итак, крепость представляла собой серьезное укрепление с высокими стенами и множеством лучников на стенах. Вокруг стен даже был выкопан небольшой ров. Река проходила совсем рядом, но вода для рва, похоже, бралась не из нее. Аркул не смог залететь за внутренние стены, но я не сомневался, что там находится не менее двух колодцев. Количество вражеских войск тоже было по-прежнему не известно, как и количество жрецов. Но теперь я точно знал, что пока против меня ничего не замышляется. Единственное, что меня немного тревожило - это то, что на обратном пути возле моего замка Акрил заметил вражеского шпиона. С ним нужно было покончить как можно быстрее и незаметнее. Чем дольше Жеан остается в неведении о моих планах и силах, тем лучше.
  Не откладывая дело, я тут же вылетел к месту, где прятался разведчик и, подкравшись поближе к сидящему на дереве мужчине, задействовал заклинание обездвиживания. Заклятие подействовало безукоризненно. Мне оставалось лишь снять шпиона с ветки и отнести к своему замку, где я бросил его в вольер к кайпам. За считанные секунды бедолаге отгрызли руку, вырвали из туловища несколько кусков мяса и лишь потом перегрызли горло. После чего я отогнал тварей, забрал бездыханный труп и вернул его к его наблюдательному пункту, оставив под деревом. Когда тело найдут, то сразу же поймут, что его загрызли кайпы. Ну, а поскольку последних вокруг бегает много, то на меня подозрения не падут.
  
  До самого вечера, мы с Маскехом занимались поиском и пленением новых монстров. Я надеялся, что это не напрасно и бог сможет их приручить.
  После захода солнца я спустился в пыточную, и с надеждой подошел к черному сердцу. Взял его в руку, ощутил идущее от него тепло и, наконец, услышал голос.
  "Я вернулся. Это было непросто, слишком много сил я потратил в последней битве, но сейчас уже все нормально"
  - Мне нужно многое тебе рассказать. У нас возникла проблема...
  "Уже понял. Я слышал, как ты звал меня, пока я пребывал в Астрале. Но сил ответить тебе тогда еще не было. Поговорим как обычно, во сне"
  - Договорились.
  
  Комната была совсем другая. Правильнее сказать, ее не было совсем. Я стоял на полу, а вокруг была пустота и тьма. Никаких стен или потолка. Не было и факелов, однако мягкий свет, исходивший казалось бы из ниоткуда, освещал пространство вокруг. Тут же стоял стол и два кресла, в одном из которых сидел Балдор.
  Не теряя времени, я сел напротив него.
  - Здесь все изменилось. Пропали стены и потолок.
  Бог безразлично пожал плечами.
  - Это место послушно моей воле. Могу превратить его в цветущий луг или каменный мешок, в котором будет даже не повернуться. Давай ближе к делу. Рассказывай, что там случилось.
  Мой рассказ занял не очень много времени. Я поведал ему о событиях после его исчезновения, Жеане, ведьме, моих последних действиях и размышлениях. Он некоторое время молчал, потом спросил:
  - А чего ты бы сам хотел? Сражаться за это место или уйти?
  - Я склоняюсь к мысли, что бегство - это не выход, да и колдуны из Круга нам могут еще пригодиться. Мне ведь нужно узнать как можно больше заклинаний, а этот замок - отличное место для их спокойного изучения. Это место может стать нашим владением, нашей базой для дальнейших операций... Дорогу ко всему этому преграждает только этот лорд. Сам я с ним не справлюсь, поэтому мне нужна твоя помощь.
  Балдор посмотрел куда-то в сторону, задумчиво нахмурился, провел ладонью по своему лицу.
  - Жрецы Каула - это плохо... Это опасное светлое божество. Правда, он имеет очень много последователей и поэтому редко вмешивается лично. Скорее всего, на убийство нескольких своих адептов он внимания не обратит. Кайпов я, конечно же, подчиню, тут ты все сделал верно. Раньше в кайпах не было необходимости, но сейчас они нам пригодятся. И эти найденные тобой ритуалы также. В крайнем случае я смогу передать тебе еще парочку подобных. Но мои силы ограничены. В комнате уже осталось мало энергии, еще один такой бой - и ее не будет совсем.
  - Расскажи об этом подробнее.
  Бог кивнул.
  - В прошлый раз я впитал в себя все, что смог, поглотив почти половину боли и страданий, что были накоплены здесь за многие годы. Энергии тут осталось еще немало, но хватит ее только на один серьезный бой.
  - А сейчас ты впитал ее всю в себя или нет?
  - Нет, в том состоянии, в котором я был до последнего времени, я этого сделать не мог. Я только начал ее впитывать. Но, если возникнет необходимость подготовиться к бою, я могу поглотить ее всю. Предугадывая твой следующий вопрос, отвечу... да я могу уничтожить этих жрецов одним ударом, но потом надолго не смогу ничего делать. И тебе тогда придется самому разбираться с солдатами Жеана.
  - Ясно. Ну, а что думаешь о дочери Саграда? Насколько она для нас опасна?
  - Если бы она была действительно сильна, то уже бы напала.
  Я вздохнул.
  - А что ты посоветуешь по стратегии войны с Жеаном?
  - Могу лишь сказать, что никакую войну нельзя выиграть, отсиживаясь в обороне. Нужно перехватывать инициативу, навязывать противнику свои условия боя. Да, ты можешь начать партизанскую войну. Маскех в ней будет весьма эффективен. Но этого недостаточно для победы. В общем, с уверенностью скажу одно - действуй так же, как и все последние дни. Собери побольше кайпов, их разум примитивен, и я смогу быстро их подчинить.
  - Как ты это сделаешь? Нужно будет прикладывать сердце к голове, как с людьми?
  - Нет, просто брось его в центр загона. Мне понадобится несколько часов, чтобы взять их под контроль.
  - Меня еще интересует этот демон, глава Круга. Что он за существо?
  Балдор несколько помедлил с ответом, казалось разговор ему не приятен.
  - Этот демон относится к представителям высшей знати из мира Оград. Аскай не самые могущественные из высших. В других мирах можно встретить существ намного более опасных, однако и они не станут без причины задевать Хранителей. Оград - мир черного колдовства, предательства и огненных морей. Аскай повелевают огненной стихией, могут левитировать и воспламенять что угодно взглядом. Скажем, взрослый хишур еще сможет противиться его огненному взору, но тебя он может испепелить с легкостью. Не будет никаких огненных потоков и шаров, просто твое тело вспыхнет и рассыплется пеплом.
  - Только сильнейшие демоны могут этому противостоять?
  - Да, некоторые из старших, а также сильные заклятия и артефакты. Но даже если аура демона столь сильна, чтобы противиться возгоранию, аскай имеют и другие способности. Мало кто может выдержать удар пламени, способный за секунду, превратить метал в кипящую лужу.
  - Страшный противник.
  - Да. Не имея мощных защитных чар от огня, с ними лучше не связываться. Поэтому держись от этого демона подальше. У вас в мире ведь есть такая поговорка - не играй с огнем.
  - Я понял.
  Балдор вздохнул и повел над столом рукой. Спустя несколько секунд на нем появился свиток. Бог развернул его ко мне.
  - Пойми, мне не нравится вся эта затея с войной. Сейчас тебе, по уму, стоит сидеть тихо и неспешно копить силы, а не влезать во всякие рискованные авантюры. Но это место действительно удобно, и у него есть потенциал развития. Местные волшебники также могут пригодиться, многому научить... отступи ты сейчас, они воспримут это как слабость и вообще не будут иметь с тобой дел. А нам такая репутация не нужна, поэтому попробуем выиграть эту маленькую войну.
  Я посмотрел на свиток. На нем был изображен рисунок шкатулки, покрытый множеством рун и знаков.
  - Что это такое?
  - Есть силы... ужасные силы, которых страшатся даже сильнейшие маги и демоны. Их трудно контролировать, сложно призвать и еще сложнее изгнать обратно. Но у нас с тобой сейчас нет другого выбора, кроме как призвать одно такое существо.
  Я поднял руку, останавливая его.
  - Подожди, а те демоны, свитки вызова которых у меня есть, разве они не смогут помочь?
  - Там есть достойные бойцы, но тебе нужен кто-то, способный победить хорошо вооруженный отряд со жрецами. Поэтому нам нужно призвать кого-то действительно могучего. В отдаленном мире под названием Нарш обитает создание, называемое дарул, или, как их еще называют, Гаситель жизни. Это не демон, не смертный и не дух. Полуразумное, но коварное и живучее создание, не имеющее постоянного телесного облика. Они пожирают все, что встречают на своем пути. Просто высасывают жизненные силы из тел. И неважно, животное это, человек или демон. Мало кто способен им противостоять.
  - Жуткая тварь. Ты хочешь призвать ее сюда? Мы сможем ее контролировать?
  - Призвать дарула сложно, сдержать еще сложней, но мы попробуем.
  - А другие волшебники почему не сделали этого, если это существо так полезно?
  - Дарула может вызвать только очень могущественный волшебник. Твоих сил, даже усиленных демоническим началом, для этого недостаточно. Но вместе мы сможем. А также постараемся на время подчинить эту тварь.
  - На время?
  - Мы создадим магический предмет, способный сдержать дарула. У нас будет пара недель, прежде чем шкатулка рассыплется в прах и тварь вырвется на свободу. Этого допустить нельзя, поэтому нужно будет уничтожить или изгнать Гасителя до этого момента. Убить, кстати, будет проще.
  Я вздохнул. Что-то эта идея Балдора не внушала мне восторга.
  - А почему шкатулка рассыплется?
  - Природа этих существ необычайно разрушительна, никакие артефакты долго не смогут сдерживать их ауру. Кроме того, когда он голоден, его сила и ярость возрастает необычайно, и он сможет повредить шкатулку. Тебе придется все время присматривать, чтобы дарул был постоянно сыт.
  - Как его можно уничтожить?
  - Дарул очень живучее создание, но все же не более, чем высшие демоны. Будучи под контролем, он не сможет противиться приказу. Если послать его против воинов с зачарованным оружием или группы колдунов, его могут убить или ослабить. В таком случае нам останется только добить остатки боевой группы или ослабленного Гасителя.
  - А аскай способен справится с Гасителем?
  Балдор кивнул.
  - Да, лорд Круга способен в одиночку сжечь это существо, но и ему будет это сделать не просто. Если у тебя с вопросами все, я предлагаю приступить к главному. Весь ритуал вызова дарула и создания шкатулки, я не смогу передать за один раз, поэтому все это займет несколько ночей. Постарайся запомнить расположение и начертание этих рун. Я объясню, что именно тебе нужно будет сделать завтра, а ты просто сиди и запоминай.
  
  Проснувшись утром, я первым делом подробно зарисовал все символы и знаки из сна. Шкатулку не обязательно было делать самому. Поискав, я в замке нашел несколько неплохих экземпляров. Выбрав из них самую качественную и крепкую, отложил для проведения ритуала. Жертв не требовалось, а крови было достаточно - Маскех уже притащил небольшого кабанчика. Резец по дереву был не нужен - я, по совету бога, собирался воспользоваться своими когтями. Это придаст ритуалу дополнительную силу. Сделал все необходимое. Теперь оставалось только дождаться захода солнца и вместе с Балдором, мы наконец сможем создать предмет удержания потусторонней сущности.
  Я, как и планировалось, закинул Сердце в центр загона кайпов, а потом вместе с Маскехом отправился в северную часть моих владений. Аркул, облетая тамошние территории, заметил скопление кайпов. С собой я прихватил целый ворох веревок - мне показалось более правильным захватывать сразу по несколько монстров, и лишь потом переносить их к своему замку.
  Когда солнце уже клонилось к закату, вы вернулись к замку с последней частью захваченных кайпов. В загоне теперь было двадцать две зверюги, семнадцать из которых, сидели в центре, предано смотря на меня, и огрызаясь на своих бросающихся на ограждение сородичей. Нда, Балдор, как всегда, был на высоте. Где-то через час, думаю, он закончит и с остальными. Время до ритуала еще есть.
  
  Вот уже второй раз, как я наблюдаю за собой со стороны. Ритуал творил Балдор. С моих рук лилась темная энергия, напоминающая дым, которая всасываясь в шкатулку. Руны на ней постепенно наливались алым светом. Мои губы все громче выкрикивали колдовские слова, а вокруг разразилась гроза, в небе засверкали молнии. Этому миру не нравилось то, что сейчас творил темный бог. Что же будет, когда он призовет ту тварь?
  В это раз Балдор не выкидывал меня из тела. После того, как я под его шепот закончил с начертанием рун, он попросил расслабиться и не мешать ему на время взять контроль над моим телом. На этот раз я почувствовал, как нечто осторожно выталкивает меня из тела. Думаю, при желании я даже мог бы этому помешать. В общем, Пока Балдор занимался шкатулкой, я немного изучил свое астральное тело. Оно было полупрозрачным, могло проходить через деревья и даже немного парить в воздухе. Самым же интересным было то, что оно было вполне человеческим, только цвет кожи был темнее обычного. Никаких крыльев, разумеется, не было.
  Долго переживать необычное состояние и экспериментировать с астральным телом у меня не получилось. Балдор закончил заклятие, и меня втянуло обратно. Передо мной лежала шкатулка с сияющими рунами.
  - У нас получилось?
  - Дааа... отнеси меня хотя бы на час в пыточную, мне нужно восстановить силы. Продолжим общение, как обычно, во сне.
  
  Меня разбудил стук в дверь. Солнце еще не взошло, но Лаиса уже была на пороге, и взгляд у нее был испуганный.
  - Что случилось?
  - Господин, в зале сидит ваша птица. Она ведет себя, как безумная. Я решила, что вам стоит знать.
  Я стал быстро одеваться.
  - Все правильно, сейчас спущусь.
  Через пару минут я вбежал в зал. Аркул бегал по столу, сбивая тарелки на пол и издавал жутковатые крики, но, увидев меня, сразу же спрыгнул и посеменил ко мне. Его голова прижалось к ладони, и нахлынули видения.
  "Звездное небо, лес, дорога у знакомой деревни, большой отряд всадников скачет в направлении моего замка"
  - Черт! Лаиса, быстрей собирай свои вещи, мы уезжаем отсюда!
  Она застыла с вопросом в глазах.
  - Оставаться здесь становится слишком опасно. Нужно поскорее покинуть замок. Возьми с собой только самое ценное, что у тебя есть.
  Она кивнула, и побежала к лестнице, а я отправился в пыточную, сжимая в руке Черное Сердце и обдумывая увиденное. Отряд всадников насчитывал, по меньшей мере, сорок бойцов, одоспешенных, вооруженных мечами, и с луками за спиной. С ними было две фигуры в балахонах. Видимо, Жеан решил действовать раньше срока. Я, конечно, не был удивлен, все так и должно было быть. Ему стоило напасть еще раньше. Однако было немного жаль, что не успел до конца подготовиться. Еще бы пара дней и, возможно, мне хватило бы сил, чтобы выступить в открытую, но сейчас для этого еще не пришло время. Балдору нужно впитать в себя столько энергии, сколько сможет. Сейчас самое главное - закончить артефакт Гасителя, а также собрать армию кайпов. Войско будет у замка через два-три часа, поэтому у нас еще есть минимум час, чтобы подготовиться и скрыться в лесу.
  
  
  Глава 7
  
  Почти целый день мой отряд пробирался через лес, убегая от погони. Видимо, у людей Жеана оказались хорошие следопыты. Оторваться от них оказалось довольно сложно, хоть у нас и было преимущество во времени. Также нашим преследователям приходилось искать тропы, по которым могли бы пройти лошади, а мы же шли преимущественно напрямик через чащу.
  Не будь с нами Лаисы, мы смогли бы идти значительно быстрее, но девушка замедляла нас. Быстро идти по болотам она не могла, и ее приходилось нести на руках мне или Маскеху. Хрупкая девушка на руках у огромного медведя, мечтающего ее съесть - это, конечно жутковатое зрелище, но выбора у меня не было. Оставлять ее в замке было нельзя. Кроме нее мы тащили на себе пару больших сумок с вещами и провизией. Аркул летал в небе, наблюдая за противником с безопасного расстояния. Сейчас в отряде, посланным за нами, было сорок шесть бойцов и один жрец. Видимо, изначально отряд был значительно больше, но часть людей им пришлось оставить в моем замке. Несмотря на уменьшение числа вражеских воинов, дать им бой мы все еще не были готовы.
  За прошлую ночь Балдор смог передать мне всю информацию о ритуале, и теперь стоило только дождаться ночи, чтобы осуществить призыв демона. Того, что люди Жеана будут преследовать нас и ночью, я не опасался. В конце концов, они просто измотанные погоней люди, а передвигаться ночью по болотам - то еще удовольствие...
  
  Для финальной части ритуала была необходима жертва, желательно - человеческая. Таковую я решил найти среди наших преследователей. Чтобы подготовиться к ритуалу, мы с Балдором решили покинуть наш небольшой отряд, а Маскеху, возглавившему кайпов, был отдан приказ вместе с Лаисой двигаться в юго-западном направлении, где на следующее утро мы и должны были соединиться.
  Когда солнце зашло, наш противник, как и ожидалось, прекратил погоню. Аркул передал информацию о том, что люди Жеана устраиваются на ночлег и расставляют патрули. Как раз этого я и ждал.
  Подкравшись к отдыхающим преследователям, я с помощью заклятия обездвижил одного из часовых, и утащил его в чащу. Встревоженный лагерь быстро остался позади. Оттащив человека достаточно далеко, я связал его веревкой, и полетел по направлению на север. Там, примерно в тридцати километрах, находилась прекрасная полянка, окруженная со всех сторон болотами. Как раз то, что нужно для завершения ритуала.
  
  Круг для вызова был закончен, я внес в него необходимые символы из своего сна, и поместил шкатулку в начертанный специально для нее треугольник.
  "Все верно, Вальдемар, теперь начерти знак Савро и Заринские руны"
  Связанный пленник лежал в шаге от меня, с него была сорвана рубашка, тело исписано магическими знаками, а рот был заткнут кляпом. Можно было приступать.
  Я почувствовал силу, исходящую от камня, от моих рук начало исходить черное сияние. Воля бога начала постепенно выдавливать мое сознание, но, перехватив контроль над телом, выкидывать мою душу из тела Балдор не стал. Ритуал придется проводить нам обоим. Подняв руки по направлению к небу, я буквально пропел магическую фразу:
  - Каптур эшш, ибран Наршш! Каптур эшш, ибран Наршш!
  На спокойном до этой минуты небе тут же с треском вспыхнула молния, раздался гром, поднялся сильный ветер. Пленник, пытавшийся до этого что-то сказать, теперь с ужасом смотрел на небо, в котором сейчас происходило что-то ужасное.
  - Каптур эшш, ибран Наршш! Дельмер, хас инбала дрей!
  Теперь ветер завывал уже так, что я почти не слышал своих слов. Внезапно начался дождь, а небо все сияло от множества молний. Я протянул руку к пленнику и, сконцентрировавшись, послал в него энергию, бушующую во мне. Над человеком появилось алое свечение.
  - Кровью подземного змея, яростью Аргоша и долиной Тагро! Силою крови посланника и именем Шаграла! Призываю в этот мир дарула из Нарша! Гаситель жизни, приди на мой зов! Я, Вальдемар, рожденный под другими звездами, заклинаю тебя обоими мирами! Приди в этот мир! Следуй за моим зовом, и вкуси жертвенной крови!
  Вокруг творилось что-то запредельное, земля содрогалась, а воздух стонал, словно живой. Мне показалось, что кто-то мешает произносить необходимые слова, воздух явственно стал душить мое горло, не давая говорить. Откуда-то донесся детский плач, за которым последовал истеричный женский смех. На последних словах я уже почти не мог говорить, задыхаясь. Однако затем словно некто могучий отбросил мешающие мне силы, и я смог закончить. Пленник что-то выл, несмотря на кляп, его глаза были выпучены от ужаса. В голове раздался встревоженный голос Балдора.
  "Я не смогу долго сдерживать духов-защитников этого мира, заканчивай ритуал быстрее!"
  - Гаситель жизни, приди ко мне и возьми причитающуюся тебе жертву!
  Раздался протяжный жуткий крик, земля заходила ходуном, а над пленником появился сияющий круг, из которого стал быстро вытекать темный густой дым. Я услышал, как хрипит солдат, охваченный этим дымом, его тело изогнулось дугой, глаза вылезли из орбит, из его ушей потоком хлынула кровь.
  Вскоре хрипы несчастного затихли. Вокруг меня стало совсем темно. А потом нечто огромное попыталось пройти сквозь ритуальную сферу моей защиты, но не смогло. Навалилась усталость, казалось, что на плечи взвалилась страшная тяжесть, хотелось упасть без сил на землю. Наконец, раздался чудовищный голос:
  - Твоя жизнь и душшша принадлежшшит мне! Пусти меня! Мой голод невыносссим! Откройся мне, и я дарую тебе быструю сссмерть!
  Давление стало просто ужасным, я опустился на одно колено, заживая уши руками, казалось голова сейчас взорвется от этого голоса. Но тут вновь начал действовать Балдор. Мое тело наполнилось Силой, и я ощутил огромную мощь. Балдор полностью перехватил контроль, и я оказался вытеснен из своего тела. Теперь я видел все более отчетливо, чем раньше. Вокруг моего защитного круга темной спиралью крутился дым, но сломать защиту ему все не получалось. Руководимое Балдором, мое тело поднялось с колен, в глазах запылал огонь, а чужой голос произнес:
  - Демон из Наршаа, ты забыл свое место! Силой Акаша и волей высших богов подчинись мне!
  Моя рука поднялась вверх и резко сжала кулак. Во все стороны ударил свет, отбросивший демонический дым в сторону. Балдор направил к нему руки, из которых продолжал струиться свет.
  - Карин шикур альхазред! Кровью подземного змея, яростью Аргоша, и долиной Тагро! Силою крови посланника и именем Шаграла! Войди в магическую шкатулку, демон! Ты не смеешь противиться нанесенным на ней знакам Силы! Подчиняйся, или я отправлю тебя обратно в твой скудный на энергию мир! Подчиняйся!!
  С жутким воем дым стал втягиваться в открытую шкатулку, за несколько секунд войдя туда полностью.
  - Знаками Силы я связываю тебя, демон из Нарша, с этим хранилищем, дабы ты служил мне, пока этот артефакт существует!
  В воздухе раздался смех и шипящий голос дарула произнес:
  - Это будет недолго... А потом ты, твоя жизненная сссила и душшша будут принадлежать мне...
  Балдор сделал знак рукой и шкатулка закрылась. Почти сразу гроза начала стихать, а я внезапно оказался в своем теле. Почти без сил рухнул на землю. Оглядевшись, я заметил неподалеку иссохший труп солдата. Сил убрать его или просто улететь не было. Поэтому я почти сразу же заснул.
  
  Я проснулся, когда солнце было уже почти в зените. С трудом открыв глаза, осмотрелся и встал на ноги. Поляны вокруг больше не было. Все вокруг теперь представляло собой сухую и потрескавшуюся землю, покрытую слоем пыли. Рядом со мной лежали почти истлевшие кости пленника. Даже от его одежды остались только ошметки.
  Выйдя из защитного круга, я поднял с земли шкатулку. Стер оставшиеся на земле линии. Вызвать Балдора не получалось, видимо, он сильно ослаб. Впрочем, его помощь сейчас и не требовалась. Что делать дальше, было уже известно. Настало время укоротить наглого лорда. Убрав шкатулку в сумку, я раскрыл крылья и, подпрыгнув, взлетел в небо, направляясь к назначенному месту встречи.
  
  Найти Маскеха и кайпов сложности не составило. Похоже, что преследующий нас отряд после ночного инцидента стал передвигаться намного медленнее и осторожнее. Аркул сообщил мне неприятную новость. Оказывается, на рассвете к отряду преследователей подошло значительно подкрепление. Теперь в нескольких километрах от нас шла группа, состоящая примерно из восьмидесяти бойцов. Не думаю, что Жеан отправил в погоню за мной всех своих воинов. Скорее всего, это свеженабранная группа рекрутов или наемный отряд, что подтверждалось моим разведчиком. Среди преследователей кроме уже известных мне хорошо вооруженных солдат Жеана появилось немало отвратительно вооруженных бойцов. У них, скорее всего, даже оружие обычное, если, конечно, жрецы не успели наложить на него заклятий.
  Как бы там ни было, а в прямое столкновение я по-прежнему не хотел вступать. Дарул достался мне слишком тяжело, чтобы по неосторожности потерять его в первой же схватке со столь сильным отрядом. Противника вначале нужно ослабить.
  Подойдя к одному из кайпов, я встал рядом с ним на колено, и взял его голову в свои руки. Смотря в его глаза, произнес:
  - Ты будешь вожаком моей стаи. Поведешь отряд врагов к этому поселению, там я встречусь с тобой, и мы сможем дать людям бой.
  Я старательно представил нужное место - деревеньку Малые Сосны - и то, как отряд из двенадцати кайпов подходит к этому поселению. Этот образ я передавал кайпу так же, как и Аркулу до того. Балдор ранее мне уже объяснил, что кайпы довольно сообразительны, и мне вполне по силам самому передать им нужный телепатически. Способность к телепатии была почти у всех демонов, однако я только учился ею управлять.
  Пройдя вдоль кайпов, я разделил их на две равные части. Да, лучше было бы назначить лидером этого отряда, который пойдет к деревне, Маскеха, но демон был нужен мне самому. Поэтому приходилось надеяться, что эти кайпы справятся со своим заданием. Мой отряд, разделенный на две части, двинулся в разных направлениях. Демон-медведь посмотрел на меня с укором. В голове раздался его рычащий голос.
  "Людишек становится все больше. Хозяин, почему мы не напали на них ночью? Зачем вы отправили кайпов в это жалкое поселение, нас и так мало!"
  - Все идет по плану. Противник разделится, и мы тут же на него нападем. Доверься мне и не отвлекай! До ночи у меня еще много дел.
  
  Мы стояли по колено в болотной жиже. Солнце уже зашло, на небе появилась луна. Кайпы и медведь уже больше двух часов сохраняли молчание. По информации, полученной от Аркула, противник разбил лагерь и сейчас большая часть людей уже спала. Я не ошибся - солдаты Жеана, получив известие из деревни, разделили свои силы, и теперь нас преследовала только половина вчерашнего отряда.
  Моим бойцам свет был не нужен, а противнику темнота создаст дополнительные проблемы. Также выясниться стоил ли призванный демон потраченных усилий, или же он окажется пустышкой. Я достал шкатулку из сумки. Медленно открыл крышку и тут же почувствовал на себе тяжелый взгляд, в голове раздался голос:
  "Я голоден колдун! Накорми меня, как ты и обещал!"
  Направив руку в сторону спящего лагеря, я сказал:
  - Там находится лагерь моих врагов. Убей их всех!
  Потом я показал рукой на стоящих рядом со мной кайпов и Маскеха.
  - Помни - они мои воины и их жизни я запрещаю тебе забирать! А теперь иди!
  Из шкатулки хлынул черный дым. Кайпы отскочили в сторону. Передо мной в воздухе на секунду зависло облако около двух метров в диаметре, а затем быстро полетело к лагерю врагов. Все происходило практически беззвучно.
  - Маскех, обойди лагерь с тыла. Дадим Гасителю возможность начать первому, и только потом ты присоединишься к битве. Помни, что основная твоя задача - не дать никому убежать.
  Медведь быстро убежал, кайпы бросились за ним следом. Я же, накинув на себя чары защиты, начал медленно приближаться к лагерю.
  Примерно с минуту там ничего не происходило, а потом послышался крик. Вскоре пространство лагеря наполнилось криками ярости и боли. Там явно начался бой. Раскрыв крылья, я поднялся в небо и полетел на шум. Вскоре стало возможным рассмотреть все происходящее.
  Черный дым двигался рывками, бросаясь то на одного человека, то на другого. Попавшие под его воздействие, высыхали на глазах, умирая с жуткими воплями. В дарула стреляли из луков, но стрелы пролетали насквозь, не причиняя видимого вреда. Иногда дым рассеивался по поверхности земли, захватывая сразу по несколько жертв, и тогда несчастные падали на землю, изгибаясь и катаясь по ней, словно охваченные пламенем. Казалось, ничто не могло остановить эту карусель смерти.
  В лагере воцарился хаос. Многие люди, поняв, что не смогут победить, бежали в чащу, забыв даже про лошадей. Самые умные все же бросились к лошадям, не обращая внимание на умирающих товарищей. Однако дорогу им преградил медведь, разрывая их на куски. Бросившихся в чащу встретили кайпы. А дым все носился по поляне, выпивая последних сопротивляющихся. В центре лагеря я заметил высохшее тело в балахоне. Видимо, даже магия жреца не смогла защитить его от Гасителя.
  Когда живых солдат уже не осталось, дарул переместился к привязанным лошадям, и те стали падать на землю, разбрызгивая вокруг себя пену и кровь. Мои кайпы скрылись в лесу, добивая последних людей. Ну а мне пора было остановить порождение Нарша. Приземлившись среди мертвых тел, я достал шкатулку. Открыв ее, я положил пальцы на руны, сияющие кровавым светом.
  - Именем Шаграла и рунами Силы, я приказываю тебе, демон из Нарша! Вернись обратно и войди в этот артефакт!
  Начало даже физически ощущаться давление - к шкатулке словно оказался привязан поводок, на другом конце которого был привязан огромный пес. Контролировать это существо было непросто. Лошади продолжали умирать - тварь, похоже, собиралась закончить со своей трапезой, не слушая меня. Я сконцентрировался, стараясь направить в артефакт свою энергию и волю, после чего повторил заклятие еще раз. А затем еще.
  Шкатулка завибрировала, и я увидел, как демонический дым стал втекать в нее. Когда он вошел полностью, я закрыл крышку. Однако к этому времени все лошади уже были мертвы. Гаситель успел выпить их всех.
  Руки дрожали от перенапряжения. Убрав шкатулку в сумку, я прошелся по лагерю. Вокруг было множество трупов. Кроме высохших, я нашел и несколько просто разорванных на куски. Походные палатки были повалены, одна из них догорала.
  Справа от меня раздался стон. Сделав несколько шагов, я нагнулся над выжившим. Не знаю, сколько ему было лет, но сейчас он выглядел как дряхлый старик. Он понял руку, пытаясь что-то сказать, но из его рта полилась кровь. Желая облегчить его страдания, я одним ударом топора оборвал его жизнь.
  "Гаситель оказался действительно могущественным существом. Мне даже страшно представить, что будет, если он выйдет из-под контроля. Одолеть эту тварь мне самому не по силам. Нужно как можно скорее вернуть Балдора"
  
  Около двух часов понадобилось, чтобы обыскать лагерь. Все ценные вещи, деньги и оружие я забрал. Особую ценность представляла сумка жреца, но разбираться с ней сейчас не было времени. Маскех с кайпами выполнили приказ в точности, не упустив ни одного беглеца. Я успел даже пожалеть о своем приказе - мне нужны "языки", а вскоре, возможно, потребуются и воины, которые бы охраняли мои земли. Я рассчитывал "договориться" с пленниками об этом.
  Когда мой отряд вновь собрался вместе, я отдал приказ медведю вместе с кайпами и рабыней выдвигаться к моему замку. Замок им, конечно, не отбить. Однако они вполне способны блокировать солдат Жеана, не дав сбежать, пока я не займусь ими лично. Сам же я собирался присоединиться к своему второму отряду.
  
  С самого утра в Малых Соснах царила паника. Староста деревни терпеливо выслушивал крики перепуганных крестьян, пытаясь их образумить.
  - Успокойся, Варнен. Да, мне хорошо известно, что у деревни появился крупный отряд кайпов. Но пока что они не нападают. Их немного, поэтому, если что, то мы отобьемся. Тем более, что наше поселение обнесено стенами.
  - Тебе легко говорить, Орас. Не твой скот сейчас пасется на лугу с двумя твоими детьми. Если эти твари направятся туда, то перебьют всех! Прошу тебя, сделай что-нибудь!
  Староста хлопнул рукой по столу.
  - Сейчас мы ничего не можем сделать! Стены нас защищают, и мы можем немного подождать, пока порождения болот не уйдут. Сам посуди - что им тут делать? Они уйдут, не волнуйся.
  - Уйдут они, как же... прямиком на пастбище!
  - Мне нет дела до твоего стада, болван! Жизни всех людей нашего поселения важнее! И ты тоже, Арна, прекрати кричать и иди отсюда!
  Мужчина и женщина, не прекращая ругаться, вышли из дома, напоследок от души хлопнув дверью. Староста устало покачал головой.
  "Глупец. Думает, у меня мало других проблем. Кайпы эти тоже еще свалились на мою голову. Надеюсь, что они тут действительно случайно, а не присланы этим демоном... Будь они прокляты, эти мерзкие порождения Тьмы! Прежний хозяин, сэр Грэй, был настоящей тварью. Каждый год навещал деревню и забирал самую красивую из девушек. Как мы их ни прятали, но он всегда находил ту самую, по которой парни сохли... Где они теперь, никто знает... Возможно, что и не живы вовсе. Старуха Мэри говорит, что он их убивал, да я не верю, не может быть такой бессмысленной жестокости... Этот новый демон, слава богам, убил Грэя. Он никакого вреда нам еще не сделал, но ведь тоже демон... Хорошо, что мы перешли под защиту лорда Жеана. Он, конечно, разбойник, но хотя бы человек. Дааа, его люди, конечно, любят поразвлечься с нашими женщинами, но силком с собой никого еще не забрали"
  Дверь резко распахнулась, стукнув о стену. В дом забежал паренек.
  - Дед Орас, беда! К кайпам с неба прилетел демон!
  - Что ты несешь, поганец? Какой еще демон?
  Парень сделал оградительный круг перед собой.
  - Слово даю, деда. С неба как птица упал, прямо перед кайпами. И они сразу на землю улеглись перед ним. Огромный, с крыльями как у летучей мыши, и уродливый. Люди на стенах от страха молятся.
  Старик закрыл глаза рукой.
  - Помогите нам, боги. Неужели это месть за то, что мы пошли под Жеана? Что он сейчас делает? Ведет тварей к нам? Хотя ладно, я сам посмотрю.
  Староста быстро вышел на улицу и побежал к стене.
  
  Я не обращал никакого внимания на паникующих жителей. Главное - успел прилететь вовремя, второй отряд Жеана как раз был в нескольких километрах и только-только начал выбирался из топи на нормальную дорогу. Не прилети я, то они перебили бы моих кайпов, как свору бродячих собак. Нужно было срочно решать - нападать сразу или подождать ночи? С одной стороны, ночью кайпы эффективнее. Но с другой... Силу своего демона я уже видел, вражеские солдаты уже несколько часов часа пробираются через болота, устали и не ожидают нападения. В деревне они, защищенные стеной, отдохнут и наберутся сил.
  "Была не была, не будем тянуть"
  Достав из сумки шкатулку, я открыл ее. Полный с трудом сдерживаемой ярости голос обрушился на голову, словно звук колокола.
  "Сколько человеческих жизней... Отдай мне их все, и я, наконец, смогу утолить свой голод..."
  - Нет, демон! Жителей деревни ты не получишь. Я запрещаю их трогать, как и мою стаю! Твоя добыча там, как раз сейчас выходит из болот. Я отдаю тебе их жизни!
  Из шкатулки вырвался черный дым. Сзади в деревне раздались крики мужчин и мольбы женщин о пощаде. Они, видимо, решили, что монстр пришел по их души. Ну, что ж, попугать их тоже не будет лишним. В следующий раз они сто раз подумают перед тем, как изменять своему законному господину.
  Гаситель жизни завис надо мной, словно в нерешительности. Из облака на меня смотрели два пылающих глаза. Демон словно раздумывал о чем-то. Мне стало не по себе. Сражаться с ним в поединке воли сейчас не входило в мои планы. Прижав ладони к рунам на шкатулке, я поднял ее вверх.
  - Я отдал тебе приказ, демон! Иди и убей отряд, который выходит из болот! Не смей трогать деревню! Приказываю тебе, иди!
  Раздался недовольный свист и облако тьмы сорвалось с места, полетев в сторону болот. Я с кайпами пошел за ним следом.
  
  Вскоре стало понятно, что на этот раз что-то пошло не так. Шкатулка завибрировала в моих руках, я почти физически ощущал боль дарула. С поля боя слышались крики и жуткий, нечеловеческий вой. Убрав шкатулку в сумку, я побежал на встречу врагу.
  Меня ожидала довольно неприятная картина. Гаситель жизни висел в центре поляны, осыпаемый градом стрел. Вокруг него было множество иссохших тел, но сейчас он не двигался, окруженный золотистым свечением. В стороне стоял мужчина в балахоне и, вытянув руки по направлению к демону, произносил какие-то слова.
  Я отдал мысленный приказ кайпам убивать всех подряд, а сам, выбежав на поляну, зачитал "Алую Молнию". Заклятие слетело с руки и с треском ударило в жреца, но не убило его. Вокруг человека на мгновение вспыхнула защитная сфера.
  Тем временем кайпы набросились на людей. Лучники начали срелять по мне, несколько воинов с мечами бросились ко мне. Но мне сейчас было не до своей безопасности. Было предельно ясно, что моему демону срочно необходима помощь. Поэтому, я отскочил в сторону, походя топором вскрыв грудь одного из нападавших, и обрушил на жреца еще одну молнию. На этот раз свет защиты был совсем тусклый, и человек рухнул на колено, прижимая руки к опаленной груди. Жрец посмотрел в мою сторону, и с его руки в моем направлении слетел шар около двадцати сантиметров диаметром, напоминающий маленькое солнце.
  Не задумываясь, я отбил его топором. Прогремел взрыв, и меня отбросило в сторону. Моя защита вспыхнула и погасла. А жрец уже зачитывал что-то новое, его рука была направлена на меня. Однако он совсем забыл про дарула. Гаситель жизни набросился на него. Буквально за секунду жрец исчез в сгустке темноты, послышался только отчаянный крик. Миг - и я увидел падающее на землю иссушенное тело. А дым уже летал по поляне, высасывая жизнь из оставшихся в живых воинов. Сопротивление было быстро подавлено. Выжили только несколько трусов, сбежавших еще до моей битвы со жрецом. Однако и им, судя по скорости, с которой за ними вдогонку бросился Гаситель, жить осталось недолго. Кайпы погибли почти все, в живых остались только трое сильно израненных монстров.
  Ощутив боль в ключице, я посмотрел туда, и увидел торчащую из нее стрелу. Еще одна наполовину вошла мне в бедро. С облегчением отметив, что у них обычные наконечники, а не зазубренные, я их вытянул и, не смотря на сильное кровотечение и слабость, начал перевязывать раны. После этого сел под дерево и, раскрыв сумку, попытался призвать Гасителя.
  Это было трудно. Монстр улетел уже очень далеко, и я боялся, что он может напасть на деревенских или выпьет какого-нибудь обычного смертного в лесу. Тварь почти не слушалась, шкатулка тряслась в руках. Мне понадобилось почти пятнадцать минут, чтобы притянуть демона, да и то только потому, что мне помог Балдор. Его голоса я не слышал, но от Сердца ко мне потекла энергия, с помощью которой я довольно быстро смог взять демона под контроль. Когда шкатулка закрылась, я, наконец, вздохнул с облегчением.
  Эта битва оказалось сложнее, чем я предполагал. Жрец смог неприятно удивить. В будущем с его братией стоит быть осторожнее. Мои раны быстро затягивались, силы тоже восстанавливались. Поднявшись, я помог свои кайпам, выдернув из них стрелы, после чего обыскал поле боя. Забрал все самое ценное, включая амулет жреца и его сумку. В сумке был кошелек с деньгами и небольшая книжечка. Теперь нужно было вернуть мой замок и готовиться к решающему бою. Нельзя позволить Жеану даже малейшую передышку.
  
  Я летел в сторону своего замка. Армия Жеана уже обескровлена, и, возможно, прямо сейчас следовало нанести удар по его замку. Но чутьем я понимал, что действовать настолько поспешно будет ошибкой. Гаситель почти неуправляем, и если он освободится, то без Балдора мне в сражении с ним не выжить. Нужно как можно быстрее восполнить силы бога. А для этого мне нужен мой замок.
  Маскех с кайпами должны быть уже там. Призывать дарула становится все опаснее, да и это как стрелять из пушки по воробьям. Также стоит подумать о будущем, и, по возможности, оставить жизни хотя бы нескольким воинам. Мне необходимы солдаты. Но как их вынудить сдаться? Штурмовать замок "в лоб" слишком опасно. Кайпы хороши в лесу, но в тесном помещении от них будет мало толку. Моих с Маскехом сил может оказаться недостаточно, если замок охраняет больше десятка воинов с зачарованным оружием. Лучший выход в этой ситуации - усилить свою армию несколькими призванными не очень сильными демонами.
  Вскоре я увидел то, что искал - пасущееся стадо овец. Мое появление застало пастухов врасплох. Никто не успел даже схватиться за лук, как я спикировал, схватил одну из овечек, после чего сильными взмахами крыльев рванул в небо. Оставив позади опешивших пастухов, я полетел дальше. Овечка дергалась в моих руках, но была бессильна вырваться. Думаю, сейчас мне было бы по силам унести и молодого жеребенка, не то что такое маленькое существо. Через минут пятнадцать, посчитав, что улетел уже достаточно далеко, я приземлился на небольшой полянке, предварительно облетев ее и не заметив никакой опасности. Достав из сумки веревку, связал ноги животного, чтобы оно не убежало, после чего достал листок с ритуалом, и приступил к его исполнению.
  Существо, которое я собирался призвать, среди демонов называлось Крушта. Хоть данный демон не обладали такой разрушительной силой, как Гаситель жизни или даже Маскех в теле медведя, но он имел некоторые полезные качества. Крушту еще называли Убивающей тенью. Этот демон не имел плоти, мог проходить сквозь стены и был похож на прозрачного человека. Отсутствие плоти не мешало ему убивать живых, ломая своими прозрачными, но сильными руками несчастным кости.
  "Нда, хорошо, что я расспросил Балдора о ритуалах жабоголового. Кроме Крушты весьма полезным может быть Земляной Душитель. Дух стихии земли, он бесполезен в замках или на корабле в море, но в лесу или на болоте был весьма опасен. По описанию Балдора, этот дух является чем-то наподобие земляного голема, который собирает плоть из окружающей земли. Он может внезапно появляться из земли тогда, когда враги этого не ожидают. Его довольно трудно убить. Отруби ему руку - и он отрастит ее заново, разрушь его тело - и он соберется вновь. Только зачарованное оружие способно разрушить его магическое тело, выбросив его в другой мир. Свое название эти существа приобрели за их излюбленный способ убийства живых существ. Големы затягивают их под землю, наслаждаясь конвульсиями задыхающейся и беспомощной жертвы. В общем, полезное создание... А сейчас нужно вызвать Крушту, который идеально подходит для сражения в замке"
  Завершив чертить круг, я взглянул в спокойное вечернее небо, закрыл глаза и расслабился, отрешившись от других мыслей. Пора начинать.
  
  Ночное небо освещали вспышки молний, звучал гром. Я промок до нитки, пока летел к своему замку. Рядом со мной летело демоническое существо. Оно было похоже на крупного мужчину, одетого в темную одежду, через тело которого просвечивались деревья и молнии. Дождь ему совершенно не мешал, а вот молнии заставляли каждый раз содрогаться. Если бы не моя воля, это существо сейчас бы забилось в какую-нибудь глубокую пещеру и предпочло бы переждать ненастье. Как мне было известно, молнии и солнечный свет были для него губительны. Его вообще можно было уничтожить даже ударами факела. Но эти слабости восполнялись его талантами.
  Мы приземлись на самом краю леса, внимательно осматривая окрестности. Через пару минут я услышал треск веток, знаменующий чье-то приближение, и из зарослей вышел медведь. Сев на задние лапы, он внимательно осмотрел на Крушту, а затем мысленно обратился ко мне.
  "Мы ждем твоих приказов, господин. Кайпы рассредоточились вокруг замка, этим людишкам не уйти. Они знают, что мы здесь, но нападать не решаются. Что будем теперь делать? Вы вызовите Гасителя?"
  Я отрицательно покачал головой.
  - Нет. Попробуем обойтись и без него. Я хочу по возможности взять смертных живыми, они еще понадобятся. Дождь почти прекратился, скоро можно будет начинать.
  "Что нам нужно делать?"
  - Ты с кайпами просто наблюдай за замком. Если люди не сдадутся или попытаются бежать, захвати их живыми. Все остальное сделаем мы с тенью.
  Обернувшись к Круште, я сказал:
  - А для тебя у меня особое задание...
  
  Спустя полчаса дождь окончательно прекратился, и в воздухе повисла тишина. Кайпы, следуя моему приказу, выступили из леса, стали бродить вокруг замка и жутко завывать. Они были в пределах выстрела из лука, но, учитывая темень и их постоянное перемещение, опасность кайпам вряд ли угрожала. Где-то справа зарычал Маскех. Это был действительно демонический рев, который просто не мог принадлежать обычному медведю и вообще привычному для этого мира существу. Даже я чуть не вздрогнул. Ну, а люди в замке, безусловно, напугались куда больше.
  Выйдя из чащи, я остановился в двадцати метрах от замка. Тепло Сердца показало, что Балдор рядом и в случае чего готов помочь в моем маленьком представлении. Мой голос громко звучал наступивший тишине. Готов поспорить, что многие в замке, услышав его, стали молится своим богам. Сила бога изменила его, сделав действительно жутким и громким.
  - Слушайте меня, смертные, ибо повторять дважды я не собираюсь. Меня зовут Вальдемар, и я господин этого замка и прилегающих земель. Ваш лорд имел глупость бросить мне вызов и теперь его тело вскоре будут жрать черви! Его армия разбита, а он трусливо закрылся в своем замке. Жеану уже ничто не поможет! Но у вас еще есть шанс сохранить свои жизни и души. Я могу убить вас, но мне пригодятся опытные солдаты. Сложите оружие и присягните мне на верность. Это единственный выход для вас!
  Со стороны замка некоторое время ничего не было слышно, а потом раздался взволнованный голос.
  - Лорд Вальдемар, вы должны понимать, что мы уже дали клятву верности сэру Жеану! Пока он жив, мы не можем выступить против него...
  - Против Жеана мне ваша помощь не потребуется. Я желаю, чтобы вы сдались и принесли клятву верности. Я хочу, чтобы вы немедленно приняли решение! Бросайте оружие и открывайте ворота! Тем, кто сделает это добровольно, ничего не угрожает! Ну, а тех, кто осмелится противиться, ожидает смерть!
  Со стороны башни раздались голоса, донеслись звуки перебранки. Вдруг из верхнего левого окна раздался громкий нервный голос.
  - Не слушайте это демоническое отродье, он блефует!
  Мой ответ эхом разнесся на весь замок:
  - Жалкий смертный ты обвиняешь меня во лжи?! Так пусть твоя глупая душа отправится на корм демонам!
  Почти тут же из окна, откуда кричали, раздался крик, перешедший в бульканье, и из оконного проема мешком выпала человеческая фигура. Несколько секунд соратники убитого молчали, а затем перебранка в замке усилилась. Раздался лязг оружия и гневный крик. По истечении минуты я услышал звук открывающегося засова в воротах и знакомый голос.
  - Лорд Вальдемар, мы, большинство воинов, принимаем ваше предложение. Тех, кто отказался, мы "переубедили". Добро пожаловать в ваш замок! Мы готовы немедленно принести вам клятву верности!
  Итак, все прошло, как "по маслу". Крушта прекрасно выполнил свою задачу, и сейчас наслаждался кровью двух убитых своими товарищами солдат. Действуя по моему плану, он во время переговоров проник в замок и наблюдал за поведением бойцов. Как только тот болтливый глупец осмелился выступить против меня, демон выплыв из стены за его спиной, и раздавил ему горло. К приходу других бойцов он уже слился со стеной, откуда продолжал наблюдать за развитием событий.
  
  Я сидел на троне в своем замке. Двенадцать человек по очереди ставали передо мной на одно колено, надрезали руку и, капнув кровью в сосуд, произносили слова клятвы. Насколько мне было известно, стандартная клятва служения воинов не имела особой силы и имела больше ритуальное значение. Поэтому я решил заменить ее более эффективной. Этот ритуал подсказал мне Балдор, и он был похож на клятву, которую приносили жрецы своим богам. В демонических мирах этот ритуал широко практиковался, но среди обычных лордов он применялся редко, так как становиться по сути рабами никто из простых солдат не желал. Но у этих людей просто не было другого выхода.
  Когда последний воин произнес слова, я поднял сосуд и, произнеся заключительные слова, выпил содержимое. Теперь эти люди действительно мои. Обмануть они, конечно, могут, и предать тоже, но вот сбежать после этого у них уже не получится. Сила ритуала позволит мне легко их найти, и только сильное колдовство способно заглушить эту поисковую магию. Таким образом, я стал хозяином двенадцати бойцов. Пять из них были профессиональными воинами, а остальные семеро оказались нанятыми наемниками.
  Закончив с клятвой, я первым делом обошел весь замок, и проверил его состояние. К счастью, особого погрома в нем не было. Люди Жеана, конечно же, значительно сократили запасы пищи и вина, сломали несколько дверей и кроватей, в некоторых комнатах устроили беспорядок. Но пыточная, как и моя личная комната, были в порядке. Бруана оказалась живой и относительно здоровой. Солдаты гарнизона неслабо с ней повеселились, хорошо, что с разумом у нее и так были проблемы... Меня солдатские забавы не волновали, однако я все же предупредил командира перешедших на мою сторону воинов, чтобы они не причиняли ей вреда и были поласковей. Она еще могла мне пригодиться. Отнеся Сердце в пыточную, я отдал приказы воинам относительно замка, после чего отправился к себе в комнату, где решил поспать хотя бы несколько часов.
  
  Дверь с лязгом раскрылась, и в башню зашел невысокий человек в светлом одеянии. На вид мужчине было около сорока лет. Его приятные черты лица и обычно тихий голос совсем не сочетались с репутацией разбойничьего лорда и безжалостного властителя. Он подошел к двум фигурам, закутанным в балахоны. Голос Жеана зазвенел от ярости.
  - Вы обещали мне! Вы поклялись, что сила Каула способна уничтожить мерзкого демона! А что происходит теперь? Мои воины пропали! От них нет никаких вестей, но ходят слухи, что мои люди убиты. Что вы скажете на это?! От вас есть хоть какой-нибудь толк? За что я вам плачу деньги? Вы что...
  Человек в балахоне поднял руку.
  - Тихо.
  Сказанное совсем негромко, это слово смогло оборвать гневную речь лорда. Капюшон балахона откинулся назад, открыв лицо пожилого мужчины с короткой седой бородкой. Он повернулся к своему напарнику.
  - Джек, сходи, проверь спектральный контур и паутину чар на южной стене, а мне с нашим нанимателем нужно поговорить.
  - Слушаюсь, наставник!
  Второй жрец поклонился и вышел из комнаты, после чего мужчина повернулся взбешенному лорду.
  - Сэр Жеан, во-первых, это не слухи. Отряд, посланный выследить демона, действительно уничтожен.
  - Но как...
  Еще один взмах рукой вновь оборвал речь лорда.
  - Когда вы пришли в наш храм и просили помощи против старшего демона, мы согласились. Но нам противостоит кто-то намного более могущественный.
  - Мерзкий демон не входит в Круг, мне это точно известно. У него не может быть союзников!
  - Однако наши ритуалы показывают, что нам противостоит существо огромной силы. И, несмотря на самые сильные заклятья, нам так и не удается узнать, где находится этот посланник. Ему кто-то помогает.
  Лорд помассировал виски.
  - Меня ваши трудности не волнуют! Мы заключили сделку, и теперь я желаю знать, как вы намерены поймать этого демона и тех, кто ему помогает!
  На лице жреца появилась печальная улыбка.
  - Не думаю, что его следует ловить. Пьер и Арентос мертвы, а они почти не уступали мне по силе. Ваша армия разбита, а это значит, что скоро демон сам придет к нам!
  - Мы заключили договор! - закричал Жеан.
  - И только поэтому я с учеником еще тут, а не ушел, как мне подсказывает мое чутье. Мы дали клятву, и будем с вами до конца. Что бы за тварь не служила демону, я попробую ее остановить, а вы позаботьтесь о демоне.
  - Мне нужны еще жрецы! Свяжитесь с настоятелем, путь пришлют еще!
  - Храм на это не пойдет. Мы и так понесли большие потери. Подумайте лучше, как привлечь больше солдат, они вам скоро понадобятся.
  Жеан ударил кулаком по столу.
  - Я и так собрал всех, кого только возможно! Даже если мой союзник пришлет мне подкрепление, оно прибудет не раньше, чем через пару недель!
  Жрец хмыкнул и покачал головой.
  - Нам остается только молиться.
  Жеан вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.
  
  Расправив крылья, я мягко приземлился на поляне. Замок Жеана находился в нескольких сотнях метров от меня. Солнце уже почти зашло за горизонт, но на стене были различимы люди с факелами. Воинов было немного - видимо, военные действия сильно обескровили силы разбойного лорда. Аркул, наблюдавший за замком последние три дня, доложил, что подкреплений в замок не приходило.
  Рядом со мной находились четыре бледные полупрозрачные фигуры. Увидев эффективность Крушты, я потратил сутки, но призвал из другого мира еще троих таких демонов. Вместе с Гасителем они и будут моей основной боевой единицей в этой битве. Кайпы тоже были здесь, как и десять воинов моей новой армии. Их задачей было не участие в сражении, а предотвращение бегства из замка слуг и солдат противника.
  Ощутив привычное тепло от мешочка с Сердцем и собравшись с мыслями, я достал из сумки шкатулку. Открыв крышку, я направил руку в сторону замка и сказал:
  - Это замок моего врага. Иди и убей там всех, кто тебе будет противиться! Но не трогай безоружных смертных, они мне еще понадобятся.
  Из шкатулки вырвался густой дым. Сделав круг около меня, он завис. От голоса чудовища кровь стыла в жилах.
  - Твоя власть надо мной слабеет, демон. Я выпью их всех, а ты не сможешь мне помешать!
  Дым рванул вперед, за несколько секунд долетев до одной из башен. Вскоре со стены раздался жуткий крик умирающего человека. На стене началась беготня, прозвучали удары в тревожный колокол. Выждав немного, я активировал чары защиты и неспешно полетел к замку. Тени последовали за мной.
  Гаситель жизни устроил на стенах настоящий ад. Всюду валялись высохшие трупы. Вскоре дарул переместился во внутренний двор, однако там он внезапно остановился. Дым внезапно охватил красный свет, раздались полные боли вопли монстра. Я увидел фигуры в балахонах с поднятыми руками и тут же спикировал вниз. Лучники Жеана меня сейчас не волновали, нужно было как можно быстрее покончить со жрецами.
  Зачарованный топор со всего маху обрушился на капюшон одного из колдующих. Мне показалось, что я ударил по твердому полену. Топор заискрился, его древко, кажется, чуть не треснуло пополам, но удар все же достиг цели. Защита жреца не смогла противостоять колдовскому оружию, и мой топор разрубил его голову.
  Не успело тело упасть у моих ног, как я начал зачитывать заклятие, целясь в выжившего жреца. Молния врезалась в его тело, но тут же была поглощена свечением защиты. Однако мне, похоже, удалось сбить его концентрацию. Поле, окружавшее Гасителя, лопнуло, и существо вырвалось на свободу. Дарул, словно огромный спрут, раскинул темные щупальца, и обратил в прах сразу несколько человек. В дыму появились светящие глаза. Бросившегося было бежать жреца схватило сразу два дымовых сгустка, затянув в объятия чудовища.
  Оставшиеся защитники впали в панику. Одни бежали, бросая оружие, другие остервенело атаковали дым, почти сразу же погибая. Мои тени кружились вокруг, убивая всех, кто пытался приблизиться ко мне. Вскоре живых людей во дворе замка не осталось. Где-то вдалеке еще слышались крики убегающих, но Гаситель не преследовал их. Сделав круг, он завис надо мной. Из темноты на меня смотрели его горящие глаза.
  - Пришшшел твой час, хозззяин.
  В воздухе раздался мерзкий смех. Я отбросил топор, схватил шкатулку и положил ладони на руны. Не смотря на вибрацию и навалившуюся на плечи жуткую усталость, я поднял артефакт над головой.
  - Подчинись мне тварь! Ты не смеешь, противится моей воле!
  Снова раздался смех.
  - Время пришшшло, этот сосуд больше не удержит меня. Я заберу твою жизнь, а затем поглощу жизни всех смертных в этих землях.
  Дым обрушился на меня, расшвыривая моих демонических защитников, но в метре от тела словно врезался в невидимую преграду. Шкатулка стала крошиться в моих руках, трескаясь и рассыпаясь в труху. Мне было понятно, что если бог не вмешается, то пару мгновений спустя мой высохший трупик присоединится к уже лежащим вокруг.
  Балдор начал действовать. Я ощутил теплую волну, растекающуюся по моему телу, навстречу чудовищу вырвался поток дыма. Этот дым искрился алыми молниями и, врезавшись в Гасителя, отбросил его назад. Дарул издал жуткий вопль. Две силы столкнулись в противоборстве, воздух передо мной трещал от энергии. Магия Балдора окружила сущность демона, сжимая ее со всех сторон. Но демоническое создание не собиралось сдаваться, пробивая окружающее его поле своими щупальцами и стремясь дотянуться до меня.
  Пусть понемногу, но Гаситель жизни все же начал уступать. Постепенно он начал уменьшаться в размерах, в воздухе разносился его отчаянный демонический вой. Монстр рванулся, окружавшая его пелена вновь надорвалась, и огромное щупальце понеслось ко мне. Рефлекторно я ударил по нему топором, высекая сноп искр и откидывая щупальце от себя. Это повторялось еще несколько раз, а потом мощь бога сжала Гасителя до размеров футбольного мяча. Еще одно усилие - и энергетическое поле с громким хлопком сжалось в точку, в воздухе раздался предсмертный крик, и, наконец, наступила тишина. Свечение Сердца погасло, а само оно куском льда висело у меня на шее. Видимо божество потратило немало своих сил. Однако свое дело Балдор все же сделал. Однако "почивать на лаврах" сейчас было не время.
  Развернувшись к теням, я приказал:
  - Поднимите решетку и опустите подвесной мост!
  Когда мои воины с восьмерыми кайпами подошли, вместе мы приступили к "зачистке" замка. Сопротивления нам никто не оказывал. Через полчаса замок Жеана был полностью под моим контролем.
  
  После бойни в живых остались только шестеро чудом выживших солдат противника. Сейчас они находились в замковой тюрьме, и дальнейшая их судьба зависела от них самих. Обслуга замка же, к счастью, не пострадала. Мне достался обслуживающий персонал из восьми мужчин и тринадцати женщин. Они были напуганы, но бежать не пытались, так как бродящие вокруг замка кайпы отбивали всякое подобное желание.
  От пленников я узнал две новости. Первая была в том, что сэр Жеан, воспользовавшись подземным ходом, все же смог сбежать. Его сопровождали трое телохранителей. Вдогонку ему тут же была послана погоня, состоящая из Маскеха, нескольких кайпов и двух теней. Вторая новость была приятной. Прежний казначей Жеана, трясущийся передо мной пожилой мужчина, сообщил о том, что казна разбойного лорда осталась нетронутой. Как только Гаситель ворвался в замок, лорд тут же поспешил пуститься в бега.
  Теперь моей основной задачей было как можно скорее подчинить деревни Жеана и собрать как можно больший отряд солдат. Также нужно разыскать и уничтожить прежнего лорда. Партизан в моих землях я не желаю.
  
  
  Глава 8
  
  Прошло уже два дня, как я захватил замок лорда Жеана. К сожалению, моего врага не удалось схватить сразу. Видимо, у наглого, но трусливого лорда был тщательно продуман и подготовлен план отступления на случай неудачи. Туннель длиною почти пятьсот метров выходил к небольшому крестьянскому домику за оврагом. Там, оказывается, постоянно дежурило несколько солдат с лошадьми и необходимыми припасами.
  Маскех с кайпами не смог нагнать беглецов сразу. Крушты после наступления утра ушли под землю и вернулись ко мне. Однако Маскех, мои люди и кайпы продолжали преследование. Во время погони мои люди, несомненно, будут посещать деревни, в которых Жеан мог попытаться найти помощь. Присутствие демонического медведя будет не последним аргументом при приведении "под мою руку" крестьян этих деревень. Однако сейчас самым важным является устранение Жеана. Был вопрос с возможным подкреплением для беглого лорда. По бумагам Жеана выходило, что за два дня до захвата замка он послал голубя к одному из баронов, земли которого находились далеко на западе. Учитывая, что к никому из ближайших соседей он не обратился, было понятно, что этот правитель всех уже основательно достал. Исходя из карты на стене в кабинете Жеана следовало, что он за несколько лет силой захватил несколько деревень своих соседей. Ясно, что такое поведение не могло увеличить его популярность среди соседей.
  Казна правителя немного разочаровывала. В сундуке было два мешка с деньгами, из которых золотом было всего тридцать четыре монеты, серебром - около сотни. Даже у Грэлиара, не считая украшений, золота было больше. Также со слов казначея стало известно, что, готовясь к новым захватам, Жеан вот уже как полгода, как поднял налоги в своих деревнях. Почти в два раза. Всего у него было восемь крупных сел и четыре деревушки поменьше. Последние месяцы с крупных, собирался налог в двадцать шесть серебряных монет, а с маленьких - по шестнадцать. По словам казначея, этот налог поставил деревни на грань вымирания. Там воцарился голод, и только показательные казни недовольных удерживали людей от бунта. Зная приблизительную ситуацию в деревнях уничтоженного мною демона, мне было понятно их положение. Грэлиар всегда держал налог на среднем показателе, предпочитая забирать излишки не золотом, а пленниками и девушками. Поэтому, не смотря на ужас перед такими действиями демона, его поселения не впали в такое жалкое состояние.
  Поэтому первым же своим распоряжением я снизил налог до нормального показателя. Была мысль на какое-то время вообще его убрать или сделать чисто символическим, чтобы дать поселениям возможность поскорее "встать на ноги", но я не стал этого делать. Хорошо помнилась одна мудрая фраза. Смысл ее был в том, что человеку можно поднять зарплату, но нельзя ее уменьшать. Можно начать выплачивать работнику хоть астрономическую сумму, но стоит потом ее хоть чуть-чуть уменьшить, как у работодателя появится новый враг, который, скорее всего, не смирится и вообще уйдет с фирмы. Возможно, он потом, получив намного меньшую зарплату, и пожалеет об этом, но это уже не будет иметь значение. Поэтому всем деревням, исходя из их размеров, была установлена справедливая налоговая ставка, которую, я надеюсь, мне изменять больше не придется.
  Следующим моим шагом было принятие присяги от всех пожелавших мне служить солдат. После этого в мои деревни были посланы две группы всадников, задачей которых было поставить старост поселений перед фактом моего владычества. Выяснилось, что Жеан своим солдатам не платил зарплаты. Принимая присягу, он, как и большинство правителей, просто обязывался обеспечивать их всем необходимым - едой, снаряжением, лошадьми, выпивкой и девками для утех. Также добытые в походах или снятые с убитых ценности воины имели право оставить себе. Такие порядки меня вполне устраивали. В недовольных, правда, оказались бывшие наемники. Ведь они получали за свою службу от пяти до десяти серебряников в месяц, а теперь им приходилось служить бесплатно... Однако выбора из-за ритуала у них не было.
  Сейчас у меня было восемнадцать бойцов, но для контроля над такой обширной территорией этого было явно недостаточно. Нужно было никак не менее полусотни. Поэтому в ближайшее время следовало увеличить численность моего войска, набрав новых рекрутов по деревням.
  Собрав в своей сокровищнице все доступные мне средства, я рассортировал их по сундукам. На данный момент я обладал суммой в девяносто семь золотых монет и двести шестьдесят одну серебряную. Серебряные монеты обменивались на золотые в соотношении десять к одному. Кроме этого мне достался внушительный мешок с медными. Достаточно неплохо разбираясь в местных расценках, я понимал, что это большие деньги. Например, качественная кольчуга стоила пять золотых, меч - два, а хорошее обмундирование конного воина вместе с лошадью обходилось казне в четырнадцать золотых монет. К этим сбережениям прилагался сундук, наполненный украшениями, отнятыми Грэлиаром у путников. Если все это продать, деньги выйдут немалые.
  Вместе с поселениями Грэлиара, теперь у меня в подчинении находились одиннадцать крупных сел и шесть деревушек поменьше. В месяц при среднем налогообложении они дадут в казну почти двадцать золотых. Вполне неплохая сумма для лорда Вольных земель. Были, конечно, и правители с большими территориями, но их было не много.
  Охранять сокровищницу я поставил двоих охранников, двоих кайпов и одного Крушту. Также я собирался разобраться с охранным заклятьем, которое недавно так неплохо меня "приложило". Дополнительная безопасность не помешает.
  Но самой большой ценностью, несомненно, были заклятья. Открыв сундук, стоявший немного поодаль от остальных, я достал из него две книги и несколько свитков, найденных на телах погибших жрецах. С удобством расположившись в кожаном кресле, я неторопливо стал разбираться с доставшимся мне...
  
  В поселении Широкий Луг протяжно зазвучал колокол. Мужчины в спешке закрывали ворота. Староста в сопровождении двух молодых парней забрался на надвратную башню, быстро осматривая дорогу перед деревней.
  - Что происходит, Шалай?
  Полноватый мужчина с длинной седой бородой слегка поклонился.
  - Ганс только что вернулся из леса и сообщил, что со стороны замка к нам скачет группа всадников.
  Староста нахмурился.
  - Сколько воинов к нам приближается?
  - Всего с полдесятка, но испугало его не это. Вместе с всадниками бегут кайпы, словно приученные к охоте собаки. А впереди отряда огромный медведь. Это непростой зверь!
  Старик отступил на шаг и сделал знак, отгоняющий злые силы.
  - Светлые боги, за что нам эти наказания? Когда они будут здесь?
  - Смотрите, они уже здесь!
  Из-за деревьев показался быстро приближающийся отряд. Все, как и говорил Шалай. Впереди бежал огромное существо. Медведем оно точно не было. Внешне напоминая собой Карипского Потрошителя, тварь имела сияющие красным светом глаза. Группа всадников остановилась в тридцати шагах от ворот. Спешившись, вперед уверенной походкой вышел он один из воинов. Староста Харед узнал его и насторожено поднял руку в приветствии.
  - Светлого солнца тебе, Януш! Что привело тебя, десятник, в наше небольшое поселение? И как, ради богов, вы умудрились приручить кайпов и использовать их в качестве охотничьих собак?
  Мужчина нашел глазами старосту на стене.
  - Мы преследуем беглого преступника, Харед.
  - Преступника?
  Воин улыбнулся.
  - Ты его знаешь, это бывший лорд Жеан. В сопровождении трех воинов он направлялся в вашу сторону.
  На стене раздались тревожные перешептывания, старик осеменил себя охранным кругом.
  - Во имя богов, что у вас там происходит, десятник? Буквально на той неделе Жеан приходил к нам. Забрал в армию двоих парней и положенный налог... А буквально накануне его видели в лесу недалеко от нашей деревни... Что происходит?
  - Жеан откусил слишком большой кусок и подавился. Теперь эта деревня и все остальные принадлежал лорду Вальдемару. Вы присягнете новому господину или познаете его гнев!
  Старик покачал головой.
  - Жеан почти разорил наше поселение, дети голодают... Что же теперь будет... Мы слышали об этом Вальдемаре. Он демон и не оставит нас в живых, а души скормит тварям ада! Гори они все в священном огне Создателя!
  Жуткий рев заставил старика отшатнуться и присесть на землю. Люди на стенах закричали от страха, а огромный медведь с сияющими алым глазами вышел вперед. Его пасть была закрыта, но все в поселении услышали демонический голос, раздавшийся у них в голове.
  "Слабые, жалкие твари, созданные Светлыми для нашего развлечения. Вы живете потому, что это позволяет мой повелитель. Осмелитесь его ослушаться, и я сожру вас!"
  Десятник улыбнулся.
  - Тебе стоит прислушаться к словам лорда Маскеха, старик. Очень скоро в ваше поселение прибудут эмиссары правителя. Если вы не станете создавать сложностей, то вам ничего не грозит. Кроме этого, как я слышал, лорд Вальдемар снизил налог. Поэтому голод твоим детям больше не грозит.
  Медведь открыл пасть, из которой раздалось рычание. Януш вздрогнул, задрожал и через силу поклонился ему.
  - Харед, видел ли ты или твои люди беглого преступника? Мы требуем, чтобы твои люди рассказали все, что знают! Открывайте ворота!
  Староста посмотрел на лица своих испуганных людей, перевел взгляд на демона. Ему было ясно, что если он попытается противиться, то эта тварь запросто запрыгнет на невысокий частокол и разорвет их на части. Поэтому Харед поклонился демону и десятнику.
  - Мы склоняемся перед волей нового господина! Наши люди расскажут все, что знают. Мы открываем ворота!
  
  Мне потребовалось несколько часов, чтобы отсортировать нужную информацию от бесполезной. В книгах жрецов содержались множество знаний об этом мире и различных верованиях. В первую очередь, конечно, о культе бога Каула. И, как обычно в таких случаях, информация была закручена так, чтобы любой читающий сразу же начал восхищаться великим светлым богом. Величайшим среди всех остальных, разумеется. Поэтому данный текст я просмотрел "по диагонали".
  Главную ценность представляли свитки с заклинаниями, однако с ними возникли сложности. Например, заклинание "Светлая сеть Каула" (возможно, аналог того, которым меня "приласкал" первый встреченный мною жрец), как бы я ни старался его запомнить, заучиваться не хотело. У меня только голова разболелась. Можно было бы это приписать тому, что я столкнулся с одним из "Великих Заклятий", о которых мне рассказывал Балдор. Однако это было не так. Великие чары обычно содержали не меньше десяти слов и были действительно разрушительными. Использовать их могли только самые одаренные из волшебников. А в записях жрецов мне удалось найти целых двенадцать недлинных заклятий, и пять из них запомнить так и не удалось. Даже заклинания, состоящие из трех слов. В этой проблеме стоило разобраться. Как только получится, спрошу об этом бога или ту милую ведьмочку.
  Кроме записей, в вещах обнаружилось несколько амулетов и жезл неизвестного мне свойства. Было очевидно, что они содержат в себе магию, но какую именно - не известно. А амулеты при прикосновении к ним вызывали небольшую боль. Эти непонятные предметы я сложил в сундук отдельно.
  
  - Мой лорд, как вы и приказали, я отправил человека в Вилхорд. Через несколько дней сюда прибудет несколько торговцев, и вы сможете продать ваши драгоценности по нормальным ценам.
  Слева от моего трона стоял худощавый мужчина лет пятидесяти. Он был одет в простую, но не лишенную элегантности одежду. Его звали сэр Нариш, раньше он был смотрителем замка Жеана, и имел дворянское происхождение. Я решил, что пока не освоюсь получше, ничего менять не стоит, и поэтому оставил его на этой должности.
  Я кивнул.
  - Нариш, ты говорил, что эти торговцы сотрудничали с Жеаном. Это не составит нам сложностей?
  - О нет, милорд. Сэр Жеан был сложным человеком, с ним мало кто вообще хотел сотрудничать. А данные господа в своем городе занимаются всевозможными незаконными сделками и готовы работать с кем угодно, если это принесет выгоду. Уверен, что они заплатят за украшения достойную сумму.
  - В таком случае ты ими и займись. У меня нет желания с ними торговаться.
  Мужчина поклонился, на его лице промелькнула задумчивость.
  - Тогда прошу у вас, чтобы на переговорах присутствовал господин Маскех. Ему не придется вести беседу и, пожалуйста, попросите его не разрывать никого. Его присутствие сделает мое общение с этими людьми более плодотворным.
  - Так и сделаем.
  Нариш уже собирался уходить, как послышался клекот, и в находящееся под потолком окно влетела огромная птица. Медленно приземлившись, Аркул засеменил ко мне. Сэр Нариш отпрыгнул с его пути. Демон подошел ко мне, всматриваясь в глаза. Я положил на его голову руку и погрузился в поток видений.
  "Окраина темного болотистого леса. Перед входом в него, стоят, спешившись, мои воины. Рядом с ними кайпы и огромный демонический медведь. Маскех открыл пасть и заговорил:
  - Господин, мы преследовали этого жалкого человечишку до границы этого леса. Он посетил три поселения, но нигде не получил помощи. Более того, двое солдат, присоединившихся к его отряду возле выхода из подземного хода, бросили своего владыку и бежали. У Жеана остались только трое телохранителей. Мы отрезали ему путь к северу и почти догнали, но он внезапно свернул в эти земли. Его запах до сих пор витает в воздухе, а земля еще не остыла от его шагов. Я чувствую страх и усталость его людей... Но, господин, вы приказали мне сообщать об опасности.
  Медведь поднял лапу в сторону дремучего леса.
  - Я ощущаю там много боли и страха. В этом лесу обитают существа, пришедшие из других миров. Кайпы боятся вступать в лес. Поэтому я жду вашего распоряжения, как нам действовать дальше"
  Поднявшись с трона, я подошел к карте на стене. Сверяясь с воспоминаниями Аркула, я провел по ней рукой. Палец указал на небольшой кружок. Под ним была надпись "Проклятые земли. Владения лорда Саграда"
  Я глубоко вздохнул.
  "Саград, тот болотный змей. Страшный противник, поверженный благодаря помощи Балдора. И сейчас там заправляет его дочь. Она не состоит в Круге, но как мне рассказывали, на своей земле очень опасна.
  Маскех сейчас находился на границе враждебных земель. Замок демонессы располагался в тридцати километрах от границы. Места там, похоже, гиблые и беглый лорд доберется до ее замка в лучшем случае через десять часов. А значит, время еще есть. Я могу долететь туда за пару часов и, соединившись с моим отрядом, мы можем догнать Жеана до того, как он доберется до замка... А если это ловушка? Ндааа...
  Что же делать? Оставлять Жеана в живых - это глупость. Этому разбойнику нужно только время и деньги, чтобы собрать силы. Возможно, что у этой змейки он все это получит. Возможно, даже колдовскую поддержку. Насколько она опасна, мне неизвестно. Балдор мне тоже не помощник. Комната пыток ему теперь уже не поможет. Я, после последнего посещения, не ощутил в ней никакой ауры боли. Да, я поместил Сердце в пыточную Жеана, но она, по сравнению с демонической, просто детская песочница. В общем, в ближайшую неделю мне на помощь бога рассчитывать не приходится. Но решение нужно принимать немедленно"
  Повернувшись к смотрителю, сказал:
  - Нариш, приступай к своим делам, а я займусь своими.
  Он поклонился и пошел к выходу. А я повернулся к птице.
  - Передай Маскеху, чтобы ждал на границе, я скоро прилечу.
  Птица курлыкнула и, расправив крылья, вылетела в окно. Вернувшись в свою комнату, я снял нарядный катарди, и одел походную кожаную жилетку. Она, будучи сшитой из прочной кожи, усиленной дополнительными вставками, не сковывала движений и не мешала крыльям. Как только появится возможность, стоить подумать о достойном доспехе, возможно, усиленном магией. Топор Балдор меня научил зачаровывать, и для доспеха что-нибудь, безусловно, подскажет. Достав из кармана блокнот, я открыл его на третьей странице и сконцентрировался, пытаясь запомнить заклинания. К "Алой молнии", которая уже была заготовлена, я за восемь минут добавил заклятие защиты, которое немедленно активировал на себе. После этого меньше чем за полчаса заучил "Обездвиживание Курсула" и вторую "Алую молнию". После этого вложил блокнот в один из карманов, сжал в руке зачарованный топор и, выйдя на крышу замка, взлетел в небо. Нужно было как можно скорее добраться до моих воинов, поэтому я летел на предельно возможной для меня скорости.
  
  Уже приближаясь к границе владений Саграда, я позволил телу немного отдохнуть, паря в небе. Это было приятно - обдуваться прохладными воздушными потоками. Вскоре я увидел свой отряд и приземлился прямо перед демоническим медведем. Люди сидели на земле, но встали при моем появлении, и поклонились. Аркул сидел чуть правее и чистил клювом свои перья.
  - Господин, мерзкий смертный в сопровождении трех бойцов вступил в колдовской лес. Им пришлось спешиться, и они двигаются довольно медленно, если мы сейчас бросимся вдогонку, то быстро их нагоним.
  - Так и поступим.
  - Смертные замедлят нас.
  Я кивнул.
  - Знаю.
  Повернувшись, нашел взглядом одного из воинов.
  - Януш, ты с отрядом ожидай нас здесь. Будьте в полной боевой готовности, возможно, ваши клинки сегодня еще понадобятся.
  Направившись к кайпам, я сел перед одним из них, охватив его голову руками. Тварь явно боялась. Что-то на уровне инстинктов заставляло ее и всех кайпов обходить этот лес стороной. Но Балдор хорошо поработал с каждым из них, и его внушение обладало значительно большей силой. Ослушаться приказа они не могли. Сосредоточившись, я послал вокруг себя сильный волевой приказ следовать за мной и защищать, не взирая ни на какие опасности. Теперь на ближайшие несколько часов они забудут о страхе. Кайпы поднялись с земли, ожидая моего приказа.
  Приказав Аркулу найти беглецов, в сопровождении кайпов и медведя я вступил в лес.
  
  Усталые люди шли по болоту. Их было четверо. Мокрые от пота, вымазанные болотной грязью, они не могли позволить себе остановку. Лошадей им пришлось бросить почти сразу, толку с них в этих болотах не было. За пожилым воином с большим шрамом через левую щеку шел невысокий мужчина. Когда-то светлые, его одежды сейчас потемнели от грязи, некогда великолепный плащ превратился в лохмотья.
  "Будьте вы прокляты, демоны, и ваши гадостные миры также! Какое зло помутило мой рассудок, когда я пошел против этого демонического ублюдка? Почему я не послушал совета старого Харна? Лучше бы напал на земли барона Горти, как раньше и планировал. Сейчас бы развлекался с пленницами, а не, потеряв все, умирая от усталости, шел по болотам... Демонические ищейки не дали нам уйти на север, поэтому пришлось воспользоваться этой последней надеждой. Если мои шпионы все разузнали верно, то у местной правительницы свои счеты к этому выскочке. Она даст мне, по крайней мере, неделю на то, чтобы отдохнуть. А потом... я подготовлюсь и вернусь, чтобы вернуть свое"
  Воин, идущий позади, вдруг произнес:
  - Сэр Жеан, погоня приближается! Вы слышите эти звуки? Это кайпы.
  - Да, слышу, Гораш тебе в зубы! И эта птица, она все парит над нами! У нас совсем не осталось стрел!
  - Господин, они нагонят нас через несколько минут, мы не успеем добраться до замка.
  Жеан грязным рукавом вытер пот со лба.
  - Выхода у нас нет. Мальвик, облей горючей смесью то дерево, и подпали его.
  - Но, повелитель, огонь не распространится на другие деревья! Тут слишком сыро. Это будет напрасной тратой времени.
  - Время тут тратишь только ты! Подпали дерево немедленно! Будем надеяться, что местная хозяйка заметит огонь и скоро тут будет. Ну, а мы попробуем продержаться до ее прихода. Готовьтесь к бою!
  
  Лететь тут было нелегко, поэтому я в основном шел пешком, стараясь поспеть за Маскехом и кайпами. Медведь, бежавший впереди, вдруг встал на задние лапы и издал рычание, кайпы завыли ему в унисон. Мы вышли на небольшую болотистую полянку, в центре которой стояла группа людей. Слева от них горело дерево.
  В центре группы находился мужчина в когда-то богатой одежде, на его усталом лице застыла гримаса ненависти Я сразу понял, кто это. Мужчина закричал:
  - Мерзкое порождение выгребной ямы! Не думал, что ты сам тут окажешься!
  Я вышел вперед, перехватывая топор поудобней.
  - Я не собираюсь болтать с тобой, ничтожество, мне просто нужна твоя голова!
  И отдал приказ кайпам.
  - Убить их!
  Кайпы и Маскех ринулись вперед, врезались в строй и мгновенно его разметали. Ударом медвежьей лапы Жеана отбросило в сторону. Он покатился по земле, но уже спустя пару мгновений стал подниматься. Мне не было дела до его телохранителей, кайпы с демоном успешно рвали их на части.
  Жеан, видимо для придания самому себе уверенности, заорав, кинулся на меня. Возможно, он когда-то и был опытным воином, но сейчас впечатлить меня не мог. Я без труда уворачивался или отбивал его меч, тремя рубящими ударами располосовал его кольчугу и повредил руку. Еще через пару мгновений топор вошел ему в ногу, и Жеан рухнул, вопя на весь лес. Кайпы и Маскех пировали телами людей, а я, выбив оружие из рук врага, наслаждался исходящими от него флюидами боли и страха...
  - Что здесь происходит?
  Спокойный голос раздался откуда-то с боку, и я, обернувшись, увидел выходящую из чащи молодую девушку. На ней было черная шелковая одежда, напоминающая охотничий костюм. Внешность вполне заурядная, хоть и не лишенная привлекательности. Однако ее пылающие глаза не могли принадлежать человеку. Мне сразу стало понятно, кто это. Она же осознала, кто я, спустя пару мгновений. Ее личико исказилось уродливой гримасой, во рту промелькнул раздвоенный язык.
  - Ты - тот сссамый посссланник, который убил моего отца!
  Я слегка кивнул, и улыбнулся. Угрозы для себя я пока не видел.
  - Это так, у нас вышел конфликт и мне пришлось его убить.
  - И ты осссмелился явиться ко мне?! Да я разорву тебя на куски и плевать мне на твоего покровителя!
  Позади нее послышался шорох и на поляну выполз огромный аллигатор с сияющими красным глазами. А вот это уже плохо, мне сразу стало ясно, что этот демон - побратим моего медведя. Из леса позади девушки стали раздаваться квакающие звуки и спустя несколько секунд появилось несколько крупных лягушек. Омерзительней тварей я еще не видел. Они напоминали собой жаб, но размером с собаку, а их пасть была полна острых клыков.
  Ситуация начала накаляться. Я поднял левую руку вверх.
  - Леди, то, что было, то прошло! Я приношу вам извинения за вашего отца. Я с вами не сорился, поэтому заберу этого смертного и сразу же уйду. Нет необходимости в кровопролитии!
  Она оскалилась.
  - Ты никуда не уйдешшшь отсссюда! Сссегодня ты познаешшь ссстрадания, маленький демон!
  Я хмыкнул:
  - Ну, что ж... Это ваш выбор!
  Удар топора раскроил Жеану череп, оставлять его в живых я не собирался при любых раскладах. После этого отдал приказ кайпам и медведю:
  - Убейте их!
  Девушка мгновенно обратилась в огромную змею, впрочем, меньшую, чем ее отец. Навстречу ей рванулись кайпы, но мое заклятие все ровно опередило их. "Алая молния" врезалась в демонессу и, не нанеся повреждений, рассыпалась безвредными искрами. Но я был готов к этому и призвал заклятие обездвиживания. Тем временем кайпы сцепились с жабами, и это было мерзкое зрелище. Лягушки впивались в моих "собак", вырывая из них целые куски плоти. Кайпы в ответ разрывали их на части. Одна из жаб прыгнула на три метра, норовя вцепиться мне в лицо. Меня спасла моя реакция. Взмах топора - и располосованная гадина корчится на земле.
  Стараясь не обращать внимания на сражающихся, я добрался до стоящей неподвижно змеиной фигуры, и обрушил на ее голову топор. "Обездвиживание Курсула" не сдержит ее надолго, нужно как можно скорее покончить с ней. Позади меня, Маскех не обращая внимания на впившихся в него лягушек, вел страшный бой с огромным аллигатором. У твари была почти непробиваемая шкура, но в скорости он значительно уступал моему демону.
  Из леса выбегали все новые и новые жабы. Кайпы, облепленные жабами, один за другим падали на землю. Одна из них вцепилась мне в руку, причиняя сильную боль. Сорвать ее оказалось довольно трудно. Еще спустя несколько секунд меня оттеснили от демонессы, и мне пришлось сражаться изо всех сил, защищая свою жизнь. Проклятье! Я не успеваю добить демонессу до конца действия заклятья!
  Обернувшись к Маскеху, я увидел что его противник сильно изранен, но все еще продолжает бой. Последнее заклятие молнии, сорвавшись с руки, попало в крокодила. Тот забился в корчах. Этого хватило Маскеху, чтобы быстрым движением перевернуть аллигатора на спину, и вспороть ему брюхо.
  - Маскех, отступаем! Немедленно!
  Дважды повторять было не нужно, мой демон сбросил с себя несколько лягушек и припустил в заросли с завидной скоростью. Раздался хлопок, и змея, издавая шипение, поползла ко мне. Вступать с ней противостояние при таких условиях в мои планы не входило. Не обращая внимание на своих последних кайпов, которых добивали хищные жабы, я расправил крылья, после чего резко взмыл в воздух. К счастью бой проходил на полянке, и тут был открытый участок неба.
  В меня никто не стрелял. Хорошо, что у змейки нет воинов-людей! С немалым трудом отодрав от ноги последнюю жабу, я, раздавив ее, швырнув на землю. После чего полетел в сторону лагеря моих людей.
  Если Маскех выберется из этой передряги живым, то можно считать миссию успешной. Шесть кайпов - это небольшая потеря за уничтожение такого опасного врага, как Жеан. Да и возможности демонессы теперь приблизительно знаю. В то, что с нею удастся все решить миром, я уже не верил.
  
  
  Глава 9
  
  - Вот тут, как вы сами можете видеть, находятся земли лорда Авелия. Человек, насколько мне известно, с буйным нравом, но обычно держит слово. Он тоже относился к Жеану с неприязнью, отказав ему даже в заключении двух взаимовыгодных договоров.
  Мой смотритель замка стоял у карты, показывая небольшой палочкой на соответствующие территории.
  - А вот здесь начинаются земли сэра Дитриха. Советую вам как можно скорее заключить с ним договор о ненападении. Это позволит гильдии купцов проложить торговый маршрут через наши земли в его город. Вам от этого будет большая выгода.
  Я прервал его.
  - А почему тогда Жеан не заключил этот союз, раз ты считаешь его таким полезным?
  Он вздохнул.
  - Данное соглашение принесет казне постоянный и немалый доход, но не столь крупный как получал сэр Жеан, когда грабил торговые караваны или обдирал деревни своих соседей. Поэтому с ним такой союз и заключать бы не стали...
  Несколько часов ушло на то чтобы обсудить с Наришем всех моих соседей. К некоторым из них мы даже составили официальные письма с предложениями и пактами о ненападении. Конечно, среди лордов хватало и разбойных личностей, но были и вполне достойные люди. Чем скорее я налажу с ними отношения, тем спокойнее будут идти дела в моем владении.
  Наришу я приказал найти несколько пронырливых человек, создав из них что-то наподобие шпионского отряда. Конечно, ничего серьезного на них возлагать я не собирался, но показалось мудрым как можно скорее начать наблюдение за соседями. Меня интересовали все слухи, которые бродят в соседних городках и деревушках, а также все, что касается передвижения войск.
  
  После того, как Жеан был уничтожен, я всерьез принялся за укрепление своих земель и тренировки. Каждый день я больше часа уделял фехтованию с тремя из своих бойцов. Пусть они были не мастерами меча, но считались достаточно опытными бойцами.
  Эти совместные тренировки помогли мне разобраться в моих способностях. Например, я оказался во много раз выносливее и сильнее самых тренированных людей. Реакцией тоже можно было гордиться, но для меня в ней уже не было ничего сверхъестественного. В технике же фехтования я сильно отставал. Однако в бою с использованием топора ни у кого из этой троицы шансов не было. Столь тяжелое оружие летало в моих руках как пушинка, а разило с чудовищной силой. Такой удар в полную силу никто не мог парировать, щиты просто разлетались на куски. Навыки боя топором я, кстати, тоже совершенствовал. Среди моих воинов нашелся один, использовавший это оружие. Можно было бы, конечно, сконцентрироваться только на владении топором, а о другом оружии не думать, но мне хотелось достичь совершенства во всем. Пусть мне пока и не стать мастером, однако при необходимости сумею защитить себя.
  Помимо тренировок с оружием, я немало времени уделял рукопашному бою. Равного соперника в этом у меня в этом не было, и я тренировался на деревьях. Просто вылетал в ближайший лесок, где, перемещаясь на максимальной скорости, полосовал когтями какое-нибудь старое дерево. Мои когти были необычайно остры и крепки, кора даже дубов от таких ударов разлеталась в клочья. Вот в таких импровизированных сражениях я и пытался представлять себе реальные боевые ситуации. Иногда пикировал на противника с неба или взрывался когтистым вихрем из состояния полного покоя.
  Не смотря на то, что моя нынешняя форма была способна довольно быстро преодолевать любые расстояния, мне была ясна польза и от лошадей. Поэтому практически с первого дня захвата владений Жеана к моим ежедневным тренировкам с оружием добавилась и верховая езда. Подобрать для меня лошадь оказалось делом не очень простым. Воин, которому я поручил обучить меня верховой езде, сначала подобрал для меня совсем спокойную и тихую лошадку, но у меня с ней как-то не сложилось. Видимо, она ощутила демонический запах и, когда я подошел к ней, она чуть не порвала уздцы, пытаясь убежать. После этого ко мне привели красивого скакуна, принадлежавшего одному из погибших рыцарей. С ним тоже возникли проблемы. При моем приближении Дымок (так звали коня), поднялся на дыбы и попытался садануть копытами. Мне из своего прежнего, пусть и небольшого, опыта общения с лошадьми было понятно, что нужно срочно показать ему, кто тут главный, иначе проблем не оберешься. Поэтому я ладонью слегка стукнул его по голове. Хоть и старался бить слегка, получилась знатная затрещина. Конь даже попятился, тряся головой. После этого Дымок стал вести себя более спокойно, однако несколько раз все же пытался меня с себя скинуть и вообще часто проявлял характер. За пару недель регулярных тренировок мне удалось научиться неплохо держаться в седле, и я этим гордился ничуть не меньше, чем успехами в тренировках с оружием.
  Не забывал я и о магии. Это было самое главное в моем обучении. Поэтому как минимум три раза в день я забивал свою память заклинаниями до отказа, а затем отпускал их на волю. За три дня таких занятий мне так и не удалось расширить свою магическую память, но я не унывал. Ведь память, как и тело, требует тщательной и долгой тренировки. Когда-нибудь результаты будут.
  Один их моих призванных демонов-теней оказался довольно общительным. Вечерние разговоры с ним много поведали мне о Темных мирах, и даже раскрыли глаза на мой собственный "вид". Убивающая тень был родом с Даахаша. По словам демона, это был самый большой из темных миров. Размерами он даже превосходил раза в три-четыре мою родную Землю. Это была огромная планета, полная выжженных пустынь и высоких гор. Морей и океанов там не было, но было множество подземных источников и озер. Некоторые из последних, похоже, имели довольно крупные размеры. Небо там всегда было темное, а из-за серых облаков звезды были видны только в определенные дни в году. Никаких спутников планета не имела. Несмотря на отсутствие солнца, в мире была некоторая растительность, но ее было совсем мало.
  Среди Темных миров правители Даахаша считались одними из самых могущественных. В этом мире обитало наибольшее число богов, полубогов и архидемонов. Они вели между собой непрекращающуюся войну за территории, влияние и души. Именно в Даахаш стекалось самое большое число душ с ближайших миров. Демон также поведал, что самым могущественным из темных богов Даахаша является Яград, бог Разложения. Ему служат еще два бога и шесть полубогов. Им противостоит Темный анклав - враждующая группировка богов без единого лидера. Кроме этих существ в Даахаше есть и другие могущественные сущности. Один из них - лорд Уруш, самый сильный из архидемонов. Именно он две сотни лет назад сошелся в битве с богом Магмы и одолел его.
  Крушата немало знал и посланниках. Они обладали сильным ментальным воздействием, способностью использовать особый крик, вызывающий у многих существ оцепенение и страх. Меня заинтересовала информация о том, что оказывается, многие из посланников владеют силой телекинеза. Узнав об этом, я со следующего дня разнообразил свои тренировки.
  
  Отлетев на несколько километров от замка, я нашел холмистую возвышенность, на которую и приземлился. Сложив крылья за спиной, нашел взглядом один из камне, лежащих на земле, и попытался поднять его усилием мысли.
  Почти полчаса ушло на эти эксперименты. Я пытался представлять, что поднимаю камень рукой, толкаю его волной воздуха или невидимыми нитями, исходящими из руки, но у меня ничего и не выходило. Все те знания, которые я получил, читая книги по колдовству и различным энергетическим практикам, оказались бесполезны. Мне оказалось не под силу было поднять даже совсем крошечный камешек размером с ноготок. Конечно, возможно, что я слишком много хочу, и стоит, как в пособиях, начинать с совсем легких предметов, например, плавающих в чаше с водой, но заниматься этим мне не хотелось. Насколько я помнил, самые известные из мастеров телекинеза на самом деле не обладали чем-то особо выдающимся. Они гнули ложки, перекатывали сигареты на руке. Кто-то мог остановить стрелку часов или сдвинуть стакан, да и то потом испытывал жуткое истощение. Такой телекинез для меня был бесполезен, и потраченное на него время лучше уделить тренировкой в магии.
  Поднявшись с земли, я задумчиво поднял ненавистный камень, сжал его в руке со всей силы, желая раздавить, но у меня ничего не вышло. Порода оказалась довольно твердая. Еще больше разозлившись, я зашвырнул каменюгу в небо. Последующее событие меня удивило. Конечно, моя сила значительно больше человеческой, однако зашвырнуть камень прямо в облако (а именно это я видел своим улучшенным зрением) я и не надеялся.
  Несколько минут я осмысливал ситуацию, а потом попробовал с другим камнем. Тоже сжал его со всей силы, потом слегка подкинул в воздух, желая, чтобы он долетел до неба. Этого не случилось, но камень все же взлетел метров на тридцать. Это моя сила или телекинез так работает?
  Следующий час я провел, экспериментируя с этими способностями, пытаясь разобраться. Удалось выяснить, что мне действительно был доступен телекинез, однако, чтобы воздействовать на предметы, мне сначала необходимо было их коснуться. Похоже, что дело было даже не в прикосновении, а отпечатке ауры или личной силы, которое попадало при этом на предмет. Самый лучший результат достигался, когда я держал камешек несколько минут, усиленно на нем сосредоточившись и представляя, как с руки исходит и наполняет его некая энергия. Эксперименты показали, что мои способности сильно ограничены, и мне доступно воздействовать только на небольшие предметы, а вот камень размером больше кулака взлетать упорно не желал. Мелкие предметы поднимались, но довольно медленно.
  Казалось бы, это совсем бесполезный навык, однако, проведя несколько различных экспериментов, удалось найти ему достойное применение. Дело в том, что, если я кидал что-либо рукой, то телекинез помогал мне лучше управлять полетом. В итоге камни летели намного дальше и точнее, чем при обычном броске. Думаю, эта способность будет особенно полезна при обращении с луком. Мне даже не придется особо тщательно целиться, стрелы и так всегда будут лететь туда, куда я захочу. Очень довольный результатом, я раскрыл крылья и полетел в замок.
  
  Пока я тренировался, Лаиса прекрасно освоилась в новом замке, и по-прежнему по ночам согревала мою постель. Ее статус высоко поднялся за последнее время. Из рабыни она теперь стала помощницей смотрителя. Кухарки, служанки и проститутки, обслуживавшие моих воинов, были теперь под ее контролем. Последние, к стати избегали моего общества, испытывая настоящий ужас и омерзение при моем появлении. Для меня это оставалось непонятным, особенно после того что с ними делали солдаты. Видимо, страх перед демонами был у них где-то на уровне подсознания.
  
  Наступило время встретиться, наконец, со своей знакомой ведьмой. К своему удивлению, я по ней даже немного соскучился. Но главное, конечно, было в том, что мне поскорее хотелось получить новые заклятия. Чары, которые заинтересовали ведьму, я поместил на три отдельных свитка, стараясь записать четким и разборчивым подчерком.
  Некоторое время я обдумывал, что мне нужно получить в ответ, и определил, что самое главное сейчас - это узнать какое-либо заклятие личной защиты. Броня - это, конечно, хорошо, но страховка не помешает. Кроме того хорошо было бы получить что-нибудь более разрушительное, чем моя "Алая молния".
  Также необходимо у Альдарии узнать о других заслуживающих внимания магах. Возможно, их тоже удастся заинтересовать чем-нибудь, а в ответ пополнить свою коллекцию чар. И сделать это раньше, чем ведьма продаст им выкупленные у меня чары.
  
  Найти нужный мне замок, по сути, башню-донжон и небольшой кусочек двора, окруженный стенами, оказалось не сложно. Пролетев над обширной долиной и несколькими маленькими деревушками, я, наконец, увидел его. Строение располагалось на возвышенности, у самого края скалы. Вокруг ведьмовского замка я различил странную энергетическую сеть, которая охватывала строение огромным куполом. Сеть, когда я приблизился, не причинила мне вреда, была не ощутима и не видима для обычных людей. Похоже, она являлась чем-то вроде охранного заклинания.
  Поймав воздушный поток, я расправил крылья и медленно приземлился на небольшую полянку перед замком. Мне было прекрасно известно, к кому я пожаловал в гости. Поэтому за моей спиной висел топор, тело покрывало свечение защитного заклятия, а в памяти сверкали боевые заклятия. Маскех, управляющий и теневые демоны были в курсе того, куда я направился, и в случае чего могли выслать подкрепление.
  Большая дверь напротив меня почти сразу открылась. Из нее вышел молодой мужчина в богатой одежде. Подойдя ближе, он слегка поклонился.
  - Господин Вальдемар, моя госпожа ждет вас в главном зале, прошу вас, следуйте за мной.
  Мы вошли в здание, прощли небольшой коридор, и поднялись на второй этаж. Обстановка тут была вполне обычная, напоминающая мой собственный замок. Стены из серого камня были густо увешаны длинными красочными гобеленами.
  Мимо нас пробежало какое-то странное существо. Мне пришлось резко остановиться, чтобы не столкнуться с ним. Мохнатое, около полуметра ростом, оно напоминало маленького человечка со сморщенной уродливой мордочкой. На его голове были две пары маленьких рожек. Не останавливаясь, существо оббежало меня и припустило дальше. Заметив мое замешательство, слуга сказал:
  - Не обращайте внимания, господин. Это обычный Вант, их еще называют бесами. Госпожа призвала из Даахаша много подобных существ. Они довольно полезны в хозяйстве.
  Мы пошли дальше, а я поинтересовался:
  - Зачем они вам?
  Он пожал плечами.
  - Несмотря на свой сварливый характер, они очень трудолюбивы. В этом замке они занимаются почти всей грязной работой - моют полы и посуду, следят за нужниками. Некоторых из них даже задействовали в саду.
  - Они под заклятием подчинения?
  - Нет, конечно. Ванты чрезвычайно боятся и ненавидят свой мир. Там они игрушки для битья и корм для всех остальных демонов. Поэтому, когда для них появляется возможность оттуда сбежать, они хватаются за нее всеми лапками. Если они чем-то провинятся, то госпожа просто отправит их обратно. Это для них будет худшим наказанием.
  - А чем тут занимаетесь вы?
  - О, я просто слуга и привратник, сэр.
  Мы подошли к лестнице на следующий этаж и пошли дальше. Несколько раз мимо нас пробегали мохнатые монстрики, но я уже не обращал на них внимания. Наконец, мы подошли к большой двери, и слуга, поклонившись, показав на нее рукой.
  - Вас ждут, сэр.
  Пройдя внутрь, я увидел богато обставленный небольшой зал. Видимо, у Альдарии он использовался в качестве кабинета. Он весь был заставлен рядами шкафов с книгами и всевозможными алхимическими приспособами. Прекрасная хозяйка сидела за большим столом и что-то записывала на свитке. Как всегда, она выглядела великолепно. На это раз на ней было бирюзовое облегающее платье, подчеркивающее ее безупречную фигуру. При моем появлении хозяйка улыбнулась, и, встав из кресла, подошла ко мне.
  - Добро пожаловать ко мне домой, посланник.
  - Рад видеть тебя, Альдария. Вы, как всегда, неотразимы.
  Мы сели за стол. Появившаяся служанка, поставила перед нами графин с вином и тарелку с каким-то лакомством.
  - Я слышала о твоей победе, Вальдемар, поздравляю.
  Я кивнул.
  - Это было не так уж и сложно. Этот Жеан был в большей мере наглецом, чем действительно сильным лордом.
  Ведьма, пьющая из бокала, внезапно поперхнулась, и залилась задорным смехом. Мне же ее веселье, было не понятно.
  - Ты скромен, мой друг. Призвать дарула в этот мир, не являясь архимагом, не согласовав подобный вызов с Кругом... А ведь призывы такого уровня в любой части этого мира должны быть одобрен магическим главой данной территории...
  Я был удивлен ее словами.
  - Так вы его почувствовали?
  Ведьма кивнула.
  - Разумеется. Ткань мира так трещала... У меня голова потом болела весь день. В общем, среди членов Круга был собран Малый Совет, к тебе направили наблюдателей, чтобы выяснить, кого именно ты умудрился призвать в этот мир. Когда стало известно, что это именно дарул, Совет стал решать, что же с тобой делать.
  - Ты тоже там была?
  Она покачала головой, потом поморщилась.
  - Ну кто я такая, чтобы находиться на Малом Совете? Мне потом уже все рассказал Пириот. Так вот, некоторые члены даже требовали твоего уничтожения.
  На меня нашла злость.
  - Какое им до этого дело?! И что они там решили?
  - Ооо, мой друг. Круг, ко всему прочему, создан и для защиты этой территории от других порождений тьмы. Только деревенские дурачки считают нас паразитами, питающимися людскими душами. А в мире все намного сложнее. Люди живут в своих вонючих лачугах, копошатся в земле, охотятся, бегают от кайпов и других хищников. Их убогий разум не может даже представить то, как устроена Вселенная, и сколько раз наш Круг вставал на их защиту. Они счастливы в своем неведении, а, узнай правду, поседели бы от ужаса.
  - У Круга были конфликты с Темными мирами?
  Она кивнула.
  - И довольно часто, Вальдемар. Бывает, какой-нибудь колдун-недоучка находит неподвластный ему артефакт или свиток с ритуалом призыва. Если его вовремя не остановить, то в мир может прийти... нечто. Не более пяти месяцев назад на самой окраине подвластной нам земли состоялась битва. Один безумец покончил с собой, желая отомстить своему обидчику. Видимо, у него был какой-то артефакт или свиток, подробности мне не известны... Но в итоге его посмертное заклятие достигло Даахаша. Кто-то из местных господ послал нам подарочек. Если бы не лорд Кирклас, то, возможно, мы бы сейчас не разговаривали.
  - А как же жрецы Светлых богов?
  - Они тоже охраняют подвластные им земли. Как раз святые братья предпочитают разбираться с проблемой до ее возникновения. До того, как кто-то успеет воспользоваться опасным заклинанием. Во многих странах человека могут кинуть на костер по простому доносу.
  - Все это, конечно, интересно, но для меня важнее другое. Что Круг решил по поводу меня?
  Она поставила бокал на стол и улыбнулась.
  - Тебе нечего волноваться. Кирклас выступил на твоей стороне. Он сказал, что Кругу не стоит вмешиваться в дела архидемонов. Если же ты будешь разорван дарулом, то он обещал лично уничтожить эту мерзость из Нарша. Пока она не набралась сил... Но ты и сам справился, мой друг. Мое уважение вашему покровителю... А теперь я предлагаю перенести наше общение в более подходящую комнату.
  Она похотливо улыбнулась и начала вставать, но я остановил ее жестом.
  - Я, конечно, за, моя прелесть. Но давай сначала разберемся со свитками. Меня очень интересует, что за мои чары ты можешь предложить.
  
  Около получаса я внимательно просматривал свитки, предложенные ведьмой. Безусловно, она показала не все, а только наиболее распространенные в мире чары. Альдария, морщась, отвечала на мои вопросы, и поторапливала с выбором, но я не обращал на это внимания. Мне уже было понятно, что в этом мире все волшебники старательно оберегают свои тайны, считая всех остальных потенциальными конкурентами. Также я теперь понял, почему не мог выучить некоторых заклинаний жрецов. Оказывается я, будучи демоном, не мог использовать светлых заклятий, а только темные и нейтральные. Впрочем, это не было большим недостатком, так как у каждого светлого заклинания имелся темный аналог.
  Изучив предложенные мне двадцать шесть свитков, я, наконец, отложил те, что показались мне наиболее ценными. Это были такие заклятия: "Огненный шар Бенедикта", "Малый покров защиты Саины" и "Оживление предметов Лазара". Первое из них, по словам Альдарии, позволяло метнуть в противника шар жидкого пламени. Это было довольно длинное заклятие, не столь быстрое в использовании, как моя молния, но зато значительно более разрушительное. Конечно, юркий противник мог увернуться, поэтому его в основном использовали против скопления вражеских воинов или на постройках. Если нужно поджечь дом или ворота, то это заклятие подходило как нельзя лучше.
  Второе - "Покров защиты" - сможет компенсировать отсутствие у меня какой-либо достойной брони. Чары на целых пять часов наделяли колдующего защитой от физических атак. При физическом воздействии заклятие истощалось довольно быстро, но было в состоянии, выдержать примерно пять-семь выстрелов из боевого лука или столько же ударов простым оружием (например, мечом). Против обычной магии оно было малоэффективно, но давало небольшую защиту от огня.
  Последнее заклинание было самым длинным. Состоявшее из семи слов, оно было способно наделить какую-либо неодушевленную вещь подобием жизни. Например, можно было заколдовать кинжал, и тогда это оружие на короткое время превращалось в довольно опасный мысленно управляемый артефакт. Такой кинжал мог выполнять простейшие команды, например, быстро летать в воздухе. Его можно было даже оставить сторожить что-нибудь и он послушно зависал над предметом, пока не поступит новый приказ или чары не развеются. Из минусов этого заклинания было то, что оживить можно было только небольшой предмет, не больше килограмма весом, и срок действия его измерялся всего пятью часами. Альдария достала это заклинание только после моих настойчивых просьб показать что-нибудь действительно стоящее.
  - Скажи, а если купить десять усиленных заклинаниями кинжалов, и, выучивая только это заклинание, можно ли управлять ими всеми?
  Она хмыкнула.
  - Даже не пытайся, Вальдемар. Как видишь, эти чары довольно сложны, и запоминаются очень плохо. Опытный волшебник, конечно, за пару часов в состоянии заколдовать пять-шесть кинжалов, но это дастся ему нелегко. А, учитывая ограничение во времени и контроль сразу над несколькими предметами... Эти чары не смогут заменить отряд опытных воинов. Поэтому это заклинание относиться скорее к вспомогательным или защитным. Хотя, насколько я знаю, колдуны из Баргада применяют его и для скрытого убийства.
  Еще раз пролистав все свитки, вновь взял в руки ранее отложенные.
  - Я возьму эти.
  Она кивнула.
  - Как пожелаешь.
  Закончив с делами, мы прошли в ее покои, где и предались, наконец, похоти. Ведьма была великолепна, впрочем, и я был "в ударе". Несколько часов для нас пролетели незаметно. Когда мы сделали перерыв, служанка принесла нам поднос с фруктами. Я поинтересовался у Альдарии о других членах Круга. Меня интересовали самые общительные. Она рассказала о нескольких волшебниках и одном демоне, показала знак их вызова при помощи магического зеркала.
  Под самое утро ведьма довольно бесцеремонно стала меня выпроваживать. Вдаваться в подробности я не стал. В конце концов, я получил все, что хотел. Поэтому, забрав свои вещи и тепло попрощавшись, вышел на улицу. Раскрыв крылья, я одним сильным движением взлетел в воздух и полетел по направлению к своему замку.
  
  В трех шагах от моего трона стоял мужчина в темно-зеленом костюме. Он был почти на голову выше меня и в плечах, наверное, раза в два шире. И это несмотря на то, что он - человек, а я - демон! Лицо его ничего не выражало, однако я чувствовал от него легкий запах страха.
  - Мастер Парлот, мне сказали, что вы лучший кузнец Вилхорда.
  Он кивнул.
  - Смею надеяться, что это так, сэр Вальдемар. Старый Вильям уже не тот, а Грегор еще не столь искусен в закалке оружия. По крайней мере, в изготовлении доспехов мне в городе не равных.
  Я встал с трона и подошел к нему.
  - Это как раз то, что мне нужно. Меня интересует чешуйчатый доспех. Вы уже изготавливали такие?
  - Было дело. С этим видом доспехов много работы, но защита вполне достойная и движения он не сковывает. Я делал их на кожаной основе, прошивая чешуйки шнурком.
  - А на заклепках? Так же надежнее.
  Кузнец, задумчиво всматриваясь в пол, почесал себе затылок.
  - Можно и на заклепках милорд, но ржаветь будет быстрее. Конечно, можно покрыть лаком или воронить, это поможет... Доспех нужен лично для вас?
  - Да. Чтобы покрывал все тело. Включая руки и ноги. Но при этом чтобы он не мешал крыльям. Также понадобится шлем.
  Он посмотрел на меня, пригляделся внимательнее, обошел вокруг. Спросив разрешения, осмотрел спину под раскрытыми крыльями.
  - Думаю, мне под силу взять ваш заказ, сэр. Нужно только снять необходимые замеры и определиться по толщине чешуек и форме шлема. Обычно в доспехах такого типа толщина чешуек примерно один миллиметр.
  - Сделай толщиной в два.
  Кузнец с сомнением покивал головой.
  - Доспех выйдет очень тяжелым. Сможете ли вы взлететь?
  - Смогу. Также доспех нужно будет проворонить и покрыть лаком. Мне нужен он черным и не боящимся сырости.
  В течении часа мы обговорили с кузнецом все детали, он снял размеры и показал наброски шлемов. Я выбрал самый страшный из них, с уродливой личиной, рогами и двумя отверстиями под глаза. Толщина его тоже почти в два раза превосходила стандартный. Возможно, когда появится Балдор, он подскажет, как можно будет при помощи магии дополнительно усилить доспех. Однако и без этого доспех будет стоящей вещью...
  Мастер пообещал выполнить заказ в кратчайшие сроки и поехал обратно в город. Доспех обойдется мне в тридцать три золотые монеты, однако мне совершенно не жаль этих денег. Главное, что он повысит мою выживаемость в этом мире.
  
  Прошло уже одиннадцать дней с той ночи, когда я захватил замок лорда Жеана. Моя человеческая армия теперь состояла из двадцати трех бойцов. К сожалению, пять из них, были совсем неопытными новобранцами. Люди шли ко мне на службу слишком неохотно, не желая служить демону. По мнению смотрителя замка, до того, как появятся новые рекруты, жителям сел нужно ко мне привыкнуть и начать доверять. Также следует отметить, что перед началом военных действий сэр Жеан уже забрал в свое войско всех юношей подходящего возраста. Поэтому я в ближайшее время вряд ли смогу довести численность своей армии хотя бы до полусотни. Положение мое было слишком ненадежным.
  Мой недавно созданный шпионский корпус действовал вполне успешно и уже завалил советника сообщениями о соседях. Некоторые из них считали мою победу на Жеаном случайностью, а меня слабаком. Серьезные боевые действия пока никто не планировал, но попытаться ограбить несколько моих деревушек они вполне были способны.
  Балдор так и не появился, поэтому я решил действовать на свой страх и риск. Внимательно изучив свитки и записи о Темных мирах, решился на ритуал призыва. Для его проведения был выбран замок жабоголового Орлах - только там находился необходимый мне круг призыва, значительно облегчающий задачу любого демонолога. Его особые магические свойства заключались даже не в том, чтобы призывать монстра, а в том, чтобы накладывать на призываемыых сущностей заклятие постоянства. Только благодаря этому демоны могли находиться в данном мире не несколько дней, а недели и даже месяцы. Время от времени обновляя чары, можно было держать их тут годами. Создать такой круг призыва даже жабоголовому было не просто, а мне это будет вообще не под силу. Казалось бы, это обычный круг, пусть и с необычной аурой, но это только на первый взгляд. Трудно сосчитать, сколько замученных жертв ушло на его создание...
  Собрав все необходимое для ритуала, а также взяв с собой Убивающих Теней, я отправился в Орлах. Круштам как раз стоит обновить чары постоянства, без него они слабели день ото дня.
  
  Дождь лил, как из ведра, ночное небо заволокла огромная черная туча, в которой то и дело сверкали вспышки молний. Не обращая на ненастье никакого внимания, я уже в третий раз произнес чары призыва. И вот, наконец, что-то начало происходить.
  Земля в центре призывающего треугольника забурлила. В воздухе появилось темное пятно, из которого на землю вытекло что-то темное, словно вылили ведро нефти. Через мгновение в земле появилась воронка, из которой начала вылезать большая уродливая голова. Она напоминала бритую голову очень крупного человека. Однако вместо кожи ее покрывал налет земли вперемешку с мелкими камнями. В провалах глаз сияла чернота, носа не было, а беззубый рот исказила гримаса злобы. В моей голове зазвычал голос.
  "Мне больно, посланник... Тут слишком тесно... Твоя магия не дает мне слиться с этой землей... Мое имя Гергад, и я готов служить тебе! Давай поскорее закончим с этим!"
  Я кивнул, и достал один из подготовленных заранее свитков, развернул, вписал туда имя этого демона, а затем, не испытывая никакого страха, вложил его в круг. Мне прекрасно была видна аура этого демона, не отличавшегося особой силой. Это существо, не смотря на свою живучесть, в иерархии демонов было ниже меня. Случись нам сразиться - и у него не было бы шансов против меня. Находясь в круге, врать он не может. Более того, без правильно составленного договора его затянет обратно в его мир уже через несколько часов.
  Существо, наклонившись, несколько мгновений всматривалось в листок. Из земли рядом с головой вылезла шестипалая рука, один из пальцев которой слегка дотронулся до нужного места в договоре. Там сразу же проступила клякса. Забрав свиток, я убрал его в карман. После этого ногой стер самый краешек треугольника, нарушив тем самым фигуру призыва. Голова демона тут же вошла в землю и появилась в двух метрах правее. Указав рукой на небольшую возвышенность за собой, я сказал:
  - Гергад, жди меня вон на том холме. Мне еще предстоит вызвать нескольких твоих собратьев, после чего мы отправимся ко мне домой.
  
  Только под самое утро мне удалось закончить задуманное. Теперь рядом со мной стояло три демонические фигуры. Двухметрового роста, широкие, с короткими толстыми ногами и руками почти до земли. Созданные из земли, эти элементами были сильны и трудно убиваемы. Мне осталось только завершить ритуал наложением заклятия постоянства. Сделать это можно было только в замке, а вот вызвать их там не получилось бы, поскольку для этого нужна была земля.
  На завтра у меня было запланировано призвать еще трех Убивающих Теней. После боя Гасителем в живых их осталось только трое. Мне показалось, что вызов еще троих позволит мне создать маленький, но довольно сильный демонический отряд. Стоит подумать о призыве командира для них. Маскех на эту роль плохо подходит. Мне нужен более покорный демон, а с моим медведем мы, вполне возможно, вскоре расстанемся. За неполные две недели он уже успел разорвать троих крестьян и отправить в лазарет одного из моих бойцов. Его жажда крови и ощущение собственного превосходства над смертными уже начинали порядком меня напрягать. Страшно представить, что случилось бы, если такое существо окажется на свободе. С его разумом и возможностями он вполне в состоянии уничтожить все окрестные деревни. Мои воины, понеся потери, конечно, завалили бы его, но у деревенских нет зачарованного оружия. Они перед ним практически беззащитны.
  
  Пролетев над ущельем, я поднялся выше и, наконец, увидел нужную мне скалу. Она возвышалась над остальными, а на самой ее вершине стоял замок. Небольшой, состоящий из квадратной башни и небольшой каменной пристройки. На самой его вершине развевалось синее знамя, в центре которого был нарисована голова льва. Позади меня бесшумно летели шесть демонических теней. Я взял их в качестве сопровождения, поскольку совершенно не доверял тому человеку, к которому сейчас направлялся.
  Когда до башни оставалось около пятисот метров я заметил, что в нашу сторону летят какие-то существа. Внимательно присмотревшись, различил небольшие, человекоподобные фигуры с крыльями. Подав Круштам мысленный приказ остановиться и ничего не предпринимать, я, поймав нужный воздушный поток, замер в воздухе.
  Двенадцать стражей замка сделали вокруг нас круг, а затем один из них подлетел ко мне ближе. Ростом он был с десятилетнего ребенка, однако это не делало его менее опасным. Полная острых клыков пасть, на его теле бугрились мышцы... Демон застыл неподалеку, и в моей голове раздался голос.
  "Вы находитесь в долине Гершано, во владениях лорда Тиролла. Назовите себя"
  Я решил ответить ему тоже телепатически.
  "Меня зовут Вальдемар, твой господин ожидает меня"
  Тварь издала клокочущий звук, посмотрев куда-то за мою спину.
  "Вы можете пройти, но Теням вход в башню запрещен!"
  "Хорошо, они будут ждать с наружи"
  Демон вновь заклокотал и посмотрел вверх.
  "Солнце"
  Я кивнул.
  "До восхода еще шесть часов, мои дела займут меньше времени"
  Издав несколько пронзительных звуков, летающие уродцы полетели обратно к башне. Я с последовал за ними.
  
  Повелитель этого замка ожидал меня в небольшом круглом зале, расположенном на самой вершине башни. Это был мужчина примерно сорока лет с приятными чертами лица и небольшой бородкой. Он был одет в черный балахон, украшенный серебряными рунами. Капюшон был откинут на плечи, и я увидел, что на голове мага находится диадема. Демоническим зрением было видно, что все его тело покрывала зеленоватое свечение - судя по всему, какая-то защита.
  Как только я вошел, человек кивнул мне, как равному. Я ответил тем же. Демонические существа, проводив меня в комнату, вышли и закрыли за собой дверь.
  - Приветствую вас в моем замке, лорд Вальдемар.
  - Спасибо, для меня честь посетить вас, лорд Тиролл.
  Он указал рукой в строну свободного кресла.
  - Прошу вас, садитесь за стол. Признаюсь, то, что вы связались со мной по зеркалу, было неожиданностью.
  Я развел руками.
  - Обстоятельства, сэр... Альдария подсказала мне, с кем можно переговорить по поводу обмена заклятиями, и я не стал с этим затягивать.
  Он кивнул.
  - Да, наша прекрасная колдунья сказала правду. Я не из тех, кто трясется над каждым заклинанием и не против совершить равный обмен. Те два заклятья, о которых мы говорили, они с вами?
  Расстегнув три пуговицы на своей куртке, я достал из потайного кармашка два свитка и положил их на стол. Волшебник раскрыл их и внимательно просмотрел, после чего улыбнулся.
  - Отлично. Одну минутку...
  Тиролл хлопнул два раза в ладоши и в комнату вбежала молодая девушка. По ее красивому платью было видно, что она не простая служанка. Поклонившись магу, она застыла, ожидая распоряжений.
  - Николь, принеси из моего кабинета эбонитовую шкатулку.
  Девушка еще раз поклонилась и вышла. Тиролл повернулся ко мне.
  - То заклятие, что вы выбрали, сейчас принесут. Вы сделали мудрый выбор.
  Я вздохнул.
  - Да, но, к сожалению, в обмен на два боевых заклятия вы дали только одно вспомогательное.
  Он покачал головой.
  - "Покров тени" - это одно из самых полезных заклинаний в моей коллекции. Способность становиться невидимым может помочь в любой ситуации. Только не забывайте, что заклятие малоэффективно при прямых солнечных лучах.
  Тиролл взял со стола лист бумаги, и пером нарисовал на нем что-то, а затем протянул его мне.
  - Это символ вызова Ролега из Бритона. Он старый зануда. Однако, учитывая вашу нужду, советую к нему обратиться. Трофейные книги жрецов, а также их побрякушки вполне могут его заинтересовать.
  - Спасибо вам, сэр Тиролл, что вы не забыли о моей просьбе.
  Забрав листок, я почти сразу запомнил несложный рисунок. Сложив его пополам, убрал в карман и снова обратился к магу.
  - Мне бы очень хотелось приобрети заклятие телепортации. Не подскажете, к кому можно обратиться за этим?
  Он отрицательно покачал головой.
  - Такие чары мало кому известны, а владеющие ими, как правило, ими не делятся. Даже самые простейшие из подобных заклинаний, способные переместить колдующего, чрезвычайно ценны. Вам вряд ли удастся их выменять. Что уж тут говорить о чарах портала. Такие заклятия способны изменить ход любой битвы...
  - А вы ими владеете?
  Он улыбнулся.
  - Разумеется Вальдемар. Не порталом, к сожалению, но кое-что знаю. Я все же состою в Малом Круге и далеко не так молод, как выгляжу.
  - И, конечно же, не станете ими делиться?
  - Извините, но не стану. Поймите меня правильно, пока вы проявили себя не очень хорошо.
  - О чем это вы?
  - Ваши действия ослабили Круг. Вы развязали войну на подвластных нам землях, призвали Гасителя... А теперь еще и проявляете нетерпение в поиске заклятий. Вы ведете себя слишком несдержанно, поэтому, на мой взгляд, вам еще рано обладать по-настоящему могущественными знаниями. Мне совсем не хочется, чтобы через пару недель все окрестные волшебники стали телепортироваться... Из-за того, что вы отдали им это сверхценное заклятие в обмен на какую-то ерунду... Впрочем, если вы решите войти в Круг, то все изменится...
  Я задумался. Речь мага не вызвала во мне гнева. Я понимал, что, со своей стороны, он во многом прав.
  - Что ж, хорошо. Наверное, на вашем месте я поступил бы так же...
  Он улыбнулся и кивнул, а потом налил себе вина. Мы пообщались еще немного, а затем я, забрав свиток, покинул замок. Правитель Тиролл мне не очень понравился. Я надеялся, что остальные маги будут более щедрыми. Всего в ближайшие дни мне предстояло посетить еще трех представителей Круга.
  
  Солнце, напоминающее огромный, сияющий красным, шар, заходило за горизонт. По небу разливалось зарево. Я сидел на одном из зубцов башни, осматривая свои владения и пытаясь восстановить дыхание после полета. Сегодня устроил себе очередную изматывающую тренировку, которая пойдет мне на пользу. Но об этом думать не хотелось, мои мысли витали около последних событий.
  Благодаря помощи Альдарии за последнюю неделю мне удалось изучить девять новых заклятий. Волшебники Круга оказались редкими занудами, и очень тряслись над своими знаниями, поэтому получить что-то особенно ценное оказалось невозможно. Однако я все равно был доволен результатом. Альдария, кстати, все-таки проявила свою подленькую натуру. Пока я выменивал заклятия у тех, к кому она меня послала, сама она благодаря полученному у меня также выменяла для себя что-то новое. Делиться этим она категорически отказалась. А я потерял возможность предлагать заклинания жабоголового. Ведьма, что с нее возьмешь... Сейчас моя книга заклинаний насчитывала восемнадцать различных заклятий. Для местных волшебников, это был вполне достойный результат. Однако я не прекращал искать новые.
  Мое молодое баронство по-прежнему было очень уязвимо. Количество воинов из числа людей было слишком малым для защиты моего владения, а новых в ближайшее время вряд ли удастся найти. Подразделение призванных демонов оставалось, наверное, единственной сильной боевой группой. Но их количество было недостаточно для чего-то серьезного. Увеличить их численность пока что для меня было не по силам - Круг призыва не мог поддерживать нахождение слишком большого количества потусторонних сущностей. Не будь таких ограничений, то демоны, возможно, уже правили бы всеми мирами этой Вселенной.
  Печально, но мой самый сильный боец - демонический медведь - уже вторые сутки сидел на цепи. Два дня назад к замку прискакал человек из одной из моих деревень, умоляя остановить чудовище, напавшее на них. Как оказалось, Маскеху просто стало скучно и ему захотелось поразвлечься. Как он сумел обойти мой прямой приказ, тем самым нарушив условия договора, было не понятно. Демон пробрался в один из сельских домов и не слабо там "развлекся". Порвал мужчин, а женщин изнасиловал, после чего вырвал у них сердца и сожрал. Деревенские, услышав дикие вопли, повели себя смело... то есть на редкость глупо. Вместо того, чтобы сразу послать за мной, они бросились на демона с вилами и топорами. Когда я, наконец, прилетел, то на улице уже валялось более десятка разорванных тел, а довольный Маскех разгуливал по улицам, диким ревом пугая закрывшихся в домах поселян... Что делать с этим гадом, я не знал. Пока посадил его на цепь, а потом, когда Балдор вернется, проконсультируюсь у него. Деревня была освобождена от налогов на два года. Также туда был направлен отряд из шести воинов, дабы пресечь там возможный бунт.
  Шпионы докладывали о подозрительном поведении двух моих соседей. Эти лорды что-то задумали. Мое предложение о мире не приняли, привели свои войска в состояние полной боеготовности и стали часто встречаться друг с другом, о чем-то договариваясь. Вполне возможно, они планируют нападение, а мое баронство к серьезным боевым действиям сейчас не готово... Мои шпионы продолжали свою работу, а Аркул начал наблюдение за пограничными поселениями.
  Дочка змеиного демона тоже не выходила из мыслей. Убийство своего отца она так просто не оставит, и поэтому у меня есть очень опасный враг. Прежде чем искать вторую часть Сердца, стоило разобраться с этими угрозами.
  
  - Прекрасная работа, мастер! И так быстро.
  Я стоял перед большим зеркалом, внимательно рассматривая себя. Парлот выполнил мой заказ даже быстрее, чем планировалось. Кузнец, пряча довольную улыбку, стоял в двух шагах от меня.
  - Я отложил все остальные заказы, милорд. Как вы и хотели, толщина чешуек составляет два миллиметра. Учитывая, что они частично ложатся одна на другую, а также кожаную основу, толщина защищающего ваше тело доспеха составляет не менее четырех, а кое-где и шести, миллиметров. Этого более чем достаточно, чтобы выдержать выстрел из боевого лука, не говоря уже про удар топора или меча.
  С интересом всматриваясь в облегающий мое тело доспех, я достал топор и попробовал провести им заученную "связку" ударов. Конечно, движения были несколько скованными, но к этому можно было привыкнуть. Вес тоже не создавал сложностей. Крыльям ничего не мешало. Я обратился к кузнецу.
  - Сколько он весит? Для меня его вес почти не ощущается.
  - У вас очень сильное тело, милорд. Вместе со шлемом этот доспех весит девяносто два килограмма. Мало кто из людей смог бы даже ходить в нем, не говоря уже о сражении.
  Я был в восторге. Чешуя отлично облегала тело. Руки и ноги также были защищены ею. Вместе со шлемом, на котором была уродливая личина, это смотрелось впечатляюще. Мастер указал рукой на второй шлем.
  - Вам стоит померить и его, милорд. Как вы и хотели, он не уступает первому по качеству, но сделан по стандартному рыцарскому образцу.
  Примерив второй шлем, я остался доволен. Действительно, если к нему добавить плащ подлиннее, который бы замаскировал мои крылья, то это уже не будет выглядеть так уж демонически. В этом я вполне могу сойти за странствующего рыцаря.
  - Топор, который вы заказали, будет готов со дня на день. Как и два кинжала из сеорской стали. Мне лестно, что вы обратились за этим ко мне, но, как я и говорил, на рынках столицы можно было бы прибрести оружие из миртуриума, а он значительно крепче.
  Кивнув головой, я ответил.
  - Да, миртуриум крепче, но на него невозможно нанести чары.
  Хоть одно хорошее событие за последнюю неделю. Мне понимал, что Балдор не даст мне долго сидеть на одном месте и рано или поздно, но нам придется отправляться за двумя частями Сердца. Кто знает, какие опасности нас там ожидают? Магия - это хорошо, но хороший доспех и вооружение не помешают.
  
  Как только слова заклинания были произнесены, небо начало затягиваться темной тучей. Буквально через несколько минут пошел дождь. Сначала небольшой, но постепенно усиливающийся. Спустя пятнадцать минут он превратился в настоящий ливень. Заклятье, полученное от колдуна Ашера, похоже, могло оказаться полезным. Называемое "Надеждой пустынника", оно относилось к сложным заклинаниям, и состояло из семи слов. С помощью него чародей мог в любой момент вызывать на некоторой территории дождь. Были, конечно, и ограничения. Например, в жарком климате стоило надеяться только на легкий дождик, тогда как в тропиках этими словами можно было устроить настоящий потоп часа на два. Как объяснил колдун, в наших землях в этих чарах особой необходимости нет, но если волшебник оказывается в пустыне или жарких землях Шермаха, то это заклятие могло спасти жизнь. В засушливых странах владельцы таких чар неплохо зарабатывают. В течении получаса дождь постепенно уменьшался, а затем совсем прекратился. Я же продолжил тренировки с новыми заклинаниями.
  Чары, полученные от ведьмы, производили впечатление. Зачарованный кинжал носился вокруг меня, управляемый только мыслью. Он мог зависать в воздухе или носиться с большой скоростью, а также с довольно большой силой втыкался в ствол дерева. Без сомнения им можно было легко проткнуть человека. Убежать от такого оружия сложно. Из минусов было то, что, глубоко входя в дерево либо в какой-либо другой предмет, сам он уже был не способен освободиться. То есть это оружие одного удара.
  Этим же вечером я испытал "Покров тени". Заклятие состояло из пяти слов и относилось к вспомогательным заклинаниям. Несложное в запоминании, быстро произносимое, оно охватывало тело синеватым свечением, которое спустя пару секунд пропадало. Тело при этом становилось практически прозрачным. Как показали мои эксперименты с одним из бойцов, таковым оно виделось только мне, а для окружающих я просто растворялся в ночном воздухе. Действовали чары не более получаса. Также их действие прекращалось, если я начинал колдовать или дотрагивался до каких-либо крупных предметов. На мелкие, как то колечко или камешек, чары не обращали внимания, но стоило дотронуться до повешенного на стене оружия, как я снова становился виден. Поэтому приходилось быть осторожным и, перемещаясь под воздействием "Покрова", ничего не задевать. Как и зачарованный кинжал, это было оружие одного удара, так как после него я становился виден. Как рассказывал волшебник, наиболее эффективно это заклятие действовало вечером и ночью. А вот днем, выйдя на яркие солнечные лучи, колдующий становился немного виден. Испытания на следующий день это подтвердили. Мои воины безошибочно меня находили. Но все равно я был доволен таким приобретением.
  
  
  Глава 10
  
  - Как вы и предполагали, бароны Ирвис и Грау предприняли против нас военные действия. Ваши пограничные деревни Крутой берег и Аничково захвачены передовыми вражескими отрядами.
  Сэр Нариш стоял в моем кабинете, передав мне донесение моих воинов. Я медленно сложил изучаемые свитки в папку, после чего обратил внимание на своего смотрителя.
  - Когда это произошло?
  - Этой ночью, милорд, наши патрули заметили два отряда приблизительно по тридцать бойцов, перешедших границу и двинувшихся в сторону ваших деревень. Как им и было приказано, бой вступать они не стали, и, отправив донесение в замок, продолжили наблюдение.
  - Сколько у противника магов или жрецов?
  - Мне это не известно, милорд.
  Я махнул рукой.
  - Ладно, это не важно. Аркул скоро должен будет появиться, он расскажет все подробнее. У вас еще что-то есть?
  Он протянул мне распечатанный конверт.
  - Это письмо прибыло с голубем от барона Ирвиса. Я взял на себя смелость его распечатать, чтобы оценить, насколько это может быть срочно.
  Взяв конверт у него из рук, пробежался по строчкам.
  "Сэр Вальдемар. Мы, лорды Ирвис и Грау, поздравляем вас с победой над этим разбойником, Жеаном. Его давно уже стоило повесить за все его злодеяния. Однако, доводим до вашего сведения, что несколько лет назад, этот негодяй обманом присвоил себе наши законные земли. Я имею в виду поселения Крутой берег, Аничково и Тироль. Теперь, когда Жеан мертв, мы восстанавливаем наши границы до прежних размеров, забирая принадлежащее нам по праву. Если вас это не устраивает, то можете объявить нам войну. Однако, прежде чем так поступить, дважды подумайте. С уважением, бароны Ирвис и Грау"
  Внизу текста стояло две подписи. Я положил письмо на стол, посмотрел на своего смотрителя.
  - Что вы думаете об этом письме?
  Он развел руками.
  - Как вы знаете, у нас сейчас слишком мало людей для боевых действий. Единственная надежда на ваш особый демонический отряд, но их возможности лучше известны вам. Я пытался набрать наемников из ближайших городов, но ни у кого не возникло желания к нам присоединиться. Если вы оставите это нападение без ответа, то через некоторое время они захотят большего. Я думаю, что нам нужно выиграть время и, подготовившись, ударить.
  - Сколько у нас кайпов?
  - Всего семь, милорд. Имею в виду тех, что послушны вашей воле. С помощью лорда Маскеха и егерей нам за ближайшие десять дней удалось выловить еще четырнадцать болотных псов. Они сейчас заперты в клетках и ждут ваших действий.
  Я откинулся на кресле. Да, без Балдора мне с этими тварями мне не совладать. Только он может должным образом их "обработать". Но проблема в том, что бог до сих пор со мной не связался. А без этих кайпов против войск лордов демонического полка будет недостаточно.
  - Сэр Нариш, объявите полную боеготовность нашим воинам. Пошлите всех, кого сможете, на поимку кайпов. Скоро я ими займусь.
  - А лорд Маскех? Его помощь была бы неоценима. Особенно, если воины наткнутся на стаю. Его кайпы побоятся атаковать. Да и его способности в поиске болотных псов превосходят наших лучших охотников.
  - Он присоединиться. Можете идти.
  "Как обычно. Только решишь немного отдохнуть и расслабиться, как кто-нибудь начинает создавать проблемы. Как мне теперь поступить с этими лордами? Можно конечно, оставить все как есть. Мне эти нищие деревни не так уж и нужны. Сейчас главное - тренироваться в магии и копить силы. Однако если не наказать обидчиком, то на меня могут напасть и другие соседи. Слабых не любят и всячески унижают. Но что я могу сейчас реально сделать? Воинов слишком мало, кайпы еще не подчинены. Можно вызвать помощь с других планов. Однако печальный опыт с дарулом говорит, что долго сдерживать по настоящему сильных сущностей я не смогу. Стоит попробовать "достучаться" до Балдора. Если он поможет "обработать" болотных псов и в бою подстрахует, то с враждебными лордами уже будет реально справиться. Также не оставляют мысли о проблемах в деревушке Широкий Луг. Местные не раз уже докладывали о нападениях на стада маленьких существ, похожих на лягушек. Были нападения даже на людей. Это тоже нельзя оставлять без внимания. Возможно, со стороны проклятой змейки в ближайшее время тоже стоит ждать неприятностей. И она, в отличии от лордов, не успокоиться, отняв пару деревень"
  
  Знакомая комната в подземелье. Каменные стены и простая мебель. На стуле напротив меня сидит уже хорошо знакомый человек.
  - Приветствую, Балдор. Тебя давно не было, я уже стал волноваться.
  Он улыбнулся.
  - Битва с Гасителем отняла слишком много моих сил. Меня отбросило в глубины Астрала, выбраться обратно оказалось непросто. А когда я оттуда всё же выбрался, то, не ощущая твоего беспокойства, занимался другими делами. Расскажи, что у тебя произошло.
  Мой подробный рассказ занял около часа. Бог внимательно слушал, несколько раз задавая уточняющие вопросы.
  - Я смогу помочь с кайпами, это не сложно. На что-нибудь более серьезное пока не рассчитывай. Комната пыток Жеана не имеет столько энергии, как прошлая. Сейчас мои возможности сильно ограничены.
  - Что делать с Маскехом?
  - Сейчас - ничего, пусть служит дальше. Это произошло потому, что ты пытаешься сдержать его демоническую натуру. Отдал бы ему несколько девок, и сейчас бы он тебя боготворил, а не видел в тебе слабого вожака. Ладно, сейчас воспользуйся им, а потом разорви ваш контракт.
  - Что думаешь по ситуации в целом?
  Балдор улыбнулся.
  - Ты молодец. Восемнадцать заклятий - это очень хорошее начало. Твои земли постепенно укрепляются. Этот плацдарм поможет нашим дальнейшим планам.
  - Планам?
  - Да, мой друг. Скоро ты вытянешь все, что возможно из этих земель и этого... Круга. А потом мы отправимся на восток, за океан, туда, где содержится частица моей души. Можно было бы отправиться прямо сейчас, но это будет ошибкой. Мы отхватили слишком ценный кусок и должны его переварить.
  - Хммм, жизнь лорда мне пришлась по вкусу... Куда торопиться, возможно, стоит пожить тут несколько лет...
  У бога блеснули глаза, а лицо на мгновение перекосила гримаса ярости.
  - Ты хоть представляешь себе, что такое разделение души? Представляешь, какую боль я все это время испытываю? Ты видел, что такое Гаситель жизни, ты оценил силу Аская, который может в одиночку уничтожить любого из этих жалких баронов! Мы говорим с тобой о Силе, мой друг. Добудь мне еще один кусок Сердца, и я сделаю тебя старшим демоном. То, чем ты обладаешь сейчас, лишь тень того, что ты получишь тогда.
  - А когда добудем все три?
  - Я верну свою Силы, а ты стаешь полубогом или даже архидемоном. У меня появится возможность это устроить. А полубог или архидемон прибьют Гасителя, не особо напрягаясь.
  - Хорошие перспективы. Я согласен с тобой.
  - Вот и хорошо. Сначала покончи с лордами, усиль эти земли, постарайся добыть новые чары. С этой змейкой нужно покончить раньше, чем она начнет действовать. Для нее ты теперь "кровник". Также у нее могут оказаться неизвестные чары и магические предметы, которые тебя усилят. Да, кстати! Еще одна важная деталь. Если ты сдержишь свою великую любовь к смертным, то я подскажу тебе один ритуал, который позволит значительно усилить наши позиции.
  
  К деревне Крутой берег мы вышли уже поздно вечером. Мой боевой отряд состоял из пятнадцати хорошо вооруженных бойцов, двадцати шести кайпов, Маскеха и моего особого подразделения демонов. Пришлось повозиться и потратить часть стада одной из моих деревень, но благодаря этому мой демонический отряд теперь состоял из десяти Убивающих Теней и четырех Душителей. Больше нескольких дней мне такую ораву в этом мире не удержать, но этого времени должно хватить.
  По сведениям, полученным от Аркула, в поселении располагался вооруженный отряд барона Ирвиса, состоящий из тридцати трех воинов и двух жрецов. Противник был начеку, даже издалека мне были хорошо видны лучники на стенах. Деревянные ворота были закрыты, а через каждые несколько метров стены освещали факелы. Чтобы штурмовать такое поселение, нужен был отряд как минимум в два раза больше, чем у противника. Поскольку люди в темноте видят и сражаются плохо, то обычный полководец, скорее всего, штурмовал бы поселение на рассвете, и значительно большими силами. К счастью, на людей я особо не рассчитывал.
  - Моя дорогая, солнце зашло. Начинаем через три минуты.
  Рядом со мной стояла моя прекрасная наложница, укутанная в темный плащ. Она кивнула в ответ.
  - Я не разочарую вас, господин.
  В сопровождении солдат, Маскеха и кайпов, стараясь передвигаться незаметно, девушка направилась в сторону ворот.
  Призвав "Покров тени", и расправив крылья, я резко взмыл в небо. Тени последовали за мной. Зависнув в воздухе чуть правее деревни на высоте примерно в сотню метров, мы стали ждать.
  Раздался звук взрыва и ворота разлетелись на куски. Солдаты противника, не понимая, что происходит, выбегали из домов кто в чем. А в образовавшийся пролом уже ворвались мои кайпы. Отдав приказ теням атаковать, я медленно полетел к поселению.
  Началась настоящая бойня. Бойцы противника старались сдержать накатывающуюся на них волну кайпов. Однако из земли то и дело вытягивались крепкие когтистые руки и затягивали их под землю. Лучники на стенах подверглись нападению моих теней и не могли помочь своим товарищам.
  Из одного из домов выскочил мужчина в балахоне, из его рук ударило свечение, тут же развеяв одну из теней. Похоже, пришла моя очередь. Сложив крылья, я спикировал, и одним ударом топора отрубил ему голову. Бедолага не успел даже удивиться. Откуда-то слева в меня ударил луч света, однако не причинил никакого вреда. Я тут же ответил "Алой молнией", вслед которой полетел управляемый моей волей кинжал. На косяке двери, пригвожденное за горло, повисло тело пожилого мужчины.
  Повернувшись к воротам, я увидел, что сопротивление уже почти подавленно. Мои солдаты, ворвавшись в деревню, связывают сдавшихся и раненых. Кайпы пируют разорванными телами. А деревенские сидят по домам и с ужасом выглядывает из окон. И правильно делают.
  
  Захват поселения Аничково от боя за Крутой берег почти не отличался. Лаиса вновь прекрасно справилась, разнеся ворота "Огненным шаром Бенедикта". Не зря я в свое время обучал ее произношению заклинаний. Конечно, ничего сложнее одного недлинного заклятия ей пока не по силам, но и этого вполне достаточно. Теперь моя наложница сможет за себя постоять. Стоит ли обучать ее заклинаниям, я долго сомневался, но из всех моих людей она была наиболее преданной. Кроме этого, показывать ей все заклинания я не собирался.
  Во время боевых действий, мы понесли потери. Девять кайпов, три тени и два солдата погибли. Но эти потери не шли ни в какое сравнение с потерями противника и захваченной добычей. Из пленных семеро профессиональных солдат перешли на мою сторону. В сторону замка уехало три обоза с вооружением и закованными в цепи пленники. Их было всего шесть, но и они представляли для меня ценность. Это были те, кто не захотел перейти ко мне. Знали бы они, что им уготовано, то десять раз бы подумали, прежде чем отказать. Или покончили бы с собой. Но о своей участи они, к счастью, не догадывались.
  А я со своими войсками сейчас уже шел по территории противника, захватывая все деревни на своем пути. Церемониться ни с кем я больше не собирался. Если мне не найти рекрутов на своих землях, то их можно получить на чужих. Поэтому всех молодых и крепких парней в захваченных деревнях рекрутировали в мое войско. Ритуал привязки приходилось проводить по два раза в день. Иногда нам оказывали сопротивление. Встречались глупцы, которые после привязки на крови пытались сбежать. В этих случаях они отправлялись в мой замок в кандалах. Не знаю, как поступил бы другой лорд на моем месте, но когда я не встречал сопротивления, то следил, чтобы демоны не трогали людей, а солдаты особо не обижали девушек.
  Разведка докладывала, что бароны собрали свои силы в общее войско и начали выдвижение в мою сторону. Это была хорошая новость, поскольку я уже устал идти от одной деревушки к другой, ожидая от противника хоть каких-то действий. А так появится возможность разбить лордов в одной битве. По сведениям Аркула, нам будет противостоять отряд примерно из восьмидесяти бойцов, а также неизвестное число магов и жрецов. Но все это меня уже не сильно волновало. Скрепя сердцем, я позволил Балдору уговорить себя и провести неприятный мне ритуал, который позволит увеличить мои силы.
  
  Утро еще одного дня.
  - Арлен!
  Ко мне подошел мужчина примерно тридцати лет в хорошем доспехе. Это был мой десятник, которого за его успехи я назначил командиром человеческого отряда.
  - Мой лорд, ваши распоряжения?
  - К нам движется объединенное войско противника, примерно из восьмидесяти бойцов. Из них три десятка приходится на конницу.
  - Будем держать оборону в этом поселении или пойдем им навстречу, милорд?
  - По моим сведениям, войска лордов буду тут только завтра утром. Скорее всего, они разобьют лагерь у Тихого ручья, а в наступление пойдут утром. Мы выдвинемся к ним навстречу.
  - Будем, как обычно, атаковать их лагерь ночью? Но они уже знают эту нашу тактику и будут готовы.
  - Не важно, видеть в темноте они все равно не научились, а ловушки установить у них не будет времени. Ладно, сейчас не об этом! Последняя партия пленников, как я приказывал, уже была отправлена в Орлах?
  - Да, милорд, как и прежние четыре партии. Сейчас обоз должен быть на полпути к замку.
  - Отлично. Тогда я должен покинуть войско, К вечеру, надеюсь, успею вернуться. За старшего остаешься ты. Если к началу атаки я не успею, то действуйте по отработанной схеме. Маскех с кайпами атакует противника с тыла, а вы ударите в лоб.
  Командир воинов поклонился, а я, не теряя времени, взмыл в воздух и полетел в Орлах. Мысли о том, что мне предстоит вскоре сделать, были мне неприятны. Надеюсь, пленников хватит, и моя авантюра не аукнется мне в будущем.
  
  Хорошо было бы дождаться ночи, но времени у меня не было. Поэтому, подготовив все необходимое, я решил начинать. К сожалению, на помощь бога в этот раз не стоило надеется. Существо, которое я собирался вызвать, относилось к высшим демонам, к тому же обладающим особыми магическими способностями. Была вероятность, что он сможет почувствовать присутствие другой силы, а афишировать себя Балдору не хотелось. Поэтому Сердце я отнес подальше.
  Начертив в воздухе перед собой знак, и обрызгав рисунок вызова кровью, я принялся зачитывать слова призыва. Повтора заклинания не понадобилось. Свечи затрепыхали, в комнате стало темнее. Я ощутил чуждое присутствие, а затем фигура на полу вспыхнула, и над ней появилось розоватое свечение, которое вскоре сложилось в полупрозрачную фигуру. На меня смотрело высокое демоническое существо с двумя ветвящимися на голове рогами и полураскрытыми крыльями за спиной. Ниже пояса, фигура размывалась. По замку раздался его голос.
  - Надо же... Третий вызов за эту неделю. И все в Эйр.
  Я вежливо поклонился фигуре.
  - Лорд Рувал, я рад, что вы удостоили меня аудиенции.
  Демон улыбнулся.
  - Твой вызов далеко не идеален и содержит множество ошибок, однако меня заинтересовал этот знакомый запах... Что тебе нужно от меня, посланник?
  - Здесь я известен как лорд Вальдемар. Я хочу заключить с тобой договор.
  Он скучающе кивнул.
  - Раз ты вызвал меня, то тебе должно быть известно, что я только посредник. Только мой господин, имеет право заключать сделки.
  - Мне это известно, лорд. Думаю, мое предложение его заинтересует.
  - Чего ты хочешь и что готов предложить взамен?
  - Владыка Геззар обладает великой армией. Мне хотелось бы получить в свое распоряжение хотя бы нескольких из его низших слуг. В качестве платы я готов рассчитаться пленными людьми. Как с ними вы поступите, это уже ваше дело.
  Демон задумался, осмотрел комнату, особое внимание уделив рисунку демонического портала.
  - Я думаю, что ты способен выполнить обещание. Твой портал настроен на Баджерию, однако не составит труда перенастроить его на мой мир. Очень редкая вещь, скажу тебе. Много людей было замучено, чтобы создать такое произведение искусства. Но ты должен понять, что поддерживать нахождение в этом мире большого количества демонов он не сможет, да и постоянное пребывание тут даже слабейших из нашей армии обойдется тебе дорого.
  - Понимаю, и готов это обсудить.
  В руках демона появился полупрозрачный блокнот, в который он что-то вписал.
  - Хорошо, посланник. Давай разберемся, каких именно воинов ты хочешь и сколькими людьми за это ты готов рассчитаться.
  
  Переговоры с демоном заняли около получаса. Он составил договор и пообещал, что его рассмотрят уже сегодня. Торговаться с ним оказалось не просто. Наживать себе такого врага мне не хотелось, да и мне этот договор был нужнее, чем ему, поэтому я пошел на уступки. За шестнадцать пленников, отправленных в Даахаш, Рувал предложил предоставить мне в пользование двух нексусов. Эти демонические существа в обычное время будут оставаться в демоническом мире, но смогут быть призваны в любое время и место по упрощенной форме. Поскольку поддерживать такой призыв будут силы Даахаша, то мне будет дано право всего на десять вызовов продолжительностью двое суток каждый. Хорошо понимая возможности нексусов, я был доволен сделкой. Также по этому договору мне должны были передать пять драгоценных камней с плененными душами.
  Такие камни, только не содержащие души, были основной денежной единицей в Темных мирах. Это были крупные камешки из особых демонических месторождений. С помощью них можно было создавать магические предметы, однако их основное свойство заключалось в возможности удерживать плененные души. В месторождении попадались и более крупные камни, но они обычно не учувствовали в товарообороте, и стоили во много раз дороже.
  Осталось только с помощью Балдора изменить рисунок портала и дождаться подтверждения сделки. В будущем она сулила неплохие перспективы. Однако нужно было соблюдать тайну. Мне кажется, что Круг не очень обрадуется моим действиям. Если им станет все известно, то моя голова, вполне возможно, полетит с плеч. Все же мучить и убивать людей по праздникам - это одно, а провоцировать жрецов Светлых богов - это совсем другое.
  
  Лагерь противника был расположен на небольшом возвышении. Десяток походных шатров, множество горящих костров, патрули через каждый десяток метров. Несмотря на глубокую ночь, половина лагеря не спала. Видимо, лорды были хорошо осведомлены о моих методах ведения войны, и перестраховывались. Хотя, конечно, если бы я не напал, а согласился на "правильный" бой, то их невыспавшиеся солдаты были бы не очень эффективны... Можно было бы мелкими нападениями изводить их несколько ночей, а потом, когда они ослабеют еще больше, внезапно напасть... Но затягивать военные действия мне хотелось, а в своих силах я был уверен.
  Земляные душители атаковали первыми, и патрульные с криками ужаса начали затягиваться под землю. Тени напали на спящих, а я с основным войском вышел на дистанцию атаки. "Огненный шар", брошенный Лаисой, словно комета пронесся над лагерем, задев только верхушку одной из палаток. Мой удар тем же заклятьем был точнее, разнеся вторую по величине палатку. Мимо меня пронеслись кайпы. Душители с тенями резвились вовсю.
  Восемнадцать моих бойцов, вооруженные ростовыми щитами, медленным шагом, держа строй, подошли к лагерю. Эти щиты я приказал изготовить незадолго до боя. Они имели достаточную толщину, чтобы уберечь моих воинов от стрел. Противник повел себя, как я и предполагал. Руководящий вражескими солдатами командир в спешке строил своих людей в подобие фаланги, наивно полагая, что мои именно бойцы являются основной угрозой. Когда из леса им в тыл внезапно ударили нексусы, было уже поздно.
  Эти существа, напоминавшие собой минотавров, имели массивное телосложение, превосходя любого атлета по мускулатуре в разы. Они имели рост примерно под два метра двадцать сантиметров и физическую силу, о которых люди не могли и мечтать. Их было всего двое вооруженных большими стальными дубинами бойцов, но они быстро смогли посеять ужас в армии людей. На моих глазах демон одним ударом превратил одоспешенного воина в кашу, вмяв ему шлем куда-то в живот, а затем, не останавливаясь, пошел дальше, расшвыривая бойцов противника как кегли. Маскех держался позади них, предпочитая действовать более осторожно.
  Наконец появились вражеские маги. Одного из минотавров окутала сияющая сеть, вызвав у него полный ярости рев. Сражаться он больше не мог, но бегать - вполне. Рычащий охваченный светом демон носился по лагерю, сбивая с ног всех, кто попадался ему на пути. Я немедленно переключился на мага, обрушив на него молнию и послав ей вдогонку кинжал. Этого оказалось недостаточно и волшебник, выставив руку, попытался, что-то произнести. Мой топор почти без сопротивления снес ему голову. Где-то справа я увидел вспышки. Оказалось, что это другой колдун осыпает второго моего минотавра небольшими огненными шариками. Толку с этого было немного, но опаленный минотавр орал как бешеный.
  Моей помощи, к счастью, не потребовалось. Маскех опередил меня, запрыгнув на колдуна со спины. Защита мага выдержала только несколько ударов страшных лап, а затем распалась. Демон, наслаждаясь ужасом жертвы, вонзил когти ему в грудную клетку, а потом одним рывком вырвал сердце.
  Через минуту все было кончено. Я стоял посреди горящего лагеря, усыпанного корчащими и мертвыми телами. Демоны пировали, а мои солдаты деловито связывали сдавшихся в плен. Найдя посреди разгромленного лагеря нексусов, и отметив, что у них все в порядке, я приступил к осмотру личных вещей магов. Демоны проявили себя прекрасно, хоть у меня и были опасения на их счет. Все же, не смотря на свою силу, они относились к младшим демонам и особым умом не блистали. Такие демонические существа - основная ударная единица в армиях Темных миров. Выносливые и живучие, но требующие постоянного контроля со стороны более могущественных демонов. Я решил дать им наесться, а затем отвести подальше от войска. Мне хватало одного малоконтролируемого демона.
  
  К утру были подведены итоги ночного боя. Из моего особого демонического полка в живых остались только две Тени и два Душителя. Из солдат погиб только один и получили тяжелые ранения еще двое. Мы захватили двадцать два пленника, множество лошадей и всевозможного снаряжения. Также мне досталось две книги погибших магов. Их еще предстояло изучить. Часть солдат противника, включая командование, умудрились сбежать с ночного погрома, но это существенного значения не имело. Добычи и так было предостаточно. Теперь, думаю, лорды уяснили, что со мной связываться не стоит.
  Приняв присягу у части пленных и отправил остальных в Орлах. Захваченные ценности - в бывший замок Жеана. Отправил голубя с предложением к барону Ирвису, а потом двинул войско в сторону его замка. Поскольку затягивать боевые действия я не собирался, то предложил ему и второму лорду очень мягкие для их ситуации условия мира. Они отдают мне две своих окраинных деревни, отказываются от претензий на мои земли и заключают мирный договор сроком на пять лет. Кроме того, они, как агрессоры, выплачивают мне компенсацию за причиненный материальный и моральный ущерб. Сумма в пятьдесят золотых с каждого мне показалась вполне достаточной. Теперь, если лорды не станут глупить, то согласятся. Если нет, то мне придется развернуть более масштабные боевые действия. Учитывая мою поддержку лордами Даахаша, у баронов просто нет шансов на победу.
  
  
  Глава 11
  
  Маленькая, но победоносная война пошла моему владению на пользу. Вместо пары десятков солдат под моим командованием теперь находились семьдесят восемь принесших кровавую клятву бойцов. Из них двадцать шесть были неопытными новобранцами - теми самыми юношами, которых я рекрутировал из деревень. Однако в результате интенсивных тренировок, организованными им их более опытными товарищами, через несколько месяцев они должны были стать достойными бойцами.
  Мои противники-лорды почти сразу подписали предложенные условия мира и выплатили полагающуюся контрибуцию. Теперь в ближайшие годы агрессии с их стороны можно было не опасаться. Учитывая, что к моим владениям добавились еще два поселения, о содержании войска можно было не волноваться. Недовольные среди воинов, конечно же, были, но проведенный ритуал охлаждал их "горячие" головы.
  Результаты военных действий подстегнули остальных моих соседей. Только за одну неделю я получил шесть предложений о мире и подписал несколько торговых договоров. С такими армией, землями и доходами только глупец мог считать мое баронство слабым.
  Склад был заполнен трофейным оружием, в спешке строилась новая конюшня для лошадей. Теперь я мог при желании перевести в конницу хоть все свое войско. Но кроме этой потенциально сильной боевой единицы были необходимы также и пехотинцы с копьями, и лучники. Поэтому я решил оставить для армии сорок лучших лошадей, а остальных, как и некачественное оружие, приказал продать торговцам.
  Война принесла и еще один приятный бонус - мне достались книги вражеских магов и жрецов. Моя книга заклятий дополнилась двенадцатью новыми чарами. Девять из них скорее напоминали балаганные фокусы, но и они могли когда-нибудь пригодиться. Например, "Великая иллюминация Гурга" вызывала кучку безобидных искр, срывавшихся с моих рук и с треском взрывавшихся в нескольких метрах. Когда я направлял искры в небо, зрелище было довольно красивым, хотя, конечно, до фейерверков моего мира оно и близко не дотягивало. Заклятие "Сорванного цветка" могло вдохнуть жизнь в высохший или сгнивший цветок, сделав его на несколько часов снова свежим, словно только что сорванным с клумбы. А вот заклинание "Помощь Азбеллы" оказалось весьма полезным. Оно позволяло залечивать небольшие раны и порезы. Конечно, смертельное ранение им не вылечить, но для лечения легких ран оно было более чем действенно, куда лучше разнообразных лечебных мазей и повязок. Такими чарами деревенские знахари лечили людей и животных. Мне же, за неимением чего-то более существенного, такое заклинание также пригодится.
  Сейчас моя главная проблема состояла в дочке Саграда. Нападения на пограничную деревню прекратились, однако было ясно, что змейка просто копит силы для чего-то более серьезного. С враждебной демонессой нужно было как можно быстрее покончить. Поэтому, несмотря на уже имеющееся довольно большое человеческое воинство, я спешно рекрутировал болотных псов. Кайпы уже достойно проявили себя и, в отличии от людей, были легко заменимы.
  
  - Арлен, подойди.
  Высокий мужчина в кольчуге сделал шаг вперед и предстал перед троном. Я поднялся и положил руку ему на плечо.
  - Ты достойно проявил себя в этой военной компании. Твой военный опыт, позволивший сохранить жизнь многим нашим воинам, не остался без моего внимания.
  Он поклонился.
  - Милорд.
  - В армии Жеана ты был всего лишь десятником, но заслуживаешь на намного большее. Поэтом я назначаю тебя сотником и командиром всех моих сил. Вскоре мне предстоит уехать по делам. Это займет немало времени, и мне нужен такой человек, на которого я мог бы оставить эти земли.
  Он поднял глаза.
  - Мой лорд, я простой воин, у меня нет благородного происхождения. Лорды не станут воспринимать меня в серьез... Возможно, сэр Нариш вам больше подойдет...
  Я отрицательно покачал головой.
  - У сэра Нариша много своих дел. На него я оставляю все хозяйство баронства. Ты же будешь руководить воинами и принимать решения о военных действиях. А звание рыцаря это мелочь. Встань на колено и дай свой меч!
  Взяв его клинок, я плоской стороной меча слегка ударил воина сначала по правому, а потом по левому плечу.
  - Я, сэр Вальдемар, полноправный владелец замков Крэпшер и Орлах, нарекаю тебя сэр Арлен, почетным званием рыцаря и передаю в твое пользование деревню Аничково, со всеми крестьянами и имуществом!
  У солдата округлились глаза.
  - Благодарю вас, господин.
  - Встань, сэр Арлен. Необходимые бумаги скоро будут составлены. Ни у кого из лордов не будет к тебе претензий. В ближайшее время придумай себе герб, который будешь носить на щите. А теперь можешь идти. Занимайся своими делами.
  Все еще находясь в прострации, он вышел из зала. Нариш, стоявший справа от меня, сказал:
  - Вы приняли правильное решение, милорд. Сэр Арлен прекрасно подходит для этой задачи. А я, в свою очередь, смогу заняться хозяйственными вопросами. Но, милорд, вы по-прежнему не дали нам герб своего дома. Не дело это, когда армия не имеет своего флага. Да и Арлену, как вашему вассалу, придумывать герб нужно будет, ориентируясь на ваш.
  - Ты прав. Раньше на это не было времени.
  - Что же вы хотите изобразить на гербе?
  Я задумался. Самым простым было бы изобразить герб России или моего родного города... Однако нужно было что-то жуткое, ведь я не человек...
  - Всадник на лошади. В черном балахоне с капюшоном, а за его спиной распахнуты огромные крылья. Он сидит на поставленной на дыбы лошади, поднимая к небу меч. За его спиной, в небе, сияют три кровавых солнца.
  Управляющий вздрогнул.
  - Три кровавых солнца... символ Даахаша. Всадник в капюшоне... это ведь Рыцарь Ужаса?
  Я улыбнулся.
  - Ты многое знаешь о демонах этого мира, Нариш... Откуда?
  - Видел как-то одну книгу милорд... она произвела впечатление.
  - Такой герб не будет противоречить геральдике?
  - Нет. Очень страшный герб, мой лорд. Однако, похожие встречаются у темных колдунов и демонических лордов.
  - Хорошо, тогда распорядись о таком гербе.
  - Сегодня же пошлю за художником, мой лорд.
  
  Несмотря на поздний час, мне не удавалось заснуть. Вспомнился мой дом, семья и мир, покинутый из-за темного бога.
  "Интересно, станут ли там действовать заклинания. Однако, что им может там помешать? Скорее всего, будут действовать не хуже, чем в этом мире. Ведь в прошлом наш мир славился многими волшебниками, а легенды не возникают на пустом месте... Похоже, или со временем знания забылись, или кто-то очень захотел, чтобы магия ушла из мира. Возможно, это случилось из-за появления нового бога, а может, и еще раньше... Полным исчезновением это, конечно, назвать нельзя - достаточно вспомнить, насколько эффективен оказался изготовленный пентакль. Конечно, он относится, прежде всего, к религии, а не к магии, но все же, все же...
  На Земле у меня осталось еще множество незаконченных дел, и когда-нибудь я туда вернусь. Но, конечно, не в этой форме. Служить объектом для опытов спецслужб у меня нет никакого желания. А вот когда стану полубогом или, по крайней мере, получу какое-нибудь стоящее заклятие изменения внешности - вот тогда будет можно подумать о возвращении! Также необходимо собрать как можно больше сведений о том, что там случилось и почему порталы туда были запечатаны.
  Еще меня беспокоит способность Балдора выкидывать меня из тела, словно котенка. Нужно будет осторожно поговорить с ним, чтобы научиться этим управлять и, при необходимости, сопротивляться... Также интересно, что моя астральная форма остается человеческой...
  Балдор... он обещает много. Очень хочется верить ему и, выполнив его задание, получить награду. Но полного доверия у меня Балдору нет. Это существо очень опасно и имеет какие-то свои планы. Если я его ослушаюсь, то ничем хорошим это для меня не обернется. Он может сделать со мной то же, что и с Брианой, или просто выкинуть душу из тела и будет сам им управлять... Однако последнее вряд ли - если бы он такое мог, то давно бы так и сделал... А вот опасаться того, что Балдор найдет мне замену, кого-то более послушного и исполнительного, стоит.
  В общем, нужно быть с ним максимально осторожным, стараться поменьше зависеть от его магии и подчиненных лично ему демонических существ. Взять тех же кайпов - сейчас они мне служат, но по одному его желанию эти твари, несомненно, набросятся на меня. Неизвестно также, что еще он способен делать с людьми, да и со мной также. В идеале было бы забросить этот камень на дно кратера и начать жить своей жизнью... Однако сделать это мне уже не по силам. Он поймал меня в ловушку моих собственных желаний, и исполнение их зависит только от него"
  
  В ближайшее время я планировал нападение на владения Пармины, дочери Саграда. Поэтому и мои люди, и я сам к этому усиленно готовились. Маскех с группой воинов рыскал по лесам, пополняя мое воинство новыми кайпами, а сам я почти не вылезал из кузницы. К счастью, у Жеана среди челяди нашелся довольно опытный кузнец. Что-либо сложное или особо качественное изготовить он, разумеется, не мог, но с ремонтом доспехов и оружия он вполне справлялся. Вместе мы один за другим нагревали части моего доспеха, после чего я наносил на них руны и зачитывал необходимые заклинания. Конечно, времени зачаровывать все чешуйки у меня не было, да и снимать их с кожаной основы было делом слишком хлопотным, однако наплечники, наручи, поножи и оба шлема, мы смогли усовершенствовать. Теперь свечение рун охватывало практически весь мой доспех, говоря о его укреплении. Даже если чешуйки будут повреждены, их потом можно будет заменить другими, магия доспеха при этом не пострадает. На работу с доспехом ушло два дня, после этого мы приступили к оружию.
  Вначале были нанесены руны на мой новый топор. В этот раз они у меня получились еще отчетливее, что даже визуально сказалось на сиянии. Оружие получилось великолепное, однако сравниться с прежним пока еще не могло. Для этого было нужно поместить его в наполненное разрушительной энергией место. Комната пыток Жеана, хоть и не обладала таким энергетическим фоном, как прежняя, однако для моих целей вполне подходила.
  После завершения этой работы мы с мастером приступили к нанесению рун на оружие моих воинов. Мне хотелось вооружить их чем-то более эффективным, чем то, что у них было - ведь нам предстоит сразиться с демонами и темным колдовством, а жреца у нас в войске нет.
  
  В лесу стояла прямо-таки сверхъестественная тишина. Моя армия медленно двигалась по болотным кочкам, стараясь держать боевой порядок. Уже больше часа прошло, как мы вступили во владения Сограда, а никакого противника до сих пор не встретили. Тишины мы не соблюдали. Рисковать я не собирался, поэтому взял с собой всех кайпов. Помимо трех десятков болотных псов меня сопровождало столько же воинов. Это были мои самые опытные бойцы, у некоторых из которых было зачарованное оружие. Частью это была моя работа, однако на большинстве клинков все еще сохранялось благословление, наложенное ныне покойными жрецами. Мне показалось мудрым использовать в бою оружие, созданное против меня самого. Большей частью благословения уже истощились, однако на кое-что такое оружие все же было способно, о чем и говорило исходящее от вооружения свечение. Лаису, показавшую столь прекрасное владение "Огненным шаром Бенедикта", с собой я брать не стал - я ею слишком дорожил, а война с демонессой была слишком непредсказуема.
  Помимо людей и кайпов у меня была еще и серьезная демоническая поддержка. Два Земляных душителя, три нексуса и Маскех - достаточно сильная боевая группа, чтобы победить небольшую армию людей или даже демонов. Приобрести третьего нексуса вынудило мое чутье на опасность. Мне помнились слова повелителя Круга о силе змейки на ее землях, поэтому мне не хотелось рисковать.
  Немного настораживало то, что нам до сих пор не оказали сопротивления. Немногочисленные демонические лягушки, попадавшиеся на пути, быстро убегали. Часто мы видели в чаще светящие глаза, но, когда подходили ближе, никого не находили. Без сомнения, Пармина знает о нас и готовит какую-то пакость.
  
  Замок предстал перед нами внезапно. Мы вышли из густых зарослей на небольшую болотную полянку, в центре которой возвышалось строение. Совсем небольшое, состоящее из двух круглых башен и небольшой каменной пристройки по центру. На одной из башен развевался флаг с изображением змеи. Створки деревянных ворот были закрыты, вход в замок также был усилен толстой металлической решеткой. На стенах я заметил нескольких человек, однако их было слишком мало, чтобы представлять угрозу. Было понятно, что замок нам штурмовать не придется.
  С другой стороны леса на поляну выползла дочь Саграда в своей демонической змеиной форме. Вместе с ней выдвинулась ее свита, состоящая из огромного аллигатора и десятка крупных лягушек. Змея застыла на мгновение, а потом, задрав голову к небу, издала долгий шипящий звук. После этого события стали развиваться очень быстро.
  Со всех сторон вокруг нас раздались квакающие звуки, и из леса начали выпрыгивать отвратительные зубастые монстрики. У меня они ассоциировались с зубастиками из одного старого фильма. Но те существа были все-таки сильнее, а эти лягушки, хоть и были опасны, но не могли сравниться по силе с кайпами. Монстров было много, но не настолько, чтобы создать моему войску серьезные сложности. Кайпы и люди сошлись в бою со слугами демонессы, ряды смешались, и мы почти сразу начали теснить врага. Нексусы сначала пытались бить по лягушкам дубинами, но потом догадались, что гораздо удобнее просто давить их ногами. Поэтому три моих великана начали бегать по поляне, похоже, соревновались между собой, у кого шлепок от раздавленной лягушки получится громче. Зубастые монстры впивались им в ноги, но видимых сложностей создать не могли.
  Мы с Маскехом упорно пробивались к Пармине, которая по-прежнему не вступала в бой, а чего-то ожидала. Когда до нее оставалось всего несколько шагов, земля перед нами вспучилась, и из нее появились длинные когтистые лапы. Отпрыгнуть я не успел, но топор был в моей руке, поэтому я без труда разрубил хватающего мои ноги Земляного душителя. Наше продвижение замедлилось, люди вокруг меня стали с криками затягиваться под землю. Нужно было срочно покончить с этим, поэтому, дав команду нексусам продолжать движение, я вместе с Маскехом приступил к планомерному истреблению тварей. Один из моих душителей, тоже состоящий из земли и болотной тины, сошелся врукопашную с монстром противника.
  В пылу сражения я не упускал из вида демонессу, которая, оскалив пасть, казалось, с улыбкой смотрит на меня, по-прежнему не сдвигаясь с места. Внезапно удар страшной силы обрушился мне на спину, отбросив меня метров на пятнадцать. Меня даже по инерции протащило по земле. Крыло, без сомнения, было сломано, однако доспех не подвел. Отплевываясь тиной и мхом, попавшим в рот, я поднялся, пытаясь разобраться в ситуации.
  Посреди поляны, сея ужас и смерть, бились три твари. Два неизвестных мне чудовища, трех метров ростом, похожие на сплетение множества веток, с сияющими из глубины зелеными глазами. Эти твари разрывали моих людей и кайпов на куски. Рядом с ними сражалась дочь Саграда, почти не уступая чудовищам в скорости и силе. Тем временем аллигатор схватился с Маскехом.
  "Это Варши, хозяева Змеиных лесов! Нужен огонь, только пламя может уничтожить это порождение Баджерии!"
  Как только я услышал слова Балдора, то начал действовать незамедлительно. Заклятие слетело с моих губ, а с руки сорвался гудящий огненный шар. Он, словно комета, врезался в центр ближайшего монстра. По лесу раздался жуткий скип, и варши охваченный огнем, рухнул на землю.
  - Нексусы, разберитесь со вторым!
  Мои великаны, которые бились на передовой, до этого бессильно отступали перед натиском двоих чудовищ. Теперь же, навалившись втроем, они вынудили демона остановиться и перейти в оборону. Множество веток носилось в воздухе, отбивая удары железных дубин и пытаясь ранить моих существ. Неизвестно, чем бы закончилось это сражение, но мои люди, не растерявшись, схватили горящие ветки, и попытались воспламенить второго демона. Помочь им я не мог, так как заклятие огня у меня было только одно. Поэтому я сосредоточил усилия на демонессе.
  Заклятие удержания, пущенное после молнии, не смогли сковать змею. Управляемый моей волей кинжал глубоко засел где-то в районе шеи и контроль над ним был потерян. Обрушив топор на чудовище, я, избегая ее клыков, отскочил в сторону. Несколько человек попытались было помочь мне, но усилия их были малоэффективны. Маскех и остальные демоны моей армии были заняты, поэтому противостоять хишуру мог только я.
  Сломанное крыло волочилось за мной, мешая маневрировать. Уже несколько раз от страшных ударов хвостом и клыками меня спасал только новый доспех. Но изделие мастера крошилось на глазах, чешуйки уже усыпали всю землю вокруг. Огромная змея уверенно теснила меня к деревьям. Она также была сильно изранена, но ее сил, похоже, было достаточно, чтобы покончить со мной.
  "Я сдержу эту тварь, а ты постарайся как можно быстрей отделить ее голову от тела. Надолго меня не хватит!"
  Но помощи бога не потребовалось. К огромному моему облегчению, позади змеи появилась рогатая уродливая голова. Удар минотавра промял ей спину и вынудил демонессу отвлечься. Почти сразу же в битву вступил еще один нексус, а следом за ним и целая толпа людей. Издав шипение, полное ярости и боли, демонесса отбросила начавших ее окружать противников, и невероятно быстро поползла в сторону леса.
  - Не дайте ей сбежать! Убейте эту тварь!
  Несмотря на жуткую усталость, я перехватил топор обеими руками и побежал за змеей, нанося ей удары. Нексусам сделать это было еще проще. Почти шесть минут мы преследовали уползающую змею. Понадобилась даже помощь Балдора, чтобы на несколько секунд обездвижить ее. Этого оказалось достаточно. Превратив ее тело в кашу и, на всякий случай отрубив ей голову, я, наконец, смог перевести дух.
  
  Итоги сражения были неутешительными. Погибло больше двух десятков кайпов. Из людей в живых осталось чуть больше десятка. Мои душители пали. Один из нексусов с оторванной головой валялся на земле. Это означало, что теперь я мог рассчитывать на призыв только двух существ. Маскех особо не пострадал, и сейчас зализывал раны. Вот о ком я бы точно не переживал, и с кем еще предстоит разобраться в ближайшее время!
  С оставшимися войсками я вернулся к замку демонессы. Голова змеюки послужила оставшимся слугам сигналом к сдаче. Ворота открыли, и я смог вступить в свои новые владения.
  
  В замке Пармины оказалась неплохая коллекция оружия, среди которого попадались и зачарованные экземпляры. Золота и драгоценностей тоже хватало. Я стал богаче на сто двадцать шесть золотых монет и пару сотен серебряных. Кроме этого было множество всяческой утвари из драгоценных металлов.
  Больше всего меня порадовал небольшой сундучок, найденный в кабинете демонессы.
  Например, там находился мешочек с несколькими драгоценными камнями, среди которых были даже шесть камней с душами. Но главной находкой была, безусловно, кожаная папка демонессы с заклинаниями. Тут было тринадцать заклятий, часть из которых я уже знал, некоторые не представляли особой ценности, но парочка была весьма полезна. К сожалению, заклятий телепортации или портала в папке не оказалось. Допрос слуг не принес значимых результатов, по их словам прежняя хозяйка, как и ее отец, не сильно увлекались магией, предпочитая полагаться в бою на свой истинный облик. Помимо этого, в сундуке была обнаружена папка листков со всевозможными ритуалами и описанием различных демонических миров и демонов. Среди них я, к своему огорчению, обнаружил несколько договоров Саграда с какими-то демонами Баджерии. Даже быстрый осмотр этих документов показал, что хишур был влиятельной фигурой в Темном мире и мне в Баджерию теперь лучше не соваться.
  У Саграда во владениях было две небольшие деревушки, которые также теперь переходили ко мне. В замке на постоянной основе служили восемь человек. Что делать с ними, я не знал. Хотя они всем своим видом демонстрировали почтение и пытались угодить, настоящие их помыслы могли быть совсем другими. Поэтому я решил пока оставить их в замке.
  Под одной из башен находилось подземелье с тюремными камерами. Помимо нескольких оборванных крестьян, находящихся тут, видимо, в качестве еды, одна камера содержала в себе более интересный экспонат. Это была миловидная девушка, покрытая множеством ссадин и синяков. При моем приближении она забилась в дальний угол, завывая от ужаса, и пытаясь прикрыть тело лохмотьями. По словам одного из слуг, ее звали Орлея, и ей в последнее время пришлось не сладко. Она была дочерью одного из окрестных баронов, который имел конфликт с Саградом. Демон захватил ее, чтобы держать в качестве заложницы и развлечения. Пока змеиный демон был жив, он каждый день навещал камеру пленницы, причиняя ей страдания. Но после того, как замок перешел его дочери, в эту камеру заходили уже только слуги. Пармине развлечения отца казались скучными - она видела в людях только пищу.
  По моему приказу камеру открыли, а девушку увели в купальню, чтобы помыть и приодеть более достойно ее статусу. Я решил передать ее отцу, не выставляя никаких условий. Сейчас мне выгоднее иметь союзника, а не еще несколько десятков золотых монет.
  
  Я сидел на троне в зале своего замка. Напротив меня на полу расположился демонический медведь. Глаза его внимательно смотрели на мою руку, в которой находился свернутый пергамент. Без сомнения, демон ощущал силу, исходящую от этого документа.
  - Зачем ты позвал меня, хозяин?
  - Мой дорогой Маскех, ты славно послужил мне, но твое неповиновение... Ты слишком часто стал испытывать мое терпение... Поэтому в твоих услугах мои земли больше не нуждаются. Убирайся обратно в Даахаш, пошел прочь с глаз моих!
  Не обращая внимания на взвывшего в ярости медведя, я развернул договор, который держал в руке, и разорвал его пополам. В комнате на миг стало темнее, а в месте разрыва пергамента появилось сияние. Маскех взвыл, изогнувшись всем телом. От него во все стороны разошлось черное свечение, поднимаясь все выше. Под потолком разверзлась воронка, в которую стал втягиваться мой бывший слуга. Я откинулся на троне, с улыбкой наблюдая за происходящим.
  Внезапно темная аура резко втянулась в тело медведя, а воронка с громким хлопком сжалась и пропала. Медведь поднялся с пола, и направился ко мне. Глаза его ярко светились.
  "Слишком много замученных душ... Их кровь и сердца позволили мне стать куда сильнее, чем я был раньше!"
  Поднявшись с трона, я направил на тварь руку.
  - Убирайся в Даахаш, кульбир, или я отправлю тебя туда по частям!
  "Уже не кульбир, больше нет, мой ранг повысился... прежний хозяин"
  Прыжку медведя можно было позавидовать - пролетев метров шесть, он оказался у трона и одним ударом лапы отбросил меня в сторону.
  "Жалкое ничтожество, позор Темных миров! Ты не достоин называться посланником. Демон по недоразумению. Теперь я свободен от оков и сейчас вырву твое сердце. Это позволит мне достаточно долго сопротивляться притяжению Даахаша и опустошить эти земли!"
  От следующего прыжка медведя я уклонился и, расправив крылья, взмыл под потолок. Маскех подскочил к трону и без напряжения оторвал его от пола, а затем запустил в меня как снаряд. С огромным трудом, но мне удалось увернуться. В зал вбежали мои стражники, но лучше бы они этого не делали. Маскех начал рвать их на куски, словно фантики от конфет. Все это дало мне несколько секунд привести мысли в порядок и активировать заклятие. "Обездвиживание Курсула" сработало превосходно, окружив сиянием взвывшего в ярости медведя. Не дожидаясь, пока чары спадут, я призвал "Огненный шар Бенедикта".
  Демона отбросило в сторону, пламя охватило все его тело. Тварь от боли стала кататься по полу, пытаясь лапами погасить пламя. Я направил в него руку и призвал "Алую молнию". И все равно, не смотря даже на это, демон остался жив. Медведь попытался подняться, пламя на его теле стало спадать, подавляемое темным свечением, идущим от его тела. У меня больше не было чар, поэтому, выхватив топор, я стал с максимальной быстротой рубить его тушу. Через минуту все, наконец, было закончено. В воздухе раскрылась воронка, и из кровавого месива на полу в нее вплыло черное свечение, через несколько мгновений полностью пропав в портале. Без тела кульбир или кем он там теперь стал, сопротивляться тяге Темного мира не мог.
  В зал вбегали все новые и новые солдаты, появился мой управляющий. Однако мне сейчас более всего хотелось отдохнуть, а потом узнать у Балдора, что тут произошло. Ведь он говорил о том, что после уничтожения договора демона немедленно втянет в его мир. Ну, это потом. Устало опираясь на топор, я направился в свою комнату, предоставляя возможность прибывшим позаботиться о телах.
  
  Балдор с интересом выслушал мой рассказ, кивнул головой.
  - Нда, недооценили мы зверюшку. Видимо, боевые действия и свобода, которую ты ему предоставил, позволили ему накопить силы на изменение. Если судить по твоим словам, кульбир переродился в калвара. Демона более высокой силы и возможностей.
  - Как же это произошло?
  - Он съел много сердец, выпил много крови и тем самым напитал свою демоническую сущность. Вместе с сердцами и кровью он, видимо, отхватывал и частицы душ поверженных врагов. Это объясняет то, почему он смог нарушать твои приказы. А договор был рассчитан на более слабое создание. Хорошо, что ты смог с ним покончить. Иначе он рано или поздно сам бы ударил тебе в спину. Похоже, он уже ждал этого момента... Ну да ладно об этой твари.
  Балдор откинулся в своем кожаном кресле и улыбнулся.
  - Когда мы сможем продолжить наш путь, Вальдемар?
  - Все идет по плану. Мне понадобится неделя или две, чтобы закончить с делами в баронстве, и собрать отряд воинов. Вначале у меня была мысль отправиться далее без сопровождения, налегке. На крыльях путь займет гораздо меньше времени, но, посмотрев карту, я решил этого не делать.
  Бог кивнул.
  - Да, вначале нам предстоит преодолеть северную часть Шахской Империи. Она слабо контролируется центральной имперской властью, поэтому путники без охраны могут быть ограблены или даже убиты. Ну а летящего одинокого демона вполне могут подстрелить какие-нибудь воинствующие поборники Света... Далее мы можем передвигаться либо по территории Империи, либо попытаться пройти Дикими землями.
  - Мой слуга Нариш добыл карту местности, через которую нам предстоит пройти вплоть до выхода к морю в городе Аргот. Все торговые пути и дороги идут сначала на юго-восток, через тамошнюю сеть городов, а затем обходят горы и малоисследованные территории Диких земель с "белыми пятнами" на карте по кругу. Но мы значительно сократим путь двигаясь сразу на восток. Если не отклоняться от маршрута, то через горы нам идти не придется. В минусе то, что эти земли, похоже, очень опасны. Странно, что такое могущественное государство как Шахская Империя, не смогло покорить эти территории.
  В руке Балдора появился свиток, он развернул его на столе. Это была карта. Она напоминала имеющуюся у меня, но названия были другие, да и границы стран тоже.
  - Несколько столетий назад, когда Империи и Урсунды еще не было, тут находилась страна под названием Явара. Это было могучее государство, но даже оно не стремилось подчинить себе эти земли. В Диких землях и в мое время было множество всевозможных разбойников и колдунов. Возможно, мудрым решением было бы обойти эти земли по кругу, но мне, как и тебе, не хочется терять время. Вторая часть моего сердца пульсирует и зовет меня к себе. Это ожидание невыносимо. Поэтому мы отправимся коротким путем, преодолев путь за пару недель вместо двух месяцев.
  - Согласен, мне тоже не хочется лишний раз посещать города людей. Подберу бойцов и отправимся.
  - А что ты планируешь делать с этой женщиной, Лаисой?
  Я слегка поморщился, планов в отношении нее у меня еще не было.
  - Думаю взять с собой, она может пригодиться.
  Балдор усмехнулся.
  - Прекрасно понимаю, какая помощь тебе нужна. Это ошибка, мой молодой последователь, столь слабое существо усложнит наш путь и подвергнет тебя опасности. Оставь ее здесь, под защитой этих стен и сконцентрируйся на нашей задаче.
  - Она может оказаться полезной, у нее оказался неплохой дар к магии, со способностью удерживать в памяти одно заклинание...
  - Она всего лишь человек. Ее примитивный разум еще долгое время не сможет удерживать больше одного заклятия. Она обуза. Ты можешь ее, конечно, взять, но она, скорее всего, не выдержит путешествия. Если хочешь сохранить ей жизнь, оставь в замке.
  - Я подумаю об этом. Если у тебя все, то я бы хотел немного поспать, у меня завтра много дел.
  
  Следующая неделя выдалась довольно богатой на события. По совету моего управляющего голову Маскеха отправили в деревню Малые Дубки, где не так давно медведь устроил кровавое пиршество. Голову монстра насадили на кол в центре деревни. Люди должны были видеть, что справедливость восторжествовала и их лорд заботится о них. Скоро эта новость облетит все поселения, добавив мне популярности. Люди судачили об этом на каждом углу, пересказывая историю моей победы над взбунтовавшимся демоном и приукрашивая ее многократно.
  Спасенная мною пленница была благополучно доставлена ее отцу, и уже на следующий день я получил от него письмо с благодарностью. Барон Орфуш был готов встретиться со мной и желал как-нибудь выразить свою признательность. Следуя совету Арлена, я предложил ему заключить со мной взаимовыгодный торговый договор, а главное - подумать о создании оборонительного союза. В случае нападения на одно из наших владений второй участник союза будет обязан прийти на помощь. Такие союзы были очень популярны среди местной знати. Барон был крупным землевладельцем, поэтому имел довольно внушительное войско. Союз с таким человеком, естественно, значительно усилит мое баронство.
  Мой доспех был отдан кузнецу, который обещал в ближайшее время починить все повреждения. Кроме того, по совету одного из своих воинов, я выбрал в оружейной самый мощный из имеющихся арбалетов, и начал с ним тренировки. С моей способностью к телекинезу арбалетные болты всегда летели в нужном направлении. У меня появилась было мысль "взять на вооружение" лук, но, поэксперименитовав, я решил отказаться. Для хорошего овладения луком требовалось очень много времени уделить тренировкам, да и силы выстрела из арбалета была куда выше.
  На второй день занятий с арбалетом я решил воспользоваться зачарованным накануне болтом. Усиленный руной и направляемый моей волей, болт на куски разнес камень в трехстах метрах от меня. Нда, похоже, что мой арбалет по разрушительной силе не сильно уступит хорошей снайперской винтовке и будет эффективен даже против магов. По крайней мере, зачарованные болты ослабят их защиту и не придется тратить заклятие.
  В моих войсках под руководством Арлена также происходили перемены. Большая часть новых рекрутов под руководством десятников осваивала мастерство владения копьем и бой в строю. Об этом оружии я знал немного и были сомнения, но Арлен заверил меня, что копье и щит - это самый лучший выбор для новобранца. Два-три месяцев тренировок - и вчерашние крестьяне перестанут быть "мясом", получив возможность постоять за себя. Несколько человек, проявивших высокую обучаемость, отобрали для индивидуальных занятий с мастерами. Те из рекрутов, которые в прошлом грешили браконьерством и умели неплохо обращаться с луком, отправились в специальный десяток к мастеру-лучнику. Их научат обращаться с боевым луком и кинжалом. Еще троих призывников, которые от природы обладали большой физической силой, отобрали для тренировок с боевым топором. Это оружие было не очень сложно в освоении, но требовало от владельца недюжинной силы и выносливости. В общем, мой новый рыцарь подошел к подготовке войск весьма тщательно и продуманно, поэтому я не стал ничего менять.
  Я решил в свое отсутствие оставить в баронстве только человеческих воинов. Демонов в мое отсутствие было бы сложно контролировать. Ну и, конечно, мою армию усилят два десятка кайпов, также остающихся "на хозяйстве".
  Немало времени заняло обдумывание предстоящего путешествия. Кроме составления плана и сбора сведения о маршруте, я часто думал о своей наложнице. Мне не хотелось ее оставлять тут, хоть я и понимал, что дорога для нее будет слишком опасной. Предстояло минимум пару недель идти по малоизученным местам, и это если нас не задержат какие-либо неприятности.
  Спустя четыре дня ко мне прискакал гонец из замка Праен. Барон Орфуш согласился на мое предложение и подписал договоры. Теперь следовало ожидать его представителя, с которым нужно будет обсудить ситуацию вокруг наших земель и уладить оставшиеся формальности. В мое отсутствие с эти вполне справятся Арлен и Нариш.
  Я выбрал себе эскорт из шести опытных бойцов. Их оружие и доспехи были усилены рунами. Ну и конечно, со мной отправлялся Аркул. Хорошенько все взвесив, я решил Лаису все же оставить в замке. Мне предстоит не увеселительная прогулка. Даже если я благополучно доберусь до порта и переправлюсь на другой материк, будущее оставалось туманным. По словам Балдора, придется пробираться в самый центр этого опасного и полного темного колдовства материка. Возможно, вступить в схватку с нынешним обладателем артефакта, и даже бог не мог сказать, кто это такой. Однако то, что ему оказывается под силу постоянно держать для своего скрытия мощный щит "Не обнаружения", говорит, что это маг или демон огромной силы.
  
  Наступил день отъезда. Я радовался этому, наверное, не меньше Балдора. Очень уж хотелось поскорее вырваться из этой рутины и отправиться на поиски. Попрощавшись с Лаисой, я оставил ей свиток с заклятием "Сила Камха". Поскольку она, как и большинство моих людей, была не обучена чтению, пришлось последние дни немного позаниматься с ней. Теперь, имея два заклятия, она, по крайней мере, сможет за себя постоять. Ну и конечно, моим лидерам на ее счет были оставлены особые распоряжения. Обидеть ее мог решиться только безумец.
  Отдав последние распоряжения управляющему я, в сопровождении шести конных воинов и двух нагруженных продовольствием лошадей, выехал за ворота.
  
  
  Глава 12
  
  Мои владения остались далеко позади. Местность, через которую мы ехали, в прошлом имела плохую репутацию, но это была, преимущественно, заслуга Жеана и рыскающих в лесу кайпов. Благодаря мне обе эти проблемы были решены и движение по дороге постепенно налаживалось. Нам то и дело попадались крестьяне с телегами, мелкие торговцы и скачущие по своим делам представители знати.
  Прошла уже неделя, как мы вступили на земли Империи. Днем мы ехали, а на ночь останавливались или в попутных деревнях, или разбивали лагерь. Естественно, мы выставляли караульных. Также, как правило, мой сон охранял Аркул. Кроме разведки днем и общей охраны нашего лагеря ночью на него была возложена и такая задача. Ведь мои люди шли за мной не по своей воле, и, несмотря на страх перед ритуалом, у них, возможно, бывали мысли сбежать, предварительно прикончив меня, пока я сплю. Разбойник всегда останется разбойником, чем бы его ни наградили и сколько бы золота не даровали. Как волка не корми, а он все равно в лес смотрит.
  Я прекрасно помнил отрывок из фильма под названием "Прирожденные убийцы". Там старый индеец рассказывал сказку о змее. О том, как женщина собирала хворост в лесу и наткнулась на замершую змею. Она взяла ее домой и выходила. Ожив, та укусила женщину в щеку. Умирая, несчастная спросила: "За что ты меня так отблагодарила?" А змея ей отвечает: "Послушай, дура, ну ты ведь знала, что я змея". Очень мудрая и поучительная история. А эти мои воины, к сожалению, от змей недалеко ушли. Но других у меня пока нет. Поэтому с ними стоит всегда быть начеку.
  
  Вот уже три дня мы едем по лесной дороге и, судя по карте, через несколько часов на нашем пути должен был появиться небольшой городок. В нем можно будет пополнить наши припасы и отдохнуть перед предстоящим сложным путем через опасные земли. Поэтому мы направились к нему, а моей демонической птице было приказано оставаться в лесу и ждать нашего возвращения. При необходимости демон был способен добывать для пропитания небольших зверьков, не привлекая при этом к себе излишнего внимания.
  Этот город мне сразу не понравился. Казалось бы, обычный город Империи: довольно крупный, укрепленный высокими стенами и расположенный на довольно живописном месте, но с ним было что-то не так. Подъезжая к воротам, я явственно ощутил исходящие от него ощущения страха и отчаяния. Камень, висевший на груди, потеплел - бог тоже ощутил это и, видимо, наслаждался этими эманациями, просто разлитыми в воздухе. В физическом плане они меня тоже бодрили, но одновременно с этим погружали в какую-то прострацию и грусть.
  Створки ворот были открыты, но сам вход в город был закрыт решеткой. Перед воротами стояло пятеро стражников. Когда мы подъехали к ним поближе, они положили руки на оружие. Командир отряда подошел ко мне.
  - Мое имя Варон, я возглавляю стражу Южных ворот Проваса. Сэр, назовите ваше имя и цель приезда в наш город.
  Не слезая с коня я ответил.
  - Меня зовут сэр Вальдемар, я владелец замка Орлах, что в Вольных землях.
  - А, "вольняги"... - еле слышно пробормотал стражник (но мой демонический слух позволил эту фразу явственно расслышать) и сделал усилие, чтобы не скривиться.
  - Я не собираюсь в этом городе надолго задерживаться, поскольку направляюсь на восток.
  Стражники переглянулись, а их командир нахмурил брови и внимательно на меня посмотрел.
  - Провас, сэр, - это последний город Империи, дальше идут Дикие земли, наводненные демонами и чернокнижниками. Мало кому из путников удается вернуться оттуда. Вам не стоит туда ехать...
  Он обошел сбоку, всматриваясь в мое изображение на щите. Через мгновение его лицо исказилось, он отпрыгнул назад и обнажил оружие. В тот же миг остальные стражники тоже взяли оружие наизготовку. Мои воины напряглись и посмотрели на меня, ожидая приказа к бою. Десятник стражей, на лице которого была написана ненависть, обратился ко мне:
  - Я сделал ошибку, давая вам советы, сэр. В Диких землях, вы, без сомнения, будете своим. Снимите шлем!
  - Ты говоришь с лордом, страж! Не тебе мне указывать!
  Десятник махнул рукой и вверху на стенах появились стражники с луками. Решетка поползла вверх, и я увидел, что из города к нам приближается отряд солдат. Мои воины выхватили оружие.
  - Последний раз прошу вас, сэр, снимите шлем!
  "Не знаю что происходит в этом проклятом городе, но мне эта ситуация совсем не нравится. Шесть лучников на стенах и не меньше десятка бойцов наступает со стороны ворот. О бое можно забыть - нашпигуют стрелами. При отступлении среди моих воинов наверняка будут потери. Стоит решить дело миром, тем более что я ничего противоправного не совершил"
  Подняв руку в мирном жесте и приказав моим воинам убрать оружие в ножны, я обратился к страже.
  - Мы не враги вам, и не желаем нарушать ваших законов. Дело в том, что я не человек, и не хотел своим видом пугать мирных граждан.
  Под пристальным взглядом десятника стражников я снял шлем, показав свою демоническую внешность. Со стороны стражи послышались перешептывания. А их начальник замер, о чем-то размышляя.
  - Хммм... Да, сэр, вы не похожи на... - стражник резко оборвал свои размышления вслух. Но было видно, что он слегка расслабился.
  Я сказал:
  - Согласно пункту сто двадцать шесть Свода законов Шахской Империи, иномирцам разрешается нахождение на территории государства. Учитывая это, мне непонятно ваше поведение.
  Стражник кивнул.
  - Вы правы, сэр. В любое другое время вы не вызвали бы подозрений с нашей стороны, но не сейчас. Враги вы или нет, это решать не мне. В отделении стражи, уверяю вас, примут правильное и справедливое решение. Пусть ваши люди сдадут оружие. У вас же, поскольку вы, возможно, лорд, я не вправе этого требовать.
  Провоцировать стражу, особенно лучников на стенах, я не стал. В конце концов, у меня есть бумаги, подтверждающие мой статус, в случае необходимости можно написать нескольким влиятельным людям, включая моего знакомого барона. Они бы подтвердили, что я владетельный лорд, а не какой-то преступник. Ну и чары со мной, как и крылья - в случае чего я попробую сбежать, а пока лучше поступать так, как они хотят.
  Я и мои люди спешились. Мои воины сдали оружие, после чего в сопровождении стражи мы вошли в город.
  
  В отделении нас продержали почти до вечера. Полный офицер стажи, представившийся Парисом, и мужчина в жреческом одеянии задали множество вопросов и внимательно осмотрели все предложенные им документы. В конце концов, они пришли к единому мнению и разрешили нам временно находиться в городе, а также приказали вернуть моим людям оружие. Однако выходить за ворота без разрешения нам было запрещено. Проживать мы должны были в трактире неподалеку от месторасположения стражи. Через пару дней должен был прийти ответ из моего замка и от барона Орфуша. Если мой статус подтвердится, то мне и моим людям будет разрешено покинуть город или находиться тут сколько угодно.
  Усталый и злой, я наконец добрался до навязанной таверны. Это оказалось вполне достойное и чистое заведение со свободными номерами и конюшней для лошадей. Оплатив две комнаты и заказав ужин по высшему классу, я уселся в обеденном зале. Местный город начинал уже сильно раздражать, и мне захотелось хоть как-то ему отплатить. Например, испортить аппетит местному населению. Поэтому я снял шлем и откинулся на стуле, ожидая заказанные блюда. Возможно, эта идея была не очень хорошая, поскольку не взирая на присутствие моих воинов, посетителей моя внешность, похоже, скорее разозлила, чем испугала. Отовсюду раздавалось недовольное ворчание, мелькали злобные взгляды, направленные в мою сторону.
  Через минуту ко мне на трясущихся ногах подошел трактирщик и, наклонившись ко мне, настойчиво попросил отужинать в своей комнате. На мое неудовольствие он ответил, что дело может кончится плохо - разгромленной таверной. Я был вынужден смирить гордыню и отправиться в свою комнату, взяв с трактирщика обещание навестить мои покои и рассказать про то, что у них в городе происходит. Спустя полчаса я сидел с Макеем (так звали хозяина трактира), подливал ему вина и пытался найти ответы на назревшие вопросы.
  В городе действительно настали трудные времена. К этому, к моему удивлению, "приложили руку" вампиры. Трактирщик не знал, когда все это началось, но, по его словам, даже во времена его деда, Провас уже был опасным местом. На утренних улицах время от времени стража находила обескровленные или даже разорванные тела. Поскольку чаще всего жертвами становились жители бедных кварталов, пьяницы и всевозможные криминальные личности, город в те времена не воспринимал проблему как очень большую. Глава города, пытаясь искоренить нечисть, раз в несколько лет устраивал крупные облавы с участием магов и жрецов, но это помогало мало. После таких облав вампиры "залегали на дно", однако через некоторое время вновь давали о себе знать. Иногда нанятые отряды воинов, жрецов и магов бесследно исчезали. Поскольку после этого наступали годы спокойствия, то никто пропавших не искал, а обещанные наемникам деньги оставались в казне. Однако в последнее время ситуация резко ухудшилась.
  Нечисть просто обезумела. По утрам стража телегами вывозила многочисленные обескровленные тела. В семитысячном городке каждый день погибало от одного до нескольких человек. Теперь даже в домах становилось небезопасно. То и дело приходили сведения о все новых и новых жертвах. Макей слышал от одного из стражников, что нечисть совершила нападение уже на семь домов, полностью уничтожив жителей. Эти события и подстегнули правителя вновь объявить новый карательный рейд против вампиров. Но помощь из столицы так и не пришла, а жрецы из окрестных храмов и несколько десятков наемников при поддержке стражи не могли улучшить ситуацию. Поскольку нечисть умудрялась справляться даже с большими отрядами, то городские стражники перестали патрулировать ночные улицы.
  В городе, фактически находящемся на военном положении, был объявлен комендантский час. Все происходящее озлобило и напугало городских жителей. Поначалу многие стали покидать дома, стремясь переждать опасность у своих родственников и знакомых в селах, но после того, как пришли ужасные вести из нескольких ближайших поселений, город погрузился в апатию. Теперь стала понятна столь прохладная встреча, оказанная мне. Жители воспринимали всех нелюдей "в штыки", и хорошо еще, что я не стал умничать и "качать права". Нервные стражники вполне могли нашпиговать нас стрелами, как подушечку для иголок.
  Про вампиров мне было известно немногое, да и то только то, что об этом знали на Земле. А эта информация вряд ли была такой уж достоверной. Стоило узнать о кровососах у Балдора. Честно говоря, связываться с вампирами мне не хотелось. То, что они смогли так запугать стражу, уже говорило о том, что они ребята серьезные.
  "В конце концов, это не моя война, а проблема местного лорда, вот пусть он с ней и разбирается. Я же, как только получу разрешение уехать, постараюсь покинуть этот проклятый городок как можно скорее"
  С этими мыслями я попрощался с трактирщиком и, когда он ушел, постарался поскорее заснуть.
  
  Городок все больше меня разочаровывал. Уже несколько часов я в сопровождении двух своих воинов шатался по торговому кварталу, пытаясь найти хоть что-нибудь стоящее. Раньше мне казалось, что любой город будет местом, где я смогу приумножить свои познания в колдовстве, но реальность оказалась совсем иной. Зачарованное оружие и доспехи в продаже, конечно, были. А вот по заклятиям ситуация была совсем печальная. Когда я спрашивал торговцев о чарах, они, вздрагивая и озираясь, старались поскорее меня выпроводить. Только один из них меня просветил, что покупка и продажа чар согласно законам Империи карается смертью и полной конфискацией имущества. Похожая ситуация была и в соседних странах, а в Империи даже существовал специальный Орден, контролирующий действия волшебников и отслеживающий незаконные сделки. Заклятия можно было получить только непосредственно от своего учителя, причем и учитель и ученик обязаны были состоять в Ордене.
  Поначалу меня эта ситуация удивила и ввела замешательство. Ведь я за довольно короткое время приобрел много ценных заклинаний! Однако, поразмыслив немного, я понял, что местные правители во многом правы. Магия - слишком могущественное оружие, чтобы к ней был свободный доступ. Это может привести к хаосу, и поэтому контроль над ней просто необходим.
  Также, как объяснил мне Балдор, далеко не у всех людей этого мира была способность творить чары. Примерно у одного из пятидесяти, да и то в начальной стадии, когда можно использовать только простейшие заклинания. Это было связано не столько с индивидуальными способностями к запоминанию, сколько со врожденной духовной силой. Этой силой с момента рождения люди были наделены в разной степени. Большинство оказывались вообще неспособными к произнесению заклинаний, а сразу же могли использовать одно или даже два. Маги искали себе учеников именно среди последних. У демонов процент способных к магии был выше. В моем родном мире, как оказалось, тоже. Балдор отметил, что мои врожденные способности к магии еще до превращения в демона были на довольно высоком уровне. Он даже допускал, что жители моего родного мира являются более одаренными, чем обитатели этого.
  В принципе, конечно, ценой значительных усилий можно любого самого бездарного и неграмотного человека можно дотянуть до полноценного волшебника. Как можно обучить грамоте даже самого тупого ученика, так можно развивать и духовную силу. Для этого требовался весьма долгий (до нескольких десятилетий) процесс тренировок, основанный на медитациях и иных духовных упражнениях. Но кто из магов этим будет заниматься, если намного проще найти уже готового одаренного? Кроме первых двух путей приобщения к магии был еще и третий. Магическим даром человека могло наделить божество или архидемон.
  Я не оставлял шанса найти в городе хоть что-нибудь толковое. Осторожно поговорив с трактирщиком, я получил адрес таверны, где часто собираются маги, показывая свои умения. Место было недалеко, поэтому, как я только услышал о нем, сразу же туда направился.
  Однако меня вновь ждало разочарование. Я увидел совсем не то, что хотел. Небольшая таверна, более низкого уровня, чем та, где я остановился. Два десятка скучающих людей смотрят на балаганные фокусы, устроенные четырьмя клоунами. Назвать их волшебниками было бы преступлением. Один из них, старик в порванном потертом балахоне, держал в руке шарик, который каждые несколько секунд менял цвет. Я сразу понял, что никакого колдовства он не использовал, а весь фокус основан на свойствах этого предмета. Сделанного, похоже, даже не им самим. За час он два раза показывал свою игрушку и, видимо, не знал ничего другого. Другие "великие маги", как они называли себя, тоже не впечатляли. Один показывал фокусы с монетками, в которых не было ни грамма волшебства, а обычная ловкость рук. Второй несколько раз выпускал изо рта маленькие струйки огня. Фокус, подобный тем, что показывают в каждом отеле Турции и Египта. Доступный любому человеку. Последний из фокусников все же смог показать настоящее заклятие. Оно относилось к малым, состояло из двух слов и было способно создать в воздухе небольшой светящийся шарик. Похоже, заклятие было создано для освещения и держалось чуть дольше минуты. У меня такого в книге не было, но я все равно не захотел оставаться и пытаться выменять его. Меня и так тут встретили враждебно, не хотелось нарушать закон еще и из-за такой мелочи. То, что у этих "великих магов" нет ничего более серьезного, я был почти уверен. Не станет же серьезный маг устраивать балаганные представления.
  Выйдя из таверны затемно, я обдумывал свои дальнейшие действия. Возможно, уже завтра придет подтверждение моего статуса и, наконец, можно будет убраться из этого города. Припасы мы закупили, люди и лошади отдохнули и были готовы продолжить путь.
  Справа послышался какой-то звук. По телу пробежала дрожь, все посторонние мысли вылетели из головы. Рука потянулась к поясу с топором.
  "Из-за своего стремления к тайным знаниям я совсем забыл о ситуации в городе. Ведь уговаривал же меня трактирщик этого магического балагана остаться на ночь, а не возвращаться к себе. Но мне так не хотелось оставаться в этой забегаловке..."
  На улицу перед нами вышел незнакомец, закутанный в черный плащ. Пальцы его рук были переплетены между собой. За его спиной маячила еще одна фигура. Позади нас из переулка на дорогу вышли еще трое. Мои люди обнажили оружие и ждали приказа.
  Низ лица незнакомца был виден из-под капюшона. Стоя в трех шагах от меня, он улыбался.
  - Глупо... очень глупо бродить тут по ночам. Разве вы не слышали о нападениях? - с издевкой сказал незнакомец.
  В отличии от моих солдат, на мне не было ни шлема, ни доспехов - ведь ношение брони в городе создает дискомфорт и, в принципе, не нужно. На моем лице была шелковая маска, а на голову был накинут капюшон. Это не мешало обзору и не пугало людей вокруг. Это же помогло мне остаться неузнанным. А вот я прекрасно себе представлял, с кем имею дело.
  - Что-то такое болтали пьяницы в трактире, но я никогда не верю слухам.
  У незнакомца из рта показались клыки.
  - И очень зря, смертный, очень зря... Слухи бывают правдивы.
  Скользящим очень быстрым движением он бросился ко мне, схватив рукой за горло. Хватка была сильной и, пожалуй, смогла бы раздавить горло любому человеку, но ведь я не был человеком... Вампир весьма удивился, когда я в ответ сам схватил его и очень сильно ударил лбом в его челюсть. Послышался хруст, брызнула, вылетели несколько клыков. Нападавший, отступая назад, тряс головой, пытаясь прийти в себя. Схватив топор, я одним ударом перерубил ему ноги, а потом парировал удар второго нападавшего. Скорость и сила ударов вампиров, безусловно, превышали человеческие возможности, но меня впечатлить могли.
  Тремя мощными ударами я вынудил вампира отступить к стене, где очередным ударом разрубил его голову. Он медленно оседал на землю, а я бросился на подмогу своим людям, сражавшимся с троицей, напавшей сзади. Довольно быстро я начал теснить двоих. Один из моих воинов лежал на земле, а другой отступал под градом ударов третьего вампира. Не прекращая атаки, я призвал заклятие молнии. Красная электрическая дуга сорвалась с моей рук и, пройдя справа от выставленного клинка, поразила вампира в грудь. Тот вспыхнул как факел, а я уже переключился на второго. Этот враг проявил трусость, пытаясь сбежать. Удар топором в затылок закончил жизнь этого неудачника. Я огляделся. Мой оставшийся воин прислонился к стене, пытаясь отдышаться. Он так и не смог ранить своего соперника, и вампир, к сожалению, убежал. Пытаться выследить его в темных переулках у меня не было ни малейшего желания.
  Я быстро направился к командиру вампиров, который был еще жив. Оставляя за собой полосу крови, мерзавец пытался уползти, но ему это не удалось. Промелькнула мысль, что, возможно, стоило бы его сдать городской страже, но, взвесив все за и против, я решил его просто прикончить. Ведь я не собирался задерживаться в городе, да и помогать таким хамовитым стражникам не имел ни малейшего желания.
  Перевернув недобитка лицом ко мне, я скинул капюшон, изучая его лицо. Оно было вполне человеческим. Лицо обычного мужчины лет двадцати пяти. Единственным отличием были красноватые глаза и клыки. В общем, похоже, эти вампиры немного из себя представляли, и опасаться их не стоило. По крайней мере, для демона они не были опасными противниками. А вот людей они превосходили по всем параметрам. Не тратя больше времени, и не вслушиваясь в бульканье врага, я одним ударом отрубил ему голову, поле чего поспешил к своим людям.
  Лежавший на земле воин оказался еще жив. Стоило убираться отсюда поскорее. Возможно, сбежавший вампир сейчас бежит за подкреплением, а до утра еще очень долго. Поэтому, взвалив бесчувственное тело солдата на плечо, я со вторым воином быстрым шагом постарались покинуть это опасное место.
  
  Ночь вышла беспокойная. Если у второго моего бойца были просто царапины, то вот первому, Гремою, не повезло. Он получил тяжелую рану в грудь. Даже кольчуга не смогла выдержать удар меча вампира. Несколько ребер явно были сломаны, но главную опасность представляло непрекращающее кровотечение. Обратиться за помощью? Ночью даже стража не выйдет на улицу, что уж говорить о простых людях! А до утра он может и не дожить.
  Один из бойцов смог зашить рану, а я несколько часов раз за разом накладывал лечащее заклятие. "Помощь Азбеллы", конечно же, годилась только для лечения легких ран, но, будучи произнесенной несколько десятков раз, сняла жар и полностью остановила сочащуюся кровь. Гремой почувствовал себя лучше и погрузился в глубокий сон. С чувством выполненного долга я пошел спать.
  
  На следующее утро, когда я завтракал в своей комнате, ко мне в дверь постучали. Послышался голос моего бойца.
  - Мой лорд, тут к вам пришли стражники, просят позволения войти.
  - Пропусти их.
  Я отодвинул тарелку, и посмотрел на вошедших. Их было трое, в кольчужной броне, шлемах и плащах, с изображением герба города. Впереди вышел высокий юноша, который слегка поклонился.
  - Лорд Вальдемар, меня зовут Ганс, я десятник городской стражи. Начальник стражи города, сэр Дерой, просит вас зайти к нему для беседы.
  - Сэр Дерой... Однако я уже дал все необходимые объяснения страже города, и добавить мне нечего. Дождитесь моих бумаг, и я немедленно покину этот город.
  В ответ юноша кивнул.
  - Это как раз по поводу них, сэр. Подробностей я не знаю. Прошу вас следовать за мной.
  Стражник развернулся и вместе со своими людьми вышел из комнаты. Что ж, у меня не было выбора, кроме как пойти за ним. Оставалось наедятся, что это не займет много времени, и уже сегодня я покину этот негостеприимный городишко. Правда, придется оставить здесь раненого солдата. Когда он выздоровеет, то вернется в мой замок.
  Повесив топор на пояс и накинув плащ с капюшоном, я последовал за десятником.
  
  Кабинет, в который меня привели, находился на третьем этаже большого здания в центре города. Удобное помещение с камином и кожаными креслами. Дерой встретил меня в дверях, пожал руку и предложил сесть в кресло. Это был человек примерно сорока пяти лет, небольшого роста и худощавого телосложения. На нем был дорогой костюм из бархата со множеством золотых украшений. Богато украшенный клинок на поясе тоже, без сомнения, стоил целого состояния. Однако это человек не производил впечатления неженки и, судя по мозолям на ладони, явно умел им пользоваться. Начальник стражи сел в кресло напротив меня.
  - Сэр Вальдемар, мы получили ваши бумаги. Теперь у нас нет никакого сомнения в ваших словах. Примите от имени славного Проваса глубочайшие извинения. Честно говоря, мы вначале не поверили, что такой крупный землевладелец может отправиться в Дикие земли со столь небольшой охраной.
  - Господин Дерой, теперь я могу покинуть ваш город?
  Он кивнул.
  - Можете, но я бы попросил вас здесь еще ненадолго задержаться и помочь нам в одном важном деле. Наверняка вы уже знаете о наших проблемах с вампирами... Да и вы сами, насколько я знаю, уже столкнулись с ними.
  "То, что трактирщик "стучит" страже, я подозревал и раньше. Только ему было известно о ранении моего человека"
  Глава стражи, не дождавшись от меня ответа, продолжил:
  - Последние месяцы их наглость перешла всякие границы. Лорд Проваса, сэр Деклон, отдал мне приказ разобраться с этой проблемой как можно быстрее.
  Как вы понимаете, наших стражников тут явно недостаточно, поэтому мы обратились за помощью. В храмы были отправлены письма о с просьбой о помощи, был объявлен наем искателей удачи... Прошел месяц, и мы наконец готовы дать отпор кровососам.
  Я скучающе посмотрел на него.
  - Ну, и чего вы от меня хотите? Я не наемник. Мой меч не продается. Тем более, что ваши люди при нашем знакомстве, проявили себя не лучшим образом. Если у вас есть армия, то возьмите и "очистите" свой город. У меня другие планы.
  - Мы были бы безмерно благодарны вам за помощь. Вы великий воин. Понимаю, что вы торопитесь, а из-за рвения некоторых, которые непременно будут наказаны, и общей непростой обстановки в городе вы уже и так потеряли много времени... Но мы, надеюсь, найдем способ компенсировать задержку в случае вашего согласия. Мы можем помочь во многих вещах.
  Я изобразил слабую заинтересованность.
  - И зачем вам нужен именно я? У вас уже есть армия.
  - Все не так просто. Да, нам удалось нанять сотню опытных бойцов, нескольких жрецов, магов и даже прилечь одного демона... Но этого недостаточно.
  - Демона?
  - Создание Даахаша, называемое нербул. Он совершил нападение на одну из наших деревушек, но с помощью магов был пленен и до недавнего времени находился в тюрьме, ожидая казни. В связи с началом кампании против вампиров мы предложили ему свободу и возвращение в родной мир в обмен на помощь.
  "Из того, что мне удалось узнать из записей жабоголового, нербулы относятся к младшим демонам. Около двух метров ростом, сильные и выносливые. Их отличительной особенностью являются длинные когти на руках. Крыльев у них нет, особой скоростью похвастаться не могут. Они - младшие солдаты в армии темного мира. Однако по сравнению с людьми нербулы являются более чем достойной боевой единицей"
  - И что именно вы бы хотели от меня?
  Дерой улыбнулся.
  - Я предлагаю вам присоединиться к карательной операции. По нашим сведениям вы талантливый маг и отличный боец, кроме того с вами есть группа из шести... простите, пяти бойцов. Мы знаем о том, что произошло вчера. Вы с невероятной легкостью победили эти мерзкие создания. Поэтому от лица лорда Деклона я прошу вас о помощи. Назовите, чем именно мы могли бы вас отблагодарить?
  Я задумался. Связываться с вампирами совсем не хотелось. Страха перед ними у меня не было, просто не хотелось тратить время и рисковать своими людьми. Деньги мне теперь не были нужны, но кое-что было бы неплохо получить...
  - Сэр Дерой, я мог бы оказать вам эту услугу, если бы вы помогли мне с приобретением одного редкого заклинания.
  - Что за заклинание? У нас в городе есть неплохие волшебники, если они не смогут вам помочь, то мы обратимся за помощью к иногородним магам.
  - Заклятие телепорта.
  Дерой откинулся в кресле, задумчиво постукивая пальцами столешнице.
  - Непростая просьба, сэр Вальдемар. Насколько мне известно, заклятия телепортации относятся к запретным знаниям. Ими обладают только самые верные и могущественные маги Империи. В любой другой ситуации я бы ответил отказом, но не сейчас...
  Он встал.
  - Прошу вас подождите, я вернусь через несколько минут.
  Дерой вышел из кабинета.
  "Если мне удастся получить такие чары, то будет просто великолепно. Ради этого можно задержаться. Это заклинание позволит мне при необходимости возвращаться в Орлах, и, возможно, даже телепортировать воинов. Ну а вампиры не так уж и сильны. Стоит ли задействовать в деле моих людей и демонов - это, конечно, вопрос. Если что-нибудь случится с нексусами, мне не хватит ресурсов заключить новый договор. Впрочем, даже если я найду пленников, мне придется возвращаться в замок, ведь я не Грэлиар, и не смогу создать такой портал здесь. А впереди еще будет много опасностей. Значит, использовать обоих нексусов будет ошибкой, ведь они, в отличии от меня, не смогут сбежать в случае опасности. Про солдат и думать не стоит. Они слишком слабы против вампиров. Пусть гибнут наемники, призванные городом"
  Дверь открылась и вместе с Дероем в комнату зашел незнакомый мужчина в балахоне мага и с абсолютно безмятежным выражением лица. Дерой сказал:
  - Это Арвус Пылающий Взор. Он - сильнейший волшебник Проваса и, думаю, сможет вам помочь.
  Мы с магом обменялись приветствиями. Почему у него такое прозвище, было не очень понятно. Маг обратился ко мне.
  - Сэр Вальдемар, мне стало известно о вашей просьбе. Я владею одним из заклятий телепорта. Это чары относятся к простым и имеют определенные ограничения, однако это лучше чем совсем ничего.
  - Что это за ограничения?
  - Чары называются "Обратный скачок Еванны". Они способны создавать энергетический якорь в каком-либо месте, и при произношении второй части заклинания, перемещать волшебника туда.
  - То есть я смогу попасть только туда, где уже был и поставил магический якорь?
  - Совершенно верно. Также вы не сможете поставить несколько точек возврата, а только одну. Это заклятие весьма удобно для возвращения домой после путешествия, но в странствиях уже менее эффективно.
  - А у вас нет чар, способных перемещать в место, которое я запомнил, или способных открыть портал для нескольких человек?
  Он покачал головой.
  - Такими чарами я не обладаю, а если бы и обладал, то вряд ли имел бы право их кому-нибудь передать. Это слишком мощное оружие. Коллегия магов никогда не даст разрешение на это.
  - Хорошо, я согласен и на то, что есть.
  Дерой улыбнулся, пожал мне руку и сказал:
  - Господин Вальдемар, мы, безусловно, вам верим, но вы получите заклинание только после того, как угроза со стороны вампиров для города исчезнет.
  Что ж, условия вполне справедливые. На этом мы распрощались.
  
  Каждую ночь отряд наемников, в который, кроме меня, входил еще и маг, патрулировал улицы спящего города. Вампиров действительно оказалось много, и каждую ночь мы участвовали в одной-двух стычках. Кроме нашего отряда Дерой создал еще шесть подобных боевых групп, которые обычно действовали в разных кварталах Проваса.
  Охота на вампиров для меня не оказалась особо сложной. Но не для наемников, которые несли огромные потери. Каждая стычка уносила жизни двух-трех бойцов. В других отрядах, ситуация с потерями была еще хуже. После нескольких таких ночей Дерой даже собрался расформировать одну или две команды, восполнив численность остальных. Поначалу меня удивляло, что город смог нанять столько "искателей удачи" для такой опасной работы, но потом я подслушал разговоры, из которых понял, что наемникам за эту работу была обещана просто колоссальная оплата.
  Городская стража в этих ночных "зачистках" участия пока не принимала. Возможно, берегли своих людей. Или копили силы для решающей битвы.
  Время от времени несколько отрядов наемников объединялись для проведения совместных операций. Как, например, сегодня. Жрец Суций, возглавивший наш объединенный отряд, приказал двигаться в направлении рыночной площади, где наметилась какая-то "заваруха". Уже подходя к площади, мы услышали шум битвы, и увидели ожидающую нас группу людей. Это бы отряд наемников во главе с незнакомым мне магом. Они стояли в полусотне шагов от высокого многоэтажного дома, в котором и происходила битва. Согласование действий и подготовка к бою заняли меньше минуты и мы выдвинулись на помощь сражающимся. Основная группа, включая меня, ворвалась через центральный вход, примерно с десяток попытались обойти здание по кругу, чтобы перекрыть запасной выход.
  Ворвавшись в залитый кровью и заваленный трупами коридор, я с сразу же снес голову одному из преградивших мне дорогу вампиров, а потом рванул на шум недалекого сражения. Через несколько десятков метров я вбежал в зал. Примерно с десяток вампиров оттеснили к стене небольшую группу израненных людей. Некоторые из них были воинами, умевшими обращаться с оружием, но большинство - простыми горожанами, вооруженными чем попало. Зал уже был усыпан телами множества мирных жителей, эта же участь, несомненно, ожидала бы и выживших, если бы не наша помощь.
  "Огненный шар Бенедикта" врезался в вампиров, разбрасывая их, словно горящие кегли. От удара несколько вампиров полетели в людей, сбив некоторых из них с ног. Люди принялись рубить кровососов, катающихся по полу и пытающихся сбить пламя, на куски. Из всех, доступных мне чар, огонь оказывал на вампиров самое губительное действие. Нежить не боялась колотых ран и, похоже, не ощущала боли, но к пламени была чрезвычайно чувствительна.
  Четверо из оставшихся шести кровососов бросились на меня, вполне справедливо понимая, кто именно теперь представляет для них основную опасность. Мне сразу стало "жарко". Какое-то время я отбивался, постепенно отступая, потом мне удалось улучить момент и врубить топор в шею ближайшему из противников. Остальные только усилили напор. К счастью, позади раздались знакомые крики, а желтая молния, прилетевшая из-за моей спины, обратила самого настырного из кровососов в прах. Работа Суция, мне уже многократно доводилось видеть, насколько его заклинания эффективны против тварей.
  Вскоре бой в зале закончился. Спасенные люди в изнеможении попадали на пол. Мы, не слушая их, бежим к лестнице на второй этаж. Слова благодарности - это потом, а сейчас нужно как можно быстрее разобраться со всеми тварями, пока они не сбежали.
  
  Охота на вампиров длилась уже почти неделю. Наконец война, похоже, подошла к концу. Последней целью "зачистки" должны были стать катакомбы под городом. По сведениям разведки городской стражи, именно тут и находилось основное логово кровососов.
  В подземелье было темно и сыро. Спускаясь по широкой винтовой лестнице, я то и дело шлепал по мутной жиже под ногами. С потолка и стен сочилась вода, а в воздухе ощущался запах разложения.
  Жрец Ливара Фарес, возглавивший нашу последнюю битву, взял с собой все доступные ему силы. Помимо меня, еще двух жрецов и мага, в операции участвовало примерно пять десятков наемников и нербул Гурад. За все эти дни военных действий я видел его всего лишь раз, теперь же мог разглядеть получше. Размеры и длина когтей действительно внушали уважение. На меня он особого внимания не обращал, просто разок оценивающе взглянул и больше не интересовался. Видимо, торопится выполнить контракт и убраться в свой мир.
  Бой обещал быть опасным, поэтому я решил подстраховаться и призвал одного из нексусов. Теперь минотавр топал следом за мной, с аппетитом поглядывая на идущих вокруг него людей.
  Мы прошли верхние катакомбы. На нас никто не нападал. Наконец, мы спустились в нижние катакомбы, в самое логово нечисти. Перед нами открылся просторный коридор со множеством боковых ответвлений. Разбиваться на группы и обыскивать этот лабиринт было бы безумием, но наш командир, похоже, имел какой-то план. Сверившись с картой, он уверенно направился в один из проходов, самый широкий из имевшихся.
  - Там, дальше, находятся несколько залов, в одном из них и устроили свою базу кровососы.
  Наш маг обратился к нему.
  - Брат Фарес, не стоит ли нам оставить тут небольшой отряд, на случай, если вампиры попытаются сбежать этим путем?
  Жрец покачал головой.
  - Ни пять, ни десять человек не смогут сдержать нечисть, а больше воинов я выделить не могу... Все воины мне понадобятся в решающем сражении. Да и не будут они бежать. Твари понесли большие потери в схватках с нами, но все равно остаются достаточно сильными. Также, по нашим сведениям, в логове находится старейшина, а это очень опасное существо.
  Маг кивнул, и мы двинулись дальше. Я же попытался вспомнить то, что прочитал в книге о вампирах, которую мне дали стражники неделю назад.
  "Итак, у вампиров существует жесткая иерархия. В самом низу находятся "птенцы" - только что появившиеся кровососы. Они не очень отличаются от людей по внешности и способностям. За ними идут "арханы" - существа, прожившие более двадцати лет, они уже намного сильнее и быстрее птенцов. Обычно "арханы" составляют большую часть любого логова. Когда вампир разменивает третью сотню лет, он приобретает по-настоящему могущественные способности и называется "старейшиной". Эти создания по силе, похоже, не уступают старшим демонам. Быстрые и выносливые, они могут выдерживать атаки святой водой и плохо поддаются чарам. Завершали список кровососов "патриархи". О них было мало что известно, лишь то, что это вампиры, прожившие тысячи лет и способные на равных сразиться с сильнейшими из высших демонов Даахаша"
  Мы двигались по колено в воде, стараясь идти плотной группой. Разведчиков не высылали, поскольку это было бы напрасной тратой времени и жизней. Люди держали обнаженное оружие в руках. Кажется, наемники уже много раз раскаялись, что согласились взять эту работу. Если бы не подписанные договоры и обещанная плата с ожидаемыми сокровищами в вампирском логове, то они бы уже давно убрались бы подальше.
  
  Нападение не застало нас врасплох, мы были готовы и сами ждали его с нетерпением. Однако никто не ожидал, что вампиры атакуют с такой силой.
  Из шести боковых коридоров единой волной выплеснулись фигуры с оружием в руках. Из воды прямо перед нами выскочило еще пятеро монстров, сходу бросившихся на нас. Вампиров было невероятно много. Никак не менее трех десятков, и этого количества хватило с лихвой, чтобы сразу же потеснить нас, вынуждая отступать. Воины, не в силах противостоять более сильному и быстрому противнику, падали один за другим. А жрецы и маг, не желая принимать участия в этой свалке, в окружении нескольких телохранителей отступили назад, накладывая на себя заклятия защиты и ожидая конца битвы.
  Если бы в нашем войске не было демонов, то вампиры бы легко перебили людей. Нербул прыгнул в самый центр атакующих, разрывая их на куски. Каждый удар его страшных когтей обрывал их бессмертное существование. Удары вампирского оружия оставляли на нем раны, но не могли причинить действительно серьезное ранение. Этот рывок позволил людям построить какое-то подобие боевого порядка. Мой нексус носился вдоль нашего строя, размахивая своей дубиной, и раскалывал клыкастые головы. Ну а я старался быть поосторожней и находился в строю людей, но тоже вносил свою лепту. Когда несколько вампиров разом атаковали нас, я призвал заклятие огненного шара, изжарив сразу троих.
  Вокруг уже было множество убитых и раненых людей и вампиров, а битва все продолжалась в том же запредельном темпе. К полю боя вместо уничтоженных нами выбегали все новые твари. Даже наш командир был в шоке, растеряно смотря на появляющихся из проходов тварей. Мне становилось все труднее махать топором. Вампиры, наконец, поняли, кто для них представляет основную опасность, и стали толпой наваливаться на меня и обоих демонов...
  Отразив очередной удар и разрубив врага до пояса, я вдруг, обнаружил что бой закончился. Победой назвать это было сложно. Твари отступили, но умудрились утащить с собой нескольких наших раненых.
  Из нашей более чем полусотенной армии на ногах остались только пара десятков измученных и напуганных людей. Почти в каждых глазах стоял страх, и даже мне стало не по себе. Похоже, лидеры города ошиблись, не выслав нам в подкрепление городскую стражу. Сейчас нужно было отступить и собрать новые силы для штурма. Но Фарес считал иначе.
  - Вперед, дети мои! Мы нанесли тварям смертельный удар, самое время покончить с ними раз и навсегда!
  Даже маг посмотрел на него как на безумца, люди начали переглядываться и роптать. Однако командование смогло их приструнить. Отряд двинулся дальше. Наша цель была всего в сотне шагов от нас и, если быть откровенным, часть правды в словах священника была. Вампиров с поля боя ушло меньше десятка, и если мы сейчас отступим, то ничто не помешает кровососам за месяц-два восстановить свое поголовье.
  
  Зал, в который мы вошли, отличался от предыдущих. Тут было сухо и относительно чисто. На стенах висело несколько гобеленов с изображением различных зверств и пыток. В центре находился железный трон, на котором сидел бритоголовый юноша в простой одежде и без оружия. Слева от трона стоял рослый мужчина в доспехах. Оба они безо всякого страха смотрели на наш отряд. Мужчина обратился к юноше.
  - В это раз они прислали даже младших демонов, милорд. Мне кажется, это может быть интересным.
  Фарес шагнул вперед, поднимая руку с зажатым в ней предметом. Его глаза просто пылали священной яростью. Направив предмет на вампиров, он громко произнес:
  - Мерзкие порождения ночи, вашим злодеяниям пришел конец! Владыка Света, Ливар, очистит вашу мерзость!
  Предмет в его руке ярко вспыхнул и от него в сторону трона ударил яркий луч. Мужчина в доспехе невероятно быстро сместился в сторону, став на пути магического удара. Зал на мгновение наполнился ярким светом, а когда пропал, то мы с удивлением увидели, что вампир остался жив. Доспехи его, словно вода, стекали на пол, а он, опаленный и местами обгорелый до костей, все же не сильно пострадал. Глаза мужчины сияли красным светом, изо рта показались длинные клыки. Все его тело в мгновение ока изменилось. Перед нами предстало чудовище двух метров ростом, покрытое шерстью и напоминающие собой уродливую летучую мышь.
  Жрец воскликнул:
  - Ливар с нами, дети мои! Убейте это порождение зла, во славу его!
  Послышались слова заклятий и с рук мага и жрецов ударили две золотые молнии и огненный шар, целя в место, где стоял уродец. Вампир увернулся и врубился в наши ряды, сея ужас и смерть. Даже Гурад не выдержал его натиска, оказавшись не в состоянии нанести кровососу существенных ран. От страшных когтей демона, на вампире появились лишь небольшие царапины. Я же посмотрел на человека, сидящего на троне, желая опробовать заклятия на нем. Подняв руку и сконцентрировавшись, я уже приготовился призвать чары, но внезапно в голове прозвучал громовой голос.
  "Нет! Вальдемар, не смей атаковать! Беги отсюда скорее!"
  - Балдор, в чем дело!?
  "Этого противника вам не одолеть. Это ловушка. Власти города отправили глупцов "на убой". Пославший вас не мог не знать, с кем вам придется иметь дело!"
  Не обращая внимания на меня, застывшего у стены, все наше войско сражалось с уродливой летучей мышью. Жрецы смогли замедлить чудовище, и нербул, наконец, начал теснить тварь. Но, похоже, поражение на сегодня у монстров не было запланировано. Бритоголовый юноша встал с трона и неспешно пошлел к сражающимся. Призванный мною нексус взревел и бросился на него, замахиваясь дубиной. Юноша отбил удар голой рукой и первым же своим ударом пробил грудь минотавра. Могучий нексус рухнул на колени, вопя на весь зал. Следующее неуловимое движение, и шея демона оказалась сломана, а юноша идет дальше.
  Отступая на ватных ногах, я видел, как вампир теряет человеческий облик, превратившись в черный густой дым. Это облако накрыло сражающихся людей, и они начали падать, зажимая свои носы и рты руками. Жуткие крики, полные боли, наполнили зал. Люди в агонии катались по полу, на глазах превращаясь в кровавый пудинг. Словно невидимый великан сжимал их в своих объятиях. Жрецы продолжали взывать к своим божествам и бросать чары, но все было бесполезно. С печальным звоном их защита лопалась, и они присоединялись к кричащимся в агонии бойцам. Нербул продержался дольше, но подскочивший мышеподобный с двух ударов уложил его.
  Мне так и не удалось покинуть зал. Очень быстро все было кончено и черное облако преградило мне выход. Оставалось только проклинать это поганый город и его лидеров, которые завели меня в ловушку.
  Облако понеслось ко мне, но буквально в метре резко остановилось. От камня, висевшего на груди, прошла волна энергии, наполняя меня силой. Эта мощь была слабее, чем энергия, наполняющая черный дым, но тварь все же не напала. Я сделал единственно правильное в этой ситуации - а именно продолжал отступать, обходя застывший "ужас" по кругу. Не предпринимая никаких действий против чудовища и желая лишь поскорее покинуть это место.
  Мне позволили это сделать. Несколько вампиров стояли в проходе и смотрели на меня, но не напали. Исходящая от каменного сердца сила уже пропала, а сам он был ледяным на ощупь. Однако бог уже сделал все, что мог, и этого хватило. Добежав до лестницы и быстро поднявшись, я оказался на улице.
  Теперь нужно было побыстрее добраться до трактира, забрать моих людей и сегодня же убираться прочь из этого проклятого города. Мне кажется, что власти города, устроившие эту ловушку, не захотели бы, чтобы кто-то из узнавших правду остался жив.
  
  Сбежать из города не удалось. Решетка ворот была опущена, ее охраняли два десятка стражников. Как только мой отряд подъехал, нас окружили и, не смотря на мои требования, выпускать отказались. Похоже, местные правители предполагали такое развитие событий.
  В очередной раз, мы под конвоем, были доставлены в отделение стражи. Мои люди остались в низу, а я с десятником направился к Дерою. Подходя к его кабинету, я определился, как буду себя вести.
  В том что лорд не бы в курсе реальной ситуации, у меня даже мысли не было. Разговор выйдет не простой. Исходя из того, что я увидел, наличие сговора для меня не очевидно.
  Дерой в кабинете был не один, с обоих сторон от него стояло по бойцу. Они не имели ничего общего с обычными стражниками. Более качественные доспехи, ледяная уверенность в глазах, несколько сияющих амулетов на шеях. Видимо, Дерой решил подстраховаться. Мы встретились глазами. Пара секунд полной тишины, показавшиеся мне вечностью и Дерой с легкой улыбой поднялся со стула.
  - Лорд Вальдемар, очень рад вас снова видеть. Присаживайтесь.
  Кивнув ему в ответ, я сел в кресло напротив.
  - Итак, расскажите, что же произошло в подземелье? Брат Фарес и остальные так и не вернулись. Где они, сэр? И почему вы пытались покинуть город?
  Я вздохнул, постаравшись изобразить глубокую печаль на лице. Не думаю, что у меня это получилось, с моей то внешность, но я пытался.
  - Жрецы, демон и весь наш отряд пали в неравном бою. Мы недооценили тварей. Их оказалось слишком много
  Дерой резко встал со стула, прошелся по кабинету, нервно растирая лоб рукой.
  - О, боги... как же это могло произойти? Такой сильный отряд, столько загубленных жизней...
  "Этот подлец оказался неплохим актёром, хоть я ему и на грош не поверил, но эта сцена хотя бы оставляла мне небольшие шансы"
  Я печально кивнул.
  - Это случилось прямо на моих глазах, сэр Дерой. Никто не выжил. Даже призванный мною демон пал в битве. Помимо обычных кровососов мы столкнулись с двумя особо сильными вампирами, без сомнения старейшинами.
  На лице Дероя появилась злость.
  - Если все погибли, то как же вы остались живы?! И почему вы пытались покинуть город? Как это понимать?
  Я со вздохом развел руками.
  - Как вы помните, меня не касаются дела вашего города. Я просто проезжал мимо и согласился оказать вам помощь. Красиво погибать в подземелье не входило в мои планы. Никто не сможет обвинить меня в трусости, вы прекрасно знаете сколько раз, за эту неделю, я сражался с тварями заполонившими город, ни разу не отступив и не прятаясь за спины. И там, в подземелье, не собирался отступать. Но когда люди и демоны пали, я остался наедине с двумя старейшинами и оравой тварей... Победить или даже ранить их у меня не было шансов, поэтому я воспользовался крыльями. Чтобы убраться оттуда подальше.
  Хмыкнув, он печально покивал головой.
  - Но почему вы не пришли ко мне Вальдемар? Почему не рассказали все, что там случилось? Почему сразу решили уехать?
  - Потому что я ни за какие заклятия больше не вернусь в это проклятое подземелье! Мне и так уже пришлось сильно задержаться. Но раз уж я тут, то хотел бы поинтересоваться насчет вознаграждения за мой риск.
  "Наглеть, так наглеть"
  Лорд нахмурился.
  - Вы не выполнили условия нашей сделки, Вальдемар, поэтому заклинание отдать я не могу. Мерзкие твари все еще живы. Как я понимаю, мне не удастся уговорить вас присоединиться к нашим силам? Этот отряд пал, но мы постараемся собрать следующий.
  - Больше я туда не вернусь! Именно поэтому, сэр Дерой, я и не пришел к вам. Поскольку был уверен, что услышу от вас именно эти слова!
  Дерой неожиданно улыбнулся.
  - Ладно. Заклятие мы дать вам не можем, но все же плохо оставлять вашу помощь без вознаграждения.
  - И что вы можете предложить?
  - Заклятие выдать я вам не могу, но отблагодарить всё же хотел бы. Вы потратили целую неделю, защищая этот город. Я помню, что вы не стеснены в финансах, однако прошу принять от меня этот скромный дар за потраченное время.
  Я забрал мешочек, не открывая.
  - Принимаю ваш дар. Теперь, насколько я понимаю, разговор окончен? Я со своими людьми могу продолжить свой путь?
  - О, разумеется, лорд. Вы можете ехать. Однако попрошу вас никому не рассказывать о том, что тут произошло. В ближайшее время мы разберемся с тварями, но пока не хотим излишнего шума...
  Я медленно поднялся, изображая смиренное выражение на лице. Кивнул.
  - Обещаю, сэр Дерой. Говорить об этом и не в моих интересах тоже.
  - Вот и прекрасно!
  Мы пожали друг другу руки. Потом я покинул кабинет и, соединившись со своими людьми, поспешили к воротам. Нужно было поскорее выбраться из этого городишки. Оставаться тут на ночь желания не было. Когда мы выехали за пределы города, я вздохнул с облегчением. Однако меня тревожила прощальная улыбка лорда, которая, когда я уже поворачивался к дверям, переросла в ухмылку. Она не предвещала ничего хорошего.
  
  На небе сияла полная луна. В лесу было прохладно и очень тихо. Только редкие крики ночных птиц и одинокий вой волка вдалеке немного разнообразили эту сверхъестественную тишину. Мне не было холодно, но четыре моих воина, несмотря на доспехи и плащи, постукивали зубами. Они были опытными бойцами, и никто не поднимал вопросов о костре. Ждать осталось уже не долго.
  Не смотря на мою показную тупость в разговоре и доводы, которые я приводил, мне не верилось, что Дерой меня отпустит. В проклятом городишке была тайна, в которою мы по неосторожности влезли. Балдор не связывался со мной уже вторые сутки, но мне и так почти всё было понятно.
   Тот жуткий вампир, скорее всего и являлся самым настоящим хозяином городка. Который, не смотря на всю мощь Империи, умудрился создать тут настоящее логово, существующие столетиями. Провас и его правители, на протяжении десятков, а то и сотен лет, платят кровавую дань. Возможно, они получают с этого прибыль, или на них есть компромат, а может находятся на вампирской привязке. Эта мерзкая способность вампиров, чаще называемая рабской привязанностью исходит от их крови. Люди отведавшие её несколько раз подряд, подсаживаются не слабее чем на сильнейший наркотик. Они всё будут делать, чтобы получить раз в месяц очередную порцию. При этом отличаются от наркоманов, ясностью ума и даже более лучшим здоровьем... Возможно в этом всё дело. Пьющий кровь вампира, а особенно, столько могучего как старейшина, способен прожить на много дольше обычного человека и даже в девяносто лет обладать прекрасным здоровьем. Как раз вспомнилось то что слышал на улицах - Лорд Деклон, был известным сластолюбцем и развратником, хотя у него уже подрастали правнуки. В этом мире было много способов продлить свою жизнь, но вампирская кровь была одной из самых простых.
   Но вот что было не понятно. Пусть лорд продался вампирам, но почему Император закрывает глаза на бесчинства в городке? Ведь пусть и раз в десятилетия, но тут происходит побоище. Конечно, они стараются приносить в жертву освобожденных преступников и приезжих, но и это, не может остаться незамеченным. Возможно всё дело в данном патриархе. Вампиров такого уровня немного, но возможно этот особенный. Может как-то отплачивает Империи за свои бесчинства? Возможно, контролирует численность и миграцию в других городах по всей Империи, а может кровососы шпионят и устраивают диверсии в других странах... не знаю. Хотя мне как жителю другой страны не стоит чему-то особенно удивляться. Наша собственная история хранит много тайн, и настоящее, от него не отстаёт.
   Уже вторую ночь я не даю спать своим людям, устраивая ловушку для тех кто за нами последует. А то что за нами идут, я не сомневался. Свидетель им не нужен. Не думаю, что я представляю явную угрозу, но как раз сейчас являюсь одним из тех хвостов, которые лучше подчистить. Даже то серебро, которое лорд мне дал, возможно предназначено для тех кто придёт по наши души. Мерзавец не поскупился, выдав мне триста монет, что было равнозначно тридцати золотым. Совсем не малые деньги по местным меркам.
  Аркул продолжал вести наблюдение за погоней, а я начал готовить ловушку. План мой был прост - в качестве ловушки должен был выступить наш лагерь. Сегодня все решится. Враги уже почти настигли нас и разбили свой лагерь неподалеку. С наступлением сумерек их разведчики выступили в поиск. Их "вел" Аркул, а они, к счастью ни о чем не догадывались. В своем лагере мы разожгли большой костер, вели громкие разговоры - в общем, всемерно показывали свою беспечность. Вражеским разведчикам найти нас не составило труда. Немного понаблюдав за нами, они поспешили к своим.
  Как только они ушли, мы начали действовать. Разложили возле костра набитые соломой спальники. Один из моих солдат остался сидеть у костра, поддерживая огонь и создавая видимость охраны. Для его безопасности рядом с ним был вырыт небольшой замаскированный окопчик, куда он в начале боя и должен был спрятаться. Поскольку добровольцев среди моих людей на роль приманки не нашлось, пришлось тянуть жребий. Также я пообещал воину в случае успеха двадцать золотых.
  А я и остальные четверо бойцов лежали на небольшом холмике, расположенном шагах в двадцати, и внимательно смотрели в окружающие лагерь заросли. На костер старались не смотреть. Что касается моего шестого воина, раненного в стычке с вампирами в городе, то он еще в день отъезда был отправлен в мои владения с попутным караваном купцов.
  Этой ночью я хорошо подготовился. У меня было, чем достойно встретить нападающих. Сегодня будет прекрасная возможность испытать некоторые из новых заклятий. Справа от меня на земле сидели двое маленьких уродливых создания. Размером с баскетбольный мяч, но вытянутой формы, со множеством лапок и с огромной зубастой пастью. Этакие колобки-убийцы, называемые Картусами. Заклятие призывало одну тварь и позволяло ей находится в этом мире около десяти часов. Больше двух вызвать мне не удалось, но и этого было немало. Существа эти не очень быстрые, однако довольно опасные. Они без труда загрызут любую собаку. А главное - они отлично маскировались. Последнего из моих нексусов я не стал использовать. Эти существа слишком примитивны и только помешают в засаде. Сейчас же моим главным преимуществом была неожиданность.
  Дело уже шло к рассвету. Только что прилетел Аркул и сообщил, что враги уже здесь и готовятся к атаке. Итак, началось.
  Картусы внезапно напряглись, и вытянувшись на лапках повыше, стали пофыркивать, принюхиваясь своими маленькими носиками. К нашему лагерю ползком двигались тринадцать фигур. Действовали они слаженно и профессионально. Один из закутанных в темное убийц, не доползая примерно десятка метров до лагеря, поднялся на колено, что-то поднес ко рту, и спустя мгновение мой воин свалился с отравленной иглой в шее.
  Мои бойцы напряглись. Они смотрели на меня, ожидая команды, но я медлил. Гибель моего человека разозлила меня, все пошло не по плану, но наша ловушка по прежнему актуальна и атаковать нам пока рано.
  Еще пара секунд, и со стороны нападающих в наш лагерь понесся огненный шар. Взрыв разметал костер во все стороны, пламя охватило спальники. Окажись мы там, выжить нам было бы затруднительно. Как только пламя охватило спальники, двенадцать фигур слажено вскочили и, выхватив оружие, бросились к лагерю. Они довольно быстро осознали свою ошибку, но было уже поздно. Враги превратились в отличную мишень.
  Посланный мною "Огненный шар Бенедикта" врезался в то самое место, где был костер. Нападавших раскидало в стороны, некоторых охватило пламя. Однако, к моему удивлению, они остались живы. Не знаю, что за колдовство их оберегало. Шестеро убийц вообще не пострадали. Остальные пытались сбить пламя с одежды, однако, без сомнения, скоро тоже смогут принять участие в бою.
  Я приложил арбалет к плечу и дал сигнал к залпу. Все пять болтов нашли свои цели. На это раз магия врагу не помогла. Над каждым из болтов я изрядно потрудился, накладывая усиливающие чары. Мои люди были опытными стрелками, поэтому четверо бандитов упали с засевшими в груди болтами. Один, которому болт попал в ключицу, со стоном рухнул на колени. Перезаряжать оружие у нас времени не было Оставшиеся в живых нападавшие бросились на нас.
  К нам на возвышение бежало семеро. Но не они меня волновали. Я следил за тем, который оставался позади. Именно он использовал огненный шар в самом начале и теперь снова поднимал руки, между которыми начали проскакивать искры. Возможно, мои зубастики его задержат.
  - Все в стороны!
  Выкрикнув приказ, я прыгнул на несколько метров вправо. Уже через секунду мне в спину ударила теплая волна от очередного разорвавшегося огненного шара. Мои люди не пострадали, чего нельзя сказать о нападающих, часть из которых вновь охватило пламя. Я мельком глянул на схватку моих людей с наемными убийцами. Последние, несомненно, были мастерами. Вооруженные узкими короткими мечами, они почти сразу же потеснили моих бойцов. На меня налетели двое и мне тут же "стало жарко". Однако убийцы еще не знали, что шансов у них нет. У меня было достаточно времени, чтобы должным образом подготовится.
  Огромное ветвистое дерево позади меня внезапно ожило. Ветви потянулось к нападавшим. Они завопили, но было поздно, и тела двоих убийц были разорваны на части. Пара секунд - и такая же участь постигла еще двоих. Оставшиеся отбежали подальше от чудовищного дерева, которое, к сожалению, не умело перемещаться. Однако этим трем недобиткам уже было не выстоять против слаженной команды четырех моих бойцов.
  "Оживление деревьев Лароша" производило впечатление. Это было охранное заклятие, почти никогда не использовавшееся для нападения, но в данной ситуации очень полезное. Оно позволяло оживить на выбор одно дерево. Получившееся существо понимало простейшие приказы и было способно атаковать ветвями. Действовало заклятие всего пять часов, но и этого обычно было предостаточно. Я специально искал место для ночлега недалеко от большого ветвистого дерева, которое прикрывало бы нашу засаду.
  Теперь уже обращая внимания на сражающихся, я расправил крылья, взлетел, а затем спикировал на стоящую отдельно фигуру. Колдун уже убил одного из моих зубастиков и как раз добивал второго. "Алая молния" сорвалась с моей руки и врезалась в него. Маг лишь покачнулся, а потом насадил на посох второго из моих монстриков.
  Я уже был в нескольких метрах и замахивался топором, когда он, наконец, меня заметил. Два быстро выкрикнутых слова - и невидимая волна отбросила мое тело на пять метров. Прокатившись по земле, я вскочил на ноги. Арвус Пылающий Взор с откинутым на спину капюшоном стоял передо мной, и медленно поднимал руки, между которых начало возникать свечение.
  Подбежать к нему я уже не успевал. Однако сдаваться было рано. Управляемый моею волею кинжал сорвался с пояса и с огромной скоростью понесся к магу. Тот увернуться не успел, и зачарованный клинок вошел ему в шею по рукоятку. Защита вокруг колдуна заискрилась. Арвус, схватившись за шею, рухнул на землю. Дернувшись несколько раз, он затих. В его глазах застыло выражение удивления.
  Тем временем бой закончился. Мои воины добивали последнего раненого нападающего. Вытащив кинжал из шеи Арвуса, я осмотрел его. Лезвие на нем оплавилось, рисунок рун был искажен. Без сомнения, не потрать я столько времени на его зачарование, колдун выиграл бы схватку. Защита у него была просто отличная.
  
  Итак, власти города решили "подчистить концы", и послали за мной довольно серьезных ребят. Насколько я мог судить, это были люди, имевшие отношение к какой-то из Гильдий убийц. Арвуса же придали им для усиления. Их ошибка было в том, что меня недооценили. Теперь нам предстояло посетить вражеский лагерь, вернуться, забрать все ценное с трупов, и поскорее покинуть эту местность. Чем быстрее мы уйдем в земли, неподконтрольные лорду Проваса, тем лучше будет.
  Оказание первой помощи пострадавшим моим людям не заняло много времени. Из моих людей пал только один, тот самый, которому пришлось сидеть на страже, заманивая убийц. Остальные четверо отделались незначительными ранениями. С помощью заклятия заживления мне удалось быстро привести их в порядок.
  Операция по захвату вражеского лагеря была проведена быстро и эффективно. Там оставался только один человек, который, естественно, не ожидал нападения. Брать его живым и допрашивать мы не стали, поскольку это не имело особого смыла. "Обездвиживание Курсула", а затем, дабы не тратить "Алую молнию", осталось только подойти поближе и добить его из арбалета. Во вражеском лагере мы не нашли ничего особо ценного. Еда, кое-какая одежда и лошади. Часть лошадей мы реквизировали - запасные лошади нам еще пригодятся.
  Вернувшись в наш лагерь, мы организовали сбор трофеев. У напавших на нас наемников из защиты не оказалось ничего существеннее кожаных доспехов. Клинки их, довольно качественные, для обычного фехтования не подходили. То же самое можно сказать о трубках для выдувания отравленных стрел. Слишком специфическое оружие. Поэтому наибольшей ценностью, снятой с их тел, были небольшие стальные амулеты. После боя только семь из них остались целыми, остальные были повреждены огнем, оружием или ударами ветвей дерева. Видимо, они обеспечивали защиту от магии. Больше одного серьезного удара им не погасить, но и этого обычно достаточно. Сейчас амулеты были полностью разряжены, но я считал, что мне не составит труда найти способ привести их рабочее состояние. После этого мои люди станут ощутимо лучше защищены.
  Больше всего меня порадовали трофеев с тела колдуна. Во-первых, амулет, ранее висевший на его шее, имел чрезвычайно сложный набор рун. Не удивлюсь, если он защищал владельца не только от магии, но и от физического воздействия. Два мертвых демона могли служить тому подтверждением. Осмотрев тело Арвуса, я понял, что, несмотря на жуткие зубастые пасти Картусов, им так и не удалось нанести магу никаких повреждений. Однако он, конечно, мог использовать и какое-то заклинание. У волшебника на поясе был найден кошель с семьюдесятью серебряными и двадцатью золотыми монетами. Это хорошая прибавка к моим денежным запасам. Те серебряные монеты, что были найдены у бандитов (довольно много, кстати), я разрешил оставить своим людям. Также у Арвуса был двухметровый посох с рунами. Он слегка светился. Штука ценная, но мне вряд ли пригодится. Поэтому посох пойдет на последующую перепродажу.
  Самой ценной находкой, безусловно, была колдовская книга мага. Она была совсем тоненькой (возможно, "походный" вариант), но содержала довольно много заклинаний и несколько листков с ритуалами. Всего заклятий было четырнадцать. Подробно изучать их сейчас времени не было, но бегло их названия я просмотрел. Еще пять для меня ранее неизвестных. И среди них - "Обратный скачок Еванны". Вот это "джекпот"! Как только у меня появится свободная минутка, стоит внимательно разобраться в этом и других новых заклятьях. Кстати, в записях мага, возможно, есть информация о том, как можно восстановить силу защитных амулетов. На данный момент это было бы неплохо.
  
  
  Глава 13
  
  Местность вокруг становилась все более дикой. Болота и поля сменились дремучими лесами. Крючковатые, высокие деревья сплетались над головой в живую арку, местами полностью закрывающую солнечный свет. Деревни на пути попадались все реже, а их жители сильно отличались от тех, что жили в Имперских землях. Почти каждая встреченная деревушка принадлежала какому-нибудь волшебнику. Везде царили дисциплина и страх перед своим господином и окружающими лесами. Все это мне очень напоминало Вольные земли, где располагается мое собственное владение.
  А леса действительно были опасны. Несколько раз на мой отряд нападали кайпы, дважды - голодные стаи волков, и еще один раз на дорогу вышел взбешенный раной медведь. Имея отметину в виде опаленной части шкуры, он выпрыгнул прямо на нас. Если бы не мой острый слух, то он, безусловно, порвал бы кого-нибудь из моих людей. Я расслышал треск в кустарнике и уделил этому должное свое внимание. Поэтому, когда мишка выпрыгнул нам навстречу, пугая своим рычанием лошадей, я на автомате впечатал ему в голову "Алую молнию". Заклятие, конечно, не очень подходило для этого случая. Тут лучше бы помогло "Обездвиживание Курсула", но и его оказалось вполне достаточно. В воющую и зажимающую голову тварь тут же воткнулись несколько стрел и топор, затем я активировал свое обездвиживающие заклятие, после чего уже мои бойцы без особых проблем смогли порубить монстра на куски. Дальнейший путь мы соблюдали повышенную осторожность.
  Аркул оказывал нам всю посильную помощь. Демоническая птица облетала территории вокруг, пытаясь найти более безопасные маршруты, и докладывала обо всех замеченных поселениях.
  Труднее всего приходилось ночью. Когда мы разбивали в лесу лагерь, то почти каждую ночь подвергались нападению каких-нибудь рыскающих в поисках добычи животных. Одно из недавно приобретенных заклятий оказалось просто незаменимо. "Охранная сеть Серины" создавала над лагерем купол невидимой энергетической сети радиусом в двадцать пять метров. Заклинание действовало семь часов, и при пересечении охраняемой территории достаточно крупным животным (крупнее зайца) сигнализировало об опасности. Спал я или бодрствовал, но всегда слышал звук колокольчика, если кто-то пересекал невидимый периметр. Разумеется, охранника, следящего за костром и лесом, оставлять все равно приходилось, но беспокойства теперь стало намного меньше.
  Размышляя о плюсах и минусах этого заклинания, я пришел к выводу, что, если сигнальные заклинания в этом мире настроены так же (на крупных существ), то в заклятие вызова колобков может быть особенно полезно. Сеть их не почувствует, а монстрики вполне способны перегрызть горло спящему.
  
  В отличии от лесных привалов, ночевка в поселениях позволяла немного расслабится и уделить время другим вещам. Я внимательно изучил книгу заклятий убитого мага и разобрался в новых заклятиях.
  Некоторые из них могли пригодится в бою, другие же относились к шарлатанским фокусам. Похоже, Арвус, хоть и являлся большой "шишкой" в городе, однако такой мощи, как покойный Грэлиар, не достиг. У демона эффективных заклинаний было значительно больше. Однако в данной книге было нужное мне заклятие, телепортации! Изучив описание, я остался в смешанных чувствах. Безусловно, оно было полезно, но имело и минусы. Например, то, что после его произнесения, оставшаяся половина заклятия оставалась в памяти, дожидаясь своего часа, и занимала там слишком много места. Возможно, для тренированных и опытных магов это было бы не критично, но я и так с трудом мог удерживать в памяти три боевых заклинания и одно малое. Теперь и этого не будет. Вторым минусом была невозможность телепортировать вместе с собой еще кого-нибудь или что-нибудь - человека, животное или даже достаточно большой мешок. В третьих, в отличии от боевых чар, это заклятие было весьма труднопроизносимо. Времени на его заучивание уходит больше, а значит, я буду в этот момент уязвим. Однако, поразмыслив основательно, мне показалось мудрым, найдя подходящее спокойное место, в ближайшее время воспользоваться заклятием. Все же хорошо было бы иметь под рукой такое эффективное средство спасения. Только стоит не забывать носить все самое ценное на себе, а не крепить к седлу лошади. Земли становятся все опасней, и я вполне допускал возникновение ситуации, при которой этим заклятьем придется воспользоваться. Например, если на нас нападет стая не волков, а каких-нибудь колдовских тварей, о которых столько судачат деревенские... Местные волшебники заполонили свои земли демонами и гомункулами, а эти существа обычно превосходят по силе смертных и даже кайпов. Если же у них будут и крылья, то мне даже по воздуху вряд ли удастся сбежать. Поэтому такая страховка незаменима. Жаль, что при таком раскладе не получится спасти моих людей. Но я никогда не стремился с ними брататься, да и еще совсем недавно они грабили мои земли под руководством Жеана... Поэтому особой привязанности к ним у меня нет, они просто средство для достижения цели. Другое дело Лаиса, но она то как раз в безопасности...
  На привалах помимо изучения заклятий у меня было время разобраться и в способе зарядки защитных амулетов, а также способах их создании. Чтобы сделать такую вещь, нужны были довольно дорогие ингредиенты, включающие в себя золото, серебро, один драгоценный или несколько полудрагоценных камней. Необходимы были также навыки в алхимии и ювелирном деле. В общем, это все работа не моего уровня, но если привлечь к ней опытного человека для создания основы, то мне останется только дождаться нужного расположения звезд и планет, чтобы нанести руны, а затем активировать заклятие. Работа сложная, но, возможно, когда-нибудь я за нее примусь. Сейчас же задача стояла намного проще. Зарядку амулетов можно было осуществить в определенный день месяца, до которого оставалось двенадцать дней. Нужно дождаться этого дня и, соблюдая несложный ритуал, зачаровать предметы. Поврежденные амулеты я выбросил. Если то, что было написано в книге, правда, а сомневаться в этом не приходилось, то починить их было невозможно.
  Что касается амулета мага, то описания его создания в книге не было. Учитывая то, что мне удалось уже узнать про такие вещи, можно сделать вывод, что создавать столь сложные предметы мне сейчас не по силам. О зарядке такого амулета тоже ничего не было сказано, но я надеялся, что известное мне заклятие зарядки подойдет и для него. Ну, или, по крайней мере, его не испортит.
  
  Эта деревушка ничем не отличалась от остальных. Она была расположена в глухом лесу и защищена высоким частоколом. Два молодчика на смотровой башни с подозрением смотрели на мой подъезжающий отряд.
  Подъехав к воротам, я поднял руку в приветствии.
  - Меня зовут сэр Вальдемар. Я со своими людьми направляюсь в сторону Гэльского перевала. Как называется ваша деревня?
  Один из парней чуть свесился с края башни.
  - Треснутый Дуб, милорд. Мы принадлежим госпоже Таилле из замка Мун. Что вы хотите?
  - Наступает ночь, а эти земли далеко не гостеприимны, поэтому мы хотим остановиться у вас на постой. Разумеется, я щедро заплачу серебром тому дому, который нас примет.
  Некоторое время люди что-то обсуждали между собой. Было слышно, что к ним подошел еще кто-то, наверное, староста.
  Я вынул из кармана две серебряные монетки и подбросил их на ладони.
  - Решайте скорей, солнце уже скоро зайдет. Я не хочу ночевать сегодня на улице!
  Ворота открылись, ко мне подошел дедок с палкой. Низко поклонившись, он сказал:
  - Прошу прощение за задержку, милорд. Места тут опасные и путники редкость. Следуйте за мной, тут рядом будет дом Джейкоба. Изба там просторная, вас накормят и позаботятся о лошадях.
  
  Стол нам устроили просто царский. Всего за две монетки хозяин расщедрился настолько, что закол кабанчика и зажарил на вертеле несколько птиц. Джейкоб был не очень общительным, однако все же поведал, что хозяйка деревушки является весьма могущественной волшебницей. Правит она справедливо, и кроме налога ничего не требует. От других магов деревушку она защищает. Окружающие поселения им завидуют. В этих землях было мало таких добрых господ, большинство творило по-настоящему жуткие зверства. Людей похищали или забирали силой. Мало какая деревушка не подвергалась ночным атакам рыскающих в ночи чудовищ, а их господам до этого дела не было.
  Пока он все это рассказывал, я, как обычно, старался не поднимать голову из-под опущенного капюшона. Не хотелось создавать напряженную ситуацию. У меня уже была ситуация в одной из деревушек, когда мое лицо увидели. Паники не было, но отношение резко ухудшилось, и местные постарались нас поскорее выпроводить.
  
  Тихий стук развеял мой сон. Открыв глаза, я осмотрелся, пытаясь разобраться в том, что происходит. Была еще ночь и, как мне показалось, я проспал всего несколько часов. Зачем моим людям меня будить, было не ясно. Стук повторился. Подойдя к двери, я открыл засов и распахнул дверь. Передо мной стоял Джейкоб. Он был в длинной рубахе и держал в правой руке светильник. В глазах застыл ужас.
  - Простите, господин, но вас там ждут... на улице.
  Сказав это, он всё ещё с распахнутыми глазами, повернулся и побрёл дальше по коридору. До меня дошло, что мой капюшон остался в комнате, и хозяин дома смог лицезреть мое лицо. То, что он не обмочился и не закричал, показывало, что он смелый человек. Я первое время сам вздрагивал, когда ненароком видел себя в зеркале.
  Вернувшись в комнату, прицепил к поясу топор и накинул на себя плащ с капюшоном. Одевать доспех не стал. Кто бы не ждал меня на улице, угрозу он мне не представляет, иначе напал бы тихо. Немного растаивало, что я расслабился и повел себя немного беспечно, позволив бойцам приложиться к пиву и не выставив караульного. Проходя мимо комнаты своих людей, притормозил, размышляя о том, не стоит ли их разбудить. Потом пошел дальше, начал спускаться по лестнице. Пусть бойцы спят, моя интуиция не ощущает опасности, а завтра нам предстоит долгий путь.
  Входная дверь была приоткрыта, и немного покачивалась от сквозняка. Выйдя на крыльцо, я увидел сидящую на лавке девушку. Она поднялась при моем приближении и слегка поклонилась. Мне послышался тихий, приятный голос.
  - Извиняюсь за прерванный сон, посланник, но мое дело не может ждать.
  Она откинула капюшон, и я смог рассмотреть ее получше. Девушка была молода и очень красива. В обтягивающем длинном платье и с амулетом на шее. От которого исходило легкое сияние. Смотря в мое лицо, она не отводила глаз и, как было видно, нисколько меня не боялась. Возможно, она уже встречала подобных демонов.
  Я кивнул в ответ.
  - Вы - леди Таилла, если не ошибаюсь?
  Она отрицательно покачала головой.
  - О нет, меня зовут Мэри, и я простая ведунья, посланница лорда Фароса. Госпожа Таилла сейчас далеко отсюда.
  - Чего же ваш господин хочет от меня?
  Она медленно повела рукой, показывая на спящую деревню.
  - Треснутый Дуб, как и еще трое ближайших поселений, находятся под магической защитой. Это заклятие предупреждает, если людям грозит опасность от колдовских существ или магии.
  - Мы тут находимся проездом и никому не причинили вреда.
  Она утвердительно кивнула и улыбнулась.
  - Я вас не в чем и не обвиняю, лорд Вальдемар. Заклятие просто дало нам сигнал, что в деревню вошел один из демонов Даахаша. Связавшись со старостой, леди Таилла выяснила, что угрозы нет, и не стала реагировать на ваше присутствие. Но о любом демоническом создании на подвластной нам территории, необходимо оповещать членов Круга.
  - Круга?
  - Позвольте, я вам все расскажу, но не здесь.
  Она зябко повела плечами.
  - Пройдемте в дом, милорд, думаю, там нам не помешают. Я вам расскажу о Круге и предложении, которое меня просили передать вам.
  
  Вскоре выяснилось, что в этих землях тоже был свой колдовской Круг. Именно он осуществлял защиту территорий вплоть до Шенского перевала - региону, расположенному далеко на востоке, по сути, недалеко от границы с Империей. Структура Круга напоминала тот, что уже был в моих землях. Однако, по словам Мэри, руководил ими человек, а не демон. Как раз на завтрашнюю ночь у них было намечено очередное собрание-праздник. Обычно они не приглашали на него чужаков, но в моем случае решили сделать исключение. Лорд Фарос настойчиво просил меня принять участие в данном действии и гарантировал, что никто из Круга не причинит мне вреда, о чем и свидетельствовало его пригласительное письмо. Оно было написано на потемневшем куске кожи и подтверждено размашистой подписью. Моих спутников на это мероприятие не приглашали, но обещали обеспечить их безопасность.
  Свернув письмо, я обратился к ведунье.
  - Не понимаю, зачем вам я? Зачем звать на праздник постороннего?
  Она пожала плечами.
  - По этим землям часто проезжают маги и даже демоны, но очень редко бывает, когда мы кого-то приглашаем. Особенно вот так... Вы первый на моей памяти, кому, насколько я знаю, вручают такое приглашение.
  - Я не так давно в этом мире... Расскажите мне об этом празднике.
  - Мы называем его Шабашем, или Праздником Наступления Холодов. Собираемся, устраиваем пляски, развлекаемся... Бывает, старшие проводят какие-нибудь ритуалы.
  - И много ваших там бывает?
  - Сейчас уже нет. А всего в Круге состоит двадцать два члена.
  - Почему ты сказала "сейчас"? Раньше было больше?
  - До моего прихода, как говорят, Круг насчитывал тридцать семь человек и у нас был другой лидер. Но после конфликта с Орденом Гуриба многие погибли. Это произошло девять лет назад, и с тех пор наша численность не восстановилась.
  - Представляю... Мне уже приходилось сражаться с этими жрецами... Ну ладно, допустим, я согласен, что мне нужно делать?
  Мэри развернула карту.
  - Отправиться вот в это поселение, оно всего в нескольких километрах от места проведения шабаша. Я буду там ждать вас и после наступления ночи мы вместе отправимся на мероприятие. Ваши люди останутся в деревне, опасности для них там нет.
  Обсудив с девушкой еще несколько деталей, мы попрощались. Я проводил Мэри на улицу, где ее ожидала самая обычная метла, парящая в воздухе. Мне это зрелище уже было не в новинку, но все всеравно завораживало. Грациозная посадка, прощальный взмах рукой, и ведьма взмыла в небо. Как она там удерживается, и насколько это вообще комфортно, мне было неизвестно.
  А мне предстояло поразмыслить об этом приглашении. В письме говорилось об интересном мероприятии и небольшом деловом предложении, которое меня может заинтересовать. Ну, что ж, я не настолько тороплюсь на другой континент, чтобы проигнорировать возможный прибыток. Надеюсь, я смогу провести время на празднике с толком. Несколько новых заклятий мне точно не помешают, да и знакомства лишними не бывают. Также будет возможность порасспросить о ближайших землях, опасностях и даже о материке, на который я держу путь.
  
  Деревушка, где разместили моих людей, была совсем небольшой, но уютной. В ее центре даже располагалось что-то наподобие гостиницы. По сути, это было просто большое здание со множеством комнат. Старый хозяин и двое его слуг разместили и накормили нас по высшему разряду. Отдав своим людям последние распоряжения и приказав на всякий случай быть на чеку, я поднялся к себе в комнату, собираясь выбрать одежду на праздник. Раз уж меня пригласили, то нужно "не ударить лицом в грязь". Я решил одеть свой нарядный катарди. А с ним и богато украшенный золотом пояс. Был соблазн остаться в доспехе, ведь неизвестно, что там будет и, возможно, несмотря на все уверения, мне все таки будет грозить опасность, но я решил рискнуть. Тем более, что я еще в нашем мире читал о таких мероприятиях. Скорее всего, кроме попойки и оргии, мне ничего не грозит. Кстати, расслабиться было бы довольно кстати, слишком давно у меня не было женщины... Эта ведунья, как мне показалось, проявляла ко мне интерес. Ее уважительное отношение тоже понравилось. Можно за ней будет приударить.
  Но праздник праздником, а кое от чего отказываться я не собирался. Мой топор может, и будет выглядеть чрезмерно на празднике, но без него идти я точно не собирался. Как и без кинжала на поясе. Тот, которым был убит маг, никуда уже не годился и был выброшен, но у меня было в запасе еще целых три подобных. Один из них я и нацепил на пояс, предварительно нанеся на него заклинание "Оживления предметов Лазара". Кроме того, наложил на себя защиту от чар и заучил заклятие телепорта, активировав его на входе в постоялый дом. Часть слов, светилась в памяти, но я это как-то уж переживу. Теперь, если что-то пойдет не так, то я всегда смогу вернуться к моим людям. С огромным трудом я смог вместить в память три боевых заклятия. Одно "Обездвиживание" и две "Алых молнии". Произносить их мне уже начало удаваться необычайно быстро, почти на автомате. В завершение я повесил на шею и спрятал под одежду Черное Сердце. Я ощущал, что Балдор сейчас находился не здесь, но был уверен, что, в крайнем случае, он появится и поможет.
  Как только зашло солнце, ведунья появилась в моей комнате. Она была в довольно открытом платье, не имеющем отношения к распространенной в этом мире моде. Короткое, почти как мини-юбка, с большим вырезом на спине. Оно мне понравилось.
  - Милорд, вы готовы в путь?
  - Да. Мы полетим или поедем на лошадях?
  Она улыбнулась.
  - Конечно полетим... После злосчастного нападения орденских жрецов праздник теперь всегда проводится на вершине горы. Добраться туда другими способами, кроме полета и телепорта, затруднительно.
  Ведьма вышла на улицу и вознеслась в небо, а я последовал за ней. Догнать ее метлу было не сложно. Несмотря на довольно приличную скорость, которую она развивала, это приспособление не очень подходило для маневрирования, и, как мне показалось, ведьме приходилось тратить немалые силы, чтобы удержаться на ней верхом. Поднявшись почти до самых облаков, мы быстро понеслись к высокой горе перед нами. В небе появились тучи, вдалеке громыхал гром, но празднику, похоже, это не помешает. Вдали я увидел другие летящие фигуры. Несколько ведьм на метлах. Мужчин, которые внешне не пользовались никакими приспособлениями, вроде метл или ковров-самолетов. На нас внимания они не обращали, а стремительно неслись к скале.
  Несмотря на все сгущающуюся темноту, мне было хорошо видна эта гора. Место проведения шабаша было довольно живописным. Сама вершина образовывала большого, с футбольное поле, размера ровную поверхность. У меня не было сомнений, что тут поработала магия. В центре был разведен огромный костер, около которого бродили люди. Кто-то просто грелся, направив руки к костру, другие, сбившись в кучки, что-то увлеченно обсуждали. Несколько девушек и женщин играли на музыкальных инструментах. На нас с ведуньей особого внимания не обращали. Мне это даже показалось странным, все же я один из немногих, кто прилетел на мероприятие на своих крыльях и не принадлежал этому миру. Однако, возможно, все из присутствующих уже имели дело с демонами.
  Мэри, обмениваясь кивками с некоторыми из собравшихся, уверенно потащила меня в центр. Чуть в стороне от костра я увидел небольшое строение. Просто навес из черепицы, стоящий на четырех каменных столбиках. Под навесом располагались три каменных трона. Один из них, тот, что находился по центру, был на ступень выше, и имел высокую спинку, на которой сияли рунические надписи. Трон был огромный, примерно в два раза больше того, что стоял в моем замке. Человек, там сидевший, от этого казался совсем маленьким. Но, подойдя ближе, я поменял свое мнение. От его фигуры прямо-таки веяло силой и уверенностью. Это был человек примерно моего роста, одетый в черное катарди. За спиной был бардовый плащ, с откинутым назад капюшоном. Его возраст определить было сложно. Когда мы подошли поближе, он поднялся с трона и с улыбкой подошел к нам.
  - Приветствую вас на нашем празднике, лорд Вальдемар.
  - Благодарю за приглашение, лорд Фарос.
  Он кивнул, и указал рукой на девушку, сидящую слева от трона. Девушка была довольно красива, в великолепном длинном платье. Мне она улыбнулась, но немного через силу.
  - Позвольте представить вам леди Таиллу. Именно в ее поселении мы вас и обнаружили.
  Мы обменялись вежливыми кивками, и маг рукой попросил меня пойти за ним. Мэри, извинившись, упорхнула по каким-то свои делам. Мы, не прекращая общения, направились к краю скалы, туда, где музыка праздника была не столь громкой.
  - Скоро начнется наш Шабаш. Без сомнения, Вальдемар, наши скромные развлечения придутся вам по вкусу. Но я позвал вас не ради этого. Есть небольшое дело, которое может вас заинтересовать. Однако сначала расскажите мне, как поживает мой коллега, Кирклас с Запада?
  - Насколько я знаю, у него все хорошо.
  - Мы слышали, Круг понес некие потери недавно, и вы приложили к этому руку.
  - Что ж, так получилось... Мы уже уладили с лордом Киркласом этот вопрос.
  - О-о-о, я совсем не обвиняю вас, Вальдемар. Я помню этих покойных ныне господ и их... наглость. С болотными демонами всегда слишком много хлопот. Однако меня удивило, что посланник смог справятся с ними обоими... Я и слышал о вашем загадочном покровителе. Ну да ладно, все это на данный момент не так уж важно...
  Он обернулся к центру поляны и указал на нее рукой.
  - Посмотрите туда, Вальдемар. Видите, как мало нас осталось... Наш Круг ослаб и пройдет еще много времени, прежде чем мы восстановим былую силу... Тебе, несомненно, интересно, зачем я позвал тебя...
  - Слушаю.
  Он посмотрел на небо.
  - Сегодня особый день. Есть лишь два дня в году, когда грань между мирами становится столь слабой. Именно поэтому колдуны уже тысячи лет собираются вместе в этот день. В праздник Наступления Холодов можно легко провести много сложнейших ритуалов. Некоторые из которых столь опасны, что могут выйти из под контроля, уничтожив целые страны... Поэтому я и позвал тебя. Мне бы хотелось, чтобы ты и еще несколько могучих сущностей, также не состоящих в нашем Круге, помогли нам.
  - Я просто проезжал мимо и не собирался проводить никаких ритуалов. Лорд Фарос, ты можешь мне сказать, зачем мне это нужно и что конкретно ты от меня хочешь?
  Он хмыкнул.
  - Когда я начну проводить ритуал, то могут возникнуть небольшие осложнения... грань между мирами будет тонка и кто-нибудь из иного мира может попытаться сюда проникнуть... даже более того... обязательно проникнет. Мы закроем все вокруг заклятием купола и ни одна тварь не сможет выбраться в окружающий мир... Поэтому рано или поздно мы перебьем всех пришельцев. От тебя, как и от большинства магов и демонов, в том числе приглашенных, я хочу помощи в этой битве. Я не думаю, что это будет столь уж сложно, но мне совсем не хочется потерять еще кого-то из моего Круга. Ты мне поможешь?
  Я глубоко вздохнул. Мне эта идея не очень нравилась. Однако было видно, что никто не планирует меня обмануть, и лорд, скорее своего, искренен. Амулет на шее согревал меня легким теплом - похоже, что Балдор тоже опасности не ощущает.
  - А что я получу за помощь?
  - Ну, во-первых, свободный проезд по землям Круга и любую помощь, которая может понадобиться. Еще я исполню твое заветное желание - дам тебе заклятие, в котором ты, как я вижу, очень нуждаешься.
  Он засмеялся.
  - Заклятие телепорта?
  - Что? Нет... Мой друг, тебе не телепорт нужен, а кое-что другое, не менее ценное...
  - И что это?
  - Мы наблюдали за тобой с тех пор, как ты вступил на наши земли. В поселениях, в которых ты побывал, нам поведали о тебе и твоих спутниках. И я понял о тебе кое-что. Эти маски и плащи... эта осторожность в разговоре со смертными, подавляемое желание к женщинам... опасение, что от тебя сбегут в ужасе... Тебе просто необходимо заклятие личины.
  - Личины?
  - Да, с ним тебе не нужно будет прятать лицо и крылья. Ты сможешь пройти по городу людей, откинув капюшон, и никто, кроме магов, не увидит твою истинную форму.
  Мои мысли потекли стремительно. Это действительно было бы отлично. Когда не нужно скрывать свою внешность, общаться с людьми намного легче, а девушки не будут падать в обморок... За океаном это тоже может пригодиться.
  - Расскажи мне об этом заклятии.
  - Оно называется "Личина Негура". Создано специально для демонов, проникающих в наш мир. Действует всего два часа и по воздействию скорее напоминает иллюзию, но оно позволяет остаться неузнанным, даже полностью раздевшись. Твои крылья станут невидимыми... тебе просто нужно будет ими не размахивать. Ты останешься прежним, но люди будут видеть перед собой обычного человека.
  - Я согласен и помогу тебе с твоим ритуалом.
  Он хлопнул меня по плечу.
  - Вот и прекрасно! Когда все закончится, мы еще поговорим. Думаю, я смогу тебе рассказать много интересного!
  Мы направились к собравшимся, где глава Круга меня оставил в окружении дам, а сам пошел к появившемуся высокому демону с красноватой кожей.
  В течении часа я был предоставлен сам себе. Общался с магами, флиртовал с ведьмочками, завел несколько знакомств и вообще прекрасно провел время. Чуть в стороне от костра был накрыт шикарный стол, на котором отсутствовало только спиртное, но всего остального было с избытком. Собравшиеся отнеслись ко мне положительно, особенно дамы. Похоже, что сегодня спать в одиночку я точно не лягу...
  Украдкой поглядывая на Фароса, я заметил появление на празднике новых лиц. Сначала прилетел высокий трехметровый громила с черными крыльями и жуткой головой, напоминающей голову акулы. Следом за ним с неба спустился огненный шар, из которого появилась человекоподобная фигура. Словно человек, созданный из раскаленной магмы. У него не было никаких крыльев, но он слегка парил над землей.
  Вскоре раздался звук гонга, и все присутствующие стали стягиваться поближе к трону.
  Фарос встал и поднял руку вверх, призывая к тишине.
  - Браться и сестры, планеты выстроились в одну линию! Вы прекрасно знаете, что это для нас значит. Проявите терпение, скоро мы вновь вернемся к нашему празднику, но сейчас необходимо провести ритуал Геруша, дабы возродить силу нашего Круга! В эти сложные времена, дабы исключить возможные риски, я позвал наших союзников из других миров. Я очень надеюсь, что все вы сегодня готовы к небольшой схватке. Давайте же поскорее закончим дело и вернемся к более приятным вещам!
  Магу ответило множество согласных голосов. Мне это немного напомнило выступления земных политиков.
  Меня и еще троих демонов попросили стать в центре поляны. Появившиеся словно из неоткуда бесы уволокли тяжелые столы в дальнюю часть поляны, и притащили к центру широкий каменный стол. Это оказался самый настоящий алтарь. Изделие по всей поверхности были исписано разнообразными символами. Местами часть узоров были оплавлены или отколоты. Похоже, вещь была древняя, и побывала во многих переделках.
  Фарос в сопровождении Таиллы подошел к алтарю и стал к нему лицом. Волшебница стала по другую сторону. Появившиеся откуда-то сбоку два беса притащили живую и дергающуюся козу. Они с трудом наклонили ее голову над алтарем, и Фарос одним движением ножа перерезал козе шею. Животное задергалось, кровь хлынула на алтарь, но не стекла, а начала быстро впитываться. Алтарь на глазах наполнялся силой и засиял всеми цветами и узорами. Вскоре мертвую козу унесли и старшие волшебники, подняв руки к небу, стали произносить магические слова. Маги стоящие вокруг, присоединились к ним, произнося постоянно две непонятные мне фразы. В небе над нами появился сверкающий алым светом купол. Он накрыл большую часть поляны.
  Все присутствующие были напряжены как струна. Демоны рядом со мной достали оружие и стали зачитывать защитные заклятия. Я достал топор и постарался отрешиться от всего постороннего, настраиваясь на бой. Жаль, что на мне не было доспехов...
  Фарос с волшебницей продолжали зачитывать магические слова. Над ними в пяти метрах от земли начала формироваться темная воронка. Она было около трех метров в диаметре диаметром и пульсировала. От нее исходил прямо-таки первобытный ужас. Ощущение опасности невероятно усилилось, а потом я увидел уродливую голову, появившуюся из воронки. Чуть больше человеческой, напоминавшая обтянутый кожей череп, с прорезью вместо носа и зеленым светом в глазницах. Тварь издала крик, похожий на вороний, и вылетела из портала. Я даже не успел ее хорошенько разглядеть, а навстречу чудищу ударил огненный шар, разорвав ее на куски и разбрасывая горящие останки вокруг. Но за первой последовали еще. Из портала вылетело больше десятка других монстров. Худые, словно скелеты фигуры, с подобными же крыльями. С длинными когтями, заменяющими им оружие. Они взмыли вверх, тут же врезавшись в сияющий купол. Несколько попыток прорыва и царапание его когтями ни к чему не привели. Тогда они ринулись на нас.
  Их встретил залп огненных шаров и молний. Многие из тварей погибли на месте, другие выжили и продолжили атаку, обрушившись на нас. Демоны, стоящие рядом со мной, ринулись на вылазивших из портала новых чудовищ. Я тоже присоединился к ним, хоть не был уверен в том, что волшебники, оставшись без нашей поддержки, справятся. А потом уже стало не до размышлений.
  Твари были очень сильны, почти не уступая мне по мощи. Меня выручало только зачарованное оружие, и если бы пришлось биться когтями, то мне несомненно пришел бы конец. Живучие, не прекращающие атаку даже после потери конечности, они обступили нас, пытаясь задавить количеством. Но глава Круга не ошибся с выбором союзников. Огромный демон с акульей головой рвал чудищ одного за другим, совершенно не обращая внимания на то, что на землю уже капал его зеленая кровь. А огненное создание просто подлетало вплотную к монстрам и вспыхивало, обращая их в пепел. На мой взгляд, это существо было вообще неуязвимым. Третий демон не особо отличался от меня и тоже бился топором. Ему тоже приходилось непросто, так как твари стремились напасть со спины. Я ринулся к нему, и мы начали биться, прикрывая друг другу спины. Спина к спине мы встретили новую волну монстров.
  Фарос с ведьмой все так же стояли у алтаря, ни одна из тварей не смогла преодолеть защищающие их силовое поле. В руках главы Круга была шкатулка, в которую из портала втягивалась струя какого-то сияющего вещества.
  Магам Круга приходилось несладко, но они действовали слажено и без паники.
  Вдруг раздался громкий хлопок, и воронка над нами начала затягиваться. Фарос закрыл шкатулку, и устало сел на услужливо поднесенный бесами стул. Бой закончился. Через несколько секунд купол над нами начал таять, пока не пропал.
  В течении следующего часа все присутствующие приводили себя в порядок и оказывали помощь раненым. Для меня и других демонов был обеспечен особый уход. Нас окружила целая толпа девушек, смазывая наши раны какой-то мазью. Принесли напитки, напоминающие лимонад.
  С нашей стороны погибших было двое, у нападавших - не менее четырех десятков. Как мне показалось, мы еще неплохо отделались. Однако хорошо, что бой не затянулся, иначе магам пришлось бы сложнее. После активации всех заученных заклятий им оставалось только прятаться за спины своих более живучих товарищей. В рукопашной их порвали бы в пять секунд. Сейчас многие из волшебников сидели у костра, спешно пролистывая свои книги, и стараясь побыстрее восстановить магическую силу. Мне это желание было хорошо понятно.
  Когда площадку привели в нормальный вид, бесы вернули на место стол с закусками и прикатили несколько бочек с прекрасным вином. Девушки вновь заиграли свои мелодии. А я немного пообщался с демоном, с которым мы сражались плечом к плечу. Его звали Лидрос, он, как и посланники, был родом с Даахаша. Существо было не очень общительно, но мы смогли найти общий язык и даже немного подружились. Он уже четыре года состоял в Круге, и владел замком и двумя деревушками.
  Гуляния тем временем продолжались. Лорд Фарос привел к костру невероятно красивую девушку и одел ей на голову золотую диадему. Все присутствующие ей поклонились. Девушка, похоже, была немного растеряна происходящим. Лорд поднял руку и все замолчали.
  - Братья и сестры, позвольте представить вам нашу новую сестру и королеву этого праздника! Велена, выйди вперед!
  Девушка несколько испугано сделала шаг к толпе. И сразу раздались множество приветственных выкриков. Все вновь поклонились, но, как мне показалось, довольно неискренне. Фарос с улыбкой подошел к ней и провел рукой по ее телу.
  - Не надо стесняться, моя дорогая, ты среди своих.
  Все засмеялись. К Велене подошло несколько девушек и довольно грубо сорвали с нее одежду. А затем стали наносить на тело всевозможные рисунки. Девушка очень смущалась, но это, похоже, только еще больше веселило толпу и лорда. Видя мое недоумение, ко мне подошла Мэри и зашептала на ухо.
  - Это обычный ритуал посвящения новенькой. Если девушка ведьма, молода и красива, то на одном из праздников ее посвящают в королевы. Но этот почетный статус ничего не значит. Она - просто жалкое создание, задача которого - быть "гвоздем программы". Вам это понравится, милорд.
  Она улыбнулась.
  - Эта девочка очень хороша собой, милорд, хмм... ей повезло... Столько внимания и эти ощущения, такое бывает лишь раз... Лорд нашел ее в одной из деревушек, и, впечатленный ее красотой, хотел сделать из нее игрушку для развлечений, но у девушки обнаружился талант к магии. А таким кадрами не разбрасываются.
  Я обернулся к ней.
  - Ты тоже была королевой?
  - Да, несколько лет назад...
  Она указала рукой на девушку, стоящую в центре толпы, и прикрывающуюся руками.
  - Посмотрите, как она невинна, неопытна и стыдлива... Скоро все это будет позади...
  Девушке поднесли золотой бокал с какой-то дымящейся выпивкой, и она залпом осушила его. Плечи ее почти сразу распрямились, глаза заблестели, в них появились смелость и желание.
  События после этого начали развиваться стремительно. Все поле у костра превратилось в одну сплошную оргию. Наверное, что-то подобное устраивали в Древнем Риме. Я сам почти утонул в этом празднике похоти. Мне и другим демонам доставалось особенно, на нас девушки особенно вешались. Только огненный демон не веселился. Он просто завис в центре костра и, похоже, получал удовольствие по-своему, просто впитывая в себя пламя.
  Проснулся я, когда солнце уже было в зените. Костер потух, а вокруг стояла грязь и полный бардак. Некоторые из гуляющих уже проснулись и сейчас сидели за праздничным столом, другие же все еще спали. Я тоже подошел к столу и с большим аппетитом набросился на жаркое из мяса, запивая его красным вином.
  Ко мне подошел немного помятый Фарос. Сел напротив, хлопнул по плечу.
  - Ну, и как тебе наш праздник, Вальдемар?
  - Замечательно.
  Я нисколько не лукавил. Мне, и правда, не удавалось вспомнить ни одной даже близко похожей вечеринки. Да уж, развлекаться эти колдуны умели.
  - Рад, что тебе понравилось. Ты вчера прекрасно проявил себя в бою и некоторые из членов Круга мне уже все уши прожужжали о твоем боевом и постельном мастерстве. Ха-ха-ха!
  Отсмеявшись, он продолжил.
  - Итак, для начала позволь вручить тебе заклятие, которое я обещал.
  Он достал из кармана балахона перевязанный лентой свиток, и отдал его мне. Я, не разворачивая, положил его в карман.
  - Дорога до перевала для тебя будет открыта. Демоны, охраняющие Аршский лес, не тронут тебя и твоих людей. Им уже передали твой запах, и они его ни с чем не спутают. Езжай своей дорогой! Если у тебя когда-нибудь будет желание присоединиться к нам, то я буду рад видеть тебя в нашем Круге. Он, конечно, не самый большой и могущественный в этом мире, но, как ты сам видел, у нас много положительных качеств. Например, мы всегда щедры к тем, кто нам помогает. Хочешь еще что-нибудь узнать? Спрашивай.
  - Как часто происходят подобные праздники?
  - Есть два основных праздника в году. Кроме этого мы собираемся тут каждый месяц.
  - А что это был за ритуал, Фарос? Если это, конечно, не тайна.
  Он хмыкнул, задумался, потом ответил.
  - Да нет, не тайна. Мы открыли портал в Оград. В один из самых негостеприимных его уголков. Там скрыто великое могущество. Это место защищают, но многие все же умудряются туда проникнуть и взять каплю разлитого там могущества.
  - А эти существа, что проникли сюда? Они охраняли то место?
  - И да, и нет. Они охраняли, но когда открылся проход, то предпочли просто войти в наш мир. Они сами рабы, и вынуждены столетиями охранять Туманную Обитель. Естественно, наш мир притягивает их. Прорвись эти существа через защитный купол, то они опустошили бы все деревни вокруг. Пили бы кровь и души до тех пор, пока их кто-нибудь не остановил бы. Но все сложилось удачно. Я не ошибся, позвав тебя и других.
  - Я понял, Фарос. У меня вопросов больше нет. Как только закончу с едой, полечу обратно.
  Он кивнул.
  - Есть еще одна вещь, Вальдемар. Соблюдай осторожность, когда пересечешь Шенский перевал. До границ Империи тебе нужно будет ехать еще три дня, а в землях за перевалом живут очень негостеприимные личности... Наш Круг не контролирует эти территории.
  - Негостеприимные?
  Он кивнул.
  - Есть сведения, что там поселились несколько демонов и даже якобы кто-то из заморских волшебников... Континент Арзария - это очень негостеприимное место, Вальдемар... Меня откровенно радует то, что нас разделяет океан.
  - Ты там был?
  - Нет, но наслышан об их разрушительной магии и волшебниках, способных сразиться с архидемонами. Конечно, многое из этого просто сказки, но кое-чему я верю... Поэтому и советую тебе добраться до границ Империи как можно быстрее, по возможности стараясь избегать встреч с этим типом.
  Через несколько часов я вернулся в деревню к своим людям. У меня было прекрасное настроение. Помимо свитка, подаренного лордом, мне удалось выменять еще три довольно интересных заклятия. Они достойно пополнили мою совсем уже не маленькую коллекцию. Вкратце рассказав воинам о своих похождениях, я приказал собираться в дорогу. Мне хотелось выехать как можно скорей.
  
  
  Глава 14
  
  После достигнутого с Фаросом соглашения мой путь значительно упростился. В каждой новой деревне нас встречали как дорогих гостей. Обычно нам навстречу выходил сам староста, и до самого вечера не отходил от меня не на шаг, стараясь исполнить все наши пожелания. Меня это раболепие несколько утомляло, хоть такая услужливость и была приятна.
  Каждую ночь мы отдыхали в лучшем доме какого-либо селения. Мои люди настолько обнаглели, что даже начали требовать к себе в постель девиц. И надо сказать, что их желания немедленно исполнялись. Однако ко мне поселяне продолжали относиться со страхом. Даже когда я въезжал в деревню под заклятием личины, они достаточно быстро понимали, кто я такой. Очевидно, представители Круга заранее всё объяснили местным.
  Само же по себе заклятие было великолепным, хоть и имело некоторые минусы. Оно визуально меняло мою внешность, не затрагивая при этом одежды и брони. Рост и габариты тоже не изменялись, исчезали только крылья и когти, а также изменялся внешний вид. Оно действовало примерно два часа, однако если я начинал махать крыльями или полосовать дерево когтями, то чары спадали уже через пару минут. Как-то, проводя эксперимент, я взлетел в воздух и завис над своими людьми. По их словам, я напоминал обычного человека, непонятно как левитировавшего в воздухе, и если бы не создаваемый взмахами крыльев ветер, меня можно было бы принять за человека - колдуна или жреца. У меня была надежда, что заклятие позволит мне выглядеть собой - таким, как я был до того, как вступил в тот проклятый лес. Но этому не суждено было сбыться. Теперь я выглядел как сорокалетний мужчина с колючим взглядом, бритым лицом и довольно-таки неказистой внешностью. Этакий худощавый тип с ничем не выделяющейся внешностю. Для маскировки это, быть может, и неплохо, но я хотел большего... Интересно, как чары действуют на других, какая у них появляется внешность...
  Дорога по-прежнему оставалось довольно опасной. Кайпы и дикие звери часто выходили из леса к нашим ночным стоянкам. Несколько раз стаи монстров даже устраивали на нас засады. Хорошо, что в их обнаружении нам помог Аркул. Демон летал над лесом, постоянно наблюдая за дорогой, и обо всем подозрительном сообщал незамедлительно. Нашему же подготовленному отряду небольшие группы кайпов и волков при их своевременном обнаружении были не страшны. Мы разделывались с ними практически сразу же.
  С десяток раз нам на дороге встречались вооруженные группы людей. Чаще всего это были купцы, которые с разрешения Круга занимались торговлей на этих территориях. Несколько раз я видел и проезжающих лордов. На нас они особого внимания не обращали и в попутчики не набивались. Мне тоже спутники были не нужны, поэтому после краткого обмена приветствиями мы разъезжались и продолжали каждый свой путь.
  Наконец наступил тот долгожданный день месяца - 23 арва - день, когда планеты стали так, как мне было нужно для проведения ритуала. В эту ночь у меня будет около трех часов, чтобы успеть зарядить защитные амулеты. Ритуал нельзя проводить в деревне, поскольку мне этого Круг не разрешал, да и не известно, какие побочные последствия у него могут быть. Поэтому Аркул нашел подходящую полянку, расположенную в двадцати минутах езды от последней пройденной нами деревушки, куда мы и направились после захода солнца.
  Сам ритуал не отличался особой сложностью, но мне пришлось очистить память от всех заклятий. Если этого не сделать, то придется потратить не менее часа лишнего времени на попытки запомнить ритуальное заклятие, а значит - мне тогда точно не удастся закончить ритуал над всеми амулетами.
  Аркул, в очередной раз облетев окрестности, сообщил, что опасности нет. Я, дав сигнал моим людям быть наготове, очистил память, активировав оставшиеся там две молнии, после чего открыл книгу и приступил к запоминанию заклятий.
  В течении следующих трех часов я занимался рутинной работой. Доставая амулеты по одному, размещал их на большом камне, после чего пальцем рисовал руны и зачитывал слова чар. Приходилось накладывать сразу два заклятия - одно за другим - не оставляя между ними временного промежутка. Учитывая, что они были довольно трудно произносимы, это было непросто. Пару раз я ошибался, и тогда приходилось начинать весь процесс заново.
  Наконец, работа была закончена. Передо мной на камне лежали семь светящихся амулетов. Восьмой, принадлежавший убитому магу, несмотря на все мои усилия, так и не был заряжен. Судя по всему, он не был сломан, но для него явно нужен был другой ритуал и заклятия. Жаль, что я не сообразил поинтересоваться об этом у магов Круга, возможно, они бы смогли мне помочь, но сейчас печалиться об этом было уже поздно. Думаю, что в будущем я смогу разобраться с этим и сам. Ну, а пока попробую надеть на себя сразу три свободных амулета. Если их совокупная защита сложится, то даже парочка обычных магов не будет для меня серьезной угрозой.
  Распределив оставшиеся четыре амулета между своими воинами, я направился в сторону деревушки. Мое тело, как и тела воинов, покрыло едва заметное свечение. Оно было интенсивней, чем от использования защитного заклятия, но не отличалось от свечения на тех людях, у которых на шее висел лишь один амулет. В этом следовало разобраться, но сейчас для этого нет времени. Я очень устал, и мне хотелось только поскорее добраться до деревушки и там хорошенько выспаться.
  Вскоре мы оказались в поселении. Поев, я стал готовиться ко сну. Мои люди и в этой крохотной деревушке нашли себе развлечение, мне же предстояла еще одна одинокая ночь. Подготовив стандартные заклятия, я в очередной раз установил якорь для заклинания телепорта. Эти чары я использовал каждые два дня, создавая себе возможные пути отхода в самые безопасные места. Я уже удостоверился, что "Обратный скачок Еванны" работает, как и положено. Я при использовании заклинания не испытывал никакой боли или дискомфорта, просто возникала яркая вспышка и я перемещался в установленную раньше точку. Из трудностей использования заклятья была только сложность в произношении второй части слов.
  Итак, до Перевала осталось ехать всего два дня. Если судить по карте, то Лесная Полянка, в которой мы остановились, была последней деревней на пути к Перевалу. Теперь ближайшее поселение встретится нам только на территории Империи. Значит, нужно будет усилить бдительность. Завтра нам предстоит вступить в пограничный с Перевалом лес, о котором ходило множество нехороших слухов.
  Потушив свечи, я уже собирался ложиться спать, как мою дверь постучали. С некоторым удивлением, открыв дверь, я обнаружил за порогом красивую девушку, смутно мне знакомую. Она широко улыбнулась:
  - Мои владения находятся здесь неподалеку. Я узнала, что ты тут и решила, что было бы неплохо провести этот вечер вдвоем. Ты же не против, Вальдемар?
  Я ее вспомнил. Она - одна из тех ведьмочек, с которыми я хорошо провел время на Шабаше. Тамошнее пойло неслабо меня приложило, но эту красотку я все равно запомнил.
  - Конечно, я всегда тебе рад... Грайна.
  - Гриана, милый мой посланник...
  Она засмеялась и щелкнула меня по носу. После чего впорхнула в комнату.
  - Я прощаю тебе забывчивость. Да, Бивар умеет варить крепкую выпивку... Однако я не думала, что демоны вообще реагируют на хмель.
  Она осмотрела комнату с легкой брезгливостью.
  - Тут, хоть и чисто, но недостойно лорда, мой дорогой. Староста мог выделить и более достойное жилище. Ну и получит он у меня...
  Я махнул рукой.
  - Да ладно, все нормально. Завтра нам предстоит непростая дорога, и я хотел просто выспаться. Сейчас не до роскоши.
  Она потянулась ко мне, но я, несмотря на сильное ответное желание, вспомнил про свою проблему и достал из сумки амулет.
  - Подожди немного... Дорогая, ты не могла бы мне немного помочь? Ты не подскажешь, как мне заставить этот амулет работать? Классическое заклятие зарядки не сработало.
  Она недовольно поморщилась, но амулет взяла. Покрутила в руках, присмотрелась к сети рун. Потом, покачав головой, вернула его мне.
  - Понятия не имею, Вальдемар. Это защитный амулет Неруга, одного из магических орденов с островов. Я о них почти ничего не знаю. Советую тебе - когда будешь в большом городе, то поспрашивай опытных волшебников. Тебе или помогут с заклятием или зарядят его каким-либо другим способом.
  - А если мне связаться с Фаросом?
  Она отрицательно покачала головой.
  - Ты немного опоздал. Наш лидер вместе с несколькими сильными магами отправился в Сардинию. И, насколько мне известно, вернется не раньше начала следующего месяца.
  Я убрал амулет в сумку.
  - Что ж, спасибо... Я обращусь к кому-нибудь еще. В мои планы не входит задерживаться тут еще на неделю...
  Схватив ведьму, я довольно грубо прижал ее к себе. Она, довольная, не сопротивляясь.
  - Не будем тратить времени, дорогая. Завтра мне предстоит довольно ранний подъем... Ты появилась как нельзя кстати...
  
  В Аршском лесу было действительно жутко. Высокие, искривленные стволы деревьев закрывали небо над нами. Небольших просветов было недостаточно, чтобы разогнать вечный сумрак. Аркул, не став подниматься в небо, сидел на моем плече. И поступал правильно, сверху теперь мало что увидишь. В лесу не было слышно криков птиц или треска веток под весом животных. Царила почти полная тишина. Ближе к вечеру, когда я уже на подходящей поляне планировал устроить привал, Аркул неожиданно расправил крылья и издал мерзкий хрипловатый крик. После этого демон сорвался с плеча и, сделав над нами круг, уселся на одну из самых высоких веток.
  Вскоре послышался шум ломаемых веток, а затем протяжное завывание. Мои люди начали поспешно заряжать арбалеты, а я, проверив, насколько легко выхватывается топор, приготовился применить заклинания. Внимательно осматривая окружающие заросли, я подумал, что это место удобно для боя. Не зря я хотел устроить привал именно здесь.
  Из кустарника на открытое пространство вышло существо, видеть которое мне еще не приходилось. Оно напоминало огромного волка, но размером не меньше кайпа. С густой черной шерстью, которая слегка светилась в темноте. В открытой пасти было множество длинных клыков. Я уже хотел использовать заклятие молнии, и понял руку, чтобы его произнести, как увидел, что со всех сторон из зарослей выходит еще множество подобных жутких созданий. У меня не было заклятий для такой ситуации, и в этой схватке нам, скорее всего, не победить. Оставалось надеяться, что это те самые демоны, о которых говорил глава Круга.
  Первый монстр внезапно остановился и, подойдя поближе ко мне, начал тщательно принюхиваться. Я, как и мои люди, застыл, стараясь не шевелиться. Приняв какое-то решение, существо попятилось, посмотрело мне в глаза, а потом громко взвыло. По этому сигналу окружающие нас монстры отступили в заросли и буквально через несколько секунд мы остались одни в полной тишине.
  Кое-кто из солдат молился, другие потянулись к спиртному. Ну а я вспомнил Фароса и Круг добрым словом. Если бы не наше соглашение, то мы скорее всего не смогли бы пересечь Аршский лес. Ясно, что теперь нам опасаться нечего. Этот лес, похоже, уже давно был очищен от кайпов и иных всевозможных тварей. Поэтому мы разбили лагерь, и, выставив часового, легли спать.
  
  То, что мы вышли к Шенскому Перевалу, я понял сразу. Лес закончился, и мы выехали в гористую местность, разделенную пополам огромной трещиной. Разлом уходил глубоко вниз, и определить глубину было невозможно из-за густого тумана в расселине. Через трещину шел подвесной мост. Около двадцати метров длинной и шириной примерно два метра. Было видно, что мост не старый и вполне надежен. Однако мы решили не рисковать и начали переходить его по одному, держа лошадь под уздцы. Спустя несколько минут мы, благополучно оставив мост позади, вступили на тропу, ведущую в лес.
  Что бы ни говорил глава Круга, а опасности тут не ощущалась. После ужасов Аршского леса это место казалось мне обычным лесом моей потерянной родины. Когда мы услышали пение птиц, то у моих людей и даже у меня наступил настоящий прилив бодрости. Я в очередной раз активировал заклятие телепорта, создав якорь. В последнее время я начал обновлять его на всех безопасных участках, которые мы проходили.
  Аркул, облетая территорию, заметил небольшого лося, и я, немного отклонившись от нашего пути, смог его при помощи магии обездвижить. После этого убить его уже было не сложно. Мы на пару часов сделали привал и приготовили себе прекрасный ужин. После чего продолжили путь. Никакой опасности нам пока не встретилось. Однако я, помня предостережение мага, старался не ослаблять бдительность. Нужно добраться до земель Империи как можно быстрее.
  Ко времени, когда солнце начало заходить за горизонт, обстановка вновь начала меняться. Опять наступила это неприятная тишина, а лес стал казаться враждебным. Но заночевать тут все равно придется. Поэтому, разбив лагерь, мы, соблюдая все меры предосторожности, легли спать.
  
  Солнце стояло в зените, а в лесу по-прежнему было довольно тихо. Только изредка слышались какие-то шорохи. Мы старались ехать по тропе как можно быстрее, однако и загонять лошадей не хотелось. Сверху раздался крик и ко мне на плечо спикировал Аркул. Положив руку ему на голову, я увидел образы.
  "Дорога, поваленная телега... кровь... тела"
  Осадив лошадь, я дал команду воинам снизить темп нашего передвижения и приготовиться к бою.
  Что-то плохое произошло на дороге в нескольких сотнях шагов впереди. Телега из видения демона показалась мне знакомой. На нашем пути нам встретилось не так уж много людей. Я вспомнил мрачного торговца в сопровождении неплохой охраны, который ехал в том же направлении, что и мы. Мы встретились в одной из деревушек, еще до посещения мною Шабаша. С того времени купец, несомненно, опередил наш отряд. У него была очень похожая телега, нагруженная какими-то мешками. Также мне запоминалась его охрана из десятка явно опытных бойцов. Он не желал ни общаться, ни вообще разговаривать. Видимо, очень спешил, а спешка, как известно, до добра не доводит...
  Держа заряженные арбалеты в руках, мы подъехали к месту побоища. Картина открылась просто жуткая. Один из моих людей стал молиться, осеняя себя жестом последователей бога Пакула - защитным кругом. Другие перешептывались, со страхом поглядывая в окружающие заросли. А я попытался понять, что же тут произошло.
  Разорванные тела воинов и лошадей. Залитая кровью дорога. Выпотрошенные внутренности, оторванные головы, сломанное оружие... Людей и животных словно пропустили через мясорубку, невзирая на железные доспехи и оружие. Кстати, на обломках оружия еще оставалось легкое свечение - оно явно было благословлено священником либо зачаровано магом. Два тела висели на огромном дереве в нескольких десятках метров от земли. Они были обмазаны какой-то белой гадостью, возможно, токсичной (поскольку так изуродовать тела могло лишь что-то наподобие кислоты), которая их словно приклеила к стволу. Небольшие куски этой субстанции были разбросаны вокруг и касаться ее у меня не было никакого желания.
  Разломанная почти пополам телега была перевернута на бок. Окровавленные мешки, из которых вывалились шелковые одежды, валялись в грязной луже. Кто бы это ни сделал, товары его не интересовали. Нападавшие, скорее всего, к человеческому виду не принадлежат. У меня было сомнение, что на такое хватит сил даже у моих минотавров-нексусов. Эти люди явно столкнулись с чем-то ужасным. Без сомнения, они сражались до конца, пока не погибли... Но не все.
  У поваленной телеги в грязи сидел человек. Мухи и кровь покрывали его защищенное доспехами тело. Шлема не было, и его седые волосы колыхались на ветру. Если бы не мои обостренные чувства, то расслышать его дыхание мне бы не удалось. Спешившись и подойдя ближе, я тронул его за плечо. Он поднял голову, и я увидел взгляд безумца. Он улыбался мне, а из его рта на землю текли слюни. Он явно совсем недавно был молодым юношей, но испытанный кошмар сделал из него старика. На мои вопросы он не отвечал, но попытался схватить меня за горло. В очередной раз отбив его тянущиеся руки, одним движением свернул ему шею, после чего вернулся к своим. Оставаться в этом жутком месте ещё хоть на минуту, не хотелось. Даже мои люди не собирались мародерничать и вообще слезать с коней. Мы желали скорее убраться отсюда подальше.
  Тропа была неширокая, но вполне позволяла ехать в ряд двоим. Время от времени мы даже переходили на галоп. Мысль о том, что придется разбивать лагерь в этом лесу меня откровенно пугала. Что бы не обитало здесь, это намного ужаснее стай кайпов или медведей. Даже Маскех, которого я был вынужден призвать в этот мир, вряд ли был способен совершить такое. Разорвать на куски десяток профессиональных воинов с зачарованным оружием ему было бы не по силам.
  Тревожный крик Аркула вынудил меня придержать уздцы, останавливая лошадь. Сделав круг над нами, птица спикировало мне на плечо. Я с некой опаской положил руку ей на голову.
  "В трех сотнях метров на восток, как раз нам наперерез, по лесу бежало какое-то существо. Черное массивное тело, напоминающее паука, двигалось очень быстро. Размерами с легковую машину, оно имело вытянутую шею, и голову с огромной пастью. Каждая из его шести лап заканчивалась неким подобием человеческой кисти. Монстр остановился и взглянул вверх. Его красные глаза нашли наблюдающего за ним Аркула. Жуткая пасть раскрылась, и из нее вырвалась струя белой жидкости. Не каждая птица смогла бы увернуться от этого импровизированного снаряда, летящего в нее на такой огромной скорости, но Аркул смог. Демон ушел с траектории выстрела, и, делая сложные маневры, полетел к нам, стараясь держаться над самой землей"
  Времени у нас было немного.
  - К нам движется чудовище! Уходим с дороги! Берем вправо, попробуем в лесу оторваться от него!
  Мы свернули с дороги и пустили лошадей рысью. Оставалось надеяться, что они не сломают ноги и еще сохранили достаточно сил, чтобы унести нас от преследующей нас твари.
  
  Всю ночь и следующее утро мы скакали по лесу. Когда Аркул, летающий над лесом, сообщал том, что демон отстает, мы делали короткие привалы. Страшная ночь измотала всех. Люди едва держались в седле, лошади с трудом переставляли ноги. Пена, падающая из их ртов, и затрудненное дыхание говорили нам, что долго они не протянут. Тварь не могла сравниться в скорости с лошадью, но была воистину неутомима. Демоническое создание без остановок продолжало гнаться за нами. Мы уже пожертвовали тремя лошадками. Хорошо, что у нас были запасные лошади, взятые из лагеря напавших на наш лагерь под Провасом убийц. Моя лошадь уже хромала, а другая везла сразу двоих людей. Что делать дальше, я не имел понятия.
  Оставленные лошади, дали нам немного времени. Демоническое создание съедало животных, и только потом продолжало преследование. Мыслей о том, чтобы устроить засаду, у меня не было. Монстр явно слишком силен. Мои заклятия и зачарованное оружие не смогут остановить его. Оставалось только наедятся, что наш преследователь обратит внимание на что-то другое или насытится и оставит нас в покое. Если же нет... тогда идущим со мной воинам не повезет. Мы с Аркулом сможем убраться отсюда, однако жаль бросать своих людей и столько добра.
  Балдор два раза за эту ночь удостаивал меня своим присутствием, связываясь со мной без погружения в сон. Хоть такой способ и был для него более сложным. Бог рассказал о преследующем нас демоне и настойчиво советовал не тратить времени и сил на бесполезные попытки сбежать, а сразу же воспользоваться крыльями. Это существо называлось транг, оно обитало в Баджерии и относилось к сильнейшим из старших демонов. Не отличаясь особым умом, это существо прекрасно умело делать только одну вещь - преследовать жертву. Сильный и неутомимый, транг мог много суток подряд идти по следу жертвы. Его не могли запутать ложные следы, запахи и даже водные препятствия, так как он ориентировался по следу ауры. Существо могло обходится без воздуха и выслеживать добычу даже в глубинах озера. Было непонятно, как подобный демон мог тут оказаться, ведь они служили лишь лордам демонов, будучи их цепными псами, и выслеживали дезертиров и предателей среди демонов. Иногда стаю трангов отправляли даже для поимки высших демонов. Похоже, какой-то сумасшедший смог призвать это создание в наш мир. Если этот транг еще не напал на земли Империи, то он обладает каким-то разумом или просто устроил себе здесь охотничье угодье.
  
  Мы лишились еще двух лошадей, и поэтому передвигались по лесу пешком. Солнце уже скоро зайдет за горизонт, и мой отряд перестанет существовать. Сил у моих людей уже почти не было. Однако, странное дело, уже где-то с пол часа не было слышно звука ломаемых нашим преследователем веток. Стараясь не давать себе ложную надежду, мы продолжали идти, поддерживаясь лишь силой воли.
  Вскоре перед нами открылась большая поляна. Аркул, посланный назад, вскоре вернулся со странным видением. Демоническая тварь действительно прекратила преследование, но не спешила уходить. Недалеко от нас она улеглась на землю и чего-то ждала. Быть может, она просто насытилась и устроила себе отдых, либо же она знала что-то, чего не знали мы...
  Как бы там не было, у нас появилась возможность отдохнуть, и мы тут же повалились на землю. Аркулу было приказано следить за монстром и сообщить, если он начнет движение в нашу сторону.
  Прошел час, а демон так и не сдвинулся с места. Однако и уходить он явно не желал. Это было странно, и наводило на разные нехорошие мысли. Я подумал, не стоит ли свернуть куда-то вбок, но все же решил не рисковать понапрасну, и отдал приказ выдвигаться вперед. Пока есть такая возможность, стоит как можно быстрее покинуть охотничьи угодья транга.
  
  Не успели мы пройти и несколько километров, как прилетевший Аркул поделился новым видением.
  "Небольшая уютная полянка, в центре которой стоит немалых размеров дом. Было видно, что строение появилось тут относительно недавно, и его владелец явно богатый человек. Несмотря на то, что дом был из дерева, он имело богатую отделку и рядом с ним располагался прекрасный сад из плодовых деревьев..."
  Откуда он взялся здесь, посреди дикого леса? Плодовые деревья растут многие годы, если не десятилетия, а этот дом явно построен недавно... Как это все возможно?
  "...В самом центре сада было небольшое озерцо. Также в саду было много каменных скульптур, изображавших людей и животных. Они были сделаны очень качественно и, безусловно, стоили немалых денег. На самом краю водоема сидели две девушки. Даже с расстояния было видно, что они молоды и очень красивы. Девушки заметили моего демона, но страха не проявили, просто повернулись и пошли в дом"
  Недолго думая, я решил посетить это место. Скоро наступит ночь и, быть может, нам удастся нормально отдохнуть и помыться. Конечно, не хотелось, чтобы демон, шедший за нами, пришел сюда. Но ведь эти люди и так живут здесь, неподалеку от владений транга. Значит, либо они могут постоять за себя, либо эту местность защищает какая-то магия.
  
  На всякий случай я и мои люди зарядили арбалеты. Медленным ходом мы двинулись к дому. Аркула я послал вперед с приказом наблюдать, и если он увидит что-нибудь странное, то сразу сообщать мне.
  Когда до дома оставалось метров тридцать, украшенная резьбой дверь открылась и из нее вышел мужчина. Неторопливым шагом он направился к нам. На вид - совсем молодой, наверно, лет двадцати пяти. Он имел приятную внешность и был одет в желтый шелковый халат, украшенный всевозможными рисунками. Несмотря на его открытую улыбку и отсутствие оружия, незнакомец мне сразу не понравился. Возможно, что-то этакое было в его глазах... Также настораживало жуткое сияние его ауры, которая переливалась всеми цветами радуги. Такого видеть мне еще не приходилось.
  Он взглянул на небо, увидел Аркула, а затем перевел изучающий взор на нас. Приветливо раскрыл, совсем не обращая внимания на направленное на него оружие.
  - Как мило с вашей стороны было навестить меня, господа!
  Не отпуская арбалета, я произнес:
  - Меня зовут лорд Вальдемар, я вместе со своими людьми еду в Аргот. По пути на нас...
  - Тс-с-с-с!
  Он прижал указательный палец к губе, на его лице промелькнуло раздражение.
  - Меня не интересует кто вы, как вас зовут, и куда вы направляетесь... Вижу, мой маленький сосед опять послал мне подарочек... Надо будет не забыть отблагодарить его при встрече...
  Он на мгновение прикрыл глаза.
  - А-а-а, он еще тут! Стоит у границы моих владений, надеется, что добыча вернется... Маленький глупый демон...
  Меня прошиб озноб. Также я почувствовал страх моих людей. Стараясь сохранять спокойствие, я сказал:
  - Я барон Вольных Земель, меня...
  Он усмехнулся.
  - Для меня ты просто раб и игрушка развлечений, посланник. Скоро ты это и сам осознаешь. Ха-ха!
  - Стреляйте! - Крикнул я и дернул за спусковой механизм.
  Пять зачарованных стрел сорвались c лож арбалетов и почти одновременно попали в незнакомца. Но ни одна из них не воткнулась в его тело. Алый свет, вспыхнувший вокруг фигуры, отбросил их назад, частично испепелив. С подобной защитой я еще не встречался.
  В голове раздался знакомый голос.
  "Это архимаг! Лети отсюда быстрее!"
  Но что-либо сделать я не успел. Волшебник поднял руки и произнес магическую фразу. Во все стороны от него ударила энергетическая волна. Достигнув нас за долю секунды, она понеслась дальше. Меня сковали невидимые цепи, не позволяя шевельнуть даже пальцем. Скосив взгляд, я увидел синеватое сияние, охватывающее как меня, так и стоящего справа от меня воина. На моей шее по-прежнему висели три защитных амулета, но они не помогли. Я напряг все свои силы, стараясь вырваться, а также стал мысленно просить Балдора о помощи.
  Колдун с улыбкой потер руки и направился к нам.
  - Вот и прекрасно. Души людей отправятся в другие миры, а тела прекрасно подойдут для опытов. Что касается тебя, демон, то ты будешь охранять мой дом. Естественно, после того, как я сотру твою память, оставив только самую малость твоего разума.
  Я ощутил, как от Черного Сердца ударило черное свечение, за мгновение истощив силовое поле вокруг меня.
  Маг спотыкнулся, с удивлением посмотрел на меня.
  - О-о-о... да ты полон сюрпризов...
  Я ударил чарами молнии. Заклятие, с успехом используемое мной уже множество раз, врезалось в защиту мага... и опять никакого эффекта! Колдун язвительно ухмыльнулся и вновь поднял руку, готовясь ударить чем-то весьма неприятным. Понимая, что оставшиеся два моих заклинания вряд ли будут эффективны против него, я, следуя своему инстинкту, швырнул в него то, что было под рукой. Мой топор.
  Защита мага заискрилась, раздался громкий хлопок, и его отбросило на шаг назад, однако он не упал. Негодяй был невредим, а вот мой любимый топор, ещё тот самый, зачарованный в камере пыток, валялся на земле оплавленной железкой.
  Колдун был в ярости. Его глаза пылали красным светом, не предвещая мне ничего хорошего. Направив на меня руку, он произнес заклятие. Я резко раскрыл крылья и взмыл в воздух, стремясь уйти с траектории удара. За доли секунды в трех шагах от меня в воздухе появилась сияющая точка, из которой ударил зеленый луч. Пробив навылет стоящего справа солдата, он ударил в меня. Ощущение было такое, словно великан дал пинка, и я кувырком полетел на землю. Несмотря на ужасную боль, я вскочил на ноги почти сразу. Наконец-таки сработали мои амулеты! О нападении на архимага, естественно, не было и речи, оставалось только бегство.
  Поэтому я сразу же рванул в небо. Передо мной, чуть не опалив мне лицо, пронесся огненный шар. Я же, стараясь маневрировать, помчался в сторону леса. До меня донесся взбешенный вопль колдуна:
  - От меня не сбежать демон!
  После чего сзади раздался жуткий рев, но я, не оглядываясь, как можно быстрее работал крыльями.
  
  Мне удалось улететь от ужасного дома на несколько километров, но потом я расслышал сзади приближающийся шум. Обернулся и увидел пять омерзительных тварей, быстро летящих ко мне. Они немного напоминали меня - такие же черные тела, но меньшего размера и с огромной клыкастой пастью. Они были без оружия, и, похоже, предпочитали биться своими когтями, которые по размеру не уступали моим. Я выхватил из-за спины свой второй свой топор, который мне выковал городской мастер. Он не обладал такой силой, как мой первый, зачарованный в комнате пыток Грэлиара, но он, безусловно, поможет мне в бою.
  Заклятие молнии сорвалось с руки, ударив в ближайшего из демонов. Тварь замертво рухнула вниз, а я, сосредоточившись, зачитал второе известное мне заклятие. Сияние охватило существо, и оно полетело вниз за своим товарищем, а я сошелся в битве с тремя оставшимися. Они были опасными бойцами, и за несколько секунд нанесли мне множество глубоких ран, но мой топор не подвел. Одна из тварей с разрубленной шеей падает вниз, вскоре после этого мне удается подрубить крыло следующей. Третий монстр бросился на меня, обхватывая своими лапами. Мы полетели в низ, ломая ветки дерева и обмениваясь ударами. Я пытался отбросить демона от себя, нанося удары свободной рукой ему по морде, а он полосовал меня когтями. Однако я был в доспехе, да и физически явно сильнее. Уже свалившись на землю, я смог отбросить тварь, а затем добил ее ударом топора.
  Сердце бешено колотилось, стремясь выскочить из груди, тело было покрыто множеством ран, а правое крыло явно было сломано. Вдали послышались какие-то звуки. Ко мне явно кто-то приближался. Новые слуги архимага? Транг? Мне не хотелось проверять это. Поэтому я постарался расслабиться и отрешиться от всего вокруг. Постепенно на меня снизошло спокойствие, и только после этого я отчетливо и как можно тщательнее стал произносить колдовские слова заклятия телепорта. Ошибка недопустима, так как второго шанса у меня уже не будет! Спасительное сияние обхватило меня, и я оказался на равнине перед Шенским Перевалом.
  
  После телепортации у меня появилось стойкое желание вернуться в Аршский лес под защиту демонической стаи, но я поборол в себе этот порыв. Меня и здесь будет непросто найти. Кроме того, я надеялся, что Аркулу тоже удалось сбежать, а значит, он станет искать меня где-то здесь. Он ведь был не обычной птицей, а демоном, пусть и младшим. Он был тут, когда я зачитывал первую часть заклятия. Единственное, чего я опасался, это то, чтобы он не привел с собой погоню.
  Два дня ушло на то, чтобы привести себя в форму. Крыло было серьезно повреждено при падении, кроме него у меня было сломано несколько ребер. Также я потерял много крови. Запасы пищи, которые были непосредственно со мной, были скудны, и не могли позволить хорошо питаться, поэтому регенерация была недостаточно активной. Не смотря на страх перед лесом и его обитателем, пришлось идти на охоту. С помощью чар мне уже вскоре, удалось поймать небольшого кабанчика. Я не стал его зажаривать и вообще уделять приготовлению много времени. Поглощая мясо сырым, и пока тело было свежим, постарался выпить как оно больше крови. Это способ был не очень приятным, но как я и рассчитывал резко усилили мои регенеративные способности, уже через несколько часов затянув почти все раны. А на следующее утро я уже мог летать.
  Мой демон действительно нашел меня, и был в вполне нормальной форме. По его воспоминаниям было ясно, что, увидев наш бой, мой демон быстрее меня разобрался в ситуации, и дал деру. Он сначала отлетел на безопасное расстояние, а когда бой закончился, то постарался убраться подальше. Полночи летел над самой землей, не поднимаясь выше деревьев, а затем забился в небольшое укрытие, где и провел остальную часть ночи. На следующий день он решил разыскать меня, посещая места наших стоянок, пока, наконец не нашел возле Перевала.
  У меня было время поразмыслить над случившемся и о том, как действовать дальше. Оставаться тут было слишком опасно. Также я по глупости проговорился, куда еду, и теперь в пути стоит опасаться ловушек. Возможно, маг даже решит найти меня в городе. Встречаться с ним у меня не было никакого желания. Он был слишком силен, и даже с помощью Балдора я оставался для него легкой добычей.
  Впрочем, не все было так уж плохо. Поскольку я изначально готовился к различным непредвиденным ситуациям, то все самое ценное носил с собой. А это все золото (как взятое в моем баронстве перед отправлением в путь, так и данное Дероем), доспехи, запасной топор, магическая книга и даже зачарованный кинжал. Амулеты тоже остались и были в рабочем состоянии. Именно их совокупная мощь спасла меня от того заклинания зеленого луча. Насколько я помню, мой пострадавший воин тоже имел один амулет, но этого оказалось недостаточно, в отличии от объединенной мощи трех амулетов. Они погасили большую часть заклятия, хоть и мне досталось немало. Этот удар практически полностью израсходовал их заряд. Итак, мои амулеты могли противостоять обычным заклинаниям, но некоторые особые заклятия их могли обойти. Как тот паралич, который использовал архимаг в самом начале. Я надеялся, что амулет Арвуса в подобной ситуации будет более эффективен. Иначе мне на другом материке может не поздоровиться. Если там живут подобные маги, то мне придется не сладко.
  Что же касается моих людей, то, скорее всего, их души уже пошли в уплату услуг демонов других миров, либо с ними приключилось что-то еще хуже. Жаль их, конечно, но я для их спасения не мог ничего сделать. Сам сбежал лишь чудом. Хорошо, что я не взял с собой в поход десяток воинов, как думал изначально. Против этого мага они бы не помогли. Только погибли бы напрасно... Сейчас же самым важным было добраться до земель Империи, и там сесть на корабль.
  
  
  Эпилог
  
  Путь до владений Империи занял всего один день. Лететь намного быстрее, чем ехать на лошадях. Нельзя сказать, что этот перелет дался мне легко. Я очень устал, так как пришлось облетать владения мага и демона. Вечером, когда уже оказался в относительной безопасности, переночевал в густых ветвях, на вершине дерева. Охранял меня только Аркул. Находясь так близко к землям колдуна, заклятиями пользоваться не хотелось. Рядом была деревушка, но направляться туда тоже было опасно.
  На утро я продолжил свой путь, стараясь лететь чуть левее от дороги и как можно ниже. Аркул докладывал мне обо всех путниках, что могли мне встретиться. Несколько раз мне попадались торговцы, спешащие куда-то лорды и даже одинокие путники. Было понятно, что до города осталось совсем ничего и стоит купить лошадь, чтобы не вызвать подозрений. Силой отнимать скакуна было опасно - тут не Дикие земли. Поэтому на самых подступах к городу я выбрал подходящую деревушку, приземлился и заночевал в ней. Наутро прикупил простенькую, но выносливую лошадку. Особой резвостью она не обладала, но до стен города меня довезла.
  
  Аргот, был небольшим портовым городом, в котором проживало около восьми тысяч человек. Значительная часть жителей занималась рыболовством, либо работала в порту. Несмотря на свои малые размеры, город был хорошо защищен. Его окружали высокие каменные стены, на которых помимо стражников присутствовали и люди в балахонах. Учитывая, что это город находился на важных морских торговых путях и был ближайшим городом к Арзарии, то эти меры безопасности не удивляли. Насколько я понял, именно сюда прибывали все корабли с соседнего материка, и именно тут осуществлялась большая часть торговли.
  Несмотря на повышенную защиту, проникнуть в город оказалось несложно. Находясь под заклятием личины, я уплатил пошлину и въехал в город. Из соображений безопасности имя назвал другое, представившись безземельным дворянином из отдаленного имперского городка, который ищет достойную его работу. Представиться простым солдатом я не мог, поскольку доспех у меня был слишком высокого качества. Если же меня поймают на вранье, то и тогда я ничем не рискую - открою свое инкогнито и расскажу про мои опасения мести от того лесного колдуна. Я был почти уверен, что в Империи его знают и, скорее всего, недолюбливают. Аркула же оставил за воротами, с приказом после наступления ночи перелететь через стену к условленному месту. Ориентиром было выбрано одно из высоких зданий.
  Собираясь найти кузнеца, способного починить мой доспех, и мага, способного помочь с зарядкой амулетов, я направился на рыночную площадь, где и узнал много интересного. Во-первых, это слухи о западных от города землях. Считалось, что путь по этой части Диких Земель равносилен самоубийству. Мало какой торговец решался таким образом сократить путь. В лесу ещё совсем недавно, обитало не одно а целых три, ужасных демона, которые впрочем действовали очень осторожно и убивали только на своей территории. Однако одна демоническая тварь сумела привлечь к себе слишком много внимания, расправившись с одним дворянином, проезжающим по краю Диких Земель. Его родня не осталась в долгу, наняв небольшую армию, для его устранения. Демона заманили в ловушку и уничтожили, но это далось большой кровью. С другими двумя старались не связываться, а особенно с живущим там магом, по имени Гаора. Этот колдун около пятнадцати лет назад приехал из Арзарии, и поначалу вел себя тихо. Было несколько попыток привлечь его на службу Империи, но все они провалились. Колдун оказался не по силам обычным магам, а кроме этого показал, что при необходимости способен призвать себе на помощь лесных демонов. Его оставили в покое, но продолжали относиться с опаской. На рынке о нем мне поведали много жутких слухов. Например, о том, что он проводит эксперименты над людьми и животными, создавая из них всевозможных монстров. Также ходил слух, что статуи в его саду на самом деле - это обращенные в камень люди, которые на самом деле все понимают и даже способны испытывать боль, но без сил что-то с этим поделать. В общем, имя этого колдуна стало страшилкой для большинства жителей Аргота.
  
  Мне удалось найти мастера, который пообещал быстро починить мой доспех и сделать большую клетку для птицы. В клетку я планировал посадить Аркула, покрайней мере до тех пор, пока мы не покинем город. А пока мы тут, демон сойдет за большого и уродливого стервятника, которого дворянин завел ради забавы.
  Также я нашел магическую лавку, где за семь золотых мне зарядили защитный амулет Арвуса. Потом я поторговался, и мне еще за тридцать монет продали и сам ритуал его зарядки. В качестве скидки я выторговал зарядку оставшихся у меня трех амулетов наемников. С подзарядкой всех четверых амулетов маг, кстати, справился очень быстро. Он заряжал их с помощью особой шкатулки, похожей на ту, что использовал в ритуале Фарос. Только шкатулка этого мага была явно слабее и более ограничена в магических возможностях, а кроме того, была как-то связана с одной из местных церквей. Получив все, что хотел, я отправился в порт для поиска подходящего корабля.
  В ближайшее время в Арзарию должны были отправляться три корабля. Первый из них уходил уже через два дня. Капитаны двух других планировали пробыть в порту еще примерно недели две. Мне в Империи делать уже было нечего, поэтому я желал отправится в путь как можно быстрее. Однако стоило действовать осторожно. Все три судна были торговыми и, насколько я понял, тут не было обычной практикой брать на борт незнакомых пассажиров.
  Поразмыслив, я решил не врать, а прибегнуть к честности. Поэтому пришел к капитану первого корабля под личиной человека, но сразу же пояснил, что являюсь старшим демоном, и хочу, чтобы меня с моей ручной птицей довезли до одного из городов Арзарии. Он этому не особо удивился, но, явно набивая себе цену, начал долго и нудно объяснять причины, по которым они не берут пассажиров. Его нежелание брать чужака, было хорошо понятно, но у меня был один козырь, способный решить большинство проблем. Достав из кармана увесистый мешочек, поставил его на стол. Сто золотых - это не та сумма, от которой можно легко отказаться. Этот мешочек, полугодовой налог с десятка деревень, и уже сам по себе должен окупить плавание. Услышав, сколько именно денег в мешочке, капитан похмыкал, пересчитал их, после чего радушно улыбнулся. Крепким рукопожатием мы скрепили наш договор. Ради такого удачного дела капитал даже перенес сроки отплытия на один день раньше. Мне полагалась личная каюта и неплохое питание. Также капитан взял с меня слово не причинять вреда никому из его команды, а в случае нападения пиратов совместно дать им отпор.
  На следующее утро я, стоя на палубе, наблюдал, как моряки отшвартовывают корабль и поднимают паруса. Попутный ветер наполнил паруса, и корабль начал быстро удаляться от порта. К обеду города уже не было видно.
  
Оценка: 5.17*99  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Б.Ту "10.000 реинкарнаций спустя"(Уся (Wuxia)) А.Минаева "Академия Алой короны-2. Приручение"(Боевое фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) М.Анастасия "Инициация ведьмы"(Любовное фэнтези) А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи. Догнать мечту"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) Д.Игнис "Безудержный ураган 2"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"