Роман: другие произведения.

Чёрное сердце

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
  • Аннотация:
    Человек из нашего мира находит магический предмет, который лишает его человеческой природы и переносит в другой мир. Средневековое общество, где есть маги и демоны. В этом мире ему приходится сражаться за жизнь и самому постигать искусство колдовства. (Книга скорее относится к темному фэнтези. Присутствует жестокость, хоть и значительно меньше чем в Бездне. Поэтому людям "ранимым" читать не рекомендуется) Это ознакомительная часть, начальной версии. Исправленная и дополненная версия книги выложена только тут: https://author.today/work/60867

   Чёрное сердце
  
  Выражаю глубокую благодарность Алексею Баталову за его ценные советы и помощь в написании книги.
  
  Пролог
  
  Молодой мужчина в камуфляжном костюме быстро шел по лесной тропинке. Его взгляд внимательно осматривал все вокруг, стараясь не упустить не одной мелочи. Путь в очередной раз преградило поваленное дерево - большая сосна без иголок, но со множеством острых веток. Отклонившись на семь шагов в сторону, человек нашел более проходимый участок, и, раздвинув ветки, переступил через дерево. Уходить с пути без необходимости не хотелось, но, похоже, этого было не избежать. Небольшая дорожка притоптанной травы внезапно закончилась.
  Владимир в своей жизни видел много лесов, но тут было что-то странное, неправильное. На первый взгляд, обычный смешанный лес, каких тысячи в нашей стране, но эта тишина... В конце августа такого быть просто не могло...
  
  Положив правую руку на приклад висящего за спиной ружья, я двинулся в чащу. Похоже, в последней деревушке мне правильно указали дорогу.
  Как же забавно выглядело лицо того деда, когда я спросил про Волчью гряду. Но я, конечно, не смеялся над ним. Дед несколько минут пытался отговорить меня, но увидев мою настойчивость, замолчал, и, кажется, даже расстроился. Ткнув пальцем в место на карте, развернулся и поплел в свою избу.
  Я и сам понимал, что моя затея опасна. Понял в тот самый день, когда, отмечая день рождения с друзьями, впервые услышал про это проклятое место. Друг уверял, что там видел настоящего черта с копытами и рогами. Его дача располагалась совсем близко к этому лесу, в котором жители и многие приезжие сталкивались с жуткими вещами. Его отец тоже однажды забрел в лес и там столкнулся с дряхлым старцем, появившимся прямо на дороге. По словам Сергея, как только его отец взглянул в глаза старика, сразу же лишился воли и, словно безвольная кукла, поплелся следом. Было ощущение, словно тело тебе больше не принадлежит, ты все понимаешь, но сделать ничего не можешь. Загадочный дед всю ночь водил его через дебри, и только на утро, когда старик пропал, держащая человека сила исчезла, и он упал на землю от усталости. Ходили и другие страшные истории. Например, про рыбаков, которые хотели порыбачить на маленьком лесном озере. Один из них, кажется, стал заикой, а другой поседел от страха. Все это, конечно, меня настораживало, но не пугало. В отличии от тех людей я с детства увлекался мистикой. Нельзя сказать, что очень серьезно, но книг прочел много, и этих знаний хватало, чтобы предположить, что в том лесу с давних пор поселился леший, который зачем-то упорно пугает людей, не пуская их в лес. Обычно эти создания не вредят людям, иногда пугают от скуки, но не более, а чаще всего просто не показываются. Но зачем здешний такое делает? Мне стало любопытно. Хотя это была и не единственная причина, но достаточно важная.
  В своей жизни мне уже приходилось сталкиваться с необъяснимым. По большей части это были мелочи, но я надеялся, что смогу сохранить здравый рассудок, встретив загадочного хранителя, и даже побеседовать с ним. Ведь испугать меня в лесу дело затруднительное - пять лет охоты дают о себе знать. Да и огромное количество просмотренных за жизнь, фильмов ужасов, надеюсь тоже хоть немного укрепили мою психику. Поэтому я надеялся, что леший или там какая кикимора, не пробудят во мне первобытного страх, к сверхъестественному.
  Другое дело егерь... Сейчас охотничий сезон еще не начался, и если я его встречу, мне действительно не поздоровится. Вот в кого стоит обратиться лешему, чтобы меня испугать и обратить в бегство - в мужичка с ружьем и корочкой в руке. Я хохотнул, настроение немного улучшилось.
  Идти в такое место без оружия было глупо, и ружье было не единственным моим козырем.
  Тишина почти мгновенно сменилась звуками. Только что было абсолютно тихо, и вдруг где-то рядом треснула ветка, застучал дятел, а в лесу раздался пронзительный стон. Остановившись, я постарался успокоить быстро забившееся сердце.
  'Возможно, леший проявил себя, и этот крик - предупреждение, что я нарушил границы чужих владений. Или у меня просто разыгралось воображение'
  Заблудившихся местных или зверя в капкане, тут быть не может. Слишком уж боятся жители этих мест, грибников и охотников тут днем с огнем не сыщешь.
  Не обращая внимания на шум вокруг, я продолжил свой путь. Идти с каждой минутой становилось все труднее, местами лес был настолько густой, что неба не было видно. Пару раз мне, чтобы не сходить с намеченного маршрута, приходилось раздвигать ветки руками, протискиваясь между деревьев. Комары почти не беспокоили, спрей действовал отлично, а вот паутина на деревьях уже порядком разозлила, лицо постоянно приходилось очищать от этой гадости, иначе уже давно бы выглядел как мумия. Вспомнилась история про американского паренька, который придумал смешивать паутину с клеем и этим раствором пропитывал ватные салфетки, делая их не слабее стали. Так это или нет, не знаю, но, помнится, он писал, что для одной капли того раствора ему пришлось облазить десяток заброшенных домов. Вот бы его бы сюда, набрал бы на литр своего зелья.
  Чаща, наконец, закончилась, и теперь я уже шел под открытым небом. Однако, к сожалению оно было затянуто тучами, оставалось надеяться, что дождя все же не будет. Ходить по лесу мокрым - занятие не из приятных.
  Впереди среди деревьев я заметил какое-то движение, и вскоре увидел пенек, на котором сидел человек. Крупный мужчина в белом тулупе, сидел ко мне спиной, и, когда до него оставалось метров двадцать, резко встал и повернулся. По моему телу пробежали мурашки. Слышать - это одно, а увидеть самому - совсем другое. Это был не человек, а скорее то, что описывал мой товарищ. Здоровенный лохматый мужик с копытами вместо ног и огромными витыми рогами на голове. Не успел я все это осознать, как демон прыгнул и приземлился прямо передо мной. Ни один человек не смог бы совершить такой прыжок метров на двадцать, да еще безо всякого разбега. Мне стало страшно, и, почти не контролируя себя, я отступил на шаг назад, перехватил трясущейся рукой ружье и направил его в грудь лешему. Надеюсь что лешему, а не настоящему демону. Человекоподобное лицо, заросшее волосами, с клыками во рту, было ужасно. По ширине плеч существо превосходило меня раза в два, если не больше, настоящий двухметровый громила с когтями вместо ногтей! Я и сам не маленький, но таких здоровяков не видел даже в фильмах. Монстр раскрыл пасть и издал жуткий громовой рык, похожий на тигриный.
  Меня почти оглушило, но я не тронулся с места и уже почти справился со своим страхом. Это было трудно, но руки все же перестали трястись, судорожно сжимая ружье. Борясь с паникой, я отвел ствол в сторону, перестав целиться в грудь громиле. Монстр, похоже, ожидал другой реакции и наверняка рассчитывал, что я кинусь наутек, или, по крайней мере, выстрелю. Стараясь спокойно произносить слова, я обратился к лешему:
  - Лесной хозяин, позволь угостить тебя хлебом с солью. - После этого стал медленно снимать рюкзак с плеч, но чудовище, похоже, к мирному общению не стремилось.
  - Убирайся отсюда, пока цел! - оглушающее прорычало оно, нервно перестукивая своими копытами и обдав меня зловонием из пасти. - Беги, человек, или останешься тут навсегда!
  Я не ожидал от лешего такого агрессивного поведения... Ну что ж, как хочет...
  - Мне нужно знать, что тут происходит. Расскажи об этом месте, и я уйду!
  Монстр издал протяжное рычание, наклонив голову и смотря ненавидящим взором. На всю округу раздался его голос, а само чудовище отступило на шаг, поднимая в моем направлении когтистую руку:
  - У тебя был шанс, червь, но теперь его уже нет! Твои кости навсегда останутся в этом лесу, а душа не обретет покоя.
  Его глаза сверкнули желтым светом, и по всему моему телу пробежал озноб, но уже спустя пару секунд холод исчез. На лице монстра проступило удивление, которое усилилось, когда он увидел мою снисходительную улыбку.
  - Мерзкий колдун! Я разорву тебя на куски! - Монстр прыгнул ко мне, пытаясь схватить когтистой лапой за горло, но в нескольких сантиметрах его рука словно врезалась в невидимый барьер, а самого лешего откинуло назад на два шага. Он посмотрел на меня ошарашено.
  Я расстегнул две пуговицы на груди и вытащил небольшую пластинку, висевшую у меня на шее. Она была круглой формы, и, как и державшая ее цепочка, была сделана из золота. Леший отступил на шаг назад, щурясь, как от яркого света.
  - Я подготовился перед походом сюда. Против Пентакля Соломона магия духов, бессильна. Ты не можешь ни заколдовать меня, ни даже коснуться. Ответь мне на мои вопросы, и я уйду!
  Монстр плюнул в мою сторону:
  - Ты ничего не узнаешь! Убирайся отсюда, пока еще можешь, человек! Убирайся! - Топнув ногой, леший растворился в воздухе.
  Я убрал амулет под рубашку и перевел дух. Похоже, один-ноль в мою пользу. Сильнейший амулет против злых духов не подвел, хоть и были опасения. Все-таки я изготовил его сам, не будучи при этом настоящим магом. Фактически, просто соблюдая инструкции, нанес резцом все необходимые символы на пластину, но этого, похоже, оказалось достаточно. И думаю, леший уяснил, что в это раз в лес зашел далеко не случайный прохожий.
   Любопытство - важная причина, но ради только него я бы не поплелся сюда. Меня интересовала не нечисть, а совсем другое.
  Подобных мест на Земле осталось совсем мало, и одно из них, находящееся почти под носом, было большой удачей. Люди говорили о злых духах, проклятиях, демонах и параллельных мирах. Все, конечно, возможно, но у меня была и своя теория. С давних времен в этих местах творятся странные вещи, но в большинстве других уголков нашей страны, духи исчезли или прячутся. Возможно, леший просто скрывает что-то. Запугиванием и колдовством ограждает это нечто, от постороннего взора. Возможно, в центре проклятого леса находится святилище древнего бога, или даже некий оккультный предмет, сохранивший свои силы за столько веков. Если это так, то я бы хотел на него взглянуть или даже получить. Магии в нашем мире остались только крохи, по большей части современные маги - обычные шарлатаны и фокусники, а если и есть настоящие, то они себя никак не проявляют. Но ведь когда-то волшебство существовало, и если в этом лесу есть хоть что-то ценное, то я должен это приобрести, или, по крайней мере, хотя бы пообщаться с кем-то, кто может открыть мне что-то из древних тайн.
  Быстро перекусив, я продолжил свой путь. Достал компас, но, взглянув на бешено вращающуюся стрелку, убрал в карман. Или леший пытается меня запутать, или с полюсами земли тут твориться что-то невообразимое. Впрочем, это уже неважно - вдалеке показался холм, который, похоже, являлся центром этих мест. Надеюсь, доберусь туда за два-три часа, и, разведав обстановку, успею выбраться из леса еще до наступления ночи. Ночевать тут я действительно опасался - когда против тебя весь лес с его обитателями, лучше не рисковать понапрасну.
  Следующие три часа были настоящим мучением. Идти становилось все труднее, встречались заросли, обойти которые не представлялось возможным, и приходилось пробираться через них напролом. На руках и лице появилось множество царапин. Но не это было главной сложностью. Лес просто сошел с ума. Вокруг меня разносились жуткие голоса и завывания, в чаще мелькали какие-то лица уродливых старух. Ровные участки леса вдруг оказывались трясинами, а комарье просто сошло с ума, накидываясь на меня целыми тучами. Пару раз я подумал, не послать ли мне все это подальше и отступить. Но природная упертость, которая, к сожалению, не очень помогла по жизни, заставляла сжать зубы и двигаться дальше. Оставаться в этом лесу или нет - решать мне, а не кому-то другому.
  Выйдя из очередных дебрей, я оказался на небольшой полянке, через которую текла маленькая речушка. Уставший и весь промокший от пота, я направился к ней, расстегивая куртку. Обтереться прохладой водичкой будет сейчас наслаждением. Я наклонился над речкой и... с ужасом отшатнулся назад. Из воды на меня смотрела омерзительная рожа какого-то урода с зеленой кожей. Рот, полный зубов, улыбнулся, и через пару мгновений тварь стала вылезать из воды, протягивая ко мне худые руки с перепонками на пальцах и издавая отвратительный квакающий звук.
  - Изыди, нечисть! - я выхватил амулет и показал его монстру, который ответил злобным взглядом и стал медленно погружаться обратно. Он ушел под воду, но продолжал смотреть на меня ненавидящим взором.
  Поднялся ветер, где-то вдалеке прогремел гром. Земля содрогнулась. Со всех сторон раздались десятки шепчущих голосов.
  - Уходи! Беги! Иначе погибель тебя ждет! Ты навсегда останешься тут! Беги, смертный! - из чащи опять показались уродливые лица, внимательно следящие за мной.
  Сердце бешено колотилось, и пожалуй так страшно мне еще в жизни не было. Но вместе со страхом пришла и злость. Эти гады меня от сюда не выгонят. Развернувшись к лесу, я крикнул:
  - Запомни, лесной хозяин! Я никуда не уйду! Только когда ты ответишь на мои вопросы! Никто не смеет указывать мне, что делать! - после этих слов двинулся дальше.
  
  Вскоре случилось то, чего я так опасался. Возвышенность была уже совсем рядом, силы еще были, но время... До наступления ночи оставалось не более часу-двух. Похоже, все-таки придется заночевать в лесу, но сначала я все же узнаю, что тут прячут.
  Я уже двигался по холму, и до вершины оставалась всего пара сотен метров, когда застыл как вкопанный. Где-то совсем рядом раздался протяжный вой, ему вторили еще несколько. Волки. Леший все же натравил их на меня. Страх нахлынул с новой силой. Оставалось надеяться, что их немного, а оружие не подведет...
  Я снял ружье с предохранителя и передернул затвор, затем вернул предохранитель на прежнее место. Моя 'Сайга' еще не разу не подводила меня. Созданная по образцу Калашникова, это ружье было на редкость неприхотливо и надежно. Калибр, конечно, маловат, всего лишь двадцатка, но мне хватало, а обойма на 9 патронов позволяла при необходимости устроить кошмар любой живности.
  Держа ружье в руках, я быстрым шагом направился вверх, желая поскорее добраться до вершины. Когда до нее оставалось совсем немного, позади раздалось рычание. Обернувшись, я увидел, как из зарослей выбегает волк с оскаленной пастью.
  Без промедления я вскинул ружье, снял предохранитель, и, почти не целясь, спустил курок. Раздался щелчок, но выстрела не последовало. Мысли понеслись как ураган.
  'Невозможно! Оно не могло подвести меня, если только это не...'
  Волк бежал ко мне, до него оставалась всего пара десятков шагов. Сзади показались еще двое. Я резко передернул затвор, просунул руку под рубашку, и сорвав с шеи пластинку со знаками, приложил ее к цевью и снова спустил курок. Раздался выстрел, и приближающийся волк, не добежав всего несколько метров, рухнул на землю с пулей в башке, а я выстрелил во второго. Тот, раненый, покатился по земле, но третий уже был рядом и прыгнул к моему горлу. На рефлексах я ружьем, словно палкой, встретил его распахнутую пасть. 'Сайгу' чуть не вырвало из рук. Зверь зубами перехватил ружье у самого затвора и сейчас яростно пытался вырвать из моих рук. На то, чтобы оттолкнуть его, особой надежды не было, и я держал 'Сайгу' из последних сил. Двигаясь вслед за волком, яростно тянущим оружие, я подошел к дереву, а затем быстро опустил правую руку к поясу и схватил нож. Волк рванул еще раз, вырвал Сайгу, но оказался прижат к дереву и удара ножа в грудь избежать не сумел. Я схватил зверя за шкуру на горле и продолжал наносить сильные удары, пока серый, наконец, не затих. Вытерев клинок о шкуру, трясущейся рукой убрал нож в чехол на поясе. Затем, наклонившись, поднял ружье и вернулся к катающемуся по земле раненому волку. Выстрел в голову, и хищник замолчал навсегда.
  Поднялся сильный ветер, вокруг раздалось множество голосов. Среди них был и детский плач и страшный, отдающийся эхом, голос:
  - Теперь тебе точно не уйти, погань! Сгною, сдавлю, загоню в самую глубокую трясину. Вырву твою душу!
  Земля под ногами тряслась, ругань продолжала раздаваться. Похоже, теперь я по-настоящему рассердил лесного хозяина. Но отступать уже некуда, нужно закончить дело, пока не подоспела еще одна волчья стая. Забросив ружье на плечо, я побежал на опушку.
  'Болван, идиот, и чего мне дома не сиделось? Теперь меня точно живьем зароют. Силы захотелось, древних тайн... Хм, а это еще что такое?!'
  Я стоял на вершине холма. Это место отличалось от всего виденного тут ранее. Никаких храмов и капищ, лишь несколько гнилых деревьев, маленькое озерцо и ужасная вонь. Здесь не росла трава, а земля напоминала пластилин, который проминался под ногами. Чем-то это напоминало торфяное болото, но зрелище было во много раз более отвратительным. Осторожно подойдя к мутному озеру, я пригляделся внимательнее. Мутная жижа, непохожая ни на что другое, на поверхности которой то и дело всплывали пузырьки воздуха. Я резко отшатнулся, когда различил, что там плавает. Огромная омерзительная рыба, словно почуяв мой взгляд, вынырнула из воды, взглянув на меня своей жуткой мордой. Похожая на огромного карася, но с двумя рядами зубов как у щуки и костяными наростами по всей спине. Таких рыб просто не могло существовать в природе!
  'Что за безумие? Только атомная катастрофа и радиация могли сотворить подобное. И эта жуткая жижа... которая может и не вода, а какие-то ядерные отходы. Какому чудовищу могло прийти в голову сотворить такое? Откуда тут вообще, каким-нибудь 'ядерным хвостам' взяться? Наверное, поэтому нечисть так лютует, не хотят повторения, и их можно понять'
  Отвернувшись от озера, я осмотрел местность. Совсем рядом, у одного из поваленных деревьев валялись несколько костей и еще неразложившаяся туша кабана. От виденных мною раньше эта значительно отличалась - из лопаток животного выходили два длинных изогнутых отростка с жалом на конце, а из раскрытой пасти торчал толстый червеподобный язык в полметра длинной. Меня замутило и чуть не вытошнило, я в ужасе отступил назад. Внезапно нога наступила на что-то твердое. Все еще находясь под впечатлением, я поднял с земли крупный камень черного цвета с несколькими острыми гранями. Он был похож на вулканическое стекло, но отличался тем, что у него по всей поверхности пробегали красные прожилки. А еще он излучал едва заметное тепло. Это странно, учитывая, что воздух и земля под ногами были холодными, но мне сейчас не до изучения странного булыжника, нужно убираться отсюда поскорее. Безусловно, в этом месте повышенная радиация и сюда без спецкостюма вообще нельзя заходить.
  Уже собираясь задать стрекача, я услышал звук ломаемых веток и жуткое, продирающее до костей рычание. Его я узнал сразу, похоже, теперь я точно влип по полной. Протерев локтем куртки выступивший на лбу пот, крикнул как можно громче, в сторону леса:
  - Хозяева леса, я знаю вашу тайну и не имею к этому никакого отношения! Сейчас, я просто хочу уйти отсюда с миром!
  Треск приближался, я услышал множество голосов, раздавшихся эхом со всех сторон.
  - Поздно! Поздно! Слишком поздно, смертный!
  Из чащи вышел бурый медведь. Он сразу же нашел меня взглядом и издал рычание, после чего ринулся ко мне.
  'Боже, помоги мне... Из двадцатки его не завалить, для него это просто царапины, а в глаз попасть почти невозможно. Даже полный магазин в грудь вряд ли поможет. С пробитым сердцем они живут еще минуту... Бежать отсюда. Бежать!'
  В ужасе, я ринулся в противоположную от шума сторону, и тут же споткнулся о какой-то большой сук. Не устояв на ногах, полетел лицом вперед, ударившись о землю. Сильная боль волной прошлась по телу, в грудь словно ударили колом. Похоже, я упал на что-то острое. К сожалению, сейчас не было времени корчиться на земле или хотя бы осмотреть рану. Треск и рычание были слышны уже совсем рядом. Сжав зубы, я поднялся с земли, чувствуя, что куртка до самого живота промокла от крови. Сжимая ружье обеими руками, постарался перейти на бег, хотя каждое движение причиняло страшную боль. Дышать было очень трудно, что-то мешало.
  Все еще продолжая бег, нащупал рану и то, что в ней застряло. Это оказался тот самый камень, найденный в том проклятом месте. Булыжник, похоже, застрял между ребрами, мешая нормально дышать, но доставать его не стоило, иначе я могу истечь кровью. Хотя, наверное, это уже не важно. За спиной слышалось приближение медведя. Ускорившись еще немного, я несся в темноте, не различая ничего перед собой. Воздух внезапно стал значительно теплее, нога споткнулась об огромный валун, и я в очередной раз навернулся, полетев головой вперед. В глазах на секунду вспыхнул свет, и я потерял сознание.
  
  
  Глава 1
  
  Меня разбудил яркий свет. Солнце уже находилось в зените, и можно было только удивляться, что я так долго был без сознания. Зажав рукой немного гудящую голову, я поднялся с земли. То, что произошло вчера, помнилось смутно.
  'Почему я вообще еще жив, ведь уже успел ощутить дыхание медведя за спиной? С чего это мне дали спокойно дрыхнуть и не прикончили, пока я валялся в отключке?'
  Но как только я оглянулся вокруг, появились уже другие вопросы. Вчерашнего густого леса не было, как и не было видно болот и того жуткого холма, с которого я вчера бежал. Меня словно закинуло в другую страну. Я стоял на скалистом уступе, за моей спиной в небо упирался шпиль высокой скалы, а под ногами внизу раскинулись поля с небольшими вкраплениями леса. Воздух был теплый, солнце палило нещадно.
  'Такую местность можно встретить в Крыму или Турции, но никак не в наших болотистых лесах. О розыгрыше не может быть и речи. Похоже, прав был мой товарищ, который болтал о параллельных мирах, хотя, возможно, никакой это и не параллельный мир. Быть может, кто-то переместил меня из леса в другую страну. Вряд ли это тот лесной хозяин, обладай он подобной силой, не позволил бы мне целый день бродить в своем лесу. Может, вмешались зеленые человечки, решив, что я достоин жить, а не стать добычей медведя...'
  Я улыбнулся. Шутки шутками, а ведь помнится тот осколок камня застрял в моих ребрах! А сейчас дышится легко и ничего не болит'
  Наклонив голову, я обнаружил тот проклятую каменюку там же, где она и находилась в последний раз. Правда, кровь перестала течь. Возможно, трогать осколок до прихода к докторам не стоило, но мне стало так противно, когда вспомнил, где он лежал, что не задумываясь о последствиях, схватил камень и выдернул его из тела. Боли почти не было, хотя кровь полилась из раны тонкой струйкой, но теперь... она меня уже не волновала. Я смотрел на руку, держащую камень, и не верил своим глазам.
  Кожа изменила свой естественный цвет, став в несколько раз темнее. Фактически она стала почти черного цвета, и под ней были видны красноватые прожилки вен. Ногти обрели неестественный серый цвет. Откинув камень, я в спешке скинул с себя сапог и снял носок, после чего с ужасом посмотрел уже на ногу. С ней было тоже самое - кожа по всей поверхности изменила свой цвет. Мне стало страшно, я продолжил осмотр и теперь уже точно уверился, что все тело изменилось. Вторым удивительным открытием стало то, что рана быстро перестала кровоточить и даже покрылась небольшой корочкой. Усевшись на землю, я задумался.
  'Похоже, тот жуткий хозяин все же добрался до меня. Хоть я и смог убежать, тварь, похоже, прокляла меня. Возможно, превращение в африканца только начало, дальше будет что-то похуже. А возможно, тот тип и не при чем, а то, что со мной случилось - действие радиоактивных отходов в пруду. Тогда это уже совсем финиш. Ведь помню, во что превращались местные рыбки и пьющие из водоема животные. В любом случае, стоит обратиться в больницу, никакие колдуны мне тут не помогут. И обязательно надо забрать на экспертизу этот странный булыжник. Наверное, он содержит токсины и яды из того пруда, и именно они, попав в кровь, вызвали такие изменения. Ну а в первую очередь нужно как можно скорее найти людей и хорошего доктора!'
  Грустно вздохнув, я доел остатки пищи из рюкзака, поставил ружье на предохранитель, закинул в рюкзак булыжник и амулет с оборванной цепочкой. После чего, подняв с земли камешек, пометил крестиком место, где проснулся. Теперь стоило разобраться, где именно я оказался.
  В первую очередь внимательно осмотрел свои шаги и проследил, откуда бежал до места падения. Следы были еле различимы и вели на двадцать метров, а затем словно обрывались. Не было никаких ворот или каменных арок, обычная небольшая полянка, которую я исходил вдоль и поперек, так ничего и не обнаружив. Все это весьма странно.
  'Возможно, я действительно прошел через какие-то телепортирующие ворота, или меня как в одном фильме просто портанули во время бега, а я и не заметил. Хотя, возможно, и заметил, но мне эти 'инопланетяне' стерли память...'
  Стараясь не думать о плохом, я быстрым шагом двинулся вниз по склону. Природа вокруг была очень красивой - чистый сосновый лес с невысокими деревцами. Никаких комаров и другой напасти. Проходя мимо небольшой речки, с удовольствием отпил чистой воды. После чего, не удержавшись, разделся и окунулся - день стоял необычайно жаркий. После небольшого отдыха я продолжил свой путь. Чувствовал себя великолепно. Мысли, конечно, были тревожные, но тело, несмотря на пережитые испытания, совсем не болело и было полно сил.
  Час спустя вдали показалось поле с изгородью и стадом с сотню коров. За ним присматривали трое мужчин в необычной одежде и обуви, похожей на мокасины. К ним я и направился, но когда они меня заметили, то повели себя довольно агрессивно. Один закричал что-то непонятное, а затем выхватил из-за пояса здоровенный нож. Другие тоже вытащили оружие - обычную деревянную дубинку и самое настоящее копье, после чего, выкрикивая что-то, направились ко мне, стараясь 'взять в кольцо'.
  Такого приема я не ожидал. Попытался обратиться к ним по-русски, по-английски, но, судя по лицам, только больше разозлил. Не знаю, может это из-за цвета кожи, или они со всеми так приветливы... Стоять истуканом я не собирался. Перехватил ружье в руки, сняв предохранитель направил под ноги ближайшему из мужиков.
  - Может ты и не понимаешь меня, недоумок, но что это должен знать. Оставьте меня в покое, или сделаю бум-бум!
  Забавно, но ружью они уделили совсем немного внимания. Остановились и, послушав мою речь, двинулись дальше. А тот тип с копьем, вообще размахнулся и швырнул его мне прямо в грудь. С большим трудом удалось увернуться.
  'Да что тут такое творится?!'
  Я спустил курок, выстрелив под ноги ближайшему мужику. Прогремел выстрел, и троица застыла как вкопанная, а затем с криками побежала обратно. Они пронеслись мимо пасущегося стада и скрылись в чаще.
  'Копья, дубины, необычная одежда. И это в наше время, когда у каждого пацана в Африке есть калаш. Похоже, я действительно попал по полной'
  Местного языка я не знал, соваться в их деревню было явно не лучшей идеей. Эти типы даже разговаривать с чужаком не захотели, сразу решили прибить.
  'Похоже, стоит действовать максимально осторожно и для начала выяснить обстановку'
  Я оглянулся на пасущееся стадо. Пополнить припасы тоже стоило, в животе уже начинало урчать. Конечно, поступать так не красиво, но и аборигены со мной повели себя по-хамски. Будем считать это моральной компенсацией.
  Подойдя к ограждению, я выбрал бычка помельче и выстрелил в голову. Тот рухнул на землю, а стадо отбежало в сторону на пару десятков метров. Я перелез через заграждение, и, достав нож, снял часть шкуры и вырезал несколько крупных пластов мяса. Сложил их в рюкзак, и поспешил убраться подальше.
  Добравшись до леса, я спрятался за крупный куст и решил подождать и посмотреть, не появятся ли люди и как они себя поведут. Местные не заставили себя долго ждать. Уже через полчаса на поле выбежала целая толпа, по меньшей мере, человек двадцать. У половины были луки, остальные сжимали в руках мечи и топоры. Действовали аборигены довольно слажено. Осмотрев убитого бычка, разбились на три команды и двинулись в разном направлении. Я заметил, что главным у них, похоже, был старик с посохом в руке и амулетом на шее. Когда один из отрядов направился в моем направлении, мне показалось мудрым убираться отсюда побыстрее. Надев на плечи рюкзак, бегом направился в сторону гор.
  
  Солнце тут заходило довольно рано, но я все же успел собрать веток и хвороста до наступления ночи. Нужно было развести костер, чтобы приготовить пищу, а главное, заготовить мясо впрок. На этой жаре оно уже начинало портиться. Для начала развел костер, а потом приступил к более трудной задаче. Единственный сейчас доступный мне способ сохранить мясо - копчение. Об этом я знал только в теории, самому делать раньше не приходилось. Выбрав три большие толстые ветки, сложил вместе и связал с одной стороны бечевкой, другие концы заострил с помощью ножа. После этого развернул получившуюся треногу, поставив рядом с костром. Нашел три небольшие веточки и привязал их горизонтально чуть выше центра конструкции, сделав таким образом три распорки, которые послужат рамой для моей коптильни. После этого поставил самодельную треногу над костром, проследив, чтобы огонь не доставал до конструкции. На раму выложил несколько прутиков, создав решетку. Похоже, коптильня готова, можно выкладывать мясо. Разрезав первый кусок на несколько продольных ломтиков, уложил их на решетку и занялся вторым. Сильно хотелось есть, но сейчас главное - позаботиться о портящемся от жары мясе, а сам поем позже, поджарив последний кусок на углях.
  Того, что ко мне в лагерь заявятся местные, я не опасался. У них не было собак и фонарей, и вести поиски ночью они, скорее всего, не станут.
  'Все-таки любопытство до добра не доводит. Сидел бы сейчас дома в безопасности, а так неизвестно сколько буду в этих негостеприимных землях. Может, местные уже написали куда надо о рыскающем в округе чужаке, и прямо сейчас по мою душу собирают серьезный поисковый отряд. Отбиться в одиночку вряд ли получится, патронов всего четыре десятка осталось, кто же знал, что так получится. Машина, наверное, все еще стоит на обочине. Родственники уже, наверное, волнуются, но дергаться до завтра не станут. Предупреждал ведь, что уйду на день-два, эх...'
  Перевернув палочкой мясо на коптильне, задумался снова.
  'Нужно не отчаиваться, а брать себя в руки и искать выход из положения. Возможно, есть способ вернуться домой или хотя бы освоиться в этом мире. Итак, с чего стоит начать? Пожалуй, со сбора информации. Стоит завтра наведаться в поселение, увидеть его самому. Понять, чем живут местные и как устроено их общество. Как обстоит ситуация с оружием, какой у них тут уровень развития. Возможно, у меня найдется, что предложить этому миру'
  Пару часов я потратил, чтобы заготовить мясо и сделать себе ужин. После этого подкинул дров в костер, и стараясь не думать о грустном, лег спать. Замерзнуть я не боялся, тут довольно тепло, животные тоже не подойдут к горящему костру.
  
  Город пылал. Армия крылатых чудовищ добивала последних защитников. Три десятка стражников - все, что осталось от полутысячного гарнизона. Сейчас они, обессиленные, продолжали сражаться, сдерживая натиск сотен демонов. Их задачей было защитить ворота крепости, не дать чудовищам проникнуть в этот последний оплот. Но все оказалось тщетно. Огромный рогатый монстр, который шел впереди других чудовищ, полыхающим клинком разрубал защитников одного за другим. Стрелы арбалетов были бессильны, их отражало черное свечение, окутывавшее могучую фигуру. Взяв последнего защитника за горло, демон швырнул его в небо. Человеку не суждено было упасть, ибо три уродливые твари, поймав тело в воздухе, мгновенно разорвали его на части. А их лидер с оскаленной пастью прошел внутрь.
   Большой зал был заполнен женщинами, стариками и детьми. Они жались к стенам и кричали от ужаса при виде высокой фигуры. Чудовище издало оглушительный смех, который жутким эхом отразился от стен. Я вдруг осознал, что этот монстр я сам. Это я стою перед этими людьми и ответственен за уничтожение города. На моих руках кровь сотен жертв...
  
  Я проснулся у затухшего костра, меня всего колотило от ужаса. На небе уже взошло солнце.
  'Боже... это всего лишь сон. Как мне вообще мог привидиться такой кошмар? Но уже все, все прошло...' - Я провел рукой по лбу и... ужас нахлынул снова.
  Моя рука изменилась. Эта кисть уже не могла принадлежать человеку. Фаланги пальцев удлинились, вместо ногтей росли острые когти. Кожа не просто была черной, но и поменяла свою структуру, стала грубее и крепче. Быстрый осмотр показал, что изменилось все тело. Руки и ноги стали более мускулистыми, на пальцах ног тоже выросли когти, которые изгибались и были длиннее, чем на руках. Грудь стала шире, все тело более поджарым. Кожа стала плотной, как у буйвола, возможно даже еще крепче. На груди, бедрах и плечах выступали костяны наросты, создавая дополнительный пласт защиты. Вскочив на ноги, я побежал к ближайшей речке, чтобы узнать, что стало с лицом. Уже через пару минут, когда я всмотрелся в свое отражение, захотелось выть. Лицо изменилось даже больше всего остального. Оно стало по-настоящему жутким. Голова была совершенно голая, если не считать двух пар рогов, одна торчала спереди в районе лба, другая сразу за ними на макушке. Эти рожки были сантиметра по три-четыре. Нос заострился и был загнут книзу, подбородок вытянулся, став более массивным. Рот полон острых длинных зубов, а все лицо словно изъедено морщинами. Довершали картину заостренные уши.
  Зрелище было ужасным, теперь действительно меня можно назвать чудовищем. Человек, встреть меня в глухом переулке, вполне может остаться заикой или поседеть от ужаса. Прижав когтистую лапу ко лбу, я, сдерживая стон, отправился обратно.
  'Можно уверенно сказать, что никакая это не радиация. Тогда что? Неужели тот дух был столь силен? Зачем ему тратить такие силы, превращая меня в нечисть, когда проще было убить? Или он тут вообще ни при чем?'
  Быстро подбежав к рюкзаку, я схватился рукой за бечевку, желая его раскрыть, и по телу пробежал электрический разряд такой силы, что меня отбросило на два метра. Меня скрутило на земле. Я не смог сдержать крик, такая боль была во всем теле.
  'Да что тут такое творится?! Что вообще происходит?!'
  Боль отступила так же внезапно, я очень медленно встал на ноги и осторожно подошел к рюкзаку, внимательно пригляделся. Странное дело, но от него исходило легкое, еле видимое сияние. Но я точно знал, что никакого колдовства на нем быть не может, а значит проблема не в нем самом, а в его содержимом. Подняв два прутика, я зажал ими край узелка и дернул бечевку, затем этими же прутами раскрыл горлышко, а затем, поддев рюкзак за лямки, вытряхнул содержимое на землю.
  Яркое сияние вынудило меня прикрыть глаза рукой и отступить на пару шагов. Сразу стало понятно, что оно исходит от тряпочки, в которой лежал мой защитный амулет. Похоже, теперь он мне больше не помощник, раз я сам стал нечистью. Эта штука теперь стала опасна, и у меня, похоже, нет другого выбора, кроме как от нее избавится.
  Отойдя на пару шагов, я нагнулся над землей и вырыл ямку примерно сантиметров в тридцать глубиной. После этого палкой осторожно подтолкнув амулет к ямке и бросил в нее. Сверху кинул несколько горстей земли, и когда сияние утихло, установил крупный булыжник. Все, теперь этого жуткого света больше нет, и можно спокойно подумать.
  Вернувшись к разбросанному рюкзаку, я испытал еще одно потрясение. Та радиоактивная каменюка светилась. Это было совсем не похоже на чистый яркий свет пантакля, совсем наоборот. Из камня на несколько сантиметров исходило темное свечение. Приглядевшись, я увидел небольшие красные разряды, пробегавшие в нем, и медленно прикоснулся к камню рукой. Ничего не произошло, никакой боли или удара. Взяв его в руку, ощутил тепло, которое стало более интенсивным.
  'Теперь все ясно. Дело было не в радиации, да и откуда ей там взяться. Похоже, именно этот булыжник был тайной того места. И все метаморфозы с местностью, рыбами и животными произошли из-за него. А лесной хозяин просто сдерживал эту напасть, не давая ей распространиться. Именно поэтому тот кабан не покинул поляны, ему не позволил леший, а, возможно, и сам убил, забросив тело в проклятое место. Возможно, этот камень - часть какого-то древнего святилища одного из темных богов. Мое изменение, скорее всего, произошло из-за раны от этого булыжника. Зараженную воду я не пил, значит, передалось прямо через кровь. Вполне возможно, что лесной хозяин, когда увидел, что я могу сбежать, сам открыл передо мной тот портал. Кто знает, быть может, его такой вариант полностью устраивал. Получается, что он чужими руками избавляется от проклятия леса и теперь может спокойно заниматься там своими делами'
  Сильно сжав проклятую каменюку, я размахнулся, чтобы закинуть ее подальше, но в последний момент остановился.
  'Можно его выкинуть, но если камень попадет в реку или озеро, вполне возможно изуродует еще и это место'
  Стать осквернителем другого мира совсем не хотелось.
  'Оставлю камень при себе, и, по возможности, заброшу в какую-нибудь глубокую яму. Там навредить булыжник уже не сможет'
  Вернувшись к рюкзаку, сложил вещи на место. Камень закутал в тряпку и бросил на дно. Продукты класть туда не хотелось, поэтому, поев, сложил вяленое мясо в отдельный пакет, который и повесил на дерево. Будет неприятно, если, пока я отсутствую, мои запасы похитят местные звери.
  Стоит проверить свое новое тело, чтобы понять, насколько сильно оно изменилось.
  В первую очередь отжался и подтянулся на суку, отметив, что, во-первых, я стал значительно тяжелее, а во-вторых, сила тоже выросла существенно. Также повысилась выносливость. Теперь для меня не было проблемой подтянуться раз тридцать и при этом не выбиться из сил. Я смог поднимать довольно большой вес, а также с легкостью ползать по деревьям. Сильные пальцы с когтями глубоко впивались в кору и почти не испытывали усталости. Ради интереса я поднялся на вершину только с помощью рук, не запыхавшись при этом. Кожа тоже проявила себя великолепно. Похлопывания камнем еле ощущались, а нож протыкал ее, но с большим трудом. В общем, оружие местных для меня представляет опасность, хотя и не такую большую, как прежде. Похоже, эта метаморфоза преследовала определенную цель, делая из существ более опасных тварей, приспособленных для выживания в любых условиях.
  После небольшого отдыха я повесил 'Сайгу' на плечо и отправился к уже знакомому пастбищу. Задача не изменилась, мне по прежнему нужно собрать больше информации о местных. То, что они примут такое чудовище, было под большим сомнением, но и сидеть просто так я не собирался.
  Идя по лесу, я обратил внимание, что слух значительно обострился. Сосредоточившись, я мог уловить шуршание зайца в траве и то, как белка перебегает по веткам дерева. Пасущихся коров я услышал задолго до того, как увидел. Медленно подошел к своему вчерашнему наблюдательному пункту, и, раздвинув ветки, взглянул на пастбище. Коровы все также паслись на поле, но теперь их охраняло целых семь человек. У пятерых мужчин за спиной висели луки.
  'Похоже, к встрече со вчерашним незнакомцем они подготовились. Но, знай они лучше возможности ружья и то, что теперь человеком меня назвать можно лишь условно, то не были бы так беспечны. Думаю, пожелай я прихлопнуть эту команду, они мало что смогут противопоставить. Но зачем мне их убивать? Эти люди мне ничего плохого не сделали'
  Обойдя поле по большому кругу и стараясь не выходить из леса, я нашел небольшую тропинку. Идти по ней было бы большой глупостью, поэтому я двинулся вдоль нее по лесу, постоянно прослушивая местность, чтобы случайно не столкнуться с местными. Через некоторое время дорога вывела к поселению.
  Оно находилась на большом поле, со всех сторон окруженном лесом. В деревне было около сорока домов, по большей части деревянные постройки, и только из них были четыре обложены камнем. У каждого дома была своя территория с сараем и небольшим загоном для скота. К деревне вплотную прилегали два вспаханных и засаженных какой-то культурой поля. Поселение окружал частокол трех метров высотой, в котором находились ворота. Сейчас ворота были распахнуты, но их охраняли двое молодых парней.
  Большая часть мужчин и несколько женщин работали в поле. Остальные, включая детей, похоже, старались без необходимости не покидать стены поселка. Возможно, это связано с моим появлением, или у них есть причины опасаться кого-нибудь посерьезней. Как действовать дальше я понятия не имел.
  'Похоже, в поселении живет около двух сотен человек. Боеспособных из них около сорока-пятидесяти. Учитывая ружье и мои новые способности, я вполне могу защититься от десятка, но не от такого количества. И не нужно быть особо зорким, чтобы заметить, хоть и работают люди в поле, но рядом с каждым мужчиной есть топор или копье. Так что идти к воротам и попробовать наладить мирный диалог не получится. Во-первых, не знаю их языка, а даже если бы знал, то с таким чудищем никто разговаривать не станет. Что же делать? Жить отшельником не мой выбор, все равно нужно узнать, что это за страна и какие тут порядки. Идти искать другое поселение или город тоже бессмысленно, мои проблемы от этого не исчезнут'
  Подумав немного, я решил, что единственный доступный мне путь получить информацию - это захватить 'языка'.
  'Одного из местных, мужчину или женщину, хотя лучше мужчину. Меньше истерики будет. И, наверное, не старика, а кого помоложе, чтобы уж точно шел на контакт, а умер от страха. Но сначала нужно все хорошенько подготовить, с пленником предстоит немало возни. Для начала найти себе нормальное жилище, и лучше там, где до него будет непросто добраться, а у меня будут пути отхода. Второе - заготовить провизии на двоих минимум на две-три недели. Эх, не думал, что когда-то снова придется учить иностранный язык, но, похоже, другого пути нет. И помню, что в экстренной ситуации люди способны на чудеса. Школьники годами сидят за партой и часто не могут выучить и одного, но закинь его в Америку, сможет нормально разговаривать уже через месяц. У меня, конечно, ситуация посложней, но попробовать стоит, другого выбора просто нет'
  Я вернулся в лес и направился к своему временному лагерю в горах. Уже через час был на месте, и быстро перекусив, продолжил свой путь. Хотелось исследовать ближайшую территорию более основательно. Новые способности позволяли мне подниматься высоко в горы, словно заправскому скалолазу. Слишком высоко забираться все же не старался, ведь одно дело ползать самому, и другое - дотащить пленного человека.
  Два часа были потрачены на эти исследования, и в итоге было обнаружено более-менее достойное место. В тридцати минутах от моего лагеря располагалась пещера, находящаяся на высоте десяти метров в скале. Не так высоко, как хотелось бы, и есть риск обнаружения, но лучшего варианта пока не было. Поэтому, по-быстрому ее обследовав, я решил завтра же заняться ее обустройством.
  Солнце уже заходило за горную вершину, и я поторопился вернуться в лагерь, бродить ночью по чужой земле не хотелось. Уже подходя к поляне, заметил, что зрение теперь позволяет довольно четко видеть в темноте. Похоже, тоже одна из моих новых способностей от проклятой каменюки. Но на данный момент меня это только порадовало.
  
  Небо было затянуто черными тучами, среди которых время от времени сверкали молнии. Вспышки освещали тела десятков тварей, летящих в ночи. Черные уродливые демоны с крыльями за спиной и их могучий предводитель, летящий впереди чудовищ, с улыбкой смотря на суетящихся внизу жителей города. Яростный рык пронесся в небе, заглушая ветер и треск молний. Демоны, сложив крылья, понеслись к беззащитному и такому лакомому городку. Я понял, что этот улыбающийся демон - я сам. И жители не в силах ничего поделать. Еще до того, как луна взойдет на небосвод, они или умрут, или склонятся перед моей силой.
  
  Медленно открыв глаза, я с наслаждением потянулся. На этот раз сон мне понравился, ощущение полета и неудержимая сила того тела были приятны. Хотя в душе все равно остался немного неприятный осадок. Даже жаль, что у меня самого нет крыльев. Только подумал об этом, и вдруг ощутил, что на спине что-то странно давит, словно я забыл снять рюкзак перед сном. Вскочив на ноги, понял, что это не просто ощущение.
  За спиной теперь находились самые настоящие крылья. Сейчас они прижимались к спине, не выступая выше плеч, и достигали изгиба колена. Разобраться в новых конечностях было несложно, через несколько секунд я раскрыл крылья на всю длину. Они имели огромный размах, пожалуй, не меньше пяти метров. Каждое крыло имело три основных сустава и могло легко складываться, прижимаясь к спине. Никаких перьев, только перепонки из тонкой, но прочной кожи, очень похожие на те, что были в моем сне. Легкий взмах крыльями, поднял потоки воздуха и едва не подкинул меня в небо.
  'Похоже, эти сны появились не просто так, а попытка показать мне картины возможного будущего, или что-то в этом роде. В этот раз камень даровал мне крылья, и сейчас я уже точно рад такому подарку. Теперь значительно повышаются шансы на выживание'
  Решив отложить все запланированное, я отправился на ближайшую полянку - ставить эксперименты и учиться управлять новой способностью. Поначалу все складывалось не так удачно, как хотелось, и несколько раз меня неслабо приложило носом в землю, но с каждым разом взлет получался все лучше. Крылья оказались невероятно сильными и без труда поднимали меня в небо. Спустя час я более-менее освоился с ними и стал проводить другие испытания, пытаясь научиться ловить потоки воздуха в небе, а не трепыхаться как пчела. Учился летать на расстояния, тренируясь в скорости, брал булыжники в руки и проверял, какой вес для меня максимально возможен.
  Потратив полдня в тренировках, я вернулся в свой лагерь очень довольным. Все показатели были на предельной высоте. В небе по скорости теперь мало кто может со мной сравниться. Наверное, я смогу без труда обогнать и орла. С маневренностью еще много работы, но опыт дело наживное. Мне было доступно не только перелетать с места на место, но и зависать в воздухе. Я мог без напряжения поднимать в воздух крупный камень около ста килограммов, или даже два таких, хотя тогда удержаться становилось значительно труднее.
  Решив вернуться к своему плану, остаток дня я провел в поиске убежища. Теперь, с новыми способностями, ранее выбранное меня не устраивало. Хотелось найти что-нибудь на самой вершине, куда людям точно будет не добраться. За несколько часов я обнаружил несколько подходящих пещер, и бегло осмотрев, остановился на одной из них.
  
  Вокруг все полыхало. Жители в панике бежали из уничтоженного города, а оставшиеся защитники дали последний бой. Посреди этого хаоса стоял я, окруженный черной сферой, от которой отражались заклятия мага. Человек в алой рясе направил на меня руку, выкрикивая колдовские слова. В сферу ударила ослепительная молния и, отразившись, попала в одного из моих подчиненных, черного демона, сцепившегося в битве с человеческим воином. От попадания разряда оба осыпались горкой пепла, а я призвал свое колдовство. Слова древней магии прозвучали в хаосе идущего сражения, и с моих рук в сторону волшебника ударил алый луч. Защита мага продержалась пару секунд, затем его тело, а за ним и стена здания были прожжены насквозь. Маг рухнул с дырой в груди, а я развернулся к отступающим стражникам. Жалкие глупцы, неужели вы думали что у вашего мага были шансы выстоять против магии древних?
  
  Пробуждение было как обычно резким. Не понимаю, что за сны мне приходят. Они не могут быть просто фантазией - тот, кто насылает их, добивается какой-то цели. Но какой? Хотя ощущение силы было приятно, хотелось бы обладать такими способностями... Но хватит мечтать.
  Встав с земли, я внимательно осмотрел себя. Никаких изменений в теле, похоже, не произошло. Во сне мои рога были значительно больше, да и тело более могучее, но сейчас я все тот же, кем и был. Возможно, для этого нужно больше времени. В любом случае я уже стал привыкать к подаркам того булыжника, и отсутствие изменений даже слегка разочаровывало. Ну да ладно, сейчас не до этого, у меня на сегодня планируется важная операция. Надеюсь, то, что я затеял, не сделает меня врагом номер один для жителей этой страны.
  
  В поле сейчас находилось двадцать семь мужчин и восемь женщин. Они держали в руках некое подобие серпов, с помощью которых собирали неизвестный мне вид растений. Я не был специалистом в ботанике, поэтому не мог судить, что это за растение, но более всего оно напоминало сахарный тростник. Переходя на другое место, люди возвращались за оружием и переносили его с собой к новому месту работы. Кроме работающих в поле, вдоль границ леса ходили пять человек с луками. Они, похоже, охраняли крестьян от диких зверей и возможного нападения. Однако сразу было видно, что это не воины, а такие же поселенцы.
  Раздвинув кусты руками, я продолжал наблюдал за полем и работающими людьми, пока один из пахарей не имел неосторожность подойти довольно близко ко мне. Тогда я решил, что пора действовать. Выскочив из кустов, я на всей возможной скорости побежал к незамечавшему меня человеку, до которого было не больше двадцати метров. С поля раздались крики, меня заметили, и крестьянин наконец увидел стремительно приближавшую к нему фигуру. Я уже был в нескольких шагах, когда он заорал что-то бессвязное, кинул в меня серп и побежал к своим. Но было поздно. Увернувшись от летящего оружия, я в несколько шагов догнал его и схватил руками. Взмах крыльями, и мы взлетели на четыре метра в высоту. Человек отчаянно сопротивлялся и беспрестанно вопил, но я был значительно сильнее и не разжал руки. В меня полетели стрелы. Две прошло мимо, а одна воткнулась в бедро, причинив сильную боль. Стараясь не обращать на это внимания, я быстро замахал крыльями, набирая высоту и делая в воздухе разворот к лесу.
  Местные меня даже немного впечатлили, не ожидал я от них такой быстрой реакции. За спиной то и дело свистели стрелы. Наконец, набрав значительную высоту, я полетел в противоположную от логова сторону. Аборигены не могли меня преследовать, но, безусловно, запомнили в какую сторону я полетел, поэтому туда и отправят погоню. Пролетев минут двадцать, я резко снизился, и, сделав круг, полетел уже над самыми верхушками деревьев. Нужно добраться до пещеры, оставаясь незамеченным. Парень яростно вырывался и пытался кричать, поэтому пришлось одной рукой зажимать ему рот. Он кусался, но прокусить кожу на ладони не мог.
  
  Через полчаса мы были на месте. Раскрыв крылья словно парашют, я стал осторожно пикировать на выбранную раньше вершину. Тут находился небольшой выступ на высоте около тридцати метров от земли. Скала местами была почти отвесная, а пещера хоть и небольшая, но сухая и относительно удобная. Как только мои ноги оказались на выступе, я втолкнул сопротивляющего человека внутрь. После этого наклонился и вырвал проклятую стрелу из ноги. Она мешала весь полет но не было возможности от нее избавиться. Крови почти не было и я решил не придавать ране много внимания. Смажу йодом чуть позже, а сейчас главное - пленник.
  Оказавшись в пещере один на один со мной, он немного притих и как-то сдулся. Отступив на пару шагов с искаженным в ужасе лицом, он что-то усиленно обдумывал, а потом вдруг громко затараторил какую-то тарабарщину. Его истерики и попытки привлечь себе внимание аборигенов в мои планы не входили. Я рявкнул, призывая к молчанию, и приставив палец к своим губам сказал:
  - Ш-ш-ш...
  Но на мужчину это не произвело впечатления и орать он стал еще громче. Пришлось отвесить ему легенькую оплеуху, от которой абориген грохнулся на пол. Повторный жест пальцем теперь понял сразу и замолчал, отползая к дальней стене.
  - Вот и отлично, а то с ума можно сойти от твоего крика, - я подошел ближе и сел напротив него. Он продолжал смотреть на меня с ужасом и отвращением, отводя взгляд.
  - Ну, ничего, будем надеяться привыкнешь.
  Направив себе в грудь палец, я произнес:
  - Владимир. - после этого указал пальцем на него.
  Глаза у мужика распахнулись еще шире, подняв правую руку и слегка оттопырив палец, он направил его себе в грудь и повторил:
  - Влядимирь...
  - Это я Владимир!
  Еле сдержавшись, чтобы вновь не отвесить ему оплеуху, постарался успокоиться. Взял его руку в свою, и указав себе в грудь, повторил имя несколько раз, затем направил палец на него и стал ждать ответа.
  - Ласс...
  Видно было, что он весь напряжен и ждет удара, но я похлопал его по плечу.
  - Молодец, Ласс, я Владимир, а ты Ласс, - направил свой палец на себя и него.
  Следующие три часа занимался исключительно аборигеном, и видит небо, раз тридцать хотелось ему всыпать по первое число. Я никогда не отличался терпением, а еще тип попался на редкость медлительный.
  Я показывал ему различные предметы - уголь, камень, ветки, пищевые продукты. Лил перед ним воду, зажигал огонь и даже вытащил его на воздух, полетал с ним над речкой и лесом. Показывал пальцем на все, что было вокруг, включая солнце, облака и скалы. Вставал перед ним, садился, ложился и подпрыгивал, требуя назвать на их языке это действие.
  Уже начинало темнеть, когда мне это надоело, и я решил, что на сегодня хватит. Особого удовлетворения собой не было, слов я узнал довольно мало, а как дальше продолжать обучение понятия не имел. Язык был несложный, и слова запоминались на удивление быстро, но все же изучить его в подобных условиях будет невыносимо трудно. Стоило запасаться терпением на несколько месяцев как минимум, что печалило.
  Покормив аборигена, я решил, что и самому пора отдохнуть и выспаться. Оставаться с человеком в одной пещере мне показалось не очень хорошей идеей. Камней вокруг было достаточно и не хотелось получить во сне по голове. Поэтому, махнув ему рукой, я вылетел из пещеры, направившись в другую, тоже выбранную заранее и там почти сразу погрузился в сон, этот день меня просто чудовищно измотал.
  
  Я находился в комнате без дверей и окон. Каменный мешок три на три метра с высоким потолком, двух небольших факелов, торчащих из стен, еле хватало, чтобы осветить помещение. По центру комнаты стоял простой деревянный стол и два стула.
  Почти сразу мне стало понятно что это очередной сон. В отличии от прежних этот мне совсем не понравился, я нервно стал искать выход или потайной рычаг, чтобы выбраться отсюда, но не мог обнаружить. Удары когтями не оставляли на стене даже царапины. Внезапно факелы моргнули и в помещении появился человек.
  Около тридцати лет, с приятными чертами лица и спортивной фигурой. Черные волосы почти касались плеч, гость был одет в средневековый костюм из черного бархата. Дополняли картину сапоги из кожи, напоминавшей крокодилью. Мужчина улыбнулся мне и сел на один из стульев.
  - Присаживайся, нам есть о чем поговорить.
  Я сел на предложенное место и обрушил на него свои вопросы. Похоже, этот тип был замешан в ситуации, в который я оказался.
  - Кто ты такой? И что тут вообще происходит? Что за странные сны я вижу? Во что превратилось мое тело?
  Он махнул рукой, обрывая меня.
  - Тише, я все объясню и отвечу по порядку.
  Мужчина откинулся на стуле, задумался о чем-то ненадолго, потом посмотрел в мои глаза.
  - Мое имя Балдор, и я один из богов этого мира... Точнее, был им. Около четырех сотен лет назад мой вечный противник объединился с другими богами и смог одолеть меня, лишив божественных сил. Тот камень, что ты нашел в своем мире, это часть моего сердца, которое оказалось расколото на три части. Одна из них была заброшена в ваш мир.
  - Что значит 'ваш мир'? А это что тогда за место? Почему местные не понимают меня, а ты можешь спокойно разговаривать?
  - Сейчас мы во сне, тут языковой барьер не может быть помехой. А мир... ну, это просто один из множества миров Вселенной. Ваша Земля тоже когда-то была довольно посещаемым местом, ну а сейчас ее стараются обходить стороной.
  - Почему? Что ты знаешь о Земле? И как ты вообще остался жив, если говоришь, что твое сердце было вырвано и разделено на части? Почему тогда сейчас так спокойно беседуешь со мной?
   Мужчина устало вздохнул.
  - Сколько вопросов... Попробую ответить по порядку. Во-первых, враги меня сильно боялись, поэтому после победы и раскололи его. Обычно убитого бога еще можно возродить, и часть его души еще может откликаться, притягиваясь к источнику прежней жизни. Они же пытались лишить меня всякой надежды на возрождение и отрезать даже астральный путь в этот мир. Отчасти это удалось, поэтому разговаривать с тобой и хотя бы ненадолго навещать этот мир для меня стало трудно. А Земля... насколько я знаю, раньше у вас было вполне достойное место, где были рады любым религиям. А потом несколько великих богов забрали всю власть в свои руки, изгнав и истребив остальных. Поэтому твой мир сейчас стараются не навещать боги и их жрецы, порталы разрушены или перекрыты. Именно потому для одной из частей моего сердца было выбрано это место.
  - Но если ты был побежден, почему сама природа того холма была так трансформирована? И во что превращаюсь я сам?
  - Мои враги просчитались, такого, каким я был тогда, так просто не уничтожить. Пусть и крохи былого, но силы все же остались со мной. Мое влияние трансформировало землю вокруг. По большей части это были просто хаотичные всплески, которые я не контролировал. Животных, которых я менял в лучшую сторону, местный хозяин немедленно уничтожал, а людей он мог сдерживать, не допуская ко мне... Ты первый, кто добрался до сердца за много столетий.
  - Это оказалось не так уж сложно.
  Мужчина пожал плечами.
  - Я чувствовал, что тот, кого ты называешь 'хозяином леса', слабеет с каждым столетием. Порождение старого времени, которое уничтожают новые боги. Сотни через две лет он, как и многие другие духи, погрузится в спячку, а мир будет очищен от старого волшебства. Поэтому тебе просто повезло, что он так ослабел, ну и ты сам воспользовался очень сильным символом. Хотя еще сто-двести лет назад Хранитель выстоял бы и против десятка священников, не то, что против простого человека. Время работало на меня.
  Он улыбнулся.
  - Так что случилось со мной?
  - Ты первый человек, который дошел туда и взял сердце в руку. Такого шанса я упустить не мог, а твое ранение лишь ускорило процесс.
  - Чего тебе от меня нужно? Зачем все это? Ты сделал из меня чудовище!
  Я выставил когтистые лапы перед собой. Он ухмыльнулся и покачал головой.
  - Ты просто не понимаешь, как тебе повезло. Я дал то, о чем большинство моих жрецов могли только мечтать. Ты получил бессмертие и силу, стал намного выносливее, чем какой-то жалкий человечек. А этот мир, в отличии от твоего, очень опасен. Не стоит надеяться на свою железку, есть твари, которые не обратят на нее внимания. Так что я оказал тебе услугу и даровал новое тело. А если поможешь мне, обретешь все, о чем мог только мечтать!
  - Я теперь не смогу общаться с людьми, от меня бегут в ужасе! Ты обрек меня на одиночество!
  - Бред! Этот мир отличается от вашего, тут обитают сотни всевозможных монстров и колдунов. Есть страны, в которых тебе даже будут рады. Ты ничего не лишился, только приобрел.
  - Но как я оказался здесь? Помню что бежал, а потом очнулся уже тут...
  - Это было действительно трудно. Портал был закрыт магией, и пришлось потрудиться, чтобы подобрать к нему ключ, тем более за такое короткое время... Но я справился, а иначе ты бы лежал там, разорванный медведем. Так что ты еще и обязан мне жизнью.
  - А что это за сны я видел постоянно? Твоих рук дело?
  - Да. Я хотел показать тебе варианты возможного будущего. Показать, что стать на мою сторону будет правильным шагом. Я очень многое могу дать.
  - Чего ты от меня хочешь?
  - Хочу, чтобы ты нашел другие части сердца и соединил их вместе. Когда три части объединятся, я вернусь в эту вселенную и наделю тебя божественными силами, сделаю полубогом.
  - И где эти части?
  - Одна в этом мире далеко отсюда, добраться будет очень сложно. Последняя - в другом мире. Кто ими владеет сейчас, я не знаю. Возможно, мне мешает охраняющая его магия.
  - А сейчас ты можешь как-то помочь мне?
  - Конечно, именно поэтому я и пришел поговорить, а не продолжил посылать видения. Я могу видеть то, что творится рядом с камнем, а если ты возьмешь его в руки, то даже помочь в бою. Но это трудно и изматывающее для меня. Так вот, я увидел, что ты пытаешься изучить местный язык, и хочу помочь тебе, сэкономив тем самым нам время.
  - Как?
  - Просто вложу необходимые знания в твою голову. Это поможет тебе за несколько дней научиться разговаривать с местным населением и даже писать на их языке.
  - Заманчиво... И что мне нужно делать?
  - Ничего, я уже все сделал. Когда проснешься, увидишь.
  Он встал из-за стола.
  - Наше время истекло. Этот разговор и знания обошлись мне довольно дорого, теперь я по меньшей мере три дня буду восстанавливать силы. Потом продолжим разговор.
  - Хорошо.
  Мужчина поднял палец вверх.
  - И самое важное. Если ты станешь помогать мне, то обретешь большую силу и власть. Я даже обучу тебя некоторым заклятиям и дополнительно награжу за каждый найденный кусок сердца. Но если ты предашь меня, то очень пожалеешь об этом.
  - Мне уже страшно, - с сарказмом пробормотал я, оставшись один в комнате. А затем все вокруг поплыло, и я проснулся.
  
  
  Глава 2
  
  'Как же я не люблю угрозы, даже такие расплывчатые. Ну да ладно, стоит взять себя в руки и успокоиться. В конце концов, этот тип мне действительно серьезно помог'
  Я открыл глаза и приподнялся с пола, приняв сидячее положение, и для удобства уперся спиной в стену пещеры. Сейчас мне хотелось обдумать случившееся.
  'Итак, часть вопросов теперь можно забыть, многое стало ясно, хотя при этом возникло множество других. Этот странный мужик произвел двоякое впечатление. С одной стороны, умеет расположить к себе и предложил довольно хорошую сделку. Стать полубогом... не очень ясно что конкретно это значит, но перспектива интересная. И если в мире действительно много подобных мне созданий и есть места, где к ним относятся нормально, то это тоже радует. Еще понравились его слова, что обучит магии'
  Я улыбнулся, затем почесал макушку одним из когтей.
  'Магия - это очень даже здорово, всегда мечтал обладать настоящей силой, а не этими наивными штучками, основанными на своей собственной фантазии. В наших книготоргах ничего реального по магии не купишь, все бред какой-то. А если то, что я видел во сне... эти могучие заклятия существуют, хотелось бы их заполучить'
  Развернув один из пакетов, я достал кусочек вяленого мяса и стал неспешно пережевывать.
  'С другой стороны, что-то в том типе мне не понравилось. Какая-то отстраненность, натянутость и эта плотоядная улыбка. Словно разговариваешь с хищником, который может тебя в любую секунду слопать. Наверное, так разговаривают с простыми людьми олигархи и всякие там министры. Ведь и ежу понятно, не бывает во власти добрых самаритян, туда выбиваются только самые сильные акулы. Помню я, какие у нас товарищи баллотировались в Думу. Главы группировок или их представители... А простым людям нужно выбирать, кто из них займет заветное кресло. И так, наверное, везде'
  Съев пару небольших кусков, я отложил пакет в сторону.
  'Можно ли верить тому странному типу? Похоже на игру кошки с мышкой. Видел я, что он сделал с тем холмом, доброе существо так бы не поступило. Нужно постараться разузнать у местных про этого бога. Ну а пока приму его предложение, сейчас это самый правильный выбор. Кстати, надеюсь, бог не может читать мои мысли и способен только наблюдать посредством своего сердца. Интересно, он наблюдает постоянно, или лишь время от времени? Если постоянно, будет совсем туго, каждый мой шаг станет ему известен. Хотя, он упомянул о том, что может только иногда навещать этот мир. Надеюсь, что дело обстоит именно так. Со временем станет более понятно, а сейчас пора заняться своими делами и для начала поговорить с пленным'
  
  Как только я выглянул из пещеры, сразу же услышал какие-то крики. Похоже, пленник не собирался успокаиваться и пытался звать на помощь. Расправив крылья, я полетел в его сторону. Скоро уже можно было различить слова - недавняя тарабарщина теперь стала понятна.
  - Помо-ите! Арлана, Дейк помо-ите!
  Я увидел, что пленник стоит на уступе, смотря на подножье скалы. Но как только он заметил мою фигуру в небе, сразу исчез в глубине пещеры.
  Подлетев к пещере, я неспешно спикировал на скалистый уступ. От пленника можно было ждать чего угодно, поэтому, соблюдая осторожность, я медленно вошел внутрь. Ласс не пытался напасть на меня, а наоборот, забился в самый дальний угол, и, похоже, ожидал жестокой расправы. Но у меня злости на него не было. Парень поступил так, как и ожидалось. Поэтому место и было выбрано довольно далеко от деревни, кричать было бесполезно. Неспешно подойдя к нему, я улыбнулся и немного поднял руки. Глаза у человека полезли на лоб и он, вместо того, чтобы успокоиться, издал жуткий крик. Но это моя вина, забыл, что улыбка моя теперь отнюдь не добрая, и выставленные вперед когтистые пальцы теперь тоже означают совсем другое.
  - Успокойся, Ласс! Я не стану тебя ни бить, ни убивать!
  Он сразу же замолчал и посмотрел на меня с огромным удивлением в глазах.
  - Вы меня понимаете? Я думал, вы не знаете нашего языка, ведь вчера столько времени меня прокуенго...
  - Тихо! Говори помедленнее! Теперь я тебя понимаю, но пока еще не все слова.
  Он замолчал, а потом обрушил на меня кучу вопросов, о том кто я и что хочу с ним сделать. Но в моих планах не было намерения тратить на это время и пытаться с ним подружиться.
  - Тихо! Здесь вопросы задаю я! А ты просто отвечай, или...
  После чего оскалился, вызвав у него очередной приступ страха. Теперь разговор пошел намного более конструктивно. Я понимал еще не все, но основная часть слов была понятна. Меня интересовала деревня, лес и страна, а также все, что может помочь выжить в этом мире.
  Вот что мне удалось узнать. Мир, в костром я оказался, назывался Эйр. Даже приблизительные его размеры были человеку неизвестны. Он знал только то, что есть несколько основных материков, разделенных океаном. На материке, где я оказался, находилось девять различных государств. Деревня Ласса называлась Малая Кавка и располагалась на периферии страны под названием Никада. В этом государстве правил король Николос Третий. В настоящее время войн королевство не вело, но отношения с соседними двумя странами были натянутыми. В деревне ходили разговоры, что до войны осталось недолго... Впрочем, информация могла уже устареть - по словам Ласса выходило, что их поселение находится довольно далеко от столицы, и новости к ним доходят с изрядным опозданием. Даже их правитель, барон Готри, не появлялся в деревне более трех лет.
  Меня особенно интересовало все, что связано с демонами и магией, а также отношение к ним в королевстве. Ласс рассказал то, что знал сам. Никада считалась Светлым государством, что означало, что тут поклоняются светлым богам. Всего их в пантеоне было четверо. К магии отношение негативное, жрецы светлых богов отлавливали волшебников, а затем сжигали на кострах. Разбираться, кто хороший маг, а кто плохой, никто не хотел. В руки жрецов часто попадали даже простые люди, которые случайно воспользовались магией. Таких людей ждал такой же конец. Жители деревни, похоже, жрецов поддерживали, считая любую магию злым колдовством. О демонах можно было и вовсе не говорить, их должны были убивать сразу же. В других странах отношение к магам было более терпимым, но в целом тоже негативным. Однако там их, по крайней мере, не преследовали, отлавливая только нарушителей закона. Таково положение дел было в Урсунде и Шахской Империи. В стране под названием Сардиния, находящейся в самом центре материка, темные маги могли чувствовать себя в безопасности. Об этом государстве Ласс знал только из слухов и многого рассказать не мог, но, похоже, там действительно процветало чернокнижие и обитали порождения зла. Подобная ситуация была и в так называемых Вольных землях, расположенных где-то между Урсундой и Империей, и наводненных бандитами, беглыми рабами и магами-преступниками. Там правили самозваные лорды, бывшие ранее вожаками банд, чернокнижниками или даже демонами. В общем, опасное место.
  После рассказа о мире я задал множество вопросов о самой деревне. Меня интересовало, почему она обнесена высоким частоколом, как защищена, и что местные думают обо мне. Ласс, медленно подбирая слова, сказал:
  - Когда вы напали на наших людей, использовав темные силы и молнии, староста объявил вас посланцем Кагорта, выродком нечисти и темным колдуном.
  Я уже знал, что Кагорт - местный бог Тьмы, вера в него в Никаде была под запретом, а его последователей уничтожали. И, конечно же, местные все перевернули с ног на голову, решив, что все произошедшее - моя вина, будто это не они первые начали кидать в меня копья... Ну да ладно.
  - Что значит 'выродком'? И что предпринял старейшина?
  - 'Выродок' - значит наполовину человек, наполовину нечисть. А предпринял... он послал гонца с письмом в Торен. Но теперь уже ясно, что вы не выродок, а самый настоящий демон! После моего похищения староста, скорее всего, напишет письмо в Орден Гуриба. А они умеют разбираться с такой грязью, и я буду отомщен... Не буду я больше тебе ничего говорить, демон! Оставь меня в покое!
  Ласс посмотрел на меня загнанным, но злым взглядом, в котором появился вызов. Зря это он.
  У меня словно красная пелена выступила на глазах. Нахлынула необъяснимая ярость, почти не контролируя себя я схватил человека за горло, прижав к стене. Бедолага захрипел.
  - Значит, не будешь говорить? Героя из себя строишь? Ну что ж, пойдем, посмотрим, какой из тебя герой.
  Держа его на вытянутой руке, я направился к выходу. Подойдя к обрыву, я подвесил селянина над пропастью. Перехватил его другой рукой за ногу и стал держать его вниз головой. У деревенского вырвался крик ужаса, когда он разглядел место, куда ему предстоит упасть. Захлебываясь словами и пытаясь схватиться за мою руку, он стал просить пощады. Гонор его сразу же пропал.
  Я и сам наконец смог взять себя в руки, и успокоиться. Это оказалось на удивление, сложно. Без напряжения занес Ласса обратно в пещеру, сел рядом, и мы продолжили беседу.
  Орден Гуриба, похоже, занимался поиском нечисти и колдунов. Состоял он из священников и рыцарей. Судя по тому, что Ласс слышал о них, ребята они весьма серьезные, и лучше с ними не встречаться. Уже через день-два к местным должно подойти подкрепление, а еще через пару дней, быть может, явятся и представители Ордена. Нужно отсюда сваливать.
  Уже в конце беседы мы возвратились к частоколу, окружающему деревню, и наличию оружия у крестьян. Меня заинтересовало, от кого они защищаются. Ласс, похоже, удивился моим словам.
  - В лесу много волков, а бывает, что и медведи шалят. Сезон дождей уже скоро... Нужно успеть собрать урожай. Кайпы...
  - Что еще за кайпы?
  Он посмотрел на меня как на сумасшедшего.
  - Твари, которые приходят с дождями. Днем не нападают, но ночью... лучше укрыться за частоколом. Слава Гурибу, они не умеют лазать по деревьям и частоколу...
  - Хм... Ну, а почему же ваш Орден не вмешивается? Почему не уничтожит этих ваших кайпов?
  Опять удивленный и даже растерянный взгляд. Ласс некоторое время молчал, потом сказал.
  - Ну так они везде... Их очень много. На деревни и группы людей они нападают редко, а вот если путник будет один - порвут точно... Для нас главное - пережить эти месяцы и они уйдут обратно в свои болота.
  - Ладно, фиг с ними.
  Я махнул рукой. И так уже полдня разговариваем, пора мне прогуляться и понаблюдать за местными, узнать, что они там замышляют. Понятно, что оставаться тут и ждать этот Орден не стоит. Провизия пока есть, но нужно обзавестись какой-нибудь одеждой, скрывающей мой облик. Возможно, у деревенских есть что-нибудь подходящее. Мне бы сейчас плащ с капюшоном, как у монахов. На лицо маску, перчатки для рук и хотя бы на расстоянии сойду за человека...
  Постарался, как можно более спокойно пояснить Лассу, что не собираюсь его убивать, и через пару дней отпущу. После чего оставив ему еды, отправился к выходу из пещеры.
  
  Стараясь лететь над самыми деревьями, я приблизился к хорошо знакомому полю. Приземлился и последние полсотни метров пробирался почти ползком, внимательно прислушиваясь к обстановке. Сегодня на поле дежурили восемь мужчин. У каждого имелось какое-либо оружие, в основном копья и ножи. У четверых за спинами висели луки.
  Я обратил внимание на их одежду, поскольку для меня сейчас это было приоритетной задачей. К сожалению, у этого отряда ничего подходящего не было. Короткие кожаные сапоги, штаны и распашные рубашки, перехваченные веревкой на поясе. Уже собираясь покинуть полянку, я услышал беседу людей и задержался. Разговор шел как раз обо мне.
  - Не нравится мне все это, - сказал юноша в серой вязаной шапочке на голове. - Вы ведь сами видели эту тварь. Такой сильный демон. Ласса утащил, стрелы не помогли. Чего староста от нас хочет? Что мы против него можем сделать? Порвет он нас, как котят.
  Мужчина с густой бородой махнул рукой.
  - Успокойся, Анри. Ты ведь сам понимаешь, сейчас каждый день на счету, дожди должны уже вот-вот начаться... Злобный демон утащил Ласса, и теперь, наевшись человеческого мяса, вполне может напасть снова. Однако он пока еще на крупные отряды не нападал, поэтому у нас есть шанс. Да и нужно продержаться всего ничего. Уже завтра должен приехать отряд из Торена, недолго этой гадине тут летать.
  - Они же не знают что у нас настоящий демон... Вряд ли пришлют кого-нибудь из Ордена.
  - Мы ведь сообщили, что выродок обладает темной магией, так что нормально все будет. А если что, то господин священник и за подкреплением пошлет.
  Они еще долго что-то обсуждали, но мне слушать дальше не хотелось, поэтому я осторожно отполз назад и покинул свой наблюдательный пункт. У меня был выбор как действовать дальше: добраться до деревни и посмотреть, что там твориться, либо вернуться в горы и продолжить свои тренировки. Я решил выбрать последнее, сегодня в деревне делать нечего.
  
  Весь остаток дня я уделил тренировкам. Носился по ущелью, пытаясь ловить потоки воздуха, таскал в руках всякие камни, а также учился метко их бросать. Результаты продолжали радовать, теперь даже обычный булыжник в моих руках становился опасным оружием. За два часа тренировок я научился довольно метко поражать цель размером с арбуз. Камни били в мишень со огромной силой, разлетаясь на множество осколков. Когда мне это наскучило, я отправился к морю, где с большим удовольствием полетал над самой водой, иногда касаясь поверхности рукой. Никаких акул или других опасностей замечено не было, поэтому, подлетев к берегу, я решил искупаться, и сняв штаны, зашел в вводу. Ощущения были приятные. Термометра у меня, естественно, нет, но думаю, вода сейчас около двадцати градусов, и это тело реагирует на температуру примерно так же, как и человеческое. Выяснилось, что опасность переохладиться мне теперь не грозит - за пару часов купания я так и не испытал никакого дискомфорта. Вторым приятным открытием стала возможность довольно долго находиться под водой - я без всякого напряжения досчитывал до двухсот и совсем не задыхался. Возможно, это тело способно обходиться без воздуха и намного дольше, но проверять не хотелось. Ко всем прочим приятным открытиям выяснилось, что мне теперь не требовалась и подводная маска. Соленая вода совсем не щипала глаза, и я видел под водой на довольно большое расстояние. Подводный мир был насыщенным и красивым, проплывало множество разноцветных рыбок, виднелись даже на самом дне несколько морских звезд. Лишь когда солнце зашло за скалы, я решил вернуться в свою пещеру.
  
  С самого утра я занял наблюдательный пункт неподалеку от деревни. Прибытие группы охотников я не застал, но, когда взошло солнце, смог их увидеть. Ворота открылись, и из-за них вышли два небольших отряда. В каждом отряде было по семь человек, половина из которых местные. Одну группу возглавлял воин в вороненой кольчуге и остроконечном шлеме на голове. На его поясе в ножнах висел длинный меч, за спиной лук с колчаном стрел и небольшой топор. Он шел по дороге, внимательно осматривая окрестности, и обмениваясь репликами с одним из местных. Позади него двигались трое одоспешенных бойцов, у каждого из которых на плече лежал массивный арбалет. Ребята, похоже, были серьезные. Завершали процессию несколько местных охотников. Судя по направлению их движения, они направлялись в сторону, куда я якобы отнес похищенного человека.
  Если первая группа меня впечатлила, то вторая, пожалуй, немного разочаровала. Впереди нее шли два человека. Один - уже знакомый мне местный охотник, а рядом, замедляя всю группу, брел дедок лет восьмидесяти, одетый в просторный серый балахон с откинутым на плечи капюшоном, на его груди висел амулет. Дед опирался на большой украшенный резьбой посох и с недовольным лицом прислушивался к своему спутнику. За ним следовал молодой воин, цепко осматривающий окрестности и небо. За его спиной имелся арбалет, но он, похоже, не торопился его взвести. Больше воинов в отряде не было, лишь пятеро деревенских с луками. Эта группа, похоже, направлялась к пастбищу. Либо старик не собирается меня немедленно искать, а просто хочет узнать у местных, что именно произошло, и осмотреть место моего первого появления. Либо же этот дед весьма уверен в себе, а значит, представляет опасность. Как бы там ни было, наблюдать за первой группой мне не хотелось, а за этими я с удовольствием прослежу. Балахон деда мне тоже приглянулся, как раз то, что мне нужно. Но забрать его вряд ли будет просто, что-то не нравится мне этот дедок, странный он. Если бы Ласс не сказал, что магия тут запрещена, можно было бы принять деда за колдуна, ну а так, наверное, священник местный. Возможно, думает изгнать меня молитвой. Я улыбнулся, представив себе эту картину.
  Осторожно ступая вдоль кромки леса, я шел позади группы, внимательно ее разглядывая. Пока все оставалось как прежде. Команда дошла до поля и дедок, наклонившись, что-то рассматривал в земле. Похоже, изучал место, где я застрелил бычка. Вдруг в небе раздался какой-то звук. Крупный ворон сделал круг над пастбищем, а затем приземлился на один из столбиков. Этот ворон сегодня с самого утра кружил над деревней. Я поначалу не придал этому значения, но сейчас, видя с каким интересом на него смотрит священник, у меня возникло плохое предчувствие. Птица сидела в трех метрах от него и в свою очередь сама глядела на деда. Их обмен взглядами занял всего несколько секунд, а затем старик широко улыбнулся и внезапно развернулся к тому месту, где я прятался. Я даже вздрогнул от его хладнокровного и уверенного взора. Старик поднял руку в моем направлении и крикнул.
  - Взять!
  И в ту же секунду, все деревенские синхронно ринулись в мою сторону, а сзади раздался звук ломаемых веток. Это приближались еще какие-то охотники, возможно, первая группа с воином в остроконечном шлеме.
  'Ловушка!'
  Не задумываясь, на одних инстинктах, я расправил крылья и подбросил себя в воздух. Полетели стрелы, но я, не обращая на них внимания, стал набирать высоту, одновременно уходя в противоположную сторону от идущего в моем направлении жреца. Я уже поднялся метров на двадцать, когда боковым зрением заметил, как старик поднимает в моем направлении руку и выкрикивая что-то непонятное. Возник яркий свет, который мгновенно охватил меня со всех сторон. Страшная боль разлилась по всему телу, возникло ощущение, словно я напоролся на раскаленную стальную сеть, которая спеленала меня, словно ребенка. Крылья вжались в тело, двигаться стало невозможным, кожа задымилась от соприкосновения с этой гадостью. Я словно камень рухнул вниз, ломая ветки деревьев. Они немного смягчили падение, но все равно от удара я подмял под собой почву и, казалось, превратил в кашу весь левый бок и плечо. Боль была ужасная, но потерять сознание или даже застонать я себе не мог позволить, ведь охотники были уже близко.
  Что делать, я понятия не имел. Похоже, кости после удара все же остались целы, и я мог немного шевелить руками, но освободиться от этих жалящих пут был не в состоянии. Мои попытки их порвать не привели ни к чему хорошему. Оставалась последняя надежда. С огромным трудом я просунул правую руку в карман брюк, нащупав проклятый булыжник.
  'Балдор! Мне очень нужна твоя помощь! Прямо сейчас! Балдор, пожалуйста! Сейчас!'
  Если бог не поможет, моя песенка спета.
  Мгновения текли невыносимо долго, я так и не услышал ответа, но почувствовал, что мой зов услышан. Камень засиял черным светом, который обдал меня приятным теплом. Черный свет окутал мою фигуру, и мерзкая сеть стала лопаться и таять на глазах. Скинув с себя последние ошметки, я вскочил на ноги и осмотрелся. Меня окружали, ближайшие люди были уже в десятке метров, натягивая луки. Спустя секунду полетели стрелы. Я отпрыгнул к ближайшему деревцу, пытаясь спрятаться, три стрелы впилось в ствол, но одна попала в мое правое плечо. Сзади также приближался топот ног, у моего лица в дерево воткнулся арбалетный болт. Расправить крылья я даже не пытался, чувствуя в них сильную боль. Похоже, энергетическая сеть священника их сломала. Черное сердце молчало, предоставив мне самому разбираться с проблемой, его сияние уменьшилось, почти исчезнув. Но у меня оставался еще один козырь, надеюсь, он в рабочем состоянии и пережил падение.
  Сорвав обгорелый мешок с Сайги, висевшей на плече, я передернул затвор. К сожалению, повесить за спину оружие из-за крыльев не получалось. Поэтому я придумал особое крепление, сцепляя ружье с поясом и правым плечом. Сегодня я решил взять его с собой, опасаясь сложной ситуации, и, как видно, не прогадал. Приклад немного оплавился от сети, но боевые части, похоже, оставались в полном порядке. Выстрел навскидку пробил голову одному из мужчин, вторая пуля попала его товарищу в плечо и вынудила остальных попрятаться за деревья.
  Я быстро развернулся в другую сторону и спустил курок в направлении бегущего на меня воина. Тот был уже в нескольких шагах, замахиваясь мечом. Раздался выстрел, и боец рухнул на землю. Его чешуйчатый доспех окрасился красным, а мужчина завыл, схватившись руками за живот. Вновь засвистели стрелы, две воткнулись в меня, но, похоже, ничего жизненно важного не задели. Упав на землю, стал отстреливаться уже из положения лежа.
  В ближайшие десять секунд я расстрелял рожок до конца и успел перезарядить второй. Еще трое местных в минусе, но дела мои по-прежнему плохи. Слишком быстро они разобрались в ситуации, и медленно двигались ко мне стараясь находится под защитой стволов деревьев. Я слышал новые голоса, приближающиеся к нам, и кольцо вокруг меня стягивалось все туже. Более того, до полянки наконец доковылял жрец. Он прятался за деревом, и я не мог его видеть, но слышал какую-то белиберду, которую он внезапно затараторил. А потом старик вышел из-за дерева и пошел ко мне, взгляд его не предвещал мне ничего хорошего. Губы сжаты, глаза смотрят злобно.
  Ждать я не собирался, и, прицелившись ему в лоб, спустил курок. Прогремел выстрел, но дед оказался невредим, и начал произносить какие-то слова. Еще два выстрела, и тоже без толку. Хотелось протереть глаза от увиденного. В этот раз я заметил, что в момент выстрела деда окутывала синяя пленка, отражая пули. Удивляться и завидовать времени не было. С руки старика сорвался сияющий шар размером с маленький глобус. Испытывать на себе мне эту гадость не хотелось, поэтому я резко кувырнулся в сторону, и, похоже, не зря. Шар взорвался в месте, где я только что лежал, опалив землю и ближайшие деревья. Земля и стволы деревьев на пару метров покрылись какой-то сияющей гадостью, пара капель даже попала мне на спину. Боль была жуткая, слово облили кипятком. В голове раздался крик Балдора.
  'Убирайся отсюда! К жрецу идет подкрепление! Налево от тебя тропа, беги!'
  - Там лучники!
  'Предоставь это мне! Сожми сердце и беги!'
  Больше повторять не требовалось, тем более что жрец опять направил на меня руку и затараторил заклинание. Зажав камень в руке, я побежал прямо на прятавшихся за деревьями лучников. Четверо выскочили мне навстречу, натягивая тетиву. Черное сердце завибрировало, налилось жаром, по наитию я выставил камень перед собой. Никаких спецэффектов не последовало, однако лучники разом грохнулись на землю. У них всех из ушей и рта хлынула кровь, люди кувыркались на земле, дико крича и выблевывая потоки крови. А я пробежав мимо умирающих, понесся в сторону густого леса.
  Сзади слышались крики, свистели стрелы, прогремел взрыв. Но я уверенно уходил от погони, быстро увеличивая расстояние до своих преследователей. Камень в руке стал холодным, и я убрал его в карман. Похоже, сегодня Балдор уже ничем не сможет помочь, но дальше я уже и сам справлюсь. К сожалению, крылья были сломаны и жутко болели. В небе носился ворон старика и каркал, пролетая надо мной и показывая тем самым преследователям мое местонахождение. Ничего поделать с птицей я не мог. Выпустил по нему две пули, но не попал. Вся надежда была только на мою сверхъестественную выносливость.
  
  Погоня продолжалась уже четвертый час. Преследователи отстали, но, похоже, не бросили попыток меня схватить. Вдалеке по-прежнему слышались крики. За время бега я успел сделать три небольшие остановки, чтобы выдернуть стрелы, а также попытаться вправить сломанные крылья. Без помощи и навыков это оказалось довольно сложно, но все же я справился, и сейчас крылья уже явно начали заживать. Порванные перепонки, конечно, так быстро не зарастут, но, надеюсь, кости через несколько часов срастутся.
  Было понятно, что нужно убираться отсюда как можно дальше, делать в этой местности мне больше нечего. Священник меня неприятно удивил, хотел бы я сам обладать такой силой. При случае обязательно разузнаю про магию и этих служителей богов. Черное сердце сегодня тоже преподнесло сюрпризы, бог реально помог мне, и надеюсь, что это не все его способности.
  На очередной остановке я решил все же покончить с наглой птицей. Ворон вел себя очень осторожно, но я заметил, что когда бежал по самым густым участкам леса, ему приходилось снижаться. Поэтому, сделав остановку в густом буреломе, я вытащил рожок и зарядил в обойму три патрона мелкой дроби. После чего, немного смещаясь в сторону, осторожно зашел с другой стороны, занял позицию и стал ждать. Через три минуты наглая птица появилась в зоне видимости, она кружила над лесом, опускаясь все ниже, но меня не видела. Когда до нее было чуть больше двадцати метров, я спустил курок.
  Издав пронзительный крик, ворон грохнулся в бурелом. По шуршанию в траве, было понятно, что птица еще жива и пытается спрятаться. Заниматься поисками я не стал, сейчас ворон вышел из игры и этого пока достаточно. Надеюсь, уже завтра я буду далеко отсюда. Поэтому, сменив направление, побежал в сторону своей пещеры. Уже спустя пару часов я смог расправить крылья и подняться в воздух. Крылья побаливали и две перепонки все еще не восстановились, но я летел!
  За несколько минут я добрался до своей скалы, и, забрав рюкзак, направился в пещеру с пленником. Ласс вжался в стену, увидев меня. Вид у меня был жуткий, ведь запекшуюся кровь я так и не успел смыть. Убивать его я не собирался, пользы в этом никакой не было, как, впрочем, и в спасении. Но что бы не думали обо мне в той деревне, я не был чудовищем, поэтому, обхватив крестьянина, вытащил его из пещеры, после чего расправил крылья, и как на парашюте спустился к земле. Отпустив человека, взлетел в воздух и направился в сторону моря. Нужно как можно скорее отмыться от крови и грязи, после чего убираться отсюда подальше.
  
  От костра остались одни угли. Я неспешно доедал подогретый кусок мяса, размышляя о ситуации, в которой оказался.
  'Любопытство сыграло со мной плохую шутку... И зачем я пошел в этот проклятый лес? Родня, небось, места себе не находит от волнения, машину, ясное дело, уже нашли. Лешему полиция явно прибавила работенки. Друзья, наверное, организовали поиски, а лесному хозяину теперь нужно всем глаза отвести и из леса выпроводить. Но этому поганцу так и надо, не мог просто сказать, что там происходит, не было бы всех этих трудностей. Из-за него я сейчас выгляжу так отвратительно, лишился людского общества и не могу поговорить с человеком, не вызвав у того крика ужаса'
  Я сжал один из угольков в руке, раздавив его в порошок.
  'И этот бог уже давно не выходит на связь. Прошло уже три дня, как я спасся от охотников, а вещих снов все нет и нет. Голоса тоже нет, хоть я к камню уже не раз обращался. Ситуация моя не очень. Ночью я лечу в сторону предполагаемой границы, но у меня нет карты. Поэтому приходится основываться лишь на информации того деревенского парня, а он вряд ли когда-либо покидал свою деревню. Единственное, что я знаю точно, так это то, что необходимо как можно быстрее покинуть эти Светлые Земли, перейдя через границу в Урсунду. Там мне тоже не обрадуются, но, по крайней мере, нет этого страшного Ордена. Главная цель это, конечно, Шахская Империя. Большое государство на границе с Урсундой, там, если Ласс не ошибся, довольно терпимые взгляды на религию, магию, а также к некоторым видам нечисти. Демоны, конечно, редкость, и их не любят, но хотя бы прятаться не нужно. В Империи, думаю, я смогу найти себе работу по душе, узнаю побольше о магии и о боге, который втянул меня во все это. Еще можно было бы отправиться дальше, в Сардинию. Поступить на службу к какому-нибудь лорду, быть может, даже добыть себе небольшой замок и жить в спокойствии. А еще лучше было бы найти мага, который сможет расколдовать меня, сделав обратно человеком. Возможно, маг сможет даже открыть портал и вернуть меня домой. Эх, мечты, мечты...'
  За те дни, что я двигался в сторону границы, я несколько раз замечал группы людей, идущих по дороге. Попадались и караваны купцов, и даже небольшие военные отряды. Не раз мне в голову приходила мысль о нападении на одну из таких групп. Вяленое мясо уже надоело, хотелось нормальной еды. Нужна карта местности, одежда, оружие и деньги. Я понимал, что если нападать, то здесь, пока не пересек границу. В этой стране я уже вне закона, поэтому нападение отношение ко мне не изменит, но пользу принесет. Однако я реально оценивал свои шансы, и на это пока не решался. Патронов стало значительно меньше, а камень не отвечает. Сначала стоит поговорить с Балдором и узнать, стоит ли на него рассчитывать в бою, а потом уже выбрать себе противника по силам.
  Этой ночью никаких вещих снов снова не было. Мне надоело ждать, а до границы оставалось уже, похоже, совсем недалеко. Пора действовать. Поев вяленого мяса, я разобрал ружье и тщательно смазал каждую деталь, после чего протер тряпочкой и собрал. Зарядив девять патронов в рожок, пересчитал остальные. У меня осталось меньше двадцати патронов, половина из которых с картечью и дробью. Заполнив патронами запасной рожок, и спрятав его в карман, я убрал остальные в рюкзак. Теперь можно приступать к реализации идеи.
  Я направился в сторону дороги, прислушиваясь к звукам вокруг. Через десять минут нашел подходящее место для засады - небольшой холм, с которого хорошо просматривалась дорога. Теперь осталось только ждать. Насколько я понял, это была одна из нескольких основных дорог, соединяющих две страны. За три часа мимо меня прошли два каравана. О нападении на них не могло быть и речи, так как телеги с товаром сопровождали отряды всадников. В первом отряде я насчитал пятнадцать воинов, вооруженных мечами и небольшими арбалетами. Во втором отряде охраны ехало еще больше.
  Наконец, когда я уже собирался отползти назад и немного перекусить, мое терпение было вознаграждено. Раздался стук копыт, и я увидел, что по дороге скачут три всадника. Двое были в кольчугах, с хорошим вооружением - похоже, охрана. Третий всадник, пожилой мужчина в синем камзоле, брюках и высоких кожаных сапогах, ехал чуть позади. На его талии был красивый украшенный серебряными вставками пояс, на перевязи меч в ножнах. На голове тиролька, а за спиной развивался черный плащ.
  Эти люди мне ничего плохого не сделали, поэтому я решил по возможности не убивать. Однако мне позарез была нужна карта и снаряжение, поэтому упустить их было нельзя. Я раскрыл крылья и рванул в небо. Сделав полукруг, спикировал на середину дороги в двадцати шагах от скачущих на меня всадников.
  Все три лошади поднялись на дыбы и резко остановились. Три человека с ужасом смотрели на меня, нащупывая руками арбалеты. Один из воинов завел молитву. Я же перехватил левой рукой 'Сайгу', а правую поднял вверх, привлекая внимание.
  - Мне нужна карта и ваше имущество, отдайте по хорошему и будите жить.
  Было ясно, что договариваться с демоном врятли кто будет, но я дал им шанс сохранить жизни, и они им не воспользовались.
   С яростью в глазах, дворянин выхватил меч из ножен, направил острие на меня и крикнул.
  - Убейте эту богомерзкую тварь! Алиран, Владыка Света, будь с нами в этот трудный час!
  Все трое всадников рванули с места, вытаскивая оружие и набирая скорость. Проверять, как они умеют владеть оружием, мне не хотелось.
  'Неправильный выбор, господа', покачал я головой, беря одного из всадников на прицел. Прозвучал выстрел и воин рухнул с лошади, но остальные, немного отшатнувшись, были уже рядом. Второй выстрел попал воину в лоб и тот завалился назад, обливая кровью круп лошади. У дворянина в глазах плескался ужас, но он все же замахнулся мечом, пытаясь разрубить меня ударом сверху. Я же отскочил в сторону, и удар прошел мимо. Вторую попытку человек предпринимать не стал. Использовав шпоры, он пустил лошадь в галоп, желая поскорее сбежать с поля боя. Было слышно, что дворянин шепчет молитвы, надеясь на помощь высших сил. Упускать его я не собирался, но и портить одежду тоже не хотелось. Он не производил впечатления умелого воина, поэтому, откинув ружье в сторону, я расправил крылья и полетел за ним. Летал я уже вполне сносно, поэтому за десять секунд нагнал беглеца, и, схватив за плечи, швырнул на землю. Лошадь помчалась дальше, а я приземлился рядом с пытающим вскочить человеком и напал. Тот пытался выхватить нож, но я не позволил. Перехватив правую руку, левой дотянулся до его горла и сжал до хруста. Дворянин сразу обмяк, откинувшись на траву. Расправив крылья, я полетел за все еще несущейся лошадью. Догнать было не трудно, а вот как остановить уже было проблемой. Ружья у меня не было, да и вырубить ее из такой позиции сложно. Поэтому просто рухнул на лошадь сверху, вцепившись в седло, а затем, поймав поводья, сильно потянул на себя. Торможение было резким, не уцепись я ногами, без сомнения, вылетел бы из седла. Как только мы остановились, я отвязал от седла кожаный мешок и спрыгнул с лошади. В любую минуту по дороге мог проехать другой отряд или караван, поэтому стоило торопиться.
  Обыскав вещи убитых, я разложил на земле то, что удалось найти. Передо мной лежали две довольно качественные на вид кольчуги с короткими рукавами, два остроконечных шлема с бармицами, три меча, один из которых выделялся качеством отделки. Кроме этого имелись два арбалета со стрелами, комплект дорогой одежды, пояс, три плаща, перчатки и бригантина. В отдельной сумке лежал кошель с золотыми и серебряными монетами, карта и несколько свитков с не представляющим для меня ценности содержанием. Из свитков стало известно, что убитого звали сэр Пернас и он ехал к одному из соседних лордов решать спорный вопрос о граничащих землях. Но все это меня не касалось. Разобравшись с картой, я примерно определил свое местонахождение, сориентировавшись, куда мне дальше двигаться. Похоже, до границы с Урсундой действительно осталось совсем недалеко. Поэтому следовало поторопиться. Сложив в рюкзак одежду лорда, золото и провизию, я добавил туда же два плаща, пояс и бригантину. К сожалению, взять кольчуги не получится, хоть я и знал, что в Средние века они стоили очень дорого. Мечи солдат и арбалеты тоже пришлось оставить - лишний вес меня только задержит. Мелькнула идея попробовать переодеться воином. Одеть кольчугу, перчатки, шлем, перевязать тканью лицо, и, в общем, могло и пройти. Но в этом плане были и минусы, поэтому пришлось отказаться. Лошадью я управлять не умею, пешком буду передвигаться слишком медленно, да и первый же встречный патруль может раскрыть мое инкогнито, просто потребовав открыть лицо. Поэтому, собрав вещи, я затащил мертвецов подальше в лес, спугнул лошадей и полетел прямиком к границе, забирая немного влево от дороги.
  Уже вечером, сидя у костра и уплетая приватизированную провизию, достал одежду лорда, и примеривая на себя, стал думать, что же с ней делать. Она была тесновата, но все же закрывала мое тело, а вместе с шапероном, перчатками и плащом, вообще оставляла открытым только лицо. Капюшон плаща можно опустить довольно низко, но этого все равно будет мало. Поэтому, достав второй плащ и нож, я вырезал себе подобие маски, которая завязывалась на лице, оставляя только небольшие щелочки для глаз. Теперь я вполне мог сойти за какого-нибудь больного бродягу или человека, скрывающего по какой-то причине свою внешность. Конечно, рассчитывать на нормальное отношение в тавернах с этой маской не приходится, вполне возможно выгонят взашей, боясь заразы, но хотя бы не станут сразу же вызывать священников. В будущем можно заказать какую-нибудь качественную маску из стали или даже с серебряным напылением. Так вроде бы иногда поступали богатые дворяне, стесняющиеся своих ран. Но это все потом. Вот доберусь до Империи и маска, возможно, уже не потребуется.
  
  'Уже знакомая комната, с несколькими факелами. Я расположился на стуле, с интересом всматриваясь в край стола. Спустя несколько мгновений там прямо из воздуха возникла фигура'
  - Здравствуй, Балдор. Давно не виделись
  Он скупо улыбнулся.
  - По твоей милости, Володя. И надо же было тебе наткнуться на жреца второй ступени! Твоя беспечность создала угрозу моему существованию, мой юный друг.
  - Хм, тебе стоило предупредить меня заранее об этих жутких Орденах и их возможностях. Тогда бы я не пытался выведать это самостоятельно.
  - Это так. Не ожидал от тебя и от них такой прыти. В мое время эти черви прятались по углам, а не вели себя так нагло.
  - Ну, ладно об этом. Ты здесь, поэтому просвети меня касательно наших дальнейших планов. Я обдумал наш прошлый разговор и решил, что желаю помочь тебе, объединив куски сердца.
  Мужчина улыбнулся, слегка откинувшись на стуле.
  - Мудрый выбор, ты не пожалеешь о нем.
  - Ну, так какой у нас план? Я сейчас двигаюсь в направлении Империи, второй кусок там?
  - О нет, он в этом мире, но находиться на другом материке. Тебе туда пока еще рано.
  - Почему?
  - Это очень опасное место, даже сильные демоны и маги не могут там чувствовать себя в безопасности. Ты пока слишком слаб. Для начала обживись тут, скопи силы и вот тогда уже поговорим об этом еще раз.
  - О какой силе ты говоришь? Физические способности? Магия?
  - В первую очередь, конечно, заклинания, потом последователи, ну и владение оружием тоже бы не помешало.
  - Интересно... Тот жрец меня смог удивить. Он использовал колдовство или эти силы дал ему его бог? Возможно, ты тоже сможешь научить меня подобному?
  - Не все так просто. Маги и жрецы этого мира используют заклинания, получить которые можно различными способами, и они делятся на многие виды. Жрецы, как правило, получают новые заклятия, просто переходя на следующую ступень. Их чары содержатся в книгах, как и у обычных волшебников. Боги могут даровать своим последователям особые заклинания, которых по-другому просто не добыть. То, что использовал тот священник - стандартный набор боевых заклинаний светлых жрецов.
  - Ты говорил, что он второй ступени. Что это значит?
  - В Орденах довольно простая иерархия. Послушники, полубратья, братья и старшие братья. Выше всех стоят магистры. Братья и полубратья примерно соответствуют по силам опытным волшебникам. Встреченный тобой священник, похоже, был полноправным братом ордена. Он использовал против тебя четыре боевых и одно сложное заклятие. Это его предел, видимо, более сложных и эффективных чар он не знал. Отсюда я заключаю, что он еще не достиг первой ступени, то есть пока не является старшим братом. Даже для опытного мага это очень опасный противник, но его слабость в узкой специализации и желании пользоваться только заклинаниями света. А они не всегда эффективны.
  - Как работают эти заклинания? Нужна какая-то определенная сила вроде маны?
  - Мы называем это духовной силой. В теории, любой человек способен использовать заклинания. Другое дело, что для этого нужен гибкий ум, сильная воля и природные способности. Но главная сложность - это, конечно, добыть необходимые заклинания, в лавках их обычно так просто не купишь.
  - Подожди, начнем по порядку. Вот, скажем, та фигня, которую кинул в меня жрец. Как может простой человек этому научиться?
  - Как и любым другим чарам. Найти книгу или свиток с этим заклинанием и выучить его. Это не так уж сложно. Жрец использовал боевое заклятие, а значит, оно состоит из трех-пяти слов. Его можешь выучить и ты. А вот та энергетическая сеть уже относиться к сложным заклинаниям и может состоять из большего количества слов, максимум из восьми. Чем больше слов в чарах, тем сложнее их выучить и больше вероятность совершить ошибку при произношении. Тебе сложные заклинания пока рано использовать.
  - Что нужно для того, чтобы выучить заклинания?
  - Время и тренировка. Стоит начать с запоминания простейших чар, потом переходить к боевым и так далее. Постепенно ты научишься вмещать в себя много разрушительных заклинаний.
  - Ну, с памятью у меня и раньше не было проблем, значит, обучение мне дастся легко?
  - К сожалению, нет. Кроме памяти задействуется и духовная сила. Поэтому выше головы все равно не прыгнуть. Возьмем, к примеру, какого-нибудь поэта. Он в состоянии запомнить и три страницы какой-нибудь тарабарщины, но если его духовная сила мала, то он не сможет запомнить даже пары простейших заклинаний.
  - А я сколько сейчас смогу запомнить?
  - Люди вашего мира раньше обладали довольно мощными разумом и духовной силой по сравнению с этим обществом. Способности к магии у вас встречались довольно часто. Думаю, что и сейчас, после необходимой тренировки почти любой житель вашего мира будет в состоянии применить одно или даже два заклинания. Возможно, это будут даже боевые чары. После того, как я изменил тебя, повысив твой энергетический фон, ты без проблем запомнишь три боевых или четыре менее разрушительных заклинания. Кстати, это уровень среднего по силе демона.
  - Совсем не плохо. А один раз изучив заклинание, я смогу спустя некоторое время его в любой момент использовать?
  - После произношения заклятья оно стирается из памяти. Но если у тебя есть книга, ты его сможешь вновь запомнить и применить.
  - Это какая-то особая книга, или подойдет любая?
  Насколько я помнил, в средние века бумага очень ценилась, изготавливать ее было весьма сложно. А если нужна не обычная, а какая-то особенная, то все еще больше усложняется.
  - Подойдет любая книга, свиток, кусок коры или дерева, металлический предмет, и, конечно, подойдет твой блокнот в кармане рюкзака. Не нужны никакие особые чернила, заклятие можно даже набить резцом на оружии.
  - Так просто?
  - Имея небольшую практику, записать пером на бумаге действительно просто. Ну а работы по металлу и дереву - уже другой уровень, это работа для мастера. Даже не пытайся пока делать такое самостоятельно.
  - Фиг с ним, с деревом. Как я могу записывать заклинания в свой блокнот?
  - Из памяти, конечно. Заклинание после запоминания будет светиться в памяти, и его нужно просто быстро и четко переписать, не делая перерывов и представляя, как слова по мере написания перетекают в книгу. На самом деле так и будет, они исчезнут из памяти и перейдут на страницу. После этого написанное уже никогда не исчезнет, если только рукопись не будет уничтожена.
  - А нельзя ли просто переписать, скажем, из одной книги в другую? Обязательно нужно заучивать?
  - Обязательно. Иначе на листе останутся только слова, силы в них уже не будет. Ты сам все поймешь, когда увидишь хоть одно записанное заклинание, это отнюдь не обычный набор букв.
  - Я понял. Теперь главное. Ты дашь мне эти заклинания? Ты ведь научил меня языку, может, теперь научишь и колдовству?
  Балдор сощурился и покачал головой.
  - Все не так просто. Как ты уже знаешь, я сейчас нахожусь в довольно плачевном состоянии, и даже общение с тобой меня чрезвычайно изматывает. А передать Слова Силы будет еще сложнее. Если ты добудешь еще одну часть сердца, я стану намного сильнее и смогу научить тебя чему-нибудь стоящему, ну а пока в моих силах даровать только простейшие заклятия. Они будут малоэффективны в бою, и служат скорее вспомогательным средством. Но и они позволят тебе начать обучение и развивать свой дар магии. Я буду давать тебе время от времени по одному заклинанию, а ты сразу записывай их в блокнот.
  - Когда дашь первое?
  Он улыбнулся.
  - Тебе, вижу, не терпится. Не буду тебя мучить, дам сегодня. Помни, когда достигнешь Империи, ты, безусловно, столкнешься с магами, и если получишь их книги, сможешь научиться чему-то более серьезному.
  - Ясно. Есть еще что-нибудь, что ты хотел обсудить, или можем приступать?
  - Да, есть кое-что еще. Как я говорил, кроме заклятий тебе стоит научиться владеть каким-нибудь оружием и завести последователей.
  - Последователей?
  Я придвинулся поближе, с интересом слушая бога.
  - Да, ты ведь теперь мой жрец. И тебе стоит научиться всем необходимым ритуалам и способностям. Мне очень далеко до себя прежнего, но кое-какие силы еще остались. В темных мирах все еще ползают порождения моей мысли, если ты позовешь, то они откликнутся. Кроме того ты уже видел, что я делал с живыми существами на том холме. Разумом животных управлять несложно, мы создадим тебе достойного компаньона.
  Демон засмеялся.
  - Хмм... чувствую с этим компаньоном Ордена меня уж точно врагом номер один объявят. Но расскажи подробнее об этом. Что это за ритуалы?
  Балдор внезапно насторожился, словно прислушиваясь к чему-то, потом резко встал с кресла.
  - На сегодня хватит. Просыпайся, у нас, похоже, нежданный гость. Разберись, а мне пора уходить.
  Комната резко поплыла, все закружилось, тело резко содрогнулось, и я оказался в своем теле. Ночное небо было закрыто темной тучей, из которой лило как из ведра. Чуткий слух уловил небольшой шум позади. Развернувшись, я увидел подкрадывающуюся ко мне тварь.
  Тело непроизвольно содрогнулось от отвращения. Чудовище размером и внешностью напоминало огромную собаку. Лапы с перепонками и омерзительный длинный хвост, расширяющийся как у бобра. Самым ужасным была голова. Большая и склизкая, она не имела ушей, из пасти, наполненной множеством острых клыков, выходил извивающийся длинный язык, словно щупальце какой-то морской твари с присоской на конце.
  Все это мне удалось рассмотреть за одно мгновение, а затем тварь прыгнула. Язык выстрелил мне в лицо, и моей реакции хватило лишь, чтобы прикрыться левой рукой. К запястью присосалась липкая гадость, а мгновением спустя на нем сомкнулись челюсти монстра. Брызнула кровь, стало больно. Упав на спину, я принялся наносить по голове чудовища удары кулаком. Тварь, навалившись на меня, не разжимала челюстей и только мотала головой, пытаясь оторвать кисть. Не будь у меня столь твердой кожи, руке давно бы пришел конец. Разжать челюсти, или скинуть с себя псину возможности не было, все ее тело было словно обмазано липким маслом. Удары кулаком тоже приносили мало пользы. До ножа было не дотянуться, но тут я вспомнил о своих когтях и уже сам вцепился в шею монстра своей пятерней. Его жесткая кожа поддалась и мои когти погрузились в мягкое. Монстр издал стон и стал сражаться еще более яростно. Я же стал остервенело вырывать целые пласты мяса из шеи твари. Когда рука сомкнулась на пульсирующей вене, я без раздумий дернул ее на себя. Кровь хлынула фонтаном, и псина наконец отпустила руку. Скинув ее с себя, я отполз в сторону, и стал смотреть на агонию чудовища. Булькая и извиваясь, тварь ползала по земле, и только минуту спустя наконец затихла. Подбежав к своим вещам, я стал быстро собирать их. Совсем не хотелось встретиться еще раз с подобной гадостью. Вспомнились рассказы Ласса о тварях, что приходят с дождями.
  'Кайпы. Действительно мерзкие существа, но, похоже, неприспособленные к ползанию по деревьям. Стоит найти дерево повыше, и там я смогу выспаться. Очень надеюсь, что кайпы не ядовиты, руку он мне потрепал серьезно'
  
  
  Глава 3
  
  Государство Урсунда оказалось довольно неприятным местом. Уже пятый день я двигался в направлении Империи, и, судя по карте, путь еще предстоял неблизкий. В первый же день я решил двигаться напрямик, но не знал, на что решился. Местность представляла собой почти одно сплошное болото с небольшими участками суши. Крыльями я пользовался только ночью и в крайних случаях, передвигаясь в основном пешком, что сильно изматывало. Дождь почти не прекращался, и хотя холода я не чувствовал, но ощущал себя довольно скверно. Несколько раз попадались кайпы, и приходилось сражаться либо отступать. Убив одну из этих тварей и с омерзением попытавшись вырезать несколько кусков мяса, я убедился, что на вкус эти монстры еще хуже, чем выглядят. Поэтому, встречая мерзкую собаку в очередной раз, я просто раскрывал крылья и отлетал подальше. За их уничтожение мне не платили, поэтому пусть местные сами с ними разбираются, тратить патроны и рисковать здоровьем не хотелось.
  
  Балдор выполнил свое обещание. Уже на второй день после убийства кайпа я ощутил, что камень в кармане внезапно нагрелся. Взяв его в руку, отчетливо услышал знакомый голос.
  'Владимир, я обещал обучить тебе заклинанию... терпи'
  И секунду спустя у меня потемнело в глазах от боли, голова словно взорвалась. С большим трудом удалось медленно сесть на землю, а не упасть мешком. Но уже через несколько секунд боль ушла, словно ее и не было, а в памяти четко сияли два слова 'карип берум', их словно написали сияющими чернилами. Надпись была выполнена красивыми прописными буквами, я понимал, что это слова заклятия, но больше о них ничего известно не было.
  - Балдор, что это за чары и как мне их использовать?
  'Это одно из простейших заклинаний, но при этом довольно полезное. Я передал тебе чары огня, и поверь, далось мне это не так уж просто'
  - Что оно делает? Как его использовать?
  'Достаточно просто посмотреть на объект, скажем, пучок соломы или веток, направить руку и произнести слова вслух, не делая ошибок или пауз. Данное заклятие воспламенит то, что захочешь. Но пока этого делать не нужно! Сейчас достань свой блокнот и просто потренируйся записывать разные слова и предложения, добиваясь, чтобы ты мысленно смог произносить их одновременно с написанием. Чем больше синхронности, тем лучше. А вот потом уже постарайся переписать это заклинание так, как я тебе говорил. Надеюсь, ты справишься, и мне не придется повторять его еще раз. А сейчас мне нужно уйти и восстановить силы, постарайся не вляпаться в неприятности. До встречи'
  Повторять дважды мне не требовалось. Найдя подходящее место, я сел на траву, достал свой блокнот и приступил к работе. Если уж что-то делаешь, то делай это хорошо, мне всегда нравилось это выражение, и я старался ему следовать. И сейчас принялся неспешно тренироваться в написании предложений из памяти, стараясь одновременно писать и проговаривать про себя.
  Исписав два листа, наконец решился приступить к своему первому заклинанию. Я сосредоточился и переписал слова в блокнот. То, что у меня все получилось верно, я понял сразу. Заклятие пропало из памяти, словно его там и не было, а на листе блокнота, теперь были записаны эти волшебные слова. Не требовалось обладать демоническим зрением, чтобы это увидеть. Слова светились ярким красноватым светом, более насыщенным, чем если бы были написаны фосфором. Для эксперимента я закрыл блокнот и осмотрел демоническим зрением. Было видно, что теперь он приобрел небольшое сияние в отличии от обычных вещей. Но, думаю, для простых людей это вряд ли заметно.
  Открыв нужную страницу снова, я приступил к самому главному. Попробовал заучить свои первые чары. Это оказалось не так просто. Пришлось перечитать запись раз десять, после чего она, наконец, появилась у меня в памяти в том сияющем виде. Не тратя больше времени, я быстро пробежался по поляне, наломав сухих веток и набрав травы, затем сложил одной кучкой. Отступив на метр, направил на ветки руку и как можно отчетливее произнес волшебные слова. Никакого сияния или иных видимых эффектов не проявилось, просто ветки внезапно ярко вспыхнули. Пламя появилось всего на секунду, но этого хватило, чтобы ветки успели воспламениться. Изначально ярко вспыхнувший костер слегка уменьшился, а потом через некоторое время разгорелся снова.
  Я был в восторге. Теперь не нужно никаких зажигалок, и главное, мне подвластно настоящее колдовство, а не какой-то балаганный фокус. Пожалуй, эти чары можно использовать и в бою. Конечно, чтобы убить или воспламенить броню их недостаточно. Однако шерстяную одежду можно попробовать зажечь, а также заклинание, без сомнения, неплохо опалит лицо и, возможно, подожжет волосы. В общем, заклятие мне бог подарил хорошее.
  Весь следующий час я уделил экспериментам. Мне удалось научиться заготавливать это заклинание три раза подряд. Я пытался поджигать всевозможные предметы, менял расстояние, ища самое оптимальное и проверяя как далеко можно отходить от объекта. Еще для меня было важно научиться произносить чары как можно быстрее. А с этим возникли некоторые сложности. Маленькая ошибка или нечеткое произношение - и заклинание просто стиралось из памяти, а пламя так и не появлялось. А один раз огонь охватил меня самого. Повезло, что ружья и легковоспламеняемой одежды на мне на тот момент не было. Это урок я запомнил. Теперь старался не прыгать выше головы и подходить к скоростному произношению постепенно.
  
  Временами на моем пути появлялись небольшие деревушки. Почти все встреченные поселения были обнесены частоколом с распашными воротами, где обычно дежурили один или несколько местных мужчин. Сначала я обходил их по большой дуге, но потом надоело. С маской, перчатками и в низко натянутом капюшоне я вполне мог сойти за человека, что и проверил в одной деревушке. Просто подошел вечером ко входу в деревню и попросил разрешения переночевать.
  В деревнях поначалу ко мне всегда относились с недоверием, предлагая показать лицо и обливали какой-то водой, видимо, освященной. Вреда от нее я не ощущал, хотя какой-то странный озноб и появлялся в теле. А вот с лицом вышло еще проще. Обычно я доставал мешочек с деньгами, показывал охранникам по серебряной монетке и просил не приставать с такой просьбой. Это почти всегда срабатывало. Из трех деревень только в одной пришлось добавить, что я не преступник, а просто получил ранение на войне и терпеть не могу видеть на лицах людей отвращение или жалость. Меня направляли в какой-нибудь дом, где за небольшую плату вполне достойно кормили, разрешая переночевать в сарае или хлеву. А это было намного комфортнее, чем спать в болотистых лесах.
  В свободные минуты я продолжал осваивать быстрое произношение заклинаний. Балдор за эти дни так больше и не появился. Мне хотелось научиться еще какому-нибудь новому заклинанию, но отвлекать божество не стоило.
  
  Солнце уже почти зашло за горизонт, идти становилось все труднее, а сухого участка земли все не появлялось. Хотелось скорее скинуть с себя рюкзак, приготовить мяса и отдохнуть. Уже несколько раз за день встречались кайпы, и приходилось отлетать от них, но оторваться так и не удалось. Сейчас снова где-то недалеко раздалось мерзкое захлебывающееся рычание. Уже собираясь взмыть в небо, я внезапно ступил на твердую землю.
  'Жаль, стоянку здесь все равно не разбить, твари поспать не дадут. Лучше попробовать взлететь и поискать другой участок'
  Расправив крылья, я поднялся в небо, но уже через несколько секунд, резко спикировал вниз. В нескольких сотнях метров от меня на опушке стоял замок. Очень старое полуразрушенное строение, в котором сохранилась только одна из башен и пристройка к ней, остальные башни лежали в руинах.
  Осторожно подойдя ближе, я рассмотрел замок внимательнее. К нему вела небольшая дорога, ворота, хоть и старые, по внешнему виду еще оставались вполне надежными. Решетки не было, защитный ров давно зарос травой. Но, несмотря на обветшалый вид, замок был обитаем. В нескольких окнах горел свет, а подойдя ближе, ощутил аромат жаренного мяса. Я остановился в раздумьях.
  'Конечно, можно лететь дальше, найти другое место и приготовить себе пищу самостоятельно. И фиг с ним, этим замком и его жильцами. Но как же не хочется никуда лететь, и псины эти уже совсем рядом. Если тут и живет кто-то из лордов, то человек небогатый. Охрана скорее всего минимальная, а у меня ружье, в случае чего отобьюсь. И мясо пахнет так соблазнительно...'
  Еще около десяти минут я оставался на месте, внимательно присматриваясь к замку в надежде увидеть хоть кого-то жильцов, но те, похоже, в такую погоду выходить не спешили. Вой тварей раздавался уже совсем близко.
  Натянув маску и надвинув капюшон пониже, я, передернув затвор, направился к воротам. По пути расправил плащ, накрывая им свои крылья. Подойдя к воротам, остановился в замешательстве. Никакого звонка, гонга или иного оповестительного устройства тут не оказалось. В одной из створок было проделано небольшое отверстие, за которым виднелась деревянная, обитая железными полосами дверь. Я постучал. Сначала кулаком, потом, вытащив меч из ножен, несколько раз ударил по двери рукояткой. Вскоре послышались шаги, и в двери напротив открылось небольшое окошко. За ним я разглядел худенькое симпатичное личико молодой девушки. Несмотря на мой странный вид, маску и низко натянутый капюшон, испуга на ее лице я не заметил. Через пару мгновений, услышал её спокойный голос.
  - Что вам надо?
  - Хм леди, я ехал из Гринола в Эйшот. Вчера на меня напал кайп. Мне удалось убить тварь, но лошадь этого боя не пережила. Уже почти сутки, как я брожу в этих болотах, и, похоже, окончательно заблудился.
  - Вы ехали в одиночку?
  - Да, миледи.
  - Почему вы скрываете свое лицо?
  - Несколько лет назад на охоте кабан исполосовал мое лицо. Мне не хочется пугать людей своим видом.
  Девушка улыбнулась. В первый раз я увидел на ее лице хоть какие-то эмоции.
  - Можете не бояться, господин, вряд ли меня или хозяина испугает ваше уродство.
  Послышались звуки открываемых запоров, затем дверь открылась. Она стояла за дверью, держа за цепочку фонарь с горящей свечкой. На ее лице улыбка с небольшой примесью презрения, а может, мне просто показалось.
  - Я все же останусь в маске, привык уже к ней, - сказал я, проходя внутрь.
  Она пожала плечами, и, закрыв дверь, направилась по коридору, освещая мне путь. Мы шли по темному помещению без окон. На стенах висели несколько картин, это были портреты мужчин в доспехах, возможно, предки местного лорда. Но любоваться ими мне сейчас было неинтересно. Я с удивлением рассматривал девушку, и во мне пробуждались вопросы и желания.
  Она была очень красива. Темные длинные волосы, красивое личико и стройная фигура. Одежда только еще больше подчеркивала ее красоту, но вводила в замешательство. На ней была самая настоящая мини-юбка выше середины бедра, корсет с почти полностью открытой спиной и аккуратные сапожки на каблуках. Все это сделано из темной кожи и вполне естественно смотрелось бы на какой-нибудь дискотеке в нашем мире, но никак не в средневековье. Здесь и открытая до колена нога считалось верхом распутства. По крайней мере, я так думаю, в городах бывать еще не доводилось, и я судил по тем селам, что уже видел. Возможно, девушка была рабыней, привезенной из Империи, тогда все было бы понятно. Хотя в этой стране, насколько я знал, рабство запрещено.
  Наверное, местному лорду, на это было плевать с высокой башни. На шее девушки была широкая кожаная полоска, с металлическим кольцом посредине, видимо служащая ошейником. А на спине, благодаря своему ночному зрению, я разглядел множество неровных полос, оставшихся, видимо, от ударов плетью. Досталось, видимо, ей не слабо. Но, в принципе, мне это было неважно, я шел за ней по проходу, пожирая ее фигурку глазами. Появилось желание, подавляемое последние недели, и пришлось приложить огромное волевое усилие, чтобы отвлечься от этих мыслей. Не сразу до меня дошло, что она что-то говорит.
  - Мой хозяин, сэр Грэй, всегда рад гостям. И вам у нас, безусловно, понравится. Он как раз приступил к позднему ужину, вы очень вовремя.
  Оглянувшись на пустынный, затянутый множеством паутин коридор, я спросил.
  - А где же стража? Вы что, тут вдвоем живете?
  Она не стала оборачиваться, безразлично пожав плечами.
  - Спросите лучше у хозяина, мы уже пришли.
  Завернув за очередной поворот, мы остановились перед большой двухстворчатой дверью. Девушка повесила фонарь на гвоздь в стене и раскрыла одну из створок. Мы вошли в просторный зал с огромной, полной свечей, люстрой у потолка. Несколько подсвечников стояло у стен, неплохо освещая комнату. Обстановка богатством не блистала. Несколько частично порванных гобеленов, да парочка голов животных на стенах были единственными украшениями зала. На самом его краю стоял большой стол с парой десятков стульев по бокам. А с торца, напротив камина, стояло большое, украшенное резьбой кресло. Оно, похоже, было сделано из камня, напоминающего мрамор, и вполне похожего на трон. Почти утопая в мягких подушках, на нем сидел крупный, толстый мужчина. Мне он не понравился сразу. И дело не в том, что он напоминал сложением борца сумо, и даже не в том, что сидел он на троне в одной заляпанной рубахе, выставляя на обозрение жирные, голые ляжки. Мне не понравился его снисходительно-презрительный взгляд. Эта улыбка на измазанном и заплывшем жиром лице.
  Когда я зашел, толстяк, видимо, только приступил к трапезе. Около него стояло несколько полных блюд с различной снедью. И пара огромных кувшинов. Он указал мне рукой на место за столом, в паре шагов от себя.
  - Присаживайся, путник. Поешь с дороги.
  - Вы очень добры.
  Я направился к указанному месту, и, подойдя к столу, скинул с себя рюкзак, приставив к столу. Не обращая внимания на удивленный взгляд лорда, подвинул к себе несколько стульев, на которые положил сайгу. И только потом поправив плащ, сел за стул. Пока я усаживался, сопровождающая меня девушка подошла к лорду и стала перед ним на колени. Толстяк наклонил голову, и она что-то прошептала ему на ухо. У меня не было времени прислушиваться, мои мысли были заняты другим.
  Лорд в очередной раз улыбнулся, взглянув на меня, а потом сделал движение рукой и девушка вскочив с пола, вышла в коридор. Я к этому времени уже придвинул блюдо с нарезанным мясом к себе, и, положив в тарелку, стал с удовольствием уплетать. Ждать какого-то особого знака, от этого типа, я не собирался. Лорд с бокалом в руке откинулся на спинку стула, продолжая буравить меня взглядом. Мне его колючий взгляд был довольно неприятен, а встретившись с ним глазами, стало особенно неуютно, по телу словно прошла дрожь.
  - Бруана говорит, ты уже сутки бродишь по нашим болотам? Должно быть, сильно устал?
  - Верно сэр. Мерзкий кайп убил мою лошадь, а я сам в темноте, похоже, свернул куда-то не туда, окончательно потеряв направление.
  - Да, в этих болотистых землях теряется много путников. Тебе повезло, что болото не поглотило и тебя.
  - Ну, поглотить меня не так уж и просто.
  Он рассмеялся и щелкнул пальцами. Из бокового прохода выскочила девушка. Подбежав к столу, она подняла кувшин, и, стараясь не пролить ни капли, стала наполнять стакан лорда. В отличии от виденной уже ранее девушки, эта была одета в одну только порванную короткую рубаху, словно изрезанную по всей поверхности. Тело покрывало множество синяков и порезов. Несмотря на это, она тоже была довольно привлекательной. Девушка, трясясь от страха, все же пролила несколько капель на пол. Отчасти тут был виноват сам лорд, который все время ерзал в кресле, усаживаясь поудобнее. Но он себя виновным, похоже, не считал.
  - Криворукая дрянь, тебе нельзя доверить даже самых простейших заданий!
  Он наклонился над упавшей на колени девушкой, и взяв пухлой рукой ее за волосы, грубо ткнул лицом в пол, вызвав крик боли. А затем сильно пихнул ногой в бок, откинув на пару метров. Девушка, скорчившись калачиком, тихонько всхлипывала, зажимая руками живот, а толстяк повернулся ко мне.
  - Найти нормальную прислугу с каждым годом все сложнее. Эти деревенские суки ни на что не годны.
  Меня не особо удивили его действия, но для себя отметил, что толстяк сильнее чем показался на первый взгляд. Стараясь е задумываться об этом, кивнул в ответ, с жадностью улепетывая кашу. Есть было не очень удобно, маска мешала. Пришлось задрать ее вверх и наклонить голову к самому столу.
  - Скажи, незнакомец, мне интересно, а что это за штуковину ты положил на стулья?
  Я взглянул на 'Сайгу', потом на лорда, и пробубнил, не прекращая пережевывать пищу.
  - Приспособа для распыления зерновых культур.
  Он сощурился.
  - Что за при...способа?
  - Ну, для работы в поле, помогает в посевной месяц легче высыпать зернышки ровно. Хрупкая вещь, просили довезти в сохранности.
  Он с омерзением посмотрел на ружье.
  - Поганые землеройки, какую только дурь не придумают, лишь бы не работать!
  Он перевел взгляд на все еще хныкающую девушку и на его лице отразилась настоящая ярость. Выхватив откуда-то из-за спины кнут, он очень ловко приложил девушку по спине. Девушка захлебнулась криком, спина окрасилась красным.
  - Не отвлекай меня своими стонами, псина! Иди в мои покои, перед сном я еще проверю твою старательность! Разочаруешь меня - отправишься прямиком в подвал к своей мамаше!
  Девушка, быстро вскочила на ноги, и побежала к выходу, на ее измазанном кровью лице был настоящий ужас.
  'Этот толстый рабовладелец явно не сахар. И замашки не слабые. Готов спорить, у него люди долго не живут. И я не ослышался, что он там сказал про её мать? Странно все это. Но меня их местные разборки, не касаются. Применит такой подход ко мне, мало ему не покажется. И ведь, что странно, никакой стражи нет. Похоже, он не боится, что ночью эти девки ему самому голову возьмут да и отрежут'
  Устроился толстяк неплохо, у меня даже стали возникать мысли не погостить ли тут подольше.
  'Может, стоит спровоцировать лорда на глупость, и тогда уже самому похозяйничать? Рабыни у него класс, а с охраной проблемы'
  Ужин продолжался, лорд ел немного и все чаще задавал разные вопросы. Я же старался отвечать уклончиво и кратко. Когда вопросы задавал уже я сам, лорд их вообще игнорировал. Наконец, наевшись до отвала, я, одернув маску, с удовольствием откинулся назад и облокотился на спинку стула. Лорд мне улыбнулся.
  - Бруана сказала, что твое лицо изуродовано клыками вепря, Вальдемар?
  Я кивнул в ответ. Свое имя я назвал еще в начале беседы, решив не выдумывать велосипед, и в этом мире назваться его средневековым аналогом.
  - Это так.
  - Покажи мне его.
  Я покачал головой.
  - Мне это неприятно, не стоит.
  Толстяк хмыкнул и резко дернул рукой, держащей кнут. Тот выстрелил и полоснул меня по лицу, разрезав ткань маски и сорвав капюшон. Было больно, но все же удар кожу не распорол. Я взглянул на толстяка и зевнул, продемонстрировав свою полную зубов пасть. Но, к моему удивлению, лорд не отшатнулся и совсем не испугался.
  Отложив кнут в сторону, он потер ладошки друг о друга, смотря на меня с восхищением.
  - Ну, надо же. А я ведь давно почувствовал знакомый запах, да все вспомнить не мог. Мой милый крылатик, как же я рад тебя видеть.
  От этих слов и вида, как толстяк хищно облизнулся отнюдь не человеческим языком, меня пробил озноб. Похоже, я забрел отнюдь не в жилище обычного лорда.
  - Не напрягайся ты так, малыш. Грэлиар больно тебе не сделает... Хотя, что я говорю, больно будет обязательно...
  Толстяк привстал с трона и мерзко рассмеялся. В его смехе теперь я не услышал ничего человеческого. Рука потянулась к ружью, сердце застучало сильней. Стало по-настоящему страшно, тело словно сжало в тисках. Мысленно я взмолился Балдору.
  - Я не убью тебя, маленький демон, мне нужен преданный пес. Не думал, что в этом мире еще остались Посланцы, твое появление настоящий праздник. Будешь снабжать меня этими жалкими человеческими самками. Они почему-то мрут как мухи и быстро надоедают, но на вкус совсем даже нечего, как ты уже, наверное, убедился.
  И он снова рассмеялся. Я взглянул на свою пустую тарелку. Так вот чем меня, оказывается, кормили. Думал, курятина, ан нет. Ну да и фиг с ним, сейчас меня это не волновало. В голове раздался встревоженный голос.
  'Плохо дело, это шарг и он тебе не по зубам. Убирайся отсюда!'
  Оцепенение стало проходить и я резко поднялся с стула, выхватывая ружье и нащупывая предохранитель. Но уродец был уже рядом и направил на меня руку.
  - Не стоит так волноваться, дружок.
  Вокруг его руки появилось сияние. Он что-то быстро проговорил и сияние охватило все мое тело, сковывая невидимой сетью. Пошевелиться я не мог, хоть не ощутил боли, как в тот раз, когда меня заколдовал старый жрец.
  От камня почти сразу потек темный дым, разрушая вражеское колдовство и скидывая путы.
  'Ты что задумал? Бросай все и лети, я сказал!'
  - Бросить шмотки? Да ни за что! Помогай, или у тебя скоро не останется последователя!
  Ружье уже было снято с предохранителя и направлено в грудь слегка удивленному лорду. Я спустил курок, и звук выстрела раздался по всему залу. Лорд стоял, удивленный, а по рубашке расплывалась кровь, но, похоже, он оказался особой живучести. И тогда я выпустил в него всю обойму. Уродец, весь окровавленный, грохнулся на спину, но уже спустя пару мгновений стал подниматься вновь. Глаза его налились кровью от ярости, рубашка стала трескаться, слетая лоскутами. Кожа поменяла свой цвет, став зеленоватой. И без того мерзкие ляжки стали еще толще, на пальцах проросли перепонки, а голова стала раздаваться в стороны и вскоре уже напоминала лягушачью. Монстр стал увеличиваться в размерах, нависая надо мной.
  Уже успев вставить второй рожок, я выпустил в тварь пять пуль, вынудив отступить на шаг назад. Монстр раскрыл пасть, из которой вылетел длинный язык, и растянувшись на три метра, приклеился к 'Сайге', еще секунда - и чудовищная сила вырывает ружье из моих рук. Оно оказывается во рту у пакостной жабы, и та с хрустом переламывает 'Сайгу' пополам.
  - Мерзкая приспособа, маленький демон, удивишь меня еще чем-нибудь?
  С квакающим звуком тварь прыгнула, и мне с большим трудом удалось увернуться в сторону. Когтистые перепончатые лапы схватили воздух в том месте, где я только что стоял.
  'Останови его, Балдор!'
  Сорвав камень с шеи, я направил его на демона, сделав к нему шаг.
  Черный дым мощной струей вырвался из сердца, обхватив тварь. Монстр взвыл на весь замок, движения его замедлились, руки опустились, спустя еще мгновение тварь грохнулась на колени, голова ее непроизвольно задергалась. Но злобный взгляд продолжал меня буравить.
  'Я не могу долго сдерживать его, беги же!'
  - Надоело бегать!
  Подскочив к демону, я впечатал каменюку ему глубоко в глотку и стал когтями полосовать брюхо. Тварь выла на всю комнату, кожа поддалась моим когтям, слетая лоскутами, на пол вывалились внутренности. Но тут правая рука демона резко обрушилась на меня, откидывая в сторону. Я услышал его мерзкий булькающий голос.
  - Сильная... очень сильная безделушка, посланник... но недостаточно...
  Жабаголовый, все еще неестественно дергаясь и весь в зеленой слизи, стал медленно подниматься с колен. Я понял, что еще немного, и Балдор уже не сможет его сдерживать. Не раздумывая дальше, я прыгнул на тварь, сбил ее с ног, и, не обращая внимания на ответные действия, стал полосовать урода когтями, одновременно впиваясь в горло, стараясь разорвать его зубами. Мерзкая зеленая жижа наполнила мой рот, тело покрыла вонючая слизь, а тварь визжала, как поросенок, все еще не в силах скинуть меня.
  Несмотря на нахлынувшую ярость битвы, я почти физически ощутил телом смертельную опасность и на одних рефлексах спрыгнул с твари. Фиолетовая молния ударила в место, где я только что стоял, и поразила тварь. Жабоголовый закричал еще пронзительнее, в нос ударил запах паленого. Развернувшись, я увидел Бруану, смотрящую на демона выпученными от ужаса глазами.
  - Господин...
  Потом посмотрела на меня, и в ее глазах появилась ярость. Губы выкрикнули непонятную фразу, я на всякий случай отскочил в сторону, но возникшее сияние охватило только саму девушку и тут же погасло.
  - Ты заплатишь за это, сволочь! - Заорала она, и с безумными глазами кинулась ко мне, выставив руки.
  Похоже, заклятия у нее кончились. Нужно побыстрее разобраться с этой дурой и заканчивать с жабоголовым. Тварь уже перестала выть, и, похоже, усиленно регенерировала. Я развернулся к бегущей девушке. Убивать ее не хотелось, она еще может пригодиться, но как ее обездвижить, я терялся в догадках. Она была уже совсем рядом, и пока я играл в деликатность, просто двинула меня кулачком в челюсть. Хруст раздался очень отчетливо, крошки зубов и соленый привкус во рту ощутились сразу. Меня словно молотом саданули, откинув на пару метров. Девушка прыгнула на меня и сдавила горло, словно тисками. Я чисто на автомате врезал ей в висок кулаком. Тиски сразу разжались, а она без чувств рухнула мне на грудь. Похоже, кроме этой жуткой силы, неуязвимостью рабыня не обладала.
  Скинув ее с себя, я побежал к демону, и, прыгнув на него, снова включил миксер, пытаясь войти в то состояние ярости, в котором пребывал недавно. Это не сразу, но удалось. Когти у меня, конечно, не очень длинные, но их размеров все же хватило. Демон еще какое-то время пытался меня скинуть, но вскоре затих и перестал дергаться. Я остановился только когда все его кишки оказались на полу, а голова лежала в паре метров от тела.
  Усталость нахлынула на меня, с трудом поднявшись на ноги, я дошел до кресла монстра и повалился в него. Хотелось закрыть глаза, но я не стал расслабляться. Это логово врага, и неизвестно какие еще твари тут еще могут оказаться. Тем более, что расслышал вой кайпов на улице. Похоже, перед воротами собралось несколько штук, и сейчас они с остервенением царапали двери. Вполне вероятно, что этот демон их подчинил, а они загоняли ему жертв к логову. Вспомнив толщину ворот, я слегка расслабился - их трудно будет разбить и тараном...
  Собравшись с силами, я двинулся к выходу из замка. Оказавшись перед дверью, увидел с внутренней стороны торчащий ключ. Забрав его, вернулся в зал. Теперь стоит связать эту безумную бабу и хорошенько осмотреть замок. Что-то мне подсказывало, что я тут задержусь.
  
  Найти веревку оказалось не так просто. Тот моток, что имелся у меня с собой, крепостью не отличался и сразу порвется, если рабыня, очнувшись, сохранит свою жуткую силу. В зале тоже ничего подходящего не нашлось. Уже собираясь достать свой брючный ремень, я наткнулся взглядом на кнут жабоголового демона. Около трех метров в длину, из прочной толстой кожи, он подойдет как ничто другое. Пихнув ногой Бруану, перевернул бесчувственное тело на живот, а затем крепко связал руки за спиной. После этого подогнул назад ноги и примотал к рукам, чтобы у этой буйной девки сразу отбить всякое желание к побегу. После не поленился покопаться в останках демона и вытащить из его пасти мешочек с Сердцем Бога. Амулет был холоден, как лед.
  Пока я этим занимался, краем глаза увидел подсматривающие за мной из коридора испуганные глаза. Повесив испачканный мешочек с амулетом на шею, развернулся к коридору и поманил рабыню пальцем. Лицо на мгновение отшатнулось, а потом появилось вновь. На нем не было слез или особого ужаса, скорее какая-то обреченность. Рабыня быстро подбежала ко мне, встала на колени и молча склонилась.
  То, что она не бежала от ужаса при виде моей внешности и не бросалась, как та чокнутая, меня радовало. Видимо, с этой лорд обращался не в пример хуже и она только рада его кончине. Мне у нее нужно было многое узнать и откладывать допрос было нельзя. Поэтому подойдя к трону и усевшись на него, я поманил ее к себе. После чего приступил к расспросам. Меня интересовало все.
  Девушке было семнадцать лет и ее звали Лаиса. В недавнем прошлом она была обычной крестьянкой одной из деревень Вольных земель. Планировала выйти замуж за соседского парня, но одной ночью за ней пришли. В тот день небо полыхало разрядами молний, а деревья клонило к земле от страшного урагана. Раскаты грома раздавались почти беспрерывно, в семье никто не спал, волнуясь за старый домик, который может не пережить такого ненастья.
  Дверь затрещала и рассыпалась на несколько частей. С той стороны на улице стоял большой уродливый мужчина в плаще с капюшоном и отвратительно улыбался. Он сделал шаг и с трудом втиснулся в проем дома. С улыбкой осмотрев ошарашенных жильцов, показал пальцем на Лаису.
  - Ты пойдешь со мной.
  Она сразу вспомнила его, это был тот самый проезжий дворянин, что неделю назад посетил их деревню. У него были какие-то дела со старостой. В тот день старый Ведий зачем-то позвал ее и многих других девушек к себе. Она уже даже не помнит зачем... только похотливый липкий взгляд этого мерзкого человека и печальное лицо седовласого старосты. Тогда он не проронил ни слова, а староста просил передать что-то отцу, после чего она ушла. Думала все закончилось, но, похоже, нет.
  Несмотря на то, что голос незнакомца был ужасен, напоминая крики кайпов, отец с братом недолго оставались в ступоре. Схватив топор, мужчина подскочил к уродцу, занося его над головой. Арний, ее брат, кинулся к столу за ножом. Жуткий человек схватил руку отца в полете и сжал ее с огромной силой. Послышался хруст и вопль отца, у которого монстр этим движением раздробил кости. А затем перехватил мужчину за горло, легко приподняв над полом.
  - Жалкие твари, вы, похоже, не понимаете кто я.
  Брат, выскочив откуда-то сбоку, вонзил большой кухонный нож незнакомцу в бок. Но тот даже бровью не повел. Не обращая внимания на торчащую рукоятку, ударил парня кулаком в голову. Удар был нанесен сверху с такой страшной силой, что голова юноши чуть не вошла в плечи. Он безжизненным кулем рухнул на пол. Мать потеряла сознания, рухнув где-то справа, а Лаиса смотрела как монстр с улыбкой, разворачивал еще живого отца, к ней лицом.
  - Скажи ему 'до свидания', моя милая, - сказал он с улыбкой, после чего раздавил мужчине шею. Голова повисла на лоскуте кожи, тело отца содрогалось.
  Она не помнила, как с матерью оказалось в замке. Они очнулись в подвале, где уже были четыре девушки, женщина и мужчина, и для них всех наступил ад.
  По-видимому, демона забавляло заниматься дрессировкой и подвергать людей издевательствам и пыткам. Для этого он любил использовать самых близких людей, причиняя страдания и вынуждая девушек под страхом боли и пыток уже самим издеваться над собственными близкими. Лаиса сказала, что за три недели ее пребывания тут жабоголовый и его верная прислужница полностью сломали, а затем избавились от остальных рабынь, которые после этого стали им более не интересны.
  Еще я узнал, что, оказывается, нахожусь уже на территории Вольных земель. Интересно, когда же это я отклонился со своего пути в Империю и успел перейти границу? Проклятые болота...
  Этот замок называется Орлах и находится в отдалении от дорог и поселений. Похоже, жабоголовый был как-то связан с ближайшими деревнями, и иногда к нему приходили люди. Кайпы действительно были приручены демоном и получали объедки с его стола. Если верить словам Лаисы, в замке сейчас, кроме нас троих, никого из живых не было.
  - Расскажи мне про нее, - я указал рукой на все еще находящуюся без сознания Бруану.
  Девушка вздрогнула.
  - Она чудовище... Хотя, думаю, когда-то была такой же, как и я, но ей почему-то оставили жизнь. Вам лучше убить ее, хозяин, она была абсолютно предана господину и никогда не смирится с его смертью.
  - Бруана использовала против меня колдовство, что ты об этом знаешь? Возможно, видела у нее какие-нибудь свитки или книги?
  Девушка покачала головой.
  - Ничего такого, господин. Но она действительно причиняла многим рабыням боль, используя свою магию. Однажды я видела, как она подняла девушку за горло, вынесла на крышу и зажала ее руки в металлические стержни, торчащие из камня. Сделала эта голыми руками, а там каждый стержень толще моего пальца. Еще как-то одна из рабынь пролила воду на кухне, и госпожа это заметила. Помню, она сказала что-то непонятное, и Велна упала на колени, зажимая горло. Она дышала как рыба, выкинутая на берег, и несколько минут ползала за госпожой без единого звука, обхватывая и целуя ее ноги. И только когда её лицо посинело, и она стала корчиться на полу, извиваясь в судорогах, госпожа сжалилась и щелканула пальцами, освободив от чар. Потом та рабыня рассказала нам, что у нее из груди словно откачали весь воздух, она дышала и не могла надышаться, было больно и очень страшно.
  - Интересно. Ну а что с книгами?
  - Я часто бывала в покоях сэра Грэя, но мне было запрещено убирать его личный кабинет и комнату его старшей рабыни. Поэтому ничего не могу сказать.
  - Ну, а что-нибудь необычное тут еще происходило?
  - Иногда к хозяину приходили гости, и тогда меня и других рабынь сажали на цепь в подвале. Буквально несколько дней назад в одну из таких ночей забрали Марту.
  Глаза рабыни наполнились слезами, она всхлипнула.
  - Она была моложе меня, такая добрая... Но хозяйка забрала ее... и наутро я отмывала ее кровь от пола. Тело было разорвано на куски, ножки и грудь обглоданы до костей...
  Это демон похоже был прям фашист какой-то, но не его развлечения меня волновали. Я поднял руку.
  - Подожди. Ты знаешь, кто приходил к этому демону?
  - Нет, господин, я слышала только звуки... Я забивалась в дальний угол и молилась, чтобы обо мне не вспомнили и не забрали. Тот рев и всхлипы, вой... Это было ужасно.
  - А эта, она была с ними? - я указал рукой на пленницу.
  Рабыня кивнула.
  - Да, господин, оба раза, что приходили гости, хозяйка находилась там. Именно она забрала Марту той ночью. Но мне кажется... она сама была не очень счастлива.
  - В смысле?
  - И в первый, и во второй раз я слышала ее крики, а наутро она сама была вся измучена. Кожа на ее спине кое где слезала лоскутами. Я обрабатывала раны, и смазывала их мазью. Не думаю, что она была в восторге от этих встреч.
  - Понятно. Ладно, скажи мне, о каком подвале говорил демон, когда ты пролила вино?
  Она содрогнулась, склонив голову к полу.
  - Это кладовка, хозяин, вам лучше самому посмотреть.
  Я поднялся с трона.
  - Веди, заодно покажешь мне весь замок.
  Она вскочила и, часто оборачиваясь на меня, пошла по коридору. Мы стали спускаться по плохо освещенной винтовой лестнице. Было видно, что рабыне спускаться туда довольно страшно. Остановившись у большой двери, Лаиса с трудом ее приоткрыла, затем вздохнула и прошла внутрь. Я последовал за ней.
  Зрелище ужасало. Мне, видевшему многое, стало не по себе. Это не кладовка, а самая настоящая комната пыток. В довольно большой комнате находились несколько разделочных столов, в каждый вделаны толстые цепи, такие же цепи торчали из каменных стен, в углу небольшая печь. На одном из столов, было приковано обезображенное тело крупного мужчины. Глаза давно остекленели, на лице навсегда застыла маска боли, во многих местах из тела вырезаны куски мяса. На краю стола как раз лежало несколько жутких инструментов.
  Но все же не труп производил наибольшее впечатления. Я смотрел на стены, где в цепях висели останки различных людей со снятой кожей и отрезанными частями тел. Было понятно, что все они умирали чрезвычайно мучительно. Холод помещения, видимо, не давал телам разлагаться. Рабыня стояла рядом, обхватив себя руками за плечи, вздрагивала и смотрела в пол.
  Я указал рукой на тело на столе, а затем на стены.
  - Кто эти люди?
  - Это рыцарь, который четыре дня назад заблудился в лесу и оказался гостем хозяина. Хозяин любил свежее мясо, поэтому не стал его убивать, а, вырезая кусок для трапезы, прижигал рану. Он продержался три дня. А остальные...
  Она печально окинула взглядом стены.
  - Люди, пойманные хозяином. Загнанные кайпами, или принесенные из окрестных деревень. Вон там висит Клаудия, она, как и я, прислуживала господину, но быстро надоела. Хозяин с госпожой отправили ее сюда и подвергли мучениям. На второй день она сошла с ума и ее пустили на мясо. Я тоже была тут все это время, помогала господам и все видела. Они хотели, чтобы я знала, что со мной будет, когда я больше не буду им интересна.
  Она всхлипнула и быстро смахнула с лица слезы.
  - Все рабыни заканчивали тут рано или поздно. Исключением были лишь те, которых убивали гости, или забирали с собой. А вон там то, что осталось от мамы.
  Она показала рукой на обезображенный труп женщины без кожи, с вырванными глазами и отрезанными ногами.
  Это место было ужасно, оно пропиталось болью и смертью. Мне было противно тут находиться, но я с удивлением заметил, что мое тело воспринимало окружающее совсем по-другому. Я словно стал сильнее, царапины, оставшиеся после боя, быстрее затягивались. А потом изменились и ощущения. Отвращение постепенно перешло в опьяняющее чувство. Мне по-прежнему тут все не нравилось, но на тело нашла какая-то эйфория. Похожая на действие алкоголя. Видимо, моя демоническая форма подписывалась этими энергиями. Собравшись с мыслями, я показал рабыне на выход, и поскорее вышел следом сам. Оказавшись за дверью, вздохнул с облегчением, пелена отпустила разум.
  - В этом замке совсем нет нормального мяса? Неужели все только отсюда носили?
  - Есть, господин. Ради развлечения хозяин иногда охотился. Добытое мясо он тоже приказывал подавать на стол. Его в кладовой довольно много. Я буду готовить вам все, что прикажете.
  - Я предпочитаю мясо животных, Лаиса. Ну да ладно об этом, покажи мне остальные комнаты, а тут... пока все оставить как есть, ничего менять не будем.
  Она поклонилась и стала подниматься по ступенькам наверх.
  'Эта пыточная комната ужасна и мне, конечно, хочется все это скорее убрать и предать трупы достойному погребению, но... не стоит отвергать свою демоническую половину. Как ни крути, эта комната придает сил и помогает излечивать раны. Мне неизвестно, что будет впереди, и такую 'лечебницу' пока закрывать не стоит. Отложим это на потом, когда ситуация станет для меня менее опасна. Кстати...'
  Я снял мешочек с черным камнем с шеи и, быстро вернувшись в комнату, положил на один из столов.
  'Возможно это ошибка, но я чувствую, что энергия этого места намного быстрее восстановит связь Балдора с этим миром, а он сейчас мне очень нужен'
  Закрыв дверь, я поспешил за девушкой.
  
  Осмотр остальных помещений особых впечатлений не оставил. Видимо, прежнему владельцу лишняя площадь была не нужна, поэтому большая часть комнат находилась в запустении. Четыре маленьких комнатушки и одна большая, где, видимо, содержались рабыни. На полу накиданы ворохи сена, стоят несколько мисок, и на стенах закреплено множество цепей. С обратной стороны двери находилась большая защелка. Как объяснила рабыня, их запирали каждую ночь.
  Еще одно помещение занимала кухня - несколько столов, печь и множество полок с различными приправами. Чуть в стороне два небольших погребка. В первом аккуратно уложены несколько туш животных и вырезанные пласты мяса, во втором, который располагался повыше, стояли бочонки с различным пойлом. Также в замке были еще две комнаты - жилище демона и его прислужницы - заходить в которые я пока повременил.
  Уже стояла середина ночи, а день для меня выдался утомительный, поэтому я выбрал одну из заброшенных комнат и приказал рабыне постелить постель. Сам я отправился в холл, без напряжения поднял уже очнувшуюся Бруану и отнес в пыточную. Проверять крепость ремешков не хотелось, поэтому, не слушая ее ругань и угрозы, я развязал путы, после чего закрепил бывшую хозяйку на одном из столов, зафиксировав помимо рук и ног, еще и шею. Теперь она уже никуда не денется, тем более что ее нечеловеческая сила уже пропала. Не желая рисковать, я заткнул ей рот одним из кляпов с пола. Теперь эта ведьма не сможет навредить и пусть полежит сама там, где пытала своих жертв. Возможно, немного притихнет. А мне хотелось спать.
  Этой ночью я в первый раз за долгое время спал в объятиях девушки. Рабыню нисколько не смущал мой внешний вид, она была умела и послушна. Жабаголовому тут можно было сказать спасибо и даже вскрыть его еще раз ради такого бонуса. Жизнь теперь казалась не такой уж безрадостной и ужасной. А завтра, когда проверю комнаты прежних хозяев, думаю, все станет еще лучше.
  
  
  Глава 4
  
  Утро началось со вкусного жаркого, которое приготовила моя прекрасная умелица. Вырезка оленины, приготовленная и поданная с овощами. Прежний хозяин был любителем вина, ну а я сам предпочитал пиво, поэтому был особенно рад, обнаружив в погребе два больших бочонка с этим прекрасным напитком.
  Закончив с завтраком, я в очередной раз прислушался к улице. Мерзкие псины по-прежнему выли за воротами и пытались скрести их лапами. С ними нужно было заканчивать как можно скорее, такое упорство настораживало.
  Взяв сломанную 'Сайгу' в руки, я печально вздохнул. Перелом пришелся по самому центру, пострадал затвор, а значит, без мастера не обойдешься. Да и какой тут мастер... Обратиться к кузнецу? Или ювелиру? Смешно. Скорее всего, моему оружию пришел конец, хорошо хоть патроны остались. Еще на что-нибудь сгодятся, хотя и их немного...
  Труп демона я, предварительно обыскав, еще вчера вышвырнул в окошко на улицу. Посмотрев в окно, убедился, что двое кайпов стоят над телом и жалобно воют, видимо демон над ними неплохо поработал. Хорошо хоть с Лаисой не успел закончить, а то я бы мог и не проснуться этой ночью. Со всеми этими ужасами, забыл о своей безопасности, но теперь хоть в лояльности девушки, можно не сомневаться.
  Нащупав в кармане связку ключей и жестом приказав Лаисе убрать стол, я направился к лестнице. Для начала решил заглянуть в пыточную.
  
  Бруана лежала там, где я и оставил ее вчера. Видимо, ночка у нее выдалась нелегкая. Губы ее побелели, а руки и ноги приобрели синеватый оттенок. Она то и дело содрогалась.
  - Просыпайся, девица! Просыпайся, сладкая!
  Я с усмешкой вытащил кляп и легкими пощечинами стал приводить девушку в чувства. Как только ее взгляд прояснился, она, стуча зубами и гневно на меня смотря, пробормотала:
  - Блевотина шакала! Мерзкое скопление еклитов! Будь проклят, грязный...
  Я чуть-чуть не рассчитал свои силы и очередная пощечина чуть было не выбила ей челюсть. Даже ее взгляд на мгновение затуманился.
  - Слушай внимательно, жабья постилка. Твой хозяин теперь мертв и что с тобой делать решать только мне. А здесь много хороших пыточных игрушек, и мы на тебе их, похоже, опробуем!
  Она внезапно засмеялась.
  - Ты самый глупый из мелких демонов, посланник. Прежде чем я поняла свое призвание и осознала любовь к господину, я была обычной смертной. Господин показал мне правильный путь, он был мудр и старателен. Не одну неделю я провела на таком же столе, и со мной делали такое, что не под силу твоему скупому воображению. Меня резали и зашивали, вытягивали нервы и играли на них как на струнах, мной насыщались демоны других миров... Поначалу я думала, что сойду с ума, но господин поил меня отварами карьелы, и этого не произошло. И знаешь... я стала получать от всего этого удовольствие и полюбила лорда Грэлиара. И ты угрожаешь мне пытками?! Ну, давай же, накали вон ту кочергу, прижми к моему животу, или возьми тот нож и вырежи нервные окончания с моих запястий! Ты увидишь, что боль это наслаждение, маленький жалкий демон!
  Она засмеялась и я явственно понял, что угрожать ей пытками бесполезно. Как говорится, нашла коса на камень. Уже собираясь уйти из комнаты, услышал ее слова.
  - Я не могу расквитаться с тобой за его смерть, но подожди немного и ты сам скоро станешь завидовать мертвецам!
  Оказавшись в зале, я позвал рабыню и приказал ей сходить в подвал, прикрыть пленную каким-нибудь одеялом и покормить. Не то чтобы во мне проснулась доброта, однако нет смысла в том, чтобы Бруана умерла от холода. Когда вернется Балдор, обсужу с ним, что с ней делать. Уверен, он предложит что-нибудь более эффективное, чем пытки. Еще мне было очень интересно, почему Бруана и жабоголовый так упорно называют меня посланником. Думаю, бог поведает и об этом.
  
  Очень смущали новости о гостях жабоголового, нужно как можно скорее выяснить об этом все возможное, а также, наконец, заполучить в свое распоряжение хоть несколько настоящих заклинаний. А они ведь должны были быть, и демон и его служанка использовали против меня колдовство.
  Комната Бруаны оказалась совсем небольшой и богатством обстановки не блистала. С краю стояла маленькая жесткая кровать, рядом с которой размещались шкаф, комод и большой сундук. Никаких украшений или отделки. В стене торчал светильник с тремя свечками. Оглядев комнату особым зрением, я не увидел ничего странного или опасного. Пора заняться обыском. Подойдя к сундуку, я открыл его и принялся копаться в содержимом.
  За полчаса мне удалось просмотреть все вещи в комнате. Как и следовало ожидать, рабыня драгоценностями и богатым гардеробом похвастаться не могла. В основном всякая дешевая рухлядь, пара сапог и несколько кожаных юбок. В комоде нашлась парочка книг с довольно скучным содержанием. Зная, как книги ценились в земном прошлом, я положил их в свою сумку. При случае продам.
  Главным результатом моих поисков стала резная шкатулка из темных пород дерева. Демоническим зрением было видно небольшое сияние, которое она излучала. Без сомнения это то, что я искал. Присев за стол, я с интересом заглянул внутрь, изучая содержимое. Там было три свитка, каждый из которых светился слегка красноватым сиянием. Заклинания, но в отличии от того, которому научил меня Балдор, эти были длиннее. Два свитка имели чары, из четырех слов, а последний состоял из целых пяти. Наверняка это уже малые заклинания, а, возможно, и самые настоящие боевые. Только ради этого сокровища уже стоило повторить тот поединок с жабоголовым, и, буду надеется, подобные подарки меня ожидают еще и в комнате демона.
  Настроение стало значительно лучше. С большим интересом и соблюдая осторожность я осмотрел свитки. На каждом была своя надпись. 'Сила Камха', 'Мучительное удушение Лазара', 'Алая молния'. Никакого подробного описания не было, но я в нем и так не нуждался. На личном опыте уже видел действие двух этих чар, а Лаиса просветила и о третьем. Как бы мне не хотелось приступить к запоминанию и испытаниям новых чар, сейчас у меня имелись более важные дела. Сложив свитки обратно в шкатулку, я убрал ее в небольшую сумку, которую носил с собой по замку. Теперь пора навестить последнюю, самую главную комнату замка.
  
  Я стоял перед массивной высокой дверью. Что за ней, мне неизвестно, но почему-то нахлынула тревога. К сожалению, Сердца Бога со мной не было, и я был уверен, что идти за ним еще слишком рано. Последняя битва измотала Балдора слишком сильно. И когда он накопит сил на возвращение, неизвестно.
  Мне подумалось, что, возможно, было бы мудро изучить заранее хоть парочку боевых чар, а потом уже лезть во всякие опасные места. Но времени на это не было, и, по большему счету, я сомневался, что жабоголовый стал бы селить в своих личных покоях какого-нибудь сторожевого демона или тварь вроде кайпа. Скорее всего, мои опасения беспочвенны. Вставив в замок ключ, медленно его повернул, после чего толкнул дверь, и та открылась с легким скрипом.
  Я оказался в просторной комнате без окон. С обеих сторон от меня в стену были вделаны необычного вида светильники. Они напоминали прикрепленные к стене металлические чаши, в которых лежали крупные, размером с большое яблоко, шары. Те сияли не слабее хорошей лампочки и, похоже, работали в постоянном режиме. Рядом на цепочке висели металлические штуковины, напоминавшие кастрюли, наверное, чтобы гасить свет в этой необычной комнате.
  В помещении находился большой дубовый стол с одним удобным широким стулом, на котором лежали разные листы бумаги, а также чернильница с набором перьев. Никаких записей я не обнаружил, все листы были чисты.
  В самом дальнем углу на земле была начертана какая-то фигура. Она содержала два круга, между которыми нанесены неизвестные мне знаки. Сам же внутренний круг был не больше полутора метров. Подойдя ближе, я ощутил какие-то всполохи энергии от начертанного круга и знаков. Мне они, похоже, были не враждебны, но несли в себе силу, и немалую. Позже я обязательно перепишу эти знаки в блокнот и зарисую круг как можно тщательней. Возможно, Балдор сможет рассказать о нем больше, а мне эти знания не помешают. Как там, будто бы, говорил товарищ Сталин - 'Учитесь везде, у друзей и врагов, особенно у врагов'. И это действительно верно.
  На одной из стен висел большой гладко отполированный стальной диск. Похоже, он служил прежнему владельцу зеркалом. Хотя то, что этот урод собою любовался, очень сомнительно. Насколько мне известно, зеркала, как и хрустальные шары, магами Земли, использовались для гаданий и предсказаний. А также считалось, что с их помощью можно общаться с потусторонними силами.
  При близком рассмотрении этот диск у меня приятных чувств также не вызвал. От него исходило легкое сероватое свечение, и мое отражение было, пожалуй, еще более отвратительным, чем в той же луже. Даже стало не по себе от собственного оскала, а глаза словно затягивали своей глубиной. Потом изображение пошло рябью, и я отпрянул от него. Взяв висящую на гвоздике тряпочку, накинул ее на диск. Смотреть в такие вещи не всегда безопасно. Простые люди могут помутиться рассудком, и главное, никогда нельзя быть уверенным, что за тобой также не наблюдают с той стороны. Тем более, что это зеркало принадлежало такой опасной потусторонней твари. С кем он там общался только темным богам известно. Возможно Балдор сможет потом что-нибудь дельное посоветовать, что с таким делать, а сейчас в него лучше не заглядывать.
  В помещении имелась еще одна вещь - довольно крупный сундук, прибитый скобами к каменному полу. Он был обит листовым железом и, похоже, служил сейфом для демона. Без сомнения там находились ответы и знания, которые я ищу, но безрассудно бросаться к нему и открывать я не спешил. Еще только войдя в комнату, сразу увидел мощное фиолетовое свечение, идущее от него, поэтому оставил опасную вещь напоследок.
  'Итак, у меня есть ключ, который я снял с шеи демона, наверняка он от сундука. А свечение, возможно, оттого, что там лежит что-нибудь действительно могущественное. Но смущает, почему этот свет столь ярок в демоническом спектре, а обыденном совсем не виден? Даже мой блокнот и то, если приглядеться ночью, слегка светится, в обоих спектрах, а тут... странно. Было бы мудрым позвать кого-нибудь пленника, дать ключ, и пусть смертник открывает этот странный сундук, пока сам стоишь в сторонке у двери. Я не трус, но и не безумец, а главное - если тут что-то не так, никогда не был специалистом по обезвреживанию всяких ловушек. А от этого сундука просто веет опасностью, как от ящика взрывчатки. Но кроме рабыни и той связанной ведьмы у меня добровольцев нет, зато есть большие сомнения в том, что Бруана станет мне помогать'.
  Постояв в нерешительности с минуту, я решил, что пора действовать. Время поджимало, хотелось побыстрее разобраться с трофеями. Нужно еще обдумать, что делать, если придут эти жабоголовьи дружки. В любом случае надо быть в полной боевой готовности. Сняв с себя всю одежду, я вынес ее в коридор и сложил вместе с сумкой на полу. Черное сердце тоже не могло сейчас помочь. Остается надеяться только на удачу, свою природную выносливость и небольшую хитрость. Оглядев комнату, увидел то что могло пригодится. Это был стул, от которого я отломил две ножки, после чего сложил их вдоль, а посреди всунул ключ. Все это стянул веревкой. Теперь головка ключа была словно в тисках, а рабочая часть выступала наружу. Надеюсь это несложное приспособление, примет на себя основной удар ловушки, если она все же есть.
  Подойдя к сундуку, я держа ножки за самый край, попал стержнем в замочную скважину, и прикрывая лицо другой рукой, медленно повернул. Моей реакции хватило различить яркий свет, ударивший из сундука, и отдернуть руку. После этого наступила темнота...
  
  Приходить в себя было очень больно. Все тело нестерпимо болело, кожа на руках потемнела и потрескалась, местами на ней были пятна свернувшейся крови. С телом ситуация не лучше. Перепонка на крыльях местами вообще отсутствовала, выжженная напрочь. На полу подо мной явственно проступал опаленный силуэт моего тела. Похоже, случилось как раз то, чего я и опасался. Сундучок оказался с секретом, и я его на себе успешно проверил. Но, слава богам, моя регенерация и демоническое тело не подвели. Не спеша и сдерживая стоны, я поднялся на ноги.
  Сундук остался на месте и, похоже, совсем не пострадал. А мое приспособление превратилось в пепел, и похоже помогло мне, лишь от части. Видимо стоило все же придумать что-то более длинное. Но что сделано, то сделано, главное жив остался.
  Приятным открытием стало то, что сундук теперь не светился, заклятия больше не было. Я подошел и открыл его, изучая содержимое.
  Похоже, мои мучения были не напрасны, тут нашлось много хорошего. В первую очередь два мешочка с серебряными и золотыми монетами. С золотыми совсем небольшой, но по весу весьма ощутимый. Монеты совершенно разного размера и чеканки, и, похоже, относились к различным странам. Рядом лежал еще один мешочек, наполненный сережками, кольцами и другими украшениями. Видимо, это все жабоголовый снимал со своих жертв.
  Все это, конечно, ценные находки однако они не вызвали у меня особого восторга. Бегло осмотрев их, я бережно вытащил со дна черную кожаную папку. Вернувшись к столу, развязал завязки и открыл ее. Боль от ран сразу забылась. Эта папка содержала заклинания жабоголового.
  Разделенная на две части кармашками, она содержала кипу различных листков. С левой стороны находились те заклятья, что знал демон, а с другой стороны были записаны пока непонятные для меня ритуалы. Вникать в них сейчас не хотелось, но я сразу заметил лист с изображением фигуры на полу, к нему прилагалось описание и сияющая надпись. Но с ритуалами я разберусь позже, сейчас меня интересовали заклятия.
  Свитков с чарами насчитывалось восемь, каждый из них имел свое название. 'Обездвиживание Курсула', 'Пламенный поцелуй вора', 'Малая защита чар Курсула', 'Нагрев жидкостей Лаеса', 'Шикарная модификация вещей - темно-зеленый', а также три свитка с чарами, которые я уже обнаружил в комнате Бруаны.
  Не так и много, но и не мало, надо сказать. С 'Поцелуем вора' я, наверное, уже столкнулся. Думаю, что 'Обездвиживание' - это та сеть, которую демон набросил на меня в начале битвы. С остальными заклятиями еще следовало разобраться, но это явно ценнейшая из моих находок.
  
  Пришло время испытать в действии боевые чары, тем более и мишень подходящая имеется. С кайпами нужно кончать. Я решил несколько раз подготовить для этого самое разрушительное из моих заклятий - 'Алую Молнию'. Первое заклинание запомнилось уже после шестого прочтения, а вот со вторым возникли трудности, и пришлось зачитать его целых сорок раз. Только после этого уже два заклинания появились в моей памяти. Третье, как мне ни хотелось, но запомнить не удалось. Я прочитал его, наверное, раз сто, если не больше, но толку не было. Кроме того, к концу каждого прочтения голова начинала сильно болеть. Либо два таких заклятия сейчас мой максимальный предел, либо нужно продолжать попытки. В конце концов, я избрал компромисс. Заклятие молнии состояло из пяти слов, а вот чары 'Мучительного удушения Лазара' - из четырех. Мне захотелось попробовать изучить хотя бы их. И где-то на пятидесятый раз это удалось.
  Я был очень горд собой, мне оказалось под силу запомнить сразу три боевых заклятия. И пусть голова сейчас болит ужасно, уверен, это скоро пройдет.
  Ну, а сейчас пора одеться и навестить наших мерзких песиков. Я вернулся в холл. Поскольку крылья были сильно повреждены, а выходить за стены замка не хотелось, решил попробовать 'снять' кайпов прямо из окна. Это оказалось не так уж просто, в зоне видимости оказался только один, остальные, похоже вернулись к двери. Сплюнув на пол и укоряя себя за глупость, я пошел к винтовой лестнице. Ведь еще утром Лаиса мне показала выход на вершину башни, откуда открывался прекрасный вид на мои владения. По дороге мне попалась спешащая куда-то Лаиса. Увидев меня, она чуть было не выронила тряпку из рук.
  - Хозяин, что с вами случилось?
  Видимо, вид почерневшей кожи и обгоревшие крылья выглядели впечатляюще.
  - Ничего страшного, скоро пройдет, занимайся своими делами.
  Махнул рукой в нетерпении и пошел дальше. Ну, вот и вершина башни. Вид отсюда довольно величественный, хоть красоты особой и нет. Что может быть красивого в болоте?
  Пройдя вдоль зубчатого парапета, увидел внизу трех бродящих тварей. Одна стояла у двери и царапала ее когтистой лапой. Другие находились чуть в отдалении.
  'Ну, буду надеяться, чары с такого расстояния достанут'
  Я взобрался на один из зубьев, свесив ноги с другой стороны, после чего направил руку на одну из псин и осторожно проговорил волшебные слова. Вокруг руки возникло сияние, раздался небольшой хлопок и... все. Кайпы взглянули наверх с удивлением, затем снова вернулись к своим делам.
  'Блин, не достало. Уверен, рука была направлено прямо на монстра, хотя, конечно так определить сложно. Возможно, заклятие удушения, что я сейчас использовал, имеет малый радиус действия. Ну да ладно, попробую второе'
  Как только я закончил произносить последнее слово, правую руку охватило сияние и с нее ударила ослепительная молния. Мгновенно пролетев метров двадцать, разряд ударил прямиком в бок сидящего на земле кайпа. Не было никаких завываний и стонов, тварь замертво грохнулась на землю. Шкура была опалена, от туши к небу поплыл темный дымок.
  - Вааау!
  'Потрясающие чары, и как удачно, что я не испытал их на себе в той битве. Возможно, и не убьет, но отключит надолго. И главное - эффективны на расстоянии. Сомневаюсь, что 'Сайгой' я смог бы завалить монстра так просто'
  Кайпы, похоже, не разделяли мой восторг. Мигом вскочив, стали кружиться над мертвым товарищем, ища меня взглядом и издавая рычание.
  Прицелившись, я пустил вторую молнию. На этот раз она ударила в землю в паре шагов от монстра. Образовалась небольшая ямка, но кайп остался невредим. Однако эффект был. Монстры, рыча и завывая, побежали к болоту. Видимо их разума хватило, чтобы понять угрозу. Меня этот расклад устраивал, буду надеяться, что они сюда больше не вернутся. Ну, а если сунутся, у меня теперь есть чем их встретить.
  Очень довольный испытаниями, я спустился по лестнице.
  'Для начала нужно заглянуть в пыточную и немного отдохнуть. Место мерзкое, но его энергия пойдет на пользу и быстрее восстановит раны. Хоть болтливую леди придется снова заткнуть. Полежать мне спокойно она точно не даст. И вообще, пожалуй, стоит ее уже перевести в другое место. Подходящих комнат в замке хватает'
  
  Посещение импровизированной лечебницы полностью излечило раны уже на следующий день и с утра я, полный сил, приступил к овладению искусством магии. Следующие три дня прошли для меня с большой пользой. Наконец появилось свободное время для тренировок с новыми чарами.
  Для начала поэкспериментировал с заклинанием Силы. После произношения слов тело казалось более легким, а боевые показатели увеличивались. Например, демоническое тело позволяло мне с огромным трудом, но поднимать над головой ствол дерева весом около двухсот-двухсот пятидесяти килограмм, а после активации заклинания удавалось поднимать то же дерево, затрачивая намного меньше сил, и даже подбрасывать его над головой. Хотя это по-прежнему было непросто. Дальнейшие эксперименты показали, что заклинание увеличивает силу до определенных пределов, и, вполне возможно, что не важно, насколько силен был волшебник до этого. Поэтому моя природная сила, скорее всего, не давала никакого бонуса. Хотя, конечно, эти выводы основывались лишь на рассказах Лаисы. Мне удалось повторить все, что делала Бруана под воздействием чар, но и это оказалось непросто. Заклинание имело довольно малое время действия, приблизительно около десяти минут. Однако и этого в бою более чем достаточно.
  Следующим заклятьем, которое я тщательно изучил, было 'Обездвиживание Курсула'. Ставить эксперименты на Лаисе не хотелось, и Бруана тоже для этого плохо подходила. Главным образом мне не хотелось показывать ей свою безграмотность в магии, пусть лучше продолжит гадать на мой счет. Чем меньше знает обо мне враг, тем лучше. Поэтому мишени я находил за пределами замка - там недостатка в них, к счастью, не было. Болото кишело кайпами и другими довольно опасными существами. Но мерзкие собаки составляли большинство и поэтому становились моими основными подопытными.
  Как оказалось, заклинание прекрасно действовало только на небольшом расстоянии, не дальше десяти метров и воздействовало только на один объект, лишая его возможности двигаться. Тщательно прицеливаться не требовалось. После активации кайпы застывали как вкопанные, но по-прежнему продолжали все понимать и чувствовать. Они даже слегка повизгивали и рычали, когда я тыкал в них мечом или поджигал огнем. Для захвата целей и пыток чары были незаменимы. Цель охватывало невидимое и неощущаемое для меня силовое поле, которое совсем не мешало никаким манипуляциям. Мощь также впечатляла, поле было способно удерживать кайпа не менее пятнадцати минут, превращая того в некое подобие статуи. Если объект столкнуть на землю, он оставался лежать в той самой позе, в которой его застигли чары.
  Мне удавалось запомнить максимум три подобных заклинания. Выяснив это, я не стал в будущем запоминать их больше двух, чтобы не тратить время. Просто таскал с собой папку, постоянно возмещая потраченные.
  Кроме кайпов мне удалось испытать чары на другом, более массивном существе. Какая-то разновидность медведя, размером с бурого, но тоже имевшего немного зеленоватый оттенок шкуры. Обездвиживание сработало на нем великолепно, но, в отличии от собак, мишка пришел в себя значительно быстрее. Хорошо, что я всегда сохранял осторожность, поэтому не упустил момента, когда на исходе уже четвертой минуты существо смогло освободиться. Убивать его мне не хотелось, поскольку зверь мог еще пригодиться в дальнейшем. Отпрыгнув в сторону, я взмыл в небо и полетел к своему замку.
  Заклинание под названием 'Нагрев жидкостей Лаеса' меня не особо впечатлило. Боевого применения ему я не нашел, и оно подходило только на то, чтобы в походе или хозяйстве быстро нагреть некоторое количество воды. Если использовать его на котелке с водой, то эффект был впечатляющим. Холодная вода моментально закипала, с громким шипением выплескиваясь за край и выбрасывая облако пара. В результате в котелке оставалось не более трети от изначального объема. А вот когда я нашел в подвале огромную бочку и, залив в нее воды, повторил эксперимент, меня ожидал уже приятный сюрприз. На этот раз вода не выливалась через край, а лишь слегка побулькивала. Подождав пять минут, я впервые за этот месяц принял некое подобие ванны. Особого удовольствия не испытал, но для себя отметил, что в будущем можно будет использовать эти чары для омовений или в хозяйственных целях. Было еще искушение поэкспериментировать с озером или речкой, но лететь на поиски не хотелось, и я отложил это на будущее.
  Чары 'Модификации вещей' также не впечатлили. Заклинание просто изменяло цвет любой вещи, перекрашивая ее в темно-зеленый. Не важно, обладала вещица до этого одним или несколькими разными цветами, а также из чего она была сделана - метала, дерева или материи - все это немедленно приобретало темно-болотный оттенок. Заклятие не действовало на живых существ и, как мне показалось, не имело каких-либо временных ограничений.
  С довольно интересным и без сомнения полезным заклятием 'Пламенный поцелуй вора' я так и не смог поработать, поскольку у меня просто не было подопытного, а тратить время и пытаться использовать в качестве подопытных кайпов не хотелось. Поэтому я сразу перешел к главному своему приобретению.
  'Алая молния'. Это заклинание особенно восхищало меня, поэтому большую часть времени в эти дни я уделил именно ему. На моем счету было уже двенадцать тварей, пойманных и сожженных чарами. Я тренировался посылать заклятье в полете и стоя на земле. Как раз в нем меткость имела главное значение. Поразить цель можно было почти на любом расстоянии, главное - попасть. Помимо меткости, я постепенно приучался произносить заклинание как можно быстрее, а также очень старался развить свои способности и запоминать чары три раза подряд. Но пока это не получалось.
  У меня оставалось еще одно довольно интересное и, скорее всего полезное заклятие. Оно называлось 'Малая защита чар Курсула'. Оно состояло из пяти длинных слов, и после его произношения тело на мгновение охватывало свечение, которое потом пропадало. Но демоническим зрением было видно, что над самой поверхностью кожи появилось почти незаметное голубоватое сияние. Чтобы разглядеть его, даже мне приходилось тщательно всматриваться. Мне было очень интересно, от чего именно защищает эта магия, но проверить так и не удалось. Подброшенный вверх камешек болезненно стукнул по лбу, а свечение не пропало. У меня возникла мысль, что, возможно, эти чары действуют только против враждебного колдовства. Хотелось надеяться, что при необходимости это заклятье способно защитить от чего-нибудь серьезного. Заклинание действовало около шести часов, и, как и многие другие чары, его можно было развеять усилием мысли. Также выяснилось, что повторное наложение на себя видимого эффекта не дает. Сияние нисколько не усиливалось.
  
  К исходу третьего дня я в очередной раз зашел в пыточную и взял мешочек с Сердцем в руку. Стал тщательно вслушиваться, надеясь уловить хоть какой-нибудь звук. Очень не хватало бога с его подсказками, особенно сейчас, когда я находился в таком неизведанном и опасном месте. Лаиса много раз рассказывала о том, что знала о гостях жабоголового, и каждый раз это заставляло меня нервничать. Мне совсем не хотелось встретиться с дружками погибшего. Демон даже в одиночку чуть не оборвал мое существование, что уж говорить о нескольких! Пару раз даже возникали мысли о том, чтобы забрать Лаису и убраться отсюда. Однако замок, полный провизии и отдаленный от цивилизации, разумеется, просто рай для такого чудовища, каким я стал. Здесь можно спокойно поразмыслить и хорошенько разобраться в колдовстве. Однако эти странные гости! То, что они рано или поздно явятся, сомнений не вызывало.
  Внезапно я почувствовал, что мешочек начал нагреваться, а затем почти музыкой для меня зазвучал голос в голове.
  'Я вернулся, и думаю, что нам с тобой нужно многое обсудить. Вижу, ты теперь владеешь хорошими заклинаниями и уже успел тут освоиться'
  - Все так. Рад, что ты, наконец, появился.
  Все еще держа мешочек в руке, я сделал второй рукой жест, охватывающий все вокруг.
  - Я решил, что в этом месте ты восстановишься быстрее.
  'Ты поступил мудро. Энергии боли и смерти, которыми пропитана эта комната, невероятно сильны. Я не только восстановился после того боя, но и, наконец, смог пополнить резервы своей силы'
  - Стал сильнее?
  'Да, но временно'
  - Ну, что ж, прекрасно, мне нужно все тут тебе показать и многое рассказать.
  'Подожди, не будем торопиться, лучше пообщаемся как обычно, во сне. Таким образом сведем к минимуму затраты энергии и сэкономим время. Просто держи Сердце при себе этой ночью'
  - Хорошо.
  Я повесил мешочек на шею и отправился в зал. Меня еще ждал вкусный ужин, после которого, наконец, предстоит встреча с божеством.
  
  - После этого я в очередной раз зашел в пыточной проверить, не появишься ли ты, а дальше ты и сам знаешь.
  Я сидел в хорошо знакомой комнате. Напротив, откинувшись в резном кресле, застыл Балдор. Он внимательно и не перебивая уже около часа выслушивал мой рассказ о последних событиях. Когда я закончил, бог кивнул и придвинулся ближе.
  - Для начала, могу тебя заверить, нам сильно повезло. Восемь заклятий на дороге не валяются. В мире много шарлатанов, и настоящие волшебники встречаются довольно редко. Кроме того нам еще предстоит разобраться, какими ритуалами обладал тот демон, ну и, конечно, эта комната...
  Балдор улыбнулся.
  - Та пыточная просто сокровище, я найду применение этой энергии. Ее, к сожалению, не так уж много, но это лучше, чем ничего. Далее. Ты молодец, что не терял времени и занимался тренировками. Очень хорошо, что не стал убивать того медведя... есть у меня на него планы, он нам еще понадобится. Ну и эта демоническая прислужница... Бруана. Мне просто не терпится поработать с этим 'юным дарованием', возомнившем из себя невесть что. Хоть и придется потратить на нее часть силы, к сожалению... Кстати, куда ты ее дел?
  - Уже третий день сидит скованая в бывшей комнате рабынь. Ее кормят, а я старался общаться с ней как можно меньше.
  - Все правильно, я сам ею займусь. Посмотрим, какая у нее воля. Меня тоже, как и тебя, волнуют эти гости шарга. Скорее всего, какие-нибудь демоны или колдуны. Уверен, они способны доставить нам проблемы. И, самое главное, я могу тебе сказать, когда они тут появятся.
  Я весь напрягся, наклонился ближе.
  - Откуда ты можешь знать?
  Балдор развел руками.
  - Ты сам сказал, что рабыня говорила о приходе чудовищ неделю назад. Тогда было шестнадцатое сакмата, день, когда на этой планете луна входит в полную фазу.
  - Полнолуние.
  - Да. Время, прекрасно подходящее для темных обрядов и празднований. Боги, демоны и колдуны, использующие темные силы, в это день особенно сильны. Ты тоже это в скором времени станешь ощущать.
  - Значит, у нас есть еще три недели?
  - Возможно, но лучше ожидать гостей уже через одиннадцать дней. Понимаешь, полнолуние это, конечно, очень хорошо, но у темных сил есть и еще несколько дней в году, когда их власть выше обычной. Третьего альда будет как раз такая дата.
  - И ты думаешь, что они сюда заявятся?
  - Скорее всего. Расположение замка весьма удобно, и это порождение Баджерии, видимо, любило устраивать массовые встречи. Эти твари не любят одиночество.
  - Что за Баджерия?
  Балдор неопределенно повел рукой и поморщился.
  - Один из темных миров, соприкасающихся с этим. Скучное место, полное болот и густых лесов. Родина некоторых видов демонов и многих колдовских тварей. Посещение этого места, будет настоящим испытанием для любого мага или демона.
  - Ты там был и тебе этот мир, судя по всему, не понравился?
  Бог кивнул.
  - Именно так. Смертных там очень мало. Их души и тела уже давно поделены. Мир полон хаоса, а правитель наглый щенок...
  Балдор опять поморщился.
  - Ну, ладно об этом. Сейчас нам стоит как можно скорее выяснить, что за дружки были у этого демона, и подготовиться к встрече. Кроме того, пора тебя научить по крайней мере одному, а лучше нескольким полезным ритуалам создания и вызова прислужников. Это очень полезные существа. Без них не обходится ни один уважающий себя колдун или демон.
  - С чего начнем?
  - Завтра тебе нужно поместить Сердце на голову этой Бруаны и сделать так, чтобы она не могла его скинуть.
  - Сделаю, что еще?
  - Мне понадобится день, возможно, даже два, чтобы выяснить все, что нужно. Не трогай камень до тех пор, пока ведьма не заговорит с тобой... или пока она не умрет. Процедуру лучше провести в пыточной, и тебе самому не стоит присутствовать. Зрелище вряд ли тебе понравится. Хотя, как знаешь.
  - Ну, а мне в это время что делать?
  - Как и раньше, продолжай оттачивать искусство колдовства. Старайся не идти быстрым путем, а тренируйся запоминать как можно больше заклятий сразу. И еще... тот медведь, которого ты встретил в лесу. Он скоро нам понадобится. Приведи его поближе к замку, посади на цепь.
  Я покачал головой в сомнении.
  - И как я, по твоему, смогу это сделать?
  - Придумай что-нибудь. Главное, чтобы нам потом не пришлось тратить время, отлавливая его в лесу. Также понадобятся жертвы.
  - Эхх, непростые запросы. Что ты предлагаешь? Чтобы я, как этот сумасшедший демон, отлавливал людей по лесу или нападал на деревни?
  - Нет, люди необязательны, вполне достаточно животных. Поймай две-три крупные особи. Косуля, лось, корова - все подойдет, нам просто нужны полные жизни существа. Все они должны быть живыми и, по возможности, невредимыми. Используй новое заклятие.
  - Хорошо. У меня еще один вопрос. Бруана и тот демон называли меня посланником, что это значит?
  Балдор улыбнулся.
  - Ничего особенного, просто это название твоего вида в иерархии демонов Даахаша.
  - Расскажи подробнее, что за иерархия и Даахаш?
  - Даахаш - это один из темных миров, обиталище демонов и всевозможных темных тварей. А ты сейчас как раз соответствуешь одной из местных разновидностей демонов. Имея столь скудные запасы силы и возможности, преобразить тебя в нечто более могущественное я не мог. Однако Посланцы Шаграла занимают довольно высокое положение и относятся к старшим демонам. Этот вид был искусственно создан одним из правителей Даахаша, темным богом по имени Шаграл. В прошлом Посланцы являлись основой из боевых сил демонов и одним из самых многочисленных видов. Их создавали как раз из смертных людей.
  - Ну, а если сравнить с жабоголовым? Я так понимаю, что Посланцы занимали более низкое положение?
  - Это разные миры, Вальдемар, но ты прав. Шарги из Баджерии значительно ближе к статусу высших, чем ты. Но не волнуйся об этом. Как только достанешь еще хотя бы один осколок Сердца, я произведу над тобой вторую трансформу.
  Я сощурился. Становиться еще уродливей мне не хотелось. Да и попривык уже к этому телу, хотя от лишних сил отказываться не стоило.
  - Шаграл, создавая твою расу, думал и о возвеличивании отдельных ее представителей. Тех, кто своими действиями и преданностью заслужили на это право, переводили на второй уровень трансформы. Они становились Дланью Хаоса. Ты уже видел, кто это, в своих снах. Могущественные существа, относящиеся к элите демонических миров.
  - А существует и третья трансформа?
  - Нет, демоны Длани - максимальный предел развития для Посланца. Однако не переживай об этом, мы же с тобой договорились. Когда соберешь все три части - получишь настоящую силу и могущество. Тогда тебе хватит возможностей даже на то, чтобы вернуться в свой мир, если, конечно, ты этого захочешь.
  - Ну конечно, мое тело на Земле приведет всех в восторг...
  Я задумчиво посмотрел на горящий факел. Вернуться домой, конечно же, хотелось, но что мне там светит в этой форме, я понятия не имел. Балдор улыбнулся.
  - О внешности можешь не волноваться, мой юный друг. Полубог может менять свой облик по желанию. Ты сможешь как вернуть свой старый облик, так и превратиться в кого угодно.
  - Тогда не будем тянуть, у нас еще много дел.
  
  Бруана орала на весь замок, осыпая меня проклятиями. Ее кулачки молотили по моему телу, пытаясь найти уязвимые места, но без магической силы все это было бессмысленно. Я даже не стал тратить время и связывать ее. Сняв колодку с шеи, просто понес на руках в пыточную. Положив сопротивляющуюся девушку на стол, быстро зафиксировал ее запястья и голени в кандалах, после чего закрепил ее шею в специальный ошейник. Она все еще гневно кричала, когда я неспешно достал Черное Сердце и, приложив к ее лбу, сильно примотал кожаным ремнем.
  - Что еще за фокусы ты затеял, ничтожество? Решил все же поиграть в палача? Ну, давай посмотрим, на что ты годен!
  Она презрительно улыбнулась. Я тоже ответил ей улыбкой и кивнул.
  - С тобой поиграет мой хороший друг, милая. Будь хорошей девочкой, расслабься и получай удовольствие.
  - Что еще за...
  Гневный крик прервался на полуслове. Глаза ее резко раскрылись, а зрачки закатились вверх, почти исчезнув. Девушка вся напряглась, а потом со стоном выгнулась в цепях. На все помещение раздался жуткий крик. Она стала рваться в цепях, не прекращая вопить. С некоторой опаской я приблизился и, приноровившись, заткнул ей рот подготовленным кляпом. А то крики еще приманят еще кого-нибудь из леса да и мне отдохнуть не дадут.
  - Думаю, вы скоро подружитесь.
  Я опять улыбнулся и, хлопнув Бруану по щеке, вышел из комнаты. Где-то в глубине души у меня в очередной раз возникло опасение. Совсем не хотелось, чтобы однажды Балдор устроил и мне такое.
  
  Найти подходящих животных оказалось несложно. Несмотря на обилие кайпов, в лесу попадались и звери. Пролетая над деревьями, я быстро нашел крупного кабана и, обездвижив заклятием, в два захода смог донести до замка. Повторные чары я накладывал прямо в воздухе, держа добычу за подвесные ремни. И как выяснилось, не обязательно ждать, пока чары развеются. Повторное наложение, укрепляло уже ослабевающую магию.
  Место для загона тоже оказалось просто найти. Около замка располагались неплохо сохранившиеся руины нескольких башен. Высоты было вполне достаточно, чтобы животные не сбежали. Плюс к тому я соорудил некое подобие двери, а также вбил по углам башни сваи, к которым крепились толстые цепи. К одной из таких цепей и приковывался зверь. К сожалению, в случае с кабаном никакой ошейник не поможет, поэтому пришлось повозиться. Хорошо, что заранее подготовил множество различных цепочек и болтов, и с их помощью соорудил нечто вроде упряжи, которая крепилась на груди и проходила через копыта с двух сторон. Все это заняло довольно много времени и я отметил, что лучше с кабанами больше не связываться, а поймать нескольких волков, косулю или лося.
  До самого вечера я продолжал свою охоту, собирая животных для ритуала. Блокнот с чарами был всегда при мне, поскольку приходилось часто обновлять потраченные заклятия. Хорошо хоть, что для запоминания одного заклинания достаточно одной или пары минут. Но как оказалось, долгая возня с заклинаниями, стала сказываться на моей физической силе. Сначало я не заметил, но к восьмому-девятому повторению, чары при запоминании словно выкачивали силы. Видимо это было связано с духовной энергией. Которая просто не успевала восстанавливаться.
   Через некоторое время, у меня в загоне помимо кабана сидели парочка довольно крупных волков и лось. Дотащить его было особенно тяжело, и я несколько раз помянул Балдора в процессе. Приходилось использовать сразу два заклятия, удержания и силы, поскольку перенести животное по воздуху мне оказалось не по силам. Пришлось использовать одну из больших шкур, в которую было завернуто связанное копытное, и больше часа тащить его в замок, потратив сил больше, чем на всех остальных зверей вместе взятых.
  Перед сном я навестил Бруану. В пыточной было уже все спокойно, подопытная лежала на столе, со все еще закатившимися глазами. Вынутый из рта кляп и пара пощечин в чувство ее не привели, поэтому, решив что Балдор с ней еще не закончил, оставил их наедине.
  
  Следующий день оказался просто кошмаром. Найти косолапого удалось быстро, однако его захват стал почти нереальной задачей. Медведь оказался слишком тяжелым и невероятно сильным, чары действовали на него значительно меньше времени. В итоге я лишился прекрасной шкуры и целого вороха веревок, которые медведь разорвал в клочья, как только скинул с себя заклятье. Не помогли даже одетые на лапы оковы, цепь в одном из звеньев лопнула почти сразу. Но даже и без этих проблем быстро стало ясно, что дотащить зверюгу до замка мне не по силам. Слишком изматывает таскание такого веса по болотам. Необходима либо помощь, либо нужно придумать что-либо неординарное.
  Около двадцати минут я летал над взбешенным медведем, пытаясь найти выход из положения и, наконец, придумал. Ярость и бесстрашие зверюги оказались мне на руку. Отломав крупную ветку, я подлетел к монстру и неслабо приложил его по мохнатой башке. Зверя это окончательно вывело из себя и он почти пять минут уверенно несся за мной, летящим невысоко над землей. Потом ему, видимо, надоело, и он свернул в сторону. Пришлось повторить трюк по новой.
  Около двух часов понадобилось, чтобы привести зверя к замку. Силы были на исходе, терпение тоже. В очередной раз врезав ему дубиной, полетел меж руин, заманивая в ловушку. Тут мишка опять заставил меня понервничать, поскольку повел себя довольно умно. Словно почувствовав опасность, замедлил ход, отказываясь вступать на территорию замка. Пришлось спуститься на самую землю и швырнуть в него несколько увесистых камней, вызвав очередную вспышку ярости и вынудив зверя продолжить преследование.
  Заманив зверя в пустые руины небольшой башни, я чуть было сам не попал в ловушку, но все же успел раскрыть крылья и взмыть в воздух перед самыми лапами. Взлетев, набросил на медведя чары удержания, а на себя заклятие силы. После чего спустился, и в спешке, тратя остатки сил, стал замуровывать вход каменюками. Все было подготовлено заранее, множество булыжников, лом и несколько огромных досок. Когда зверь пришел в себя, единственный выход оказался уже заложен, а я смог улечься на землю и, наконец, отдохнуть.
  
  Этим вечером меня ожидал приятный сюрприз. Зайдя в пыточную, я увидел, что пленница теперь лежит совершенно спокойно, а глаза ее поймали меня, как только я вошел. Подойдя к столу, я вынул кляп из ее рта и сразу услышал хрипящий, металлический голос. В нем не было никаких эмоций.
  - Я закончил с этим существом, Вальдемар. Ты можешь снять камень с ее головы, а также полностью освободить от оков.
  - Ты уверен?
  Меня совсем не радовала идея освобождать эту змеюку. Выживу ли я, отведав яда в пище или после того, как получу топором по голове, проверять не хотелось.
  - Это существо больше не представляет опасности.
  Губы Бруаны неестественно растянулись в улыбку.
  - У нее была сильная воля и разум, она смогла сопротивляться довольно долго. Но больше ее нет. Я забрал воспоминания и разрушил все остальное. Другого пути не было, и теперь это просто оболочка с ошметками души и примитивным разумом. Она еще пригодиться тебе по хозяйству, поскольку понимает слова и отныне очень послушна, но особо рассчитывать на нее не стоит.
  Я снял колодки, и рабыня медленно поднялась и, спустив ноги, встала со стола. Затем стянула кожаный шнурок и протянула мне в руки Черное Сердце.
  - Поговорим во сне, как обычно.
  Я забрал артефакт и, убрав в мешочек, повесил на шею. Бруана все также стояла напротив меня, даже не моргнув ни разу. Мне захотелось проверить, что с ней стало. В течение пары минут я давал ей примитивные приказы, и она хоть и с некой заторможенностью, но выполняла. Сидеть, лежать, принести - это пошло просто на 'ура', а вот вопрос, сколько будет пять плюс пять ввел ее в ступор. Почти минуту прождал ответа, потом надело.
  Указав пальцем на метлу, я сказал.
  - Бруана, возьми метлу и подмети здесь все.
  После чего отправился в холл, предупредить Лаису о новой работнице-зомби. Поднимаясь по ступенькам, подумал, насколько все же опасен мой приятель. Мне такого вмешательства в разум совсем не хотелось. Надо быть с ним поосторожнее.
  
  - Итак, мой молодой последователь, дела у нас не очень хороши. Грэлиар пользовался у местной нечисти авторитетом, и его гибель не сойдет нам с рук. На каждый такой шабаш слеталось в среднем порядка тринадцати существ, пять из которых были демонами.
  - А остальные?
  - Колдуны и ведьмы, а также жрец Килку... С ним придется быть осторожным.
  - Почему ты считаешь его столь опасным?
  Балдор сложил руки в замок и задумался.
  - Килку - темное и опасное существо. В мое время этот полубог пользовался плохой репутацией. Настоящее трепло, которому нельзя ничего доверить, и от которого всегда можно ожидать ножа в спину. А мне сейчас совсем не хочется привлекать к своей персоне внимание. Наше с тобой положение еще слишком шатко. Этот болтун сразу побежит к светлым, он готов продать и брата ради лишнего храма или нескольких последователей.
  - Что ты планируешь делать?
  Балдор вздохнул.
  - Еще не продумал все до конца, но идеи есть. Кроме того жреца у нас будут и другие сложности. Один из демонов был особенно близок с шаргом и, похоже, даже являлся его побратимом.
  - Что это значит?
  - То, что две сильные твари из Баджерии заключили договор о взаимопомощи, скрепив его кровью. И теперь, когда ты убил шарга, союзник не оставит это без возмездия, кровь этого просто не позволит. Нам стоит быть готовыми к бою.
  - Бруана знала, что это за демон?
  - Видела несколько раз, и я сразу узнал, увидев образ в ее памяти. Это хишур, болотный змей. Довольно опасное и сильное создание. Они редко пользуются колдовством, но это не мешает им оставаться одними из самых опасных демонов. Природная сила и размеры позволяют им занимать высокое место в иерархии демонов. Проще говоря, даже если мы утрясем дела с остальными демонами и жрецом, битвы с этой тварью не избежать.
  - Понятно, но у нас, по крайней мере, есть еще время подготовиться, а также настоящие боевые заклятия. Справимся.
  Балдор неопределенно кивнул. Потом повел рукой, и перед ним появилась небольшая книжка в кожаном переплете. Не смотря на нее и не перелистывая страниц, бог одним движением раскрыл ее где-то в середине, после чего положил передо мной.
  - Времени не так много, Вальдемар. За оставшиеся дни нужно как можно сильнее упрочить твое положение и подготовиться к приходу гостей. Поэтому завтра проведем один очень полезный ритуал. Именно к нему ты и готовился эти два дня.
  
  
  Глава 5
  
  Начертание фигуры заняло около часа. Чертеж круга и знаков требовалось сделать безукоризненным. Бог несколько раз проявлял себя, недовольно нашептывая в ухо, требуя переделать линии или какой-нибудь знак. Пентаграмма около трех метров в диаметре, начертанная ножом на земле, содержала порядка десяти неведомых мне символов. Рядом с ней был нанесен небольшой треугольник с кругом внутри, этот был не больше метра и тоже содержал три магических символа. Ритуал назывался 'Кровавый Прислужник', и состоял из двух этапов, первый из которых я как раз и осуществлял.
  Закончив с рисунками, я подошел к треугольнику и, достав нож, слегка порезал себе кисть левой руки и оросил углы своей кровью. После этого убрал нож и замотал рану заранее подготовленной тканью. Судя по тому, что Балдор молчит, пока все проходит правильно, поэтому оттягивать вызов не стоит. Я вошел в центр круга, став лицом к треугольнику, и громко произнес слова заклятия:
  - Каптур эшш, ибран Даахаш!
  Эти слова мне вчера передал темный бог. Небольшое, но полезное заклятие, позволяющее наладить тонкую связь с одним из темных миров. Теперь ее следовало укрепить, что я и сделал.
  - Чертогом Каргала и Огненной долиной! Островом Отчаяния и Лесом Кошмара! Силою крови посланника и именем Шаграла, призываю в этот мир Туманного Поглотителя подземных вод! Явись немедля в сию фигуру, кульбир! Заклинаю тебя именем Ехара и Ноши! Не смей противиться моему зову!
  С каждым произнесенным словом темнело все больше. На ясном небе появилась облако, которое вскоре затянуло весь небосвод. Где-то вдали прогремел гром. Все это свидетельствовало, что контакт с темным миром устанавливается, и сама земля стонет и противится связи с Даахашем. Но ничего, придется ей потерпеть. Убедившись, что треугольник по-прежнему пуст, хоть и засветился зеленоватым светом, я начал произносить свой призыв снова. На этот раз еще более громко и уверенно. Небо отвечало мне все ближе раздававшимися раскатами грома и начавшимся дождем.
  Существо, которое я хотел призвать, не считалось особенно могущественным или опасным, для таких как я, по крайней мере. В иерархии демонов оно занимало более низкое положение, но у него имелись особые способности, которые колдуны и демоны использовали уже тысячи лет. Я мог бы обойтись и без защитного круга, но Балдор посоветовал соблюсти меры предосторожности, да и я сам никогда ими не пренебрегал. Мне и до всех этих событий было хорошо известно, насколько опасна ритуалистика и призыв потусторонних сущностей. История знает много случаев, когда начинающие маги погибали, совершив ошибку в начертании круга, или выйдя из него в процессе вызова. И слишком часто бывало, что на, казалось бы, безобидный и простенький вызов, из потустороннего мира приходит некто действительно могущественный, для которого даже десяток практикующих волшебников как детишки из соседней песочницы.
  Балдор рассказал многое о повадках и шутках старших демонов. Бывало, что даже лорды демонов не гнушались ответить на вызов начинающего колдуна, дабы полакомиться его душой и телом. Поэтому, чтобы исключить подобные ошибки, мы и решили соблюсти все меры предосторожности, и начертать круг по всем правилам.
  Когда заклятье было прочитано во второй раз, и я уже начал зачитывать его в третий, в треугольнике что-то начало происходить. Словно черная клякса возникла в самом его центре, потянул темный дым, быстро заполнивший все пространство фигуры. Погода к тому времени разошлась не на шутку. Небо было затянуто черными тучами, а раскаты грома почти оглушали. Из тьмы появились два сияющих красных глаза, раздался шипящий тихий голос.
  - Я откликнулся на твой зов, Посссланник, и теперь жажжжду узнать, зачем ты притянул меня в этот мир.
  Следуя ритуалу, теперь следовало узнать у духа его имя, а после удостовериться, что он не выдает себя за другого. Хотя, судя по описанию Балдора, подвоха и так не было.
  - Именем Шаграла заклинаю тебя, дух, назови свое имя и причину, приведшую тебя на мой зов.
  На пару секунд воцарилось молчание, а затем голос произнес.
  - В землях Даахашшша, я известен под именем Маскех. Как тебе известно, подземные воды Шшшилы - царство вечного голода. Поэтому, как только я услышал зов из такого сладкого мира, то немедленно поспешшшил сюда. Давайжжже покончим с этим! Накорми меня или нарушшш фигуру, и я сам утолю свой голод, а посссле исполню твой приказ!
  На последней фразе демон уже почти кричал, а дым колыхался во все стороны, вызывая синие вспышки. Мне была понятна его ярость. Кульбиров этот мир опьяняет, вызывая в них приступы сильнейшего голода. Противиться ему, находясь в туманной форме, они фактически не могут. Однако требовалось сразу показать существу его место.
  - Молчать, кульбир! Сначала заключим с тобой договор. Ты обретешь форму и станешь предано служить мне до тех пор, пока телесная оболочка сможет удерживать твой дух. За это я прямо сейчас утолю твой голод, а затем обещаю каждый месяц отдавать тебе в жертву животное или человека.
  - Я согласен, Посссланник! Быстрей же назови свое имя и вложжжи в треугольник договор. Обещщщаю не причинять тебе вреда и выполнять приказы. Я буду служить тебе до тех пор, пока нахожусь в этом мире, а ты исправно выполняешшшь свою часть договора.
  - Меня зовут Вальдемар.
  Достав заранее приготовленный договор, я развернул его, и, выйдя из круга, вложил в треугольник.
  - Поставь свою подпись, дух, и поклянись в преданности, после чего сможешь утолить свой голод.
  На раскрытом договоре, проступила темная надпись, после чего демон громко зачитал его, признав меня своим господином. Договор я под руководством божества составил еще утром. Он имел стандартную форму и условия. Можно было быть уверенным, что, пока я буду соблюдать условия сделки, от духа неповиновения тоже не будет. Демон также не имел права без моего разрешения поглощать или убивать кого бы то ни было. Теперь его можно не опасаться.
  Подойдя к треугольнику, я стер часть фигуры, и дым быстро вытек через брешь, оказавшись рядом со мной.
  - Я голоден, госссподин. Ты обещал накормить меня...
  - Так не будем тянуть время, Маскех. Тебе понадобится много силы, дабы овладеть тем существом, что я выбрал тебе в качестве носителя.
  Раскрыв крылья, я понесся к своему замку. Демон в облике дыма не отставал, паря справа от меня. Природа подобных существ не позволяла им долгое время оставаться в этом мире без телесного облика, поэтому стоило поторопиться, пока энергии Даахаша не втянули его обратно. Приземлившись на окраине башни, я указал духу на трех животных, прикованных в загоне.
  - Они твои, возьми столько силы, сколько сможешь, а потом я покажу тебе твое новое тело. Уверен, оно тебе понравится.
  Дым стрелой сорвался с места, ринувшись к волку. На несколько мгновений того не стало видно, лишь раздался жуткий вой, вскоре смолкший. Потом дым потек к кабану, оставив после себя иссушенное, словно мумия, тело. Через несколько минут демон покончил со всеми тремя, снова зависнув передо мной. Теперь его эфирное тело, стало в несколько раз больше и излучало ощутимую энергию. Мне даже стало слегка не по себе.
  Мы перелетели к загону с медведем, и я приказал духу забрать его тело. То, что произошло дальше, впечатлило. Черный дым поплыл к отступающему в страхе животному. Заполнив все пространство вокруг, внезапно стал всасываться в открытую пасть, нос, и уши медведя. На это потребовалось несколько секунд, после чего зверь стал кататься по земле, сбивая балки и жутко крича. Агония продолжалась несколько минут. Наконец, зверь рухнул на землю и замолк, его грудная клетка больше не двигалась.
  Тишина длилась недолго. Глаза медведя открылись, теперь они светились легким красноватым светом. Он поднялся и с интересом осмотрел свои когтистые лапы и могучее тело. Готов поспорить, на его морде даже появился злорадный оскал. Через пару секунд зверь направился в мою сторону. Мне стоило большого труда сохранить невозмутимый вид и не рвануть в небо при виде этой могучей твари. Без сомнения, теперь животное стало значительно опаснее, чем было раньше. Остановившись напротив меня, зверь склонил голову, выражая покорность.
  - Вижу, ты доволен, Маскех. Идем, у нас еще много дел.
  
  Прошло несколько дней. Балдор выполнял свое обещание, занимаясь моей тренировкой. Под его руководством я достиг значительных успехов в произношении и запоминании заклинаний, теперь мне было по силам держать в памяти сразу три сильных заклинания, а также, как довесок, чары огня. На запоминание стало тратиться меньше времени.
  Бог рассказал, что ему известно о хишуре. Это демоническое существо действительно оказалось опасно и напоминало собою огромную змею. Чем старше демон, тем больше становится змея и тем крепче ее шкура. Воспоминаний Бруаны было недостаточно, чтобы определить что-то наверняка, но Балдор надеялся, что побратим жабоголового еще довольно молод.
  'Старые особи обычно редко покидают болото, имеют очень скверный характер и не отличаются любовью к любым группам и объединениям. Скорее всего, этот будет змеем толщиной с крупную лошадь и длиной метров шесть. У твари три сердца и заклятия молнии будет недостаточно, но 'Обездвиживание Курсула' должно сработать отлично. У тебя будет время, чтобы с ним разобраться. Когти тут мало помогут, поэтому изготовим достойное оружие'.
  Чем мы и занялись уже на пятый день. Когда-то в прошлом я немного экспериментировал с кузнечным делом, но особых результатов не добился и быстро бросил это увлечение. Сейчас, когда рядом не имелось ни кузнеца, ни другого специалиста, мне пришлось нелегко. Даже с помощью подсказок бога и своей нечеловеческой силы и выносливости, изготовить что-либо самому мне, разумеется, было не по силам. Поэтому мы просто выбрали один из наиболее качественных и удобных топоров, имевшихся в замке, и, сняв с рукояти, раскалили в горне. Когда металл запылал жаром, и покраснел я, под нашептывания божества, наносил на него рунические знаки. Приходилось использовать маленькое зубило и молоток, работа оказалась весьма сложная - другой заготовки у меня не было, и портить эту было нельзя. Работал медленно, постоянно отправляя заготовку снова в огонь, и ко всему этому нужно было еще и нашептывать на металл магические слова, что тоже сильно изматывало. В итоге, промучившись большую часть дня, у нас получилось что-то дельное. Мы закалили лезвие и одели его на топорище, которое тоже пришлось зачаровывать. От топора теперь исходило легкое сияние, видимое магическим зрением, и боевые качества значительно возросли. Теперь он оставлял серьезные зарубки даже на металлических прутах, а дерево рубить им становилось одним удовольствием.
  Усталость сменилась удовольствием, было приятно осознавать, что я сам смог создать настоящее зачарованное оружие, тем более, что я хорошо запомнил, как это делается, и, пожалуй, в состоянии повторить процесс уже без подсказок. Балдор, однако, моего восторга не разделял, сказав, что оружие по-прежнему не готово, и теперь его стоит наполнить необходимой энергией. Топор пришлось отнести в пыточную и положить на стол, после чего поместить на него Сердце. Теперь оружию следовало просто лежать так в течении нескольких дней.
  
  Пока я занимался своими делами, мой новоприобретенный демон тоже не сидел без дела. Ему была поручена охрана замка и дано задание поймать какое-либо животное. Балдор желал провести еще один ритуал, для которого, необходима свежая кровь, поэтому добыча должна была быть живой и по возможности невредимой. Сделать это Маскеху оказалось несложно. Медведь после изменения стал еще сильнее, выносливее и быстрее и уже через несколько часов притащил довольно крупную козочку. Животное было живо и почти невредимо. Демон, правда, отнесся к заданию без радости, поймать кого-то и не напиться при этом крови было для него абсурдом, хоть он и понимал немного в ритуалах.
  После этого я уже полностью доверил ему заниматься нашим пропитанием. Данная разновидность демонов помимо подпитки своего эфирного облика для нормального существования должна была получать и обычную пищу. Да я и сам теперь ел значительно больше обычного. Поэтому Маскех часто бродил по лесу, выискивая к ужину что-нибудь вкусненькое. Сам он предпочитал сырое мясо, ну а мне его обычно готовила Лаиса. За стол я его никогда не приглашал, да и с девушкой у них как-то не сложилось. Демон вгонял ее в настоящий ужас, и она по возможности старалась с ним не общаться. Что касается Маскеха, так он, получив инструкции не трогать мою служанку, сразу потерял к ней всякий интерес.
  Демон мог общаться мысленно, но оказался весьма немногословным, поэтому говорили мы только когда я давал ему очередное задание. Существо было довольно неприхотливым, спал он в прихожей у главных дверей в замок, а иногда и вовсе за воротами. Кайпы после его появления совсем пропали, и теперь даже ночами в округе, стало довольно тихо.
  
  По мнению божества, мне был просто необходим еще один демон. Кульбир в качестве охраны, конечно, незаменим, но для контроля и осмотра территории нам нужен демон-разведчик. Поэтому Балдор научил меня, как вызвать ригула. Это существо относилось к низшим демоном Даахаша, особым разумом не отличалось и полноценно разговаривать не могло. Однако ригул умел передавать мысленные образы и прекрасно подходил для выполнения несложных приказов.
  Вызов демона оказался очень похож на предыдущий, только знаки в треугольнике были совсем другие, да и сам треугольник значительно больше. У ближайшего ко мне угла была установлена большая чаша, наполненная свежей кровью козы. Заклятие вызова тоже было почти идентично, только на этот раз оно не принуждало, а приглашало.
  - Чертогом Каргала и Огненной долиной! Островом Отчаяния и Лесом Кошмара! Силою крови посланника и именем Шаграла, Птица Пепла, услышь мой зов! Явись в этот мир, ригул, отведай свежей крови.
  Ждать долго не пришлось. Я только начал повторять вызов второй раз, как в центре треугольника раскрылся большой черный круг, и из него выглянула уродливая голова. Формой она напоминала головы стервятников, только была значительно больше и в клюве торчало множество острых зубов. Существо, все еще оставаясь в своем мире, резкими движениями головы осмотрелось вокруг и остановило свой взгляд на чаше. На несколько секунд демон замер, а затем издал глухой крик и вылез из портала полностью, подбежал к чаше и стал жадно из нее лакать. Формой он напоминал того же стервятника или орла, только раза в три больше и весом килограмм под тридцать, темно-серого цвета, с проплешинами в шкуре и кожистыми крыльями, волочившимися по земле. Как только монстр приступил к своей трапезе, я немедленно произнес формулу закрытия Врат, черный портал резко сжался и исчез.
  Ригул с помощью длинного языка вылакал всю кровь, а затем, смотря на меня, снова издал свой крик. Страха он, видимо, не испытывал, но и желания подчиняться тоже. Когда я сделал шаг в его направлении, монстр раскрыл пасть и зашипел. Но мне было хорошо известно, что делать. Заклятие обездвиживания превратило тварь в статую и, не теряя времени, я стер остатки фигуры и подойдя к существу, прижал руку с зажатым в ней Сердцем к его голове. Глаза демона наполнились темным дымом.
  Как рассказывал Балдор, подчинение подобных существ обычно занимает много времени. Демона следовало пленить, посадить в клетку и в течении недели держать без пищи и воды в полном одиночестве. И только спустя этот период стоило начинать приносить ему воду и пищу. Каждый раз, когда он станет огрызаться и бросаться на хозяина, его следовало избивать металлическим прутом, дабы поселить в твари страх перед господином. Приучить брать пищу с рук и выполнять приказы. Эти существа не могли общаться вербально, но владели телепатией и могли посылать образы. Посредством кнута и пряника за пару месяцев можно было получить послушного и исполнительного демона, который сможет выполнять множество поручений и защищать своего господина. Но мы не могли тратить столько времени, поэтому Балдор с помощью своей силы просто подчинил тварь и произвел в ее разуме необходимую перенастройку. К моменту, когда действие чар истекло, передо мной сидел уже новый слуга.
  
  В очередной раз мне пришлось встать за наковальню. Небольшая кузница находилась в одном из помещений башни, тут мне пришлось зачаровывать свое оружие. Но на этот раз задача была значительно сложнее. Из куска метала Балдор потребовал изготовить небольшой круглый диск. Тот должен был быть идеально ровным и иметь несколько сложных рун на поверхности. Работа над заготовкой заняла почти весь день, к вечеру терпение уже почти закончилось, а мне еще не удалось нанести все необходимые знаки. Я ругался себе под нос.
  'Спокойствие, мой юный последователь. Пока у тебя все идет отлично. Уже есть колдовское оружие и свита. У любого уважающего себя демона должны быть демонические слуги для охраны и мелких поручений. Демоны круга это оценят, будь уверен, да и теперь есть, кому тебя подстраховать, если будут проблемы'
  - Да, Балдор, я все понимаю и благодарен тебе. Но зачем нам понадобился этот проклятый амулет? Разве нельзя было просто воспользоваться Сердцем или показать какой-либо... фокус?
  'Я же уже объяснял. Нам нельзя афишировать мое присутствие, да и наличие у тебя Сердца может вызвать излишние сложности. Поэтому нужно показать, что тебе покровительствует кто-то из могущественных сущностей, но не я. Богов лучше тоже оставить в покое, поэтому мы и работаем над этим амулетом. Именно такие устройства дают архидемоны своим самым доверенным слугам. Зачарованный правильным способом, он даст окружающим понять, что ты под защитой одного из правителей темных миров'
  - А проверить он не смогут?
  'Мы не станем писать имя в центре, такое допускается, когда миссия секретна. Кроме того, мы будем ссылаться на один отдаленный и замкнутый мир под названием Шин. Туда и боги-то не особо заглядывают, а местные правители, которых довольно много, постоянно борются за усиление своих позиций. Все будет нормально. Ты соберись и наноси оставшиеся руны, скоро приступим к наложению чар. Не забывай, Вальдемар, времени у нас осталось совсем мало, уже через два дня у нас будут гости. Когда закончим с амулетом, Сердце и оружие оставишь в пыточной. Я постараюсь впитать в себя как можно больше силы'
  - Хорошо.
  
  Солнце окончательно зашло за горизонт. Я спустился в пыточную и забрал мешочек с амулетом, повесив его на шею. К поясу прикрепил зачарованный топор.
  'Я собрал очень много энергии, и, в случае чего, смогу подстраховать тебя, Вальдемар. Оружие тоже сейчас достаточно могущественно, однако против серьезного противника его силы будет маловато'
  - Отлично, будем надеяться, что тот демон все же из молодых, и заклятия его остановят.
  'Они уже близко, пора поприветствовать гостей'
  Связавшись с Маскехом, я приказал ему выйти на улицу, встать у входной двери, и никого в замок не пускать. Ригулу было приказано сесть на парапет башни и защищать здание сверху. Так моих стражей будет видно, и в замок никто без разрешения не сунется. А сам я вышел из ворот и, пройдя несколько десятков шагов, встал в центре небольшой полянки, ожидая появления гостей. Слегка расставил ноги, распустил крылья, откинул капюшон назад и сложил руки на груди, демонстрируя уверенность в своих силах.
  В небе показалась фигура человека, который летел без всяких крыльев или иных приспособлений, видимо, с помощью какого-то колдовства. Он приземлился в десятке шагов от меня. Мужчина лет сорока с черной бородкой и подозрительными глазами в некоторой растерянности огляделся, посмотрел на медведя, стоящего у дверей, на демона на башне, потом сделал несколько шагов ко мне и сказал:
  - Добрый ночи, посланник. Мне интересно узнать... кто вы?
  Я посмотрел ему в глаза и спокойно ответил:
  - Новый хозяин замка и этих земель. Меня зовут Вальдемар. С кем имею честь говорить?
  Он поперхнулся и опять посмотрел на замок. Потом слегка поклонился.
  - Меня зовут Грэхан из южных лесов. Но скажите, а где же предыдущий хозяин, лорд Грэлиар?
  Вокруг нас приземлились еще две фигуры и стали с интересом прислушиваться к беседе, не прерывая нашего разговора. Молодой невысокий мужчина с длинными светлыми волосами и очень красивая девушка в темном облегающем костюме. Она прилетела на метле, как ведьма из сказок. Сейчас метла стояла вертикально рядом с ней, видимо, поддерживаемая какой-то магией. Красотка прямо стреляла глазками, с интересом и похотью рассматривая меня, но подойти не решилась.
  Я указал рукой на опушку в стороне от замка.
  - Шарг теперь там. Гниет в болоте, где ему как раз самое место.
  Колдуны переглянулись и промолчали. В небе появились еще несколько фигур. Одна из них принадлежала демоническому созданию примерно двух метров ростом, покрытому бардовой чешуей, а также с двумя загнутыми книзу рогами на голове. Он спикировал прямо в центре, с подозрением осматривая меня с ног до головы. Я обратил внимание, что у монстра к поясу привязана внушительная булава. Ведьмочка сразу же подошла к нему, зашептав что-то на ухо. А тот продолжал сверлить меня недовольным взглядом и даже издал какой-то звук вроде смешка.
  'Ялвер из Даахаша. Демон средней силы, относится, как и ты, к старшим, но эти создания потомственные демоны, а не созданы, как Посланники. В том мире они не пользуются особым уважением, но тут, видимо, все по-другому'
  Демон тем временем издал шипящий звук, оборвав ведьму, и обратился ко мне.
  - Ты убил одного из членов Круга. Лорд Кирклас скоро будет тут и сам разберется, что с тобой делать, незнакомец!
  - Ну так подождем его прихода.
  Я улыбнулся, оскалившись своими клыками. Вокруг уже собралось много всякой нечисти, но ко мне больше никто не подходил, прибывшие разбились по группам и обсуждали свои дела. Меня из присутствующих особенно впечатлил один демон - ростом под три метра, мускулистое, коричневатое человеческое тело, только вместо рук из плеч росли две огромные клешни, а за спиной находился длинный извивающийся хвост с жалом на конце. Этакий человек-скорпион. Он явился сюда, как и еще два мага, через портал, который им открыл один из чародеев, старый уродливый старик, кутающийся в балахон. Стоит отметить, что не все появлялись на поляне магическим образом. Два волшебника прискакали на конях, хоть у меня сразу сложилось впечатление, что это отнюдь не обычные кони. Если только в этом мире не вывели породу, у которой в пасти мелькают языки пламени.
  Человек в черной дорогой одежде, появившись из портала, созданного уродливым колдуном, сразу же привлек к себе внимание. Разговоры смолкли, к нему подскочил один из колдунов и багровый демон, зашептав что-то на ухо. Он смотрел прямо на меня, и взгляд его леденел на глазах. Мне от этого взгляда стало неуютно. Было видно, что этот тип обладает тут серьезной репутацией и, видимо, совсем не рядовой колдун. Скинув удерживающую когтистую руку со своего плеча, он направился ко мне, издавая настоящее шипение.
  - Мне сссказали, что в замке новый хозяин, и мой побратим мертв. Если это так, то ты, псина, проживешшь не намного дольшше чем он!
  Глаза незнакомца изменились и стали напоминать змеиные с вертикальными зрачками, а ярость и злоба ощущались просто физически. Против своей воли, на одних инстинктах, я отскочил назад, выхватывая топор и готовясь к битве. Но ее не произошло. Перед моим лицом внезапно вспыхнуло пламя - настоящая стена ревущего пламени высотой под семь метров. Демон отшатнулся назад, в злобе скрежеща зубами и с ненавистью всматриваясь в небо.
  - Тут я решаю, кому жить, а кому умереть, Саград! - раздался мощный, но при этом приятный и звучный голос. - Если ты не согласен, то можешь прямо сейчас бросить мне вызов.
  В нескольких метрах над нами парила огромная птица, напоминавшая орла, с размахом крыльев в двенадцать метров. На ее спине застыла человекоподобная фигура. На прилетевшем была черная одежда, наглухо закрывающая тело, перчатки на руках и замотанная черным шарфом голова, покрытая необычного вида шляпой, живо напомнившая мне китайские фильмы. В таких, только соломенных, ходили азиаты столетия назад. Лица совсем не было видно, но сквозь шарф просвечивали сияющие алым глаза. Напавший на меня демон склонился в легком поклоне.
  - Нет, мой лорд, я послушен вашей воле. Но есть дело, требующее вашего рассмотрения!
  Птица приблизилась к земле, и демонический пришелец спрыгнул с нее, став между нами. Он мельком взглянул на присутствующих и замок, а затем обратил взор уже на меня.
  - Вижу, у нас тут новенький. Как тебя зовут, посланник?
  'Осторожнее с ним, Володя! Это очень, очень опасное существо, спрячь гонор подальше и смотри, не разозли его! У той ведьмы не было его в памяти... и я этому не удивляюсь'
  Я и сам всем своим существом чувствовал опасность и не собирался хамить этому типу. Мне, внезапно, захотелось слинять отсюда подальше, но я понимал, что уже поздно.
  - Мое имя Вальдемар, господин. - Я слегка поклонился.
  Демон поднял руку, показывая на замок.
  - Что ты здесь делаешь, малыш, и куда запропастился наш зеленый дружок?
  - Об этом я и говорю, Кирклас! Этот ублюдок...
  Поднятая рука демона, оборвала речь Саграда. Он вновь уставился на меня.
  - Расскажи сам, Вальдемар. Если это действительно так, и наш брат мертв, то почему ты здесь? Почему не бежишь, не прячешься от гнева Круга, а стоишь перед нами? Скажи, как тебе удалось одолеть шарга? Грэлиар, конечно, не блистал умом и силой, но все же слабаком тоже не был. Отвечай, юный демон!
  Аура незнакомца просто пылала, я ощущал почти физическую боль. Это было похоже на стояние возле мощного пожара, но я, собирав свою волю в кулак, не двинулся с места.
  'Перед тобой аскай, Володя. Их называют Хранителями Подземного пламени. Это их уважительное прозвище в демоническом мире Оград'
  Стараясь отвечать спокойным, ровным голосом, я произнес.
  - Хранитель Подземного пламени, я ни в коей случае не хотел нанести ущерб вашему Кругу, но шарг перешел мне дорогу. Он сам напал на меня, не пытаясь узнать, кто мой покровитель и какова моя миссия в этом мире. Я одолел его не без помощи своего господина и теперь по праву владею этим замком и ближайшими землями.
  - Кому ты служишь?
  - Мой господин - один из архидемонов Шин, но он не хотел бы, чтобы я афишировал его имя.
  Демон задумчиво посмотрел куда-то на землю, потом повернулся ко мне.
  - Если это правда, то у тебя должен быть знак одного из Господ, где он?
  Я вытащил и показал ему амулет, висящий на цепочке. Тот теперь излучал мощное темное сияние, но удивляться этому сейчас времени не было. Показав, я вернул диск за пазуху. Демон продолжил расспросы:
  - Значит, ты из Шин, посланник... давно я там не был. Скажи, Красный Дрэй все еще парит в небесах?
  - Совсем недавно бестия напала на Роши, устроила местным неслабую трепку. Совсем нет управы на эту мерзость!
  - А кто сейчас правитель Арконы?
  - Ничего не изменилось. Как и последние две тысячи лет, лорд Фарад остается правителем города.
  Демон кивнул в ответ. Я понятия не имел, что только что сказал, видимо, бог каким-то образом ответил за меня, но откуда ему знать все это, раз он сам только что появился в этом мире?
  'У меня хватает ушей в темных мирах, мой друг. Соберись и не отвлекайся!'
  Могущественный демон хмыкнул и, как мне показалось, даже улыбнулся под шарфом.
  - Итак, Вальдемар, у нас тут складывается небольшая проблема. Я и Круг, конечно, не желаем вставать на пути у тебя и твоего господина, но если у кого-то из присутствующих есть к тебе личная неприязнь из-за смерти Гэлиара, вставать между вами я не стану. Как и противиться желаниям отдельных членов Круга завладеть этими землями. Сам понимаешь, имеешь право только на то, что можешь удержать силой.
  Я кивнул.
  - Итак, господа, есть ли у кого-то претензии к праву Вальдемара на этот замок либо по поводу смерти шарга?
  Худощавый уродец со змеиными глазами шагнул вперед, смотря на меня с ненавистью.
  - Я хочу сразиться с этим выскочкой! Мой побратим должен быть отомщен! И эти земли я по праву родства заберу себе! Если, конечно, никто не захочет бросить мне вызов после того, как я вскрою это жалкое существо.
  Глава круга повернулся к нему.
  - Я не стану мешать тебе, Саград, но не забывай, что тем, кому покровительствуют высшие силы, лучше не переходить дорогу.
  Человек усмехнулся.
  - Шин далеко, и у есть меня сомнения, что один из Повелителей станет ценить жизнь какого-то посланника. А кроме того, у меня и самого найдутся покровители.
  Аскай отошел в сторону, подойдя к остальным.
  - Как пожелаешь. Готовься, Вальдемар!
  - Итак, раз Круг не против... не будем тянуть время, - Саград подошел ближе, смотря на меня своим ненавидящим взглядом. Остальные отошли подальше. Демон по птичьи нагнул голову к плечу, и из его рта раздались шипящие слова.
  - Сейчассс покажешшшь, как ты, ничтожество, смог одолеть моего побратима!
  Его рот раскрылся и внезапно стал намного больше, все тело раздулось, а кожа потрескалась и стала слетать лоскутами. Словно мощный фонтан вырвался из оседающей кучи плоти. На меня накинулась огромная змея, напоминающая формами кобру метров пятнадцати в длину и с пастью больше метра.
  Я отпрыгнул в сторону, а затем, раскрыв крылья, ринулся в небо. Змеюка не смогла последовать за мной, поэтому стала ползать и накручивать круги на земле, подняв голову и всматриваясь в меня.
  Зависнув в пятнадцати метрах, я призвал заклятие алой молнии. С моих рук слетел электрический заряд и вошел шею монстра. Тело твари изогнулось, запахло паленым, но уже мгновением позже голова снова повернулась ко мне, а из открытой пасти вырвался белый комок. Мне с трудом удалось увернуться, и странное облако пронеслось мимо. Из пасти змеюки стали вырываться один комок за другим, и мне становилось все труднее уворачиваться. Один раз я почти попался, и плевок твари пролетел в сантиметре от меня, измазав руку какой-то гадостью. Боли не было, но вещество оказалось невероятно липким и вязким. Стало понятно, что тянуть дальше уже нельзя, а Балдор молчит, мерзавец.
  Спикировав вниз, я направил руку на монстра и призвал 'Обездвиживание Курсула'. Тело твари мгновенно застыло и я, не теряя времени, выхватил топор и стал наносить Саграду мощные удары. Мне удалось ударить тринадцать раз, пустив демону кровь, на чем успехи закончились. В воздухе раздался звук оборвавшейся струны, и монстр ожил, немедленно атаковав.
  К тому, что гад может освободиться за считанные секунды, я не был готов, поэтому не успел отскочить. Тварь нанесла мордой удар такой силы, что я, пролетев метров двадцать, впечатался спиной в дерево. Страшная боль в спине дала понять, что крыльям, похоже, наступил конец, и теперь долго будет не до полетов. С огромным трудом я сделал шаг вперед и, направив трясущуюся руку, активировал чары снова. Больше у меня в резерве ничего не осталось.
  Замахнувшись топором, я быстро ринулся к вновь застывшей твари, но даже не добежал до нее. Звук лопнувшей струны раздался снова, и освободившийся демон сам пополз ко мне. Отступать было некуда, в скорости он мне не уступал, а силой и живучестью превосходил, и намного...
  Мне подумалось, что зря я не слинял отсюда пока было время, вспомнились мои родители, которые, видимо, меня так и не дождутся. Тварь подползала ко мне, чувствуя свою скорую победу.
  - Как ты смог одолеть Грэлиара, ничтожество?! Жалкий, ничтожный демон, душа которого скоро станет моей закуской!
  'Похоже, мне самое время вмешаться. Не ожидал, что эта тварь столь сильна и чары не помогут... старый змей, придется действовать открыто. Ты только не мешай мне и расслабься...'
  
  Демоны и колдуны с ухмылкой смотрели, как Саград ставит на место очередного выскочку. Никто не сомневался, что молодому демону наступит скорый конец, после которого Змею и достанется эта земля. Красивая ведьма из Западных гор смотрела на битву с разочарованием. Молодой посланник ей приглянулся, и сам на нее смотрел с видимым интересом. Жаль, что все так быстро закончилось.
  То, что случилось дальше, стало шоком для всех, кроме Киркласа. Только он, сильнейший из круга, с самого начало ощутил сверхъестественное присутствие. Замок, конечно, лакомая добыча, но он не завидовал Змею, и сам вряд ли, без необходимости, бросил бы вызов молодому выскочке. А предчувствие его еще не разу не подводило, благодаря чему демон и разменял уже седьмую сотню лет...
  
  Мой разум резко ушел в сторону, позволив Сердцу взять контроль над телом. Всю мою сущность охватила огромная сила. И я словно увидел ситуацию со стороны, глазами одного из демонов круга.
  Плевок выпущенный Саградом осыпался пеплом в воздухе. К ползущему демону шагнуло совсем другое существо. В глазах плескалась тьма, лицо исказилось в неестественной улыбке.
  - Ты сказал, жалкий? Сказал, ничтожный? Что я стану закуской... твоей?! - Демон засмеялся в лицо чудовищному змею, который завис над ним, а затем демонстративно поднял руку и резко сжал ее в кулак.
  Змеиную голову словно прессом вдавило в землю, раздался хруст, из пасти твари потекла зелена жидкость. В глазах змея появился ужас, его хвост метался из стороны в строну, а голова пыталась что-то произнести, но ему не позволили. Вальдемар положил руки на голову противника, и из них немедленно потек черный дым, который вошел в тело твари, причиняя чудовищную боль. Змея изгибалась дугой, раздался отчаянное шипение. Спустя несколько секунд лопнули глаза, а затем все тело стало распухать и трескаться. Кожа лопалась, и из ран под тварью натекло озеро зеленоватой крови. Дернувшись еще несколько раз, хвост монстра упал на землю и больше не поднимался.
  Валедамар развернулся к кругу и подошел к стоявшему в полном молчании Киркласу. Остальные с ужасом отступили на шаг назад. Только что на их глазах молодой демон сокрушил одно из самых живучих и опасных созданий темных миров. Но владыка Круга не шелохнулся, только сделал небольшой уважительный поклон.
  - Вы почтили наш Круг своим присутствием, Владыка, это безмерно согревает мою темную душу.
  - Вальдемар под моей защитой, и если желает этот жалкий замок, пусть так и будет.
  Демон в черном плаще вновь поклонился.
  - Так и будет, господин, более ни у кого из Круга претензий на замок и к вашему слуге не возникнет.
  
  Балдор резко освободил мое тело, и я снова его контролировал. Напротив стоял демон с пылающим огнем в глазах. Не знаю, что у него под маской, но мне показалось, что он улыбался.
  - Твой покровитель ясно дал понять, что ты для него важен. Поэтому замок по праву твой, и никто из наших на него претендовать не будет, но смертные - это твоя проблема.
  - Смертные?
  - Грэлиар не пользовался любовью народа, держа свои деревни в страхе и силой устанавливая порядки. Скоро они узнают о его смерти и могут прийти высказать претензии.
  Под шарфом раздался смех.
  - Ну, ты сам понимаешь... эти глупцы с факелами и своей борьбой с темными силами. Они любят устраивать небольшие поджоги. Хотя тебе опасаться их не стоит. С такой поддержкой ты быстро поставишь всех на место.
  - Спасибо за предупреждение.
  Существо посмотрело на окружавших нас колдунов.
  - Сегодня празднования не будет, расходимся.
  Демоны и колдуны за спиной главы стали расходиться. Кто-то обращался в птиц и взмывал в небо, ведьмы оседлали метлы, колдуны просто взлетали, зачитав заклятие. Уже направляясь к своей огромной птице, демон развернулся ко мне снова.
  - Если захочешь присоединиться к нашему шабашу, дай мне знать. Нашему брату в одиночку сложно. Напишешь на зеркале этот знак, - демон начертил прямо в воздухе неизвестную мне руну, - и я тебя услышу.
  После этого он запрыгнул на птицу, и та резко взмыла в небо. Я остался один. Балдора не ощущалось, и мешочек был холоден, как никогда.
  
  
  Глава 6
  
  После того, как демоны улетели, я вернулся в теперь уже мой замок. Первым делом отнес амулет в пыточную, а затем принял душ, окатывая себя холодной водой из ведра. Лаиса помогла отмыть от грязи и крови крылья, а затем намазала их какой-то мазью. Боль за спиной была просто невыносимая, но я все же пересилил себя и раскрыл их наполовину. С помощью рабыни мне за полчаса удалось вправить многие сломанные кости и зашить рваные перепонки.
  Остаток ночи я провел в холле, сидя в кресле и размышляя о происшедшем.
  'Как же силен оказался Балдор. Хорошо, что он на моей стороне. Эта демонстрация силы провела впечатление не только на демонов, но и на меня самого. То, с какой легкостью он перехватил контроль над моим телом, пугает. Неужели он притворялся, что не умеет такого? Или, быть может, это аура боли и смерти, царящая в комнате, настолько усилила его способности? Нужно будет обязательно расспросить бога обо всем этом. Совсем не хотелось бы, чтобы он еще раз выкинул меня из тела, словно котенка...'
  Шабаш тоже поставил множество вопросов, было бы интересно узнать о нем побольше. Ведь, будучи изгоем в этом мире, безусловно, стоит поближе сойтись с местной нечистью. Кроме того, не все из них уродливы, пара девушек оказалась вполне в моем вкусе...
  'Если колдуны Круга окажутся не прочь поделиться знаниями, то у них можно будет многому научиться. Я бы не отказался пообщаться с тем дедом в балахоне и узнать заклятие портала, выглядело оно чрезвычайно эффектно'
  Подытожив произошедшее, я понял, что стоит спуститься с небес на землю и признать, что я все еще профан в колдовстве. Можно уверенно сказать, что на магов мои возможности не произвели впечатления. Скорее всего, ни один из них, кроме лидера, не смог бы выдержать битву с хишуром, но продержались бы они все же дольше. В общем, мне еще учиться и учиться.
  'Еще этот Кирклас, от него у меня мороз, или, если точнее, жар по коже. Даже Балдор при его появлении проявился и попросил быть с ним повежливее. Интересно, смог бы он одолеть лидера нечисти так же, как змея, или нет? Что-то мне подсказывает, это была бы ужасная битва с непредсказуемым финалом. Стоит узнать побольше о высших демонах и об этом существе в первую очередь. Наверняка с ним еще придется столкнуться в будущем'
  Еще меня взволновали слова о возможных проблемах. До последнего времени я был сильно занят и как-то даже не задумывался о многих важных вопросах. Итак, я захватил замок и убил его владельца (пусть и демона). Если в этих Вольных землях есть верховная власть, то такой беспредел мне с рук не сойдет... Однако и жабоголовый был далеко не ангел, а уж как он любил развлекаться... Возможно, жабоголового не трогали потому, что за ним стоял Круг. За мной же не стоит никого, кроме Балдора. В общем, нужно будет расспросить об этом бога и девушку, когда она проснется.
  
  На следующее утро у меня был долгий разговор с Лаисой. Она не была экспертом в вопросах правонаследования и политики в целом, однако все же знала немало. Прежде всего, она успокоила меня по поводу захвата замка. В Вольных землях верховной власти не было, поэтому и спросить меня за мои действия было некому. Здесь действовало только одно право - право силы.
  Когда-то Вольные земли были частью Урсунды. Однако Урсунда вела перманентную войну с Картолией, страной, находящейся южнее. В результате очередной войны Урсунда оказалась настолько обескровлена, что потеряла контроль над этой землей. Эти территории, получившие название Вольных земель, оказались в руках дезертиров и бандитов, ставших лордами, а также чернокнижников, со временем объединившихся в Круг. Деревни оказались поделены между десятками новых владельцев, некоторые из которых были колдунами или даже демоническими тварями. Простым же людям деваться особо было некуда, и им со временем пришлось смириться. Поскольку эти земли были болотистыми, а потому и малоценными, ни Урсунда, ни Империя не особо усердствовали в своем стремлении 'прибрать их к рукам'. Итак, я мог претендовать на этот замок, однако оставался открытым вопрос с соседями, которые также могли заявить о своих правах.
  По сведениям Лаисы, у лорда Грэлиара были в подчинении пять деревень - поселения, находящиеся недалеко от замка. Старосты этих владений каждый месяц присылали жабоголовому дань - как правило, серебро и захваченных людей (разбойников и других преступников, которых приговорили к смерти). Интересно, что с каждым годом этому наказанию подвергалось все больше 'нарушителей'. Последний год крестьяне хватали уже почти каждого встречного.
  У Грэлиара были весьма натянутые отношения с другим лордом, Жеаном. Не более десяти лет назад он возглавлял одну из разбойничьих шаек, а теперь стал лордом. Он не был связан с Кругом или другими колдовскими объединениями, но при этом имел крупный отряд профессиональных воинов. Их примерное количество Лаиса назвать не могла, но однажды была свидетелем проехавшей через ее деревню группы в пятнадцать хорошо вооруженных всадников. Также их сопровождало шесть волкодавов - собак особой породы, специально выведенной для охоты на крупных хищников.
  Деревня, из которой ее похитил демон, тоже принадлежала сэру Жеану. Кроме этого, Жеан был владельцем еще восьми крупных и трех более мелких поселений. Как правитель, он особой любви народа не сыскал, а его люди порой устраивали настоящий беспредел, избивая несчастных крестьян и насилуя их жен и дочерей.
  Жабоголовый довольно часто совершал свои похищения, и ему, видимо, было без разницы, его это деревни или другого лорда. Жеан отвечал взаимностью - его люди тоже часто творили разбой на землях Грэлиара.
  Выяснилось также, что уже прошло несколько дней, как старосты деревень должны были явиться с докладами о предстоящей дани. Мало кто был в состоянии уплатить деньгами, и поселения обычно рассчитывались пленниками и провизией. То, что старосты не пришли, означало, что либо мою власть не признают, либо произошло что-то еще, чего я не знаю.
  Я закрыл глаза и представил как можно четче своего пернатого слугу, а затем мысленно произнес:
  'Аркул, ко мне!'
  Этим именем я назвал своего нового демона. Этого, безусловно, не требовалось, но существу было приятно. Через несколько минут в распахнутое окно влетел огромный стервятник с проплешиной в перьях. Свесив крылья на пол, он пошел ко мне, издавая карканье и смотря в глаза. Я, все так же оставаясь в кресле, направил в его сторону руку, и птица, подойдя еще ближе, прижалась своей головой к ладони. На меня обрушилось множество полуразмытых образов, связать воедино которые было делом затруднительным. Сказывалось отсутствие практики. Думаю, птица желала показать местность, которую облетала, и животных, которых встретила, но я усилием воли прервал ее образы, вынудив демона снова пронзительно каркнуть.
  'У меня есть для тебя задание, Аркул. Сейчас ты полетишь к вот этим людским поселениям и будешь наблюдать. А когда солнце сядет, вернешься, и расскажешь мне все, что увидишь'
  Одновременно с приказом я посылал образы местонахождения деревень. Мне самому еще не довелось в них побывать, но я знал их примерное расположение. А демон раньше уже показывал мне образы ближайших поселений. Демоническая птица дернулась и побежала в сторону окна, в нескольких шагах от которого ее крылья распахнулись, и существо резко взмыло в воздух. Очень скоро станет известно, что творится на моей земле. А сейчас пора заняться другими неотложными делами.
  
  Медведь прыгнул, как взведенная пружина, и мне лишь с огромным трудом удалось отскочить в сторону. Мой меч полоснул тварь по боку, оставив небольшой разрез, но его правая лапа отшвырнула меня назад. Я с силой врезался в стену разрушенной башни, и на миг, кажется, даже потерял сознание. Но позволить себе слабость я не мог, поэтому вновь набросился на демона. Меч полосовал медведя по морде и лапам, я пытался попасть в живот, но это не удавалось. Несмотря на все мои усилия, Маскех уверенно теснил меня, стремясь прижать к стене. Крыльями воспользоваться я не мог, а пользоваться чарами не собирался. Силы уже были на исходе. Отпрыгнув назад, я поднял левую руку вверх:
  - Тренировка окончена, Маскех!
  Медведь остановился. В его глазах уже не было больше ярости, и в моей голове раздался голос.
  'С каждым разом у вас получается все лучше. Если бы это было зачарованное оружие, то победа могла бы остаться за вами'
  - Возможно. Нам предстоит еще много тренировок.
  Медведь облизал порезы на лапах, и они стали затягиваться прямо на глазах. Затем вновь посмотрел на меня.
  'Хозяин... я хотел бы попросить вас о небольшом одолжении'
  Мне сразу не понравилась это его обращение. Еще совсем недавно он уже просил меня разрешить ему побродить вдоль ближайшей деревни, поискать людишек, как он выразился. Демону захотелось человечинки, и он очень удивился, когда я ему в этом отказал.
  - Чего ты хочешь?
  'Этот мешок с костями, Лаиса... Довольно привлекательная смертная, и вас хорошо развлекает, но, быть может, она уже вам надоела? Отдайте ее мне...'
  Пасть Маскеха раскрылась и тварь облизнулась. Его глаза пристально уставились в мои, раздалось рычание. Я сразу же пожалел, что не взял с собой своего нового оружия, хоть и помнил, что, по словам бога, демон якобы не может мне навредить. Помолчав немного, я ответил ему столь же уверенным взглядом:
  - С чего ты это взял, раб?! Кажется, мы уже говорили по поводу твоего питания, и я не собираюсь повторять это вновь.
  Медведь оскалился.
  'Она ничто, тряпка, только прикажите, и я притащу вам из деревни другую игрушку... У меня давно не было самки, и я хочу поиграть с нею. Думаю, на пару раз ее точно хватит'
  - Нет!
  Тварь встала на дыбы, издав, полный злобы рев. Я влепил ему затрещину.
  - Запомни раз и навсегда, Маскех. Лаиса принадлежит мне, и ты ее не тронешь! А сейчас не зли меня больше и ступай в лес, добудь что-нибудь свежее на ужин!
  Издав разочарованное рычание, демон поплелся в сторону чащи, временами оглядываясь на меня и бросая злобные взгляды. Внезапно он снова.
  'А может, тогда отдашь эту тупую куклу с выжженными мозгами?! Зачем она тебе?!'
  - Я отдал тебе приказ демон, не зли меня!
  Медведь огрызнулся и бросился в лес.
  'Какая же опасная тварь. Похоже, теперь он меня ненавидит, а после тренировок, возможно, и не уважает. Слишком сильное тело я ему выбрал, тем самым дав ему преимущество передо мною. Нужно быть осторожным и топор всегда носить с собой. Надо же, на что пасть раскрыл, Лаису возжелал... На единственную женщину, которая не бежит в ужасе при моем приближении. Ее нужно беречь как зеницу ока, и, возможно, даже принять дополнительные меры для обеспечения ее безопасности... Может из нее получится хоть слабенькая волшебница. Девушка не глупая, только научить её читать и писать придется. А вот Бруану, конечно, отдать можно. Толку с нее, действительно, немного, это растение почти ни на что не годно. Не знаю, что там с ней сделал Балдор, но, подозреваю, она все еще находится под его контролем. В нее могли быть вложены какие-нибудь программы и модели поведения. Если я чем-то разочарую бога, то могу и не проснуться от ножа, воткнутого ее рукой в мое сердце... Хмм... Сейчас мне приходится запирать свою комнату на ключ, а также запирать пыточную, чтобы это существо не предприняло каких-либо действий. Стоит все хорошенько взвесить, и, возможно, избавиться от нее'
  
  Аркул влетел в зал, когда я уже заканчивал поздний ужин. Опустившись на пол, демон подбежал ко мне, и привычно подставил голову под мою руку. На меня хлынул поток образов.
  'Болота, лес, над которыми летит демон... Косуля, бегущая от кайпа... Окраина деревни... дома, люди, домашний скот и собаки... Люди что-то обсуждают, а Аркул сидит в густых ветвях, стараясь не упустить ничего из виду... Опять полет... Другое поселение, больше первого... странные люди... колючий взгляд из-под балахона... Боль...'
  Я вздрогнул и отшатнулся от птицы, но она не шелохнулась и осталась сидеть у трона. Только теперь я заметил, что за нею тянется кровавый след. Одно из крыльев было ранено. Собравшись с мыслями, я положил руку на ее голову. Не хотелось снова испытать боль, но нужно разобраться с произошедшим.
  'Деревня осталась далеко внизу, больно лететь, нужно скорее вернуться... На дороге какое-то движение, надо взглянуть, это может быть важно... Не сдержав крик боли, пикирую ниже, различая всадников. Их шестеро и они хорошо вооружены. Скачут в сторону нашего замка, хозяин должен знать... Снова полет и вот оно, то самое окно'
  Я убрал руку с головы демона, а затем бросил Аркулу жареное мясо, лежавшее в моей тарелке. Наклонился к птице и потрепал ее по голове.
  - Ты хорошо послужил мне и можешь отведать этой пищи. Отдыхай и залечивай свою рану. Я тобой доволен.
  Демон с жадность накинулся на мясо, стараясь проглатывать отгрызенные куски почти не жуя. Я откинулся в кресле. Стоило обдумать ситуацию и принять решение как можно быстрее. Гости скоро уже будут здесь.
  Аркул выполнил свою работу на отлично и разведал обстановку в двух моих деревнях. Дела мои там шли скверно. Во-первых, жители явно находились во будораженном состоянии. Ножи на поясе, луки и те обрывки разговоров, что я услышал, говорили, что меня в качестве нового господина не принимают.
  В обоих поселениях уже знали о кончине демона, а также о том, что его теперь замещает какой-то другой монстр. То, что я не пришел к ним и не устроил кровавых разборок, было приписано слабости или даже трусости. Поэтому никто не говорил о налогах или дарах мне, а судачили о переходе деревень к новому господину.
  Теперь насчет тех воинов и жреца, людей Жеана. Без сомнения, у него есть стукач в Круге. Иначе откуда Жеан смог так быстро узнать о ситуации и 'подсуетиться'? Как бы там ни было, деревенские, скорее всего, все же приняли бы решение 'не рыпаться', но разбойничий лорд все испортил. Отряды его головорезов побывали во всех моих поселениях, силой оружия показав, кто теперь новый правитель этих мест. Это вылилось в несколько небольших стычек и полному подчинению моих крестьян. Им было сказано, что новый демон слабый, и не имеет поддержки Круга. Жеан же обещал людям стать новой защитой и покарать 'злобное порождение Тьмы'. Более того, мерзавец уже собрал дань с моих крестьян, и этим действием лишил их всякого выбора. Несколько отрядов его головорезов Жеана уже приступили к патрулированию моих деревень, искореняя любое недовольство. Как раз на одну из таких групп и наткнулся мой разведчик. Нда, повезло Аркулу. Хорошо, что ствол дерева принял на себя основной удар заклятия священника...
  В придачу к этому к моему замку приближался вооруженный отряд. Их недостаточно для штурма. Значит, они везут послание от Жеана. Интересно, сколько времени тот мне даст?
  
  Встав с трона, я в задумчивости прошелся по залу. Особой злости или гнева не было. Жеан поступил правильно, будь я на его месте, то сделал бы то же самое. В конце концов, я сам виноват. Не проконсультировался с Балдором, не поговорил с местными... Меня волновала только встреча с демонами, и ни о чем другом я не задумывался... Смогу ли я справиться с ситуацией или мне придется 'уносить ноги'?
  Закрыв глаза, я как можно отчетливее представил своего медведя.
  'Маскех, у нас гости. Встань у ворот и не предпринимай ничего без моего приказа. Когда они будут рядом, дай мне знать'
  В ответ в голове раздалось какое-то повизгивание, которое я воспринял за согласие. После этого накинул капюшон и вернулся к трону.
  Предстояло решить, убивать этих людей или нет.
  'Шесть бойцов - это, конечно, много, но вместе с обоими демонами я смогу справиться с ними. Это, немного уменьшит армию лорда, но и приведет к немедленным действиям со стороны Жеана. А значит, я не получу времени для подготовки... Ладно, послушаем, что они скажут'
  
  Снизу раздалось рычание. Я поднялся с трона и направился к выходу из замка. Подойдя к воротам, увидел приближающийся отряд людей. Они скакали почти галопом, но при приближении к замку резко замедлились. Я прошел мимо демона и встал посреди дороги. На мое лицо был накинут капюшон, видна только нижняя часть лица - специально, чтобы гости налюбовались на мой добродушный оскал. Крылья, слегка раскрытые, выступали из прорезей в плаще. На поясе висел мой зачарованный топор.
  Всадники остановились в шести метрах и спрыгнули с лошади. Один из них взял под уздцы всех лошадей, а остальные разошлись полукругом, положив руки на рукояти мечей. Все они были отлично вооружены, одеты в начищенные кольчуги, на голове каждого шлем без забрала, за спинами висят готовые к бою луки. Никакого страха в их действиях я не заметил. Без сомнения, это опытные воины. По центру стоял предводитель, высокий мужчина лет сорока.
  Я постарался, чтобы мой голос был как можно более грозным:
  - Зачем вы явились в мой дом, смертные? Жеан решил сделать мне подарок в виде ваших душ?
  Старший, не выказывая никакого растерянности или страха, слегка поклонился и произнес:
  - Нет, милорд. Насколько я понимаю, вы сэр Вальдемар, ну а меня зовут Ларт. Мой господин приказал мне передать вам его слова.
  - Я слушаю.
  - Мой лорд знает, что сэр Грэлиар мертв, и что вы заняли его место.
  - Это так, и отныне я владею всеми землями и деревнями покойного лорда по праву победителя.
  Мужчина покачал головой.
  - Это не совсем так. Именно мой повелитель изначально владел этой землей. А демон, явившийся из другого мира, подлостью и коварством захватил ее. Учитывая его поддержку у темных сил, мой лорд не мог выступить против Грэлиара 'в открытую'. Теперь справедливость восстановлена, чудовище мертво, и мы вам даже отчасти благодарны. Но эти земли теперь снова возвращаются под покровительство лорда Жеана!
  Маскех за моей спиной так взревел, что я сам чуть не подпрыгнул от неожиданности. Глаза его наполнились злым светом, и монстр сделал несколько шагов к людям. Воины потеряли свою невозмутимость. Некоторые попятились, другие схватили оружие - кто-то мечи, кто-то луки. Я поднял руку, останавливая демона, и снова обратился к людям:
  - Ты все сказал, человек?
  Ларт нервно сглотнул и посмотрел в мои глаза.
  - Еще не все, господин. Сдержите свое чудовище, мы всего лишь посланники и пришли передать слова своего повелителя.
  - Мой раб возмущен наглостью твоих слов, но продолжай, я жду.
  - Сэр Жеан велел сообщить - он знает, что вы не примкнули к темному Кругу. Это, конечно, вызывает уважение. Но при этом у вас нет воинов, чтобы самостоятельно удержать и защитить эти земли. Армия моего лорда насчитывает более пятидесяти профессиональных солдат, а также несколько жрецов Каула. Вам не стоит конфликтовать с нами. Прислушайтесь к голосу разума. Более того, ваши деревни уже перешли под мудрое руководство моего лорда, и заплатили ему налоги.
  Мужчина на секунду остановился, а затем продолжил.
  - Лорд Вальдемар, мой господин в своей величайшей милости дает вам пять дней, дабы вы смогли собраться и покинуть подвластные ему земли. Прошу вас подумать и принять верное решение. Примите во внимание, что прежний властитель вызвал ненависть у народа своими похищениями и издевательствами. Люди не потерпят нового повелителя из других миров!
  'Позволь мне разорвать это ничтожество на куски! Я пройдусь по поляне и убью их всех, тебе даже не придется вмешиваться! Подари мне их сладкие тела!'
  Маскех издал полный ярости рык и неспешно начал выходить из-за моей спины. Из его пасти потекли слюни - монстр явно предвкушал хорошую закуску.
  Воины побледнели и начали пятиться назад. Они уже все выхватили оружие, но предводитель все так же не сводил с меня взгляда. Я поднял руку.
  - Стой, раб! Эти смертные нужны мне живыми.
  Демон взревел и отступил назад. Честно говоря, меня уже злость брала из-за такой его 'самодеятельности'. Среди этих людей нет колдунов, но неужели эта глупая тварь не видит свечения наконечников стрел и мечей этих бойцов? Схватка дорого мне обойдется. Также, если у лорда все солдаты так вооружены, то война становится практически стопроцентно проигрышной.
  - Ларт, я тщательно обдумаю предложение твоего повелителя и, возможно, последую его совету. Как я понял, у меня еще есть пять дней?
  - Это так, милорд, - с явным облегчением ответил Ларт.
  - Отлично. Ступай к своему господину и передай ему мой ответ.
  Мужчина поклонился и дал своим знак вернуться к лошадям. Через минуту их силуэты уже скрылись в лесу. Да, быстро они...
  Маскех подошел ко мне, сверля глазами. Однозначно, этот демон стал меня напрягать.
  'Зачем вы отпустили их, господин?! Людишки осмелились указывать демону, что ему делать! Стоило разорвать их на куски!'
  - Ситуация слишком сложна для твоего понимания, раб. Разве ты не видел чары на их оружии? Благодаря мне у нас теперь есть пять дней. Если бы мы убили смертных, то Жеан напал бы завтра же!
  
  'Информации для принятия решения слишком мало... Обязательно нужно как можно быстрее узнать о точной численности войска, которым располагает лорд. Возможно, его приспешник приуменьшил или преувеличил количество воинов. Сам я в подобной ситуации не стал бы раскрывать все карты. Скорее всего, его армия значительно больше. Чем располагаю я?
  Несколько заклятий и всего два демона, лишь один из которых представляет собой действительно серьезную боевую единицу. У противника же много обученных бойцов, некоторое количество жрецов и поддержка народа. Нда, похоже обстоятельства складываются не в мою пользу. Медведь, конечно, силен, но больше подходит для скрытных действий. В открытом противостоянии его сразу же нашпигуют зачарованными стрелами. Одна надежда на Балдора. Возможно, если Сердце снова наполнить силой, он сможет уничтожить вражеские войска'
  Сделав очередной круг по залу, я в задумчивости сел на трон.
  'Буду надеяться, что бог ответит мне в ближайшие дни, и после этого я смогу принять окончательное решение - сражаться или бежать. Пока не вижу шансов на успех в бою... Даже если Балдор уничтожит два-три десятка бойцов, с остальными нам все равно не справиться. Призыв еще нескольких обычных демонов из иных миров ситуацию не изменит. Значит, придется или сдаваться на милость Круга, или собирать вещи. Меня совсем не радует перспектива служения главе этого демонического сборища. Лучше сохранить свободу, тем более - что меня держит на этой земле? Развалившийся замок, несколько непокорных деревушек и сосед-разбойник... Будут и другие замки. А пока главное - выжить... Решено, сейчас же отправлю Аркула наблюдать за войском Жеана, а сам буду восстанавливать силы. Бог ответит в ближайшие дни, после чего уже приму окончательное решение. У него больше опыта в таких вопросах'
  
  Открыв глаза, я поднялся и слез со стола. Несколько часов сна в комнате пыток полностью залечили мои раны, и тело сейчас было полно сил. Подойдя к ржавому, покрытому лужами засохшей крови пыточному столу, я поднял черное сердце. Камень снова был теплый, и от него исходило небольшое свечение.
  - Балдор... Балдор, ты нужен мне. У нас появилась проблема и мне необходимо с тобой посоветоваться!
  Прождав с минуту и не услышав ответа, я положил камень обратно на стол.
  - Возможно, тебе нужно еще время, но поспеши!
  
  Проснувшись, я поднялся в зал, посмотрел на часы и убедился, что проспал не так уж много. Уже был полдень, и стоило поскорее заняться делами. Без помощи бога я не могу принять окончательное решение, но мне вполне по силам собрать как можно больше сведений о сложившейся ситуации и о противнике.
  Вчера я уже отправил Аркула с заданием как можно более скрытно наблюдать за замком противника. Мне хотелось знать как можно больше о Жеане, его людях и крепости, в которой он находится. Кроме этого, стервятнику было приказано изучить местность вокруг вражеского замка.
  Съев жаркое, приготовленное Лаисой, поднялся в свой кабинет. Открыл сундук и достал кожаную папку. Мне уже были хорошо известны заклинания жабоголового, но ритуалы оставались неизученными. Перевернув разделительный лист кожи, я открыл кармашки с всевозможными ритуалами, и погрузился в чтение.
  К сожалению, не все ритуалы были мне понятны. Кроме ритуалов с весьма подробными описаниями, имелось множество листов с различной неполной информацией. Например, был лист с начертанным кругом, в котором была необычная фигура со множеством непонятных знаков. Никаких пояснений не было. Возможно, опытный волшебник сразу бы разобрался в этом, но я таким, к сожалению, не был. Подобных непонятных непосвященным листов было большинство. На некоторых вообще были записаны некие колдовские фразы, возможно заклятия, но мне они были непонятны.
  Также в записях было несколько свитков с описанием какой-то отравы. Похоже, яд чрезвычайно опасен, и спасти от него могут только жрецы или очень сильные лечебные зелья. В теории я бы нашел применение этому яду, но рецепт приготовления и ингредиентов был весьма сложен. Тут нужен был опытный алхимик, а также множество трав из различных стран и миров...
  Потратив почти два часа, я, наконец, разложил все имеющиеся у меня ритуалы в две кучки. В одной было то, что я понимал хотя бы в какой-то степени, а в другой то, что было совсем непонятно. Последние я сразу же положил обратно в папку, и попробовал разобраться, что же новое я узнал.
  Итак, стало понятно, что фигура, начертанная в комнате демона, действительно служила порталом для вызова существ из другого мира. Этот портал был несовершенен, и им невозможно было вызвать кого-либо по-настоящему сильного, однако всякую мелочь и тварей вроде Маскеха - запросто. Кроме этого, портал позволял мне при необходимости переместиться в Баджерию. Это был бы билет в один конец, так как вернуться обратно было бы сложно. Попасть в этот мир из одного из Темных миров можно было либо при помощи одного из лордов демонов, либо воспользовавшись неким могучим артефактом. Был и более легкий путь, которым и пошла основная часть демонов, попавших в мир людей в результате призыва местных волшебников. Балдор уже как-то обмолвился о Баджерии, и отправляться туда у меня не было никакого желания. Даже для более сильного демона это будет слишком опасно, а меня, скорее всего, там сразу же разорвут на части. И Балдор не поможет. Поэтому я решил просто запомнить порядок активизации врат, и решил воспользоваться ими только в случае крайней нужды.
  Отложив листки с ритуалом в сторону, я вновь просмотрел оставшиеся. В основном тут были описаны способы призыва всевозможных демонов. Но, к сожалению, информации об их возможностях и внешнем виде не было. А названия, как то Земляной душитель, Крушта, Полосатый питон, мне ничего не говорили. Однако, как только появится Балдор, мне эти ритуалы могут пригодится. Да и Маскех, возможно, знает, что это за твари... Нда, Маскех становится проблемой. Он, несомненно, начал меня ненавидеть. Я сам виноват в этом, запрещая ему то, что он хотел. Но ради этой адской твари становиться чудовищем и его пособником в чудовищных убийствах я не хотел. Поэтому, как только ситуация станет поспокойней, от него стоит избавиться.
  Ну, пора вернуться к ритуалам. Итак, на данный момент, мне было известно, как можно вызвать нескольких, весьма вероятно, довольно опасных демонов. Ритуалы не требуют особого дня и могут быть проведены в любое время. Чтобы призвать кого-либо из этих созданий, мне понадобятся жертвы. Человеческие, или, в крайнем случае, животные. Можно, конечно, поручить Маскеху, и тот притащит сколько угодно крестьян с ближайшей деревни. Но такой приказ отдал бы настоящий демон, а я все еще считаю себя человеком, хоть окружающие этого и не видят... Поэтому для ритуала я воспользуюсь пленными солдатам противника или наловлю животных.
  Также у меня появились мысли об использовании кайпов. Эти твари сильны и опасны, а, собравшись группой, могут представлять угрозу даже деревне или отряду воинов. Записи демона не открыли мне тайну их подчинения. Возможно, Балдор знает, как их приручить. Если не заклинание, то какой-то способ воздействовать на их разум должен быть. Возможно, мне стоит полетать над болотами и пленить нескольких кайпов? Маскеху поручать этого явно не стоит. Монстры слишком быстры, и, не владея заклятиями сдерживания, мой демон потратит слишком много времени на их поимку... Ну да ладно, сейчас у меня по плану иное.
  
  Закрыв глаза, я постарался полностью успокоиться и привести мысли в порядок. То, что мне сейчас предстояло, было довольно опасным, и не вызывало во мне никакой радости. Решившись, я сделал несколько шагов к стене и сдернул тряпку с закрепленного на ней отполированного круглого диска. Это зеркало и было мне сейчас нужно. Но как написать на нем руну? Возможно, нужна специальная краска или что-то подобное? Не став заморачиваться с этим, я просто дыхнул на поверхность, а затем прямо по центру сферы начертил пальцем волшебный знак. Почти минуту ничего не происходило, и я уже собирался повторить действие, но вдруг по зеркалу прошла рябь. Затем от него пыхнуло жаром, и я увидел пылающие глаза, смотрящие на меня из под низко опущенной конусной шапки. Лицо было, как и в прошлый раз, полностью замотано шарфом, однако мне показалось, что демон улыбается. Раздался его звучный, голос.
  - Ну надо же, юный демон уже решил позвать меня... Хотя, должен сказать, я этого ожидал. Наслышан о твоих проблемах.
  Я слегка поклонился.
  - Приветствую вас, лорд Кирклас. О каких сложностях вы говорите?
  - Мы умеем наблюдать, Вальдемар. Мои люди доложили, что Жеан захватил твои деревни. И, как я понимаю, ты хочешь попросить у меня помощи? Желаешь вступить в наш Круг?
  - О нет, милорд. Я позвал вас не по этой причине.
  - И это правильно, мой юный друг. Нам не нужны слабые звенья. Свою полезность Кругу нужно еще доказать. Ну, так зачем ты меня позвал?
  Сделав небольшую паузу, я слегка улыбнулся:
  - На прошлой встрече Круга я заметил среди присутствующих одну очень красивую ведьму. У нее был облегающий охотничий костюм, а на шее висел рубин в золотой оправе.
  Лорд хмыкнул, глаза его на мгновение вспыхнули еще ярче.
  - Ты говоришь об Альдарии из Четырех Дубов. Она моя любимая зверюшка. Я хорошо понимаю тебя, у нее много приятных талантов... Вот знак ее вызова.
  На зеркале проступила затейливая руна, довольно непростая, но я все же успел запомнить ее до того, как она погасла. Демон продолжил разговор.
  - Можешь пообщаться с ней, если она захочет, но не забывай, что она под моей защитой.
  - Я буду помнить об этом, милорд.
  - Меня немного удивляет, твои земли сейчас находятся в опасной ситуации, но тебе хватает времени думать о всяких красотках. Ну... это твое дело, до встречи, посланник.
  - Это еще не все, Хранитель Подземного пламени.
  Изображение, начавшее становиться расплывчатым, вновь обрело четкость.
  - Раз уж мы заговорили о Жеане, то не могли бы вы пояснить, какие именно отношения у Круга с этим лордом. Возможно, мне придется заняться им в ближайшее время, и я не хочу случайно помешать вашим планам.
  - Он ничто. Его земли, деревни, смертные, что его окружают, не представляют ни для меня, ни для Круга никакого интереса. Если ты его уничтожишь, то это не вызовет у нас никакого противодействия. Да, я допускаю, что кое-кто из наших может оказывать ему некоторую поддержку. Но это мелочь. Никто из Круга в открытую не поддержит Жеана. Делай, что задумал.
  - А что по поводу владений убитого Саграда? Я имею право на его земли и владения?
  Демон сделал небольшую паузу перед ответом.
  - Формально, да. Ты имеешь право на его замок и две деревни, но не думаю, что ты захочешь этим правом воспользоваться.
  - Почему же?
  - У Болотного змея есть дочь. Она еще довольно молода, но все равно достойный противник. Тем более теперь ее в подчинение перешли демоны, охраняющие владения Саграда. Тебе повезло, что эти существа привязаны к конкретному месту, иначе уже навестили бы тебя. Короче говоря, могу тебя заверить, что без поддержки своего повелителя тебе точно не победить в схватке с нею. Однако и молодая змейка, насколько я слышал, имеет к тебе большие претензии, поэтому не оставит тебя в покое.
  - Понятно. Спасибо за ответы, лорд Кирклас.
  Я поклонился, зеркало покрылось рябью и изображение пропало.
  'И так, что мы имеем. Круг не станет выступать на стороне разбойничьего лорда, хоть и мне тоже помогать не станет. Хотелось бы, конечно, узнать побольше информации. Но уж чем богаты... Ладно, нужную информацию можно будет узнать не только у Киркласа, но и у Альдарии. Также важно, что у меня теперь, кроме Жеана, есть еще один противник - дочь убитого змея. Возможно, она сразу не пойдет на открытый конфликт, но вполне может ударить в спину, когда я увлекусь 'разборками' с Жеаном... Итак, пора приступить к приятной части моего плана'
  
  Я снова дунул на зеркало и начертил на запотевшей поверхности символ связи с Альдарией. Около минуты ничего не происходило, но потом зеркало пошло рябью и передо мной предстала невероятно красивая сонная мордашка. Глаза Альдарии несколько мгновений смотрели на меня с вопросом, словно ведьма пыталась вспомнить, кто я такой.
  Я слегка поклонился.
  - Приветствую вас, миледи. Мы встречались недавно, на собрании Круга.
  В ее глазах появилось узнавание, она улыбнулась.
  - А... теперь я тебя вспомнила, посланник. Да... у тебя не сложились отношения с нашим змеем, но твой господин тебя очень ценит. Давно уже я не видела проявлений столь великой силы.
  Я улыбнулся. Она ответила улыбкой в ответ.
  - Ну, и зачем ты разбудил меня в такой ранний час, дружок?
  - Вообще-то уже полдень.
  - Это ничего не значит. Я вчера была очень занята, впрочем, как и почти каждую ночь. В другой раз лучше связывайся со мной ближе к вечеру.
  - Учту на будущее. Ну, так как на счет сегодня? Вечерком?
  Она удивленно на меня посмотрела.
  - Ну, черканешь адресок? Или давай прилетай ко мне вечером. Мы ведь соседи, стоит познакомиться и узнать друг друга поближе.
  Она засмеялась.
  - А ты наглый тип, посланник. Но мне это нравится, я подумаю...
  - Альдария, зачем тянуть время? Если ты сегодня не занята, предлагаю встретиться и пообщаться в дружеской обстановке. Обсудим местные новости, возможно, обменяемся знаниями об Искусстве. Да и вообще, мне показалось, что у нас есть много общего, еще в тот миг, как мы только увидели друг друга. Кроме этого, у меня тут намечается небольшой конфликт с одним выскочкой, и поэтому в дальнейшем я буду сильно занят.
  Она помолчала, а потом кивнула головой.
  - Хорошо, я залечу к тебе сегодня ночью.
  - Вот и прекрасно! Я буду тебя с нетерпением ждать.
  Я галантно поклонился, и изображение с улыбающейся ведьмой пропало.
  'Итак, ситуация снова складывается удачно. Чародейка не послала меня подальше и не стала тянуть время. Девочка, похоже, словоохотлива, и расскажет немало о местном положении дел. Нужно будет отдать распоряжение Лаисе приготовить что-нибудь изысканное к вечеру, и притащить бочонок самого лучшего вина'
  
  Отдав необходимые распоряжения, я вместе с Маскехом отправились к уже хорошо знакомым развалинам башни. Именно там совсем недавно демон овладел телом медведя. Сейчас это строение мне вновь стало нужным. Я решил сделать из него загон для пойманных кайпов.
  Пока кульбир занимался обустройством загона, я вернулся в замок и, поднявшись в свой кабинет, открыл папку с чарами. Найдя свиток с 'Обездвиживанием Курсула', попытался удержать в памяти сразу четыре подобных заклятия. Но, как не старался, больше трех так и не получилось. Вздохнув, спустился в низ и, выйдя из башни, отправился к развалинам. Мой демон уже почти закончил работу, и нам можно было отправляться на охоту.
  
  Маскех, издавая жуткий рык и ломая ветки, несся где-то недалеко. Тварь, над которой я парил, делая круги, воняла омерзительно. От нее исходил запах тины и испорченных яиц. Сейчас существо, как безумное, неслось по лесу, пытаясь убежать от преследователей. В обычном состоянии эти монстры отличались бесстрашием и могли нападать даже на противника, превосходящего их числом и силой. Но мой демонический медведь приводил их в настоящий ужас.
  Сделав очередной вираж, я, наконец, улучил момент, и быстро произнес чары. Кайп рухнул на землю, и, перевернувшись, застыл в неестественной позе прыжка. Приземлившись рядом с телом, я как можно быстрее связал прочной веревкой его морду и лапы. Когда Маскех прибежал, ему осталось только взять связанного кайпа в лапы и отправляться домой.
  Поразмыслив, я решил, что на сегодня уже достаточно охоты. За пять часов нам удалось захватить четыре болотных чудища, которые теперь будут дожидаться своего часа в загоне. Вернувшись в замок, я услышал хлюпающий вой сидящих в загоне монстров. Звук, стоит заметить, весьма неприятный, но терпеть его все же можно. Как только бог появится, я надеюсь приструнить собачек, и у меня появятся сильные союзники. Несколько таких рейдов, и Жеан пожалеет, что не уничтожил меня сразу, а дал мне время...
  
  Вскоре после захода солнца до меня донесся протяжный рык демона. Это был условный знак, уведомлявший меня о прибытии гостьи. Поднявшись со стула и расправив полы плаща, я отправился на улицу.
  Готовясь к встрече, я одел роскошный костюм из темно-синего бархата. Мой старый камуфляж после всех перенесенных испытаний представлял собой уже просто тряпку, а потому валялся в одном из сундуков, будучи дорог мне лишь как память. В кладовке демона нашлось несколько весьма достойных одежд, которые Лаиса 'подогнала' под мои размеры. Она даже сделала разрезы для крыльев. В общем, теперь у меня было несколько комплектов одежды на любой случай. Например, этот - для особых встреч, и еще один - для повседневного ношения из крепкой кожи. Золотые цепочки и перстни тоже были в достатке, но я уже вышел из возраста, когда они могли меня впечатлить. Оружия на моем поясе не было - меч или топор будет глупо смотреться на неофициальной мирной встрече. А зачарованным кинжалом для скрытого ношения я пока еще не обзавелся. Однако и мои когти сами по себе весьма опасны.
  Уже выходя на улицу, я взглянул на свои руки демоническим зрением. На них по-прежнему было легкое голубоватое свечение. Можно назвать меня параноиком, но точно не глупцом. Я не собирался общаться с ведьмой, о которой почти ничего не знаю, находясь совсем без защиты. Поэтому перед встречей заучил и активировал 'Защиту Курсула'. Ее действие продлиться еще больше пяти часов и, надеюсь, способно защитить от возможных сюрпризов. На случай, если ведьма станет представлять угрозу, у меня в памяти оставались три боевых заклятия. Две 'Алые молнии' и 'Обездвиживание Курсула'. Более чем достойный набор для любых неожиданностей.
  
  Моя прекрасная гостья сейчас находилась на поляне около замка. Она была одета в шикарное черное платье, хоть и, на мой взгляд, слишком длинное. Присмотревшись, я увидел сияние, исходящее от украшения на ее шее и покрывающее все тело. Похоже, эта защита будет помощнее моей собственной. Похоже, девочка тоже не гуляет без страховки.
  Подходя к ней, я слегка кивнул, не прекращая улыбаться.
  - Добро пожаловать в мое скромное жилище, леди.
  - Спасибо за приглашение, Вальдемар.
  Она улыбнулась в ответ. Я взял ее за руку, и мы пошли к воротам.
  - Приходилось уже бывать в этом замке?
  Ведьма несколько напряглась и помедлила с ответом. Голос у нее был не очень довольный.
  - Да, приходилось. Не везде, конечно, и всего пару раз... в общем, прежний владелец нравился мне куда меньше тебя. И не все его развлечения пришлись мне по душе.
  Мы прошли через ворота.
  - Одна из оставшихся в живых рабынь рассказывала какие-то ужасы.
  - Лорд Грэлиар... был неординарной личностью, и его умение ломать смертных высоко ценилось Кругом. В этом плане мне несколько жаль, что его не стало... Самой дрессировать обслугу дело непростое. Развлечения он умел устраивать неплохие, однако его демонические привычки несколько напрягали...
  Войдя внутрь замка, мы сели за стол, а появившаяся Лаиса стала расставлять перед нами блюда. Она выполнила мое пожелание 'на отлично', и у нас был просто королевский стол.
  Я посмотрел на задумчивую ведьму.
  - Ты говоришь, что тебе не нравилось, что он тут устраивал? Имеешь в виду эти убийства и пытки?
  Она посмотрела на меня удивленно, и я понял, что 'ляпнул' что-то не то.
  - Нет, конечно... Плевать мне на этот человеческий мусор. Их удел жить и умирать по велению своего господина. Да и шоу он устраивал очень интересные, как же это заводило...
  Она закатила глаза и с похотью посмотрела на меня, потом продолжила.
  - Однако проблема была в том, что этот демон начал меня сильно доставать. Я не привереда, и могу многое позволить с собой делать, но я не люблю, когда на меня замахиваются хлыстом... Приходилось всегда быть настороже и держаться поближе к нашему повелителю, иначе я вполне могла бы оказаться на месте одной из этих ничтожных сучек. - Она указала рукой на Лаису.
  Я кивнул, соглашаясь. Про ведьму стало многое понятно. При ней никакой сентиментальности и человеколюбия мне проявлять не стоит. Однако пора бы узнать и о ситуации вокруг моих земель.
  - Понятно. Однако теперь этот тип тебя больше не обидит. Ну да ладно, как ты, наверное, знаешь у меня тут небольшой конфликт с одним типом. С лордом Жеаном. Можешь рассказать что-нибудь о нем?
  Пригубив вино, ведьма задумалась, потом, поставив бокал, сказала:
  - Мои земли расположены дальше на юге, и я не так уж много знаю об этом человеке. Но, насколько мне известно, он обладает немалым воинским отрядом.
  - Известно их точное количество?
  - Ну, по крайней мере, семь-восемь десятков и это не деревенские ополченцы, а опытные воины.
  - Я примерно так и думал. А откуда ты об этом знаешь?
  Ведьма пожала плечами.
  - Грэлиар как то упоминал об этом в разговоре. Он не боялся этого выскочку и хотел забрать его деревни. Он даже договаривался о совместных действиях с некоторыми магами Круга и своим побратимом.
  - А что-нибудь известно о его жрецах? Я знаю, что у лорда несколько жрецов Каула, но подробности мне неизвестны.
  - Не могу тебе в этом помочь. Ну, у одного моего знакомого лорда в дружине служит только один священник достойного уровня и парочка бесполезных послушников. Жрецы обходятся казне довольно дорого, и их редко бывает много.
  - То есть, скорее всего, их не более трех-четырех?
  Ведьма кивнула.
  - Да и то только в военное время. Жрецы служат лордам неохотно и только за большие деньги.
  - А их жреческие способности тебе известны? Насколько эти священники Каула могут быть сильны и способны ли они эффективно противостоять колдовству?
  Альдария улыбнулась и покачала головой.
  - Скажем так, я бы не хотела вступать в бой с несколькими священниками сразу, я все-таки девушка, а не высший демон. Я и тебе не советую вступать с ними в прямое противостояние. Хотя... если твой покровитель вновь явится... то опасаться тебе будет нечего. Против такой силы и старшие братья Круга не выстоят.
  Ведьма посмотрела на меня похотливыми глазами и облизала губки, голос ее стал более сексуальным.
  - Ты вряд ли это поймешь, но в тот момент, когда твоим телом овладевает архидемон... эта аура силы и мощи... ммм... это прекрасно. Я бы отдалась ему там же, на месте... при всех, если бы он только пожелал.
  Я начал понимать, что разговор придется прервать. Моя ведьмочка завелась от воспоминаний не на шутку. Конечно, ситуация забавная, но мне она сейчас на руку. Я и сам, смотря на нее, уже с трудом сдерживаюсь. Молча поднявшись и подойдя к ней, я взял ее за руку и поднял со стула. Подхватил ее несопротивляющееся тело на руки.
  - Не будем медлить, Альдария. Нам разумеется не стоит отвлекать архидемона, от его дел, но я и сам вполне неплох...
  Она похотливо кивнула, не сказав более ни слова. И я быстро понес ее по винтовой лестнице в свои покои. Весила она как пушинка.
  
  Спустя пару часов, лежа в кровати, мы продолжили нашу беседу. О Жеане она знало довольно мало, и говорила неохотно. Да и сама старалась выпытать у меня побольше информации о мне самом и моем покровителе. Но я отвечал коротко и сразу же сворачивал разговор на другую тему. Я так и не узнал ничего особо важного, правда, удалось немало узнать о возможностях самой ведьмы и ее заклинаниях. А также о местных волшебниках.
  Каждый волшебник имел свою колдовскую книгу, содержащую всевозможные заклятия и ритуалы. Никто не делился знаниями с неофитами просто так. Ведьма тоже не собиралась ничего мне дарить, а предложила несколько чар в обмен на мои. Ее книга, похоже, была значительно толще, но она, как и все чародеи, стремилась собрать в нее все известные заклятия. Из моих заклинаний ее заинтересовали только три, она выразила готовность обменять их на такое же количество равноценных по силе. Я, возможно, поступил не очень мудро, раскрыв ей все чары, известные мне, но иного пути пополнить свою коллекцию не было. Мы договорились, что на следующую встречу я прилечу к ней сам вместе с необходимыми свитками.
  По поводу того мага, который меня впечатлил заклятием портала, она сообщила следующее. Он живет отшельником и мало общается с другими магами, очень стар и силен. И сколько не просили его другие члены Круга, так никого ничему и не научил. Впрочем, он и сам новыми чарами не интересовался. Так что пытаться получить у него то заклятие бесполезно.
  К самому концу ночи Альдария стала собираться домой, сославшись на важные дела. Впрочем, я особо и не настаивал. Поэтому, надев свою одежду, ведьма послала мне воздушный поцелуй, вышла из здания, села на метлу, и взнеслась ввысь. Метла ее, кстати, так и простояла там полночи. Без всякой охраны и поддерживаемая какой-то магией. Ну а я после ее ухода, погрузился в сон. Завтра предстояло еще много дел и стоило хоть немного восстановить силы.
  
  Утром я первым делом изучил доклад от своего крылатого шпиона. В его воспоминаниях было много полезной информации. Я узнал о месторасположении вражеского замка, его защитниках и окрестных землях.
  Итак, крепость представляла собой серьезное укрепление с высокими стенами и множеством лучников на стенах. Вокруг стен даже был выкопан небольшой ров. Река проходила совсем рядом, но вода для рва, похоже, бралась не из нее. Аркул не смог залететь за внутренние стены, но я не сомневался, что там находится не менее двух колодцев. Количество вражеских войск тоже было по-прежнему не известно, как и количество жрецов. Но теперь я точно знал, что пока против меня ничего не замышляется. Единственное, что меня немного тревожило - это то, что на обратном пути возле моего замка Акрил заметил вражеского шпиона. С ним нужно было покончить как можно быстрее и незаметнее. Чем дольше Жеан остается в неведении о моих планах и силах, тем лучше.
  Не откладывая дело, я тут же вылетел к месту, где прятался разведчик и, подкравшись поближе к сидящему на дереве мужчине, задействовал заклинание обездвиживания. Заклятие подействовало безукоризненно. Мне оставалось лишь снять шпиона с ветки и отнести к своему замку, где я бросил его в вольер к кайпам. За считанные секунды бедолаге отгрызли руку, вырвали из туловища несколько кусков мяса и лишь потом перегрызли горло. После чего я отогнал тварей, забрал бездыханный труп и вернул его к его наблюдательному пункту, оставив под деревом. Когда тело найдут, то сразу же поймут, что его загрызли кайпы. Ну, а поскольку последних вокруг бегает много, то на меня подозрения не падут.
  
  Понимая, что в ближайшее время в моих землях станет жарко, стоило решить, как быть с моей новой служанкой. Было ясно, что девушка меня не любит, но относится ко мне с благодарностью и некой симпатией. Не хотелось бы, чтобы она погибла в этих боевых действиях, и стоило как-то повысить её шансы на выживание.
   Пройдясь по замку, нашел её на кухне, делающую какое-то блюдо из овощей.
  - Вы что-то хотели господин?
  - Да Лаиса, хочу узнать умеешь ли ты читать?
  Она немного удивилась вопросу.
  - Ну мой дедушка знал грамоту, и в детстве учил нас с братом читать и даже писать, но последние годы мне это было без надобности. Я почти ничего не помню, не уверена что смогла бы сейчас написать или прочитать что-то. А что почему вы спрашиваете?
  - Как ты знаешь у нас с лордом Жеаном возникли сложности, которые похоже приведут к боевым действиям. Ты дорога мне, и я не хочу чтобы с тобой что-то случилось. Но и временно отправить тебя куда-то, уже не выйдет. Но если бы ты умела читать, я смог бы обучить тебя одному или двум заклинаниям.
  Её глаза широко раскрылись в удивлении.
  - Я смогу кинуть молнию как вы?
  - Вполне возможно Лаиса. Если у тебя окажется хоть небольшой дар. Но чтобы проверить это, нужно сначала научиться читать. А у нас на долгое обучение нет времени.
  На самом деле прелесть и ужас этого мира в том, что волшебником может стать любой умеющий читать. Пусть даже самым слабеньким, кидающим лишь одно заклинание, но может. Владеющие чарами всеми силами скрывают свои знания от непосвященных, и это правильно. Страшно было бы жить в мире, где любой встречный человек может кинуть в тебя молнией. Поэтому заклятия оберегаются, их невероятно трудно достать. И мне кажется если какой-то колдун или правитель вдруг начнет раздавать их направо и налево, то проживет не очень долго.
  - Мне бы хотелось научится такому, если вы не против.
  Против я не был. Хоть к сожалению не мог быть уверен в девушке на сто процентов. И в другой ситуации лучше бы оставил все как есть, а заклятиями поделился только с родственниками или очень близкими людьми. Буду надеяться, что однажды девушка не швырнет молнию мне в спину. Ну и конечно не стану обучать её всему, а одному или двум заклятиям. Это поможет ей выжить в ближайшие дни.
  - Мы поступим так. Через пять минут зайди ко мне в комнату, я запишу тебе несколько букв на листок, и попробуешь их выучить. У меня сейчас особо нет времени учить, но будем надеяться что ты что-то вспомнишь из уроков своего деда.
  
  До самого вечера, мы с Маскехом занимались поиском и пленением новых монстров. Я надеялся, что это не напрасно и бог сможет их приручить.
  После захода солнца я спустился в пыточную, и с надеждой подошел к черному сердцу. Взял его в руку, ощутил идущее от него тепло и, наконец, услышал голос.
  'Я вернулся. Это было непросто, слишком много сил я потратил в последней битве, но сейчас уже все нормально'
  - Мне нужно многое тебе рассказать. У нас возникла проблема...
  'Уже понял. Я слышал, как ты звал меня, пока я пребывал в Астрале. Но сил ответить тебе тогда еще не было. Поговорим как обычно, во сне'
  - Договорились.
  
  Комната была совсем другая. Правильнее сказать, ее не было совсем. Я стоял на полу, а вокруг была пустота и тьма. Никаких стен или потолка. Не было и факелов, однако мягкий свет, исходивший казалось бы из ниоткуда, освещал пространство вокруг. Тут же стоял стол и два кресла, в одном из которых сидел Балдор.
  Не теряя времени, я сел напротив него.
  - Здесь все изменилось. Пропали стены и потолок.
  Бог безразлично пожал плечами.
  - Это место послушно моей воле. Могу превратить его в цветущий луг или каменный мешок, в котором будет даже не повернуться. Давай ближе к делу. Рассказывай, что там случилось.
  Мой рассказ занял не очень много времени. Я поведал ему о событиях после его исчезновения, Жеане, ведьме, моих последних действиях и размышлениях. Он некоторое время молчал, потом спросил:
  - А чего ты бы сам хотел? Сражаться за это место или уйти?
  - Я склоняюсь к мысли, что бегство - это не выход, да и колдуны из Круга нам могут еще пригодиться. Мне ведь нужно узнать как можно больше заклинаний, а этот замок - отличное место для их спокойного изучения. Это место может стать нашим владением, нашей базой для дальнейших операций... Дорогу ко всему этому преграждает только этот лорд. Сам я с ним не справлюсь, поэтому мне нужна твоя помощь.
  Балдор посмотрел куда-то в сторону, задумчиво нахмурился, провел ладонью по своему лицу.
  - Жрецы Каула - это плохо... Это опасное светлое божество. Правда, он имеет очень много последователей и поэтому редко вмешивается лично. Скорее всего, на убийство нескольких своих адептов он внимания не обратит. Кайпов я, конечно же, подчиню, тут ты все сделал верно. Раньше в кайпах не было необходимости, но сейчас они нам пригодятся. И эти найденные тобой ритуалы также. В крайнем случае я смогу передать тебе еще парочку подобных. Но мои силы ограничены. В комнате уже осталось мало энергии, еще один такой бой - и ее не будет совсем.
  - Расскажи об этом подробнее.
  Бог кивнул.
  - В прошлый раз я впитал в себя все, что смог, поглотив почти половину боли и страданий, что были накоплены здесь за многие годы. Энергии тут осталось еще немало, но хватит ее только на один серьезный бой.
  - А сейчас ты впитал ее всю в себя или нет?
  - Нет, в том состоянии, в котором я был до последнего времени, я этого сделать не мог. Я только начал ее впитывать. Но, если возникнет необходимость подготовиться к бою, я могу поглотить ее всю. Предугадывая твой следующий вопрос, отвечу... да я могу уничтожить этих жрецов одним ударом, но потом надолго не смогу ничего делать. И тебе тогда придется самому разбираться с солдатами Жеана.
  - Ясно. Ну, а что думаешь о дочери Саграда? Насколько она для нас опасна?
  - Если бы она была действительно сильна, то уже бы напала.
  Я вздохнул.
  - А что ты посоветуешь по стратегии войны с Жеаном?
  - Могу лишь сказать, что никакую войну нельзя выиграть, отсиживаясь в обороне. Нужно перехватывать инициативу, навязывать противнику свои условия боя. Да, ты можешь начать партизанскую войну. Маскех в ней будет весьма эффективен. Но этого недостаточно для победы. В общем, с уверенностью скажу одно - действуй так же, как и все последние дни. Собери побольше кайпов, их разум примитивен, и я смогу быстро их подчинить.
  - Как ты это сделаешь? Нужно будет прикладывать сердце к голове, как с людьми?
  - Нет, просто брось его в центр загона. Мне понадобится несколько часов, чтобы взять их под контроль.
  - Меня еще интересует этот демон, глава Круга. Что он за существо?
  Балдор несколько помедлил с ответом, казалось разговор ему не приятен.
  - Этот демон относится к представителям высшей знати из мира Оград. Аскай не самые могущественные из высших. В других мирах можно встретить существ намного более опасных, однако и они не станут без причины задевать Хранителей. Оград - мир черного колдовства, предательства и огненных морей. Аскай повелевают огненной стихией, могут левитировать и воспламенять что угодно взглядом. Скажем, взрослый хишур еще сможет противиться его огненному взору, но тебя он может испепелить с легкостью. Не будет никаких огненных потоков и шаров, просто твое тело вспыхнет и рассыплется пеплом.
  - Только сильнейшие демоны могут этому противостоять?
  - Да, некоторые из старших, а также сильные заклятия и артефакты. Но даже если аура демона столь сильна, чтобы противиться возгоранию, аскай имеют и другие способности. Мало кто может выдержать удар пламени, способный за секунду, превратить метал в кипящую лужу.
  - Страшный противник.
  - Да. Не имея мощных защитных чар от огня, с ними лучше не связываться. Поэтому держись от этого демона подальше. У вас в мире ведь есть такая поговорка - не играй с огнем.
  - Я понял.
  - По поводу твоей служаки Лаисы. Если хочешь, я могу быстро научить её читать и писать. Не уверен в её полезности, но если хочешь, сделаю это. Это не трудно.
  Я отрицательно кивнул головой.
  - В этом нет необходимости, у неё хорошая память, и она быстро вспоминает забытое. Через несколько дней, думаю сможет уже читать, а писать я её учить и не собирался.
  Кроме того, мне не хотелось чтобы столь близкий ко мне человек лишний раз попадал под влияние бога. И так хватает волнений за бывшую служанку демона, бродящую по замку словно зомби.
  - Как пожелаешь. Тогда вернемся к другим вопросам.
  Балдор вздохнул и повел над столом рукой. Спустя несколько секунд на нем появился свиток. Бог развернул его ко мне.
  - Пойми, мне не нравится вся эта затея с войной. Сейчас тебе, по уму, стоит сидеть тихо и неспешно копить силы, а не влезать во всякие рискованные авантюры. Но это место действительно удобно, и у него есть потенциал развития. Местные волшебники также могут пригодиться, многому научить... отступи ты сейчас, они воспримут это как слабость и вообще не будут иметь с тобой дел. А нам такая репутация не нужна, поэтому попробуем выиграть эту маленькую войну.
  Я посмотрел на свиток. На нем был изображен рисунок шкатулки, покрытый множеством рун и знаков.
  - Что это такое?
  - Есть силы... ужасные силы, которых страшатся даже сильнейшие маги и демоны. Их трудно контролировать, сложно призвать и еще сложнее изгнать обратно. Но у нас с тобой сейчас нет другого выбора, кроме как призвать одно такое существо.
  Я поднял руку, останавливая его.
  - Подожди, а те демоны, свитки вызова которых у меня есть, разве они не смогут помочь?
  - Там есть достойные бойцы, но тебе нужен кто-то, способный победить хорошо вооруженный отряд со жрецами. Поэтому нам нужно призвать кого-то действительно могучего. В отдаленном мире под названием Нарш обитает создание, называемое дарул, или, как их еще называют, Гаситель жизни. Это не демон, не смертный и не дух. Полуразумное, но коварное и живучее создание, не имеющее постоянного телесного облика. Они пожирают все, что встречают на своем пути. Просто высасывают жизненные силы из тел. И неважно, животное это, человек или демон. Мало кто способен им противостоять.
  - Жуткая тварь. Ты хочешь призвать ее сюда? Мы сможем ее контролировать?
  - Призвать дарула сложно, сдержать еще сложней, но мы попробуем.
  - А другие волшебники почему не сделали этого, если это существо так полезно?
  - Дарула может вызвать только очень могущественный волшебник. Твоих сил, даже усиленных демоническим началом, для этого недостаточно. Но вместе мы сможем. А также постараемся на время подчинить эту тварь.
  - На время?
  - Мы создадим магический предмет, способный сдержать дарула. У нас будет пара недель, прежде чем шкатулка рассыплется в прах и тварь вырвется на свободу. Этого допустить нельзя, поэтому нужно будет уничтожить или изгнать Гасителя до этого момента. Убить, кстати, будет проще.
  Я вздохнул. Что-то эта идея Балдора не внушала мне восторга.
  - А почему шкатулка рассыплется?
  - Природа этих существ необычайно разрушительна, никакие артефакты долго не смогут сдерживать их ауру. Кроме того, когда он голоден, его сила и ярость возрастает необычайно, и он сможет повредить шкатулку. Тебе придется все время присматривать, чтобы дарул был постоянно сыт.
  - Как его можно уничтожить?
  - Дарул очень живучее создание, но все же не более, чем высшие демоны. Будучи под контролем, он не сможет противиться приказу. Если послать его против воинов с зачарованным оружием или группы колдунов, его могут убить или ослабить. В таком случае нам останется только добить остатки боевой группы или ослабленного Гасителя.
  - А аскай способен справится с Гасителем?
  Балдор кивнул.
  - Да, лорд Круга способен в одиночку сжечь это существо, но и ему будет это сделать не просто. Если у тебя с вопросами все, я предлагаю приступить к главному. Весь ритуал вызова дарула и создания шкатулки, я не смогу передать за один раз, поэтому все это займет несколько ночей. Постарайся запомнить расположение и начертание этих рун. Я объясню, что именно тебе нужно будет сделать завтра, а ты просто сиди и запоминай.
  
  Проснувшись утром, я первым делом подробно зарисовал все символы и знаки из сна. Шкатулку не обязательно было делать самому. Поискав, я в замке нашел несколько неплохих экземпляров. Выбрав из них самую качественную и крепкую, отложил для проведения ритуала. Жертв не требовалось, а крови было достаточно - Маскех уже притащил небольшого кабанчика. Резец по дереву был не нужен - я, по совету бога, собирался воспользоваться своими когтями. Это придаст ритуалу дополнительную силу. Сделал все необходимое. Теперь оставалось только дождаться захода солнца и вместе с Балдором, мы наконец сможем создать предмет удержания потусторонней сущности.
  Я, как и планировалось, закинул Сердце в центр загона кайпов, а затем вернулся в замок и потратил пол часа на обучение Лаисы. Девушка быстро схватывала и надеюсь уже скоро сможет читать, пусть и медленно.
  Выдав ей небольшое задание, вместе с Маскехом отправился в северную часть моих владений. Аркул, облетая тамошние территории, заметил скопление кайпов. С собой я прихватил целый ворох веревок - мне показалось более правильным захватывать сразу по несколько монстров, и лишь потом переносить их к своему замку.
  Когда солнце уже клонилось к закату, вы вернулись к замку с последней частью захваченных кайпов. В загоне теперь было двадцать две зверюги, семнадцать из которых, сидели в центре, предано смотря на меня, и огрызаясь на своих бросающихся на ограждение сородичей. Да, Балдор, как всегда, был на высоте. Где-то через час, думаю, он закончит и с остальными. Время до ритуала еще есть.
  
  Вот уже второй раз, как я наблюдаю за собой со стороны. Ритуал проводил Балдор. С моих рук лилась темная энергия, напоминающая дым, которая всасываясь в шкатулку. Руны на ней постепенно наливались алым светом. Мои губы все громче выкрикивали колдовские слова, а вокруг разразилась гроза, в небе засверкали молнии. Этому миру не нравилось то, что сейчас творил темный бог. Что же будет, когда он призовет ту тварь?
  В это раз Балдор не выкидывал меня из тела. После того, как я под его шепот закончил с начертанием рун, он попросил расслабиться и не мешать ему на время взять контроль над моим телом. На этот раз я почувствовал, как нечто осторожно выталкивает меня из тела. Думаю, при желании я даже мог бы этому помешать. В общем, Пока Балдор занимался шкатулкой, я немного изучил свое астральное тело. Оно было полупрозрачным, могло проходить через деревья и даже немного парить в воздухе. Самым же интересным было то, что оно было вполне человеческим, только цвет кожи был темнее обычного. Никаких крыльев, разумеется, не было.
  Долго переживать необычное состояние и экспериментировать с астральным телом у меня не получилось. Балдор закончил заклятие, и меня втянуло обратно. Передо мной лежала шкатулка с сияющими рунами.
  - У нас получилось?
  - Дааа... отнеси меня хотя бы на час в пыточную, мне нужно восстановить силы. Продолжим общение, как обычно, во сне.
  
  Меня разбудил стук в дверь. Солнце еще не взошло, но Лаиса уже была на пороге, и взгляд у нее был испуганный.
  - Что случилось?
  - Господин, в зале сидит ваша птица. Она ведет себя, как безумная. Я решила, что вам стоит знать.
  Я стал быстро одеваться.
  - Все правильно, сейчас спущусь.
  Через пару минут я вбежал в зал. Аркул бегал по столу, сбивая тарелки на пол и издавал жутковатые крики, но, увидев меня, сразу же спрыгнул и посеменил ко мне. Его голова прижалось к ладони, и нахлынули видения.
  'Звездное небо, лес, дорога у знакомой деревни, большой отряд всадников скачет в направлении моего замка'
  - Черт! Лаиса, быстрей собирай свои вещи, мы уезжаем отсюда!
  Она застыла с вопросом в глазах.
  - Оставаться здесь становится слишком опасно. Нужно поскорее покинуть замок. Возьми с собой только самое ценное, что у тебя есть.
  Она кивнула, и побежала к лестнице, а я отправился в пыточную, сжимая в руке Черное Сердце и обдумывая увиденное. Отряд всадников насчитывал, по меньшей мере, сорок бойцов, одоспешенных, вооруженных мечами, и с луками за спиной. С ними было две фигуры в балахонах. Видимо, Жеан решил действовать раньше срока. Я, конечно, не был удивлен, все так и должно было быть. Ему стоило напасть еще раньше. Однако было немного жаль, что не успел до конца подготовиться. Еще бы пара дней и, возможно, мне хватило бы сил, чтобы выступить в открытую, но сейчас для этого еще не пришло время. Балдору нужно впитать в себя столько энергии, сколько сможет. Сейчас самое главное - закончить артефакт Гасителя, а также собрать армию кайпов. Войско будет у замка через два-три часа, поэтому у нас еще есть минимум час, чтобы подготовиться и скрыться в лесу.
  
  
  Глава 7
  
  Почти целый день мой отряд пробирался через лес, убегая от погони. Видимо, у людей Жеана оказались хорошие следопыты. Оторваться от них оказалось довольно сложно, хоть у нас и было преимущество во времени. Также нашим преследователям приходилось искать тропы, по которым могли бы пройти лошади, а мы же шли преимущественно напрямик через чащу.
  Не будь с нами Лаисы, мы смогли бы передвигаться значительно быстрее, но девушка замедляла нас. Быстро идти по болотам она не могла, и ее приходилось нести на руках мне или Маскеху. Хрупкая девушка на руках у огромного медведя, мечтающего ее съесть - это, конечно жутковатое зрелище, но выбора у меня не было. Оставлять ее в замке было нельзя. Кроме нее мы тащили на себе пару больших сумок с вещами и провизией. Аркул летал в небе, наблюдая за противником с безопасного расстояния. Сейчас в отряде, посланным за нами, было сорок шесть бойцов и один жрец. Видимо, изначально отряд был значительно больше, но часть людей им пришлось оставить в моем замке. Несмотря на уменьшение числа вражеских воинов, дать им бой мы все еще не были готовы.
  За прошлую ночь Балдор смог передать мне всю информацию о ритуале, и теперь стоило только дождаться ночи, чтобы осуществить призыв демона. Того, что солдаты Жеана будут преследовать нас и ночью, я не опасался. В конце концов, они просто измотанные погоней люди, а передвигаться ночью по болотам - то еще удовольствие...
  
  Для финальной части ритуала была необходима жертва, желательно - человеческая. Таковую я решил найти среди наших преследователей. Чтобы подготовиться к ритуалу, мы с Балдором решили покинуть наш небольшой отряд, а Маскеху, возглавившему кайпов, был отдан приказ вместе с Лаисой двигаться в юго-западном направлении, где на следующее утро мы и должны были соединиться.
  Когда солнце зашло, наш противник, как и ожидалось, прекратил погоню. Аркул передал информацию о том, что люди Жеана устраиваются на ночлег и расставляют патрули. Как раз этого я и ждал.
  Подкравшись к отдыхающим преследователям, я с помощью заклятия обездвижил одного из часовых, и утащил его в чащу. Встревоженный лагерь быстро остался позади. Оттащив человека достаточно далеко, я связал его веревкой, и полетел по направлению на север. Там, примерно в тридцати километрах, находилась прекрасная полянка, окруженная со всех сторон болотами. Как раз то, что нужно для завершения ритуала.
  
  Круг для вызова был закончен, я внес в него необходимые символы из своего сна, и поместил шкатулку в начертанный специально для нее треугольник.
  'Все верно, Вальдемар, теперь начерти знак Савро и Заринские руны'
  Связанный пленник лежал в шаге от меня, с него была сорвана рубашка, тело исписано магическими знаками, а рот был заткнут кляпом. Можно было приступать.
  Я почувствовал силу, исходящую от камня, от моих рук начало исходить черное сияние. Воля бога начала постепенно выдавливать мое сознание, но, перехватив контроль над телом, выкидывать мою душу из тела Балдор не стал. Ритуал придется проводить нам обоим. Подняв руки по направлению к небу, я буквально пропел магическую фразу:
  - Каптур эшш, ибран Наршш! Каптур эшш, ибран Наршш!
  На спокойном до этой минуты небе тут же с треском вспыхнула молния, раздался гром, поднялся сильный ветер. Пленник, пытавшийся до этого что-то сказать, теперь с ужасом смотрел на небо, в котором сейчас происходило что-то ужасное.
  - Каптур эшш, ибран Наршш! Дельмер, хас инбала дрей!
  Теперь ветер завывал уже так, что я почти не слышал своих слов. Внезапно начался дождь, а небо все сияло от множества молний. Я протянул руку к пленнику и, сконцентрировавшись, послал в него энергию, бушующую во мне. Над человеком появилось алое свечение.
  - Кровью подземного змея, яростью Аргоша и долиной Тагро! Силою крови посланника и именем Шаграла! Призываю в этот мир дарула из Нарша! Гаситель жизни, приди на мой зов! Я, Вальдемар, рожденный под другими звездами, заклинаю тебя обоими мирами! Приди в этот мир! Следуй за моим зовом, и вкуси жертвенной крови!
  Вокруг творилось что-то запредельное, земля содрогалась, а воздух стонал, словно живой. Мне показалось, что кто-то мешает произносить необходимые слова, воздух явственно стал душить мое горло, не давая говорить. Откуда-то донесся детский плач, за которым последовал истеричный женский смех. На последних словах я уже почти не мог говорить, задыхаясь. Однако затем словно некто могучий отбросил мешающие мне силы, и я смог закончить. Пленник что-то выл, несмотря на кляп, его глаза были выпучены от ужаса. В голове раздался встревоженный голос Балдора.
  'Я не смогу долго сдерживать духов-защитников этого мира, заканчивай ритуал быстрее!'
  - Гаситель жизни, приди ко мне и возьми причитающуюся тебе жертву!
  Раздался протяжный жуткий крик, земля заходила ходуном, а над пленником появился сияющий круг, из которого стал быстро вытекать темный густой дым. Я услышал, как хрипит солдат, охваченный этим дымом, его тело изогнулось дугой, глаза вылезли из орбит, из его ушей потоком хлынула кровь.
  Вскоре хрипы несчастного затихли. Вокруг меня стало совсем темно. А потом нечто огромное попыталось пройти сквозь ритуальную сферу моей защиты, но не смогло. Навалилась усталость, казалось, что на плечи взвалилась страшная тяжесть, хотелось упасть без сил на землю. Наконец, раздался чудовищный голос:
  - Твоя жизнь и душшша принадлежшшит мне! Пусти меня! Мой голод невыносссим! Откройся мне, и я дарую тебе быструю сссмерть!
  Давление стало просто ужасным, я опустился на одно колено, заживая уши руками, казалось голова сейчас взорвется от этого голоса. Но тут вновь начал действовать Балдор. Мое тело наполнилось Силой, и я ощутил огромную мощь. Балдор полностью перехватил контроль, и я оказался вытеснен из своего тела. Теперь я видел все более отчетливо, чем раньше. Вокруг моего защитного круга темной спиралью крутился дым, но сломать защиту ему все не получалось. Руководимое Балдором, мое тело поднялось с колен, в глазах запылал огонь, а чужой голос произнес:
  - Демон из Наршаа, ты забыл свое место! Силой Акаша и волей высших богов подчинись мне!
  Моя рука поднялась вверх и резко сжала кулак. Во все стороны ударил свет, отбросивший демонический дым в сторону. Балдор направил к нему руки, из которых продолжал струиться свет.
  - Карин шикур альхазред! Кровью подземного змея, яростью Аргоша, и долиной Тагро! Силою крови посланника и именем Шаграла! Войди в магическую шкатулку, демон! Ты не смеешь противиться нанесенным на ней знакам Силы! Подчиняйся, или я отправлю тебя обратно в твой скудный на энергию мир! Подчиняйся!!
  С жутким воем дым стал втягиваться в открытую шкатулку, за несколько секунд войдя туда полностью.
  - Знаками Силы я связываю тебя, демон из Нарша, с этим хранилищем, дабы ты служил мне, пока этот артефакт существует!
  В воздухе раздался смех и шипящий голос дарула произнес:
  - Это будет недолго... А потом ты, твоя жизненная сссила и душшша будут принадлежать мне...
  Балдор сделал знак рукой и шкатулка закрылась. Почти сразу гроза начала стихать, а я внезапно оказался в своем теле. Почти без сил рухнул на землю. Оглядевшись, я заметил неподалеку иссохший труп солдата. Сил убрать его или просто улететь не было. Поэтому я почти сразу же заснул.
  
  Я проснулся, когда солнце было уже почти в зените. С трудом открыв глаза, осмотрелся и встал на ноги. Поляны вокруг больше не было. Все вокруг теперь представляло собой сухую и потрескавшуюся землю, покрытую слоем пыли. Рядом со мной лежали почти истлевшие кости пленника. Даже от его одежды остались только ошметки.
  Выйдя из защитного круга, я поднял с земли шкатулку. Стер оставшиеся на земле линии. Вызвать Балдора не получалось, видимо, он сильно ослаб. Впрочем, его помощь сейчас и не требовалась. Что делать дальше, было уже известно. Настало время укоротить наглого лорда. Убрав шкатулку в сумку, я раскрыл крылья и, подпрыгнув, взлетел в небо, направляясь к назначенному месту встречи.
  
  Найти Маскеха и кайпов сложности не составило. Похоже, что преследующий нас отряд после ночного инцидента стал передвигаться намного медленнее и осторожнее. Аркул сообщил мне неприятную новость. Оказывается, на рассвете к отряду преследователей подошло значительно подкрепление. Теперь в нескольких километрах от нас шла группа, состоящая примерно из восьмидесяти бойцов. Не думаю, что Жеан отправил в погоню за мной всех своих воинов. Скорее всего, это свеженабранная группа рекрутов или наемный отряд, что подтверждалось моим разведчиком. Среди преследователей кроме уже известных мне хорошо вооруженных солдат Жеана появилось немало отвратительно вооруженных бойцов. У них, скорее всего, даже оружие обычное, если, конечно, жрецы не успели наложить на него заклятий.
  Как бы там ни было, а в прямое столкновение я по-прежнему не хотел вступать. Дарул достался мне слишком тяжело, чтобы по неосторожности потерять его в первой же схватке со столь сильным отрядом. Противника вначале нужно ослабить.
  Подойдя к одному из кайпов, я встал рядом с ним на колено, и взял его голову в свои руки. Смотря в его глаза, произнес:
  - Ты будешь вожаком моей стаи. Поведешь отряд врагов к этому поселению, там я встречусь с тобой, и мы сможем дать людям бой.
  Я старательно представил нужное место - деревеньку Малые Сосны - и то, как отряд из двенадцати кайпов подходит к этому поселению. Этот образ я передавал кайпу так же, как и Аркулу до того. Балдор ранее мне уже объяснил, что кайпы довольно сообразительны, и мне вполне по силам самому передать им нужный телепатически. Способность к телепатии была почти у всех демонов, однако я только учился ею управлять.
  Пройдя вдоль кайпов, я разделил их на две равные части. Да, лучше было бы назначить лидером этого отряда, который пойдет к деревне, Маскеха, но демон был нужен мне самому. Поэтому приходилось надеяться, что эти кайпы справятся со своим заданием. Мой отряд, разделенный на две части, двинулся в разных направлениях. Демон-медведь посмотрел на меня с укором. В голове раздался его рычащий голос.
  'Людишек становится все больше. Хозяин, почему мы не напали на них ночью? Зачем вы отправили кайпов в это жалкое поселение, нас и так мало!'
  - Все идет по плану. Противник разделится, и мы тут же на него нападем. Доверься мне и не отвлекай! До ночи у меня еще много дел.
  
  Мы стояли по колено в болотной жиже. Солнце уже зашло, на небе появилась луна. Кайпы и медведь уже больше двух часов сохраняли молчание. По информации, полученной от Аркула, противник разбил лагерь и сейчас большая часть людей уже спала. Я не ошибся - солдаты Жеана, получив известие из деревни, разделили свои силы, и теперь нас преследовала только половина вчерашнего отряда.
  Моим бойцам свет был не нужен, а противнику темнота создаст дополнительные проблемы. Также выясниться стоил ли призванный демон потраченных усилий, или же он окажется пустышкой. Я достал шкатулку из сумки. Медленно открыл крышку и тут же почувствовал на себе тяжелый взгляд, в голове раздался голос:
  'Я голоден колдун! Накорми меня, как ты и обещал!'
  Направив руку в сторону спящего лагеря, я сказал:
  - Там находится лагерь моих врагов. Убей их всех!
  Потом я показал рукой на стоящих рядом со мной кайпов и Маскеха.
  - Помни - они мои воины и их жизни я запрещаю тебе забирать! А теперь иди!
  Из шкатулки хлынул черный дым. Кайпы отскочили в сторону. Передо мной в воздухе на секунду зависло облако около двух метров в диаметре, а затем быстро полетело к лагерю врагов. Все происходило практически беззвучно.
  - Маскех, обойди лагерь с тыла. Дадим Гасителю возможность начать первому, и только потом ты присоединишься к битве. Помни, что основная твоя задача - не дать никому убежать.
  Медведь быстро убежал, кайпы бросились за ним следом. Я же, накинув на себя чары защиты, начал медленно приближаться к лагерю.
  Примерно с минуту там ничего не происходило, а потом послышался крик. Вскоре пространство лагеря наполнилось криками ярости и боли. Там явно начался бой. Раскрыв крылья, я поднялся в небо и полетел на шум. Вскоре стало возможным рассмотреть все происходящее.
  Черный дым двигался рывками, бросаясь то на одного человека, то на другого. Попавшие под его воздействие, высыхали на глазах, умирая с жуткими воплями. Кто-то пытался тыкать и резать дым своим оружием, это почти не имело смысла. Лишь от некоторых мечей струи дыма сразу отскакивали, но потом просто обхватывали человека в другом месте. В дарула стреляли из луков, но стрелы пролетали насквозь, не причиняя видимого вреда. Иногда дым рассеивался по поверхности земли, захватывая сразу по несколько жертв, и тогда несчастные падали на землю, изгибаясь и катаясь по ней, словно охваченные пламенем. Казалось, ничто не могло остановить эту карусель смерти.
  В лагере воцарился хаос. Многие люди, поняв, что не смогут победить, бежали в чащу, забыв даже про лошадей. Самые умные все же бросились к лошадям, не обращая внимание на умирающих товарищей. Однако дорогу им преградил медведь, разрывая их на куски. Бросившихся в чащу встретили кайпы. А дым все носился по поляне, выпивая последних сопротивляющихся. В центре лагеря я заметил высохшее тело в балахоне. Видимо, даже магия жреца не смогла защитить его от Гасителя.
  Когда живых солдат уже не осталось, дарул переместился к привязанным лошадям, и те стали падать на землю, разбрызгивая вокруг себя пену и кровь. Мои кайпы скрылись в лесу, добивая последних людей. Ну а мне пора было остановить порождение Нарша. Приземлившись среди мертвых тел, я достал шкатулку. Открыв ее, я положил пальцы на руны, сияющие кровавым светом.
  - Именем Шаграла и рунами Силы, я приказываю тебе, демон из Нарша! Вернись обратно и войди в этот артефакт!
  Начало даже физически ощущаться давление - к шкатулке словно оказался привязан поводок, на другом конце которого был привязан огромный пес. Контролировать это существо было непросто. Лошади продолжали умирать - тварь, похоже, собиралась закончить со своей трапезой, не слушая меня. Я сконцентрировался, стараясь направить в артефакт свою энергию и волю, после чего повторил заклятие еще раз. А затем еще.
  Шкатулка завибрировала, и я увидел, как демонический дым стал втекать в нее. Когда он вошел полностью, я закрыл крышку. Однако к этому времени все лошади уже были мертвы. Гаситель успел выпить их всех.
  Руки дрожали от перенапряжения. Убрав шкатулку в сумку, я прошелся по лагерю. Вокруг было множество трупов. Кроме высохших, я нашел и несколько просто разорванных на куски. Походные палатки были повалены, одна из них догорала.
  Справа от меня раздался стон. Сделав несколько шагов, я нагнулся над выжившим. Не знаю, сколько ему было лет, но сейчас он выглядел как дряхлый старик. Он понял руку, пытаясь что-то сказать, но из его рта полилась кровь. Желая облегчить его страдания, я одним ударом топора оборвал его жизнь.
  'Гаситель оказался действительно могущественным существом. Мне даже страшно представить, что будет, если он выйдет из-под контроля. Одолеть эту тварь мне самому не по силам. Нужно как можно скорее вернуть Балдора'
  
  Около двух часов понадобилось, чтобы обыскать лагерь. Все ценные вещи, деньги и оружие я забрал. Особую ценность представляла сумка жреца, но разбираться с ней сейчас не было времени. Маскех с кайпами выполнили приказ в точности, не упустив ни одного беглеца. Я успел даже пожалеть о своем приказе - мне нужны 'языки', а вскоре, возможно, потребуются и воины, которые бы охраняли мои земли. Я рассчитывал 'договориться' с пленниками об этом.
  
  Когда мой отряд вновь собрался вместе, я отдал приказ медведю вместе с кайпами и Лаисой выдвигаться к моему замку. Замок им, конечно, не отбить. Однако они вполне способны блокировать солдат Жеана, не дав сбежать, пока я не займусь ими лично. Сам же я собирался присоединиться к своему второму отряду.
  
  С самого утра в Малых Соснах царила паника. Староста деревни терпеливо выслушивал крики перепуганных крестьян, пытаясь их образумить.
  - Успокойся, Варнен. Да, мне хорошо известно, что у деревни появился крупный отряд кайпов. Но пока что они не нападают. Их немного, поэтому, мы в состоянии отбиться. Тем более, что наше поселение обнесено стенами.
  - Тебе легко говорить, Орас. Не твой скот сейчас пасется на лугу с двумя твоими детьми. Если эти твари направятся туда, то перебьют всех! Прошу тебя, сделай что-нибудь!
  Староста хлопнул рукой по столу.
  - Сейчас мы ничего не можем сделать! Стены нас защищают, и мы можем немного подождать, пока порождения болот не уйдут. Сам посуди - что им тут делать? Они уйдут, не волнуйся.
  - Уйдут они, как же... прямиком на пастбище!
  - Мне нет дела до твоего стада, болван! Жизни всех людей нашего поселения важнее! И ты тоже, Арна, прекрати кричать и иди отсюда!
  Мужчина и женщина, не прекращая ругаться, вышли из дома, напоследок от души хлопнув дверью. Староста устало покачал головой.
  'Глупец. Думает, у меня мало других проблем. Кайпы эти тоже еще свалились на мою голову. Надеюсь, что они тут действительно случайно, а не присланы этим демоном... Будь они прокляты, эти мерзкие порождения Тьмы! Прежний хозяин, сэр Грэй, был настоящей тварью. Каждый год навещал деревню и забирал самую красивую из девушек. Как мы их ни прятали, но он всегда находил ту самую, по которой парни сохли... Где они теперь, никто знает... Возможно, что и не живы вовсе. Старуха Мэри говорит, что он их убивал, да я не верю, не может быть такой бессмысленной жестокости... Этот новый демон, слава богам, убил Грэя. Он никакого вреда нам еще не сделал, но ведь тоже демон... Хорошо, что мы перешли под защиту лорда Жеана. Он, конечно, разбойник, но хотя бы человек. Да, его люди, конечно, любят поразвлечься с нашими женщинами, но силком с собой никого еще не забрали'
  Дверь резко распахнулась, стукнув о стену. В дом забежал паренек.
  - Дед Орас, беда! К кайпам с неба прилетел демон!
  - Что ты несешь, поганец? Какой еще демон?
  Парень сделал оградительный круг перед собой.
  - Слово даю, деда. С неба как птица упал, прямо перед кайпами. И они сразу на землю улеглись перед ним. Огромный, с крыльями как у летучей мыши, и уродливый. Люди на стенах молятся от страха.
  Старик закрыл глаза рукой.
  - Помогите нам, боги. Неужели это месть за то, что мы пошли под Жеана? Что он сейчас делает? Ведет тварей к нам? Хотя ладно, я сам посмотрю.
  Староста быстро вышел на улицу и побежал к стене.
  
  Я не обращал никакого внимания на паникующих жителей. Главное - успел прилететь вовремя, второй отряд Жеана как раз был в нескольких километрах и только-только начал выбирался из топи на нормальную дорогу. Не прилети я, то они перебили бы моих кайпов, как свору бродячих собак. Нужно было срочно решать - нападать сразу или подождать ночи? С одной стороны, ночью кайпы эффективнее. Но с другой... Силу своего демона я уже видел, а вражеские солдаты уже несколько часов пробираются через болота, устали и не ожидают нападения. В деревне же они, под защитой стен, отдохнут и наберутся сил. Это допускать не стоит.
  'Была не была, не будем тянуть'
  Достав из сумки шкатулку, я открыл ее. Полный сдерживаемой ярости голос обрушился на голову, словно звук колокола.
  'Сколько человеческих жизней... Отдай мне их все, и я, наконец, смогу утолить свой голод...'
  - Нет, демон! Жителей деревни ты не получишь. Я запрещаю их трогать, как и мою стаю! Твоя добыча там, как раз сейчас выходит из болот. Я отдаю тебе их жизни!
  Из шкатулки вырвался черный дым. Сзади в деревне раздались крики мужчин и мольбы женщин о пощаде. Они, видимо, решили, что монстр пришел по их души. Ну, что ж, попугать их тоже не будет лишним. В следующий раз они сто раз подумают перед тем, как изменять своему законному господину.
  Гаситель жизни завис надо мной, словно в нерешительности. Из облака на меня смотрели два пылающих глаза. Демон словно раздумывал о чем-то. Мне стало не по себе. Сражаться с ним в поединке воли сейчас не входило в мои планы. Прижав ладони к рунам на шкатулке, я поднял ее вверх.
  - Я отдал тебе приказ, демон! Иди и убей отряд, который выходит из болот! Не смей трогать деревню! Приказываю тебе, иди!
  Раздался недовольный свист и облако тьмы сорвалось с места, полетев в сторону болот. Я с кайпами пошел за ним следом.
  
  Вскоре стало понятно, что на этот раз что-то пошло не так. Шкатулка завибрировала в моих руках, я почти физически ощущал боль дарула. С поля боя слышались крики и жуткий, нечеловеческий вой. Убрав артефакт в сумку, я побежал на встречу врагу.
  Меня ожидала довольно неприятная картина. Гаситель жизни висел в центре поляны, осыпаемый градом стрел. Вокруг него было множество иссохших тел, но сейчас он не двигался, окруженный золотистым свечением. В стороне стоял мужчина в балахоне и, вытянув руки по направлению к демону, произносил какие-то слова.
  Я отдал мысленный приказ кайпам убивать всех подряд, а сам, выбежав на поляну, зачитал 'Алую Молнию'. Заклятие слетело с руки и с треском ударило в жреца, но не убило его. Вокруг человека на мгновение вспыхнула защитная сфера.
  Тем временем кайпы набросились на людей. Лучники начали стрелять, несколько воинов с мечами бросились ко мне. Но мне сейчас было не до своей безопасности. Было предельно ясно, что моему демону срочно необходима помощь. Поэтому, я отскочил в сторону, походя топором вскрыв грудь одного из нападавших, и обрушил на жреца еще одну молнию. На этот раз свет защиты был совсем тусклый, и человек рухнул на колено, прижимая руки к опаленной груди. Жрец посмотрел в мою сторону, и с его руки в моем направлении слетел шар около двадцати сантиметров диаметром, напоминающий маленькое солнце.
  Не задумываясь, я отбил его топором. Прогремел взрыв, и меня отбросило в сторону. Моя защита вспыхнула и погасла. А жрец уже зачитывал что-то новое, его рука была направлена на меня. Однако он совсем забыл про дарула. Гаситель жизни набросился на него. Буквально за секунду жрец исчез в сгустке темноты, послышался только отчаянный крик. Миг - и я увидел падающее на землю иссушенное тело. А дым уже летал по поляне, высасывая жизнь из оставшихся в живых воинов. Сопротивление было быстро подавлено. Выжили только несколько трусов, сбежавших еще до моей битвы со жрецом. Однако и им, судя по скорости, с которой за ними вдогонку понесся Гаситель, жить осталось недолго. Кайпы погибли почти все, в живых остались только трое сильно израненных монстров.
  Ощутив боль в ключице, я посмотрел туда, и увидел торчащую из нее стрелу. Еще одна наполовину вошла мне в бедро. С облегчением отметив, что у них обычные наконечники, а не зазубренные, и вытянул их, не смотря на сильное кровотечение и слабость, начал перевязывать раны. После этого сел под дерево, раскрыл сумку, попытался призвать Гасителя.
  Это было трудно. Монстр улетел уже очень далеко, и я боялся, что он может напасть на деревенских или выпьет какого-нибудь обычного смертного в лесу. Тварь почти не слушалась, шкатулка тряслась в руках. Мне понадобилось почти пятнадцать минут, чтобы притянуть демона, да и то только потому, что мне помог Балдор. Его голоса я не слышал, но от Сердца ко мне потекла энергия, с помощью которой я довольно быстро смог взять демона под контроль. Когда шкатулка закрылась, я, наконец, вздохнул с облегчением.
  Эта битва оказалось сложнее, чем я предполагал. Жрец смог неприятно удивить. В будущем с его братией стоит быть осторожнее. Мои раны быстро затягивались, силы тоже восстанавливались. Поднявшись, я помог свои кайпам, выдернув из них стрелы, после чего обыскал поле боя. Забрал все самое ценное, включая амулет жреца и его сумку. Там лежал кошелек с деньгами и небольшая книжечка. Теперь нужно было вернуть мой замок и готовиться к решающему бою. Нельзя позволить противнику даже малейшую передышку.
  
  Я летел в сторону своего замка. Армия Жеана уже обескровлена, и, возможно, прямо сейчас следовало нанести удар по его замку. Но чутьем я понимал, что действовать настолько поспешно будет ошибкой. Гаситель почти неуправляем, и если он освободится, то без Балдора мне в сражении с ним не выжить. Нужно как можно быстрее восполнить силы бога. А для этого мне нужен мой замок.
  Маскех с кайпами должны быть уже там. Призывать дарула становится все опаснее, да и это как стрелять из пушки по воробьям. Также стоит подумать о будущем, и, по возможности, оставить жизни хотя бы нескольким воинам. Мне необходимы солдаты. Но как их вынудить сдаться? Штурмовать замок 'в лоб' слишком опасно. Кайпы хороши в лесу, но в тесном помещении от них будет мало толку. Моих с Маскехом сил может оказаться недостаточно, если замок охраняет больше десятка воинов с зачарованным оружием. Лучший выход в этой ситуации - усилить свою армию несколькими призванными не очень сильными демонами. Поэтому поднявшись повыше, внимательно оглядывал поля и леса проносящиеся внизу.
  Вскоре увидел то, что искал - пасущееся стадо овец. Мое появление застало пастухов врасплох. Никто не успел даже схватиться за лук, как я спикировал, схватил одну из овечек, после чего сильными взмахами крыльев рванул в небо. Оставив позади опешивших пастухов, я полетел дальше. Овечка дергалась в моих руках, но была бессильна вырваться. Думаю, сейчас мне было бы по силам унести и молодого жеребенка, не то что такое маленькое существо. Через минут пятнадцать, посчитав, что улетел уже достаточно далеко, я приземлился на небольшой полянке, предварительно облетев ее и не заметив никакой опасности. Достав из сумки веревку, связал ноги животного, чтобы оно не убежало, после чего достал листок с ритуалом, и приступил к его исполнению.
  Существо, которое я собирался призвать, среди демонов называлось Крушта. Хоть данный демон не обладали такой разрушительной силой, как Гаситель жизни или даже Маскех в теле медведя, но он имел некоторые полезные качества. Крушту еще называли Убивающей тенью. Этот демон не имел плоти, мог проходить сквозь стены и был похож на прозрачного человека. Отсутствие плоти не мешало ему убивать живых, ломая своими прозрачными, но сильными руками несчастным кости.
  'Очень хорошо, что я расспросил Балдора о ритуалах жабоголового. Кроме Крушты весьма полезным может быть Земляной Душитель. Дух стихии земли, он бесполезен в замках или на корабле в море, но в лесу или на болоте был весьма опасен. По описанию Балдора, этот дух является чем-то наподобие земляного голема, который собирает плоть из окружающей земли. Он может внезапно появляться из земли тогда, когда враги этого не ожидают. Его довольно трудно убить. Отруби ему руку - и он отрастит ее заново, разрушь его - и он соберется вновь. Только зачарованное оружие способно разрушить его магическое тело, выбросив его в другой мир. Свое название эти существа приобрели за их излюбленный способ убийства живых существ. Големы затягивают их под землю, наслаждаясь конвульсиями задыхающейся и беспомощной жертвы. В общем, полезное создание... Ну а сейчас важнее вызвать Крушту, который идеально подходит для сражения в замках'
  Завершив чертить круг, я взглянул в спокойное вечернее небо, закрыл глаза и расслабился, отрешившись от других мыслей. Пора начинать.
  
  Ночное небо освещали вспышки молний, звучал гром. Я промок до нитки, пока летел к своему замку. Рядом со мной летело демоническое существо. Оно было похоже на крупного мужчину, одетого в темную накидку, через тело которого просвечивались деревья и молнии. Дождь ему совершенно не мешал, а вот молнии заставляли каждый раз содрогаться. Если бы не моя воля, это существо сейчас бы забилось в какую-нибудь глубокую пещеру и предпочло бы переждать ненастье. Как мне было известно, молнии и солнечный свет были для него губительны. Демона можно было уничтожить даже ударами факела. Но эти слабости восполнялись его талантами.
  Мы приземлись на самом краю леса, внимательно осматривая окрестности. Через пару минут я услышал треск веток, знаменующий чье-то приближение, и из зарослей вышел медведь. Сев на задние лапы, он внимательно осмотрел на Крушту, а затем мысленно обратился ко мне.
  'Мы ждем твоих приказов, господин. Кайпы рассредоточились вокруг замка, этим людишкам не уйти. Они знают, что мы здесь, но нападать не решаются. Что будем теперь делать? Вы вызовите Гасителя?'
  Я отрицательно покачал головой.
  - Нет. Попробуем обойтись и без него. Я хочу по возможности взять смертных живыми, они еще понадобятся. Дождь почти прекратился, скоро можно будет начинать.
  'Что нам нужно делать?'
  - Ты с кайпами просто наблюдай за замком. Если люди не сдадутся или попытаются бежать, захвати их живыми. Все остальное сделаем мы с тенью.
  Обернувшись к Круште, я сказал:
  - А для тебя у меня особое задание...
  
  Спустя полчаса дождь окончательно прекратился, и в воздухе повисла тишина. Кайпы, следуя моему приказу, выступили из леса, стали бродить вокруг замка и жутко завывать. Они были в пределах выстрела из лука, но, учитывая темень и их постоянное перемещение, опасность кайпам вряд ли угрожала. Где-то справа зарычал Маскех. Это был действительно демонический рев, который просто не мог принадлежать обычному медведю и вообще привычному для этого мира существу. Даже я чуть не вздрогнул. Ну, а люди в замке, безусловно, напугались куда больше.
  Выйдя из чащи, я остановился в двадцати метрах от замка. Тепло Сердца показало, что Балдор рядом и в случае чего готов помочь в моем маленьком представлении. Мой голос громко звучал наступивший тишине. Готов поспорить, что многие в замке, услышав его, стали молится своим богам. Сила бога изменила его, сделав действительно жутким и громким.
  - Слушайте меня, смертные, ибо повторять дважды я не собираюсь. Меня зовут Вальдемар, и я господин этого замка и прилегающих земель. Ваш лорд имел глупость бросить мне вызов и скоро его тело будут пожрать черви! Его армия разбита, а он трусливо закрылся в своем замке. Жеану уже ничто не поможет! Но у вас еще есть шанс сохранить свои жизни и души. Я могу убить вас, но мне пригодятся опытные солдаты. Сложите оружие и присягните мне на верность. Это единственный выход для вас!
  Со стороны замка некоторое время ничего не было слышно, а потом раздался взволнованный голос.
  - Лорд Вальдемар, вы должны понимать, что мы уже дали клятву верности сэру Жеану! Пока он жив, мы не можем выступить против него...
  - Против Жеана мне ваша помощь не потребуется. Я желаю, чтобы вы сдались и принесли клятву верности. Я хочу, чтобы вы немедленно приняли решение! Бросайте оружие и открывайте ворота! Тем, кто сделает это добровольно, ничего не угрожает! Ну, а тех, кто осмелится противиться, ожидает смерть!
  Со стороны башни раздались голоса, донеслись звуки перебранки. Вдруг из верхнего левого окна раздался громкий нервный голос.
  - Не слушайте это демоническое отродье, он блефует!
  Мой ответ эхом разнесся на весь замок:
  - Жалкий смертный ты обвиняешь меня во лжи?! Так пусть твоя глупая душа отправится на корм демонам!
  Почти тут же из окна, откуда кричали, раздался крик, перешедший в бульканье, и из оконного проема мешком выпала человеческая фигура. Несколько секунд соратники убитого молчали, а затем перебранка в замке усилилась. Раздался лязг оружия и гневный крик. По истечении минуты я услышал звук открывающегося засова в воротах и знакомый голос.
  - Лорд Вальдемар, мы, принимаем ваше предложение. Тех, кто хотел отказался, мы 'переубедили'. Добро пожаловать в ваш замок! Мы готовы немедленно принести вам клятву верности!
  Итак, все прошло, как 'по маслу'. Крушта прекрасно выполнил свою задачу, и сейчас наслаждался кровью двух убитых своими товарищами солдат. Действуя по моему плану, он во время переговоров проник в замок и наблюдал за поведением бойцов. Как только тот болтливый глупец осмелился выступить против меня, демон выплыв из стены за его спиной, и раздавил ему горло. К приходу других бойцов он уже слился со стеной, откуда продолжал наблюдать за развитием событий.
  
  Я сидел на троне в своем замке. Двенадцать человек по очереди ставали передо мной на одно колено, надрезали руку и, капнув кровью в сосуд, произносили слова клятвы. Насколько мне было известно, стандартная клятва служения воинов не имела особой силы и имела больше ритуальное значение. Поэтому я решил заменить ее более эффективной. Этот ритуал подсказал мне Балдор, и он был похож на клятву, которую приносили жрецы своим богам. В демонических мирах этот ритуал широко практиковался, но среди обычных лордов он применялся редко, так как становиться по сути рабами никто из простых солдат не желал. Но у этих людей просто не было другого выхода.
  Когда последний воин произнес слова, я поднял сосуд и, произнеся заключительные слова, выпил содержимое. Теперь эти люди действительно мои. Обмануть они, конечно, могут, и предать тоже, но вот сбежать после этого у них уже не получится. Сила ритуала позволит мне легко их найти, и только сильное колдовство способно заглушить эту поисковую магию. Таким образом, я стал хозяином двенадцати бойцов. Пять из них были профессиональными воинами, остальные семеро оказались нанятыми наемниками.
  Закончив с клятвой, я первым делом обошел весь замок, и проверил его состояние. К счастью, особого погрома в нем не было. Люди Жеана, конечно же, значительно сократили запасы пищи и вина, сломали несколько дверей и кроватей, а в некоторых комнатах устроили беспорядок. Но пыточная, как и моя личная комната, были в порядке. Бруана оказалась живой и относительно здоровой. Солдаты гарнизона неслабо с ней повеселились, хорошо, что с разумом у нее и так были проблемы... Меня солдатские забавы не волновали, однако я все же предупредил командира перешедших на мою сторону воинов, чтобы они не причиняли ей вреда и были поласковей. Она еще могла мне пригодиться. Отнеся Сердце в пыточную, я отдал приказы бойцам относительно замка, после чего отправился к себе в комнату, где решил поспать хотя бы несколько часов.
  
  Дверь с лязгом раскрылась, и в башню зашел невысокий человек в светлом одеянии. На вид мужчине было около сорока лет. Его приятные черты лица и обычно тихий голос совсем не сочетались с репутацией разбойничьего лорда и безжалостного властителя. Он подошел к двум фигурам, закутанным в балахоны. Голос Жеана зазвенел от ярости.
  - Вы обещали мне! Вы поклялись, что сила Каула способна уничтожить мерзкого демона! А что происходит теперь? Мои воины пропали! От них нет никаких вестей, но ходят слухи, что мои люди убиты. Что вы скажете на это?! От вас есть хоть какой-нибудь толк? За что я вам плачу деньги? Вы что...
  Человек в балахоне поднял руку.
  - Тихо.
  Сказанное совсем негромко, это слово смогло оборвать гневную речь лорда. Капюшон балахона откинулся назад, открыв лицо пожилого мужчины с короткой седой бородкой. Он повернулся к своему напарнику.
  - Джек, сходи, проверь спектральный контур и паутину чар на южной стене, а мне с нашим нанимателем нужно поговорить.
  - Слушаюсь, наставник!
  Второй жрец поклонился и вышел из комнаты, после чего мужчина повернулся взбешенному лорду.
  - Сэр Жеан, во-первых, это не слухи. Отряд, посланный покарать демона, действительно уничтожен.
  - Но как...
  Еще один взмах рукой вновь оборвал речь лорда.
  - Когда вы пришли в наш храм и просили помощи против старшего демона, мы согласились. Но нам противостоит кто-то древний и намного более могущественный.
  - Мерзкий демон не входит в Круг, мне это точно известно. У него не может быть союзников!
  - Однако наши ритуалы показывают, что нам противостоит существо огромной силы. И, несмотря на самые сильные заклятья, нам так и не удается узнать, где находится этот посланник. Ему кто-то помогает.
  Лорд помассировал виски.
  - Меня ваши трудности не волнуют! Мы заключили сделку, и теперь я желаю знать, как вы намерены поймать этого демона и тех, кто ему помогает!
  На лице жреца появилась печальная улыбка.
  - Не думаю, что его следует ловить. Пьер и Арентос мертвы, а они почти не уступали мне по силе. Ваша армия разбита, а это значит, что скоро демон сам придет к нам!
  - Мы заключили договор! - закричал Жеан.
  - И только поэтому я с учеником еще тут, а не ушел, как мне подсказывает мое чутье. Мы дали клятву, и будем с вами до конца. Что бы за тварь не служила демону, я попробую ее остановить, а вы позаботьтесь о демоне.
  - Мне нужны еще жрецы! Свяжитесь с настоятелем, путь пришлют еще!
  - Храм на это не пойдет. Мы и так понесли большие потери. Подумайте лучше, как привлечь больше солдат, они вам скоро понадобятся.
  Жеан ударил кулаком по столу.
  - Я и так собрал всех, кого только возможно! Даже если мой союзник пришлет мне подкрепление, оно прибудет не раньше, чем через пару недель!
  Жрец хмыкнул и покачал головой.
  - Тогда нам остается только молиться.
  Жеан вышел из комнаты, громко хлопнув дверью.
  
  Расправив крылья, я мягко приземлился на поляне. Замок Жеана находился в нескольких сотнях метров от меня. Солнце уже почти зашло за горизонт, но на стене были различимы люди с факелами. Воинов было немного - видимо, военные действия сильно обескровили силы разбойного лорда. Аркул, наблюдавший за замком последние три дня, доложил, что подкреплений в замок не приходило.
  Рядом со мной находились четыре бледные полупрозрачные фигуры. Увидев эффективность Крушты, я потратил сутки, но призвал из другого мира еще троих таких демонов. Вместе с Гасителем они и будут моей основной боевой единицей в этой битве. Кайпы тоже были здесь, как и десять воинов моей новой армии. Их задачей было не участие в сражении, а предотвращение бегства из замка слуг и солдат противника.
  Ощутив привычное тепло от мешочка с Сердцем и собравшись с мыслями, я достал из сумки шкатулку. Открыв крышку, я направил руку в сторону замка и сказал:
  - Это замок моего врага. Иди и убей там всех, кто тебе будет противиться! Но не трогай безоружных смертных, они мне еще понадобятся.
  Из шкатулки вырвался густой дым. Сделав круг около меня, он завис. От голоса чудовища кровь стыла в жилах.
  - Твоя власть надо мной слабеет, демон. Я выпью их всех, а ты не сможешь мне помешать!
  Дым рванул вперед, за несколько секунд долетев до одной из башен. Вскоре со стены раздался жуткий крик умирающего человека. На стене началась беготня, прозвучали удары в тревожный колокол. Выждав немного, я активировал чары защиты и неспешно полетел к замку. Тени последовали за мной.
  Гаситель жизни устроил на стенах настоящий ад. Всюду валялись высохшие трупы. Вскоре дарул переместился во внутренний двор, однако там он остановился. Дым внезапно охватил красный свет, раздались полные боли вопли монстра. Я увидел фигуры в балахонах с поднятыми руками и тут же спикировал вниз. Лучники Жеана меня сейчас не волновали, нужно было как можно быстрее покончить со жрецами.
  Зачарованный топор со всего маху обрушился на капюшон одного из колдующих. Мне показалось, что я ударил по твердому полену. Топор заискрился, его древко, кажется, чуть не треснуло пополам, но удар все же достиг цели. Защита жреца не смогла противостоять колдовскому оружию, и мой топор разрубил его голову.
  Не успело тело упасть у моих ног, как я начал зачитывать заклятие, целясь в выжившего жреца. Молния врезалась в его тело, но тут же была поглощена свечением защиты. Однако мне, похоже, удалось сбить его концентрацию. Поле, окружавшее Гасителя, лопнуло, и существо вырвалось на свободу. Дарул, словно огромный спрут, раскинул темные щупальца, и обратил в прах сразу несколько человек. В дыму появились светящие глаза. Бросившегося было бежать жреца схватило сразу два дымовых сгустка, затянув в объятия чудовища.
  Оставшиеся защитники впали в панику. Одни бежали, бросая оружие, другие остервенело атаковали дым, почти сразу же погибая. Мои тени кружились вокруг, убивая всех, кто пытался приблизиться ко мне. Вскоре живых людей во дворе замка не осталось. Где-то вдалеке еще слышались крики убегающих, но Гаситель не преследовал их. Сделав круг, он завис надо мной. Из темноты на меня смотрели его горящие глаза.
  - Пришшшел твой час, хозззяин.
  В воздухе раздался мерзкий смех. Я отбросил топор, схватил шкатулку и положил ладони на руны. Не смотря на вибрацию и навалившуюся на плечи жуткую усталость, я поднял артефакт над головой.
  - Подчинись мне тварь! Ты не смеешь, противится моей воле!
  Снова раздался смех.
  - Время пришшшло, этот сосуд больше не удержит меня. Я заберу твою жизнь, а затем поглощу жизни всех смертных в этих землях.
  Дым обрушился на меня, расшвыривая моих демонических защитников, но в метре от тела словно врезался в невидимую преграду. Шкатулка стала крошиться в моих руках, трескаясь и рассыпаясь в труху. Мне было понятно, что если бог не вмешается, то пару мгновений спустя мой высохший трупик присоединится к уже лежащим вокруг.
  "Будем надеяться схватка с жрецами достаточно его измотала"
  Я ощутил теплую волну, растекающуюся по моему телу, навстречу чудовищу вырвался поток дыма. Этот дым искрился алыми молниями и, врезавшись в Гасителя, отбросил его назад. Дарул издал жуткий вопль. Две силы столкнулись в противоборстве, воздух передо мной трещал от энергии. Магия Балдора окружила сущность демона, сжимая ее со всех сторон. Но демоническое создание не собиралось сдаваться, пробивая окружающее его поле своими щупальцами и стремясь дотянуться до меня.
  Пусть понемногу, но Гаситель жизни все же начал уступать. Постепенно он начал уменьшаться в размерах, в воздухе разносился его отчаянный демонический вой. Монстр рванулся, окружавшая его пелена вновь надорвалась, и огромное щупальце понеслось ко мне. Рефлекторно я ударил по нему топором, высекая сноп искр и откидывая щупальце от себя. Это повторялось еще несколько раз, а потом мощь бога сжала Гасителя до размеров футбольного мяча. Еще одно усилие - и энергетическое поле с громким хлопком сжалось в точку, в воздухе раздался предсмертный крик, и, наконец, наступила тишина. Свечение Сердца погасло, а само оно куском льда висело у меня на шее. Видимо божество потратило немало своих сил. Однако свое дело Балдор все же сделал. Но 'почивать на лаврах' сейчас было не время.
  Развернувшись к теням, я приказал:
  - Поднимите решетку и опустите подвесной мост!
  Когда мои воины с восьмеркой кайпов подошли, мы вместе приступили к 'зачистке' замка. Сопротивления нам никто не оказывал. Через полчаса замок Жеана был полностью под моим контролем.
  
  После бойни в живых остались только шестеро чудом выживших солдат противника. Сейчас они находились в замковой тюрьме, и дальнейшая их судьба зависела от них самих. Прислуга замка же, к счастью, не пострадала. Мне достался обслуживающий персонал из восьми мужчин и тринадцати женщин. Они были напуганы, но бежать не пытались, так как бродящие вокруг замка кайпы отбивали всякое подобное желание.
  От пленников я узнал две новости. Первая была в том, что сэр Жеан, воспользовавшись подземным ходом, все же смог сбежать. Его сопровождали трое телохранителей. Вдогонку ему тут же была послана погоня, состоящая из Маскеха, нескольких кайпов и двух теней. Вторая новость была приятной. Прежний казначей Жеана, трясущийся передо мной пожилой мужчина, сообщил о том, что казна разбойного лорда осталась нетронутой. Как только Гаситель ворвался в замок, лорд тут же поспешил пуститься в бега, не заботясь о своих сокровищах.
  Теперь моей основной задачей было как можно скорее подчинить деревни Жеана и собрать как можно более крупный отряд солдат. Также нужно разыскать и уничтожить прежнего лорда. Партизан в моих землях я не потерплю.
  
  

Популярное на LitNet.com О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-3. Сила"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ) О.Британчук "Да здравствует экология!"(Научная фантастика) Ф.Юлия "Я смертная."(Антиутопия) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) MarkianN "Небо Ждёт. Притча о будущем"(Боевая фантастика) М.Юрий "Небесный Трон 3"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"