Роман: другие произведения.

Книга 3. Путь в Бездну. Источник Силы.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 6.62*100  Ваша оценка:

  
   Глава 1
  
  
   Зал ярко освещался рядом магических светильников. Я сидел на огромном троне из чёрного камня, принадлежавшем до недавнего времени прежнему хозяину. Младший лорд Бездны. Кто мог бы подумать, что обычный человек с Земли сможет занять такой высокий пост в мире демонов, да ещё за такое короткое время... Хотя, теперь уже конечно не человек, этот огромный трон, на котором могут поместиться несколько людей, для моей истинной формы слишком мал. Ещё полтора года назад, будучи простым смертным, мне посчастливилось найти сосуд, в котором был запечатан один из Принцев Бездны. К слову говоря, эти существа обладают огромной силой и вполне могут сравнится могуществом с большинством богов, что этот Принц и продемонстрировал после своего освобождния. Нефал, так он себя назвал. До нынешнего момента у меня не было времени выяснить, кем он был и как оказался в том положении. Но я хорошо понимаю, что некоторые тайны слишком опасны, и лучше им оставаться сокрытыми. Великий демон даровал мне большую силу, которая со временем обратила в меня в одно из сильнейших созданий в Мультивселенной, в балора. Помимо этого он отправил меня из родного мира в другой, Сигил, Город дверей, где я прошёл обучение на мага, став полноценным магом города. В отличии от большинства других демонов, будучи рождённым человеком, я мог свободно бродить по всем Планам, мирам, где боги перекрыли проходы для демонических тварей. Эти путешествия многому меня научили и постепенно привели на План, который отныне стал для меня родным домом. Здесь существует довольно простая система власти, которая основывается в первую очередь на личной силе. На самом верху стоит Демогоргон, Принц Демонов и правитель Бездны, хотя некоторые это и отрицают. Далее следуют Принцы, как правило очень могущественные создания... скажем так, не думаю, что мой родной мир с атомным оружием и развитой наукой смог бы им что-нибудь противопоставить, а остальные миры тем более. Следом шли Лорды Бездны, которые владели ключами к Плану и обладали полубожественными силами. Сразу за ними следуют младшие лорды, правители городов и поселений на Плане.
   Прошла неделя с тех пор, как я стал одним из таких правителей. В ходе военной компании мной был захвачен Шухак, совсем не маленький городок по местным меркам. И как раз сейчас мне приходилось разбираться в своём приобретении, вникая в проблемы и возможности которые оно сулило...
   - Повелитель, обратите внимание на эту часть отчёта.
   В двух шагах от трона стоял невысокий уродливый демон. Их называли дретчами, это были толстые человекоподобные существа с длинными руками, доставающими до земли, уродливыми лицами и клыками во рту. Обычно они занимали очень низкое положение, и от природы являлись довольно слабыми для демонов, но это не относилось к Керифу. Тот был, пожалуй, самым толстым из своего вида, но в отличии от большинства собратьев носил некое подобие одежды, на каждом пальце сверкало драгоценное кольцо, а с шеи свисала толстая золотая цепь с драгоценными камнями по всей длине. Этот демон достался мне от прежнего повелителя города, занимая при нем должность казначея Шухака. Проверив его разум и наложив заклятье подчинения, я решил оставить Керифа на прежнем месте. Он оказался довольно умным и изворотливым типом, а главное - очень щепетильным и требовательным начальником. Его сборщики налогов всегда выполняли план по сбору податей. Как раз сейчас он докладывал мне о состоянии казны города. А ситуация была не такая благополучная, как я надеялся.
   Население Шухака насчитывало около шестнадцати тысяч, и не меньше сорока его процентов составляли рабы, которые находились на самой нижней точке социальной лестницы и в свою очередь разделялись на три категории. Пищевые рабы, большая часть которых состояла из мэйнов, слабейших и весьма туповатых демонов. Многие павшие на Кровавой войне как раз возрождались в виде этих маленьких кровожадных созданий. Иногда их использовали на войне, но обычно просто держали в качестве пищи. В городе было несколько гильдий ловцов скота, которые промышляли этим в окрестностях и даже на других Планах и приводили целые табуны тех тварей. Кстати говоря, не всем демонам нужно есть, большинство может без этого обойтись, хотя такое для них довольно неприятно, посколько чувство голода никуда не исчезает. А полудемоны вроде камбионов вообще не могут обходиться без пищи. Кроме мэйнов ловцы приводили и множество других тварей, которые вскоре тоже появлялись в мясных лавках города. В эту низшую ступень попадали и многие пленники иных рас, от которых не было толку. Следующую категорию составляли разумные рабы, которые могли выполнять какую-то работу, не требующую больших навыков и знаний. В отличии от мэйнов они жили значительно дольше и погибали только когда умудрялись вызвать гнев своих хозяев, или если не могли выполнять свою работу. Многие строительные работы выполнялись ими, и большинство обслуги в домах как раз из них и состояло. Чаще всего это были люди, тифлинги, гоблины, эльфы и прочие расы Первичного Материального Плана. Их жизнь обычно тоже заканчивалась на столе демонов в качестве закуски. Третья категория рабов несколько отличалась от остальных. В неё входили специалисты в каких-либо областях наподобие кузнецов, мастеровых, или просто красивых девушек, занимающих место в гаремах демонов. Кроме того, сюда же входили демоны, захваченные в ходе военных действий. В отличии от людей и других рас, у них редко были необходимые знания или навыки, что, однако, без особых затруднений возмещалось природной силой и выносливостью. Их ставили на самые трудные работы, где иным расам было долго не выдержать, и об их пропитании тем более никто не задумывался, зачем, если можно обойтись... Такой вот неутомимый энерджайзер. Когда на улицах попадался демон с ошейником, или даже маг человеческого вида, можно было уверенно сказать к какой категории, они относятся. Это были элитные строители, телохранители и рабы. Но их жизнь в конце завершалась как и у первых категорий.
   Следующими за рабами в социальной лестнице шли обычные демоны, у которых не хватало знаний или желания подняться выше. Они бездельно слонялись по городу, иногда вступая в ряды армии, или занимались воровством и грабежами, иногда собираясь в группы, действующие в городе или за его пределами. Вечно голодные жалкие существа с большими амбициями, единственной радостью которых была свобода, и то в Бездне свобода - понятие весьма относительное. Этот слой общества был довольно многочисленнен и большая его часть все равно была при деле. Надзиратели за рабами, грузчики, рабочие, которым не хватало знаний или способностей, чтобы подняться выше. Как правило, сюда входили младшие и наименьшие танар'ри.
   Дальше стоял уже более привилегированный класс, куда попадали все великие демоны, бывшие элитными стражниками и солдатами, занимая особое положение в боевых частях. Кроме них, туда относились все демоны, добившиеся своими знаниями и способностями такого положения. Например, опытные кузнецы, изготавливающие оружие и доспехи, всевозможные мастеровые, торговцы, специалисты в строительстве, ловцы и охотники, самостоятельно открывающие порталы в другие миры, управляющие небольших цехов, а также маги и мастера артефактов. Это сословие имело дома по всему городу, и было основным источником дохода города.
   На высшей ступени городской иерархии находились истинные демоны. Казна обеспечивала их всем необходимым, а те в свою очередь почти поголовно служили в армии. При прежнем правителе у каждого истинного был свой большой дом со штатом слуг и рабов, а также полное обеспечение за счёт города. Я не стал менять эти порядки, оставив всё как есть. Кроме Шивассы прочие истинные не проявили инициативы и желания занять командный пост, поэтому просто слонялись без дела и развлекались, но в случае необходимости я мог призвать их, дав задание. Это меня вполне устраивало, доверять истинному какой-нибудь департамент или роту за редким исключением было бы только неправильным использованием ресурсов.
   В эту касту попадали и обычные демоны, от природы не обладающие большой силой, но благодаря своим знаниям и навыкам добравшиеся до самого верха. Сюда входили главы крупных магазинов и фабрик, пищевых ферм, охотников, самые опытные мастера артефактов, высшие маги и главы гильдий. Как правило, дома этого класса располагались на площади Страданий в самом богатом районе города.
   На самой верхушке лестницы находились мои министры и главнокомандующие моей армии. Кстати о министрах - в любом городе их несколько. В первую очередь, конечно, верховный военноначальник, командующий армией и стражей. Это место сразу было доверено Шивассе, в её подчинение перешли и большинство моих командиров, отвечающие за определённые войска. Например, Грухкор возглавлял полк огров, а Грикл стал заместителем Шивассы, и фактически сам занимался всеми обязанностями главы стражи. Единственными, кому он не мог приказывать напрямую, были истинные демоны, которые слушались только меня и главнокомандующую. Инкуб Сакур получил повышение, став главой моих магов. Их задачей было оказывать всю необходимую магическую помощь городу и помогать страже. Также в их обязанности входило сканировать город на наличие незарегистрированных посетителей и держать над городом магический купол. В случае проникновения в Шухак одного из истинных они сразу сообщили об этом главе стражи. Помимо казначея, мне от глабрезу достались ещё два старых министра. Один занимался всеми потребностями города, строительством зданий, ремонтом стен и дорог, а также обеспечивал город и армию всем необходимым. Им оказался бескрылый камбион по имени Дубар, чьим биологическим отцом являлся демон нальфешни, что было очевидно по его внешности - почти три метра ростом, с лицом, имевщим сходство со свиным и длинными клыками, торчащими из пасти. Он отлично выполнял свою работу, и не было необходимости его заменять. Поначалу я ещё думал, не привести ли в город Эрнисона, но потом решил, что человеку тут вряд ли понравится, и решил оставить всё как есть. А вот второго министра, инкуба по имени Шикур, я казнил в первый же день. Он руководил гильдией шпионов, и именно благодаря его ошибке пал прежний владелец города, поэтому мне необходимо было устроить демонстративное наказание, показав, что бывает с теми, кто плохо выполняет свою работу. Я назначил на освободившееся место одну из его сотрудниц, амбициозную суккубу по имени Легриам. В её в подчинении были шестнадцать шпионов, семеро которых находилось в этом городе, а остальные были засланы в окрестные.
   Сейчас я держал в руках свиток с отчётом за последний месяц, который Кериф составил очень подробно, не забывая даже про мельчайшие детали. Главным образом в нём содержалась информация о текущих доходах и расходах города. К сожалению, в Шухраке и на ближайшей территории не добывалось никаких ценных ресурсов вроде драгоценных металлов, и не было рек из расплавленого железа. Прибыль городу приносили только налоги, большая часть которых собиралась в торговом квартале. В декларации значились 78 торговцев, каждый из которых платил по пятнадцать драгоценных камней в месяц. Далее шли налоги с таверн, которых в городе оказалось семь, и каждая приносила казне не меньше тридцати камней. Ещё были разводчики скота и ловцы рабов, они отдавали половину своих налогов продовольствием для армии. В городе имелись три храма тёмных богов и даже гильдия магов, все, безусловно, отдавали часть своей выручки казне. Немного необычным было то, что главой гильдии магов был даже не полудемон, а простой тифлинг. Несмотря ни на что этот упорный волшебник смог добиться большой силы и власти даже в мире демонов, став архимагом. Он, кстати, не принимал напрямую участия в сражении, но тоже внес свой вклад в битву за город. Стоило ещё упомянуть, что владелец города не может просто прийти и потребовать что-либо у гильдии или храмов, это могло плохо отразиться на его дальнейшей жизни, поэтому мой предшественник так и не смог бросить в бой довольно большие силы проживающих в городе демонов, а в спешке набирал только отбросы, отлавливаемые в бедных кварталах, иначе мог вызвать бунт уже внутри самого города.
   Ещё в списке прибылей присутствовала строка о пошлине со въезжающих в город торговцев, что тоже вносило небольшой, но постоянный доход. Отдельным пунктом стояла строка о банке Баригора, где было что-то непонятное, и я спросил об этом казначея. Тот вздохнул:
   - Это наше больное место, господин. В нашем городе есть один из филиалов этого учреждения, но прежний правитель часто брал кредиты, гасить которые, похоже, придётся вам. Они составляют договоры, предусматривающие любую ситуацию, и при смене лорда город по-прежнему несёт полную ответственность за старые займы.
   - Сколько мы сейчас должны?
   - На данный момент казна должна банку четыре тысячи сто двадцать камней, и последние три года мы в состоянии выплачивать только проценты по ссуде, а они составляют тридцать пять в год. За вычетом полагающегося с банка налога лорд еще выплачивал пятьдесят пять камней в месяц.
   - Неприятно, но пусть пока так всё и остается, возвращать всю сумму разом я на данный момент не собираюсь.
   - Хорошо, господин.
   Следующими пунктами шли расходы. Например, питание армии. Кроме мяса и рабов, которыми обеспечивали ловцы и фермы, на нужды армии из бюджета уходило еще двести сорок камней, и это было еще немного. Солдаты не получали жалования, хотя было разрешено мародёрство и захват трофеев. Задача правителя была создать для бойцов достойные условия, чтобы были желающие вступить в армию. Прежний лорд следил, чтобы бойцы были довольны, обеспечивая их разнообразной провизией, выпивкой, и развлечениями. По особым праздникам приводили даже девственниц с Внешних земель, не говоря уже о постоянном договоре с гильдией суккубок.
   - Кериф, объясни, что это за пункт - сто пятьдесят камней в месяц, которые лорд выплачивал гильдии суккубок?
   - Ну, это стандартный договор, по нему гильдия обеспечивала нас своими сотрудницами, а мы в ответ не берём с них налог и выплачиваем некую сумму.
   - Разве суккубам это не в радость?
   - Ну, повелитель, во первых они берут с наших войск совсем немного жизненной силы, во вторых со многих им не удается взять и этого, даже камбионы почти неуязвимы к их воздействию, не говоря уже о великих. Поэтому приходиться платить. Обратите внимание на приписку внизу, там есть указание, что контракт с ними был приостановлен последние четыре месяца. И только сейчас я рекомендую обратить на это внимание.
   - Объясни.
   - Мы приостановили его в тот раз, так как в результате одной из военных компаний, было захвачено достаточно самок разных видов. За эти месяцы тридцать шесть рабынь были использованы солдатами по назначению, их души были вовремя изъяты, когда тела пришли в негодность - всё это учтено, господин, таких промашек мы не делаем, но насколько мне известно, через месяц-два живых рабынь там не останется и придётся возобновить контракт с суккубами. Можно, конечно, ничего не делать, но тогда войска будут недовольны, господин.
   - А другого способа нет? Возможно, пленные суккубки или ещё что-то.
   - На данный момент у нас некого направить в казарму, тех нескольких алу, что удавалось отловить страже за какие-нибудь нарушения, надолго не хватает. Пленных суккубок нет, а эрний... если бы у нас эрнии и были, в казармы их направлять я бы не рекомендовал.
   - Почему?
   - С эрниями много возни, их нужно полностью контролировать, и слишком часты случаи, когда они выходят из под контроля, убивая простых солдат десятками, как когда в Мэгироте одну, казалось, сломленную эрнию отправили в казарму для нужд армии. А ведь до этого она прислуживала во дворце правителя, 47 лет развлекая лорда и весь персонал. Но лорд посчитал её уже полностью сломленной и скучной, ему притащили новую для игры, а ту он отправил в казармы, надеясь уменьшить траты на рабынь и полностью закрыв свой контракт с суккубами.
   - В Мэгироте большая армия?
   - Тот город больше нашего, наверное, не меньше шести сотен воинов. Так вот, об эрнии. Всё было идеально полтора месяца, войска довольны и трат никаких - но потом, не поверите, эта мразь что-то вспомнила, или в ней что-то обломилось, точной информации нет. Известно только что на сорок второй день пребывания она вышла из под контроля, изрубила полсотни солдат и отправила в сердце бездны четырёх великих, прежде чем её смогли остановить истинные, явившиеся на эту бойню. Насколько я знаю, лорд казнил мастера боли, допустившего такой просчёт, хорошо ещё, что тварь не вышла из под контроля во дворце. Эрнию отправили на опыты, переламывать волю повторно ей не стали, слишком опасна. Поэтому я рекомендую более надёжные методы, или будем рассчитывать на военные компании.
   Кивнув головой, я продолжил изучать список. В расходах армии помимо всего была ещё одна очень крупная графа, включающая обеспечение и ремонт доспехов и оружия. Далее шли расходы на замок. Они включали в себя закупку провизии, магических светильников, обновление гобеленов и текущий ремонт. Уже эти две графы выходили казне в 730 камней в месяц, а оставались ещё выплаты гильдии шпионов, разные затраты города и расходы на содержание магов и их обеспечение. Аппарату чиновников выплачивалось триста семьдесят камней, из которых сто двадцать получал лично мой казначей. Можно, конечно, было обломать ему эту мазу и уменьшить некоторые выплаты, но... лучше этого не делать. Ведь известно с давних времён, что можно платить человеку любую, хоть астрономическую зарплату, но стоит убавить её хоть немного - и всё, он уже твой заклятый, вечно недовольный враг. И скорее всего вообще уйдёт на другое место просто из принципа. Так устроены люди, и демоны, думаю, не сильно отличаются. Пока пусть всё остаётся как есть.
   Итак, что мы имеем на данный момент... Моя армия всё же меньше, чем у прежнего лорда, что на этом этапе позволяет несколько сэкономить, контракт с суккубками пока подписывать не будем. В этом месяце чистый доход казны составит приблизительно 620 камней. Теперь стоит продумать, как его поскорее повысить, и одновременно с этим усилить свою армию.
   - Я изучил твой отчёт, Кериф и теперь хочу выслушать твои мысли по поводу увеличения в ближайшее время наших доходов.
   - Прежний правитель не вникал в экономику, господин, рассчитывая больше на военные походы. Очень часто наши полки возвращались с победой и трофеями.
   - Я сокрушил один из тех полков и не заметил особых трофеев.
   - Вы говорите о полке Мертуша, посланном в Карцери? Он не принимал участие в боевых действиях, и был отозван правителем для усиления основных сил. Теперь относительно других способов повысить наши доходы... Мимо нашего города проходит караванный путь, через который транспортируют железные слитки из Еринских озёр, из этого железа производят отличное оружие и доспехи. Слитки экспортируют по большой области Пазунии и даже на двенадцать соседних Планов. Я предлагаю создать каравану достойные условия для прохода через Шухак, а именно, заключить контракты на свободный проход по вашим землям, обеспечить защитой по необходимости, а также уменьшить пошлину за вход в город. На данное время караванный путь проходит немного южнее наших земель, и заходить в город им не имеет смысла, слишком дорого платить за вход, да и земли наши считаются слишком опасными.
   - В чём опасность?
   - Слишком много шаек бродит вокруг, лорд был сосредоточен на военных действиях на дальних рубежах и относился с безразличием к происходящему вокруг, считая эти шайки слишком мелкими чтобы тратить время.
   - Понятно, продолжай.
   - Если создадим караванам условия, они пойдут непосредственно через город, что позволит выиграть в увеличившимся поступлениям от пошлин и поможет развитию торговли.
   - Поддерживаю эту идею. В ближайшее время окрестная территория будет зачищена, а ты подготовь все необходимые договоры с торговцами, пошлину для них мы тоже снизим. Далее, я хочу увеличить торговлю с Сигилом. Один из торговцев получит особые условия для торговли в городе, включая защиту. Насколько я вижу, у нас имеется немало мастеров и кузнецов и даже гильдия магов, постараемся создать им выгодные условия для реализации товара.
   - Верно, повелитель, мастера есть, но их не так уж и много, учитывая, что мы тоже можем закупать железо, стоит задуматься о привлечении в город дополнительных кузнецов и оружейников.
   - Я буду об этом помнить. Кроме того, у меня есть выходы в один из слоёв Первичного Плана, возможно, стоит заключить с местным правителем договора.
   - Это было бы замечательно. Золото у нас стоит значительно дешевле, чем там, а вот провизия и рабы составляют ценность.
   - Я хочу наладить крупную торговлю между несколькими Планами, включая Первичный и Пандемониум, поэтому нам стоит найти походящего демона, который отныне станет отвечать за торговлю.
   - Пока этим занимался я сам, но вы правы, при росте объема торговли стоит подумать об увеличении штата. Я поберу необходимого сотрудника.
   - Хорошо, сейчас ты свободен.
   Дретч поклонился и вышел из зала. Я остался один, под неустанной охраной четырёх железных големов. После нашей победы двое из них были отправлены в Сигил для ремонта, но на шестой день уже вернулись обратно с еще двумя заказанными автоматами. Теперь у меня на службе их стало шесть.
   После битвы за город у меня выдалось несколько трудных дней, но постепенно всё налаживалось. Суккуба отправилась в свой город, Кимбаал по-прежнему гостил у меня, и это было мне только на руку. Мой замок был сейчас в подвешенном состоянии, и если король не выделит дракону владения, то моя собственность перейдёт к нему. В любом случае время пока есть. Сейчас не стоит забывать о том, что замок находиться без защиты, и нужно послать туда хоть десяток огров.
   Юглоты и маги по завершении контракта, вернулись к себе домой, особой необходимости в них больше не было.
   Три дня назад мне наконец удалось узнать всё о том ритуале, которому подвергают себя многие правители городов или даже просто богатые демоны. Гедрассаин, оказывается, перед битвой решил перестраховаться и тоже прибегнул к нему. Ритуал назывался 'Объятия Тьмы', и его особенно любили проводить над собой более слабые из демонов, вроде моей знакомой суккубки. Он на некоторое время наделял их силой, делая способными тягаться даже с балором. Кроме увеличения физических параметров, главными его особенностями были способность призывать волшебное пламя и сила телекинеза. И как я помнил, он позволял с успехом сопротивляться даже истинному пламени, создаваемому мной. Провести такую процедуру может только могущественный волшебник, имеющий доступ к девятому кругу магии. Гедрассаин обратился для этого в гильдию города, и ритуал проводил её глава, архимаг Неризар. Я встречался с ним, и мы провели довольно интересную беседу. Сама гильдия представляла собой высокую башню из чёрного камня, увенчанную остроконечной крышей. Гербом служила пентаграмма, изображённая красными линиями на чёрном фоне, в центре которой был изображен глаз. По словам архимага, в гильдии состояло двенадцать волшебников, из которых только половина была демонами. Это учреждение занималось как обучением магическому искусству, так и множеством других дел.
   Неризар показал мне комнату, где был проведён ритуал над Гедрассаином. Тёмная келья без окон, освещённая несколькими тусклыми магическими светильниками. На гладком мраморном полу изображен круг, в котором была начертана очень сложная геометрическая фигура, диаметр круга составлял не меньше шести метров. В четырнадцати углах фигуры были установлены небольшие треноги, оканчивающиеся маленькими чашами. По самому центру круга были вмонтированы кандалы, которые светились от магической энергии.
   Из объяснений мага стало понятно, что в кандалы заточали пленённого истинного демона, по углам в каждую чашу помещался камень с душой. Затем желающий обрести силу выпивал особое магическое зелье и входил в круг, становясь в квадрате рядом с прикованным, после чего маг начинал ритуал, который наделял любого из демонов великой силой. По его окончании силу можно было призвать в любой момент, и она оставалась с носителем от семидесяти до ста дней, в зависимости от того, как часто к ней прибегают. Помимо ценных ингредиентов, душ и демона, трудность ритуала состояла в том, что заключившему договор магу приходилось ежедневно обновлять чары, хотя при этом присутствия лорда уже не требовалось. Ритуал был довольно опасным, что мне было и так понятно по состоянию обгоревших и кое-где потрескавшихся стен. Архимаг сказал, что когда глабрезу пал, нарушились течения силы, камни с душами и тело демона взорвались. К счастью для гильдии, это произошло не мгновенно, и он успел удержать над комнатой силовой щит, иначе могла взлететь на воздух не только башня, но и ближайшие здания. Стоило добавить, что во время ритуала все эти месяцы пленный демон и души испытывали ужасную боль, которая заканчивалась их окончательным уничтожением. Такая процедура обходилась лордам в круглую сумму, только сам архимаг брал шестьсот камней, и примерно столько же стоили и ингредиенты, не говоря уже о пленённом демоне. Хорошо хоть это не обязательно должен был быть танар'ри, подходил и старший баатезу.
   Помню, я спросил архимага о том, у кого больше шансов победить в битве между младшим лордом и балором. Он ответил: "Обрести силу ещё не значит уметь ей пользоваться. Ритуал даёт огромную силу, и тот лорд что тренируется в ней многие месяцы и тем более годы - во истину опасный противник. Тот же, кто только что получил её, подобен ребёнку, держащему в руках меч. Ритуал даёт определённую силу, и обычно она больше, чем у любого истинного демона, но везде есть исключения. Балоры, прожившие тысячи лет, превосходят любого из таких лордов'.
   Архимаг поведал мне ещё много интересного о том ритуале. Например, о его возникновении, которое произошло семь тысяч лет назад. Правители городов, в большинстве своём не истинные демоны всегда стремились выйти за пределы, данные им природой. Амулеты и артефакты плохо подходили для этого, поэтому многие демоны искали другие способы. Но добиться успеха удалось как раз не этим искателям.
  
   Маг-камбион по имени Теритос жил в небольшом городе Сакросе на первом слое Бездны. Он не обладал особыми силами и считался довольно посредственным волшебником. Кроме того у него был один изъян, недостойный демона, он был влюблён. Ещё хуже, его избранница оказалась простой смертной девушкой, которую он выкупил из рабства и привёл в свой дом. Казалось, никому до этого не было дела, Теритос прожил в мире несколько лет, выполняя свои обязанности в патруле города. Однажды его послали с войском в Баатор, где он несколько месяцев провёл в походах. Армия вернулась с победой, но когда радостный маг вбежал в свой дом, он увидел, что его самки нигде нет. Это его сильно испугало, к тому же на момент его ухода она была беременна. Он опросил соседей и узнал, что случилось. Оказывается, через две недели после его ухода Альрине не посчастливилось столкнуться на улице с лордом Рилахом, правителем города. Тот как раз осматривал свои владения в сопровождении охраны. Заметив смазливое личико человеческой самки, он подозвал её к себе и приказал этим же вечером явиться к нему во дворец. Альрина ответила отказом, приведя правителя в ярость. Он овладел ей там же, на людной улице, в гневе приняв свой истинный облик демона нальфешни, а затем вырвал душу из ещё живого окровавленного тела и поднял вытянутую руку, в которой комком света сияла её душа, показав которую стоявшим вокруг гражданам, сказал - "Никто не смеет мне перечить!", после чего развоплотил душу за несколько мгновений. Крик умирающей окончательной смертью души был слышен по всей улице... Узнав об этом, Теритос в тот же день покинул город, отправившись в неизвестном направлении. Многие годы о нём ничего не было слышно, но через восемнадцать лет он вернулся. Камбион в чёрной мантии появился у ворот дворца, глаза его наполнял чёрный дым. Мановением руки он обратил четверых великих демонов в пепел. Ворота слетели с петель, освобождая ему путь. Он вошёл во дворец убивая каждого встреченного. Через несколько минут жители города услышали крики умирающего правителя, которые сменились последним стоном истинной смерти.
   Теритос недолго наслаждался победой, вскоре его пленила Кровавая Ложа, организация, возглавляемая тремя демонами, достигшими высших ступеней магического искусства. Тайна ритуала, который изобрёл волшебник, была открыта. На данный момент почти все архимаги в Бездне обладают этими знаниями, и многие младшие лорды прибегают к их услугам. Ритуал действовал на всех демонов и камбионов, но находился под запретом для других рас, так как сводил их с ума. Тифлинги тоже не могли выдержать Объятия Тьмы, в них осталось слишком мало демонической крови.
  
   Высокие створчатые двери раскрылись, пропуская в зал девушку в чёрном обтягивающем тело костюме. Шивасса подошла к трону и поклонилась.
   - Мой господин, я пришла доложить о ситуации в городе.
   - Слушаю.
   - В Шухаке и ближайших землях всё под контролем. Маги обнаружили два незарегестрированых проникновения истинных демонов. Оба случая были проверены и не представляют важности. Стражей было задержано две группы с Первичного плана, у них не было необходимых разрешений на проход по Бездне, и их отправили в сериацонный лагерь, для распределения...
   - Что за лагерь?
   - Это место, куда отправляют мелких преступников, а также путников, у которых нет необходимых разрешений и покровителей. Некоторые из них, наиболее могущественные, вскоре пополнят нашу армию, другие отправятся на рынки рабов. Какая-то часть будет отпущена в их План после уплаты выкупа.
   - Ясно, продолжай.
   - Кроме этих двух групп, стражей были задержаны трое граждан, совершивших мелкие преступления, их тоже отправили на распределение. Маги, сканирующие ближайшее пространство, сообщили о замеченных ими трёх небольших группах разбойников. В основном они состоят из просителей Бездны и руттеркинов. Нападают на одиноких путников и малые группы, для нас не представляют особого интереса. Наши дальние патрули подтвердили информацию.
   - Пошли отряд крылатых камбионов с несколькими магами на их поиски. Мои земли должны быть очищены от любого мусора.
   - Что с ними сделать?
   - Достаточно сильных в рекруты, у остальных изъять души.
   - Будет исполнено.
   - Продолжай отчёт.
   - В остальном ситуация в городе довольно стабильная. Наши огры, понёсшие такие большие потери в битве, сейчас совместно с камбионами патрулируют улицы. Элитная десятка, точнее уже шестёрка, освобождена от патрулирования и на данный момент направлена на усиленные тренировки. Я бы советовала в ближайшее время укомплектовать её полностью, или даже создать две подобные боевые группы.
   - У нас хватит крови, для такой трансформации?
   - Да, повелитель.
   - Прекрасно, подготовь всё необходимое и проведи соревнование между ограми. Победителей подвергнуть изменению.
   - Будет сделано.
   - Кроме того, я заказал амулеты трёхкратного ускорения для первой десятки, закажу и для второй. Эти воины смогут на равных сражаться с бабау.
   - Ещё хочу обратить внимание на оставленную нами крепость в Коцитосе. Как мы говорили ранее, башню Бельтора стоит сделать базой наших сил. Предлагаю отправить туда двадцать бойцов на постоянную дислокацию.
   - Я помню об этом и хочу сделать больше. Стоит направить более крупный отряд и произвести зачистку той местности, там бродит слишком много никчёмных созданий, души которых пора забрать. В первую очередь стоит заняться той бандой, местонахождение которой хорошо известно. Далее я хочу заключить договор с ближайшим городом, возможно, торговля между нами будет выгодна обоим. По крайней мере, даже если они просто не станут реагировать на нашу тотальную зачистку местности от преступников, уже плюс. Возможно, я даже сам отправлюсь с отрядом и лично прослежу за поимкой банды.
   - Ясно, господин. Еще хочу обратить внимание, что Пандемониум является одной из арен Великой Войны. Отряды огров не привлекут внимания наших врагов, но если мы создадим там серьёзную базу под защитой камбионов и великих демонов, то обязательно в ближайшем времени подвергнемся нападению. Если создавать такую базу, нам продется искать союзников.
   - Пока этого не требуется, будем действовать в основном отрядами огров.
   - Когда хотите отправить отряд для зачистки?
   - Начинай сборы сегодня, подготовь провизию, оружие и всё, что может им понадобиться. Пойдут три десятка с амулетами ускорения, а также несколько магов. Я отправлюсь с ними, и вернусь через два дня. Выход назначаю на завтра.
   - Всё подготовлю. Вы сами телепортируете войска ко вратам?
   - Призови двух наших истинных, пусть они этим займутся.
   - Всё ясно. Но господин, а зачем это вам? Пусть кто-нибудь из истинных и курирует операцию.
   - Мне тоже нужно развеяться, сейчас ситуация в городе нормализовалась, поэтому прогуляюсь.
   Шивасса поклонилась и вышла из зала.
   Ну что же, всё складывается удачно, если дальше пойдёт как планируется, казна пополнится новыми душами, а армия рекрутами. Стоит взять с собой ещё какого-нибудь демона посообразительнее из гильдии шпионов, нам нужно наладить связи с городом и разведать обстановку. Да и мой новый маг, нечего ему сидеть в городе, пора поучаствовать в боях, перейдя на шестой круг.
  
  
  
   Глава 2
  
   Сборы заняли немного времени. Шивасса уже обо всем позаботилась, и на выходе из дворца меня ожидал собравшийся отряд. Три десятка огров с амулетами ускорения с группой магов, чуть в стороне стояли шесть каменных големов, у каждого за спиной висел огромный рюкзак. Големы мне достались от прежнего правителя, в замке их обнаружилось восемнадцать. По большей части в Бездне их использовали как грузчиков и носильщиков, в бою с демонами толку от них было немного. Но в походах на дальнее расстояние автоматы были просто незаменимы, могли шагать без усталости дни напролёт и не требовали пищи. Арманиты могли при необходимости заменить их и даже имели больше плюсов, но на другие Планы брать их не стоило - все-таки моя задача не особенно афишировать присутствие танар'ри на Пандемониуме.
   Маги находились здесь же. Двоих я знал только наглядно, это были камбионы, служившие ещё прежнему хозяину города. Оба, как я помнил, находились на шестом круге магии. Чуть в стороне от них стоял Шен. В забирании душ он, конечно, нам пока не помощник, но в бою может принести пользу. У меня на него были большие планы, поэтому его снаряжение было лучше, чем у других. На шее висел амулет ускорения, на пальцах кольца защиты от магии и высшей каменной кожи. Его книга заклинаний включала все известные мне заклятья до седьмого круга. Кроме того, по моему приказу Шивасса неслабо погоняла его за эти дни на тренировках.
   Справа стоял смутно знакомый мужчина в сером плаще. Увидев, что я обратил на него внимание, он склонился. Его аура была надёжно закрыта и напоминала обычного человека.
   - Повелитель, моё имя Дэриус. Меня прислала госпожа Легриам, я инкуб. Специализируюсь на переговорах, а также маг пятого уровня.
   - Ясно, вчера я приказал прислать кого-нибудь для небольшого, но важного задания. Ты уже знаешь свою задачу?
   - Да, господин. Наладить связь с правительством Омакура и торговыми кварталами. Вчера помимо разговора с главой гильдии я посетил господина Керифа, и он подробно проконсультировал меня о наших потребностях.
   - Отлично, сразу этим и займёшься.
   Грикл подошёл ко мне.
   - Господин, войска готовы к выступлению, хотите взять с собой кого-нибудь ещё?
   - Да, я решил, что поддержка с воздуха нам не помешает, призови сюда двух набассу из тех, что особенно преуспели в искусстве трансформы.
   Грикл поклонился, затем дотронулся до амулета на своём запястье.
   - Шагрун, Гурах, живо явиться к входу во дворец, для вас есть задание.
   Пока капитан звал демонов, я мысленно потянулся к своим истинным. Это было нетрудно, достаточно лишь представить их и позвать по имени. В отличии от Грикла мне амулет связи не так уж нужен, по крайней мере если объект не слишком далеко.
   - Тайрун...
   - Слушаю, господин...
   - Через три минуты явись к входу во дворец.
   - Как пожелаете...
   Затем связался с Мертушем.
   Вскоре все были в сборе, я приказал истинным телепортировать отряд к месту открытия врат. Конечно, можно было открыть их прямо в городе, но убирать для этого защиту было неразумно, а в противном случае врата могли сработать неправильно. Поэтому мы переместились за пределы города, после чего демоны склонились и исчезли, а я обратился к магам.
   - Только у некоторых из воинов есть амулеты, защищающие от звука, всё необходимое мы приобретём на самом слое, но пока вы наложите временную защиту.
   Один из магов произнёс чары, свечение немедленно охватило всё войско, не затронув только демонов, но тем это было и не нужно. Я повернулся лицом к пустыне, достал мел и начертил узор портала, затем разместил необходимые символы. Конечно, можно было воспользоваться и своей силой, но на Плане, особенно рядом с городом просто обязана быть защита. Мне не хотелось показывать всем, что один из балоров вступил в Коцитос, поэтому сейчас я собирался открыть портал заклятьем седьмого круга. В центре, сверившись с книгой, начертил знак Самар, после чего активировал чары. Фигура наполнилась силой, линии засияли, а в центре быстро стала формироваться воронка. Впечатляющее зрелище, этот портал в отличии от прежних достигал четырёх метров в диаметре и пылал мощью. Я вошёл первым, армия двинулась за мной следом.
  
   Мы оказались в уже хорошо знакомой местности. Потрескавшаяся сухая почва под ногами, вдали виднеются малые и большие воронки, уходящие глубоко в землю. Ветер пронзительно завывал и трепал полы моего плаща.
   Я, сконцентрировавшись, послал слепок местности и дорогу к башне магам и шпиону.
   - Дэриус, проникнешь в город через южные ворота, приступай к своей миссии.
   - Да, повелитель.
   Шпион накрыл голову капюшоном и двинулся к городу, обходя его справа, через несколько секунд его фигура растворилась в воздухе. Я обернулся к магам.
   - Гелендор, ты с тремя ограми отправляешься в город, - я кинул ему мешок с драгоценными камнями, - Приобретёшь тридцать амулетов защиты от звука и столько же плащей от ветра. Потом вернётесь к нам, мы пока, отойдём за тот холм.
   - Хорошо господин.
   Маг с ограми отправился в город, а мы отошли на пару километров, разместившись в низине в стороне от торговых путей. Если появятся патрульные, можно будет представиться обычными торговцами, направляющимися на второй слой Пандемониума. Ничего не должно было нас выдать, амулет на моей шее искажал ауру, а набассу тоже вполне успешно держали ложные ауры. На вид они казались обычными людьми примерно тридцати лет - главное, чтобы не открывали ртов, и проблем не будет.
   Через час маг наконец вернулся. Защита, наложенная волшебником, уже значительно ослабела, два огра зажимали головы руками и еле сдерживали стон.
   Все переоделись в принесенные магические предметы и я, встав в центр, телепортировал всех к башне Бельтора.
  
   Весь день форт приводили в порядок. Огры починили ворота, сделав их ещё крепче, чем раньше, затем занялись другими укреплениями и внутренними помещениями. Четверо под моим руководством подготавливали подвальное помещение : выносили мусор, укрепляли двери камер, в центре пыточной установили огромный деревянный стол, который сделали сами из различных валявшихся в башне ненужных досок. Весь инструмент, как и провизию, мы взяли с собой ещё в Бездне.
   Маги тоже не тратили время даром, уже через пару часов после прибытия над фортом раскинулся магический купол. Теперь неожиданным гостям будет очень трудно прорваться к нам незамеченными. Но маги нужны были не только для этого. К вечеру я позвал их, показав сделанный ограми стол. По краям в него уже были вмонтированы оковы, по центру же была установлена большая доска. Она будет фиксировать пленников, не давая скинуть камень.
  Я собирался самолично начертить магическую фигуру, но маги сообщили, что с помощью моей книги, справятся сами. Книга вызвала у них восхищение. Оказывается, ритуалы изъятия души хоть и широко применялись, но были прерогативой гильдии некромансеров. Их сотрудников можно было встретить во всех городах, где за немалые проценты они занимались изъятием душ и дальнейшим помещением в камни. Ритуал был известен не только им, но те, кто им обладал, совсем не стремились дать ему широкую огласку. Под моим контролем они поместили в свои книги одно только заклинание, всё остальное должны были хранить в памяти. Кроме этого, понимая серьёзность ситуации, наложил на них чары неразглашения. А им было приказано зачаровать книги, на уничтожение после своей смерти. Мне совсем не хотелось вступать в конфликты с этой гильдией и сохранить знания в секрете. Поэтому я принял решение по прежнему в городе пользоваться услугами некромантов, не привлекая к себе внимание.
   Как поведали маги, истинным демонам подобные ритуалы в принципе не требовались. Оказывается, можно вырвать душу одним лишь усилием воли.
   Трудность при этом заключалась в больших энергетических затратах, поэтому даже многие истинные предпочитали магию. Душу демон мог при желании поглотить, втянув в свою ауру и постепенно растворив в ней, в этом были и плюсы и минусы. Плюсы в том, что это во время этого процесса, который обычно занимал неделю, демон испытывал небольшой, но постоянный прилив сил, его демонические силы тоже немного возрастали. Минусом было то, что иногда поглощенные души вместо того чтобы спокойно раствориться, начинали сражаться. И тогда вместо подъёма ощущался лишь упадок энергии. Хоть такие случия были очень редки и относились только к поглощению могущественных магов или вождей. Так или иначе, душа все равно вскоре разрушалась. Ещё бывало, когда демоны поглощали сразу слишком много душ, создавая в своём энергетическом фоне критическую массу, и иногда это даже заканчивалось гибелью самого демона, вывод - обжорство опасно даже истинным. Помимо поглощения душу можно было и уничтожить, но это было просто растратой ценных ресурсов и применялось только для демонстрации своей силы и как метод запугивания слабых рас. Бывали случаи, когда ритуалы и демоническая сила вообще не срабатывали. Камень тогда просто взрывался, а душа вырывалась из когтей. Это значила одно из двух - или душа уже принадлежит кому-то другому или что её обладатель действительно могущественная личность и к нему применимы только другие методы.
   Маги ответили на мой вопрос о мэйнах. Казалось, что может быть проще, набрать этих малявок, забрать их души, а мясо уже потом отправить на рынки. Но всё оказалось сложнее. Как я уже знал ранее, души отличались друг от друга. Например у людей, огров и большинства демонов они имели схожую структуру и ценность, а у всяких там мэйнов, гоблинов и многих подобных слабых созданий не представляли ценности и скорее приравнивались к душам животных. Цены на них были мизерные и никто не собирался тратить своё время. А вот у истинных демонов, драконов и некоторых могущественных созданий души наоборот обладали куда большей силой и стоили во много раз дороже. Именно такие души любили использовать мастера артефактов, создавая по-настоящему могущественные вещи.
  
   На следующее утро пришло время позаботиться о разбойниках. Я составил простой план действий, которым поделился с магами и десятниками. Набассу тоже присутствовали, но особой инициативы не проявляли. Мне же хотелось выяснить, у кого из командиров есть задатки лидера, чтобы оставить на него форт, когда сам уйду. Но ничего путного никто не сказал, совещание закончилось, и мы приступили к делу.
   Один из магов накрыл меня магическим полем, которое в теории должно было защитить от простых заклинаний поиска, после чего я, хорошо зная местность, телепортировался к вражескому лагерю, стараясь переместиться к самой его окраине в полукилометре от центра. Это легко удалось. Я появился в центре пустоши между двумя огромными трещинами в земле, которую с трёх сторон окружали каменные курганы. Пришло время вспомнить чему меня обучила марилитка.
   Закрыв глаза, я постарался охватить всю территорию вокруг демоническим взором. Это было несложно, местность я так не видел, ощущая только ауры, но у меня и так ещё хранился в памяти образ разбойника, и наложить одно на другое оказалось просто.
   База разбойников находилась под землёй, четыре слабые ауры светились у самого входа в пещеру. В глубине располагался уже целый муравейник, по меньшей мере шестьдесят существ. Несколько аур отличались силой и наверняка принадлежали демонам, но силы в них было немного, и опасности, похоже, они не представляли. Я узнал всё, что нужно, и призвав силу, переместился к башне, где ожидал отряд и маги.
   - Банда не поменяла свой лагерь, находится там же?
   - Да, и судя по всему сейчас как раз все там, атакуем немедленно. Подойдите ближе.
   Двадцать шесть огров и маги с демонами встали рядом, я окружил всех своей энергией и переместился. Мы оказались в двухстах метрах от входа в пещеру, и охрана не должна была нас видеть. Я почувствовал сильное истощение, хотелось сесть на землю, но усилием воли удалось побороть слабость.
   - Мне нужно несколько минут восстановиться после прыжка, пока готовьтесь к выступлению. Не забывайте, лидер мой.
   Маги стали накладывать на себя чары, десятники давали последние наставления бойцам. В отличии от последних им, как и магам, ещё вчера был передан слепок из памяти пленного, и пещеру они знали, как свои пять пальцев. У противника было численное преимущество, но учитывая меня, магов и двух демонов всем было понятно, что у них нет шансов. Трудность заключалась лишь в том, чтобы по возможности захватить их живыми.
   Слабость стала отступать, и я дал сигнал начинать. Шен произнёс заклятие и растворился в воздухе, выждав минуту отряд, стараясь не создавать шума, направился к пещере. У входа уже лежали четыре связанных парализованных тела. Рот каждого был заткнут кляпом. Шен как раз закончил с последним, когда чары стали развеиваться, а люди приходить в себя. Но это теперь не имело значения, тревогу им уже не поднять. Не оставив никого с пленниками, войско ворвалось в пещеру. Огры были разделены на три отряда во главе с магами. Задача бойцов была прикрывать волшебников и вязать пленных. Ну а мне с отрядом было не по пути, закрыв глаза, я призвал силу, обнаружил самую яркую ауру и переместился к ней.
   Это оказался небольшой зал, в центре которого на слабом подобии трона сидело существо около двух с половиной метров ростом с чешуйчатой зелёной кожей. На руках и ногах имелись длинные когти, а лицо казалось особенно мерзким, напоминая рожу уродливой гориллы с вытянутой лысой головой и огромной вьющейся бородой.
   При моём появлении монстр вскочил и издал яростный рык, который, впрочем, не сильно меня впечатлил. Схватив большую, зазубренную глефу, приставленную к трону, хозяин спрыгнул с возвышения и направился ко мне.
   - Жалкий человечишка, ты совершил самую большую ошибку в своей короткой ничтожной жизни! Твоя душа послужит мне закуской к твоим потрохам!
   - Ну-ну... - Я поднял руку и призвал свою силу, барбазу отбросило на десять метров, сильно впечатав в стену. Он сполз по ней, сидел на земле, тряся уродливой головой, но глефу так и не выпустил.
   На меня обрушилось стрелы. Шесть лучников, похоже, телохранители демона, собирались нашинковать меня как подушечку для булавок, но никакого эффекта это конечно, не оказало. Заклятие парализации слетело с моих уст и все застыли статуями. Над головой раздался яростный рёв, развернувшись, я увидел чёрного абишаи пикирующего на меня с потолка. Его занесённая рука зажимала сияющий рунами меч. Я усмехнулся : жалкий глупец. Его рука стремительно пошла вниз, и перехватив кисть в воздухе, я раздробил когтистые пальцы, меч выпал, а тварь издала стон. Удар ладонью в грудь отбросил его к стене, где он упал сломанной куклой. Я взглянул на меч - всего лишь второго уровня, можно было даже не опасаться.
   - Рааарр! - Барбазу, похоже, пришёл в себя, и теперь бежал на меня, размахивая своёй глефой. И его оружие уж точно представляло опасность, руны так и сияли на лезвии.
   Я направил на него руку и снова призвал силу, остановив бег и подняв за шею в воздух. Монстр в пяти шагах от меня захрипел, не в силах вырваться из невидимых оков, а я пытался найти способ пленить его, не убивая. Внезапно барбазу прекратил дёргаться, глефа в его руке сделала оборот и он быстро метнул её. С такого близкого расстояния поймать снаряд силой я уже не успевал, но рефлексы, развитые на тренировках, не повели. Ноги спружинили, откидывая меня в сторону, глефа просвистела рядом и воткнулась в стену за спиной. Демон рухнул вниз и опять, издав крик ярости, кинулся ко мне. Но тут уже его ожидало разочарование. Я дал противнику понять своё бессилие, позволив нанести мне несколько ударов, а затем поймал руки и сломал в области локтей, взял за шею и целенаправленно неспеша нанёс несколько ударов по телу, ломая рёбра и разрывая внутренности. Он рухнул к ногам корчась и рыгая кровью. Повторив чары на людях, я сходил за лежащим без сознания абишаи и неспеша связал его, а затем и парализованных лучников верёвкой, после чего уселся на трон и стал ожидать своих бойцов. Сканирование показало, что дела у них шли успешно, за отрядами тянулся след из живых, но неподвижных существ. Через минуту отряд Гелендора ворвался в зал.
   - Мы одержали победу господин, лагерь под нашим контролем.
   - Да я ощущаю это, в подвалах чувствуется движение, но там тюремные камеры и это скорей всего пленники. Заберите этих пленных, а абишаи и барбазу закуйте в цепи. Всех пленных отправить в камеры и поставить шесть бойцов на выходе.
   - Будет исполнено, господин. - маг поклонился.
  
   Около получаса потребовалось, чтобы разобраться с пленными и обыскать весь лагерь бандитов. Пещер оказалось несколько, но все они объединялись и имели один выход. На нижнем ярусе была тюрьма, на самом верхнем столовая и общий зал. Помимо пленных на верхних ярусах обнаружились шесть молодых женщин, из одежды на них были только ошейники. Пленницы, похоже, занимались приготовлением пищи, стирали, и были развлечением для бандитов, вид имели забитый и сломленный. Их притащили в главный зал и бросили на колени. Помимо людей среди них было два тифлинга. Ничего важного они не рассказали. Десятники попросили отдать их войску развлечься и я разрешил, приказав только быть осторожнее и не калечить. У меня и на этих рабынь были планы, контракт с суккубами всё ещё был у меня в памяти, это новое приобретение позволит хоть немного сэкономить.
   Всего нами было захвачено живыми тридцать шесть разбойников не считая лидера. В основном люди и тифлинги, но было и шесть камбионов и даже два демона - уже известный мне абишаи и ещё один невысокий, но довольно жутковатый монстр. Он напоминал маленького абишаи, но по всему телу росли острые длинные шипы, похожие на крыльях, и имел огромную пасть с острыми зубами и раздвоенным языком. Ещё в Сигиле я видел иллюстрации с этими тварями, они назывались спинагонами и относились к низшим баатезу. Несмотря на жуткий вид, твари не считались особенно сильными и выполняли функции лакеев и шпионов, редко вступая в бой.
   В тюремных камерах ждал ещё один приятный сюрприз. Мы обнаружили ещё четверых девушек, одна, впрочем, была сумасшедшей и содержалась отдельно. Ещё в двух камерах находилось семеро мужчин разного возраста. Среди них не было воинов, это были обычные горожане или фермеры.
   В сокровищнице главаря обнаружилось несколько сундуков. Помимо золота и серебра там лежали и драгоценные камни, четыре из которых содержали души. Даже по самым скромным подсчетам всё содержимое сундучков оценивалось в шестьсот пятьдесят золотых монет. Забрав золото и камни, я отдал серебро Гелендору, назначив казначеем форта. Тысяча восемьсот семьдесят серебряных монет позволит форту ни в чём не нуждаться ещё долгое время, закупая необходимое в ближайшем городе.
   Помимо этого нашу добычу пополнили семьдясят три клинка первого уровня, шестнадцать второго, а в сокровищнице главаря оказался даже отличный меч третьего. Не стоило забывать и о глефе. В общем, поход оказался очень успешным. Теперь стоило только позаботиться всё это доставить на нашу базу. В который уже раз я пожалел, что не взял с собой никого из истинных, до лагеря несколько дней, и похоже, опять придется транспортировкой заниматься мне. Жаль нельзя открыть врата по памяти, ведь координаты башни мне неизвестны...
  
   До конца дня мы были заняты транспортировкой. Больше всех работы досталось, конечно, мне, и теперь я лежал в кровати, принадлежавшей марилитке, в полном опустошении. Но хоть задача была выполнена, все пленные заняли своё место в наших камерах, а трофеи в сокровищнице. Перед транспортировкой я последовал старой традиции и обработал разум большей части разбойников - просто очистил их от всех воспоминаний, оставив инстинкты и самое основное. Теперь дело за магами, надеюсь, они успеют разобраться со всеми до того, как разбойники начнут умирать. Пленников разбойников тоже разместили в камерах, что делать с ними дальше решу после. А рабыни пришлись очень кстати, сразу занялись своими постоянными обязанностями, сняв с огров многие нудные обязанности.
   На следующий день всё стало приходить в норму. Маги с утра были за работой и уже к обеду передали мне пять заполненных душами камней. Вкусно поев, я спустился в камеры и выбрал пару крепких мужчин для своих экспериментов, пора было получше освоить уроки илитида. Да и базе нужны были преданные рабы.
   Три часа я потратил на их перепрограммирование. Возможно, для псиоников уровня илитида моя работа показалась бы грубой и некачественной, но меня вполне устроила. Несколько небольших ошибок не помешают их работе, хоть и будут иногда вызывать головные боли. Два новых раба отправились к магу для поручений. Пока я не избрал командира, казначей исполнял обязанности главы лагеря.
   Затем я решил помочь магам с душами и лично произвёл три изъятия, а когда чар больше не осталось, попробовал провернуть трюк с силой истинных демонов. Огры приковали одного из разбойников на жертвенный стол, после чего я постарался увидеть его душу. Включив истинное зрение, заметил лёгкое сияние охватывающее тело. Вытянув руку, постарался притянуть это сияние себе в ладонь. Ощущение было, словно я тяну на себя резиновый жгут, душа крепко держалась за тело, но усилив нажим, мне всё же удалось её вырвать. Раздался стон, и передомной застыла призрачная фигура, напоминавшая человека. её тянуло вверх, и мне приходилось с трудом удерживать её перед собой, что делать дальше я не знал. Прошла пара минут, а я всё держал душу, и это становилось всё труднее, камень, который я просунул в самой её центр, не оказывал никакого влияния. Хорошо душа была в какой-то прострации, и похоже, не осознавала происходящего. Наконец мне вспомнился захват демона шкатулкой, и я решил действовать как в тот раз. Усилив нажим, стал сжимать душу со всех сторон и она внезапно легко поддалась, превратившись в облако, которое начало на глазах сжиматься. Уменьшив её до размера камня, я направил это сияние в него. Душа оказалось в камне, и я ослабил нажим. Пару секунд казалось, что всё закончено, но потом яркий свет вырвался из кристалла и образовал снова фигуру призрака. Опять неведомая сила стала тянуть его ввысь. Я чувствовал жуткую усталость и не хотел продолжать эксперимент, тем более пытаться поглотить её, неизвестно чем ещё это закончится. Отпустив душу, позволил ей улететь. Пройдя через потолок башни, она упорхнула, а я усталый и немного расстроенный сел на стул. Когда будет время попрошу Шивассу научить меня этим трюкам, но пока стоит подобного избегать.
   Этим же вечером, дав необходимые распоряжения, я открыл портал в Бездну и вернулся во дворец. Набассу решил пока оставить в башне. Кроме них там сейчас не было никого достаточно сильного, чтобы противостоять серьёзному нападению, если оно вдруг случится. В любом случае эта база, похоже, может оказаться очень полезной, и стоит отправить туда одного из истинных. Кроме того не стоило затягивать с пленными демонами. Барбазу я уже знал куда пристроить, решив сделать из него артефакт наподобии кольца подчинения. Скоро мне нужно будет навестить племена огров, и пожалуй, заберу с собой ещё новых воинов. Однако поселения нужно кому-то защищать. Места там опасные, и подобный раб-демон им здорово поможет, по крайней мере будет кому заняться путающими следы. Из остальных тоже стоит сделать подобные артефакты, могут когда-нибудь пригодиться.
   Сидя на троне, я закрыл глаза и представил двух своих истинных демонов. Один из них был неполных три метра ростом и более двух в ширину, напоминая огромную зубастую лягушку, вставшую на когтистые лапы. Другой был ещё выше и походил на огромную волосатую гориллу с кабаньей головой на плечах и небольшими чёрными крыльями за спиной.
   'Мертуш, Тайрун явитесь во дворец, жду вас в главном зале через минуту'
   Вскоре передо мной из воздуха матерелизовались две фигуры. Оба демона были в облике людей. Мертуш как всегда в своём неизменном красном бархатном костюме, Тайрун сегодня был в катарди из чёрного шёлка. Оба стали на одно колено и ждали моих приказов. Я же переводил взгляд с одного на другого и вспоминал всё, что мне о них известно.
   Мертуш из Гаэрода, двести семьдесят лет. Опытный военноначальник, выполнивший огромное количество боевых заданий. Именно ему прежний правитель доверял большую часть войск, отправляя в походы на другие Планы.
   Тайрун, сто шестьдесят лет. Демон нальфешни, несмотря на внешний вид довольно уравновешенный и хладнокровный. Участвовал в походах, но при этом не чужд экономике. Иногда выполнял миссии, выступая в роли ревизора, проверяя действия наших сил на других Планах. Некоторое время даже сотрудничал с гильдией шпионов. По мнению других моих истинных он самый слабый в бою и предпочитает действовать хитростью, а не грубой силой.
   У меня был ещё один демон, Лекристо Сокрушитель, как и Мертуш он относился к хезроу. Но его я даже звать не стал. Самый молодой, но при этом и самый агрессивный. В бою просто машина убийств, все другие демоны, кроме Шивассы его побаиваются, но помимо битвы ни на что не годен. Без сомнения он сейчас как всегда сидит у себя в башне и пытает какого-нибудь смертного или демона, того, кто попался ему первым на улице. Пока я позволял ему развлекаться, но предупредил не слишком зарываться, одна-две жертвы в неделю были допустимыми тратами. Но зато если возникнет необходимость нагнать ужас на какое-нибудь поселение, или раздавить наглого истинного, всегда было кого послать.
   - У меня для вас задание. Тайрун, ты отправишься на Коцитос. Отныне там располагается одна из наших баз, главой которой ты назначен. Это не боевое задание, мы не афишируем своё присутствие на Плане, будешь стараться соблюдать инкогнито. По слою бродит множество разбойничьих шаек, жизни которых растрачиваются в пустую. Твоя задача отлавливать эти группы и забирать души. Я позволяю тебе забирать каждую десятую душу себе.
   - Спасибо, повелитель.
   - Но соблюдай осторожность и не вызывай гнева властей. В случае обнаружения одного из истинных демонов не пытайся захватить его лично, сообщи об этом мне. Я сам или Шивасса им займёмся.
   - Я понял.
   - Мы пытаемся наладить связи с ближайшим городом, возможно, из этого тоже выйдет толк. Шпион будет поддерживать с тобой связь. А сейчас я скину тебе образ.
   Сконцентрировавшись, я послал демону карту, слепок города, башни и ближайшей известной мне территории.
   - Когда выступать?
   - Сегодня, у тебя час на подготовку.
   Демон склонился.
   - Теперь ты, Мертуш. Возьмёшь в арсенале три шкатулки удержания, две первого и одну второго уровня. Отправишься с Тайруном на Пандемониум, там нашими силами были захвачены трое баатезу. Подвергнешь их пыткам и узнаешь истинные имена, запрёшь в шкатулки. Затем принесёшь мне.
   - Что за демоны?
   - Двое из них мелочь, но третий барбазу. Кроме шкатулок заберёшь также в арсенале два оружия третьего уровня.
   - Всё понятно.
   Оба свободны, приступайте к работе.
   Демоны поклонились и растворились в воздухе.
   -'Шивасса!',
   -'Сейчас буду, повелитель'
   Передо мной возникла красивая девушка в охотничьем костюме.
   - Расскажи, что произошло за моё отсутствие.
   - Как вы и приказали, я провела соревнование среди оставшихся в городе огров, выбрав лучших. Будет мудро отправиться на Пандемониум и провести подобный отбор и среди отправленных войск. После этого я смогу уже точно выбрать четырнадцать лучших бойцов для трансформы.
   - Да, возьми это под свой контроль. В течении пяти дней проведи отбор и соверши изменения. Отправь десять огров на Первичный план в мой замок, он уже вторую неделю почти беззащитен.
   - Нам стоит рекрутировать больше новых огров, господин, вместо павших в битве.
   - Я тоже об этом думал, и собираюсь так и поступить, кроме этого посмотрим, кого ещё можно будет поставить себе на службу. Продолжай отчёт.
   - Как вы приказали, наши войска приступили к зачистке территории. Были захвачено две банды общей численностью в девятнадцать существ. К нашим силам примкнули три камбиона и арманит, остальные отправлены к магам на изъятие.
   - Что с третей бандой?
   - Мы только закончили со второй, новости разносятся быстро, по данным разведки они отступают в сторону Пустынных земель. Сегодня же пошлю погоню.
   - Хорошо, что у тебя ещё?
   - В городе всё спокойно, стража отловила ещё несколько человек, отправили на распределение. Шпионы не доложили ничего заслуживающего внимания.
   - Понятно, теперь мои новости. Как ты уже знаешь, наша миссия на Коцитосе прошла успешно. Сейчас я отправил туда Тайруна контролировать ситуацию.
   - Из ваших демонов он походит для этого лучше всего.
   - Через пару дней я собираюсь отправиться в свою крепость в Тетире, нужно закончить несколько старых дел. Ты останешься во главе города в моё отсутствие.
   Марилит поклонилась.
   - Ещё вопрос, Шивасса. Что ты думаешь о ситуации в Шухаке? Нам что-нибудь сейчас угрожает ?
   - В ближайших городах, где находятся наши шпионы, всё спокойно. Есть правители, которые с жадностью смотрят на город, но вряд ли они планируют нападение. Хотя наши войска и немногочисленны, все знают, что город захватил один из владык, в подчинении у которого находится дракон, это охлаждает пыл у самых горячих голов. Пока Кимбаал с нами, нападение вряд ли возможно. Но стоит усилить войско и возможно даже приобрести себе новых союзников среди соседних правителей.
   - Что их может заинтересовать?
   - Война. Когда наши войска увеличатся, стоит предложить кому-нибудь из них совместное дело, выгодное обоим, вроде нападения на какой-нибудь город, или замок наших общих врагов.
   - Интересно, но это потом, сейчас я собираюсь развивать экономику и увеличить войско. Как сказал один полководец, перед тем, как развязать войну, нужно укрепить тылы против контратаки противника.
   - Мудрые слова, повелитель. Я не раз видела глупцов, ведущих в бой огромную армию, но возвращающихся домой, видящих вместо своих владений одно пепелище.
  
  
  
   Глава 3
  
   Напряжение последних недель уже стало порядком надоедать. Решив, что дела подождут, я захотел взять на пару дней выходной, тем более представился неплохой случай побольше узнать о жизни и обычаях демонов. Завтра в Бездне намечался праздник, и меня официально пригласили на одну неизвестную мне церемонию. Приглашение было от Сагурдала, старшего жреца церкви Демогоргона. Это в какой-то мере удивило меня, поскольку о том, что в городе есть храм Князя Демонов, я не знал, по крайней мере в финансовых отчётах о нём не упоминалось. Как оказалось, подобные учреждения не облагались налогом и имелись во многих городах Бездны. Интересно ещё то, что наш храм оказался не просто какой-то рядовой церковью, а похоже, считался весьма уважаемым учреждением, и контролировал ещё шесть небольших церквей в соседних городах.
   Праздник проводили раз в три года в честь одной из грандиозных побед легионов Демогоргона над силами Баатора. Сами демоны его особенно не отмечали, но жрецы в этот день всегда приносили множество жертв во славу своего господина. Как сказала Шивасса, отказываться от приглашения не стоит. Кроме того правителю города стоит тоже оказать честь и сделать хорошее подношение, или даже самому принести жертву.
   Так или иначе, завтра придётся навестить это учреждение. Помимо него я решил пройтись с инспекцией и по другим важным объектам города.
   Встав с трона, направился в свою спальню, по пути связываясь с Мариоль, своей старшей наложницей, и приказывая ей привести ко мне кого-нибудь новенького. У прежнего правителя было семь постоянных наложниц, штат которых время от времени обновлялся. Тех, кто наскучивал, отправляли в казармы, на рабский рынок или даже жертвенный стол. Более-менее в безопасности могли себя чувствовать только три суккубки, старшие наложницы. Остальные жили в постоянном опасении за свои жизни и души.
   Эти две недели я был слишком занят, и только трижды прибегал к услугам своих наложниц. Некоторых вообще ещё ни разу не видел, в отличии от того же Кимбаала. Дракон там крутился круглые сутки, и уже умудрился отправить двоих рабынь к целителю. Возможно, он разошёлся бы и сильнее, но мои суккубки вежливо объяснили, что хоть он и почётный гость, но не стоит портить имущество владыки. Тот на удивление прислушался, и теперь от него доставалось в основном только суккубкам, но они девушки привыкшие ко всему, и не жаловались. Главное, что смертных оставил в покое.
   Я приказал привести парочку наложниц, после чего постарался не думать о проблемах и расслабиться.
  
   На следующей день, плотно поев, в хорошем расположении духа я к назначенному времени отправился в храм Демогоргона. В одежде решил особо не выдумывать, создал себе чёрный бархатный костюм, украшенный серебряными нитями, сапоги из чёрной кожи и плащ. Из артефактов с собой взял только два - Кольцо с Разящим и амулет Спасения. Сразу после захвата города, я отыскал в нём мастера артефактов, приказав восстановить силу этой чудесной вещи. Создать подобное он был не в состоянии, но зарядить энергией мог. Это обошлось в десять камней с душами и взяло неделю ожидания, зато теперь у меня снова была страховка на любой случай.
   Шивасса подготовила для меня почётный караул. На выходе из дворца меня встратили шесть бабау, два набассу и трое чазме, зависших в воздухе. Кроме них меня ожидал ещё один из магов, бескрылый камбион преклонного возраста в балахоне с глухо надвинутом капюшоном. Насколько я помнил, его звали Дерос,он служил ещё первому правителю, и как и все, нёс в своей ауре часть моего заклятья. Маг поклонился, когда я подошёл.
   - Повелитель, позвольте мне сопровождать вас в осмотре города. Я хорошо его знаю и смогу ответить на вопросы, которые у вас могут возникнуть.
   - Идём, маг. Сначала мы посетим храм Князя Демонов.
   - Да, господин, это недалеко, на площади Тёмных Богов.
   В сопровождении эскорта мы отправились к храму. Необходимости в проводнике не было, я и так после захвата сканировал память нескольких демонов, и ориентировался в нём как коренной житель. Но волшебник мог ответить на интересующие вопросы и просветить по местным обычаям, поэтому отсылать его я не стал. Демоны уходили с дороги, многие жители кланялись, некоторые при приближении падали на колени. Похоже, им было понятно, что караул сопровождает нового правителя. Никто не приставал с просьбами и тем более не пытался выкрикивать какую-нибудь ересь. Глабрезу, похоже, не отличался добрым нравом, и хорошо их вымуштровал. Конечно, я мог просто телепортироваться вместе с сопровождением, но хотелось пройтись пешком, и была интересна реакция граждан.
   Вскоре мы оказались у площади, на которой располагалось несколько незатейливых, но зловещих зданий из чёрного камня. Храм Демогоргона выделялся среди них своими огромным размерами, он был по меньшей мере в три раза больше остальных и имел по бокам две башни сужавшихся к вершине. Шпили уходили ввысь не меньше чем на тридцать метров, над ними зависло чёрное облако, накрывшее тенью всю площадь. В облаке то и дело вспыхивали разряды молний, а из храма доносились стоны и моленья. Похоже, там сегодня творились могущественные ритуалы. Даже возникла мысль, что посещение храма не самая лучшая идея, не хватало ещё только привлечь внимание Повелителя Демонов.
   Около храма стояли на коленях сотни горожан, выкрикивающих слова, восхваляющие своего бога, мы же направились ко входу. Часть моей стражи осталась снаружи, а я с четырьмя бабау и магом проследовал внутрь. Там было не протолкнуться, но бабау быстро и деловито освобождали путь, просто расталкивая всех в стороны.
  Ко мне подошёл камбион в чёрной рясе, на шее которого висел медальон с изображением разветвленного змеиного хвоста, обвитого вокруг меча и поклонился :
   - Добро пожаловать владыка. Да обратятся наши враги в пепел под дланью Князя Демонов!
   - Да обратятся! - ответил я машинально.
   Жрец ещё раз поклонился и попросил следовать за собой, приведя меня со свитой в самое сердце храма. Там уже стояли многие аристократы города, включая нескольких истинных. При моём приближении толпа потеснилась, пропуская нас, и я занял место в первом ряду в трёх шагах от небольшого возвышения. В центре помоста находился большой, чёрный от засохшей крови камень, в который были вмурованы несколько сияющих рунами цепей. На данный момент в цепях корчился человек. Над ним застыла фигура в балахоне, на шее которой висел амулет с символом бога, но в отличии от виденного мной раньше, вместо меча тут был изображён оскаленный череп. На голове жреца был обруч из железа, изображавший переплетающихся змей.
   - Славься, Демогоргон! - Услышал я полный силы голос, а затем жрец нанёс в сердце прикованного удар ножом. Не знаю, что это был за ножик, но смертный умер не сразу, а ещё почти минуту корчился, разбрызгивая кровь, которая как губка поглощалась жертвенным камнем. Когда он наконец застыл, цепи раскрылись, и тело человека слетело с камня, упав на небольшую гору подобных тел в углу. Душ в этих телах я не увидел.
   Аура жреца пылала силой, безо всякого сомнения это был не человек и даже не обычный демон. На секунду мне даже показалось, что он балор, но потом понял, что это не так. Это был один из истинных демонов великой силы, думаю, его возраст превышал тысячу лет. Столкнуться с таким противником мне бы не хотелось.
   За спиной жреца находилась пятиметровая статуя с изображением монстра, имеющего две головы, похожих на головы бабуинов. Чешуйчатое тело с раздвоенными длинными отростками вместо рук, похожими на щупальца осьминога. Две мускулистые ноги и раздвоенный длинный хвост, обмотанный вокруг тела. Принц Демонов собственной персоной, не раз мне приходилось видеть подобное изображение в книгах. Сколько же безумных архимагов пытались его пленить... Говорилось, что он охотно приходит на вызов, но ничто не могло его сдержать, круг вспыхивал синим пламенем, печати великих божеств растекались, земля трескалась под ногами, а душа глупца присоединялась к другим, страдающим в самом центре бездны. Неудержимая Сила.
   - Введите сюда пленных! - Крикнул жрец, и из одного из проходов показалось шесть жрецов ведущих на цепях демонов.
   Зал словно ожил. Демоны вокруг меня осыпали пленных словами, полными презрения и ненависти, некоторые умудрились попасть в них плевками. Оживление толпы было понятно, в цепях вели трёх демонов баатезу. Двое из них были чёрными абишаи, вид у тех был полностью сломленный, все в ранах, с почти полностью оторванными крыльями, которые волочились по земле. Каждого вёл один камбион, и было видно что у абишаи не осталось сил сражаться. Третий пленник был хаматуласом, и в отличии от абишаи пытался сопротивляться жрецам. На нём почти не осталось живого места, хвост был отрублен под самый корень, пальцы отрезаны, во рту не одного зуба, только кровавая каша. Два бабау в чёрных балахонах несмотря на сопротивление уверенно тащили его по полу.
   Пленных бросили на колени, в отличии от абишаи, хаматулас пытался сопротивляться, один из жрецов распорол ему сухожилия на ногах и поставил на колени перед жертвенником.
   Старший жрец поднял руки к небу и затянул молитву своему богу, моля его покарать мерзких баатезу. В конце он повернулся к пленникам, глаза его сияли.
   - Трепещите, твари! Грядёт день Великого Очищения! Князь Демонов пройдёт по Вселенной, разрывая богов Упорядоченного и втопчет в грязь ваших жалких повелителей! - он повернулся к жителям города, вновь подняв руки.
   - Да придёт Великое Очищение!
   - Славься, Демогоргон! - ответили ему сотни голосов. Жрец повернулся к своим слугам и махнул рукой. Жрецы стали один за другим укладывать пленных на жертвенный камень, где истинный пробивал им сердца своим ножом. Хаматулас был последним, и жрец лично прибегнул к своей силе, подняв трепыхающееся тело на алтарь телекинезом. Умирал пленный долго, жрец решил продлить его страдания, и на радость толпы нанёс множество ударов, из которых только последний был смертельным. Когда тело демона было отшвыряно в сторону, я уже подумал что церемония закончилась, но это оказалось не так. Повернувшись к статуе, обе пары глаз которой сияли, как подсвеченные рубины, жрец склонился.
   - Дважды живой двувольный Князь Бездны, хозяин тайн и Король Безумцев, мой повелитель, у меня для тебя ещё один подарок! На одном из Планов мы пленили деву с душой чистой как у ангела. Её чистота и непорочность оскверняют своим присутствием Бездну, забери её в свои чертоги! Обрати её свет во тьму, целомудрие в похоть! Да станет она низшей из тварей Бездны!
   Развернувшись к жрецами, он крикнул - Привести сюда деву!
   Один из демонов в балахоне притащил в зал совсем молодую девушку в тряпках, бывших когда-то одеждой, и бросил её перед алтарём. Она упала на колени, заливаясь слезами.
   Все демоны вздохнули в удивлении, на место которого скоро пришла ярость. Демоническим зрением было видно, что её душа невообразима, те сияющие души планаров, что я видел прежде, были грязью рядом с ней.
   - Пора присоединиться к моему повелителю, дитя. Твоя чистота оскорбительна, но не переживай, уже скоро ты станешь порочней любого из собравшихся здесь. Старайся, и возможно когда-нибудь господин позволит тебе самолично сеять зло от его имени, - с издевательской улыбкой произнёс жрец.
   Девушка прекратила плакать и сложила руки в молитвенном жесте, мы услышали её нежный голос.
   - Госпожа моя Эльдат, я служила тебе с самого рождения, старалась нести добро и чистоту, соблюдала твои законы. Умоляю, не оставляй меня сейчас в окружении чудовищ. Забери мою душу, умоляю, забери!
   Жрец рассмеялся каркающим смехом, и вслед за ним смех подхватили все в зале.
   - Твоя жалкая богиня ничто против Князя Бездны! Пожелай он, и она станет служить половой тряпкой у его трона! Для тебя нет надежды, нет спасения, зови кого хочешь! Сила Демогоргона абсолютна!
   'Забавная картина. Наверное, сейчас будь на моём месте какой-нибудь возвышенный глупец, то красиво выхватил бы меч и бросился бы на спасение девушки, тем более столь красивой. Но уж это не ко мне. Ещё в своём мире мне много приходилось читать о таких глупцах, зарывающихся с каждой страницей всё глубже, и потом по счастливой случайности выходящими сухими из воды. Но это бред. Единственное, что я сейчас ощущаю - это Силу, исходящую из статуи, и эта Сила может разорвать меня как фантик от конфеты. И я ничего не смогу поделать. Жаль ли мне девушку? Не думаю, только если совсем немного. Жалостливые в Бездне долго не живут'
   Девушка рыдала на полу, жрец поднял руку, и её тело в ту же секунду оторвалось от пола и повисло над жертвенником, оковы защёлкнулись на запястьях и ступнях. Занеся над ней лезвие своего раздвоенного ножа, он замер на секунду. Я увидел, что лезвия стали изгибаться как живые, постепенно удлиняясь. Затем демон воткнул нож ей в живот. Крик был на весь зал, девушка извивалась на камне в невыносимой боли, а жрец закрыл глаза и улыбнулся. Нож вибрировал в его руке. Насладившись её страданиями пару минут, он вытянул нож из раны, лезвие, словно не желая, постепенно укорачивалось, возвращаясь в свой привычный вид. Девушка уже давно просто хрипела, сорвав голос. Он нежно погладил её по щеке.
   - Не волнуйся, моя дорогая, для тебя всё ещё только начинается, ты выбрала Свет, но вместо райских кущ, тебя ждёт вечность боли и унижений. Ты пройдёшь через много обличий и форм, дабы лучше послужить Ему, иди в свой новый дом!
   Нож воткнулся ей в сердце, и всех в зале на секунду ослепила яркая вспышка вырвавшийся души. Жрец молниеносно схватил душу когтистой рукой и она затрепыхалась в ней.
   - Даже не надейся сбежать! - спокойно и с улыбкой произнёс он. В туже секунду стало ещё темнее, светильники замигали, а напротив жертвенного камня раскрылся маленький чёрный портал. Из него выскользнули десятки тонких щупалец и оплели сверкающую душу, а затем медленно втянули в чёрные врата. Затем они закрылись. Глаза статуй сверкнули особенно ярко, а жрец снова воздел руки к небу.
   - Господин доволен! Славься Демогоргон! Славься, Повелитель Бездны!
   Все в зале подхватили эти слова.
   Дальше ничего интересного не произошло, прихожане стали расходиться и я поскорей обратился к стоящему рядом со мной жрецу. Общаться с верховным мне не хотелось. Достав из кармана три камня с душами, я вложил ему в руку.
   - Пусть эти души послужат моим подношением великому Демогоргону. Да обратятся наши враги в пепел под дланью Князя Демонов!
   - Да обратятся! - ответил мне жрец, и поклонившись, направился в строну коридора.
   Выходя из здания, я спросил мага, всё ли прошло нормально, правильно ли я себя вёл в храме, и достаточное ли было подношение. У этих демонов иногда фиг поймёшь, что к чему.
   Волшебник ответил, что всё нормально, и подношение хоть и небольшое, но вполне достаточное.
   Мы отправились дальше, теперь я хотел посетить пищевую ферму Ерихаса. Это была одна из крупнейших ферм города, обеспечивающая почти треть города провизией. По словам моих советников, кроме разведения скота они сотрудничали и с большей частью гильдий ловцов. Как объяснил маг, в городе находилась фабрика по переработке, а сами загоны располагались на полях за городом.
   Дорога заняла около двадцати минут, и вскоре мы оказались на улице Костей. Неизвестно почему она получила такое название, никаких костей я там не увидел, обычная, даже можно сказать довольно чистая улица. Всяких отбросов общества тут не было, наверное они побаивались сюда заглядывать. Единственным отличием от других подобных кварталов города был необычный гул, висевший в воздухе, разносясь по всей улице и ближайшим кварталам. В этом гуле слышались крики, рычание и стоны.
   Мы вышли к огромному куполообразному зданию кроваво красного цвета, по всей поверхности которого тянулся необычный рисунок. Всё это напоминало натянутый кожаный пузырь с кровавыми прожилками. Около центрального входа стояло четыре камбиона с копьями в руках и кнутами на поясе. Все они склонились при нашем приближении.
   Из здания навстречу нам вышло человекоподобное существо. К какому виду демонов оно относиось я сразу понять не смог, на вид это был обычный человек пятидесяти лет в простой одежде. На шее висело украшение из неизвестного мне металла с изображением руки, державшей кнут. Демоническим зрением было заметно, что аура существа имела странную форму и цвет. Обычный зелёный оттенок, но при этом сильно пропитанный мощным серым облаком, глушащим все прочее. Эта серая аура на спине человека, переходила в большие чёрные крылья, невидимые обычным зрением.
   - Приветствую вас, повелитель, - существо поклонилось. - Моё имя Пуринель, я правая рука господина Ерихаса. К сожалению, глава фермы уже два дня как отбыл по делам в Моринот и не смог лично засвидетельствовать вам своё почтение.
   - Я осматриваю свои владения, Пуринель, и сегодня желаю осмотреть и эту ферму.
   - Конечно, повелитель, я всё лично вам покажу и расскажу. Как вы знаете, мы всегда вовремя оплачиваем налоги и выполняем контракты по снабжению армии.
   - Да я знаю, с этим всё в порядке, приступим к осмотру.
   В сопровождении демона мы прошли в здание. Я наконец вспомнил, откуда эта аура мне знакома. Демоны тени, так назывались те существа, и мне не раз приходилось с ними сражаться. Обычно их тела в отличии от других демонов были более неустойчивы, часто находясь в эфирном состоянии. Благодаря этому они легко проходили сквозь стены и прочие препятствия и не опасались обычного незачарованного оружия, которое проходило сквозь них, не задевая. Усилием воли они могли уплотняться, обретая прочность, но предпочитали находиться в своей эфирной форме. Их родиной была не Бездна, а какой-то другой нижний План. До этого дня мне казалось, что демонов теней использовали в основном как обычных воинов, но похоже, Пуринель поднялся значительно выше. Тело человека и необычная аура были лишь свидетельством одержимости. Видно, демону зачем-то понадобилось постоянно находиться в более осязаемом облике.
   Мы оказались в большой комнате. Более двадцати камбионов, державших кнуты, гнали по специальному желобу целое стадо мэйнов. Маленькие уродливые твари издавали жуткий шум из стонов и рычания. Некоторые тупо останавливались, мешая идти другим и тогда надсмотрщики пускали в ход свои кнуты. С особенно упирающимися приходилось разбираться другим забавным инструментом. Когда на моих глазах один из мэйнов вместо того, чтобы идти в указанном направлении, побрёл в другое, тормозя и вызывая давку в стаде, надсмотрщики прошлись по нему кнутами. Это на того не подействовало, хоть на коже появилось множество рубцов, тварь по-прежнему шипя стала брести в обратном направлении. Тогда два надсмотрщика выхватили самые обычные трубы, и подойдя к мэйну, обрушили целую серию ударов. Тварь рухнула на грязный пол и в ту же секунду была затоптана другими бегущими мэнами.
   - Куда гонят стадо?
   - В нижние ярусы, повелитель. Здесь триста двадцать голов. Ловцы пригнали их с Керишских равнин, тварей там расплодилось целая туча, наши кладовые переполнены, и сейчас приходится строить новые. Но так будет не всегда, бывают годы, когда мэйнов рождается очень мало.
   - Расскажи об их появлении.
   - Когда души злых смертных попадают в Бездну, они обычно перерождаются в виде этих жалких существ. Обычно после крупных сражений появляется особенно много тварей. К сожалению, у этих существ, в отличии от большинства других рабов, души не имеют ценности и они годны только в качестве пищи.
   - Пойдём, я хочу посмотреть на процесс разделки.
   - Да, повелитель.
   По винтовой лестнице мы спустились на нижний ярус, оказавшись в ещё более огромной комнате. Процесс тут был доведён до автоматизма. Из большой пещеры тварей по одному выталкивали в специальную тесную клетку, у которой стоял камбион-колдун с сияющим посохом. Колдун прижимал посох к голове твари, раздавался треск, и сверкала вспышка электрического разряда. Монстр падал на пол, дёргаясь в конвульсиях и разбрызгивая пену, два камбиона вытаскивали его из клетки и подвешивали за короткие ноги к большой движущей платформе, по которой туша двигалась в другой сектор.
   - Разряд убивает тварей?
   - Нет, господин, просто отключает. Обратите внимание на следующий сектор.
   Туша, поехав к специальной нише со стоком крови, остановилась. Толстый дретч в фартуке и с большим ножом, взяв за загривок, вспорол твари горло. Кровь полилась на пол, уходя в воронку, а туша поехала дальше к большому подвижному столу. Там стояли четыре демона с большими топорами, которые очень быстро разделав монстра на филе, скинули части на стол. Внутренние органы и голова кидались на отдельный стол, который двигался в сторону загонов. Процесс повторялся, и похоже, был хорошо отработан.
   - Как видите, мэйна убивают уже после электрошока.
   - Какой гуманный метод, - улыбнулся я.
   - Ну это сделано не для того, чтобы тварям было легче. Просто в момент смерти мышцы имеют свойство напрягаться, и мясо становиться жёстким. Да и жертва не сопротивляется, мешая процессу. Так действовать проще. Мясо идёт на сортировку, после чего отправляется на склад, органы и голова идут в бараки, они ещё послужить пищей другим тварям, ожидающим своей очереди.
   - Ясно, а как обстоят дела с другими пищевыми рабами, имеющими души?
   - Цех переработки находится в следующем секторе. Всё похоже, но не совсем так. Рабам отрубаются конечности, прижигаются раскаленными щипцами, затем они отправляются на стол к некромансерам. После изъятия души тело на мясо уже не годится, но на пищу рабам вполне походит. У нас безотходное производство, - оскалился в улыбке демон. Пройдёмте дальше.
   Мы двинулись за ним следом и оказались в цехе по производству всяких мясных изделий. В больших котлах варились различные части тел. Специальные демоны постоянно брали вкусовую пробу из котлов, добавляли всякие порошки и куски мяса, после чего содержимое шло на изготовление всевозможных мясных продуктов.
   Мы обошли ещё несколько цехов, где как и в первых работа была поставлена на широкий поток. Особого удовольствия от посещения этой фабрики я не испытал, но было интересно. Отказавшись от посещения нижних ярусов, где шла разделка смертных, мы попрощались с демоном и отправились дальше.
   Теперь по моему плану было посещение сериацонного лагеря. Он находился в самом центре города недалеко от дворца. Здание напоминало крепость и имело семь круглых башен. На входе стояли четыре камбиона, мы прошли через врата не останавливаясь, и через минуту к нам присоединился демон со знаком сотника на шее. Существо низко поклонилось мне.
   - Моё имя Герух, повелитель. По распоряжению командующей армией я назначен на пост главы этого учреждения.
   Вид этого демона был довольно редким в моей армии, они назывались булезау и имели отдалённое сходство с человеком. Ростом около двух метров, покрытые жёсткой шерстью, с козлиной головой, на которой росли массивные закрученные рога. Во рту торчали небольшие, но острые клыки. У демона был длинный змеевидный хвост, на конце которого крепились спутанные металлические шипы. Насколько я знал, булезау относились к младшим демонам, хотя по силе могли потягаться с великими. Обычно они не обладали большим умом и в войнах использовались в качестве тяжелой пехоты. Похоже, данный демон выделялся среди своих товарищей, раз Шивасса сочла его достойным этой должности.
   - Покажи мне здесь всё, Герух.
   - Следуйте за мной, повелитель.
  Пройдя через охраняемый коридор, мы вошли в большой зал. Моя стража осталась снаружи, только маг последовал с нами. Помимо нескольких стражников в помещении находилось три стола, за которыми сидели демоны, заполняющие какие-то бумаги. Около одного из столов сейчас стояли пять камбионов и бабау, держащие за руки трёх людей. Двое из них были в доспехах воинов, третий в мантии мага. Воины громко ругались и требовали немедленно их отпустить, волшебник же вёл себя очень спокойно и отвечал на все вопросы демона за столом, не обращая внимания на своих буйных товарищей.
   Насколько я понял из услышанного разговора, маг перечислял свои способности и умения, а также объяснял, как они оказались в городе. Похоже, они были остановлены одним из патрулей, и так как разрешения у них не было, сразу оказались направлены сюда.
   При моём приближении все демоны встали со своих мест и поклонились, а один из воинов вырвался из удерживающих его рук и бросился ко мне, с криком...
   - Это ошибка! Нас не смеют задерживать здесь! Если вы...
   Бабау оказался рядом и нанёс тому такую затрещину, что воин грохнувшись носом в пол, и ещё несколько метров проехался по нему. Медленно поднимая корчащего воина за волосы демон прошипел:
   - Не ссмей надоедать владыкке, ничтожжество! - после чего, взяв воина за нагрудник кирасы, поднял над землёй и швырнул в стену, неслабо его приложив. Маг не обратил на это внимание и вёл себя тихо, не проронив не слова. Я подошёл к столу:
   - Что тут у вас?
   - Задержали эту троицу в Квартале Чёрной Заводи. Оказались в Бездне без документов, похоже, проникли через нестабильный портал.
   - Куда они будут направлены?
   - Знания всех незначительны, рекомендую отправить на рабский рынок.
   - Маг, каким кругом ты обладаешь?
  Маг склонился в поклоне, нервно облизнув губы:
   - Я достиг третьего круга, господин, умоляю, дайте мне шанс поступить к вам на службу, вы не будите разочарованы.
   'Третий круг... Как мало... Но с чего-то ведь нужно начинать, пожалуй, не стоит разбрасываться кадрами, он может пригодиться'
   - С воинами поступай как хочешь, на волшебника наложить чары и отправить к нашим магам.
   - Будет исполнено, господин.
   Не обращая внимания на склонённые головы, я последовал за Герухом в один из коридоров. Мы спустились по ступенькам в нижние ярусы, где находилось более десяти решетчатых камер.
   - Здесь мы содержим смертных и низших демонов, ожидающих распределения, сейчас, как видите почти все камеры пусты. Но видели бы вы, сколько тут было после захвата города...
   Только в двух помещениях находились живые существа. В одной камере сидело два человека в обычной крестьянской одежде, и при нашем приближении они забились в дальний угол. А в другой находились пятеро воинов. Лица их были перекошены ненавистью, а в глазах застыла пустота, тела неестественно бледные, и аура была какая-то серая с грязными прожилками... это были не люди.
   - Просители Бездны, захваченные в последнем рейде. Других уже отправили к некромантам, а эти пока ждут своей очереди.
   Мы вступили в следующий зал, здесь было всего три камеры, но в отличии от прежних, прутья сияли от вложенной в них магической энергии.
   - Камеры для содержания демонов и особо сильных волшебников.
   В одной из камер сидел старик в оборванных крестьянских одеждах. Он рыдал на полу, вытирая грязными руками слёзы, и заметив нас, запричитал тихим голосом.
   - Это ошибка, добрый господин, отпустите меня, я всего лишь безобидный старый человек...
   - А это ещё кто? - спросил я у демона, и тот с улыбкой предложил мне посмотреть на пленного внимательнее. Я попытался понять ауру, но ничего особого не увидел, обычная человеческая аура с непонятными алыми пятнами, однако подойдя к камере ближе, понял в чём дело.
   Старик, оскалившись, резко прыгнул из самого дальнего угла и протиснув руку через прутья, схватил меня за горло уже изменённой когтистой лапой. Передо мной теперь стоял не человек, а большой уродливый монстр с лысой головой, рот был полон клыков, а уши заострялись как у эльфа. Ударом кулака я отправил тварь обратно в угол, где монстр стал корчиться и скулить, потирая сломанные рёбра.
   Герух издал смешок.
   - Не хотел портить вам веселье, повелитель, поэтому не предупредил сразу. Глупая тварь приняла вас за обычного смертного, и теперь надолго усвоит урок.
   - Что это за демон?
   - Маурези, господин. Пожиратель плоти. На этом слое встречаются довольно редко и обладают способностью принять облик того, кого съели. Мы поймали его в одном из кварталов. Тварь охотилась по ночам, убивая жителей города, и довольно успешно избегала наших облав.
   - Напоминает упыря...
   - Так и есть, эти демоны их близкие родственники, - оскалился Герух.
   - Что с ним теперь будет?
   - Тварь очень эффективна, и имеет ее смысл присоединить к нашим силам. Как только наш псионик сможет им заняться, проведём корректировку сознания...
   - Почему это до сих пор не сделано?
   - Демона поймали только вчера, у мастера Асира много других дел, но в течении трёх дней он им займётся.
   - Хорошо, потом приведите его ко мне, наложу на него заклятье подчинения и лично проверю его разум.
   - Будет исполнено, повелитель.
   Мы вернулись в главный зал и поднялись по лестнице на верхний этаж. Пройдя маленький коридор, оказались в небольшой комнате. Кроме нескольких столов, странных приборов и двух магах в серых балахонах, в помещении находилась огромная карта горда и ближайшей территории. Более семи метров в длину, она была установлена на стене.
   Маги, поклонившись, объяснили, что это не обычная карта, а довольно сложный артефакт. Если в город кто-то телепортируется, то его появление немедленно будет показано на карте, также в случае применения чар выше пятого круга. Данный пост отслеживает и проверяет любые незарегистрированные перемещения. Когда возникает подобная ситуация, маги действуют по отработанной схеме, высылая в зону патруль стражи и сообщая вышестоящему командованию. Также отсюда маги могут связаться с любым из патрулей, корректируя их действия.
   - Магический купол над городом накладывается отсюда?
   - Нет, господин, чары поддерживает артефакт, находящийся в северной башне дворца, его функциональность постоянно контролируют несколько магов, кроме этого там как и здесь очень надёжная охрана.
   Осмотрев остальные комнаты здания, я попрощался с командиром центра, и в сопровождении стражи вернулся в свой замок. Солнце уже клонилось к закату. День сегодня оказался очень насыщенный и интересный, нужно будет потом повторять подобные походы, чтобы лучше разобраться в жизни города.
  
  
  
   Глава 4
  
   На следующий день вернулся Мертуш. Он принёс три шкатулки с захваченными демонами и два оружия третьего уровня. Кроме того, сообщил последние новости с нашей базы в Пандемониуме.
   Тайрун, назначенный на руководящий пост, пока проявлял себя вполне успешно. Изъятие душ шло как по маслу, кроме того демон разрабатывал план захвата ближайших разбойничьих шаек. Набассу под покровом невидимости были отправлены на поиск новых формирований.
   Сразу после доклада я вызвал одного из своих магов. Отдав ему шкатулки и мешок с золотом, приказал отправляться в Сигил. Его задание было найти мастера артефактора и сделать из пленных демонов магические предметы. На мой взгляд, самым лучшим было создать три кольца призыва. Вскоре мне уже придётся навестить племена огров и набрать новых рекрутов, подобный подарок им не помешает. Несколько раз огры связывались со мной, прося помощи против чудовищ, обитающих на их землях, но я пока никак не реагировал, пора это исправить. В последнем разговоре я пообещал шаманам, что пошлю им одного из демонов, и кольца подходили как нельзя лучше.
   Заказывать подобные артефакты в своём городе не хотелось. По мнению большинства танар'ри, баатезу нужно полностью истреблять и подвергать мучительным пыткам, а не делать какие-то кольца.
  
   Посмотрев на своё запястье, где находился браслет с драгоценными камнями, я нашёл крупный алмаз и нажал на него. Послышался лёгкий звон, затем раздался голос.
   - Слушаю, повелитель.
   - Кериф, явись ко мне, хочу знать, как продвигаются наши дела по торговле.
   - Скоро буду, господин.
   Через пять минут в зал вошёл казначей. Он как всегда был наряжен, словно новогодняя ёлка, короткие ножки с трудом передвигаясь, тащили его необъятную тушу. Подойдя к трону, он поклонился.
   - Как выполняются мои приказы, что с караваном?
   - Всё идёт по плану, господин. Во-первых, я нашёл подходящего демона на пост министра торговли. Это камбион, долгое время работавший в моём департаменте, хорошо знает местные дела и не раз занимался торговыми операциями от лица города. Его зовут Гируп.
   - Хорошо, раз ты считаешь его достаточно квалифицированным, то я согласен. Продолжай дальше.
   - Наши войска уничтожили две банды разбойников, об этом уже знает весь город, как и о том, что вы не допустите никаких шаек на своих землях. Я лично разговаривал с некоторыми крупными торговцами и заверил их, что наши земли теперь безопасны, и кроме этого пообещал в случае необходимости защиту стражи в ваших владениях. Эти новости очень обрадовали их, но вот с пошлинами всё было не столь гладко. Пришлось поторговаться, в итоге пришли к обоюдному согласию. - Демон растянул губы в улыбке, блеснув клыками.
   - Первый караван пройдёт через город уже в конце этой недели. Гостиницы предупреждены, закупают продовольствие и подготавливают здания к большому наплыву клиентов. Думаю, скоро им уже можно будет повысить налог.
   - Отличная новость, что ещё?
   - Как вы и приказали, мы составили взаимовыгодные договоры с господином Сириусом из Сигила. Пошли на некоторые уступки, дали особые грамоты. Как оказалось, это очень крупный торговец, он заключил с нашими лавками несколько крупных контрактов. Кроме этого, похоже, будет закупать железные слитки у проходящего каравана.
   - Кстати, по каравану, сегодня составь мне список цен, по которой мы сами сможем закупать руду и возможное количество партий, кроме этого, доставь образцы слитков.
   - Будет сделано, господин, но зачем это нам? Небольшие партии и так закупаются нашими оружейниками, а на более крупные поставки у нас не хватит мастеров...
   - Как я уже упоминал, у меня есть некие связи с городами Первичного плана, возможно, их это заинтересует.
   - Безусловно. Но не знаю, как отнесутся правители к договорам с Бездной, это может стать проблемой...
   - Это так, возможно даже придётся создать дополнительный коридор, проходящий через нашу базу в Пандемониуме, хотя может такое и не потребуется. Теперь о том, что нам самим нужно из Первичного плана. Конечно, рабы и души, что ещё?
   - Продовольствие, повелитель. В городе ведь живут не только демоны, но и множество других рас. А главное, торговцы каравана, им наша пища не понравится. Поэтому таверны в первую очередь нужно обеспечить пищей смертных, желательно более разнообразной. Они, конечно, могут справиться и сами, но лучше взять это под свой контроль, лишнее золото в казне не помешает. На данный момент на такие продукты цена слишком высока, а с приходом караванов ещё подскочет.
   - Хорошо, продовольствие обсудим позже. Пока займитесь закупками в Сигиле, а там посмотрим, возможно, заключим договора и с другими Планами.
  
   Шивасса выполнила мой приказ. После проведения всех поединков четырнадцать огров были подвергнуты трансформе кровью дракона. Теперь у меня в подчинении находились полных два десятка элитных войск, на данный момент они были направлены на усиленные тренировки.
   Переговорив с министрами и дав необходимые распоряжения, я в сопровождении двадцати огров отправился в свой замок на Первичном Плане.
  
   Несмотря на довольно ухоженный вид, Брэмкриг казался со стороны необитаемым. Все-таки небольшого отряда багбиров слишком мало для такого замка. Все были рады нашему прибытию, огры сразу разбрелись по территории, приступив к патрулированию стен. К моему удивлению, я заметил даже отряд гоблинов. Зачем они тут понадобились, интересно узнать. Похоже, замок находится на военном положении. Вместе с управляющим я поднялся в тронный зал, где он смог поведать мне последние новости.
  
   - Повелитель, у нас появились тревожные вести.
   - Я уже видел гоблинов на стенах, их здесь много?
   - Пока только три десятка, но если бы вы не прибыли ещё пару дней, то я позвал бы более крупный отряд...
   - Что произошло?
   - Когда вы отправились сражаться и увели войска, в окрестных деревнях начали происходить страшные вещи... В одной исчез ребёнок, мальчик пяти лет, через день в другом поселении исчезли ещё двое крестьян. Я немедленно направил послание вождю гоблинов с просьбой дать мне солдат и послал небольшие вооружённые отряды в подвластные вам деревни защитить жителей.
   - От кого защитить?
   - Мы не знаем. Известно только, что это происходит по всей близлежащей территории. Караваны исчезают, в деревнях пропадают люди. Наши шпионы доложили, что в деревне Калишино три дня назад пропало пять человек.
   - Почему ты не связался со мной?
   - В последнюю нашу беседу вы были и так слишком заняты, я надеялся справиться своими силами, кроме этого я знал, что как только сможете, явитесь сами. Но я уже как раз собирался связаться с вами, хорошо, что вы здесь.
   - У тебя есть карта, с отметками, где и сколько исчезло людей?
   - Да, я подготовил её.
  Он развернул большую карту с ближайшими городами и деревнями. Над многими поселениями были написаны числа, что они означают, разъяснять мне было не нужно. Я провёл рукой над пятью населёнными пунктами.
   - Двенадцать, восемь, четырнадцать... Здесь исчезло больше всего, это совсем рядом с горами, возможно, в них появилось какое-то чудовище, пожирающие людей?
   - Мы не знаем. В основном людей просто похищали, но были случаи, когда на земле находили кровавые лужи. А власти бездействуют. Похоже, это только нас волнует, ну и сами деревни...
   - Плохие у вас тут дела, Эрнисон... Было ещё что-нибудь?
   - Вчера мы получили письмо от короля. И это вторая причина, по которой я хотел с вами связаться.
  Он достал свёрнутое рулоном письмо и передал мне. Сломав печать, я развернул свиток и прочёл :
   'Мой дорогой друг, в королевстве возникли некие трудности, которые могут затронуть и твои владения. Прошу тебя как можно скорее навестить меня во дворце. Твой друг, Король Хаэдрак Третий'
  'Да уж, краткость сестра таланта... Что же могло так взволновать короля... Не стоит откладывать встречу с ним, а потом сразу после прибытия займусь этими загадочными исчезновениями'
   - Эрнисон, король просит меня поскорее явиться во дворец, поэтому я сегодня же туда отправлюсь. Сразу как вернусь займёмся похитителями.
   - Да, повелитель.
  
   Создав себе обычный балахон мага и надев амулет Сокрытия, я телепортировался в Дарромар, и уже через несколько минут был во дворце. Король принял меня почти сразу, словно ждал моего прихода. Когда я вошёл в кабинет, он сидел за своим столом, внимательно просматривая карту перед собой, как всегда одетый в простое удобное одеяние с самым минимум украшений. Я обратил внимание, что выглядел он довольно усталым и не выспавшимся. Заметив меня, вымучено улыбнулся и показал рукой на кресло перед собой.
   - Приветствую, граф. Удивлён, что вы так быстро явились, мне докладывали, вы покинули приделы королевства.
   - Здравствуйте, сир. Всё верно, я уезжал по делам на другой План и прибыл только сегодня. Сразу как получил письмо, отправился к вам.
   - Похвально с вашей стороны, мой друг. Мне действительно понадобилась ваша помощь. Но для начала ответьте, как ваша миссия, увенчалась успехом? - С улыбкой прищурившись, он посмотрел на меня. - Мне говорили, почти вся ваша армия покинула земли графства.
   - Да, миссия прошла успешно. Один мой давний недруг побеждён, и у меня появились некие владения на другом Плане.
   - Где, если не секрет?
   - В Пандемониуме, сир. Потом ещё переговорю с вами об этом, хотелось бы наладить взаимовыгодные торговые маршруты.
   - Пандемониум... Удержать земли там будет непросто, жуткий План, сам там не был, но читал пару книг. Торговля это хорошо, обязательно ещё обсудим... Но сейчас я позвал вас по другой причине.
   Лицо монарха потемнело.
   - Вы уже слышали об исчезновении людей в деревнях?
   - Да, мой управляющий доложил об этом, у нас тоже исчезло несколько человек.
   Он повернул ко мне карту.
   - Это уже принимает эпические масштабы, граф. В восемнадцати деревнях отмечены подобные случаи, один лорд исчез вместе со своей дружиной, когда пытался расследовать те события.
   - Что вы пока что предприняли?
   - Видите эти горы, Нахаб? В них огромное количество пещер самых разных размеров. Эпицентр, похоже, находиться где то там, совсем недалеко от ваших владений. Я послал команду из трёх боевых магов и двенадцати бойцов, прошло уже пять дней, но они так и не вышли на контакт. Их амулеты связи молчат, боюсь, их уже нет в живых...
   - Плохие новости, сир. Вы думали привлечь более крупный отряд?
   - Да, но это сейчас очень трудно. С Калимшаном отношения очень напряжённые, кроме этого есть информация о том, что они очень тесно ведут переговоры с магами Тэй. Мы опасаемся войны, все войска сейчас на границах.
   - А ордена?
   - Словно мало одной напасти, почти одновременно с похищениями в наших южных землях объявился лич. Подняв армию мёртвых, разорил две деревни, местный лорд держит оборону в своём замке, приютив бегущих с деревень жителей. Как только Орден Серебряной Чаши узнал об этом, то немедленно направился в тот регион. Сто сорок рыцарей, понеся большие потери, отбили атаку и сейчас теснят нечисть. Но до победы ещё далеко и орден слишком ослаб. Поэтому я и обратился к вам.
   - Понимаю, сир.
   - Я бы хотел поручить вам с Кимбаалом эту задачу, так как она действительно важная. Нам удалась ещё кое-что узнать, граф...
  Он вздохнул и устало посмотрел на меня.
   - Рейнджеры, посланные в тот район, заметили в небе демонов...
   - Демонов, ваше высочество?
   - Да, по крайней мере шесть чёрных абишаи, не знаю, как эти твари обошли барьеры высших сил, но факт остаётся фактом. Похоже, именно они и есть ваша главная цель. Поэтому от лица королевства я прошу вас отправиться в тот сектор и закрыть брешь в пространстве, из которой они вылезли. И без помощи дракона вам, наверное, не обойтись, точных данных о них нет, мой друг, не хотелось бы потерять и вас.
   - Я понял, сир, и принимаю это задание, сегодня же начну подготовку, надеюсь уже завтра смогу отправиться на поиски.
   - У меня словно камень упал с плеч, граф.
   - Кстати, сир, а почему арфисты бездействуют?
   - Я обращался к ним, они не могут помочь. Все сильнейшие их представители отправлены в Амн. Зачем мне не сообщили, но там, похоже, заварушка не меньше нашей. Им просто некого послать, остаетесь только вы с Кимбаалом, кроме этого могу дать в помощь несколько боевых магов и пару десятков рыцарей, хоть и это будет непросто...
   - Этого не потребуется, мои войска скоро вернутся. Вместе с драконом мы справимся с любой проблемой. Если у вас всё, сир, то я хотел бы вернуться в замок и заняться подготовкой.
   - Боги в помощь, граф, буду ждать от вас хороших новостей.
   Король поднялся и пожал мне руку.
   - Удачи. И ещё одно, граф...
   Король посмотрел мне в глаза.
   - Наверное, вам не стоит напоминать, кто обитает в тех горах в кратере вулкана? Мы можем только молиться, чтобы он не был в ответе за всё это... Ещё мой отец заключил с ним договора, и я надеюсь, их будут соблюдать. Прошу вас быть осторожнее, дабы не потревожить древнее зло.
   Кивнув королю и попрощавшись, я покинул дворец.
   У меня оставались ещё дела в городе, пора было забрать новые амулеты ускорения, и даже заказать ещё партию. На это ушло не больше получаса. Готовая партия была у торговца и давно меня ожидала, заказать ещё не составила труда. Рассчитавшись за амулеты, я телепортировался в свой замок. Пора было заняться подготовкой к заданию.
  
   'Итак, что мы имеем? Некто или нечто призвало демонов на Первичный план. То, что они ещё не выступили открыто, показывает, что их силы пока недостаточно велики, и они предпочитают действовать скрытно, прячась в пещерах. Скорее всего опасения короля беспочвенны и Летящее Пламя непричём. Не стал бы он похищать людей тайно, а взял бы силой всё, что пожелает.
   Больше похоже, что какой-то маг-недоучка или тёмный жрец решил наладить связь с демонами и заварил эту кашу. Как бы там ни было, действовать наобум нельзя, и лезть в одиночку слишком рискованно. Стоит призвать часть войск, а для начала разведать обстановку. Посылать кого-нибудь другого бессмысленно, лучше меня со шпионажем мало кто справится.
   Кроме этого, какие силы мне привлечь? Камбионов и демонов будет неразумно, рейнджеры короля вполне могут ещё ошиваться поблизости. Только если позвать огров и своих истинных демонов с Кимбаалом... Хотя, может я всё усложняю и там делов на десять минут мне одному... Ладно, сначала проверю, а потом уже приму решение'.
  
   Этим же вечером, я покинул свой замок и полетел в сторону гор под названием Звёздный шпиль, в полёте стараясь держаться как можно выше и постоянно сканировать окружающую местность, всех живых существ стремясь по возможности избегать. Когда до гор уже осталось совсем недалеко, я спустился на землю, и приняв облик человека и наложив на себя чары невидимости, продолжил свой путь.
   Горы оказались довольно неприятным местом. Все изъеденные пещерами и трещинами, они напоминали мне Коцитос, хотя такого жуткого завывания ветра здесь и не было. Стараясь избегать любых существ и оставаться незамеченным, мне пришлось всё время находиться в человеческой форме и даже не помышлять использовать крылья. До этого не будучи альпинистом, я им очень быстро стал, все-таки огромная сила и неутомимость дают преимущество. Но взбираясь на третью по счёту гору, я пару раз чуть не сорвался, пришлось даже использовать свою демоническую силу, чтобы помочь себе удержаться на отвесном обрыве. Особого плана у меня не было, я просто шёл куда глаза глядят, решив посетить все вершины скал, на каждой из которых останавливался и сканировал местность.
   Первые сутки прошли впустую, время тянулось слишком медленно. Как же мне хотелось просто воспарить над скалами, но этого делать было никак нельзя.
   К концу второго дня, когда моё терпение уже было на пределе и я серьёзно подумывал о привлечении дополнительных сил, наконец улыбнулась удача.
   Я увидел летящего в небе абишаи. Он пронёся в паре сотнях метров от меня как стрела, но я все же успел проследить траекторию полёта, и после этого уже целенаправленно стал двигаться только в этом направлении.
   Поздно вечером, когда солнце уже почти зашло, я наконец нашёл, что искал.
   В большой изъеденной пещерами скале подо мной, ощущалось скопление разнообразных аур. Через десять минут сканирования стало понятно, что вломиться сюда в одиночку было бы большой ошибкой даже для меня. Я насчитал сорок три ауры, семнадцать из которых были просто пропитаны тьмой, причем шесть оказались особенно сильны. Остальные ауры были более естественны и не вызывали у меня опасения. Ещё глубже ощущалось совсем слабенькое свечение трёх десятков существ, без сомнения это были похищенные люди. Оставаться дальше не имело смысла, стоило возвращаться и поскорее связаться со своими войсками.
   До конца ночи я под покровом невидимости выбирался с этих гор. И только ступив на нормальную землю, смог наконец увеличить скорость, перейдя на бег. Лететь под покровом невидимости было бы очень затруднительно, чары могли спасть в любой момент, поэтому днём этого лучше было не делать.
   По пути в сторону своих владений мне попалась деревня, одна из тех, что были отмечены у короля на карте. Если не ошибаюсь, там было похищено семь человек. Уже собираясь как обычно обойти её стороной, я замер в удивлении.
   Проканировав пространство, я ничего не почувствовал. Этого просто не могло быть, тут по моим данным стояло не меньше пятидесяти дворов, около двух сотен людей.
   Очень осторожно я свернул в сторону деревни, и стараясь не создавать шума, приблизился к ней, а затем и зашёл её пределы. Никаких аур... Двери многих домов раскрыты, абсолютная тишина. Никакого лая собак или звуков другой живности. Множество кровавых разводов на земле. Дойдя до центра, увидел обезображенный труп, мясо было съедено с костей, левая рука отсутствовала. На лице застыла маска боли. Приглядевшись к земле, увидел множество крупных следов вперемешку с обычными. Двери и окна многих домов были сорваны с петель.
   'Похоже, жители этой деревни не сами её покинули... Нужно убираться отсюда поскорей и возвращаться в замок. И надеяться, что мои деревни уже не постигла подобная участь'.
   Плюнув на конспирацию, я резко произвёл трансформацию и ринулся в небо. Поднявшись выше облаков, понёсся в свой замок.
  
   - Шивасса!
   - Слушаю повелитель.
   - Какова ситуация с элитными подразделениями?
   - Всё идёт по плану, оба десятка укомплектованы и на данный момент усиленно тренируются.
   - Я сейчас нахожусь на Первичном плане. И здесь возникла непростая ситуация, мне понадобятся войска. Но действовать придётся тайно и без привлечения камбионов и демонов. Из войск только огры.
   - Какое количество вы хотите задействовать, и кого именно?
   - Похоже, на моих владениях в Плане произошёл небольшой прорыв баатезу. Мне понадобятся элитные части и ещё пара десятков обычных огров.
   - Истинные будут задействованы в битве?
   - Да, я желаю закончить с проблемой одним ударом. Свяжись с Лекристо, пусть будет готов к выступлению. Ещё я заберу Кимбаала, а ты и Мертуш останетесь в городе.
   - Всё ясно, повелитель. Что с магической поддержкой?
   - Подбери пару магов из числа людей, они могут пригодится. Через три часа я открою портал, до связи.
   - Всё будет готово, господин.
  Отключив амулет, я откинулся на кресле.
  'Теперь осталось только связаться с драконом и надеяться, что он не слишком пьян и сможет помочь. С этим логовом демонов нужно быстро заканчивать, думаю, силы я призвал вполне достаточные. Конечно, Шивасса бы очень пригодилась, но город тоже ещё в подвешенном состоянии, и без защиты оставлять его нельзя'
  
   Портал сиял всеми цветами радуги в трёх шагах от меня. Во поверхности пошла рябь, затем из неё вышел Кируш, склонившись, он стал возле меня. Затем портал снова завибрировал и из него стали выходить ровные шеренги огров. Кируш был назначен Шивассой главой посланных десятков и выставил войска ровными рядами вдоль портала. Следом за ограми вышел Кимбаал, махнув мне рукой, стал рядом со мной.
   - Что стряслось, дружище?
   - Возникли трудности, и тебя это тоже касается.
  Из портала вышла последняя фигура в чёрных одеждах. Злобным, презрительным взглядом Лекристо посмотрел на стоящих огров, словно это были черви под его ногами. Подойдя ко мне, он слегка поклонился, тоже не спуская с меня злобного взгляда.
   - Лекристо, эти владения принадлежат мне, присутствие здесь танар'ри находится под секретом. Ты будешь вести себя тише воды, дабы не выдать свою истинную природу!
   - Да, повелитель, - проскрежетал зубами демон.
   - Хорошо, теперь мы с тобой перекинем войска в мой замок, где я поведаю о предстоящей миссии. Лови образ.
  Я сосредоточился и послал отпечаток местности и замка в голову демону. Затем, обхватив аурой ближайшие к себе десятки, телепортировался в замок. Через несколько секунд рядом появились и последние шестнадцать бойцов вместе с истинным. Оставив огров во дворе, мы с командирами поднялись в главный зал.
  
   Около часа понадобилось, чтобы пересказать сложившуюся ситуацию и составить план действий. Устраивать ловушку в одной из деревень мы посчитали просто тратой времени. Во-первых, не факт, что именно в ту деревню придётся очередной удар, во-вторых, нам лишние глаза тоже не к чему. Поэтому решили атаковать противника в его логове и не затягивать с этим. План был самый обычный для выходцев с Бездны - лобовая атака. Задавить противника если не численностью, то по крайней мере силой. Мы с Лекристо займёмся лидером противника, а огры при поддержке Кимбаала уничтожат его союзников.
  
   Перед тем, как телепортировать отряды, я раздал одному из элитных десятков новые амулеты ускорения. Теперь они действительно были в состоянии на равных биться с великими танар'ри, не уступая ни в чём даже демонам бабау. К сожалению, у них ещё не было времени потренироваться с амулетами, но зато смогут сразу проверить их в настоящем бою.
   Собрав вокруг себя бойцов, мы с Лекристо телепортировали всех к подножию гор.
  
   Местность была хорошо знакома, мы оказались в широкой расщелине перед огромной дырой в скале. Никаких охранников не было видно, но сканирование пространства показало, что противник уже в курсе нашего вторжения. Под землёй ауры быстро перемещались, сбиваясь в кучи и двигались в нашем направлении. Ну что же, не стоит заставлять их ждать.
  Призвав в руку меч и слегка трансформировав тело, я дал сигнал к атаке. Слабость от прыжка всё ещё не отступила, но я заставил себя не обращать на это внимания и пошёл впереди войска. Мы двигались по широкому туннелю, который иногда расходился, но уже через несколько шагов снова сужался. В пространстве ощущалось действия заклятий, в основном поискового действия, а также чары Кимбаала, мешающие телепортации. По плану я не собирался как в прошлый раз телепортироваться сразу к лидеру, а хотел дойти до него на своих двоих.
   Из дальней стороны туннеля нам навстречу вышли враги, их оказалось много, больше чем я рассчитывал. Кого же среди них только не было... Уродливые существа, напоминавшие гоблинов, но значительно выше, великаны с двумя головами и абишаи разных цветов. Мы сошлись в битве, и моё тело уже через секунды покрылось кровью. Каждым ударом я разрубал одного из монстров, не прекращая движения. Рядом со мной сеяли смерть Кимбаал и Лекристо. Истинный оставался в форме человека, но увеличил свой рост до двух с половиной метров. Наши маги швыряли во врагов молнии и огненные шары, внося панику в их ряды. Битва сместилась в большую пещеру, где стало ещё жарче. Орков в живых почти не осталось, но баатезу меньше не становилось. Сверху на отряд напали двое красных абишаи, четверо зелёных теснили войска справа. А я столкнулся лицом к лицу с вышедшим из коридора хаматуласом. Шипастый монстр прыгнул ко мне, ударив когтистой лапой сверху вниз, и тут же завыл, зажимая отрубленную лапу. Скоростью эти твари меня уже давно не могли впечатлить. Тремя ударами я располосовал его тело и отрубил голову, затем, не замедляя шага, двинулся в северный коридор, дав мысленный приказ Лекристо следовать за собой. Противник был силён и превосходил количеством, но против моих изменённых огров и дракона он оказался бессилен. Рано или поздно они падут.
   Меня интересовала не свора, а их хозяин. Не хотелось, чтобы он сбежал, стоило поторопиться. Тёмная одиночная аура ощущалась в самой глубине скалы, и мы направились туда, разрубая по пути многочисленных демонов.
   Единственное, что немного вызывало беспокойство - то, что фигура не движется, оставаясь всё время в одном месте. От неё постоянно срывались энергетические потоки, сканирующие пространство, и колдун не мог не знать о нашем вторжении. В этой скале должны были находиться всевозможные скрытые проходы, и он мог попробовать по ним уйти, но похоже, не собирался.
   Противники внезапно закончились, мы с истинным вступили под свод большой пещеры. Пол во многих местах сиял всевозможными пентаграммами. У дальней стены зала по центру стоял каменный трон, на котором сидела человекоподобная фигура в чёрном балахоне. При нашем приближении он откинул капюшон.
   - Давно не виделись, демон.
   - Мерзкая тварь, я подозревал, что мы ещё встретимся, но на этот раз ты уже не сбежишь!
   Тигриная пасть оскалилась в улыбке.
   - Я думал, тот призванный демон убьёт тебя, какова же была моя ярость, когда я узнал, что ты всё ещё жив и даже стал графом. Ты забрал то, что по праву принадлежит мне, и я поклялся отомстить. В то время у меня не было сил противостоять тебе, теперь всё по другому.
   Смотря на ухмыляющую тварь, я подошёл ближе. Полукруг линий, начертанных вдоль трона, засветился, и передо мной замерцала прозрачная сияющая стена. Удар мечом высек множество искр, но не смог ей повредить. Демон с усмешкой следил за моими действиями.
   - Что ты наделал, ракшаса? Похищения людей твоих рук дело?
   - Разумеется. После нашего расставания я привлёк на свою сторону племя орков, но жалкие твари оказались слишком ничтожными для моих планов, хотя и послужили своей цели... Сначала было трудно, приходилось действовать осторожно, мы начали похищать смертных. Одним за другим они отправлялись в Ад, укрепляя мой договор с Баатором. Теперь меня уже нельзя остановить, моя связь с Адом слишком велика. Твои деревни, город и все остальные поселения станут закуской демонам, и я наконец получу своё заслуженное место!
   Я улыбнулся, проведя рукой по энергетической стене.
   - В прошлый раз подобная преграда смогла надолго задержать меня, но с тех пор я значительно вырос в силе. Приготовься к смерти демон.
   Полная трансформа прошла за секунду, и я обрушил Разящий на поле со всех своих сил. Сияние вспыхнуло, завибрировав, пол содрогнулся, но преграда не распалась. Вместе с Лекристо мы обрушили целую серию ударов, истощая защиту.
   Демон перестал улыбаться, но по прежнему оставался спокоен.
   - Значит, балор... Хотя я и так уже давно подозревал это...
  Тварь поднялась с трона.
   - Ты возомнил себя силой, танар'ри? Думаешь, ты всесилен? Я покажу тебе, как ты ошибаешься. Моя связь с Минауросом сильна как никогда, и я призову сюда того, кто втопчет тебя в грязь!
   Подняв руки вверх, он произнёс заклятие из пяти слов. Земля под ногами содрогнулась вновь, а справа от нас над одной из начертанных пентаграмм появилось сияние, сформировавшееся в пятиметровый портал.
   Там в глубине был виден другой мир. Тёмное жуткое место, покрытое огромным болотом с редкими болезненными деревцами. Над густой жижей то и дело вспучивались пузыри, выкидывая на поверхность облака зеленоватого газа. В небе гремели молнии и шёл сильный тропический ливень.
   Вдалеке виднелся покосившийся чёрный замок, от него в сторону портала шёл человек, закутанный в зелёный плащ, шагая по поверхности болота словно по асфальтовой дороге. Рядом с ним семенили пять огромных тварей размером с быка, напоминавшие собак с чёрной шерстью. Глаза монстров сияли красными рубинами.
   Немного обогнав человека, они застыли у портала, оскалившись и издавая глухое рычание. Незнакомец потрепал одну из них по загривку, и наклонившись, что то шепнул ей на ухо. Собака, издав разочарованное рычание, последний раз взглянула на нас и побежала в сторону замка, другие последовали за ней. Человек прошёл сквозь врата и откинул промокший капюшон. Мы увидели мужчину среднего возраста с правильными чертами лица, он бегло осмотрел зал и улыбнулся. Портал за ним закрылся.
   - Что тут у тебя происходит, Азерас?
  Ракшаса направил руку в мою сторону.
   - Лорд Левердан, защити своего союзника от мерзких порождений Бездны!
   Мужчина взглянул на тигроголового демона.
   - Мы соблюдаем договоры, ты хорошо послужил нам и находишься под моей защитой. - Он перевёл взгляд на меня.
   - Балор здесь передо мной... какой сегодня прекрасный день...
   Мне это уже стало надоедать, пора было заканчивать с пришельцем и его мерзким прислужником. Аура пришельца была нечитаема, но в том, что на зов твари явился один из настоящих Герцогов Ада, я сильно сомневался, поэтому и тянуть с ним не стоило.
   - Я рад, что тебе весело, но у меня мало времени, нужно ещё разорвать твоего жалкого прислужника, поэтому до свидания и прощай...
   Огромный огненный шар сорвался с моей поднятой руки и врезался в человека, стоящего в десяти шагах от меня. Пламя с жутким грохотом разошлось в разные стороны, каменный пол оплавился. Из этого огненного ада совершенно невредимый, но, похоже, слегка удивлённый, вышел незнакомец.
   - Ты выжил из ума, танар'ри? Я был рождён в огне! Или... - он прищурился, - Каков твой возраст?
   Я, не отвечая, шагнул к демону. Лекристо, издав яростный рык, прыгнул к демону, принимая свой истинный облик. В глазах Левердана появилось пламя, он поднял руку, и хизроу завис в воздухе.
   - Не мешайся под ногами, червь! - движение рукой, и мой демон впечатался в стену в двадцати шагах за мной. В месте, куда он врезался, появилась огромная трещина, Лекристо сполз по ней в полной отключке. С руки демона слетел огненный столб в направлении моего беззащитного слуги, но я сделал шаг и преградил ему дорогу. Пламя бессильно соскользнуло по моей коже. Баатезу улыбнулся.
   - Хорошо, твоего слугу я убью потом, а сначала покончу с тобой, враг мой.
   Лицо его изменилось, а сам он резко увеличился в росте и стал расплываться. Тело покрыла красная чешуя, на голове выросли несколько пар рогов, а за спиной раскрылись крылья. В руке демона засветился рунами изогнутый меч.
   'Кимбаал, я столкнулся с Дьяволом Ямы, помощь мне не помешает...'
   'Ммм... я постараюсь скорей...'
   Наши мечи столкнулись с громким треском. Молнии с лезвия моего меча переплетались с пламенем оружия противника. Я сразу перешёл в атаку, обрушив на демона град ударов и пытаясь закончить с ним поскорей. Противник с лёгкостью всё отразил, а ответный его выпад на один мой хитрый удар чуть не лишил меня запястья. Секунды тянулись, словно часы. Мы сражались со всей доступной нам скоростью, и некоторое время никто не мог одержать верх, но потом баатезу стал всё увереннее шаг за шагом теснить меня. Я почувствовал, что Лекристо пришел в себя, но что он бессилен мне помочь было очевидно. Последние десять секунд уже стало понятно, что демон, похоже, просто играет со мной, растягивая удовольствие.
  'Лекристо, займись колдуном, не встревай в эту битву!'
  Что он там ответил, я уже не расслышал, баатезу стал теснить меня с такой скоростью, что отвлечься на что-то ещё было уже невозможно. Внезапно он остановился, отступив на шаг назад. У меня появилось возможность перевести дыхание.
   - Я разочарован. Как же ты молод и слаб... Я надеялся на достойное сопротивление, но, похоже, ждать бесполезно...
   После этих слов он обрушил на меня такую атаку, словно у него была не одна, а минимум две пары рук. Появилось сожаление о том, что последнее время я пренебрегал уроками с Шивассой. Но горевать было поздно, я отступал к стене и ничего не мог поделать, тело уже покрывали многочисленные раны. Техника противника была безупречна, возможно, Шивасса и могла бы ему противостоять, но и в этом у меня успели возникнуть сомнения. Он словно знал всё наперёд, тело, привычное к боям, действовало само, без подсказок со стороны разума. У меня осталась надежда лишь на амулет спасения.
  'Но как только я паду, тварь уничтожит мою армию, нужно продержатся еще хоть немного'
   Из последних сил я постарался ускориться ещё больше и даже перейти в атаку. Это не удалось, но моё отступление замедлилось. Огромная когтистая лапа появилась откуда-то сбоку и ударила баатезу в грудь, откидывая к противоположной стене. Кимбаал наконец пришёл на помощь. Летящий спиной к стене демон расправил крылья, замедлив полёт, и взмахнув ими, поднялся в воздух, а затем стрелой понёсся к стоящему рядом со мной дракону. Кимбаал, находившийся в своём истинном облике, издал полное ярости рычание, взмахнул крыльями и ринулся к летящему демону. Они столкнулись в воздухе, обмениваясь ударами. Сияющий рунный меч против не менее смертоносных когтей и клыков. Я же упал на одно колено, пытаясь собраться с силами, и бегло осмотрел поле битвы.
   Тигроголового в зале не было, как и моего танар'ри, неизвестно куда оба исчезли, но буду надеяться, Лекристо не упустит добычи, а мне, похоже, уже стоит помочь своему союзнику.
   Не знаю как, но Дьявол Ямы стал ещё выше, достигнув не меньше шести метров в высоту. Он твёрдо стоял на земле и не то что отступал, а наоборот, за эти мгновения смог перейти в наступление, вынудив Кимбаала отступить. На дракона было жутко смотреть, лапы и морда опалены, из потрескавшегося бока струёй бежала кровь. Вокруг демона сияло пламя, причинявшее дракону сильную боль. Не теряя больше времени я рванулся к ним, расправив крылья и пытаясь зайти баатезу со спины. Магию я даже не пытался использовать, как и против меня, она для этой твари была семечками. Заклятия седьмого круга только разозлят его ещё сильнее, больше надежды на клинок. Демон заметил меня и отпрыгнул в сторону, уходя из наших тисков, и мы атаковали его одновременно с одной стороны. Удивительно, но он смог какое-то время продолжать сражение, не отступив ни на шаг. Его клинок словно раздвоился, отражая наши атаки. Пытаясь избавиться от дракона, демон усилил излучаемый телом жар. Чтобы помочь союзнику, я призвал нечестивую ауру, пытаясь расширить её как можно дальше за пределы тела, прикрывая Кимбаала. Долго выдерживать такую атаку демон не смог, мы стали теснить его, и теперь уже он сам отступал, поливая пол своей кровью. Внезапно сверху в него вошёл клинок, пробивая врагу ключицу и выходя в районе груди. Демон издал полный боли стон, и одним могучим движением смог откинуть нас назад. Я еле удержал меч, а Кимбаал чуть не лишился одной из лап. Как оказалось, клинок, ранивший тварь, был брошен Лекристо, который сейчас словно паук держался на стене у самого потолка. В него немедленно полетели два огненных шара, разворотившие стены и вызвавшие целый обвал, но хизроу довольно ловко отпрыгнул в сторону, спрятавшись за мою спину.
   Отпрыгнув от нас подальше, баатезу выкрикнул слова заклятия и тело его, заколебавшись, растворилось в воздухе. Над головой Кимбаала появилось свечение, полыхнувшее спустя секунду на всю пещеру. Перед нами вновь материлизовался отступающий демон. Он был в ярости, глаза полыхали, губы произносили слова заклятия. С рук сорвались два огненных шара, посланных в дракона, но я без особого труда принял их на себя. За спиной твари на месте начертанной на полу пентаграммы стали открываться врата. Но отпускать его никто из нас не собирался. Я, наступая на демона, швырнул несколько огненных шаров в воронку и магический узор. Над головой дракона снова появилось сияние, и через мгновение оттуда ударила волна силы. Простой смертный, возможно, не увидел бы разницы, но я почувствовал, что всё пространство наполнили волны энергии, искажающие любые чары. Портал завибрировал и распался, а мы с удвоенной силой накинулись на демона. Тот уже порядком истёк кровью, и меч в плече по-прежнему причинял боль и сковывал движения. Через несколько долгих секунд я отрубил ему руку с оружием, а Кимбаал практически полностью раздробил его ноги.
   'Добей его!' - услышал я в голове голос дракона, а затем увидел, как Кимбаал, сложив крылья, резко отпрыгнул в сторону, отступая в дальнюю часть пещеры.
   Передо мной на полу лежал изрубленный демон, пытаясь подняться. Брать его в плен не имело смысла, он слишком могущественен, и следующего поединка с ним мы уже можем не пережить. Провернув в руке меч, я одним движением отсёк твари голову. Земля под ногами вздрогнула, тело монстра рухнуло на пол, его окружил огонь, нагнетающий свою силу, а затем пламя ударило во все стороны, плавя камень под моими ногами. Я стоял в бушующей стихии и, не испытывая особого дискомфорта, ожидал когда всё закончится. Через ещё несколько секунд пламя погасло. Я оказался посреди оплавленной воронки, тело поверженного демона уже почти наполовину погрузилось в лаву, как и мои ноги. Делать ему почётное захоронение я не собирался. Вытащил тело, голову и клинок и приступил к осмотру трупа.
   Кимбаал уже в форме человека, подошёл ближе. Вид у него был чрезвычайно измотанный и помятый. Лекристо вышел из ниши в стене и тоже подошёл к нам. Я же осматривал труп, откладывая всё, что могло заинтересовать. Помимо оружия я приватизировал два кольца, амулет и кинжал с довольно могущественными чарами.
   - Предлагаю съесть его сердце, приятель, вглядись сколько в нём ещё магической силы...
   Да, это было правдой, магическим зрением в районе груди виднелось чёрное сияние с огненными прожилками. Менее могущественное, чем виданное мной раньше сердце дракона, но всё же силы в нём было немерено. Единственное, что слегка смущало, это мерзкая липкая аура с омерзительным запахом.
   - Мне и тебе это не повредит?
   - Нам с тобой нет. Только добавит сил, но возможно, немного исправит мою ауру. Но я это переживу, сила стоит подобных жертв.
   - А человек или огр?
   - Тоже получит порцию силы, но скорее всего постепенно лишится рассудка. Станет могущественным, но безумным камбионом. Разум смертных слаб...
   - Отлично.
   Взяв в руку новый кинжал, я аккуратно вскрыл грудную клетку и вынул сердце. Разделив его поровну, проглотил свою часть, а другую отдал дракону. Несколько секунд ничего не происходило, а затем мерзкая тёмная аура поднялась из глубины тела. Пришло ощущение силы и ярости. Без особого труда я подавил эти чувства, энергия растеклась по моей ауре и впиталась ею без остатка. Взглянув на Кимбаала, я увидел, что он тоже пережил подобную трансформу, но в отличии от меня, после поглощения его аура уже не выглядела столь безупречно изумрудной. Но дракона это не беспокоило, и ладно. Я взглянул на Лекристо.
   - Где тварь, с которой я приказал тебе разобраться?!
  Он отступил в один из проходов и вскоре вышел оттуда, таща бесчувственное связанное тело.
   - Хорошая работа.
   - Мерзкий ракшаса, пытался уйти по тайному проходу, полному ловушек, но от меня мало кто может сбежать...
   - По возвращению в город тебя ждёт награда.
  Подойдя к обездвиженному монстру, я задумался.
  'Стоит ли брать его в плен? Зачем мне это? Демон слишком опасен и уже показал, что способен выпутаться из любой передряги... Выкуп... Сомнительно и слишком опасно. Тварь должна умереть, и поскорее... Но за то, что он осмелился стать у меня на пути, он будет умирать долго...'
  Обыскав тело, я нашёл книгу заклятий, кольцо и амулет с неизвестными свойствами.
   - Лекристо, я хочу чтобы ты доставил его к нам в город на казнь. Я желаю, чтобы эта тварь была казнена в ближайшее время, а до смерти подвергнута пыткам. Он должен быть наказан за свою глупость, собери специалистов и пропустите его через настоящий ад.
   Демон оскалился в улыбке.
   - С удовольствием, повелитель, я лично прослежу.
  Схватив тело, он поднял его на руки и направился к выходу. Вскоре в зал ввалились мои войска. С оплотом баатезу было покончено, осталось лишь поискать трофеи и возвращаться домой.
  
  
   Глава 5
  
  
   В пещере отряд пробыл до середины следующего дня. Прислужник Ада смог нас неприятно удивить. Похоже, личные ценности, золото и артефакты его не особенно интересовали, или он умел хорошо прятать, но огры облазили всю базу и так ничего толком и не нашли. Похоже, тигроголового интересовала только личная сила и власть от Девяти Кругов. Поэтому нашими трофеями в основном были слабые амулеты и оружие павших демонов. Ещё меня очень порадовала колдовская книга ракшасы. Даже беглый её просмотр выявил, что демон обладал многими редкими заклятьями, и самое главное, там был подробно описан секрет создания энергетических полей. Заклятия и ритуалы на первый взгляд показались излишне сложными, но потом, как представится побольше времени, стоит обязательно их изучить. Тварь, похоже, уделяла этому направлению особое внимание, добившись огромных успехов, чему я и сам уже был свидетелем. Одностороннее поле, не мешающее своим заклятиям и сдерживающее демона уровня балора, идеальное оружие.
   Продолжая осмотр логова мы в очередной раз убедились, что явились очень вовремя. Ещё немного, и наверное в королевстве уже не осталось бы сил, способных ему противостоять. Когда я спустился на нижний ярус, мне предстало жуткое зрелище полусотни разлагающихся трупов. Они были сильно обезображены, и похоже, служили пищей для вновь прибывших баатезу. В одной из огромных камер были обнаружены тридцать восемь в конец запуганных людей. Похоже, они были последней партией прибывших, и до нашего прихода с ужасом ожидали отправки в Ад. Женщины рыдали, обнимаясь со своими мужьями и детьми. Никто уже не надеялся спасение.
   Похоже, кроме меня зрелище никого не тронуло. Мои маги спросили разрешение на открытие врат для отправки смертных в мой чертоги, на что получили категорический отказ.
   - Эти люди будут отпущены по домам, даже нет... Кируш, лично проследи, чтобы их в сопровождении отряда отвели в одну из моих деревень. Пусть староста даст им кров, обеспечит жильём и провизией.
   К счастью, рядом не было никого из истинных, объяснить им мои мотивы было бы сложно. А на удивлённый взгляд Кимбаала я нашёл что ответить.
   - Мы с тобой теперь графы, Кимбаал, и нам нужно следить за репутацией. Спасённая группа жителей для этого неплохо послужит. Куда лучше, чем горсть камней за поясом.
   Он пожал плечами.
   Поговорив со старостой, мы выяснили, что раньше все камеры были заполнены людьми. Их захватили всего лишь день назад, и на их глазах во врата были отправлены четыре полных деревни, почти две сотни человек. Всех стариков, раненых и большинство детей демоны отбирали в качестве своей пищи, не отправляя в портал.
   Неизвестно сколько людей было отправлено в Ад за эти дни, но даже по предварительным подсчётом число ужасало. Это почти превратилось в полномасштабное вторжение.
   Мы вернулись в мой замок, где раненым смогли оказать помощь. К сожалению, трое моих огров пали в той битве. Один из них был носителем амулета ускорения, и даже это не смогло помочь выжить, когда в сражение вступили хаматулосы и красный абишаи. Именно поэтому и задержался Кимбаал, в битве с могучими демонами ему пришлось принять свой истинный облик, отразив основной удар врага.
  
   На следующий день я отправился к королю с отчётом. К моему сожалению, его не было в столице, и капитан стражи посоветовал попробовать прийти через день. Мне как раз вспомнилось ещё одно незаконченное дело, и я попросил офицера указать дорогу к Академии Магии.
   Это оказалось необычное и величественное строение. Три широкие круглые башен, заостренные шпили которых уходили высоко в небо, образовывали ровный треугольник, соединенный каменными стенами. В стене, примыкавшей к одной из центральных улиц города, находились большие створчатые ворота. Над каждым шпилем сияли энергетические шары, а само здание полностью покрывало сильное, заметное только магическим зрением, поле.
   Ворота были сейчас закрыты, проходом служила небольшая дверь, находящаяся в одной из половинок ворот. Сейчас эта дверь тоже была прикрыта, хотя минуту назад туда вошёл человек в балахоне. Я подошёл ближе, и заметив у двери необычной формы звонок, нажал на кнопку. Послышался лёгкий звон, а затем в двери открылось небольшое окошко, из которого на меня смотрел оценивающий холодный взгляд.
   - Посещение Академии гражданами и рассмотрение просьб и жалоб только по пятницам до двенадцати часов. Со своим делом обращайтесь к частным волшебникам и отделениям стражи вашего района! - заученно и недовольно протораторил старикашка за дверью.
   - Я не посетитель, уважаемый! Граф Брэмкрига, моё имя Нахаб Блэйк, и у меня дело к Альфреду Вилеру!
   Дед недовольно сощурился, присмотрелся более внимательно, взглянул мне за спину.
   - Подождите минуту, - окошко закрылось, и ещё через десять секунд вновь было открыто. Теперь на лице старика уже не было такого холодного равнодушия, скорее даже некое расположение.
   - Сейчас открою, граф.
  Дверь бесшумно открылась, и я прошёл в небольшое помещение, где кроме меня и старика в балахоне никого не было.
   - Простите за задержку, милорд. Просто у нас очень жёсткие правила, дабы ограничить студентов от развращающего воздействия города. Сами понимаете, как влияют на неокрепшие умы вино и продажные женщины. В моё время всё было намного лучше... Поэтому граждане в Академию проходят только в сопровождении служащих, да и то далеко не каждый.
   В комнату вошёл юноша в короткой синей мантии.
   - Маркус, проводи господина Блэйка в кабинет мистера Вилера.
   - Да, мастер. Следуйте за мной, сэр.
  
   Мы вышли из помещения, оказавшись на довольно крупной ухоженной террасе, полной зелени, деревьев и цветов, даже протекал небольшой ручеёк, и в центре находился фонтан. Вокруг, по хорошим каменным тропинкам ходили ученики в накидках разных цветов. Пройдя по одной из дорожек, мы зашли в дальнюю от входа башню, поднялись по винтовой лестнице, и пройдя по коридору, вошли в большой кабинет. Два высоких окна прекрасно освещали комнату и выходили на великолепный сад. Альфред стоял рядом с одним из них, приветливо улыбнулся и пожал мне руку.
   - Добро пожаловать в нашу Академию, граф. Комплекты доспехов, что вы заказали, уже готовы. Хотите заказать ещё что-нибудь из нашего списка артефактов?
   - Пока нет, на данный момент я бы хотел заказать ещё партию подобных доспехов.
   - Это возможно. Сколько комплектов вам нужно?
   - Одиннадцать, и тоже для огров.
   - Решили оснастить ещё один десяток?
   - Верно.
   - Так, насколько я помню, на данный момент академия должна вам 690 золотых монет, граф. Шкура убитого вами дракона уже закончилась, кроме вашего заказа у нас были на неё и другие покупатели. Поэтому вы не будете против, если следующий комплект будет красного цвета?
   - Совсем даже нет, это подходит. А откуда у вас новая шкура?
   - У нас ведь много поставщиков. Данный экземпляр пришлось выкупать у торговцев из Амна, так что и цена уже будет совершенно другая.
   - Понимаю, мистер Виллер. Во сколько мне это обойдется ?
  Маг подошёл к столу, и взяв перо в руку, ровным почерком стал делать на листке какие-то расчёты, иногда сверяясь с большой книгой, лежащей на столе.
   - Учитывая нашу вам скидку, один комплект выйдет порядка ста тридцати золотых. И это только из уважения к вам, граф, сами понимаете, сколько они бы стоили на рынке.
   - Да, всё понимаю и согласен.
   - Итак, одиннадцать комплектов, минус долг академии перед вами... Вам нужно будет уплатить 740 золотых.
   - Это приемлемо. Можете оформить заказ, деньги поступят к вам в ближайшее время, - он кивнул мне, записывая что-то в одну из тетрадей. А у меня было к нему ещё одно дело. Как бы там дальше ни было, оставаться всего лишь правителем города я не собирался, стоило начать претворять в жизнь мою настоящую цель.
   - Господин Альфред, хотел у вас проконсультироваться как у специалиста в одном вопросе...
   - Да, конечно, спрашивайте, граф, попробую ответить.
   - Как вы, возможно, знаете, я много путешествую по Планам, и у меня много друзей... Так вот, один мой знакомый поссорился с неким полубогом...
   - Ого, большая ошибка с его стороны... но извините, граф, продолжайте.
   - Так вот, он по неким причинам не может на данный момент покинуть свой План, и просил меня проконсультироваться по такому вопросу. Бывают ли артефакты, способные создать в пространстве такие помехи, которые смогут заблокировать любые чары телепортации и открытия врат? Или можно ли такой артефакт создать?
   - Хмм... Всё возможно, но насколько я понял, артефакт должен суметь противостоять Силе самого полубога?
   - Верно.
   - Это тоже возможно. У нас есть описание артефакта, обладающего такой силой, и при определенных затратах времени и необходимых ингредиентах я сам могу создать подобное. Но тут очень много всяких "но", граф, - покачал головой волшебник.
   - Расскажите о них, сэр.
   - Во первых, в Академии с такими могущественными силами могут работать только я и сам архимаг, ректор этой академии. А необходимо воздействие как минимум пяти могущественных чародеев. Нам придётся обратится за этим к коллегам в других городах. Даже, говоря откровенно, сэр, моя работа в этом случае будет иметь только направляющее воздействие. Подобные силы мне самому пока недоступны...
   - Нужны силы пяти архимагов?
   - Да, как минимум волшебники, обладающие восьмым кругом, но лучше и девятым. Я сам обладаю знаниями, но не силой. То есть вам придётся разговаривать с архимагом и просить его помощи в этом деле.
   - Думаю, это не большая проблема, если вознаграждение будет достаточным, магов можно найти. Кроме того, король очень благосклонен ко мне и может оказать поддержку. Какие ещё трудности?
   - Второе - то, что несмотря на силы таких магов, даже их будет недостаточно, чтобы долго сдержать подобную мощь. Необходим артефакт, имеющий божественное происхождение. Разрушив его структуру, я смогу создать новую оболочку, имеющую необходимые свойства...
   - Подобный артефакт не проблема для моего друга, он сможет подобное достать.
   - Следующая сложность - срок действия. Он будет зависеть от божественного предмета, что вы принесёте. В одном силы может хватить на три минуты, в другом, возможно, и на целый час.
   - Это понятно.
  - И четвёртое. Вам стоит объяснить своему знакомому, что даже когда он внесёт искажения в пространство и перекроет все магические пути отступления и призыва подкреплений, его враг всё ещё сохранит все свои остальные силы. Ослабить даже на время полубога мы не сможем... Слабее от нашего артефакта он не станет, и будет сражаться как загнанный зверь.
   - Я понял вашу мысль, но это уже другой вопрос, и к созданию артефакта отношения не имеет. Каждый выбирает свою собственную судьбу.
   - Верно. Но ещё одно стоит вам знать, граф. Как вы понимаете, предмет одноразовый, он как свеча выгорит и погаснет, лишившись всех своих сил. Но когда артефакт полностью уничтожится, отголоски эха пройдут по пространству. Тот бог, что создал предмет, может это почувствовать... Конечно, мы постараемся встроить защиту и ослабить отголоски, но всё же стоит знать, что подобное вполне возможно. Если предмет был богу ценен, то за его уничтожение возможна ответная реакция...
   - Всё ясно. Вы полностью ответили на мой вопрос, я всё передам своему товарищу.
   Мы с волшебником прошли к выходу из академии, выйдя из ворот, я увидел несколько ящиков под охраной трёх учеников.
   - Это ваши доспехи, граф. Я связался с нашим складом и попросил доставить их к выходу. В стенах академии телепортация блокирована.
   Попрощавшись с магом, я вобрал в своё поле ящики и переместился к себе в замок.
  
   Новое снаряжение было великолепно. Огры быстро оценили качество и крепость доспехов, значительно превосходящих стальные. Теперь первый десяток можно считать полностью укомплектованным и готовым к любой заварушки. С клинками второго уровня и амулетами ускорения они представляли опасность даже для истинных демонов, идеальный отряд. И надеюсь, скоро таких десятков будет у меня два.
   Вечером за ужином, обсуждая с Кимбаалом последние события, я задал ему вопросы, которые меня интересовали.
   - Расскажи больше о демонических сердцах. Они все обладают подобными силами? Что нам дают?
   - А что ты сам ощутил, когда съел ту половину? - с ухмылкой спросил дракон.
   - Прибавление сил... Это ощущение остается со мной и сейчас. Раньше силой мысли я мог поднять в воздух около тонны камней или железных блоков. Сегодня, поэкспериментировав у казармы, поднял ещё больше...
   - Да, сила демонов растёт после поглощения подобных субстанций. Если души дают только временный эффект, то такое остается навсегда. Это более быстрый способ стать сильнее, хотя также и значительно более опасный. Тёмная сила была поглощена твоей оболочкой, сделав её ещё больше. Мы с тобой убили довольно могущественного баатезу, но получили хорошо если пятую часть его силы. Это не так много, чтобы демоны стали рисковать своей жизнью. Поэтому такое не сильно практикуется, бывает редко, обычно на войне. Кроме того, сердца даже великих танар'ри содержат подобной силы крохи... ты бы даже не заметил изменений. В общем, имеет смысл поглощать только тех, чей возраст значительно превысил сотню лет, и лучше самых могущественных представителей, вроде балоров и Дьяволов Ям.
   - Понятно.
   - Насколько выросла твоя сила, ты хоть примерно можешь сказать? На меня ведь сердце подействовало совсем по-другому, и проверить намного сложнее.
   - Я могу ответить довольно точно, этот эксперимент проводил и раньше множество раз. Сейчас я поднял на двести килограмм больше.
   - Хмм... ну, учитывая, что сила истинных с возрастом увеличивается не так уж быстро, и считая твой начальный показатель основой, думаю, тому демону было примерно пять сотен лет...
   - Немало...
   - Но и не много, в общем, несмотря на его браваду, думаю, Лагос одолел бы его в поединке, но мне, конечно, до такой силы ещё далеко...
   - А как это повлияло на тебя? Изменение ауры я заметил, что-нибудь ещё?
   - Для меня такое было в первый раз, хотя я, конечно, знаю немало историй о драконах, съедавших сердца истинных демонов. Я стал сильнее... раны заживают быстрее... Аура конечно поменялась, ну и ладно... Пока необходимый максимум не переполнен, останусь драконом как и прежде.
   - Но если ты продолжишь съедать сердца и дальше?
   - Однажды преображусь в другую форму. Стану полудемоном. В этом кроме плюсов есть и минусы. Не знаю, хочу ли я этого, но пока в любом случае изменения слишком малы и неопасны.
   - Дракон-полудемон... Ты станешь сильнее, возможно даже превзошёл бы Лагоса.
   - Возможно, по крайней мере у меня были бы равные шансы в битве с ним, но как я говорил, есть и минусы. Съев, скажем, шесть или восемь подобных сердец, я действительно стану раза в два сильнее, выносливее, Адские миры станут для меня родным домом, но мой естественный рост прекратится. Я перестану быть настоящим драконом, а ведь с каждым столетием наши силы и так увеличиваются, и значительно быстрее, чем у вас, демонов. Через тысячу лет такие твари, как тот демон, уже перестанут меня беспокоить. - Кимбаал ухмыльнулся и вернулся к своей еде. Мне же хотелось знать больше.
   - Сколько тебе сейчас лет Кимбаал?
   - Двенадцать лет назад отмечал своё третье столетие, я ещё довольно молод по меркам драконов.
   - Но если ты не хочешь становится демоном, то зачем тогда съел то сердце?
   - Я говорил уже, что ещё не знаю наверняка, прожить тысячу лет и не погибнуть, это ведь тоже большая проблема, - захохотал дракон. - Просто пока об этом не задумываюсь, сила демона пошла мне на пользу, и сейчас не опасна. А принимать решения буду потом, не думаю, что часто будут попадаться подобные подарки.
   - А сколько было Лагосу?
   - Не знаю... сотен семь, может и девять, он не говорил...
   - А из-за чего у вас с ним был конфликт?
   По лицу Кимбаала прошла тень печали, откинув недоеденную ножку курицы, он поднялся из-за стола.
   - Я не хочу говорить об этом, вам, демонам, этого никогда не понять...
  Махнув рукой, дракон направился к выходу.
   - Пойду, пролечусь немного перед сном.
   Кивнув ему, я продолжил свой ужин.
   'Интересно, конечно, что такое случилось у Кимбаала в прошлом, раз даже спустя столько лет воспоминания причиняют боль... Ну да ладно, это не моё дело, у меня сейчас своих забот хватает. Завтра навещу короля, надеюсь, он будет в столице. Попробую договориться о налаживании торговых связей. Единственная трудность, что у меня большие сомнения в том, что государство располагает чем-то действительно ценным для Бездны, а простая перепродажа железа большой прибыли не принесёт... Вот если бы договориться выкупать в Тетире каторжников и других заключённых, приговорённых к смерти, то такой договор был бы очень прибыльным. Жаль в этой стране запрещено рабство, выдумывая всякие истории обмануть монарха не удастся. Сказать, что у меня есть своя шахта? Ну-ну, что мешает ему послать людей проверить эти сведения? В общем, чтобы затевать подобную игру, стоит основательно всё продумать, и возможно даже действительно приобрести какую-нибудь выработанную шахту в Пандемониуме. Ещё, помнится, король говорил о накале отношений с Калимшаном... Во что бы ни вылился этот конфликт, мы с Кимбаалом в стороне врятли окажемся. И если будет война, для меня это пожалуй даже на руку', - настроение моё внезапно улучшилось, как только я представил армии, сражающиеся на огромной равнине и пылающие города.
   'Да, это уже не отлов мелких шаек. С моими новыми возможностями я смогу набрать сколько угодно душ, артефактов и так необходимых мне магов... Конечно, будут свои трудности, но если мне, как я надеюсь, предоставят относительную свободу, то мы с драконом неплохо поработаем. В общем, стоит узнать побольше о ситуации, может даже наведаться в сам Калимшан и там тоже всё разведать'
  
   На следующее утро я уже был во дворце, сидел в кресле рядом с тремя богато одетыми вельможами и ждал, когда меня вызовет король. К недовольству дворян, герольд вызвал меня первым.
   Его величество сидел за своим столом, записывая пером что-то в тетради. Когда я вошёл кабинет, король поприветствовал меня и жестом попросил садится, в соседнее кресло. Он выглядел очень усталым, похоже, поездка вышла нелёгкой.
   - Я уже знаю о ваших успехах, граф. Следопыты видели спасённых вами людей, но подробности мне неизвестны, расскажите, что там произошло.
   Минут за пятнадцать мне удалось пересказать королю о событиях последних дней, закончив историей о битве Кимбаала с предводителем баатезу и моей в этом скромной помощи. Король весь разговор оставался в молчании, и лишь при упоминании Дьявола Ямы весь словно напрягся.
   - Страшные дела творятся в королевстве, раз такая гадость выбралась из Ада. Столько загубленных жизней... Последние данные указывают, что исчезло более трёх сотен человек. Если бы вы не успели... Еще несколько дней или неделя, и все прочие наши заботы показались бы чепухой. Наверное сами понимаете, граф, что сделают со страной демоны в случае масштабного прорыва...
   - А как же планеры, сир?
   - Уже давно не слышал и тем более не видел ни одного из них. Жрецы говорят, что они откликаются на молитвы всё реже. Ну да хватит о грустном. Вы заслуживаете награды, Нахаб. Думаю, всякого рода побрякушки вас не порадуют, поэтому поступим следующим образом. Для начала я составлю документ, по которому вы теперь будете получать весь собранный налог с Тельруна, равный тридцати пяти золотым в месяц. Кроме этого к вам переходят две соседние деревни. Они, насколько я знаю, тоже пострадали от действий демонов, но к счастью совсем немного.
   - Благодарю сир.
   - Ещё по поводу дракона. У меня есть для него подходящий замок в южной части Тетира, с ним граничат три небольших деревушки. Спокойная жизнь на тех землях понятие весьма условное. Банды из Калимшана то и дело совершают нападения, но думаю, Кимбаал быстро наведёт порядок.
   - Уверен, он будет рад такому дару, сир.
   - Сейчас там находится небольшой гарнизон солдат. Оформление бумаг займёт пару дней, потом гарнизон вернётся в столицу. Но если хотите, я могу оставить их еще на месяц в тех землях.
   - Это было бы замечательно, ваше высочество. Мы не ожидали, что вопрос с замком будет решён так быстро, и у дракона сейчас просто нет своих бойцов. И кроме этого, я в ближайшее время хотел задействовать его в Пандемониуме.
   - Хорошо, граф. Я выпишу необходимые бумаги, а гарнизон... останется на два месяца. Это не проблема. Но постарайтесь решить свои дела поскорее. Ситуация с Калимшаном накалена до предела, и война может разразиться в любое время. Тогда никто не сможет остаться в стороне...
   - Кстати, по поводу Калимшана. Есть уже какие-нибудь конкретные данные? Обычно я далёк от политики между странами, но возможно, стоит готовиться к войне? Что уже известно, сир?
   Он откинулся в кресле, задумчиво посмотрел на карту на стене, затем произнёс.
   - Мы слабы, граф. Внутренние распри, которым подвергалась наша страна последние годы, сильно ослабили королевство. Разбойники, чудовища и другая нечисть, которой с каждым годом не становится меньше, вынуждают нас постоянно тратить силы. А Калимшан с его работорговлей, могучими магами и их жестокостью сейчас силён как никогда. После того, как они истребили и выгнали ифритов со своих земель, монстры почти не беспокоят их. Сил-Паша по нашим данным заключил договор с волшебниками Тэя на крупную партию оружия и всевозможной амуниции. В центре королевства собирается армия, и мы думаем, она готовится выступить против нас. Это не станет неожиданностью, уже полгода как мы тоже стараемся мобилизовать силы. Дварфы, эльфы и друиды не сидят без дела, подготавливаясь к войне. Наши графы также собирают дружины и ждут моего сигнала к сбору. Но... Последние месяцы, мир словно перевернулся - восстания, нашествия монстров, пираты, мы думаем многие из этих событий были подстёгнуты действиями шпионов Калимшана.
   - Насколько сильна наша армия сейчас? И есть ли данные по Калимшану?
   - Есть, в Калимпорте по сведениям шпионов сейчас сосредоточено тридцать шесть тысяч солдат, из них почти три тысячи составляют маги. В других городах тоже замечены гарнизоны, но менее крупные. По самым скромным подсчётам Сил-Паша собрал не меньше пятидесяти шести тысяч, возможно больше. А мы... как вы понимаете Нахаб, следующая информация только для ваших ушей?
   - Безусловно, сир.
   - Так вот, королевство, сейчас сможет выставить не больше восемнадцати тысяч воинов. Всего лишь восемнадцать тысяч... С помощью эльфов и горных дварфов хорошо, если мы сможем собрать двадцать пять-двадцать шесть тысяч. При всём этом, магов у нас в пять раз меньше. Теперь вы понимаете мои тревоги, граф?
   - Да, сир... Но у нас по крайней мере есть дракон, и думаю, я тоже смогу неприятно удивить врага.
   - Это так, я очень рассчитываю на вашу с Кимбаалом помощь. Конечно у нас есть и другие серьёзные фигуры в этой войне. К сожалению, и Калимшан скорее всего сможет неприятно удивить.
   - Известно о каких-нибудь монстрах, что служат Паше?
   - Есть несколько, и самый опасный среди них - это как раз человек. Омар ибн Кашихар, великий архимаг южных земель. Он безусловно примет участие в войне по приказу правителя.
   - Опасный противник?
   - Омар в одиночку уничтожил Бароха, калифа пустынных джиннов. До того дня Барох считался непобедимым, арфисты и ордена давно уже оставили попытки уничтожить это чудовище. Сильнейшие их маги не могли ничего с ним поделать.
   Я скептически улыбнулся. Король заметил.
   - Понимаю о чём вы думаете, граф, но это ошибка. Возможно, вдвоём с Кимбаалом вы и сможете одолеть этого великого мага, но шансов у вас в таком поединке не очень много. В случае войны вам лучше будет заняться другими целями, а это предоставить архимагам гильдии... Этот трёхсотлетний маг уже давно обладает девятым кругом, и его возможности нам не известны.
   - Понятно... У меня ещё один вопрос, сир. Как отнесется Амн к подобным военным действиям?
   - Скорее всего никак. Совет Шести, похоже, избрал свою позицию в этом конфликте и не будет вмешиваться.
   - Ситуация понятна, сир. Со своей стороны тоже постараюсь подготовить армию огров.
   - Правильное решение, граф.
   Обсудив другие менее важные дела и договорившись о налаживании небольших торговых отношений, я покинул дворец.
  
   Этим же вечером, мы с Кимбаалом обсудили последние события.
   - Замок это отличная новость, и я, пожалуй, останусь пока на этом Плане, получу бумаги и слетаю, посмотрю те края. Займусь небольшой зачисткой земель и основными хлопотами, если тебе, конечно, не нужна моя помощь.
   - В Бездне на данный момент относительно спокойно. Через амулет будем поддерживать связь, если возникнут трудности, позову тебя.
   - Хорошо.
   - Кимбаал, тебе нужны войска на первое время?
   - Король ведь обещал оставить гарнизон на пару месяцев, а мне скорее всего хватит и недели-двух. Поступлю как делал в прошлом, подчиню племя каких-нибудь воинственных существ вроде гноллов, орков, или даже огров.
   - Только смотри, чтобы от твоих гноллов народ опять помощи у арфистов не попросил, - засмеялся я.
   - О нет, в прошлый раз ситуация была совсем другая, и я дал им слишком много свободы. Больше такого не повторится.
   - Ладно, что ты думаешь о наступающей войне?
   - Ничего хорошего о ней я не думаю... Понятно, почему король дал мне те земли, тем самым прикрыв свои границы. А мне вражеская армия во владениях совсем не нужна. Тебе в этом проще, всегда есть куда отступить.
   - Ты тоже почётный гость в моём городе, и я тебе ещё потом выделю любой дом в богатом квартале.
   - Это хорошая мысль, но терять владения здесь тоже не хочется. На Первичном плане жить лучше. Воздух чист и нет постоянной опасности, как там... А что ты сам думаешь о войне, Нахаб?
   - У меня нет перед ней никакого страха, вижу только множество возможностей возвыситься и разбогатеть.
   - Не ожидал другого от демона, - ухмыльнулся дракон.
   - А ты сам подумай, но не о твоих разрушенных землях, а о сдающихся городах, душах и тысячах пленных, что можно заполучить... Если мы с тобой правильно разыграем карты, то я в несколько раз увеличу свои силы и власть, которой уже обладаю. Тебе же земли, подаренные королём, вскоре покажутся песочницей на заднем дворе. Ты можешь стать правителем города или одним из крупнейших дворян Тетира.
   - Всё это хорошо звучит, но сделать будет непросто.
   - Не для нас с тобой. Наш альянс уже принёс очень много, а при поддержке моих истинных и армии, добьёмся ещё больше. Поэтому, когда прилетишь на свои земли, начни собирать и оснащать свою армию. Я поступлю так же. У нас будет, чем встретить и угостить врагов.
  
   Прошёл один день, дракон улетел в свои владения, а я связался со своими министрами и узнал последние новости. В городе всё было спокойно. Первый караван прошёл через город, Кериф сообщил, что наша прибыль после этого резко подскочила. Он, не теряя времени, заключил договор с одним из городов Пандемониума, и теперь они станут закупать у нас железную руду по более высоким ценам.
   По словам Шивассы, амулеты с заточёнными демонами будут готовы уже через пару дней. Это позволит мне наконец оправиться к ограм для набора новой армии.
   В конце я связался с Лекристо, и он порадовал меня не меньше остальных. Мастер Боли, которого отвлекли от других дел и приказали заниматься только тигроголовым, поначалу столкнулся с сопротивлением. Но теперь всё пошло как по маслу, и тварь уже не строит из себя героя. Крики и стоны демона разносятся по всей тюрьме, приводя других заключённых в ужас. Лекристо заверил меня, что сам оставил прочие дела и уже второй день не выходит из камеры, помогая мастеру. Похоже, это задание для него было особенно приятным. В конце разговора истинный попросил дать им ещё неделю, проверить его личные разработки, на что получил согласие. Но по прошествии этого времени я приказал уничтожить тигроголового вместе с душой. Больше переживать из-за него мне не хотелось.
  
   Глава 6
  
  
   У меня появилось свободное время, и хотелось провести его с толком. Я возобновил тренировки с оружием. Шивассы рядом не было, поэтому основными моими противниками стали элитные подразделения огров. Внешность я менять не стал, пытаясь таким образом усложнить тренировки. Кроме того мы использовали тяжёлые металлические прутья, напоминающие весом и толщиной обычный лом. Сначала моими противниками были двое бойцов, одолеть их было просто, но когда я схлестнулся с целым десятком, пришлось уже выкладываться на полную. Они, может, и не были великими мастерами, но силой и скоростью не уступали великим демонам, и моих урезанных возможностей против них оказалось маловато. Несколько минут я перемещался по полю, атакуя ряды огров с разных сторон, те в ответ довольно слажено держали круговую оборону и прикрывали друг друга. За кем осталась победа трудно сказать. Конечно, я стоял на ногах, а они валялись на земле, но огры нанесли мне слишком много ударов, и будь у них хорошее зачарованное оружие, без сомнения отправили бы меня к праотцам. В общем, технику нужно было улучшать, и поскорей. Заменив свою уже порядком погнутую дубинку на другую, я вступил в битву со вторым десятком, и сменив десятки ещё пару раз, в одиночестве отправился на задний двор тренироваться в своих прочих способностях.
   Встав около большой кучи булыжников, силой мысли поднял десяток камней в воздух, заставив вращаться вокруг себя. Поскольку раньше я подобное уже проделывал, а с камнями оказалось намного проще, чем с файрболами, это удалось довольно легко. Далее усложнил задачу, заставив половину булыжников вращаться в противоположном направлении. Три камня сразу вышли из под контроля, врезавшись в стены, и пришлось начинать всё заново. Поэкспериментировав с булыжниками, перешёл на подвластные мне силы огня. Окружал себя пламенем, манипулировал огненными шарами, воспламенял и тушил огонь во всевозможных местах. Для интереса решил попробовать расплавить один из камней. Поместил довольно крупный булыжник в пятнадцати шагах от себя и призвал на нём пламя. Словно из под земли вырвались языки огня, обхватив камень со все сторон. Прошла минута, во время которой я пытался концентрироваться на объекте, пытаясь усилить созданный огонь. Отчасти это удалось, пламя расширилось во всех направлениях и зашипело высоко над булыжником, но тот так и не расплавился, просто нагрелся до высокой температуры и местами потрескался. Слегка удручённый этой ситуацией, я создал небольшой огненный шар и швырнул в камень. Тот разлетелся, будто по нему врезали молотом. 'Интересно... на огненный шар потрачено сил намного меньше, чем на создание и поддержание пламени, но эффект оказался куда выше. Похоже, файрблы не столько нагревают поверхность, а именно разрушают. Возможно это связано с резким изменением температуры, или есть другие неизвестные мне факторы'.
   Для следующего эксперимента я выбрал одну из деревянных балок. Достаточно крупная и ещё не высохшая, она идеально подходила для опытов. Разместив бревно на подходящем расстоянии, я призвал пламя. Огонь рванулся ввысь, почти мгновенно обуглив внешний слой, спустя ещё десять секунд балка начала разваливаться, от неё стали отпадать большие обугленные куски, рассыпающиеся при соприкосновении с землёй. Ещё через несколько мгновений на месте бревна осталась только горка пыли. 'Итак, концентрация пламени, похоже, довольно высока, и вполне может быстро испепелить большинство материалов за исключением камня. Да и из живых существ мало кто способен выжить в таком огне. Много шума пламя не дает, в отличии от того же огненного шара, и думаю, будет довольно эффективно для диверсий и скрытого уничтожения мелких целей. Кстати...' Подняв телекинезом ещё один камень и поместив его на горсть золы, я произнёс заклятие невидимости. Взглянув на свою руку и убедившись, что чары действуют, перевёл взгляд на камень и воспламенил его. Булыжник окружил огонь, а я с удовольствием отметил, что по-прежнему нахожусь под чарами и невидим. Но когда создал огненный шар, заклятие слетело в ту же секунду. 'В общем, хороший результат, эта способность мне ещё пригодиться... Скажем, можно будет пробраться на охраняемый объект, спалить что-нибудь и незаметно убраться. И пусть там будет хоть куча стражников'
   Уже собираясь вернуться в замок, мне вспомнилась битва с Дьяволом Ямы. 'Этот столб огня, что он использовал против меня и Лекристо... Помню, даже я ощутил боль, хоть пламя давно уже не представляет мне опасности. Наверное, стоит тоже разобраться в той способности, без сомнения это будет нетрудно'
   Направив руку к небу, я призвал огонь на своей ладони. С неё сорвался огненный шар, который спустя секунду исчез из видимости. Несколько минут я пытался разными способами направлять и нагнетать в руке огненную энергию.
   Поначалу не очень получалось, руку или просто охватывал огонь, или на ней создавался огненный шар. Несколько раз шар взрывался в моей руке, принося слегка неприятные ощущения. Наконец я, похоже, разобрался в своих ощущениях и понял, что нужно делать. Очень осторожно, сдерживая силы, создал в воображении сияющий луч, идущий из груди, проходящий через руку и идущий к центру ладони. Мощное пламя, напоминающее формой поток воды, вырвалось из руки, запустив в небо поток огня. В отличии от огненного шара этот поток пропадал бесследно сразу после того, как я переставал концентрироваться. Кроме этого, луч выстреливал довольно далеко, и похоже, на него не влияла сила притяжения и другие факторы.
   Теперь стоило провести эксперимент с камнем снова. Направив руку в сторону булыжника, я призвал огненный поток. Из ладони вырвался жидкий огонь и вошёл в камень, за несколько секунд накалив докрасна. На моих глазах камень растёкся желтой шипящей лужей, а луч врезался в стену, раскаляя и оплавляя уже её.
   - Вау! - Не сдержался я. Поднял силой в воздух несколько камней и превратил в лаву уже их. Жижа упала с высоты и с шипением растекаясь по земле, воспламеняя траву. Около часа я продолжал тренировки, практикуясь в вызове луча и его воздействии. Он казался идеальным оружием - действовал более тихо и изначально слабее огненных шаров, но его разрушительное действие можно было продлевать на несколько минут. Конечно, в крепостной стене, таким образом дверь не вырезать, сил не хватит, да и долго выйдет. Но против обычных стен или металлических поверхностей будет эффективно. Живых существ истреблять тоже можно, и даже атаковать более выборочно, не как огненный шар, что сносит всё вокруг. Недостатком оказалось то, что при испускании луча двигать руками было затруднительно. Концентрация сразу нарушалась, и о том, чтобы провести по полю, разрезая войско пополам, стоило забыть.
   В ходе этих экспериментов энергия моя сильно истощилась, и пришлось на сегодня с ними завязывать.
  
   Время ещё было не позднее, и я решил продумать свои дальнейшие действия.
   'В первую очередь нужно будет посетить огоров и набрать новую сотню бойцов. А значит, заказать им достойное снаряжение. Шаманам племени передать кольца вызова демонов и разузнать у них об их возможностях. Изначально я отнёсся к ним довольно пренебрежительно, магия основанная на долгих ритуалах вызывала сомнения. Но возможно и у них есть, чему поучиться. Кроме этого, возможно, шаманы помогут в наступающей войне, и их тоже стоит набрать в своё войско.
   Теперь следующее. Снаряжение для бойцов лучше будет заказать тут. В Бездне оно будет, конечно, качественнее, но и значительно дороже. А об оружии беспокоиться не стоит, в моих кладовых его должно быть достаточно'.
   Мысленно представив управляющего, я передал приказ явиться ко мне. Он прибыл уже через пару минут.
   - Эрнисон, свяжись с нашими оружейниками, мне нужно заказать ещё партию доспехов для огров. Скажем, сто десять комплектов будет достаточно.
   - Хорошо, господин. Но у нас может не хватить золота на такой заказ. По крайней мере, в сокровищнице замка сейчас всего триста двадцать золотых, сир.
   - Деньги не проблема. Отдашь кузнецам аванс, пусть приступают к работе. Кроме того, договорись с каким-нибудь фермером из города. Потребуется больше провизии, а деревням такую армию не прокормить.
   - Понятно, господин. Наши шпионы докладывают, что в стране волнения. Велика опасность вторжения Калимшана, и все лорды усиливают свои армии. Сотня огров будет очень кстати. Это всё, повелитель?
   - Да, можешь идти.
   Управляющий покинул зал.
   'Кроме усиления армии не стоит забывать о кнуте, он может оказаться ценным оружием.
   В моём городе всё идёт по плану, и похоже, моё участие сейчас не особенно нужно, стоит уделить больше внимание этому миру и возможно даже завербовать себе в армию ещё каких-нибудь монстров. Подчинять их я теперь хорошо умею. Ещё неплохо бы посетить тот загадочный Калимшан и самому разобраться, что там к чему. Конечно, в столицу лучше не заходить, страна славится своими магами и сейчас на военном положении. Да и нечего в ней особенно делать, лучше посетить небольшие городки и собрать сведения там. Кроме того можно совместить приятное с полезным и помимо разведки пополнить армию. У местных смертных тоже есть свои страхи, моя же задача заставить их перейти под мою руку. Нужно только разузнать об этом побольше. Кроме чудовищ в стране множество магов, и есть смысл завербовать нескольких из них.
   Завтра стоит связаться с Шивассой и попросить кроме амулетов прислать золото и парочку шкатулок удержания. Могут пригодиться.
   И пока есть время, напирать на тренировки с оружием и своими силами. Ещё стоит вспомнить уроки с марилиткой и освоить хотя бы частичное изменение внешности, а то в королевстве я личность вполне узнаваемая и меня в Калимшане может кто-нибудь опознать. Забавно, но ещё будучи в столице, я услышал сплетни, будто на одной из площадей собираются поставить монумент в мою честь. Может им деньги девать некуда, или правитель решил, что это придаст народу храбрости в будущем. Но факт остаётся фактом, изображение человека, убивающего мечём дракона, собирались поставить уже на следующий месяц. Насколько внешность будет соответствовать моей, я не имел понятия, все-таки ни к каким скульпторам меня не приглашали. И король об этом даже не заикнулся, хоть мог бы и сказать... Ну да ладно, это не имеет значения, сейчас уже пора отправляться на отдых. Завтра график у меня очень насыщенный'
  
   День шёл по намеченному плану. Тренировки с ограми прошли более успешно, чем в прошлый раз, их удары значительно реже достигали своей цели, хоть и продержались они дольше. Останавливаться на этом не стоило, в планах у меня было провести тренировку в нестандартных условиях, например в лесу, болоте, или на вершине какой-нибудь горы. Ещё хотелось попробовать полагаться только на демоническое видение аур, и в бою закрыть или завязать глаза. Это может пригодиться, столкнись я с мастером иллюзий.
   В конце тренировки обратил внимание на довольно важный момент, о котором почему-то не задумывался ранее - лучники. Раньше я считал, что мне необходимы войска только для ближнего боя, а на расстоянии нет ничего лучше подразделения магов. В общем,так оно и есть, но магов в отличии от лучников набрать куда сложнее. Однако решающим фактором к набору подобного отряда послужил один довольно неприятный случай, произошедший прошлым вечером. Совершив небольшой полёт под звёздным небом, я приземлился у ближайшей к замку реки. Мне захотелось пить, и никаких аур вокруг заметно не было. Вода была просто хрустальной чистоты, зайдя в нее по пояс, я прижался к поверхности губами, вернее пастью, так как находился в своём демоническом облике. Но не успел сделать и пару глотков, как передо мной всплыла довольно крупная рыбина, она была мертва. Течение подхватило её и понесло вниз. Не успел я проанализировать случившееся, как со всех сторон встали всплывать дохлые рыбы, от совсем мальков до довольно крупных, и эта картина наблюдалось по всему руслу. Сотни рыб всплывали брюхом кверху, и течение несло их дальше, образовывая, похоже, цепную реакцию. Посмотрев назад, я увидел, что там ситуация нормальная, и похоже, именно я послужил виновником этих событий. Мне вспомнилось, что слюна некоторых демонов считается сильным ядом, и похоже, я нечаянно отравил целую реку... Стало очень паршиво на душе, если дальше есть деревни, то не хотелось даже думать, что станет с жителями. Взмахнув крыльями, я понёсся вдоль течения, быстро догнав плывущих вниз рыбёшек. Что делать дальше я не имел понятия, хотелось хоть примерно понять масштабы бедствия. К счастью, вскоре всплытие новых прекратилось, возможно яд, попавший в воду, слишком разбавился и больше не представлял опасность. Но дохлая рыба скорее всего по-прежнему ядовита. Не особенно вникая в то, что делаю, я за несколько секунд создал великий огненный шар и запустил в центр плывущего скопления трупов. Прогремел взрыв, к небу взмыл поток кипящей воды, а над рекой прокатилось пламя, обугливая и испепеляя рыб. Кроме того, моё необдуманное действие, похоже, вскипятило воду на данном участке, и на поверхность устремились новые сотни ошпаренных и корчащихся рыб...
   - Ёп...ти!
   Ошарашено вырвалось у меня. Показалось мудрым поскорее сваливать отсюда и заканчивать свои бредовые эксперименты с местной фауной, пока я тут всё не умертвил.
   Взмахнув крыльями, я ринулся к небу, набирая высоту и стремясь оказаться подальше.
  
   Этот случай произвёл на меня впечатление, и сразу поутру я связался с Шивассой и спросил её об способностях балоров. Оказывается, моя слюна была не причём. Просто у балоров есть ядовитые железы из которых при укусе выделяется яд. И это действительно один из сильнейших ядов в Бездне. Младших демонов убивает наповал, и даже великих может отправить к медикам, если доза слишком высока или есть попадание в кровь. Похоже я каким-то образом, случайно выпрыснул яд в воду, отравив рыбу.
   У яда был один минус, слишком быстро терял свои свойства, будучи особенно эффективен только в первый день, на второй ещё представлял опасность слабым существам вроде людей, но уже не всегда приводил к летальному исходу.
   Обговорив с Шивассой остальные вопросы и договорившись на следующий день открыть портал курьеру, я оборвал связь и теперь, после тренировки с ограми, стал продумывать возможность использовать эту новую способность. Можно конечно просто смазать топоры огров перед битвой, это уже значительно усилит отряд, но лучники с подобными стрелами будут ещё эффективней. Осталось только подумать, где их набрать.
  'Дать луки ограм? Бред. Их преимущество в силе, но никак не в меткости. Обучиться меткой стрельбе из лука без сомнения труднее и дольше, чем освоить боевой топор или даже меч. Арбалет уже более реально, хотя скорострельность намного ниже, зато обучить можно и макаку. Но не хочется превращать хороших от природы бойцов в довольно посредственных стрелков. Нет, нужно сразу искать настоящих мастеров именно в этом навыке. Эльфы отпадают сразу. Люди уже реальней, тем более если подкорректировать их сознание немного. Ещё можно попробовать поискать этих забавных ночных эльфов, их называют дроу, если не ошибаюсь. Но думаю, разум у них покрепче будет и создаст трудности. В общем, стоит иметь в виду и действовать по ситуации. А сейчас у меня другое дело'
  
   Зайдя в спальню, я встал перед огромным зеркалом.
  'Пора вспомнить урок марилитки, начнём с мелочей...' Закрыв глаза, я представил, что пальцы на правой руке удлиняются. Наполнил образ силой и почти сразу почувствовал лёгкое покалывание. Взглянув на руку, увидел, что пальцы действительно удлинились, но не симметрично, просто фаланги вытянулись в три раза и кожа приняла серый оттенок. Закрыв глаза снова, постарался представить всё более отчётливо и подробно, а затем вновь наполнил образ энергией. Теперь рука уже имела нормальный вид. Сами пальцы были в два раза длиннее обычных, но теперь сохранили свою форму. Вернув им нормальный вид, я приступил к тому, зачем всё это и начал.
   Задача была научиться быстро менять свою внешность, при этом изменения должны быть совсем небольшие и максимально простые. Для начала занялся лицом.
   Спустя час, совершив множество ошибок и проведя кучу повторов, наконец, разобрался в малой трансформе. Пусть не за секунду, но теперь за несколько минут я мог кардинально изменить внешность. В первую очередь разработал два новых облика. Один напоминал закалённого в боях смуглого воина с несколькими шрамами на лице, узкими обветренными губами и сединой в волосах. Другой был полной противоположностью - пухлое лицо с маленькими глазками и обезоруживающей наивной улыбкой.
   Теперь осталось только подобрать тела для этих форм. Для воина выбрал худощавое тренированное тело с несколькими рубцами на теле и большим уродливым шрамом поперёк груди, который должен был походить на давнее ранение саблей. Рост оставил прежний, только плечи сделал немного уже.
   Для второй внешности избрал тело невысокого полного человека. Этот образ я взял с одного знакомого торговца из Сигила, вроде бы он торговал специями. Любил роскошь и дорогие яства, вокруг него постоянно крутились несколько слуг и личная рабыня. Вот за торговца это тело и должно будет меня выдавать.
   После того, как я сумел вполне освоиться и призывать их относительно быстро, пришла очередь одежды. Разумеется, в идеальном случае её стоит покупать. Уплотненные иллюзии очень хороши, но всё же могут быть замечены магами. Однако на всякий случай поработать над одеждой тоже не повредит.
   Воину подобрал лёгкий кожаный доспех и простую удобную походную одежду тёмных тонов. Купцу дорогие свободные одежды из синего шёлка, сапоги из мягкой кожи и несколько золотых перстней. Впрочем, хоть их-то стоит просто взять из сокровищницы.
   Иллюзорный доспех тоже не внушал оптимизма. Один удар и станет понятно, что это иллюзия, поэтому полагаться на него особенно не стоит.
   Мои манипуляции заняли больше двух часов, и время было потрачено не зря. Амулет сокрытия спрячет следы демонической силы и придаст обликам достоверную ауру людей, не обладающих магией. Хорошо бы ещё научиться вселяться в людей и животных, но мне казалось, таким овладеть будет намного труднее, и лучше это отложить напотом, когда рядом будет нормальный учитель.
   Остаток дня я провёл с трофеями, добытыми в последней компании.
  Для начала разобрался с вещами тигроголового. Кольцо оказалось довольно распространенным и дорогим предметом, давало владельцу усиленную защиту от физических атак. Для любого волшебника вещь просто незаменимая, но для меня бесполезна. То, что может мне повредить, этому кольцу уже не сдержать. Потом стоит отдать кому-нибудь из своих магов.
   Амулет же вызвал во мне целую гамму чувств, от начального разочарования до восхищения, когда я осознал его полностью. Он назывался "Амулет Манипуляции Кардеула" и имел много необычных свойств, например, позволял волшебнику работать с энергетическими линиями на очень тонком уровне. Этакий микроскоп и паяльник в одном лице. Заглянув в книгу, я обнаружил, что большинство схем без подобной вещицы будет составить необыкновенно трудно и во много раз дольше. А то, что намалевал демон на последних страницах, даже с этой чудесной вещицей будет сделать необыкновенно трудно, а без неё и мастер ритуалистики опустит руки. В общем, шикарная вещь, как будет свободное время стоит основательно поработать с ней и записями демона.
   Вещи баатезу тоже несли в себе положительные и отрицательные сюрпризы.
  Например, амулет демона оказался обычным артефактом связи вроде моего браслета. Я, как только понял это, немедленно испепелил ту дрянь. Хоть он находился в деактивированном состоянии, но всё же я не такой специалист, чтобы всё знать о подобных штуках. Остается надеяться, что он не был нашпигован какой-нибудь гадостью вроде подслушивающих или следящих жучков, иначе можно ждать вооружённых до зубов гостей...
   Меч оказался стандартным артефактом с зачарованием третьего уровня, но в отличии от моего был выкован на втором слое Ада. Имел имя, обладал дополнительным огненным уроном, к нему полагалось и кольцо-артефакт. Потом стоит отдать кому-нибудь из своих командиров, или даже голему-охраннику. Ещё раз внимательно повертев клинок в руках, с помощью кольца я заставил его исчезнуть. У меня всё ещё оставались плохие воспоминания о нанесённых им ранах, даже после поглощения сердца дьявола многие порезы ещё почти сутки кровоточили и затягивались с большим трудом. Мой меч, разумеется, тоже содержал подобное. Если то, что я вычитал о Дьяволах Ям правда, то эти существа ещё более трудноуязвимы, чем балоры. Отличие в первую очередь заключалось в необыкновенно быстрой регенерации, они могли восстановиться после почти любого повреждения, и только благословенное божеством или специальное колдовское оружие могло блокировать их способность, а при попадании в сосредоточение силы дьявола, уничтожить его. Мне повезло, что я приобрёл Бездне клинок, выкованный специально для балора, разумеется он содержал чары для истребления наших извечных врагов.
   Забавно ещё то, что и моя регенерация оказалась намного быстрее, чем у обычных балоров. Это, похоже, тоже был подарок Нефала. Спасибо ему, где бы он сейчас не был... Любой другой на моём месте выздоравливал бы намного дольше, Кимбаал, помнится, тоже пару дней мучился от ран, и скорее всего только благодаря сердцу твари отделался так легко.
   Последним артефактом добытым у демона оказался кинжал, совсем небольшой, но при этом весь исписанный рунами, которые излучали бледное зелёное свечение. Он тоже был усилен зачарованием третьего круга, дополнительным повреждением ядом, и имел своё кольцо призыва. Даже мне, не сильно разбирающемуся в ценах на оружие, было понятно, что кинжал стоит дороже моего Разящего этак раза в два, а то и три. Наделить столь небольшой предмет такой силой было куда сложнее и опаснее для мастера. Он носил имя Поцелуй Кобры. После внимательного осмотра я надел кольцо с зелёным камнем и мысленно приказал кинжалу уйти в подпространство. Уж этот предмет точно оставлю у себя, если понадобится действовать скрытно и без лишнего шума, он будет незаменим. Не думаю, что яд способен убить истинного демона, но кого послабее уложит запросто.
  
   На следующий день явился долгожданный гонец. Обычный бескрылый камбион, сильно похожий на человека, отличался разве что слегка синеватым цветом кожи. Вручив мне большую шкатулку с кольцами вызова, золотом и амулетами удержания, он снял со спины огромный свёрток и с поклоном передал в мои руки.
   - Здесь три кольца, господин, в каждом из них установлен камень. Красный вызывает барбазу, синий абишаи, зелёный спинагона. Достаточно нажать на камень и мысленно отдать приказ демону появиться. Барбазу и абишаи не могут отдаляться от хозяина более чем на пять километров, спинагону мастер расширил расстояние до тридцати, чтобы его можно было лучше использовать в разведке.
   Он указал рукой на свёрток.
   - Это глефа барбазу. С ней он будет более эффективен.
  
   Отправив камбиона обратно, я вернулся в главный зал и вызвал к себе Кируша. Глава элитных частей явился спустя пару минут.
   - Повелитель, будут приказы?
   - Да, я собираюсь отправиться в подвластные мне племена и набрать новых бойцов.
   - Эрнисон сказал, что стоит ждать отряда из сотни огров.
   - Всё верно. Вооружение и провизия уже заказаны.
  Я встал с трона и прошёлся по залу, встав около Кируша.
   - В королевстве наступают сложные времена, близится война. Мы должны быть готовы.
   - Но в племенах останется слишком мало мужчин, повелитель, смогут ли они защитить племя?
   - Об этом я позаботился, и окажу помощь. В крайнем случае они всегда могут связаться со мной, где бы я ни был.
  Огр поскрёб когтем по своей голове и задумчиво спросил.
   - Повелитель, а разве ваш город в Бездне не более важен? Зачем помогать жалким людишкам, защищая эту страну?
   - Мой город, конечно, важнее. Для меня защита королевства не является основной целью. Захваченные города, драгоценности и рабы куда важнее...
   Огр оскалился в улыбке, слюна упала на пол.
   - Я понял, повелитель, и если вы не будете против, лично займусь подготовкой новой армии. Наши враги будут втоптаны в грязь!
   - Хорошо, так и поступим. Но я позвал тебя не для этого. Подбери четырёх бойцов из разных племён в качестве почётного караула и будь готов выступить сам, ты поведёшь армию новобранцев к моему замку.
   - Когда отправляемся?
   - Через полчаса.
   Огр поклонился и отправился собираться в дорогу.
  
   Дела у огров заняли больше времени, чем я планировал, пришлось лично посетить все пять племён и переговорить с пятью шаманами. Но время было потрачено не впустую.
   Я передал кольца с демонами вождям двух самых больших племён. Теперь, если в племенах возникнут проблемы, они знали к кому обратиться. Кольца с барбазу и спинагоном были отданы группе воинов из пяти бойцов. Этот отряд сразу же выступил в поход с единственной задачей - уничтожить всех путающих следы в землях племени, а затем и в землях соседних племён. Молодой воин ,избранный лидером, очень быстро освоился с кольцом и сразу же послал спинагона на обследование местности. Я не сомневался, что скоро ограм на этих землях опасность уже угрожать не будет.
   После долгого разговора с шаманами мне удалось разузнать возможности их магических сил. В отличии от обычной магии, шаманизм на первый взгляд казался слабым и неэффективным, но только на первый. В бою они действительно мало что могли противопоставить волшебнику академии, но если дать им время подготовиться, это были опасные противники. Их искусство включало множество могущественных ритуалов, на которые в обычных условиях просто не хватало средств. Шаманы могли говорить с животными, управлять погодой, призывая даже сильную бурю. Кроме того их ритуалы могли подчинять неприкаянных духов, вызывать ужас в рядах противника и насылать ночные кошмары. С помощью крови и жертв они могли наложить заклятие на любое строение или крепость, сделав стены неуязвимыми против вражеской магии. Заклятия противников будут просто рассеиваться и частично поглощаться, лишь увеличивая силу чар. Эта способность особенно заинтересовала меня, возможно, стоит усилить подобным способом собственный замок.
   Мне удалось узнать, что в землях племён на данный момент находились семь шаманов и девять учеников, из которых трое уже почти были равны по силе и знаниям своим наставникам. В каждом племени, по традиции, должен был быть только один шаман, поэтому ученики не могли получить этот статус, пока их учитель жив или остается в племени. Но племён всего пять, а откуда тогда появились ещё двое, стало интересно. Оказывается, эти как раз и считались самыми могущественными и опытными шаманами, и в силу преклонного возраста и скуки они ушли в горы, предпочитая одиночество и позволив ученикам занять своё место.
   По словам огров, возраст обоих уже перевалил за сотню лет, и оба обладали скверным взрывным характером, связывались с ними только в крайних случаях. Как бы там ни было, меня они заинтересовали и я решил навестить отшельников, у меня было предложение, от которого мало кто мог отказаться.
  
   Тёмное мрачное место, солнца почти не видно из-за сплетающихся над головой крон деревьев, в тридцати шагах от меня виднелся вход в пещеру, тишина в лесу стояла неестественная. Подойдя ближе, я оказался на небольшой полянке под солнцем. В глубине пещеры появились два огонька, оказавшиеся глазами крупного медведя. Могучий монстр со светящимися глазами медленно вышел наружу, и смотря на меня, издал полное ярости рычание, а затем стал медленно подходить ближе. Со всех сторон раздался волчий вой и из густых зарослей вышли двенадцать волков, беря меня в полукруг.
   - Зловонная пасть Махруга! Почему вы не оставите меня в покое, потомки шакалов!?
  Из пещеры вышел зеленокожий огр с короткой седой бородой. Увидев перед собой человека, он удивился, но удивление быстро перешло в радостный оскал.
   - Человечек тут, у меня. Слава духам, похоже, сегодня у меня будет нормальный завтрак.
   - Очень сомневаюсь, огр. Я пришёл к тебе по делу.
   - Мне плевать на твоё дело, червяк. Мягкие изнеженные твари, созданные Горотом, чтобы служить нам пищей! Убить его!
   Хороший получился диалог, ничего не скажешь. Но во всём есть своя прелесть, хоть развлекусь немного. Я улыбнулся, видя как волки и медведь кинулись в мою сторону. Медведь, конечно, может представлять опасность этому телу... но нет, так играть веселее, надо дать глупцам хоть призрачный шанс.
   Сделав резко два шага в сторону, я уклонился от столкновения с медведем, схватил за шкирки двух волков, и не задумываясь, запустил их в небо, подкинул этак метров на пятьдесят. Медведь уже был рядом, я на сверхскорости обежал его по кругу, разрывая серых как листки бумаги, отрывая головы, лапы, оскаленные пасти. За моей спиной осталась только каша из визжащих умирающих тварей, и только после этого я развернулся к мишке.
   - Твой черёд, косолапый.
   Медведь находился уже рядом, и встал на задние лапы, навис надо мной жуткой горой. Ну, жуткой для кого-нибудь другого, а на меня это впечатления не произвело. Лапы ударили с быстротой кошки, пытаясь располосовать меня пополам, а затем оскаленная пасть попыталась отхватить мне голову. Без труда отбив руками эти не такие уж и сильные удары, я увернулся от пасти и без напряжения в полсилы врезал по ней кулаком. Хруст, зубы во все стороны, а мишка трясёт башкой в прострации.
   - Нокдаун, похоже. Но извини, тратить время не хочется.
   Подскочив к зверю, я слегка увеличил рост, схватил того за кожу на груди и животе, а затем, поднатужившись, оторвал косолапого от земли. Весил он, кстати, немало. Затем из этой неудобной позиции швырнул медведя в скалу над входом в пещеру. Пролетев семь метров и благополучно врезавшись в уступ, он вместе с пылью и каменной крошкой грохнулся за спиной у шамана, похоже, всё ещё был жив, но как боец он сейчас по любому в минусе.
   Шаман стоял бледный как мел. Не знал, что огры на это способны.
   С направленных рук сорвалась молния, за ней огненный шар. Врезавшись в меня, чары распались, не причинив вреда. Демонстративно отряхнув одежду, я поинтересовался.
   - Это всё? Может, есть что-нибудь поэффективней?
   - Арххх! Издал полный ярости крик шаман, его руки закрутились над головой с огромной скоростью. Небо потемнело, прогремел гром, а затем сверху ударила ветвистая мощная молния. Пожалуй, я мог бы отскочить в сторону, но решил провести эксперимент и остался на месте. Возможно и зря.
   Разряд вошёл в моё тело и стало действительно плохо, с большим трудом мне удалось удержаться на ногах, не упав на землю. Казалось, кровь закипела во всем теле, причиняя сильную боль. Пройдя сквозь тело, разрушительное воздействие наконец прекратилось, боль полностью прошла, и я с улыбкой сделал шаг вперёд.
   - Совсем неплохо, старик, поздравляю, ты принят.
   - Кто ты такой?!
   - Моё имя Нахаб.
  За пару мгновений я принял свой истинный облик и пустил огонь в глаза.
   Шаман отступил на шаг назад, потрясённый.
   - Огненный Грааг... Ты пришёл за моей душой?
   - Нет, я пришёл сделать тебе предложение, но ты не захотел его выслушать и напал.
   Огр упал на колени.
   - Великий демон, прости смиренного заклинателя духов, я не почувствовал твою силу.
   - Ну, по крайней мере теперь я лучше знаю твои возможности, они мне подходят. Не так давно я стал повелителем пяти племён огров, теперь они служат в моей армии. Но мне нужны и шаманы. Поэтому я пришёл к тебе, говорили, ты сильнейший из них.
   - Так было десять лет назад, теперь сила всё чаще выходит из-под моего контроля. Мне более сотни лет, ещё несколько зим и я уже не смогу поддерживать своё разрушающееся тело. Толку с меня уже немного...
   Он опустил взгляд на землю.
   - Это не проблема, я дам тебе частичку сердца дракона, она восстановит твоё тело и подарит лишних пару сотен лет. Ты сможешь хорошо послужить мне, шаман. А сейчас, назови своё имя!
   Глаза огра засветились.
   - Благодарю, повелитель! Среди огров я известен как Ругирот, но моё тайное имя Болкушш...
   Я положил руку на его голову и призвал свои силы, окутавшие нас энергетическим коконом.
   - Твоим истинным именем, Болкушш, заклинаю тебя. Выполняй все мои приказы. И если ослушаешься ты меня или предашь, то пусть твоё тело поглотит огонь, обратив его в пепел! Таково моё слово, да будет так!
   Аура огра изменила свой окрас, впитав моё проклятие.
   - Вернись в племя Медвежьего Когтя. Там встретишься с отрядом, направляющимся в мой замок. Займёшься его охраной и подготовкой к будущей войне. Возьми с собой всё, что нужно для ритуалов. У меня ещё есть несколько важных дел, но потом по возвращении подвергну тебя изменению сердцем, как и обещал.
   - Спасибо, хозяин.
  
   Итак, миссию можно считать выполненной. Второй шаман не составил проблем и быстро согласился на моё предложение. Кроме этих двоих я взял еще двух шаманов племени и одного из учеников, он уже давно не уступал в мастерстве своему учителю и лишь ждал, когда сможет занять его место. Учитывая военное положение, я приказал провести ритуал досрочно. То же проделали и с теми, кто занял места забранных мною учителей.
   Новая сотня уже сформировалась, и сейчас войска стягивались в одну из деревень, чтобы двинуться в сторону моего замка.
   Ну, а мне пора немного развлечься, думаю, Калимшан для этого подойдёт лучше всего. Связавшись со своими министрами и удостоверившись, что в городе моё присутствие сейчас необязательно, я телепортировался в Дарромар.
  
  
   Глава 7
  
  
   Оказавшись в городе, я первым делом направился в сторону уже мне знакомого "Танцующего василиска". Пройдя узкими улочками, вышел на широкую дорогу, где находилась таверна. Внутри всё было, как и в последний мой приход, только народу сегодня набралось особенно много. Стараясь ни с кем не столкнуться, я протиснулся к барной стойке, где стояли двое мужчин, и не обращая внимания на молодого, сразу обратился к тому, что был постарше. Тот как раз разливал вино по бокалам, стоящим на подносе.
   - Здравствуй, Горм.
  Он поставил на стол бутылку и с интересом посмотрел на меня. Оглядев мой простой дворянский костюм, взглянул на лицо, и похоже, не узнал. Слегка поклонился.
   - Приветствую, сэр. Чем могу служить?
  Я вытащил из кармана несколько серебряных монет и выложил перед ним.
   - Ты обычно в курсе событий, трактирщик. Подскажи, с кем тут можно поговорить о Калимшане. В ближайшее время собираюсь посетить ту страну, хочу побольше знать о законах и возможных опасностях.
   Он без эмоций сгрёб деньги в карман и улыбнулся.
   - С радостью помогу, сэр. Вон там сидит Паргос Меченый, - и указал пальцем на мужчину в нескольких шагах от стойки. - Наёмник, и насколько я знаю, более года работал в Калимшане на какую-то шишку. Уж он-то многое может рассказать. Сейчас насколько знаю, сидит без работы, и за пару монет обязательно поможет. Или вон, видите тех двоих слева от входной двери, у правого красный тюрбан на голове - Маджир из Нефота, торговец из Калимшана, тоже, думаю, не будет против поболтать. Дела свои в городе уже закончили и теперь отмечают удачную сделку.
   Кивнув торговцу, я направился к наёмнику.
   Паргосу на вид можно было дать около сорока лет. Короткие тёмные волосы, на лице несколько небольших шрамов, одет в грубую кожаную куртку с нашитыми металлическими пластинами. Наемник в одиночестве сидел за столом, к которому был прислонён полуторный меч и ел жареную рыбу, часто прикладывясь к большой кружке. Не собираясь соблюдать этикет, я просто сел на стул напротив. Человек с некоторым недовольством прекратил трапезу и оценивающе взглянул на меня.
   - Я собираюсь отправиться в Калимшан, и мне посоветовали обратиться к тебе со своими вопросами.
   Он не ответили посмотрел на меня довольно холодно.
   - Разумеется, я не останусь в долгу, воин.
   Достав из кармана пять заготовленных заранее монет, положил на стол. Наемник улыбнулся и забрал деньги со стола.
   - Ты обратился к нужному человеку. Что тебя интересует?
   - Наверное, всё. В первую очередь опасности, что могут ожидать на дороге, обычаи населения, города.
   Наша беседа длилась около часа, и Паргос действительно знал немало. В отличии от Тетира, в Калимшане чудовища не создавали особых проблем и обитали обычно на самых окраинах или в редко посещаемых местах.Основные караванные пути и земли вблизи городов довольно безопасны, специальные отряды истребителей вырезали нечисть начисто. Однако местные монстры были довольно разнообразны и сильны. Главенствующую опасность представляли джины. Например дети воздуха считались сильными магами и были очень распространены, но обычно довольно миролюбивы к людям. Не меньше встречалось и джинов огня, называемых ифритами, и вот как раз эти были основной проблемой и опасностью пустынь. Использующие в основном огненную магию, могли в одиночку уничтожить небольшой караван. Безжалостные жадные и агрессивные, они нападали из-за сокровищ, рабов или даже просто ради развлечения. Разумом нисколько не уступали смертным, если даже не превосходили их, никогда не разбойничали на одном и том же месте, поэтому караваны всегда охраняли волшебники и воины с магическим оружием. Ещё были джины под названием дао - более редкие, чем ифриты, менее вспыльчивые, но при этом, возможно, даже более жестокие и коварные. В магии они уступали своим братьям, так как владели ей похуже, но в физической силе были значительно сильнее. Дао, именуемые ещё в народе Дэвами, любили похищать смертных, обрекая на рабство в подземных городах, также отличались своей похотливостью и воровством красивых девушек, создавая из них целые гаремы. Последними в списке стояли дети воды, называемые маридами. Наемник ни разу в жизни не встречал ни одного из них, знал только, что они искусны в магии и обычно не вмешиваются в жизнь смертных.
   По поводу архимага Омара и его битвы с Барохом Парос поведал очень мало. Он знал только, что Барох относился к джинам воздуха и был среди них одним из самых могущественных. Кроме того, в отличии от большинства своих братьев, относился к людям с большим презрением и ненавистью. Место, где он обитал, и так обходили стороной уже больше столетия, но он со своими слугами не раз ради развлечения нападал на небольшие деревушки, вырезая их начисто. Последним на его пути был посёлок Кувеш, принадлежавший одному из визирей Паши. Род этого человека был очень влиятелен и Правитель внял его просьбе и лично попросил сильнейшего мага востока разобраться с чудовищем. Но насчёт того, что волшебник бился в одиночку, Парос сильно сомневался. У джина был не один десяток могущественных рабов, да и мага сопровождала целая армия. Воин слышал, что на месте битвы сейчас километр оплавленного песка.
   Кроме джинов в Калимшане хватало и других опасностей. Воин не раз сталкивался в бою с людоящерами, считая их одними из самых сильных противников. Кроме них в землях Калимшана были огры, орки и даже гоблины. Ещё опасность представляли шайки разбойников, что иногда устраивали ловушки караванам купцов. И в самой пустыне обитали ядовитые змеи и скорпионы.
   В стране была разрешена работорговля, поэтому совершив преступление в городе, можно было быстро загреметь на рабский рынок. По поводу магии воин сообщил просто, что магов там значительно больше, чем в Тетире. Волшебники обладают большой властью и уважением и относятся к простым людям с презрением.
   Во время разговора я осторожно сканировал память бойца, запоминая отдельные картины местности и городов. Столица меня не интересовала, а вот небольшие городки хотелось посетить.
   Спустя час я уже знал всё, что нужно, и был готов к путешествию. Поэтому, выйдя из таверны, для начала изменил своё тело, приняв облик воина. Затем зашёл в ближайший магазин оружия, приобрёл походный плащ и кожаную броню, не сковывающую движений. После этого представил одну из картин из памяти наемника и призвал силу телепортации.
  
   Я оказался на песчаном берегу напротив бескрайнего океана. Ветер дул очень сильный, поднимая волны более чем на два метра. Вплотную к океану прилегала пустыня. Песок тут мелкий, идти по нему было трудно, но рядом находилось вполне приличная дорога, выложенная из камня, которая тянулась вдоль всей полосы берега.
   Всё как и планировалось. Если воспоминания воина точны, то совсем рядом должен располагаться маленький городок под названием Варихаш. В нём проживало около девяти тысяч жителей и мне он показался более чем приемлемым, чтобы начать свой путь.
   Выйдя на дорогу, я быстрым шагом направился к находящимся в дали стенам.
   Город расположился на небольшой возвышенности и был окружён каменной стеной. На входе стояли четверо стражников в чешуйчатых доспехах, на голове у каждого был большой тюрбан синего цвета. Кусок ткани, похоже, был обёрнут вокруг не самой головы, а шлема, защищая обладателя не только от солнца, но и придавая дополнительную защиту голове. На макушке выступал небольшой металлический конус. На поясе у стражников висели большие тяжёлые сабли, расширяющиеся к острию. За спиной маленькие круглые щиты.
   Ворота города были раскрыты, но народу входило совсем мало. Передо мной въехала повозка, запряжённая лошадкой, везущая большие глиняные кувшины. Не слезая, возница поклонился стражникам, и не замедляясь, проехал в город, те на него даже не взглянули. А вот на меня уставились с хмурыми лицами. Один из воинов вышел вперёд и поднял руку ладонью ко мне.
   - Стой, путник!
  Язык для меня был новый, но я сразу всё понял, и мог при необходимости разговаривать не хуже местных жителей.
   - Ты идёшь со стороны Джизана, но я не вижу твоей лошади или верблюда. Ты прошёл более ста километров пешком?!
   Лицо его стало напряжённым, а другие стражники, подошли ближе, положа руки на оружие. Мне не хотелось устраивать бойню в первый же день. Заглянув в разум человека, я увидел что он подозревает во мне разбойника и слышал о шайках, нападающих на путников на этой дороге.
   - Нет, страж, у меня была лошадь. Я действительно ехал из Джизана, но лошадь подвернула ногу, пришлось её добить...
   Он смотрел всё также пристально, но уже без вызова в глазах.
   - Ты хорошо говоришь на нашем языке, незнакомец. Не повезло с лошадью... А зачем ты вообще к нам ехал?
   - О нет, я направляюсь в Мемнон, слышал, там набирают наёмников, а мне деньги не будут лишними.
   Стражники убрали руки с клинков и вернулись на своё место, стоящий напротив меня тоже расслабился.
   - Это так, в Мемноннаре опять появилась какая-то дрянь, и правитель опасается нападения на свой город. Удачи, незнакомец. Советую прибиться к каравану купцов, доберёшься до города на их повозке, или скорее приобретай себе верблюда. В пустыне на лошади много не навоюешь.
   Страж вернулся к своим, а я поскорее прошёл в город.
  
   Он оказался обычным поселением, напоминавшим города Тетира, но были и отличия. Все женщины носили платки, закрывающие лицо. Одежды были по большей части из тонких светлых материалов и очень просторны. На голове у всех жителей обязательно присутствовал тюрбан или полоска широкой ткани, перекинутая через голову и на лбу удерживаемая обручем. Кроме жителей в городе было полно рабов. Их одежда сильно отличалась и была сведена к самому минимуму. Босоногие, в набедренных повязках, с грязными тряпками на голове и ошейником на шее. У женщин-рабынь в отличии от местных лицо было всегда открыто. Некоторые рабы шли в цепях, сопровождаемые воинами. Другие носились по городу без надзора, делали покупки и выполняя, похоже, приказы своих господ. Встречалось множество иноземцев вроде меня, одетых во что попало, отношение к ним было слегка презрительное.
   Я сразу же направился на поиски таверны, оставаться в городе не сильно хотелось, нужны были только сведения. Встретив на своём пути магазин, сразу зашёл туда. Лавка, похоже, была довольно универсальная, тут торговали всем сразу. Чтобы на меня перестали таращиться, нужно было приобрести подходящий головной убор и одежду на местный манер, что я сразу и сделал, купив тюрбан, халат, и ещё один более роскошный про запас. Кроме того приобрёл широкий тканевый пояс, имевший, похоже, некое символическое значение. Можно было бы ещё отрастить бородку и сделать кожу потемней, но все ровно выдавать себя за местного будет слишком рискованно. У них тут, похоже, столько обычаев и традиций, что повторять их чего-то совсем не хочется. Выйдя из магазина, я продолжил поиск трактира и посматривал по сторонам в поиске торговцев живностью. Как не печально, но похоже, придется все-таки приобрести себе лошадь или верблюда. Иначе придётся постоянно выдумывать истории. Наверное и правда лучше купить верблюда, нянчиться с ним как с лошадью, не придеться. Везде пески, воды и нормальной пищи самый минимум, неприхотливое животное будет в самый раз. Переживать по поводу его приручения тоже не стоит, мои способности в подчинении разума ещё со мной.
   - С дороги! С дороги, собаки!
  Через толпу шел десяток стражников в синих тюрбанах, довольно бесцеремонно расталкивая окружающих. Люди сторонились, тесня других и давая проход солдатам. Мне тоже неприятности были не нужны, и я отодвинулся к стене. Стражи прошли мимо, ведя девушку лет двадцати. Из одежды на ней были одни лохмотья, уже не скрывающие ничего. Босые, исцарапанные ноги закованные в кандалы. Лицо и тело покрывали множественные порезы, синяки и кровоподтеки. Лицо потемнело от синяков, губы разбиты в кровь. Помимо оков на ногах и руках на шее толстый железный ошейник, за который и вёл её на цепи стражник в центре, грубо дёргая, когда та замедлялась. Процессия прошла мимо, а я обратился старичку, похоже, местному.
   - За что её так?
  Он безразлично пожал плечами.
   - Убийца, шпионка или прелюбодейка... какая разница. Да будут милостивы к нам боги.
   Он поклонился и пошёл дальше.
   Спросив у другого мужчины, я узнал, где находиться ближайшая таверна и направился к ней. По пути увидел ещё одну необычную вещь. В небе над уровнем крыш летел самый обычный ковёр. На нем со скрещенными ногами сидел человек в богатых шелковых одеяниях и большой чалмой на голове, в центре которой был закреплён крупный рубин.
   'Ну надо же, ковёр-самолёт прямо. Нужно будет побольше потом узнать о местных магах и их возможностях и может купить себе такой же, хотя не знаю. Я ведь не собирался афишировать свои способности'
   Уже через несколько минут дорога вывела к таверне. На первый взгляд та тоже не отличалось от ранее виденных мной, разве только тут между столов с подносами ходили рабыни с открытыми лицами, а не слуги, как в Тетире. Рабынь было много и они отличались по внешности, похоже, у хозяина заведения имелись даже специальные комнаты, куда посетители могли при желании брать любую из девушек, и оплатив, уединиться. Этакий дополнительный заработок... Самого хозяина в зале не было, и мне пришлось разговаривать с одним из его людей, мужчиной в тёмном халате, что стоял у барной стойки.
   Поначалу он смотрел на меня свысока и был не особенно болтлив, но несколько серебряных монет его словно подменили. Позвав юношу и приказав стать у стойки вместо себя, присел за один из столов, где ответил на мои вопросы. Меня интересовала ситуация в стране, монстры и опасности, о которых трактирщик слышал, а также все необычные случаи, что произошли за последнее время.
   Более часа он с натянутой улыбкой и часто кланяясь, рассказывал всё то, что знал.
   Ситуация в Калимшане такая как и ожидалось. В больших городах собирались войска из наёмников, и похоже, готовилась большая заварушка. Подробностей никто не знал, но цены на провизию уже стали ползсти вверх, а вот рабы с каждой неделей стоили всё меньше. Работорговцы, похоже, ожидали новых крупных партий.
   По монстрам и необычному он тоже поведал немало, особенно заинтересовало загадочное исчезновение путников у Марширующих гор. Точных данных не было, но ситуация была необычной, там встречались племена гоблинов и других тварей, но очень сомнительно, что они стали бы нападать на вооружённых путников. Кроме того, на дороге между небольшими городками Наджраном и Асиром тоже произошло нечто странное. Участились исчезновения людей, и хотя вооружённый отряд стражи прочесал всю территорию, никаких разбойников обнаружено не было. Стоило посетить это сектор. Были и другие случаи, что меня заинтересовали, и как представится ситуация, хотелось их проверить. К сожалению, бармен не был лично в тех местах и взять готовых образов для телепортации я не смог, но думаю, в таверне хватает путников, и с этим проблем не возникнет, бродить неделями по пустыне не хотелось.
   Мужчина предлагал заночевать в трактире, позвал одну из рабынь, довольно симпатичную, стоит признать, девушку, и предложил её мне на ночь в качестве жеста дружбы. Мне такая доброта показалась странной, и я более основательно заглянул ему в разум.
   Ну конечно... мои вопросы он не стал игнорировать и собрался сдать меня страже, как только я поднимусь в комнату. А в питьё, что он за наш разговор уже дважды приказывал принести, было подмешано сонное зелье, и трактирщик не мог понять, почему я еще не валяюсь на столе. Коварная сволочь, решил сдать меня страже. Похоже, задавать вопросы и болтать по душам в этой стране было не принято. А сейчас, показывая рукой на рабыню и мило мне улыбаясь, этот гад подсчитывал в уме, сколько золота он получит от тайной службы, если я и правда окажусь шпионом. Но он сильно ошибся, не с тем человеком связался...
   Я с улыбкой поднялся из-за стола:
   - Большое спасибо за разговор, почтенный Шифух, и я пожалуй приму ваше предложение. Давайте пройдём сейчас в комнату, хочу заодно поговорить с вами ещё об одной вещи, но не тут...
   - Конечно, идите за мной, друг.
   Мы поднялись на второй этаж и прошли по коридору до одного из номеров. Рабыня семенила следом. Открывая дверь, бармен хотел приказать ей снаружи и подождать, но мне время тратить не хотелось, тем более в коридоре никого не было. Развернувшись к обоим, я создал и обрушил психический удар в голову рабыни, и та замерла в полной прострации. Шифух сразу сообразил, что что-то не так, и с ужасом смотрел на меня, пятясь назад.
   - Ошибка, глупец, хотел золота, а получишь другое.
  Сначала я планировал взорвать ему голову, но подумав, решил, что шуметь не стоит. Пустил щуп воли в его разум, получив доступ ко всем воспоминаниям, а затем стёр их начисто. Глаза стали пустыми, упав на пол он что-то стал бормотать, пуская слюни, а я занялся рабыней, проник в её мысли и аккуратно стёр последние воспоминания. Возиться не хотелось, поэтому просто удалил целый день.
   Накинув заклятие невидимости, я покинул таверну. Использовать телепортацию не хотелось, мне не были известны возможности местных магов. Стоило поскорее покинуть город и приобрести себе одного из верблюдов.
  
   Два дня я двигался мимо Марширующих гор. Места были довольно пустынными, мне не встретилось ни одного человека. Похоже, это место уже стало довольно известным, и его старались обходить. Один раз встретилась небольшая засада гоблинов. Твари, видя одинокого путника, посчитали меня лёгкой добычей. Я насчитал семь аур, которые прятались за булыжниками вокруг дороги в паре сотен метров впереди. Не желая рисковать животным, я спешился, наложил на себя заклинание невидимости и быстрым шагом направился к ним. По дороге идти не хотелось, там скорее всего ловушка, поэтому зашёл сбоку.
   Трое гоблинов, всматриваясь в дорогу, выглядывали из камней, но когда я уже был в нескольких шагах, что-то почувствовали и развернулись, смотря сквозь меня. Хотелось взять парочку живыми, поэтому вспомнив уроки иллитида, я создал последовательно две простые формы психического удара и впечатал в головы ближайшим. Они застыли статуями, глаза закатились, а с меня слетели чары невидимости. Третий гоблин что-то закричал от страха, или чтобы позвать товарищей, и разрядил в меня маленький арбалет.
   Стрела отлетела, не причинив вреда, а сила, которую я призвал, подняла тварь над землёй, не позволяя ему даже шевельнуться. Захотелось провести эксперимент. Всё ещё удерживая гоблина волей, я попытался провернуть его голову в противоположную сторону, и это удалось почти сразу. Из камней выскочили ещё четверо глупцов, и мне представилась хорошая возможность поэкспериментировать. Не обращая внимания на удары ножей и стрелы, я по очереди брал телекинезом каждого монстра и убивал разным способом. Одного просто приложил о булыжник со всей силы, сделав лепёшку, второму оторвал голову, остальных двоих убил, достав одну маленькую монетку. Те уже поняли, что столкнулись с неуязвимым противником, и пытались сбежать. Монета пробила навылет сначало одного, затем второго, и после вернулась мне в руку.
   Затем приступил к допросу пленных, хоть допросом это трудно назвать, никакого сопротивления я не почувствовал. Просто вошёл в их разум и узнал, что хотел.
   Не эта мелочь была ответственна за исчезновения людей. Гоблины нападали только на одиночек и делали это очень редко. В их памяти застыла картина большого красивого шатра, приближаться к которому они очень боялись. Они не знали что это за место, но были свидетелями, как туда зашла группа людей, но обратно так и не вышла. Запомнив это место, я покончил с гоблинами и вернулся к верблюду, надел на себя дорогой халат и принял облик торговца. После этого взял животное под уздцы и призвал силу телепортации.
  
   Всё было точно как в воспоминании. На небольшом холме в нескольких десятках метров от дороги находился роскошный шатёр алого цвета, наверное, не меньше пятнадцати метров в диаметре и столько же в высоту, с двумя входами, расположенными в нескольких шагах друг от друга. При моём приближении одна из полосок ткани приподнялась и из под неё вышла девушка в довольно необычном наряде. На груди топ с блестками, на ногах полупрозрачные длинные штаны и сандалии, украшенные драгоценными камнями. Никакого головного убора не было, только лицо прикрывала прозрачная вуаль, которая совсем не скрывала красоты девушки. Странно, что эта красотка находилась тут посреди пустыни, а не в каком-нибудь дворце султана. Она поклонилась и с улыбкой произнесла:
   - Приветствую вас, господин.
   - Что это за место?
   - Это шатёр моего почтенного мужа и повелителя, благородного Абделя Азиза, торговца из Ад-Дирийя.
   - Но почему вы здесь?
   - Мой хозяин устал от городской суеты, и вот уже месяц как уединился в этом шатре. Мы рады гостям, и от имени повелителя приглашаю вас к нам. Отдохните с дороги, будьте нашим гостем.
   - Как вас зовут?
   - Я Адиля.
   - А как...
   - Господин, я всего лишь третья жена. Мой муж сам ответит на все ваши вопросы.
   - А где он сейчас?
   - Отправился на охоту в горы, но должен скоро вернуться.
   Она улыбнулась и вновь указала рукой на шатёр.
   Я последовал к входу, сканируя пространство вокруг. В шатре ощущались четыре ауры.
   Внутри оказался небольшой коридор, пройдя по которому, мы вышли в зал, богатое помещение, отделанное дорогой тканью. По центру находился стол на низеньких ножках, у которого на пуфиках сидели четыре красивые девушки. Они встали и поклонились мне. Одежды у всех были разных цветов, но не скрывали идеальных фигур и лиц. Они усадили меня на один из пуфиков, а сами сели рядом.
   На столе стояла самая разнообразна пища, включающая большой ассортимент мясных блюд и фруктов.
   - И не страшно вам жить в этой глуши? Ведь по дороге могут проезжать плохие люди.
   Девушка в синем воздушном костюме улыбнулась.
   - Совсем нет, господин. Наш муж, благородный Абдель Азиз, мастерски владеет саблей и не чужд колдовству. Он сам и трое слуг для нас надёжная защита. Вскоре они вернуться, и вы сможете познакомиться с этим прекрасным человеком.
   Прекрасная черноволосая девушка, сидящая справа, спросила.
   - Господин, нас гложет любопытство. Вы, должно быть, могущественный волшебник или великий воин, раз в одиночку путешествуете вдоль Марширующих гор. Это так?
   - О нет, прекрасные дамы, я шёл с караваном из Эр-Рияда в Дахран, но песчаная буря разделила меня с товарищами. Надеюсь, они доберутся в Дахран и сохранят мой товар до моего возвращения. Поэтому вы понимаете, как я счастлив был увидеть ваш шатёр. Без пищи и воды я мог стать жертвой гиен и других тварей.
   Девушки улыбнулись, и я тоже.
   - Ваши проблемы позади, господин. Этот гостеприимный дом всегда рад гостям. Но вы должно быть сильно голодны, попробуйте этот плов. Уверяю вас, столь нежного мяса вы ещё не пробовали. Зуфра готовит великолепно.
   Но есть что-либо не хотелось - демоническим зрением на пище было видно непонятное тёмное свечение. Возможно для меня это и пустяк, но проверять свои силы не хотелось. Взяв чашу с пловом, я отставил её в сторону.
   - Господин, попробуйте это блюдо.
  Девушка в синем подвинула тарелку с жаренной рыбой.
   - Что-то не хочется...
   - Ну, может тогда отведаете вина из Потаи?
   Она взяла кувшин и налила мне, но и тут я видел непонятную тёмную ауру и отодвинул стакан в сторону.
   - Я не хочу есть и пить, но хочу, чтобы вы станцевали для меня. Слышал, на востоке это прекрасно умеют, развлеките меня танцем.
  Красотки смотрели на меня со злобой в глазах, Адилия прошипела.
   - Развлекаем мы только своего хозяина. Ты отказался от наших угощений, и тем самым лишь усугубил свои страдания... Мы хотели подождать нашего господина, но пожалуй, начнём сами. Сейчас именно ты станешь развлечением, жалкий смертный.
   Глаза у них покраснели, а лица приобрели более тёмный оттенок, идеально ровные зубы удлинились, приобретя вид шипов. Медленно эти существа стали подходить ко мне, а мне было все равно, я видел, что их слабые ауры бессильны против меня.
   В нескольких сотнях метров со стороны пустыни летело нечто могущественное, похоже, глава семьи пожаловал. Стоит кончать с жалкими существами и приниматься за него.
   - Вы мне больше нравились, когда выгладили по-другому...
  Твари бросились ко мне, но я повёл ладонью, отшвырнув их своей силой, после этого встал и последовательно создал пять псионических форм, швырнул по одной в каждую, погрузив всех в глубокий сон. Первоначально хотелось просто испепелить их, но очень вовремя вспомнились трудности в казармах. Мои войска очень быстро научат их хорошим манерам, и контракт с суккубами можно будет отсрочить.
   Я с улыбкой направился к выходу из шатра, пора заняться главной проблемой.
   Ко мне неслась тёмная туча, словно дым от костра несло потоком ветра, в воздухе чувствовался неприятный запах, напоминаюший палёную резину.
   Дым завис в нескольких шагах передо мной, а затем понёсся к земле, где стал ужиматься, принимая форму, и вскоре там стояло довольно уродливое существо - пятиметровый великан, обросший шерстью, с острыми когтями на руках и ногах и головой, которая походила на собачью и имела три глаза. С макушки росли пять несимметричных рогов, левое плечо было закрыто костяным наростом, полным шипов.
   - Интересно...
  Тварь нависла надо мной и заговорила громким шипящим голосом.
   - Ты вторгся в мои владения, смертный. Моли о пощаде, и может быть я подарю тебе быструю смерть.
   - Хорошее предложениё, но я сегодня не в настроении.
  Монстр издал рык и попытался схватить меня своей длинной лапой, но я без труда уклонился, отступив в сторону, а затем прикоснулся ладонью к его лапе, пустив огонь.
   Крик джина, вонь палёного, и тварь со стоном отдёрнула обожженную руку, усиленно на неё дуя.
   - Мерзкий колдун!
   Всё ещё продолжая заниматься рукой, дэв врезал мне ногой, отбросив метров на двадцать. В общем я мог бы и уклониться, но хотелось получше понять возможности этой гориллы, поэтому раскрывать карты не хотелось. Врезавшись в скалу, я съехал по ней на землю, приземлившись на ноги. Отряхнувшись, направился к монстру. Тот смотрел на меня с большим удивлением, но глаза уже начали наливаться кровью.
   - Жалкий волшебник, твои заклятия не защитят тебя! Твоя плоть послужит мне пищей.
   Чудовище выросло ещё больше, глаза засветились. Он положил руку на скалу, и ладонь погрузилась в неё, как в воду. Через несколько секунд рука высунулась, держа огромный булыжник, который довольно метко был брошен в меня.
   Я не стал уворачиваться, поймал его в воздухе телекинезом и швырнул обратно, неслабо приложив дэва в живот. Послышался треск, камень разлетелся, а монстр согнулся пополам, с трудом оставаясь на ногах. С криком, полным ярости, он посмотрел мне в глаза и топнул ногой. Земля содрогнулась и разошлась в стороны под девом, а затем сомкнулась над его головой. Я остался один ненадолго, через пару секунд землю сотрясло вновь, не устояв на ногах, я упал. В тоже мгновение огромная когтистая лапа, вылетевшая из земли, схватила меня, сжимая с огромной силой. Пласты камня разошлись в стороны, из под земли вышел дэв, и я оказался в десятке метров над поверхностью, в ладони уродливого великана. Он мерзко смеялся и продолжал сжимать ладонь. Мне стало не по себе, словно попал под пресс, и слабое человеческое тело из последних сил выдерживало это жуткое давление. Поэтому, не выдумывая велосипед, я призвал истинное пламя. Огонь обхватил руку твари, моментально испепелив шерсть. Дэв издал крик боли и швырнул меня об землю.
   Зажав обожженную руку, великан попятился назад.
   - Кто ты такой!? Ни один смертный не сможет мне противостоять.
  Быстро поднявшись с земли, я смотрел на него с улыбкой.
   - А я и не говорил, что смертный. Жду тут, жду, дэв, но ты меня всё больше разочаровываешь. Неужели эти жалкие фокусы всё, что ты можешь?
   В глазах джина появился страх, издав непонятный звук, он топнул ногой, разверзнув под собой землю. Но в мои планы его отступление не входило. Призвав силу телепортации, я переместился ему за спину, одновременно высвобождая истинный облик, и схватив уже погружённого наполовину дэва за рог, вытащил из-под земли и сбросил на поверхность, после чего воспользовался им в качестве боксерской груши, пройдясь по телу кулаками. Он пытался прикрыться лапой и пришлось сломать её в двух местах. Скоро сопротивление прекратилось, я поднял стонущего джина на руки и швырнул об землю. Он валялся в ногах, повизгивал и изгибался от боли, не пытаясь подняться.
   Я ощутил, что он снова пытается воспользоваться каким-то колдовством. Мне оно было непонятно, но давать ему шанс сбежать не хотелось. Моя аура раздалась в сторону, разрушая все его попытки и отрезая пути к отступлению.
   - Поднимайся, раб! И побыстрее! У меня ещё полно дел.
   Легкими пинками я помог ему прийти в себя. Глаза джина стали более осмысленными, и со стонами он стал подниматься на колени, рост уменьшился, аура ослабла.
   - В безумии своём не узнал я тебя, о владыка.
  Он поклонился, и попытался сложить свои уродливые руки вместе.
   - Смиренно молю тебя, повелитель демонов, оставить мне жизнь и свободу. В ответ я обещаю исполнить три твоих желания и щедро одарить золотом и драгоценностями.
   - Ха, как ты собираешься исполнять мои желания?! Не смеши меня, ничтожество, я видел твою силу, и она не произвела на меня впечатления. Твоё золото и драгоценности и так уже мои. Отныне ты принадлежишь мне. Назови своё истинное имя, дэв!
   Он молчал, погружённый в свои мысли.
   - Не испытывай моё терпениё, тварь! Так или иначе ты теперь будешь служить мне. А будешь противиться, обреку тебя на вечные пытки в самом сердце Бездны!
   Джин склонился ещё раз.
   - Моё истинное имя Джебель-Шаммар, господин.
   Я положил руку ему на голову, зажав рог.
   - Твоим истинным именем, Джебель-Шаммар, заклинаю тебя. Выполняй все мои приказы. И если ослушаешься ты меня, предашь или навредишь другим способом, то пусть твоё тело охватит истинное пламя, испепелив его, а душа отправится в Бездну, где возродится слабейшим из мэйнов. Таково моё слово, да будет так!
   Джин склонился вновь.
   - Встань Азиз и прими облик человека.
  Фигура джина расплылась, а затем собралась вновь, превратившись в невысокого лысого уродливого человека с руками и ногами разной длины и тремя глазами. Я вновь принял облик торговца и с удивлением смотрел на дэва.
   - Почему твой облик столь ужасен?
   - Прошу прощения, господин, превращения в людей даются мне очень плохо, но если пожелаете, могу обратиться в змею, кошку, или собаку. Обращения в животных для меня более просты.
   - Нет, пока останься в этом. Идём я хочу знать о тебе всё.
   Мы вошли в шатёр, где всё ещё лежали погружённые в сон твари. Человеческий вид они потеряли окончательно. Руки вытянулись, на них было всего два пальца, из которых росли огромные когти. Я обратился к дэву.
   - Что это за твари?
   - Гули, повелитель, порождения Великой Пустоты. Несколько месяцев назад я наткнулся на их логово и забрал к себе. Они мои рабыни, охранники и наложницы. Пользы от них много, а просят совсем мало, всего лишь одного-двух смертных в неделю.
   - Наложницы?
   - Не обращайте внимания на этот облик, они мастера трансформации и могут принять любую внешность.
   - У меня тоже найдется им применение.
   Убедившись, что твари спят, я приступил к своим вопросам, но информации получил не так уж много.
   Азизу было чуть больше восьмидесяти лет, он относился к гениям земли, дэвам, но на четверть принадлежал к роду танар'ри. И если судить по ауре, похоже, его предком был кто-то из истинных демонов, возможно даже глабрезу. Большую часть жизни он служил другому дэву с Плана Земли, но несколько лет назад смог сбежать. В этом ему помог один волшебник посещавший План. После освобождения Азиз с ним расправился и уже несколько лет предавался развлечениям, убивая и грабя путников и караваны.
   Тварью он оказался очень жадной и злопамятной, надеяться, что он когда-нибудь проникнется ко мне положительными эмоциями было глупо. Я приказал принести все драгоценности и ценное оружие, что им были добыты за эти годы. Дэв опустился под землю и вскоре явился с крупным сундуком, набитым разной утварью, оружием и драгоценностями. Его ярость я я ощущал просто физически, но меня она не беспокоила. Тварь будет жить, только пока исполняет мои приказы, но как только он станет ненужен, сразу покончу с ним.
   Разбираться с сокровищами я решил после, сейчас стоит продолжить свой путь. Поэтому, загнав дэва в драгоценный камень, связался с Мертушем, приказав отправляться к месту открытия портала. Пятерых монстров и сундук, я отнёс к выходу из шатра, а затем призвав свою силу, открыл Врата. Вскоре оттуда появился Миртуш. Получив распоряжения и доложив последние новости, он забрал демонесс с сокровищами и покинул Первичный План.
  
   Уже около недели, я бродил по землям Калимшана, заходя в небольшие поселения, а один раз даже посетил довольно крупный город, Альмрейвен. Нельзя сказать, что меня он поразил, но приятное впечатление осталось. Расположенный на берегу океана, город был хорошо защищён со всех сторон высокой каменной стеной. У самого берега располагались верфи, где строились десятки кораблей, а пристань кишила всевозможными флагманами и мелкими рыбацкими лодочками. Я заметил несколько боевых кораблей, обитых листовым железом и оборудованных метательными орудиями странной формы.
   Сам город тоже производил впечатление. Квартал богачей имел небольшой сад с фонтанами и располагался у дворца правителя. Дворец был построен из белого камня, напоминавшего мрамор, каждая колонна была украшена причудливой резьбой, а на входе статуями застыли два великана высотой около четырёх метров с кожей, похожей на раскалённый метал. Уродливые головы, полные острых зубов и несколько рогов на голове, одеты были в набедренные повязки, и ещё я заметил у каждого стальной ошейник. Монстры со злобой смотрели на проходящих мимо. Ауры тоже были сильны, возможно, до нальфешни и не дотягивали, но все равно сильнее, чем любой из великих.
   Если таких тварей у правителя Калимшана окажется много, Тетиру действительно в случае войны станет туго.
   Торговый район напомнил своим разнообразием Сигил. Асортимент был огромен. Большое количество магических предметов, зелий, оружия. У одного торговца, видел даже бутылки с джинами, но стоили они очень дорого, и похоже, среди гениев эти особи не отличались большой силой. Меня больше всего интересовала магия, и я смог приобрести несколько новых свитков для своей книги. Летающий ковёр тоже показался нужной вещью, но с этой покупкой решил повременить. Ковров, убирающихся в подпространство не было, и даже самый маленький коврик не влез бы в мой сундук. Нагружать верблюда не хотелось, а лететь на ковре тем более. Поэтому приобрету когда уже стану возвращаться домой, но не сейчас.
   Помимо шикарных торговых рядов, город предоставлял и массу других вещей, для тех, у кого водились деньги, тут был рай. Всевозможные гостиницы, бани, массажные салоны, рестораны с изысканной пищей и танцовщицами, публичные дома способные удовлетворить любые даже самые необычные вкусы.
   Я задержался в городе на пару дней и мой кошелёк стал в два раза легче, но денег было не жаль. Не помню, чтобы в Тетире или даже Сигиле так отрывался.
   В городе имелись две гильдии магов, каждая из которых была крупней Дарромарской, школа боевых искусств и десяток храмов.
   На второй день я даже посетил рынок рабов, но он вызвал скорее разочарование. Люди и другие расы продавались в большом количестве, но никого ценного среди них не было. Тут особенно ценились красивые женщины, но не одного даже захудалого мага я не увидел. Кроме этого, даже самый жалкий и посредственный крестьянин стоил не меньше тридцати золотых, что напрочь убирало мысль приобрести рабов тут и переправить в Бездну, или даже просто изъять души - все равно выйдет один к одному. Пустая трата времени. Похоже не один я тут такой умный и без меня тоговля с тёмными планами была налажена.
   По поводу приближения возможной войны удалось узнать, что в городе уже давно мобилизуют силы. Со слов жителей я понял, что ещё год назад такого скопления стражников и магов не было. А сейчас построено три новых казармы, и на каждом столбе листовка о наборе в армию. Сами жители слишком боялись тайной службы, и если и судачили о войне, то шепотом и будучи в пьяном виде. Похоже, толком никто ничего не знал, но то, что страна готовится к войне, было понятно всем.
  
   Кроме завывания ветра не было слышно никаких других звуков. Вокруг царила абсолютная пустота. Мой верблюд продолжал неспешно брести в сторону севера. Сверившись с воспоминаниями, я удостоверился, что двигаюсь в правильном направлении. Ехать постепенно становилось всё легче, песок сменился потресканой, выжженной солнцем землёй. Не желая тратить время зря, я уже собирался потренироваться в использовании своей силы, но внезапно из-за очередной песчаной возвышенности показался верблюд, везущий на себе человека. Сбоку были привязаны два небольших мешка.
   Мне без труда удалось разглядеть невысокого сгорбленного старичка с высушенной ветрами кожей и короткой седой бородкой. Одет он был небогато, но вполне достойно. Халат из зелёного шёлка без всяких рисунков и белая чалма на голове. Парочка золотых колец на руках, хоть не и особенно дорогих. На поясе висела сабля. Увидев меня, старик подал команду своему верблюду и направил в мою сторону.
   Через пару минут мы поравнялись. Проверив ауру человека, я заметил небольшие магические способности, скорее всего не больше третьего круга. Старик с почтением поклонился мне, коснувшись рукой верхушки своей чалмы.
   - Приветствую, почтенный. Моё имя Али ибн Гураб. Я скромный торговец из Баруша.
   Я слегка кивнул ему головой.
   - Бравик из Акры. И тоже отношусь к торговцам.
   - Вы направляетесь в Наджран, на рынок?
   - Можно сказать и так, хочу закупить немного специй.
   - Мудро, там цены и правда самые низкие в Калимшане.
  Старик достал флягу и открыв несколько секунд усиленно трёс, пытаясь вытрясти хоть каплю себе в рот. С разочарованием закрыл её и обратился ко мне.
   - Не будет ли у вас глотка воды, юноша? Я сбился с пути и два дня потратил, чтобы выйти на эту дорогу. Экономил как мог, а теперь уже не осталась ни капли...
   Не оборачиваясь, я ответил.
   - У меня тоже закончилась.
   - Жаль... Ну да ладно, смилостовятся боги, продержусь до ближайшего колодца. Можно немного попутешествовать с вами, молодой господин? Ваша дорога пройдёт же мимо Харгура?
   - Да, наверное.
   - Тогда нам по пути. А то пустыня нынче опасна, огромные скорпионы, разбойники, и даже говорят, иногда встречаются ифриты, упаси боже... С вами не так страшно. И надо же мне было додуматься на старости лет, отправляться в одиночку в такой путь...
  - Мне все равно, дед, можешь ехать со мной.
   Я погрузился в свои мысли, старик постоянно щебетал сбоку от меня. Через пару часов пути он вынул из сумки свиток и развернул. Это оказалась карта.
   - Почтенный юноша, предлагаю немного отклониться к северу. Буквально в пятнадцати минутах отсюда должен быть небольшой оазис. Мы сможем пополнить свои запасы воды и отдохнуть.
   - Хорошо, показывай дорогу.
  Старик свернул в сторону и я последовал за ним. С неким подозрением просканировал местность, но никаких людей не почувствовал.
   Очень скоро мы увидели небольшой участок земли четырьмя большими пальмами и маленьким, аккуратно отделанным камнями, колодцем. Спрыгнув с верблюдов, подошли и набрали воды. Она оказалась на удивление прохладной и вкусной. Старик взял ведро и напоил наших верблюдов, а после присел ко мне под пальму.
   Я не возражал, спешить было некуда, и хотелось хоть немного отдохнуть от этого солнцепёка. Дед развернул котомку и угостил меня рисовыми пирожками, уже не первой свежести, но все равно довольно вкусными. Закончив со своими и отряхнув руки, старик сказал.
   - Позволите развлечь вас парой историй, господин. Я уже четыре дня еду один, и рад возможности поговорить.
  Делать было все равно нечего, поэтому я не возражал.
   - Хорошо, послушаю.
   - В городе Горай жил один торговец по имени Хасим. И была у него жена, красивая дева по имени Лушая. Торговец был очень богат, часто надолго покидал дом, посещая с караванами другие города и поселения. В походах своих он часто пользовался услугами падших женщин и рабынь, не считая такое зазорным. Но вот молодая супруга узнала об этом, а была она, надо сказать, очень ревнива, тем более единственная жена торговца. В гневе она пригласила на своё ложе одного из рабов, чернокожего мавра с южных земель. Сколько длилась эта связь неизвестно, но когда вернулся её муж, то одна из служанок проболталась ему об этом.
   Хасим пришёл в ярость, зарубил раба, а супругу выгнал на улицу. И никакие слёзы и мольбы не смягчили его сердца. Публично обвинил её в измене и прогнал со двора. Теперь эта женщина попрошайничает на улице, за ней закрепилось клеймо позора и участь её ужасна.
   - Забавная история, - Сказал я без особого энтузиазма. Но старик не отставал.
   - Но а как вы считаете, господин, не слишком ли жестоко поступил Хасим с ней? Разве нельзя было простить? Разве он сам не был грешен перед ней?
   Меня этот разговор начал утомлять.
   - Послушай старик. Хасим поступил с этой сукой, как того требовало! Эта девка спала с каким-то рабом, насмехаясь над своим мужем. Похоть двигала ею, только и всего. Стоило ещё за это отдать её рабам на потеху, раз они ей так милы.
   - Жестоки слова твои, господин. Разве Хасим был без греха, разве не спал он с другими женщинами без всякого счёта?
   - Не надо путать меч с персиком, старик. Не Хасиму рождать наследников. Не его жена зарабатывала на хлеб в доме. У всех свои роли в этом мире. И равенство тут неприемлемо! Только похоть двигала ею, а остальное дешёвые оправдания!
   - Но Хасим ведь...
   - При чём тут Хасим!? Если ей так хотелось развлечься, пригласила бы к себе рабыню посимпотичнее и всё. Уверен муж был бы только рад и может ещё сам бы присоединился. Но точно не мужика.
   Старик загрустил, вздохнув полной грудью, он заговорил вновь.
   - Можно ли рассказать тебе ещё одну историю, господин?
   - Хорошо, но надеюсь она не будет снова о такой чуши, дед.
   - О нет, нет, она о другом.
   - Жил в Сарне человек по имени Тареус, обычный юноша, сын цирюльника и швеи. Рос он добрым человеком, но однажды, когда исполнилось ему 18 лет, отправился он с караваном в соседний город. Работа в походе у него была обычная - следить за верблюдами, кормить, поить их и раскладывать шатры купцов перед сном.
   Но в центре пустыни столкнулся караван с одним из детей огня, жестоким ифритом. Мирно это столкновение не закончилось. Была битва, в которой маги и воины погибали каждое мгновение. С огромным трудом ифрита удалось победить, но выживших почти не осталось. Юноша выбрался из под телеги и увидел, что торговцы мертвы, и только израненный воин стоит на коленях у тела чудовища. Подойдя ближе, Тареус увидел, что у тела гения валяется дивной работы сабля. Жадность охватила его и поднял он её, с земли в восхищении. Но раненый воин, пытаясь подняться, приказал ему не трогать чужого. Сказал, что всё тут принадлежит семьям погибших купцов, и им двоим надлежит всё в целости вернуть обратно.
   На что юноша ответил отказом, сказав, что уж эту саблю оставит себе. Воин сказал, что не Тареусу это решать, и приказал немедленно бросить саблю наземь.
   Ничего не ответил парень, лишь раз взмахнул саблей, и голова воина покатилась по земле. После этого обшарил он все карманы купцов, а также мешки с товаром. Нагрузил самым ценным двоих верблюдов и продолжил свой путь. По прибытии в город никому не рассказал о случившемся, и выдав себя за купца, стал распродавать весь товар. И вот уже ближе к вечеру купец по имени Руфаш, проходя мимо Тареуса, заметил его кошелёк. А стоит упомянуть, что кошель был исписан серебряными нитями и принадлежал одному из убитых купцов. По некой случайности оказалось, что Руфаш был его другом. Он вызвал стражу и юношу схватили. Был суд, были пытки, была казнь. Юноша закончил свою жизнь не так, как мечтал. Что думаете об этой истории, господин?
   - Скучно старик, у тебя нет историй про волшебников, или там джинов?
   - Позже, господин, но сначала расскажите, что думаете об этой?
   - Ничего не думаю. Тареус был глупцом, стражник был глупцом, все заслужили того, что с ними произошло.
   - Почему Тареус по-вашему глуп?
   - Как можно в этой ситуации оставлять подобные улики? Стоило сматываться с наличностью, а не выдавать себя за другого.
   Старик посмотрел на меня с ноткой презрения в глазах.
   - И вы оправдываете его действия? Считаете убийство стражника правильным?
   - Стражник был глуп и получил по заслугам. Только полный дурак станет умничать в такой ситуации. Оставил бы пацану саблю, и сам бы, может, вернулся домой. Он не оставил пацану никакого выбора, не пытался даже начать диалог и получил по заслугам.
   Старик посмотрел в землю, взгляд его был полон печали.
   - Стражник выполнял свой долг, а юноша преступил...
   - Мне плевать на этого Тареуса и его ничтожные попытки старец. Расскажи что-нибудь ещё!
   Дед поднялся с земли, смотря мне в глаза.
   - Нет у меня для тебя больше историй, червь!
  'Ну ничего себе, старикашка, со мной так лучше не разговаривать'
  Ярость стала закипать во мне. Я поднялся с земли, смотря на него. Слова деда стали очень тихими, но я расслышал каждое.
   - Ты жестокий похотливый смерд, безразличный к другим. И хоть таких, как ты, большинство, это ничего не меняет. Ты встретил меня, и я решу твою судьбу. Ты станешь одним из скорпионов и будешь до конца жизни ползать по этой пустыне, раздумывая о своих грехах.
   - Ну-ну...
  Глаза старика сверкнули, как изумруды, он направил в меня руку.
   - Хипур-хак-аш- саалуух!
  До этого момента меня старик больше просто забавлял, хоть его уверенность и вызвала немного беспокойства. Но после тех слов пришла сильная боль, словно тысячи иголок впились в тело со всех сторон. Неведомая сила навалилась на плечи и я стал уменьшаться в росте. Колдун, не обращая на меня больше внимания, развернулся и пошёл к своему верблюду.
   'Мерзкий старик! Как смеешь ты обращать свою ничтожную магию против владыки Бездны! Мы ещё посмотрим кто кого, скоро ты сам будешь ползать на земле...'
   Я призвал силу и ярость, через страшную боль остановил уменьшение тела. А затем выпустил огонь из своего сердца и одним усилием разорвал невидимые оковы, вернув свой облик.
   Старик остановился, с удивлением посмотрел на меня.
   - Разрушил мои чары?! Дивные нынче времена...
   - Мой ход старче!
  Заканчивать с ним быстро не хотелось, похоже, я нашёл того, кого искал и он уже никуда не сбежит. Можно поиграть. Выкрикнув заклятие 'огненного шара' и швырнул в грудь старику. Прогремел взрыв, дед отступил на шаг назад, но остался стоять на ногах.
   - Глупец, ты понятия не имеешь кто я. Может проклятие и не подействовало на тебя, но у меня в запасе много сюрпризов.
   Старик произнёс слово и его тело окутал энергетический покров.
  'Раз уж играть, то по правилам'
   Я призвал сильнейшее из возможных для меня заклятий защиты, мантию мага. Сфера вспыхнула вокруг, охватив тело энергетическим коконом, и очень вовремя, из глаз колдуна сорвались красные лучи, ударив по моей защите. Кокон выдержал, но пошёл рябью и сильно померк.
   В ответ с моих рук слетели десять лучей, и на мгновение разойдясь в воздухе, одним ударом обрушились на щит колдуна. Тот даже не обратил внимания. В его расставленных руках появилось белое свечение, которое внезапно обратилось в мощный леденой луч, ударивший по моему полю. Поле распалось, и луч попал в тело. Стало больно и понадобилась вся воля, чтобы не согнуться пополам. Нечестивая аура окружила тело, растворяя в себе заклятие и снимая боль. Но архимаг, а я уже не сомневался, что это так, с усмешкой произнёс новое заклятие. Вокруг его рук появилось сияние, а потом с неба в меня ударил луч. Несмотря на чёрную ауру, которая окружала меня, и ту массу сил, что я успел в неё вложить, меня вжало в землю жутким пронизывающим звуком. На несколько секунд я оглох, был не в силах пошевелиться, только чувствовал, как из ушей и носа льются потоки крови. Боль была ужасна. Через пару секунд давление исчезло, с огромным трудом я поднялся. Вокруг стояла тишина. Старик с удивлением что-то пробормотал. Регенерация уже взялась за дело, но я вдруг отчётливо понял, что этот смертный или бессмертный вполне способен меня убить. С таким противником играть не стоило. Он использовал заклятие девятого круга 'Вопль бэнши'. Ещё два раза и меня будут отгребать от песка. Довольно.
   Тьма окружила тело вновь, а в моих расставленных над головой руках, появился великий огненный шар. Старик, похоже, заткнулся, и с удивлением смотрел на меня. Шар ринулся в его сторону и ударил в мага в грудь. Взрыв оплавил песок на десять шагов вокруг, там где стоял волшебник, появилась воронка в два метра глубиной, но маг... маг недовольно отряхивался, вставая с земли в пятнадцати шагах от эпицентра взрыва. Похоже, человеком, он всё же не был. Слух ко мне вернулся и я расслышал его слова.
   - Отродие Бездны! Я не узнал тебя за маскировкой! Но ты совершил ошибку, ступив в эти земли!
   - Я пришёл в эту пустыню преднамеренно, глупый джин! Я знал, что здесь обитает некто, обладающий силой, и искал встречи с ним. Твоя маскировка была хороша, но глупый тест, что ты мне устроил, был слишком примитивен.
   - Награждён будет праведник, и да воздастся по справедливости грешнику! Ты, адская тварь, познаешь всю мою ярость!
   - О нет, джин, я играл с тобой, но больше не буду. Сегодня у меня станет на одного раба больше, ты присоединишься к своим братьям, что уже служат мне.
   Старик рассмеялся, Глаза его засияли, небо над нами быстро стали затягивать чёрные тучи.
   - Мои братья? Глупый демон, ты хоть знаешь кто я? Дети земли, воздуха и огня мне не ровня. Когда родилась Вселенная, Сила первой коснулась нашего рода, и мы её прямые наследники! Трепещи, бессмертный, сегодня ты обратишься в прах повелителем воды!
   Тело его стало резко меняться, увеличиваясь во всех направлениях. Через пару секунд передо мной был десятиметровый великан с голубоватой кожей и глазами, сияющими зелёным светом. Мускулистая фигура атлета с лицом тридцатилетнего мужчины и короткой чёрной бородкой. Правую щёку пересекал огромный уродливый шрам, из которого по шее стекла капля крови. Ниже пояса тело начинало сжиматься, образовывая продолговатый конус до самой земли. Но в отличии от джинов, что я видел в фильмах, этот конус совсем не походил на сгустки ветра или торнадо. Более осязаемый и плотный, словно поток воды, принявшей форму.
   Мне тоже было пора показать зарвавшемуся джину его место. И я дал волю силе, приняв свою истинную форму.
   Из туч над нами ударил настоящий ливень, сверкали молнии. Марид расставил перед собой руки, вода со всех сторон потянулась к нему, закручиваясь в спираль и создавая шар воды.
   Не знаю, что это было за колдовство, но мне оно не понравилось, я лихорадочно продумывал, что у меня есть ему противопоставить. Пара секунд и шар сформировался, с него в моём направлении ударил мощный направленный поток наподобии водяного копья. На одних рефлексах я расправив крылья и ринулся в вверх. Очень вовремя, копьё ударило в место, где я только что стоял, сотреся землю и образовав воронку, какую не создать и трём моим шарам.
   Я сформировал свой огромный огненный шар и швырнул в нависшую надо мной фигуру. По мановению руки марида песок взмыл вверх огромным потоком, за доли секунды воздвигнув перед ним стену, куда и попал шар. Стена разлетелась в дребезги, но джин не пострадал.
   - Самак ихх туризуур! - расставив руки пропел марид, и вокруг меня закрутились потоки воздуха, сформировавшиеся в торнадо, который сбил меня на землю. Руки джина засияли, а на мои плечи словно навалились невидимые оковы, вжимающие в землю. Нечестивая аура была бессильна воспротивиться этой силе. Марид продолжал кричать заклятия, и песок вокруг поплыл ко мне, навис волной. Джин сжал кулак, и на меня обрушилась песчаная лавина, словно огромный великан сжал моё тело в ладони и с каждой секундой увеличивал нажим. Я призвал пламя из своей души, наполнил его всей яростью и силой, что испытывал в этот момент. Песок поддался, оплавляясь и стекая раскалённой жижей с моего тела, магия, державшая его, распалась под действием демонического пламени. Я снова взмыл к небу, призвал клинок и понёсся к джину. С левой руки сорвался поток огня, но на его пути из земли снова поднялся песок. Огненный луч оплавил стену и прошел сквозь неё. Противник, издав полный ярости крик, отпрыгнул в сторону, избегая атаки. Я был уже рядом, направив в него клинок. Глаза марида засияли ещё ярче, губы произнесли слова заклятия, и я оказался словно в коконе паука, всё ещё продолжая полёт, но время замедлилось для меня, а для врага словно ускорилось. Я двигался, как будто оказался во сне, тело перестало слушаться, движения замедлились. Марид швырнул водный шар, и могучим ударом меня отбросило на двадцать метров назад. Помимо жуткой боли оцепенение всё ещё держало меня в своих оковах. Я окружил себя пламенем, и наконец почувствовав, что свободен, вновь попытался взлететь в небо. Но правое крыло оказалось сломанным и болталось за спиной. С большим трудом отскочил от нового водяного копья, ответил великим шаром, который он вновь принял на песчаный щит. Ударить мечом я не мог, марид взлетел в воздух и навис надо мной с жуткой ухмылкой.
   - Прощайся с жизнью, демон.
  Я чувствовал, что сил осталось совсем мало, а мой противник, похоже, вполне ещё в состоянии продолжать. Пространство вокруг вибрировало от знакомого заклятия. Телепортация была закрыта и только истинный мог сейчас перемещаться и то ценой огромных затрат энергии.
   Размахнувшись, я швырнул Разящего в грудь мариду, желая пробить его насквозь. Пусть попробует выставить свой поганый песчаный щит.
   Клинок, управляемый моей волей, понёсся к джину. Но марид снова неприятно меня удивил. Никаких песчаных стен, просто Разящий завис в нескольких сантиметрах от тела, а затем развернулся в мою сторону. Сила, которой я не мог противостоять, направила его против меня. Я сделал единственное, на что был способен - активировал кольцо и убрал несущийся клинок в подпространство. Джин рассмеялся, нависая надо мной.
   'Сражаться далее значит потерпеть поражение и лишится жизни. Противник оказался слишком могущественен. Пора плюнуть на гордость и сматываться... Но куда? И силы остались одни крохи'
   Увернувшись от трех летящих небольших шаров, я запустил трансформацию в теле и обратился к последним резервам своей демонической силы.
   - Неет! - закричал джин.
   Но пространство вокруг уже завибрировало, и мгновением спустя я упал без сил на людной улице Альмрейвена. Все-таки успел принять облик воина, и сейчас с большим трудом смог поднялся. Даже стоять оказалось невыносимо трудно. Я находился на рынке. Вокруг топились люди, показывали на меня пальцем. Кто-то крикнул стражу, и через несколько секунд показался патруль, расталкивающий народ. Шум всё нарастал, стража уже была в десяти шагах, как внезапно вся площадь замолчала.
   Чистое небо затянули чёрные тучи, сверкнули молнии и над площадью прозвучал громкий хлопок, вспыхнул свет и появилась фигура марида. Зелёные глаза обратились на испуганных людей, пытаясь найти меня. Я старался даже не дышать, и молясь, чтобы амулет скрыл мою ауру, стоял и не двигался.
   С одного из переулков в спину джина ударил огненный шар, следом две молнии. Стража забыла про меня, с их стороны в марида полетело множество энергетических шаров. Началась паника, люди с криками бежали с площади, на которую стали прибывали всё новые стражники.
   Я постарался смешаться с толпой, двигаясь в давке к выходу. Лицо марида перекосилось от боли.
   - Глупые смертные! Я не враг вам, демон бродит по вашим улицам!
   Но его не слушали. С двух сторон, в джина, ударили заклятия Стрел Исаака, а следом за ними с вершины башни, обрушился синий луч, вызвав у марида крик боли. В ярости он нанёс по шпилю удар кулаком, и строение разлетелось в дребезги. Со всех сторон на марида обрушились десятки заклятий и стрел. С ненавистью посмотрев на бегущих по площади людей, он произнёс.
   - На этот раз ты сбежал, демон, но моли богов, чтобы наши пути вновь не пересеклись!
   Подняв руки к небу, он произнёс слово и исчез в вспышке света.
   Я, стараясь затеряться в толпе, спешил покинуть площадь. Не хотелось, чтобы стража вновь за меня взялась. Нужно срочно восстановить силы и убираться из этой страны.
  
   Два дня, стараясь быть максимально осторожным, я оставался в городе. Изначально хотел отправиться в свой замок сразу после восстановления сил, но этим планам не суждено было исполниться. Как только я бежал с площади, и марид исчез, ворота города закрылись. Похоже, слова джина всё же были услышаны.
   Стража прочесывала каждый дом, а в воздухе творилось что-то совсем невообразимое. Всё пространство искажали энергетические линии. Без сомнения мне всё ещё под силу совершить прыжок, но он будет немедленно запеленгован, и по моему следу отправят специальный отряд. Проверять его силу не было желания. По обрывкам мыслей смертных стало ясно, что в городе находятся по крайней мере два архимага и не меньше десятка волшебников седьмого круга. И все они сейчас занимались поиском демона, то есть меня. На каждом доме приклеили листовки с требованиям к гражданам соблюдать осторожность, бдительность, и докладывать о любых необычных вещах.
   Мне пришлось затаиться. Большую часть времени я проводил в гостинице, но пару раз посещал и местные торговые лавки и даже базар. Мне нужна была информация, хотелось знать больше о той твари, с которой, возможно, ещё предстоит встретиться.
   Добыть информацию оказалось нетрудно. Джин со шрамом на лице, оказался известен местным летописцам. И чем больше я узнавал, тем меньше мне хотелось с ним встречаться вновь.
   В мире людей он был известен как Малиб Праведник. Родом с Сегеруша, города в Плане Воды, принадлежал к роду сильнейших существ во Внутренних Планах, маридам, которые считались невероятно могущественными магами, с которыми не может сравниться ни один смертный и даже другой гений. Например, в Плане Воздуха была особая каста высших джинов, Исполняющих желания. Но даже они не могли выстоять против любого из детей воды. Только правители гениев обладали могуществом, достаточным для такой битвы.
   Малиб был далеко не простым даже в своём роду. Триста лет назад он служил визирем при дворе Шарима, халифа одного из городов в Плане Воды. Участвовал в сотнях сражений и лично убил Гурзула из Ахешота, одного из султанов ифритов. Именно в этом бою и получил свою страшную незаживающую рану. Не было сведений, почему он ушёл из своего города, известно только, что чуть больше столетия назад он появился в Калимшане. С ним общались многие смертные, все это были достойные люди, к которым марид был милостив и одарил сверх всякой меры. Он никогда не общался с правителями, не вмешивался в войны. Просто иногда, раз в несколько десятилетий, появлялись счастливцы утверждавшие, что общались с ним. И им трудно было не поверить. Больные излечивались, бедные обретали богатства. Было и несколько случаев которые ему тоже приписали. Например в деревне Кабуш двенадцать лет назад засухой выжгло все посевы, начался голод. Но несмотря на это жители не прогнали безумного, голодного, лишённого памяти старика, что пришёл в один из дней из пустыни. Они напоили и накормили его, дали одежду и кров. На следующий день старик исчез а на полях за ночь выросли новые злаки. В центре поселения забил новый источник воды, а больные исцелились. О пострадавших от действий этого святоши известно не было, но я почему-то не сомневался, что марид за свою жизнь, покарал смертных во много раз больше, чем одарил.
   Мне пора было уже возвращаться к своим делам, приключение и так уже слишком затянулось. Калимшан оказался интересной и перспективной страной. Зайдя в одну из магических лавок, я приобрёл большой летающий ковёр. Такая вещь лишней не будет и управлять им может любой, даже самый посредственный маг.
   После этой покупки я покинул город и за его пределами использовал телепортацию.
  
  
   Глава 8
  
   Приятно очутиться в родных стенах своего замка. Выйдя на балкон, я залюбовался видом окрестностей. Речка, текущая вдоль крутых берегов, лес, тянущийся до горизонта. Пустыни Калимшана действительно стали приедаться за прошедшие недели, в моих владениях куда лучше. Забавно... ведь Бездна ещё в первое посещение казалась довольно жутким неприветливым местом, а сейчас я бы предпочёл этим лесам свой город в Пазунии. Та последняя трансформация сильно повлияла на меня, сроднив с тем Планом.
   Нужно поскорее решать все здешние дела и возвращаться к своим прямым обязанностям.
   Отчёт Эрнисона был довольно краток. За две недели никаких событий не произошло, если не считать, что в замок наведывался некий граф Ольстер из Нерида. Его владения с севера прилегали к моим, и по словам управляющего это был просто визит вежливости из желания познакомится. Графа сопровождали несколько дворян и десяток воинов личной стражи. Он немного расстроился моим отсутствием и просил передать приглашение посетить его замок.
   Меня это всё не сильно заинтересовало, сближаться с кем-либо не хотелось, пользы от таких связей не предвиделось, а бесплатная помощь - это не ко мне. Для того есть король и Совет.
   Как и планировалось, Эрнисон связался с цехом оружейников и сделал заказ на сто десять новых комплектов брони и столько же топоров. Мастер,в прошлом уже выполнявший подобный заказ, обещал изготовить всё в течении месяца. Всего несколько дней назад уже поступила первая партия из десятка комплектов. С деньгами тоже трудностей не предвиделось, тем более после моего похода в Калимшан.
   Новые бойцы сейчас проходили усиленные тренировки за стенами замка. Кируш выделил десяток своих воинов, приставив их к десяткам в качестве тренеров. Также ему ещё предстояло выяснить, кто из бойцов обладает способностями лидеров, чтобы в будущем получить звания десятников или даже, возможно, сотника.
   Шаманы тоже не сидели без дела. По словам управляющего, они почти сразу по прибытию без всяких споров избрали себе лидера. Им, по словам Эрнисона, оказался довольно злобный огр, приехавший на огромном, но довольно помятом медведе. Ругирот и его правая рука Шанхар сразу загрузили остальных работой, отправив в лес. А узнав, какую им можно занять башню, и потребовав десяток бойцов, приступили к её обустройству. В саму башню Эрнисона не допускали. Буквально позавчера Шанхар попросил показать, где в замке содержатся пленники. По случайности в одной из камер были три разбойника, захваченных ограми на окраине наших владений. Шаман попросил отдать двоих пленников, и управляющий не стал упорствовать. Эрнисон не знал, зачем понадобился второй пленник, которого утащили в башню, из которой тот уже не вышел, но судьба первого была хорошо известна. Заведя его в одну из крайних камер, Шанхар перерезал разбойнику горло, а затем, не обращая внимания на дергающееся в конвульсиях тело, начертал на стенах и на полу множество узоров, используя кровь убитого. Эрнисон не видел, что произошло дальше, но пение и удары бубна продолжались всю ночь. Наутро ему сообщили, что ритуал прошёл успешно, и отныне данная комната может применяться для удержания колдунов и существ, обладающих магической силой. Их сила будет утекать как вода, подпитывая стены своей энергией.
   - Ну что же, такая камера нам очень скоро может пригодиться, огры молодцы. Правильно сделал, что отдал им пленных.
   - Ещё не всё, господин. Бойцы докладывали, что в лесу видели одного из наших шаманов, сидящего в окружении крупной стаи волков.
   - Возможно это стая тоже теперь будет защищать наши земли. Магия огров способна подчинить большинство зверей.
   - Надеюсь, что так.
  
   После разговора с управляющим захотелось выяснить, что там задумали огры. Для начала я посетил темницу, чтобы взглянуть на эту чудо-камеру. Подойдя к двери, пригляделся. По всей её поверхности проходила затейливая паутинка с довольно хаотичным узором. Пожелай я, смогу разорвать её усилием воли. Конечно, не будучи специалистом, трудно что-то судить, но первое ощущением было так себе. Медленно открыв дверь, я прошёл в камеру и огляделся снова. Потолок, стены и пол были словно ковром закрыты этой сетью. Они по-прежнему выгладили блекло, но уже спустя несколько секунд показалось, что начинают сиять ярче и даже пульсировать. Одновременно с этим я почувствовал, как нечто липкое медленно пыталось пробраться в разум. С разных сторон от стен ко мне потянулись тоненькие ниточки, присасывались к ложной ауре, а затем отскакивая. Из разума помутнение я выбросил уже сам, одним усилием воли, но оно медленно пыталось вернуться.
   - Господин, вам тут не стоит находиться, это опасно.
  Из-за двери на меня смотрел один из шаманов, довольно ещё молодой огр.
   - Не вижу опасности, нити, лишь коснувшись, сразу отпрыгивают, только то помутнение разума... что это?
   - Говорящий с огнём, великий шаман Шанхар наложил на темницу заклятие Пожирателя Сухарра. Колдун или шаман, пробыв тут значительно долго, потеряет свою силу. Кроме того, в сеть вплетено проклятие, ослабляющее разум и отрезающее доступ к заклятиям.
   - Не заметил, что мои силы уходят...
   - Ваша аура спрятана безупречно, я вижу перед собой простого смертного, не имеющего и крупицы дара. Заклятие рассчитано только на магов и не трогает простых смертных, но кроме нитей есть и другие поглотители, они медленно но верно выкачивают её. Такой великий демон, возможно, действительно даже не заметит этой утечки, но любой колдун станет беспомощным за несколько дней. Заготовленные заклятья покинут его, но ещё раньше разум накроет поволока, ставшая стеной между магом и его даром.
   - Нити выглядят столь слабыми...
   - Только поначалу.
   Вытянув руку в сторону одной из стен, шаман произнёс слово, и с руки слетело два небольших синих шара, ударившись в стену, они с шипением распались. Я обратил внимание, что в месте попадания многие нити разорвались, но буквально за несколько секунд паутина восстановилась и даже приобрела более насыщенный цвет.
   - Большинство чар, использованных тут, лишь усилят паутину.
   - Хм, значит чем скорее здесь появится маг, тем крепче станет камера?
   - Да, господин, мы с шаманами тоже сейчас собираемся заняться её усилением, использовав чары.
   - Мои силы сейчас велики, я могу помочь с этим, - я выставил ладонь, на которой появился огненный шар. Глаза шамана широко раскрылись, он быстро поднял ладони ко мне.
   - Нет, повелитель. Истинное пламя слишком могущественно, а чары ещё слишком слабы и нестабильны. Работа Шаншара будет разрушена.
   Под действием моей воли пламя вернулось в руку.
   - Предоставьте это нам. За несколько дней мы постепенно поднимем защиту до значительного уровня.
   - Хорошо.
  
   Полёт занял почти всю ночь. Я старался всё время лететь на уровне облаков, иногда останавливаясь и сверяясь с картой и компасом. Как назло не встретилось ни одного путника, а залетать в спящие деревушки желания не было. К утру, наконец, я нашёл что искал.
   Небольшой, но достаточно серьёзный замок стоял у самого русла широкой реки. Высокие стены с башнями, на одной из которых я различил даже небольшую катапульту. Со стороны, где реки не было, вырыт пятнадцатиметровый ров, через который сейчас переброшен мост. Часть моста при необходимости могла подниматься, не позволяя неприятелю прорваться внутрь.
   Даже беглый осмотр оставил приятное впечатление, эта крепость по своим защитным характеристикам была на уровень выше моей, что и неудивительно для приграничных земель.
   На воротах стояли два человекоподобных гуманоида с зеленоватой кожей и звероватой наружностью. Таких мне приходилось уже видеть, типичные орки, нечто среднее между ограми и гоблинами. Похоже, мой товарищ времени зря не терял. На стенах их копошилось достаточно много, но вооружение у бойцов было посредственное, в основном дубины и топоры плохого качества. Вместо доспехов тело защищали всякие шкуры.
   Увидев меня, один из орков приложил руку к лицу и издал непонятный звук, напоминавший крик какой-то птицы. Со стены ему ответили подобным. Оба стражника, зажимая оружие в руках, направились ко мне. Я тоже пошел к воротам.
   - Кто ты? Назовись!
  Окрикнули меня довольно грубо, встав напротив, злобно сверля взглядом и обдав смрадным дыханием. Орки, что с них взять.
   - Я друг лорда Кимбаала, моё имя Нахаб, поживей открывай ворота, орк, у меня был долгий путь.
   Не знаю, что там уже обо мне наплёл дракон, или его самого настолько боялись, но уверенность орков сразу сошла на нет. Убрав оружие, они почтительно склонились.
   - Нас предупредили, что вы можете навестить, ворота сейчас откроют, господин, - стражник свистнул в сторону замка.
   Кивнув, я направился к поднимающимся железным прутьям.
   Подняли их довольно быстро, и вскоре я уже в сопровождении одного крупного орка направился к покоям Кибаала. По пути орк скупо отвечал на мои вопросы, но вёл себя довольно вежливо, хотя и не заискивал. Меня интересовало, сколько бойцов сейчас в замке, но он ответил, что лучше поговорить об этом с хозяином. Мы пришли в большой зал, где меня с улыбкой встретил Кибаал.
   - Добро пожаловать, мой друг! Я уже сам собирался было связаться с тобой.
   - Тоже рад тебя видеть. Дела в Калимшане, заняли больше времени, чем планировалось.
   - Предлагаю продолжить разговор за завтраком, пойдём к столу. Расскажу последние новости, а ты поведаешь о своём приключении.
   Рядом с камином уже был накрыт стол, несколько девушек постоянно ходили вокруг, добавляя всё новые блюда. Я был чертовски голоден, и принялся за еду, предоставив дракону рассказывать первому. Он провёл эти недели довольно плодотворно.
   Только появившись в замке, он застал его в довольно запущенном виде, под охраной лишь двух десятков солдат, и приняв командование на себя, сразу приступил к улучшениям. Телепортировав из Дарромара несколько каменщиков и кузнецов, а также собрав мужиков из окрестных земель, приступил к ремонту. Часть материалов пришлось телепортировать, остальное добыли деревенские. На заднем дворе обнаружилась старая поломанная катапульта, но Кимбаал не поленился переместиться в город и разыскать мастера. На организацию всех этих работ у него ушло пять дней, после чего он приступил к поиску подходящих бойцов. С этим сильно помогли местные, с удовольствием рассказывая новому лорду о чудовищах и опасностях этой земли. Их было навалом, но больше всего жителям доставалось от племён орков и бандитов из Калимшана, которые появлялись обычно по ночам и вламывались в дома, похищая женщин и мужчин для продажи на рабских рынках. Жители защищались, как могли, и стража тут, к сожалению, была бессильна, просто не успевая придти на сигнал о помощи. Об орках был отдельный разговор, те просто приходили и забирали что-нибудь из домашнего скота, мотивируя тем, что охраняют жителей от бандитов. Неизвестно, так ли это было, но несколько раз жители действительно наблюдали схватки двух сторон. Обращение к страже замка, ничего не дало, лейтенант не мог выставить два десятка против целого племени, а отловить разбойников тем более, поэтому только и делал, что строчил письма в главный штаб, стараясь сам носа из крепости не высовывать.
   Всё изменилось, когда появился Кимбаал. Он направился к племени орков в образе человека и вызвал вождя на бой. Оркам было очень весело, все ждали, что их лучший боец размажет наглого человека по земле, но вышло наоборот. Вырвав оружие из рук вождя, дракон сломал зачарованный топор своими руками, а затем принялся за растерянного орка, на глазах у всего племени оторвал ему руки и ноги, а затем вскрыл грудную клетку, высыпав органы на землю. Крики умирающего вождя шокировали толпу, введя в стопор. Дракон раскрыл свою ауру, изменил голос и сказал племени, что отныне он их лидер и господин. И тот, кто хочет оспорить это право, путь выходит в круг для поединка. Но сражений больше не было, как только маскировка с ауры была снята, шаман племени вышел вперёд, рухнул перед Кимбаалом на колени и сказал племени, что их посетил крылатый ужас, владыка болот и лесов, их дело подчиниться. После этих слов перед драконом склонилась вся деревня.
   Теперь под началом Кимбаала находились шестьдесятдва орка. Для охраны деревни он оставил пятнадцать воинов, остальных увёл с собой, и по прибытии в замок отослал гарнизон в столицу и поручил охрану уже своим бойцам. Следующим его действием было заказ нового оружия и амуниции в самом Дарромаре, в ближайшие сроки всё обещали доставить. Кимбаал не стал жадничать и заказал чуть больше ста комплектов брони, так как планировал в ближайшее время заняться вторым племенем, обосновавшимся чуть южнее его владений.
   Несколько дней назад основные работы по восстановлению замка были закончены, и большинство мастеров уже покинули владения дракона. Также была отремонтирована катапульта и подготовлен большой запас камней.
   Орки под руководством Кимбаала устроили ловушку для работорговцев, и одна из банд в неё угодила. При поддержке магии дракона, который в первые же секунды боя сокрушил обоих вражеских колдунов, обошлось без потерь, а в темнице теперь сидели восемь пленённых работорговцев.
  
   Следующим к рассказу приступил я. За полчаса поведав о своем приключении, описал города, битву с дэвом и мерзким маридом. В этом месте Кимбаал меня прервал.
   - Да, те твари очень опасны, у меня самого не так давно была подобная битва. Я смог сокрушить врага... но твой, безусловно, был значительно могущественнее...
   - Что ты знаешь о них?
   - Детей воды по сравнению с другими гениями очень мало, и хвала богам, что это так. Они живут на своем Плане, представляющим бесконечный океан и редко вмешиваются в дела других. Даже ифриты, существа яростные и могучие, стараются по возможности не задевать маридов, выбирая для своих атак более слабую добычу вроде джинов воздуха или земли, и если все же атакуют План Воды, то собирая огромные армии, чтобы подавить маридов численностью. Ещё могу добавить, что обычно те редко вмешиваются в дела смертных, стараясь не проявлять свою силу. Ты описал вашу битву и напомнил мне мою... Мой противник был не столь могущественен, и думаю, довольно молод, но момент, когда он закрутил время в спираль, помню отчётливо..
   - Закрутил время?
   - Да, ты это почувствовал, когда по твоим словам ощутил себя словно в паутине, как во сне. Они в этом мастера, замедляют время на небольшом участке, после чего обычно легко убивают своего врага. Твоя аура и истинное пламя ослабили, а затем и развеяли это колдовство. Мне в ту секунду пришлось труднее. Лишь моя магия спасла меня, разрушив петлю времени. Часто проделывать подобное они, к счастью, не могут.
   - А эти водные копья?
   - Мариды управляют потоками воды, им такое естественно, как тебе твоё пламя, только вот так призвать его из себя, для них слишком сложно. Зато вызвать дождь или подчинить ближайший источник воды, это запросто. Тебе очень повезло, что битва была в пустыне, а не около океана. Кроме этого Малиб, похоже, обладает и дополнительными, нетипичными для маридов способностями.
   - Почему ты так решил?
   - Дети воды очень сильны, но всё же власть их ограничена. Они не могут как исполнители желаний исцелять и восстанавливать посевы. Манипуляция водой - да, потоками времени тоже... кроме того, они редко покидают свой План, не достигнув девятого круга магии. Каждый из них могущественный волшебник, но что ему приписывают в той стране, простой марид сделать не сможет. Хотя, может у него есть раб вроде высшего джина. Тогда да, исполнитель желаний и не на такое способен.
   - Не отказался бы я от такого раба.
   - Да, я тоже. Но и там тоже не так всё просто, вечно желания он исполнять не будет, да и их сила тоже имеет границы. Иначе бы дети воздуха уже правили вселенной. По большей части их возможности не столь уж велики. Ну ладно, главное, что ты смог смыться от него и избрал самый правильный ход.
   - Ну, я о нём не забуду, Кимбаал, когда моя сила станет больше, мы ещё встретимся...
   - Как хочешь, но я бы не стал связываться, ну только если при серьёзной поддержке. Ладно, давай заканчивать с завтраком, и пойдём покажу тебе свой замок.
  
   Пару дней я гостил у дракона. Он действительно устроился с комфортом, внутренности замка были увешаны новыми гобеленами, мебель тоже, похоже, была закуплена совсем недавно, и столы всегда ломились от обилия пищи. Меня даже эта экзотика немного удивила, но как оказалось, Кимбаал старался не в чём себе не отказывать и даже не считал зазорным телепортровать пару слуг со списком продуктов в какой-нибудь город, чтобы они на рынке закупали всё необходимое, и проделывал такое каждую неделю. Стоило взять с него пример, а то мой повар уже достал готовить одно и то же.
   Кимбаал показал мне замок и ближайшую территорию. Также в одной из башен продемонстрировал, над чем работал последние пару дней. Там находился кристалл, закреплённый в металлической треноге, вмурованной в пол. Посмотрев в него, я увидел скопление всевозможных нитей и совершенно непонятные мне схемы.
   - Выглядит слишком запутано, Кимбаал. Это что?
   - Хочу установить над замком энергетический купол наподобии твоего.
   - А почему не обратился к специалистам?
   - Нет желания, я тебе уже говорил, что сам в таких вещах неплохо разбираюсь и хочу внести свои разработки. Когда закончу, будет защита более высокого уровня и с несколькими сюрпризами для незваных гостей.
   Когда я уже собирался покинуть замок и сообщил, что возвращаюсь в свой город, дракон меня задержал.
   - Ещё одно дело, приятель. Давно хотел тебе сказать. Ты у нас не сидишь на месте, да и я последнее время тоже. Поэтому как ввяжешься в очередную авантюру, свяжись со мной по амулету, идёт? Чтобы если что, я бы хоть знал, куда мне идти тебя искать. Выручить из плена, или отомстить за твою смерть...
   - Даже не знаю, что ответить, дружище. Ты прав в этом. Я часто рискую, и стоит быть осторожнее. Обязательно сообщу, когда возникнет опасная ситуация. Ты поступай так же.
   - Идёт.
  Пожав дракону руку, я вышел из замка, и призвав нечестивые Врата, вошёл в Бездну.
  
   По прибытии в свой город, я первым делом стал вызывать министров, выясняя, что нового произошло за моё отсутствие. Первым отчёт давал казначей. Сегодня Кериф выглядел очень довольным, и держа в руках большую книгу со множеством закладок, периодически открывал то одну, то другую страницу.
   - Пока вас не было, мы, действуя по плану, встретили и пропустили Еринский караван. Трудностей не возникло, и похоже, торговцы остались довольны. Через две недели прибудет второй.
   - На мой доход это как повлияло?
   - Мы собрали только на одной входной пошлине девятьсот тридцать драгоценных камней, повелитель. Кроме этого, наши торговцы заключили множество взаимовыгодных контрактов, таверны и магазины также собрали в тот день свою месячную прибыль. Думаю, мы сможем кроме пошлины собрать от пятисот до тысячи камней с торговцев, господин. Они, конечно, поупираются, но пойдут на уступки, я уже продумал новый налог, какой на них повесим...
   - Подожди. Не трогай их. Не стоит душить малый бизнес...
   - Что, господин?
   - Неважно. Короче, пока не выдумывай им налогов, в наших интересах если торговый потенциал города и выбор товаров возрастут. У нас и так уже отличные результаты.
   Дретч протёр тряпкой лоб и кивнул головой.
   - Как пожелаете, повелитель. Действительно, лучше пусть заработают побольше, а ими займёмся после.
   - Что там у тебя ещё?
   - О том сундуке, что вы доставили из Первичного Плана. На данный момент наши оценщики им занимаются. Даже по самым приблизительным подсчётам, драгоценностей там на три-четыре тысячи камней. Наш бюджет это значительно поднимет, я лично прослежу, чтобы всё было распродано по максимально высоким ценам в разных Планах.
   - Хорошо. А что там с теми гулями, что доставил Миртуш?
   Дретч расплылся в улыбке.
   - О-о-о, тут всё просто замечательно, господин. Сучки работают без передыху. Существа оказались очень выносливые и старательные, я сам не поленился проверить каждую, и поверьте, в этом хорошо разбираюсь...
   Дретч так серьёзно это сказал, но при этом его заплывшее жиром пузо и складки выглядели столь комично, что я с огромным трудом подавил смех. Не хотелось обижать казначея, но если копать глубже, думаю, гулям не было так весело.
   - Поначалу возникли проблемы с ними, господин, но потом всё наладилось...
   - Проблемы?
   - Да, ничтожные твари решили пошутить. Возникло небольшое недопонимание. Им почему-то показалось мудрым оставаться в своём отвратительном облике и не подпускать к себе никого. Но наши солдаты этого не одобрили и применили небольшое физическое воздействие, чисто в воспитательных целях, даже мастера боли не стали отвлекать. В общем, не прошло и часа, как гули пошли на уступки, приняв привлекательный образ. Дабы таких недоразумений больше не повторялось, на шее каждой отныне закреплён ошейник, сидит он очень плотно и трансформа невозможна. В общем, я решил не тратить лишние ресурсы, распределив их по другим местам, и в казарме сейчас работают только гули. Не хуже суккубов. И войска ими довольны, балуют, подкармливая свежатенкой.
   - Ну отлично, хоть с этим проблема временно решена.
  
   Следующим делом я выслушал доклад Шивассы, у неё новостей оказалось совсем мало, и по большей части моего внимания они не требовали. Пересказав ей последние события и предупредив о возможной войне в Тетире, я отпустил демонессу по делам. На завтра мы назначили очередную тренировку, мне хотелось продолжить обучение владению оружием и искусству трансформы.
   Потом пошла очередь остальных министров и советников, разговоры с которыми заняли несколько часов.
  
   - 'Мой повелитель!'
   Было ещё раннее утро, но браслет на руке переливался лёгким звоном. Голос Шивассы был странно напряжён. Я нажал на один из камней в браслете.
   - Что случилось?
   - К нам явился Наблюдающий. Он требует вашей аудиенции.
   - Поднимись ко мне в покои сейчас же, и расскажешь подробнее.
  
   Через несколько минут появилась демонесса, лицо её было немного встревожено.
   - Кто такой наблюдающий? Чего ему от меня нужно?
   - Демон, молидей. Служитель Повелителя Демонов.
   - Ухх... самого Демогоргона?
   - Да, но на этом Слое они все подчиняются его вассалу, Лорду Каасоху.
   - Что ему нужно? Это опасно для нас?
   - Я не знаю. Надеюсь, нет, возможно просто проверка, или новая информация по Священной Войне.
   - Как мне стоит с ним себя вести?
   - Вы повелитель города и формально независимы, можете вести себя как угодно. Но я бы не советовала враждовать с молидеями.
   - Ладно, я приму его через десять минут в главном зале.
   Шивасса склонилась и вышла.
  
   Помимо меня, сидящего на троне, в зале находились только четыре железных голема. Автоматы застыли у стен, и только глаза, сияющие красным светом, показывали, что это не просто огромные уродливые статуи. Абсолютно покорные, вооружённые зачарованными клинками, они были моими лучшими телохранителями, которые при необходимости могут создать трудности любому неприятелю.
   Зал освещался тусклыми магическими светильниками, создающими весьма жутковатую картину. Хоть я и не старался придерживаться мрачной моды Бездны, но от прежнего хозяина мне достались многие гобелены с изображением пыток и казней людей и демонов. Также на стене держались восемнадцать штырей, на которые были насажены головы всевозможных тварей - многих великих баатезу, несколько танар'ри и даже голова небольшого чёрного дракона. Со времени захвата города я сам добавил на эту стену еще две головы. Собакоподобную рогатую башку глабрезу и опалённую, но довольно жуткую голову убитого мной Дьявола Ямы. Возможно, когда-нибудь тут будет и моя голова...
   Двери раскрылись, и в зал вошёл демон. Подобных существ я уже видел на иллюстрациях и в мыслях многих существ, поэтому удивления он у меня не вызвал.
   Около трёх с половиной метров ростом, мускулистое тело с кожей сероватого цвета, одетый в одну только в широкую набедренную повязку из плотной кожи. Почти никаких доспехов, только наплечники с острыми шипами и наручи, сияющие рунами. Оружия на виду тоже не было, но думаю, оно просто как и у меня было убрано в подпространство. Аура его была сильна, но всё же не столь могущественна, как у Шивассы. На плечах по самому центру находилась большая волчья голова, рядом с которой из шеи выходила ещё одна, змеиная. Та изгибалась в разные стороны почти на метр, осматривая зал, и издавала лёгкое шипение. Монстр медленно подошёл к трону и остановившись в пяти метрах, прижал правую руку к груди и слегка поклонился.
   - Приветствую, владыка.
   Я кивнул в ответ.
   - Здравствуй, молидей, что привело тебя в мой город?
   Перед этой встречей я раздумывал, в каком облике лучше принять гостя. Но решил остаться в человеческом, скорее всего это не имело значения.
   - Мой повелитель, Лорд Каасох, слышал о твоей великой победе и шлёт свои поздравления. Глабрезу был слаб, теперь у города новый правитель, более могущественный, что только на пользу нашему Плану.
   - Уверен, ты пришел не только поэтому, зачем же один из наблюдающих явился в мой город?
   Глаза молидея слегка светились, в голосе слышались лающие звуки, волчья голова была почтительно наклонена, а вот змеиная наоборот, не моргая, задумчиво извивалась, с интересом осматривая мою ауру.
   - Слабак повержен. Но его работу кому-то нужно продолжить. Пазуния слишком уязвима, наши враги потеснили нас на многих Планах Конфликта. Мой господин хочет знать, почему армия Шухака все еще не присоединилась к нашим силам в Священной Войне? Даже Гедрассаин постоянно держал полк в одном из Планов, а от владыки мы ожидали более решительных действий!
   Теперь волчья башка смотрела мне прямо в глаза, как и шипящая змеиная. Не ожидал, что демон так нагло попробует навязать своё мнение и ещё обвинять в чём то. Я пустил огонь в глаза, голос мой изменился, эхом отразившись от стен.
   - Ты смеешь обвинять меня в бездействии, молидей?!
   Я встал с трона, резко увеличиваясь в росте, и сделав шаг к демону.
   - И месяца не прошло, как я лично в битве оторвал голову Дьяволу Ямы! Может, стоит отправить её к Каасоху вместе с твоей?!
   В своём истинном облике я подошёл к демону, и тот отступил на шаг, голова змеи с большим вниманием уставилась на стену трофеев. Молидей уже смотрел в пол, голос его притих, он быстро произнёс.
   - Простите, владыка, я не хотел вызвать ваш гнев. Нам не было известно об этом, и мой господин будет рад такое услышать.
   Я вернулся в своё кресло, с презрением смотря на вздрагивающего молидея. Возможно, исполни я свою угрозу, получу только благодарность, а об этом глупце никто и не вспомнит.
   - Владыка, но мы не слышали ни о каких передвижениях войск, где произошла эта битва, и могу я узнать имя той бааторской твари?
   - Это не важно, но может помешать моим дальнейшим планам. У тебя всё?
   - Ещё нет, господин. Нас интересует почему вы, одержав победу, не вырвали душу жалкой правительницы Фашура? Она была уязвима, вы ведь могли бы взять под свою длань и её город.
   - Она мой союзник и мы принесли клятвы, к тому же её город стал бы лишь обузой.
   - Понятно... Каковы ваши дальнейшие действия? Повелитель Демонов требует от моего господина действий, Пазунии пора занять главенствующее положение в Священной Войне. Когда армия Шухака примкнёт к нашим силам?
   - Сейчас мне нужно время на укрепление и создание сильной армии, когда это произойдёт, мы примем участие в войне.
   Демон склонился.
   - Хорошо, я так и передам, и ещё владыка... Лорд Каасох нетерпелив, не тяните с этим слишком долго...
   - Для вашшшей пользззы... - в первый раз за разговор добавила голова змеи, облизнувшись.
   Демон вышел из зала, оставив меня в одиночестве. Похоже, разговор прошёл нормально, и как повезло, что мне недавно попался это баатезу. Не хотелось ссориться с вассалом Демогоргона. В очередной раз мне напомнили, что свобода в Бездне носит условный характер, и хоть я правитель города, все ровно нужно играть по установленным правилам.
  
   Шесть клинков управляемых руками марилитки вынуждали меня отступать шаг за шагом, прижимая к стене. Мой меч с огромным трудом успевал отражать большинство атак, хотя несколько раз сталь все же коснулась моего тела. Время от времени я перемещался за спину демонессы, но это не приносила пользы, против шести клинков я был по-прежнему бессилен. Отпрыгнув на шаг назад, я поднял руку, останавливая поединок.
   Шивасса замерла, клинки сверкнули в руках и растворились, а тело пошло рябью, принимая человеческие черты. Вскоре передо мной уже стояла красивая девушка в тёмном костюме, а не шестирукий демон с четырёхметровым хвостом. Она поклонилась.
   - Вы, делаете успехи, повелитель.
   Я тоже принял человеческий облик и взял бокал гейруда с подноса склонившийся рабыни. Спиртное мне уже порядком надоело, а с прохладительными напитками в Бездне было неважно. О коле с фантой тут, разумеется, не слышали, но к счастью торговцы с Сигила по моей просьбе снабжали двор разными безалкогольными напитками.
   - Не знаю, Шивасса, мне по прежнему не сравниться с тобой в бою. Хотя теперь твои клинки уже не расплываются, а видны довольно отчётливо.
   - Ваше восприятие повысилось до предела. Скорость уже значительно превышает мою, и за оружием мне уследить стало значительно труднее. Откровенно говоря, сражайся я четырьмя клинками, вы одержали бы победу.
   - Возможно.
   - Нужно лишь время и частые тренировки. Двигаясь такими темпами и постоянно тренируясь, через год-два вы станете для меня серьёзным противником.
   - Надеюсь, что так, я часто вспоминаю свой бой с владыкой Ада, и не хочу больше в будущем ощутить подобное бессилие.
   - Та связка с круговой атакой... я не учила вас этому. Откуда эта техника?
   - Я ведь псионик и сохранил в своём разуме битву с Леверданом. Мне мало что понятно, но то, что уже осознал, пытаюсь использовать в бою.
   - Интересно, вы можете передать мне эти воспоминания? Я знаю об искусстве боя очень много и думаю, буду в состоянии разобраться.
   'Сделать это, разумеется, мне по силам. Хоть я собирался оставить воспомимания себе и со со временем освоить технику демона, но смотря правде в глаза, мои знания слишком малы, чтобы в одиночку проделать такое. А Шивасса предана мне, об этом я позаботился'
   - Хорошо, приготовься.
   Заглянув в своё сознание, я обратился к памяти, к надёжно закрытой двери, куда поместил все воспоминания о той битве. Скопировав сражение, создал отросток воли, вошедший в голову демонессы, по которому перекинул всю информацию. Подобное для меня было несложно, я выполнял такое еще в Сигиле и множество раз наблюдал, как это делал учитель, которому приходилось поступать ещё более сложным способом. Но тут посредник был не нужен.
   Шивасса села в кресло, сохраняя молчание, несколько минут сидела с закрытыми глазами, и только потом посмотрела на меня и сказала.
   - Я видела всё и слышала ваши мысли в ту минуту. Могу вас разочаровать, я бы не выстояла против такого могучего противника. Даже Даригар, первый из убийц моего ордена, увидел бы в его лице серьёзного противника. У вас появился страшный враг, повелитель...
   - Почему ты так считаешь? Мы ведь одолели его.
   - Твари Ада, будучи убитыми за пределами своего Плана, возродятся вновь. Их души притягиваются в Ад, где получат новые тела.
   - Я знаю об этом, в Бездне ситуация похожая...
   - Далеко не так, господин. Баатезу возрождаются слабейшими из демонов, но не все ими остаются. Когда такой могучий Дьявол погибает, по всем Слоям начинают искать его душу. Рано или поздно его обнаружат, а затем вернут былую силу и память. Пройдёт пять, десять, двадцать лет, но Левердан вернется, и вряд ли забудет того, кто подвергнул его такому унижению и мукам перерождения.
   - А у нас как?
   - Даже когда погибает балор, искать его душу в таком скоплении Планов мало кто станет. Он может возродиться мэйном на каком-нибудь сто двадцатом Слое, и столетиями будет ползать в грязи с другими полоумными ничтожествами. Только если у него могущественный покровитель вроде Принца Бездны, или он состоит в каком-то ордене, то его поисками могут заняться. Я слышала всего о нескольких подобных случаях.
   - А тот баатезу, он возродится таким же как и был?
   - Нет, ему вернут память, возродят тело, но той силы, что он копил годами, уже не останется. Он будет слабее, чем был, но благодаря своим знаниям и опыту все равно куда могущественнее простого Дьявола Ямы.
   - Ну, хоть в этом плюс. Что скажешь о его технике?
   - Она прекрасна, и действительно для вас лучше изучать именно её. Я знаю много техник с различным оружием, и стараюсь научить вас всем знаниям владения длинным мечом, какими обладаю. Но техника баатезу куда лучше.
   - Ты сможешь меня научить?
   - Вот так сразу я смогла понять только шестьдесят процентов того, что он делал, но думаю, вскоре разберусь полностью. Теперь мы добавим эти движения в тренировку.
   Она улыбнулась.
   - Эти воспоминания очень кстати, думаю, год нам уже не понадобится. До того дьявола вам ещё далеко, но думаю, через несколько месяцев со мной вы уже точно будете сражаться на равных.
   - Мне непонятно ещё одно в той битве. Каким образом он смог увеличиться в размере? Это была трансформация?
   - Скорее особое свойство и большой резерв внутренней силы. Вы тоже так можете, только ненадолго. Но если поглотить несколько душ заранее, то уже значительно дольше. Хотя польза от этой способности сомнительная.
   - Почему?
   - Рост увеличивается, вес и сила тоже, но реакция уменьшается. Поэтому использовать её стоит только против больших и неповоротливых созданий. А мне... в битве с тем демоном это скорее помогло бы.
   - Понятно, но всё же научи меня, в битве с драконами может пригодиться.
   - Как пожелаете, повелитель. Закройте глаза и обратитесь к своей силе...
  
   Следующие три дня я посвятил усиленным тренировкам с Шивассой. Освоить способность увеличения роста оказалось довольно просто, но пока мне удавалось оставаться в таком виде не больше двух минут, силы утекали как вода. Марилит научила меня ещё одной важной вещи.
   Нам привели двоих пленных, и демонесса вырвала у одного из них душу и поглотила её. После краткого объяснения то же проделал и я. Это оказалось новое ощущение, принёсшее с собой всплеск силы. Душа поглотилась моей аурой, усиливая её, но при этом полного слияния не произошло. Я чувствовал некое сопротивление, совсем слабое, но всё же оно было заметно. Следуя рекомендациям демонессы, мне удалось заключить мечущуюся душу в ловушку воли, после чего та перестала меня беспокоить, просто в ауре появилось нечто вроде батарейки, помогающее восстанавливать силы и увеличивающее резерв. Похоже, балоры были в состоянии вмещать себя больше десяти душ одновременно, но такое кроме силы приносило и свои трудности, поэтому пока я решил этим и ограничиться. Души, поглощенные таким образом, можно было при желании выпустить, или наоборот разрушить. Оставить их в себе навсегда невозможно, душа постепенно теряла свою силу и разрушалась, два-три года, и от неё уже ничего не останется. Хотя везде, конечно, есть свои исключения.
   Помимо поглощения душ и тренировок с оружием марилит научила меня принимать эфирный облик. При кажущей простоте это оказалось довольно сложно. Сознание до последнего цеплялось за форму, не позволяя телу распасться на атомы, но когда это наконец получилось, возникла другая трудность.
   В центре зала появилось облако чёрного дыма, сущностью которого являлся я сам, сознание словно погрузилось в сон, ощущения исчезли, ориентация тоже, словно я находился везде и нигде одновременно. Возможно, для демонов это состояние не вызывало больших сложностей но во мне вызвало целую волну эмоций, включая страх. Оказаться без тела, ощущений и чёткого зрения было жутко. К счастью, мысли Шивассы дошли до моего сознания, успокаивая и настраивая на нужный лад. Она стояла рядом, и словно учитель давала советы и объясняла, что нужно делать. Следуя им, я для начала сконцентрировал зрение в одном месте, а затем собрал расплывающееся в разные стороны облако в одну тучу. Научился ужиматься до размеров футбольного мяча и разрастаться до десяти шагов в диаметре, принимать вытянутую форму и летать так по залу, делая круги вокруг марилитки и своего трона.
   Теперь с каждой минутой мне это всё больше нравилось, но для развлечений ещё будет время. Поэтому, следуя указанием демонессы, я собрался в одном месте и обрёл свой облик.
   После эфирности и свободы я испытал некое раздражение, кроме того, появилась реальная слабость. Дойдя до трона, я тяжело уселся в него.
   - Хорошо понимаю вас, повелитель, после эфирной формы тело некоторое время кажется неудобным и тяжёлым, но скоро такое пройдёт. Кроме того, это ваша первая подобная трансформация и поэтому столь тяжела, в следующий раз будет проще.
   - Мне понравилось, хочу чаще в этом практиковаться.
   - Я научу вас ещё многому. Пока то, что вы испытали, это основы данной формы, но никогда не забывайте, что в ней вы особенно уязвимы. Даже клинок второго уровня мог бы нанести вам страшные раны и даже уничтожить.
   - Да, я помню. Расскажи больше об этой форме, и какие у неё ещё возможности.
   - Лучше показать, господин.
   Марилит только что стояла передо мной, и в следующию секунду обратилась в чёрный дым. Облако около двух метров внезапно сжалось до рублёвой монетки и стремительно полетело в сторону, войдя в один из кубков на столе. Демоническим зрением было видно, что теперь он сияет чёрной энергией. Через пару секунд он вздрогнул, и из него вырвался конус чёрного дыма, который закрутился вокруг всего подноса с посудой. Всё, что на нём стояло, поднялось в воздух и в одно мгновение было сплющено в один комок металла. Большой поднос взлетел в воздух и завис в нескольким метрах от меня, дым, ужавшись дважды, прошел его навылет, не повредив, после чего поднос был отброшен в сторону.
   Облако стало увеличиваться в размере, разрастаясь рядом во всех направлениях. Оно стало напоминать огромного спрута, зависшего в метре над полом и состоящего из густого дыма. Выглядело это впечатляюще и довольно зловеще. На мгновение спрут застыл, а затем сжался, и посреди комнаты снова стояла Шивасса.
   - Это самые основные из возможностей. Можно проходить сквозь стены и многие металлы. Можно спрятаться в какой-нибудь вещи. Ещё можно уплотниться местами и воздействовать с физическими объектами. Хоть это для вас поначалу будет довольно сложным.
   Когда вы освоитесь в этой форме, я покажу, как вселяться в живых существ. Манипулировать ими, или наоборот осторожно прятаться в их телах, оставаясь незамеченными для них самих и окружающих. Когда вы научитесь скрывать и свою ауру, ваша маскировка станет безупречной.
   - Обязательно включим это всё в ближайшие тренировки.
  
  
  
   Глава 9
  
  
   Улица у дома мудреца была как обычно пустынна. Наступил уже вечер, но нигде не горели светильники, не было слышно голосов и смеха. Только в доме, к которому я приближался, в глубине виднелось тусклое свечение. Дверь как обычно раскрылась передо мной и захлопнулась, когда я вошёл. Идя по плохо освещённому коридору, я расслышал голоса, мой чуткий слух донёс обрывки разговора.
   - Я не собираюсь больше помогать тебе, Гелерон, следуй моим указаниям, и найдёшь то, что ищешь.
   - Этот смертный не внушает доверия, мне нужен некто более опытный ...
   - Разговор окончен! Сюда идет другой ищущий, а ты ступай и сделай как я советую.
   В это время я, не останавливаясь, поднялся по лестнице и вошёл в зал. Гитцерай листал книгу, лежащую на столе, пытаясь что-то в ней отыскать, а рядом с ним стоял высокий юноша со светлыми волосами в белой шелковой накидке.
   - Приветствую, Идущий в Тишине, - обратился я к мудрецу, не обращая внимания на его клиента.
   Но юноша, похоже, не собирался уходить, было видно, что разговор его расстроил. Переведя взгляд, он с печалью посмотрел мне в глаза, но печаль через несколько мгновений сменилась отвращением, на место которого пришла ярость.
   - С какой же поганью ты ведёшь дела, Идущий! У тебя нет времени на моё дело, но для тварей Бездны его, похоже, хватает?!
   Видимо, несмотря на амулет, скрывающий ауру, этот человек смог увидеть мою истинную сущность. Взгляд и слова наглеца вызвали у меня прилив злобы, которая стала подниматься из глубины сердца. Сделав шаг, я уже хотел высказать, что думаю, но мудрец меня опередил.
   Резко развернувшись к юноше, он сказал.
   - Мои дела тебя не касаются! Смири свой гнев и уходи немедля из этого дома!
   Но того, похоже, уже понесло.
   - Я уйду, Идущий, но сначала покончу с этой тварью в облике смертного!
   Пустив огонь в глаза, я сделал шаг к нему, стал увеличиваться в размерах.
   - Не вижу твоей ауры, глупец, но кто бы ты ни был, жить тебе осталось несколько мгновений!
   - Остановитесь, безумцы!
  Первый раз я увидел страх и злость на невозмутимом лице гитцерая, тот шагнул к нам.
   Юноша не обратил на хозяина внимания, его тело стало увеличиваться, глаза, светящиеся солнечным светом, не отрываясь, смотрели на меня. С мелодичным звоном за спиной раскрылись два пернатых крыла золотистого цвета, в поднятой руке появился сверкающий меч. Всё тело излучало ровный свет, а аура, которая теперь была хорошо мне видна, пылала силой, не уступающей моей собственной. Солар, солнечный ангел, давний враг балоров и дьяволов ям.
   - За вас, братья... - Произнес громовой голос ангела.
   Моя трансформа тоже уже завершилась. Похоже, тренировки не были напрасными, и у меня появился прекрасный шанс пополнить свою коллекцию трофеев головой этого выскочки.
   Мудрец оказался между нами, и речь его вновь была спокойна.
   - Гелерон, твоя боль мне понятна, но битва между вами привлечёт сюда взгляд Госпожи, а этого я постараюсь не допустить!
   - С дороги, гитцерай! Или мой меч покарает и тебя, прислужник демонов!
   Ангел шагнул к мудрецу, поднимая свой меч, но тот не отступил, направил на солара свою ладонь и произнёс одно слово. Комната содрогнулась, светильники полыхнули и загорелись синим пламенем, а на полу, потолке и стенах засияли магические символы и пентаграммы. Раньше они не были мне видны, но сейчас мерцали красным светом. Ангел, как впрочем и я, с удивлением окинул взглядом комнату. Со всех сторон из начертанных фигур стали слетать их сверкающие подобия, которые обрушились на солара, оплетая его тело алыми энергетическими сетями. Две он сумел разрубить мечём, но их были десятки, они очередями летели со всех сторон, опутывая тело. Солар упал на колени, издав крик полный боли. Сети обжигали его, в воздухе разнёсся палёный запах. Меч выпал из рук и растворился в воздухе, а небесный воин стал напоминать куколку шелкопряда, звуков от него уже не было слышно. Вспыхнув ослепительно ярко, кокон поднялся в воздух и резко уменьшился, превратившись в прозрачный шар около восьми сантиметров в диаметре. В глубине шара было лёгкое свечение, он завис в воздухе, поплыл к мудрецу и лёг в его ладонь. Гитцерай убрал сферу в карман рясы и повернулся ко мне. Пентаграммы пропали, а светильники вновь сияли как обычно. Я тоже принял свой человеческий облик, совсем не желая подвергнуться участи ангела.
   - Жаль, что ты стал участником столь неприятной сцены, Нахаб. Надеюсь, на наши отношения это никак не повлияет.
   - Всё нормально, Идущий, хоть твоя сила и произвела на меня впечатление.
   - Сигил очень опасное место, а я предпочитаю одиночество, поэтому думаю о своей безопасности. В этом, доме мало кто может угрожать мне.
   - А этот ангел, почему он на меня накинулся? Я думал они довольно сдержанные существа.
   - Обычно так и есть, но совсем недавно в одном из сражений воинство света потерпело поражение от армии одного из Лордов Бездны. Гелерона там не было, и он винит себя в этом поражении. Братья, с которыми он сражался много столетий, погибли. Встреча с тобой была последней каплей.
   - Что ты с ним сделал?
   - Запечатал в хрустальной сфере. Позже получит свободу и вернётся в Верхние планы. Ну да хватит о нём, ты пришёл за ритуалом?
   - Да, мудрец. Не знаю насколько он важен, но все равно хотел бы обрести Кнут Боли.
   Идущий в Тишине подошёл к столу, и открыв верхнее отделение, вынул свиток и небольшой мешочек и передал мне.
   - Кнут Боли важный атрибут власти и польза от него тоже велика, но получить подобную вещь будет непросто.
   Я развернул свиток, на нём находился чертеж магической пентаграммы и заклятие, состоящее из четырёх строк. В мешочке пять разноцветных свечей и кусок мела.
   - Ритуал можно провести только в месте, где погиб другой владыка. Кнут не обычный магический предмет, его нельзя украсть или найти. Он продолжение воли балора. После того, как демон умирает, в пространство выбрасывается часть его силы, в которой и растворяется это оружие. Ритуал, проведённый в нужном месте, сможет воссоздать его и соединить с новым владельцем.
   - Хмм... где же мне найти подобное место?
   - Я выяснил и это. Равнина Разломов на тридцать шестом слое Бездны. Манускрипт, расшифрованный мной, рассказывает, что там произошла битва танар'ри с одним из тёмных богов желающим захватить этот Слой.
   - И чем это закончилось?
   - Танар'ри проиграли, а слой потерпел существенные изменения. Имя бога неизвестно, в источниках было написано, что он явился в облике алого дыма, который в одиночку уничтожил легион демонов и Лорда плана.
   - Уничтожил?
   - Разорвал на куски. А после битвы прошёлся по всему Слою, уничтожая всех оставшихся в живых. Теперь это безлюдное место, которого стараются избегать даже демоны.
   - И ты советуешь мне идти в слой, где была уничтожена целая армия?
   - Насколько я знаю, после победы божество, или кто бы это ни был, улетело на север и погрузилось на дно озера лавы. Уже три столетия о его действиях нет никакой информации. Я склонен, как и многие другие учёные, думать, что оно прибывает в спячке. Возможно, залечивает раны от того сражения, или у него другие мотивы. Многие посещали тот безжизненный Слой, но его присутствия не ощутили.
   - Почему тогда там никто не поселился?
   - Перед тем как погрузиться в сон, Сила оставила своих последователей. Мир Разломов наводнили твари, ранее неизвестные и не имеющие названия. Путешественники и демоны ближайших Слоёв зовут их Шугурами. Они имеют человекоподобные очертания и тела, сотканные словно из красного дыма. Могут летать и проходить сквозь предметы, стремятся убить каждого, кто проникает на подвластный им Слой.
   - Насколько они могущественны?
   - Достаточно сильны, чтобы сражаться на равных с великими демонами, а группой могут справится и с истинным танар'ри. Поэтому тебе придётся действовать быстро, попасть на равнину и использовать ритуал до того как привлечёшь внимание тварей.
   - Как я попаду на тот уровень и найду на нём нужное место?
   - В этом я не могу тебе помочь. Отправься на ближайший Слой и найди одного из тех, кто посещал мир Разломов. Шугурам не нужны сокровища, оружие и трофеи, поэтому замки, оставленные прежними владельцами, представляют лакомую добычу старателям с ближайших Планов. Несмотря на большие потери, План постоянно навещают группы демонов в надежде отыскать что-нибудь ценное. Ещё источники сообщают, что переместиться туда можно только с одного из двух ближайших слоёв. Врата с других планов туда просто не откроются.
   - Понятно, а что делать, когда я буду на месте?
   - Мелом начертишь фигуру со свитка диаметром в пять шагов, а затем воспользуйся заклятьем.
   - С этим всё ясно, поступлю как ты советуешь. У меня к тебе ещё вопрос, мудрец. Наверное, пришло время тебе поведать мне об Источниках Силы...
   - Ещё нет. Когда обретёшь Кнут, приходи ко мне. Пришло время исполнить обещание и помочь мне в одном деле. А после я дам тебе знания, которые ты ищешь.
   - Твоё дело может подождать, или оно срочное?
   - Не переживай об этом. Месяц или год ничего не изменят, придёшь когда будет время.
   - Договорились. До встречи, мудрец.
   Спрятав свиток и мешочек в карман, я покинул дом гитцерая.
  
   Дел в Сигиле у меня больше не оставалось, поэтому, открыв Врата, я переместился в Пазунию, и телепортировавшись во дворец, сел на свой трон.
   'Неизвестно насколько этот кнут окажется эффективен, и будут ли усилия стоить конечного результата, но попробовать стоило, хоть меня и волновал тот загадочный План с его страшным повелителем. Как бы то ни было, сейчас у меня выдалось свободное время, и стоит этим заняться'.
   Активировав браслет связи, я призвал в зал марилитку. Та появилась уже спустя несколько минут.
   - Что-то случилось, господин?
   - Мне придется предпринять небольшое путешествие, чтобы добыть Кнут Боли. Что тебе известно о тридцать пятом слое?
   - Гешагра, там правит Лорд Ялвед, один из сторонников принца Граззта. Не стоит упоминать там имя Принца Демонов.
   - Ты была там? Есть координаты этого слоя?
   - Не была, господин, но думаю, не составит большого труда их отыскать. В гильдии магов скорее всего найдутся данные о местоположении большинства Планов. Разумеется, для перехода вам придётся использовать Врата, иначе могут возникнуть трудности.
   - Что ты ещё знаешь о том месте?
   - Небольшой слой с несколькими десятками городов. По большей части представляет собой равнину с редкими растениями и пронизывающим холодным ветром. Светилом там служит небольшое кровавое солнце, света которого едва хватает разогнать тьму.
   - Военные действия Лорд ведёт?
   - Точных данных у меня нет, но по слухам бывает противостояние с силами вассалов Князя Демонов. И конечно он принимает участие в Кровавой Войне, но не очень активно, за что мой прежний господин всегда высказывался о Слое пренебрежительно. Вы можете сообщить мне больше информации о своих планах, повелитель?
   - Да. Меня интересует не сам этот слой, а соседний, тридцать шестой. Проведя ритуал в определённом месте, я смогу получить то, что желаю.
   - Слой Алого Бога...
   - Ты знаешь что-нибудь о нём?
   - Только слухи о спящей Силе и о том, что там опасно. Вы планируете отправиться туда в одиночку или взять небольшой отряд?
   - Я бы хотел всё сделать максимально быстро и не привлекать к себе внимания. Думаю отправиться один.
   - Это будет мудрым. Лучше всего не афишировать свою силу, дабы не привлекать внимание правителя. Ялвед имеет плохую репутацию и в прошлом уже подчинял своей воле независимых истинных. Такая боевая единица как балор может показаться лакомой добычей. Но и ваш амулет тоже не подходит, с людьми там церемониться не будут.
   - Я пока не умею менять и скрывать ауру. Что ты предлагаешь?
   - Стоит воспользоваться амулетом, генерирующим ауру другого истинного танар'ри. Думаю, подойдёт врок или нальфешни. Достаточно уважаемые, дабы помочь в поиске, но при этом не представляющие такой ценности как балоры.
   - Такой амулет... где его достать?
   - Это не составит труда, вещь дорогая, но в наших магазинах вполне можно найти.
   - Тогда займись этим, и поиском координат тоже.
   - Хорошо, повелитель. И ещё одно... Раз вы отправляетесь в одиночку, стоит иметь при себе одно нужное заклятие.
   - Какое именно? Моя книга заклинаний и так содержит большинство известных магам чар.
   - Я имею в виду не магию, а скорее вашу природную способность. Все истинные могут при необходимости призвать себе на помощь демонов.
   - Как такое происходит, и почему ты не рассказала раньше?
   - Простите, повелитель, просто не подумала, тем более это не столь уж сильная способность, и довольно специфическая для каждого истинного. Подобных заклятий существует много разновидностей. Скажем, смертные волшебники чертят пентаграммы на земле, призывают демонов, а потом пытаются договориться, или купить их помощь. И призыв у них довольно хаотичен и вытягивает существ с разных слоёв, что нам не подходит.
   - А твой способ?
   - Вы выберете несколько демонов и нанесёте на них чары и свою метку. После этого при необходимости можно, начертив в воздухе необходимые символы, призвать их к себе. Явятся только эти изначально выбранные существа, а не кто попало. Таким способом можно призывать только демонов, и довольно ограниченное количество, которое зависит от их и вашей силы. Я сама могу призвать, для примера, только двух великих или пять младших танар'ри. Вам, думаю, под силу призвать в два или даже три раза больше.
   - Это способ призывает их мгновенно?
   - Нет, к сожалению. Понадобится около минуты, чтобы начертить нужные знаки и активировать портал. Поэтому подобное стоит сделать до боя, а не в момент сражения. Кроме того сила, призвавшая демонов, имеет временное ограничение. Через полчаса их забросит обратно. Хотя есть и другое заклятье, которое развеет чары, оставив призванных сколь угодно долго.
   - А если место защищено от порталов, призыв возможен?
   - Нет, на подобную способность действуют те же ограничения, как и на открытие стандартных порталов.
   - В любом случае меня это сильно заинтересовало.
   Я достал свою книгу заклинаний.
   - Научи меня этим способностям.
   Объяснения Шивассы заняли около получаса. Она научила меня словам заклятья и удостоверилась, что я черчу магические символы правильно. Кроме того в мою книгу добавилось два десятка координат различных слоёв Бездны с кратким описанием. Затем этого марилитка отправилась выполнять моё задание, пообещав также подготовить особый отряд из двух чазме и трёх бабау, после соответствующей обработки их можно будет вызвать в случае необходимости. Со временем мне будет под силу призвать и большую армию, но пока это мой придел. Кроме того демонесса обещала приготовить достоверную легенду и узнать о Слое как можно больше.
  
   К концу этого дня все приготовления, были закончены. Я создал удобный костюм чёрных тонов, на шее помимо амулета спасения висела небольшая стальная пластина с рубином в центре. Камень излучал сильную ауру нальфешни и скрывал мою собственную, теперь до тех пор, пока я не призову свои истинные силы, меня будет трудно опознать.
   Особый отряд с нанесёнными на грудь метками вернулся в казарму. Трудностей не возникло, и марилит, стоящая рядом, заверила, что всё совершено в точности.
   Телепортировавшись за территорию города вместе с Шивасой, я позволил ей самой открыть Врата. Неизвестно, что ожидает с другой стороны, и не хотелось заранее предупреждать о появлении одного из владык. Когда портал, сияя чёрной воронкой, развернулся передо мной, я кивнул марлитке и прошёл в другой слой.
  
   В первое мгновение мне стало жутко, вместо представляемых пейзажей Плана я стоял на бетонном полу в небольшой комнате круглой формы. Со всех сторон окружали высокие каменные стены со множеством магических светильников, напротив находилась арка с решеткой из толстых прутьев, мерцавшей фиолетовым свечением. За ней находился коридор, тянущийся на несколько десятков метров.
   Не успел я как следует осмотреться и осмыслить ситуацию, как услышал голос.
   - Назови своё имя и цель прибытия в Гешагру, незнакомец!
   Голос, казалось, шёл отовсюду, и похоже, исходил от устройства наподобии микрофона, возможно подобным способом за мной сейчас и наблюдали. Осмотревшись вокруг и так и не заметив никаких устройств, я ответил.
   - Моё имя Надгур, я прибыл с Пазуниии по поручению гильдии магов Алкеша. Мне приказано прибыть в Бундор и закупить необходимые нам растения, которые можно добыть только в вашем слое.
   - Хмм... что именно за растения?
   - Несколько ингредиентов и два растения. В первую очередь найти цветки Пиаллы.
   - Всё так, истинный, в Бундоре ты сможешь их приобрести. В этом городе продается много редких ингредиентов. Я, Гибар, даю тебе разрешение на проход сроком на... две недели. Задержишься в Слое дольше, продли пропуск на более долгий срок, иначе стража отправит тебя на рудники. Всё понятно?!
   - Да.
   Решётка без скрипа поднялась, и я ступил в коридор. Там уже стояли у стен шесть камбионов и два бабау. Один из камбионов вышел мне навстречу и протянул маленькую каменную табличку, на которой светились руны.
   - Ваш пропуск, господин, не забудьте его продлить в случае необходимости.
   Камбион поклонился. Положив табличку в карман, я спросил.
   - Как мне добраться до Бундора?
   - Это совсем рядом. Летите на восток вдоль дороги, через несколько часов будете на месте.
   Кивнув ему в ответ, я вышел из здания и огляделся. Передо мной расстилалась большая равнина с редкими деревцами. Солнце было в зените, но казалось, что сейчас уже поздний вечер. Здание, из которого я вышел, оказалось большой каменной башней прямоугольной формы. У входа стояли ещё два камбиона.
   'Похоже, хозяин этого Плана решил перестраховаться и на каждой точке перехода установил подобные строения, что ж, весьма мудро. А умник, который попробует воспользоваться своими путями, не согласованными с правителем, вполне возможно окажется в каком-нибудь вулкане или смертоносной ловушке. По крайней мере я бы сам так и сделал. Может это с точки зрения танар'ри и выглядит трусостью и показанием слабости, но способ очень эффективный, особенно если у тебя небольшая армия'.
   Отойдя от башни подальше, я обратился в облако и полетел в сторону города. То, что меня могли обнаружить в этом состоянии маловероятно. Хоть амулет сейчас находился в пространственном кармане, эту форму опознать очень сложно, тем более я сильно ужался, стараясь не задействовать большую часть своей демонической силы.
   Пролетая над дорогой, видел несколько групп путников и парочку караванов торговцев. На меня особенного внимания никто не обращал. По сведениям Шивассы, в этом Слое разбойников было совсем мало, и любые нарушения подавлялись железной лапой правосудия, если такое понятие вообще применимо к Планам Бездны.
   Через несколько часов полёта показались стены города. Спустившись на дорогу, я принял человеческий облик и направился к воротам пешком.
   Город был намного крупнее моего, и похоже, насчитывал не меньше шестидесяти тысяч жителей. Вдоль чёрных каменных стен через каждые тридцать метров тянулись небольшие башни с установленными сияющими дисками на вершинах. Непохоже, что они для освещения, скорее всего какое-то оружие.
   Большие каменные ворота были распахнуты. Рядом стояли пять стражников, четверо из которых были демонами бабау, а пятый камбионом в алом одеянии мага. Бабау не проронили ни слова, с неприязнью смотря на меня, волшебник поклонился и попросил предъявить пропуск. Получив из мои рук табличку, провёл над ней своим амулетом и после этого вернул мне.
   - Можете пройти, господин.
   Бабау расступились, пропуская меня в город.
  
   Первое, что бросилось в глаза - широкая каменная дорога, вдоль которой, прижавшись друг к другу, тянулись каменные дома. Бундор напоминал обычный город Бездны, чем-то даже похожий и на мой собственный, но что-то тут было не так... Дело не в размерах и довольно безлюдных улицах, и даже не в часто встречаемых патрулях стражников. И тут я понял, что не вижу голодранцев на улицах, все жители одеты более-менее достойно, и только рабы в ошейниках одеты в обноски. Никаких разбойничьих рож, и сами жители... они всегда смотрели в пол, стараясь не поднимать взгляда. Когда патрули стражи проходили мимо, от них просто несло страхом. Похоже правитель города не пользовался популярностью у народа и умел внушать страх.
   Я решил действовать по обычной схеме и посетить трактир. Общение с жителями не было слишком плодотворным, но направление мне указали. Идя по дороге, я стал свидетелем необычной сцены. Около одного из домов стояли три камбиона с повязками стражников, дверь в здание была снесена вместе с рамой и частью стены. В небе над крышей делали круги двое чазме, а из самого дома доносились крики и рычание.
   Идущие по улице демоны, похоже, этого старательно не замечали и не думали остановиться посмотреть, даже наоборот ускоряли шаг, чтобы быстрее пройти участок. Я же остановился, с интересом присматриваясь. Вскоре из здания вышло четверо камбионов и два бабау. Один из демонов, зажимая рукой большой металлический ошейник, тащил по земле избитого окровавленного мужчину, за спиной которого грязными тряпками волочились сломанные перепончатые крылья. Ошейник был соединен с кандалами на его руках и ногах, мешающими нормально идти. Но то все равно был в отключке, и его пришлось тащить. Два камбиона вели прикованных к одной цепи двух тифлингов и трёх девушек человеческого происхождения. Следом за этими стражниками из дома вышло ещё пятеро. Двое несли сундук, остальные вытащили и бросили на дорогу три окровавленных тела. Не обращая внимания на граждан, снующих по улице, стражники, подталкивая пленных, направились в центр города. Один из них задержался у здания, открыл сумку и достал какой-то шарик, затем прилепил его к стене и произнёс заклинание. Всё здание на мгновение озарилось светом, а затем на стене проступили сияющие слова. Закрыв сумку, стражник быстро направился в сторону своих уходящих товарищей. А мне стало интересно и я подошел ближе. На стене было написано : 'Очищено от скверны предателей. Да падет гнев Повелителя на всех отступников и лжецов! Граждане Бундора, если вы располагаете информацией, были свидетелями преступления или слышали от кого-то бунтарские речи и клевету против устоев нашего Плана - обращайтесь в ближайшее отделение Палкуров или патрулям стражи. Ваши сведения будут достойно вознаграждены из казны города. Будьте бдительны! Внесите свой вклад в защиту нашего Слоя!'
   Я шёл по дороге, и подобные разорённые здания попадались всё чаще, надписи были одни и те же. Когда же, пройдя очередную развилку, я вышел на площадь даже мне, видевшему уже очень многое, стало не по себе. Площадка была около сорока метров в диаметре, и по её центру находился каменный монумент с изображением огромного паука с четырьмя крыльями на спине и десятком лап. Паукообразное существо стояло на массивных задних лапах, и три пары глаз светились ровным жёлтым светом. Статуя была около пятнадцати метров в высоту, но впечатлила не она.
   По площади на всевозможных устройствах были распяты десятки, даже сотни демонов и различных созданий. Насаженные на кол, распятые на крестах, горящие в синем пламени и мучимые другими способами. Большинство были живы, и их агония не прекращалась ни на минуту. За этим следили десяток камбионов в алых балахонах, которые ходили по рядам страдающих, обновляя заклятья на их пыточных устройствах и совершали прочие причиняющие боль действия. Рядом с каждым пленным была закреплена таблица, повествующая о его преступлениях. 'Клевета на законного правителя, участие в заговоре против Лорда Ялведа, пособничество врагам Плана, сопротивление страже, укрывательство преступников' и всё в этом духе. Похоже, Ялвед действительно был трусливым и мнительным правителем. Вряд ли могут быть причины для такого угнетения своего народа... Забавно, что если его когда-нибудь кто-то и свергнет, народ уже через несколько лет будет вспоминать тирана только хорошим словом. Скажут - при нём была дисциплина и порядок, все жили богато и тому подобный бред. Страх и проходит быстро. Всё как и у людей.
   Побыстрее покинув это место, я двинулся в указанном направлении и вскоре нашёл трактир, который искал.
   Двухэтажное здание под названием 'Раздавленный Лемур'. Зал оказался довольно просторным, около пятидесяти столов, между которыми сновали рабыни с подносами. Всего несколько столов оказались свободными. Большинство посетителей были камбионами, но несколько аур принадлежали, без сомнения, истинным демонам. В центре была установлена небольшая сцена, на которой соблазнительно извивалась какая-то красотка с небольшими крылышками. Разносилась тихая ненавязчивая музыка, посетители негромко переговаривались, посматривая на сцену.
   Но я сюда пришёл не на шоу смотреть, поэтому отыскав взглядом бармена посолиднее, направился к нему.
   Высокий камбион с сероватой кожей и мощным телом скорее походил на вышибалу, но возня с бочками и постоянные записи чего-то в блокнот показывали, что это не так.
   Подойдя к стойке, я стукнул кулаком по столу, привлекая его внимание. Он обернулся, и похоже, сразу разглядел мою ауру. Подойдя ближе, слегка поклонился и вежливо спросил.
   - Что вам угодно, господин? Хотите отдельный столик, или приказать проводить вас в алую комнату?
   - Нет, меня интересует другое...
   - Хотите развлечься? У нас есть несколько сучек на выбор, или можете даже взять Дерену, - он указал рукой на танцовщицу.
   - Прикрой рот, полукровка! Меня интересует информация.
   Он побагровел, но сохранил молчание. Может от моей гневной фразы, или просто испугался, что спрошу что-нибудь политическое. Уже понятно, что тут все запуганы правителем до коликов.
   - Мне сказали, что здесь я могу найти старателей, которые посещают Мир Разломов. Хочу присоединиться к такому отряду.
   - Всё верно, господин, слой Алого Бога посещают многие отряды, и один из них как раз сейчас находится в нашем заведении, - глазами он указал на дальние столики, где сидела большая компания.
   Они сидели за большим длинным столом и держались особняком от остальных в таверне. Два худощавых бабау сидели напротив большого похожего на горгулью зеленоватого монстра. Демоны что-то гневно обсуждали и вырывали друг у друга большую пустую кружку для игры в кости. Сидевшие рядом с ними камбионы и тифлинги прекратили болтовню и с опаской смотрели на спорящих. А когда бабау с набассу резко поднялись из-за столов, отодвигая стулья, полукровки вообще отхлынули в сторону. Но сильный властный голос сидевшего во главе стола мужчины сбил спесь с компании разозлённых демонов, и они снова сели за стол, не проронив при этом ни одного слова. Набассу, опустив взгляд, ударом ладони раздробил несчастную кружку, после чего закрыл глаза, и казалось, заснул. Мужчина, ухмыльнувшись, продолжил тискать крылатую суккубу, сидящую у него на коленях. Его аура пылала силой, и наверное он был самым могущественным истинным из сидевших в зале, за исключением меня. Хоть я и не добился совершенства в опознавании аур, но то, что лидер относиться к глабрезу, увидел сразу.
   Понизив голос, бармен продолжил.
   - Это отряд господина Елизэрра, если хотите вступить к ним в группу, стоит поговорить с ним лично.
   Не обращая больше внимания на бармена, я направился к отряду старателей. Хорошо осознавая, что окружающие сейчас видят ауру нальфешни, а не владыки, решил вести себя более подобающе. В иерархии демонов глабрезу стояли выше.
   Подойдя к главе отряда, я стал в паре шагов от него.
   - Приветствую. У меня есть к тебе дело.
  Он с улыбкой посмотрел на меня, а потом сбросил негодующую от такого обращения суккубу на пол и махнул рукой одному из камбионов отряда. Тот вскочил с места и поднёс мне стул, на который я сразу сел.
   - Слушаю тебя, брат, - произнёс демон.
   - Этот кусок мяса, - я указал на бармена, - подсказал обратиться к тебе. Слышал, слой Алого Бога богат сокровищами, а у меня сейчас небольшие денежные трудности, поэтому хочу присоединиться к одной из групп. Примешь в свою?
   Он перестал улыбаться и задумчиво посмотрел на меня.
   - Мир Разломов действительно богат, но настолько же и опасен. Хороший боец мог бы пригодиться, но я не люблю брать в команду незнакомцев. Как тебя зовут и откуда ты прибыл? Раньше я тебя у нас не видел.
   - Меня зовут Надгур, я совсем недавно прибыл с одного отдалённого Слоя. Откуда и почему мне не хочется сейчас обсуждать, это не относиться к тебе и твоей группе. Важнее, что я опытный боец, и если то, что я слышал о Слое правда, тебе моя помощь может очень понадобиться.
   Он задумчиво ухмыльнулся.
   - Ну что ж Надгур, у каждого есть свои секреты, и действительно это не моё дело. По твоей ауре вижу, что тебе уже больше сотни лет, значит и боевого опыта должно хватать. Какое у тебя оружие?
   - Клинок третьего уровня.
   - Прекрасно... наверное я могу сделать для тебя исключение и всё же возьму в команду. Один поход совершим вместе, а дальше будет видно, станем сотрудничать или нет. Но тебе стоит знать, что не всегда мы возвращаемся с сокровищами, бывает несём только потери... Вполне возможно и в следующий раз, вернёмся ни с чем.
   - Я готов рискнуть.
   - Как новичку, хоть и истинному демону, я могу дать тебе пять долей добычи. Устраивает?
   - Хочу десять!
   - Хм, это неприемлимо... но я готов, так и быть, согласиться на семь. Но это моё последнее слово, а если проявишь свою полезность, в следующий раз поговорим о прибавке.
   - Меня устраивает.
   - Отлично. Что ты уже слышал о Слое и его обитателях?
   - Не так уж много. Что Слой почти необитаем, города и крепости стоят покинутыми. Единственные, кто там живёт, это какие-то существа, сотканные из дыма, наподобие нашего эфирного облика.
   Он поморщился.
   - Их называют шугурами. Мерзкие твари, которые, увидев добычу, слетаются словно мухи. С ними невозможно общаться, трудно почувствовать, но они всегда ощущают, когда один из них погибает. А самое неприятное, они ощущают творимую магию. Поэтому мы стараемся по возможности колдовством не пользоваться.
   - А магия на них действует?
   - Да, большинство чар причиняет им боль, а заклятия высших кругов могут убить. Но лучше всё же уничтожать их оружием, колдовство они чувствуют за многие километры.
   - Эта их способность ощущать смерть друг друга, насколько эффективна?
   - Ну, если на ближайшие несколько сотен шагов есть другой шугур, то он почувствует. Поэтому мы стараемся не затевать с ними сражений и не афишировать своё присутствие на Слое. А когда убиваем тварь, сразу же покидаем территорию.
   - Они обладают магией? Как сражаются?
   - Ни разу не видел, чтобы твари колдовали, но Ад их знает, может и умеют что-то. По-моему они обладают отличным от нашего разумом и часто действуют совершенно непонятно. А в бою стараются ухватить тебя своими липкими цепкими эфирными телами, стремясь разорвать в клочья. Ещё иногда вползают в рот или нос растерявшемуся человеку или демону, после чего разрывают его изнутри.
   - Зачем им это? Чего они добиваются?
   - Похоже, их задача убивать любое отличное от их вида существо. Когда тела обездвижены, твари вбирают в себя плоть и растворяют в себе. Поэтому на Слое не найдёшь даже костей, но оружие и доспехи можно встретить часто. И не пытайся использовать эфирный облик. Они тогда накинутся скопом и разорвут его значительно быстрее, чем тело.
   До конца дня я сидел за столом с пирующими демонами, слушая их байки о Мире Разломов и других Слоях. Сам старался болтать поменьше и больше налегать на слабое вино. Елизэрр оказался интересным собеседником и сказателем. Встреться мы в другом месте и в другое время, я бы, возможно, постарался переманить его к себе. Поэтому становилось слегка грустно от мыслей, что придётся сделать. Хотя я уже давно понял, что демоны слишком часто носят чужие маски, и с ними нужно быть предельно осторожным. Совсем не удивлюсь, если этот глабрезу и не собирается на самом деле давать мне никаких сокровищ, а зарежет сразу, как только вернёмся назад.
   Во время беседы я осторожно задал несколько вопросов на тему Равнины Разломов и битвы, что произошла в прошлом. Все знали эту историю, но, похоже, старатели обычно не посещают это место. Ценностей там уже давно не осталось, а концентрация монстров по сравнению с другими участками просто зашкаливала. Для меня главным в этой беседе было узнать, кто из группы там уже бывал в прошлом, и выяснить это оказалось не сложно.
   Я снял комнату, а на завтра мы договорились собраться на окраине города, где и откроем Врата, на нужный нам Слой. Брать мне с собой, по словам Елизарра, ничего не нужно. Похоже, он решил использовать меня больше как бойца.
   На следующий день, хорошо выспавшись, я без труда отыскал нужную улицу и стал ждать группу. К назначенному часу она начала подтягиваться. Помимо глабрезу в отряде были два бабау, набассу, двенадцать камбионов, два человека и три тифлинга, а в воздухе жужжал похожий на огромного комара чазме. Сам глава отряда, прибыл одним из первых, приветливо махнул мне рукой и стал отдавать приказы и распоряжения своим людям.
   На улице к нашей группе пару раз подходили патрули стражи, но никто из отряда по этому поводу не дёргался, глабрезу со скучающим видом доставал из кармана какой-то свиток, и стража, взглянув на него, сразу теряла свою спесь и оставляла нас в покое.
   Наконец всё было готово, и Елизэрр стал прямо в воздухе чертить магические знаки. Я стоял рядом и следил за его движениями, стараясь запомнить всё максимально точно. Поскольку не раз уже и сам совершал подобные манипуляции, то был сильно удивлён сложностью рисунка. Глабрезу потратил более десяти минут, наполнив узор множеством непонятных знаков и схем, назначение которых было неясно. Когда фигура была закончена, рука демона легла на печать, вспыхнул свет, и портал стал быстро разрастаться перед нами, вскоре достигнув трёх метров в диаметре. Теперь мне стала понятна необходимость в столь сложном рисунке, в отличии от других Врат, от этих я не ощущал мощных всплесков энергии, словно рядом со мной не находился портал в другой Слой, а кто-то просто призвал чары не сильнее третьего уровня. Эти Врата не создавали сильных магических колебаний, и скорее всего не привлекут тварей, населяющих тот План. Постояв несколько секунд, словно во что-то вслушиваясь, глабрезу махнул рукой и первым вошёл в портал, мы последовали за ним.
  
   Я очутился на огромной равнине, по всей поверхности которой до самого горизонта виднелись большие трещины. Некоторые из них уходили глубоко под землю, где были видны реки текущей в недрах лавы. Небо, на котором совсем не было туч, имело насыщенный жёлтый цвет. Солнце, судя по его размерам, находилось очень близко к этой планете и наверное температура здесь была не меньше, чем в пустыне Сахаре. Если у меня трудностей не возникло, то людям и даже некоторым камбионам было непросто.
   Елизэрр стоял в трёх шагах от меня, всматриваясь в карту.
   - Развалины Вароха будут в тридцати километрах к северу, если мы поторопимся, то...
   Закончить я ему не дал.
   - Елизэрр! - окликнул его я, сделав шаг. Он развернулся, взглянул мне в глаза и в эту секунду мой кулак пробил его грудную клетку насквозь. Изо рта глабрезу хлынула кровь, глаза затуманились. Мой рост увеличился, тело покрылось чешуей, принимая истинную форму. Стряхнув бездыханное тело со своей руки, я повернулся к шокированным этой картиной демонам. Некоторые выхватили оружие, другие, в том числе и великие танар'ри, даже не шелохнулись, только пристально всматривались в мои пылающие огнём глаза.
   - Планы меняются, мальчики. Мы направляемся на Равнину Разломов. У кого-нибудь есть возражения?
   Ответом послужило молчание, но через пару секунд камбион с большими чёрными крыльями за спиной тихо забормотал.
   - Мы не подписывались на такое, я заключил...
  Я повёл рукой и пламя, рванувшиеся из под ног глупца, испепелило его за секунды. На землю упали покореженные оплавленные железки, бывшие когда-то оружием.
   - Кто-нибудь ещё хочет высказаться?
  Но самоубийц больше не оказалось, выждав пять секунд, я продолжил.
   - Прекрасно, слушайтесь меня, и может, проживёте достаточно долго. Ты! - я посмотрел на камбиона в синем костюме, от которого в ту же секунду повеяло настоящим ужасом.
   - Мне нужен образ! Думай о Равнине!
   После чего швырнул щуп воли в его голову и без церемоний выхватил необходимую мне картину, затем расширил свою ауру на десяток метров вокруг и призвал силу, телепортировав нас.
   Всё было точно как в памяти камбиона. Мы находились в огромной впадине, тянущейся на многие километры. От множества трещин из под земли тянулись сгустки серого дыма с хлопьями сажи, этот туман окружал долину со всех сторон. В нескольких шагах от нас находилось небольшое озерцо вышедшей на поверхность лавы.
   Окинув взглядом территорию, я нашёл относительно ровный участок земли, достал свиток и мел, после чего, не обращая особого внимания на бойцов, приступил к начертанию пентаграммы.
   Они поначалу стояли в растерянности, излучая волны ужаса. Один из камбионов сделал несколько шагов ко мне и неуверенно произнёс:
   - Господин... вы воспользовались телепортацией, скоро тут будет не продохнуть от тварей. Выброс такой мощи прошёл резонансом на многие километры, созывая шугурув отовсюду... Смотрите, они уже тут! - он с выражение ужаса указал на летящую к нам тварь. Она была ещё в паре сотен метров от нас, но мне удалось хорошо её разглядеть. Сотканная из густого, светящегося алым, дыма, по пояс она напоминала крупного человека, очертания которого были размыты. Руки были непропорционально длинные и не имели пальцев, только заострённые отростки. Ниже пояса тело теряло всякую форму и напоминало уже просто тянущийся на несколько метров шлейф дыма.
   - Пустяк... - с руки сорвался небольшой огненный шар, который понёсся к твари, и попав в неё, взорвался, охватывая шугура огнём. На наших глазах тварь, извиваясь, растворилась в воздухе. Я вернулся к своей работе, продолжая чертить фигуру.
   - Это бесполезно, владыка, даже вам не выстоять против всех... Нам нужно бежать отсюда как можно скорее!
   - Заткнись и не мешай мне работать! Эй вы! Станьте вокруг меня и защищайте от наступающих тварей! Пока я не закончу то, зачем пришёл, никто из нас не покинет этого мира!
   Они наконец вышли из оцепенения, и быстро сформировав вокруг меня круг, достали оружие. То, что меня ударят в спину, особенно не волновало. Только у одного из камбионов я заметил достойный клинок, а у остальных в оружии магии было намного меньше. Кроме того в отряде кроме меня не было магов, а великим не под силу открыть Врата. Я был их единственной надеждой.
   Боковым зрением увидел движение вдалеке, но не стал отвлекаться, предоставив это отряду. Фигура была довольно сложная и содержала не меньше сотни непонятных мне знаков и символов, каждый из которых приходилось выводить с максимальной точностью. Пока я этим занимался, четверо шигуров достигли нашего круга и завязалось сражение. Демоны и люди, разбившись на группы, уверенно теснили тварей, разрубая их плоть оружием и когтями. Монстры оказались довольно резвыми, и хоть уступали бабау в скорости, но ненамного. Удар одного из окруживших шигуров разворотил грудную клетку нашему камбиону, причем оказался столь силён, что располосовал кольчугу словно тонкую бумагу.
   Четверо монстров уже растаяли, но со всех сторон и даже из самой земли выплывали всё новые. Теперь их было уже пара десятков, и мне пришлось отвлечься от своей работы и поддержать отряд. Создав пять огненных шаров, я послал их в ближайших монстров, и те даже не пытались уклониться, словно чувство самосохранения у них отсутствовало. Развеяв пятерых, я ещё трижды повторил свою атаку, но скоро понял всю бесполезность этих действий. Окружая нас, со всех сторон летели уже многие десятки новых монстров. Бойцы отступили ко мне, смыкая ряды, их страх ощущался почти физически.
   - Спасите нас, господин! Нужно скорее убираться отсюда.
  Я, в спешке заканчивая чертёж, высыпал из мешка свечи.
   - Я почти закончил, продержитесь ещё немного!
   Твари достигли нас и завязалась битва, я же закончил расставлять свечи и поджёг их силой воли. Оглядев поле битвы, испепелил ближайших ко мне тварей, после чего постарался успокоиться, а затем громко и отчётливо прочитал заклятие.
   После произнесения последнего слова пентаграмма засветилась, а земля содрогнулась под ногами. Трещины стали расползаться, началось землетрясение. Мощь творимого ритуала искажала сам воздух, энергия, бушующая в пентаграмме, причиняла боль. Твари вокруг словно обезумели, нападая ещё яростнее. Набассу уже валялся разорванным в нескольких шагах от меня, из камбионов и людей остались в живых хорошо если треть, но и те отбивались из последних сил.
   Я швырял десятки шаров, а огненный поток делал целые просеки в наступающих полчищах, но дела наши были плохи. Внезапно земля содрогнулась особенно сильно, и трещина перед нами разошлась на несколько метров. Из неё вырвался огненный луч, вошедший в мою грудь, причинив жуткую боль, которая пронзила всё тело, прожигая, похоже, саму ауру, но спустя несколько невыносимых мгновений, исчезла. А у меня возникло новое чувство... Словно появился ещё один подвластный мне орган. Я активировал его, не задумываясь, и в расставленной ладони из пламени появился гладкий, словно раскалённый добела стержень. Действуя на интуиции, я послал в него толику энергии, он засветился ещё ярче, и с его конца вырос огненный бич около семи метров в длину. Управляемый моей волей, хлыст ударил по ближайшей твари и та с шипением отскочила в сторону, но через мгновенье опять начала приближаться. Вокруг их была уже целая туча, и только мой огненный ореол служил последней стеной защиты, испепеляя прикасающихся ко мне шигуров.
   Обратившись к своей ненависти и силе, я направил в бич поток энергии, которой хватило бы на создание великого огненного шара, и кнут изменился, охваченный ревущим пламенем бич удлинился до двенадцати метров. В ярости я хлестнул им по пятёрке ближайших монстров, разрубив их этим ударом пополам. Тела не успели раствориться до конца, как несколькими движениями я развел в дым ещё с десяток шигуров. Кнут оказался прекрасным оружием, особенно против подобного противника.
   Шигуры уже заполнили собой всё пространство, они заслонили телами солнце, лезли из-под земли, и поражение было лишь делом времени, пора убираться отсюда. Взмахнув над головой кнутом и испепелив ближайших монстров, я оглядел поле битвы. Отряд старателей был уничтожен, последнего из демонов разорвали на моих глазах.
   'Жаль... надеялся, что моя армия пополниться опытными бойцами. Но сейчас нужно убираться и поскорей'
   Призвав силу телепортации, я ощутил сильное давление, мешающее переместиться, зачерпнув в глубине души новую порцию злобы, разорвал эти оковы и совершил прыжок.
   Я оказался в том же месте, куда мы попали, явившись на этот План. Перед тем, как открыть Врата, подошёл к окровавленному телу глабрезу, проверил его вещи и забрал мешочек с камнями и несколько колец, одно из которых без сомнения было связано с оружием. После этого неспеша начертил в воздухе координаты Пазунии и открыл портал.
  
  
   Глава 10
  
   После возвращения в Бездну я продолжил свои занятия с марилиткой. Теперь к ним прибавились ещё и тренировки с кнутом. Огненный хлыст оказался прекрасным оружием, особенно против многочисленного врага. При желании он мог удлиняться до двадцати метров и управляться усилием воли, хотя в этом случае, действовал уже значительно медленнее, чем при обычном ударе. В кнут можно было вкладывать любое количество энергии, тем самым регулируя его разрушительную силу от сильного болевого воздействия до разрезающего камни огненного удара.
   Моя главная задача была научиться управлять этими потоками, выделяя энергии не больше, чем нужно. Оружием можно было воспользоваться и как ловчей сетью, захватывая и обездвиживая противников. Эта особенность меня очень заинтересовала, поскольку не всех существ можно обездвижить чарами, поэтому уже в первый день к моим тренировкам присоединилось двое чазме. Они носились у меня над головой, а я пытался поймать их в воздухе кнутом. Поначалу это было не просто, но спустя несколько часов стало получаться. Движением руки совместно с усилием воли я ловил демонов в воздухе, обхватывая кнутом, а затем швырял на землю перед собой. Конечно, сами чазме были от тренировок не в восторге, но и недовольство высказывать боялись.
   У кнута оказался свой недостаток. По мнению демонессы, его не стоило использовать в битве против оружия, усиленного могучими чарами, вроде моего меча. Хоть кнут и пропускал сквозь себя прорву разрушительной энергии, но сам по себе был крайне хрупок и легко разрубался клинками третьего круга, даже мог быть повреждён и более слабым оружием. Конечно, уничтожить его было практически невозможно, так как он не имел постоянной физической формы и был скорее потоком энергии, однако в случае повреждения структуры понадобится немало времени на восстановление.
   Ещё одним, возможно даже самым важным достоинством кнута было причинение боли. Поначалу меня это не очень заинтересовало, поскольку я считал, что для этого есть псионика, а в крайнем случае даже свой Мастер Боли. Но марилитка смогла убедить в обратном. Бывают ситуации, скажем на войне, когда необходимо привести запуганных солдат в форму или наказать предателя. Или возникнет ситуация, когда разум противника защищён от псионики. И тут огненный кнут будет просто незаменим.
   Поэтому уже спустя несколько дней кроме обычных тренировок мы стали посещать тюрьму города, где я впридачу к остальному стал постигать и искусство причинения боли. Разумеется, настоящим мастером эти уроки меня не сделают, но я к тому и не стремился. Достаточно научиться рассчитывать силу удара, чтобы не убить пленного и в случае необходимости уметь выбивать хоть самую основную информацию.
   В тюремных помещениях я столкнулся со своим Мастером Боли. К моему удивлению, это оказался не какой-нибудь уродливый бабау или мерзкий дретч, а довольно приятный мужчина лет тридцати. Черты его лица были слишком правильными и больше похожими на эльфа, чем человека, крылья за спиной и аура выдавали в нём инкуба. Одетый в чёрный бархатный камзол, поверх которого был накинут толстый кожаный передник, демон был очень почтителен, но его ледяной безжалостный взгляд всколыхнул даже меня.
   Разговор с ним оказался довольно поучительным и принёс массу новой информации. Зная о моём интересе к ракшасу и моих навыках в псионике, он предложил заглянуть ему в память, дабы лично увидеть, как исполнился приговор. Я так и поступил, хоть скоро и пожалел об этом.
   Поначалу тигроголовый строил из себя героя и проклинал меня и своих мучителей, но ситуация быстро изменилась. Мастер хорошо знал свою работу и в его распоряжении были сотни всевозможных устройств причинения боли. Ножи, крюки, гвозди, молотки и даже шприцы с инъекциями, содержащими яды и кислоту, а также множество разнообразных магических устройств, включая и амулеты заживления ран. Страдания тигроголового не прекращались не на минуту. Лекристо, как оказалось, был тоже настоящим гением в этом искусстве и пару раз смог удивить даже инкуба. Совместными усилиями они уже на третий день сломали демона, вынудив его скулить и просить о смерти. Но пытки ракшаса продолжались ещё двенадцать дней, пока Лекристо тот не наскучил. Только после этого истинный вырвал душу из той каши, в которую превратилось тело, и сделал как я приказал, разрушив её окончательно. Теперь демон уже никогда меня не потревожит.
   Даже просматривая этот процесс со стороны и в ускоренном режиме, мне с трудом удалось сохранить в себе последний ужин. Кроме того, я в очередной раз задумался о страховке на будущее. Не хотелось бы оказаться в подобной ситуации. И ещё я увидел своего истинного с другой стороны. В отличие от мастера, для которого пытки хоть и были любимой, но работой, для Лекристо это было любимое хобби. Он оказался не простым отморозком, а настоящим чудовищем во всех смыслах. Учитывая его натянутое отношение ко мне, с ним стоило быть осторожнее. Возможно, меня бы он пытал с ещё большим вдохновением.
  Но как бы то ни было, мой приказ был исполнен в точности, и следовало наградить своих подчинённых. Я, связавшись с Керифом, приказал выдать тридцать камней инкубу и отправить три камня с душами истинному. Именно он поймал ту тварь, и вообще в бою с Дьяволом Ямы оказал огромную помощь.
  
   Помимо тренировок я не забывал заниматься своими прямыми обязанностями правителя. Главными задачами было в ближайшее время улучшить наше финансовое состояние и увеличить армию.
   По докладу казначея, доходы города резко прыгнули вверх и продолжали увеличиваться. Караванный путь приносил большой доход и оживил торговлю, уровень жизни в городе значительно повысился. Появилось множество лавок, строились таверны и магазины. По приблизительным подсчётам население увеличилось до восемнадцати тысяч, по большей части этот прирост был из-за рабов, которых горожане стали скупать более активно.
   Шпион, посланный в Пандемониум, добился больших успехов. Теперь Шухак с Омакуром связывало несколько крупных торговых договоров. По большей части их интересовало железо, которое мы теперь сможем выгодно перепродавать и обеспечивать охрану караванов. Первая партия отправится уже через четыре дня, и если всё будет успешно, наши доходы пополнит довольно крупная сумма. Только к сожалению Дэриус так и не смог пока заключить договоров с правителем города, поскольку тот изо всех сил стремился сохранить нейтралитет, не желая вызывать гнева баатезу.
   У меня к инкубу было новое поручение - составить список ближайших к Омакуру шахт и карьеров. Добыча камня и руды меня не сильно интересовала, хотелось приобрести выработанное, по возможности дешевое месторождение. Официальные бумаги на него очень понадобятся в будущем, когда Тетир с Калимшаном начнут боевые действия, и я смогу забирать пленных солдат под предлогом работ в шахте.
   Помимо караванов, торговли с Сигилом и сокровищ, забранных у кутруба, огромные доходы приносила база в Пандемониуме. Тайрун, как я и ожидал, оказался достойным руководителем и стратегом и успешно вылавливал шайки разбойников. В Шухак каждую неделю доставляли мешок драгоценных камней с душами. Одни только доходы с этой крепости могли позволить нам рассчитаться с банком, но торопиться с этим не хотелось. Кроме того, по донесениям нальфешни было ясно, что он уже зачистил ближайшую территорию, и отлавливать шайки стало значительно сложнее и опаснее. Приходилось охотиться на территориях, где велись боевые действия. Помимо доставленных камней Тайрун доложил и об обнаруженных истинных демонах, ему стало известно точное местонахождение врока и глабрезу. Такую информацию я не мог проигнорировать, но самому заниматься захватом не хотелось, поэтому я поручил это Шивассе, приказав ей вместе с Мертушем и Тайруном пленить обоих демонов. При поддержке огров такое не должно оказаться сложным, и марилитка обещала вскоре этим заняться.
  
   Военные силы тоже значительно выросли за последнее время. Правитель балор, Кимбаал, улучшение экономической ситуации в городе и победа над Дьяволом Ямы положительно повлияли на набор рекрутов. Моя армия уже почти не уступала той, что выставил Гедрассаин в битве за город, и продолжала увеличиваться. По данным Грикла, у меня под командованием были двести тридцать камбионов, девять магов и тридцать четыре великих демона. Кроме того не стоило забывать об ограх и четырёх истинных. Расходы на содержание войск заметно выросли, но все равно были незначительны в сравнении с доходами. Я как можно быстрее нуждался в сильной армии, поэтому всеми способами этому способствовал. Например, после посещения молидея, увидев его отношение к подобному трофею, решил дать своей победе, более широкую огласку. Голова баатезу на некоторое время покинула мою комнату трофеев и заняла почётное место на шесте в центральной улице города. К ней были приставлены двое бабау в качестве почётного караула, а в массы была запущена выдуманная история о её появлении. Рассказывалось о кровавой битве в Пандемониуме, в которой владыка Нахаб с небольшим отрядом столкнулся с превосходящими силами Ада и одержал победу. Точных данных о количестве войск и месте сражения не указывалось, но был красиво расписан мой поединок с Дьяволом Ямы, а также трусливое бегство остатков армии баатезу.
  
   Гильдия шпионов получила дополнительные субсидии и набрала новых агентов. По моему приказу Легриам отслеживала и сообщала информацию о городах и Лордах, находящихся рядом с моими владениями. Нужно было знать, кто с кем воюет, или наоборот в союзе. Сколько Источников силы под контролем ближайших Лордов, и какими армиями они располагают. Кроме этого шпионы отслеживали ситуацию и в самом городе, выискивая недовольных и шпионов, засланных другими правителями.
   Тот пожиратель плоти, что находился в моей тюрьме, после наложения заклятья тоже был добавлен к штату Легриам. После получения рапорта нашего псионика, просканировавшего маурези, я сначала не знал, где того использовать, поскольку тварь была слишком хаотична и не отличалась большим умом. Но гильдия шпионов нуждалась в карателе, особенно обладающим мастерством перевоплощений на таком уровне, бездумной машине убийств, которой можно было при необходимости пожертвовать, или поручить самоубийственное задание, и они её получили. Суккубе было мало обычного заклятия истинного имени, она попросила дополнительно наложить на демона множество директив и защиту разума. Теперь в безвыходной ситуации, например, если демона схватят, или если он выйдет из-под контроля, включившийся механизм самоуничтожения испепелит тварь.
   По поводу пленённого дэва я пока до конца не определился, поэтому переместил в одно из колец, оставив при себе. Поскольку я часто путешествую один, помощь столь сильного существа может пригодиться. Конечно, вряд ли у джинна были бы шансы в битве против кого-то из истинных, но великих он значительно превосходил.
  
   Заканчивалась уже третья неделя после моего возвращения из слоя Алого Бога. Тренировки и политика начинали приедаться, я решил, что пора возвратиться на Прайм. Тем более, регулярные сообщения Эрнисона и Кимбаала были всё тревожней. Война уже не за горами, по мнению управляющего, войска Калимшана могли вторгнуться в Тетир в любой момент. Страна наслаждалась последними неделями мира перед страшной войной.
   Меня интересовало мнение марилитки по некоторым спорным вопросам, поэтому после очередной тренировки, я поведал ей последние события и спросил.
   - Когда начнется война, смогу я задействовать камбионов и великих в сражениях? Меня волнует как это объяснить королю Тетира.
   - Господин, вас не это должно волновать... Короля можно легко обмануть, а вот с богами такое уже не пройдёт. Первичный План находится под их защитой. Обитатели Прайма могут вырезать друг друга тысячами, боги не обратят внимания, но если через портал пройдёт армия демонов, обязательно отреагируют.
   - Но я ведь постоянно бываю в Прайме, и многие маги призывают демонов.
   - Это другое. Боги позволяют колдунам взывать к силам Бездны и Ада, но это чаще всего такое носит единичный характер и ограничено по времени. Если же вы откроете Врата, и на План войдут наши войска, то на них сила богов и их ограничения не будут действовать, они смогут оставаться там сколь угодно долго. Поэтому, скорее всего, вместо армии людей наши силы встретят армию небесного воинства, а мы не готовы к подобной битве.
   - Я слышал, были случаи, когда демоны нападали города Первичного плана. Что ты знаешь об этом?
   - Обычно такие нападения пресекаются, но везде есть свои исключения. Скажем, если Лорд вступает в связь с тёмными богами, или обладает могущественным артефактом, который блокирует призывы о помощи жрецов к их богам. А бывает, боги решают, что люди сами справятся, и не вмешиваются в события... Но я не могу вспомнить, чтобы кто-то из младших лордов был в состоянии открыть портал на Первичный план. Нужна огромная сила, знания, или могущественный покровитель.
   Марилитка посмотрела мне в глаза и произнесла более тихим голосом.
   - На вас не действуют законы, наложенные богами на всех демонов, повелитель. Вы словно смертный можете посещать любой План по своему желанию и открывать другим путь... Почему?
   - У меня нет воспоминаний об этом. У тебя самой есть мысли по этому поводу ?
   Демонесса опустила взгляд в пол и задумалась.
   - Скорее всего кто-то из богов снял с вас эту печать, возможно, у вас есть покровитель, о котором вы не знаете. Или заклятье, лишающее вас памяти, как-то отразилось и на ограничении, наложенном богами. В любом это стоит держать в секрете. Случай не уникальный, но очень редкий. И стоит быть особенно осторожным в Прайме, дабы не привлекать внимание богов, иначе печать, будет наложена на вас снова.
   - Ну что же, значит в Тетире будем рассчитывать только на армию огров и по возможности не использовать войска Шухака.
   - Это будет мудрым. Если задействовать, то лучше тех, кто обладает хорошей маскировкой. Я, Мертуш и Тайрун cможем пригодиться, ну и автоматы конечно.
   - Хорошо, буду держать тебя в курсе. Отправляюсь в Прайм завтра на рассвете. Пока меня не будет, отловишь тех истинных в Пандемониуме.
   - Будет сделано, повелитель.
  
   Перед тем как отбыть в Прайм, я в очередной раз встретился со своим министром торговли. Гируп подготовил папку с документами, в которой находился составленный договор между Тетиром и башней Бельтора, в Пандемониуме. В договоре фигурировало только название моих земель в этом плане и ни слова не говорилось о Бездне. Согласно договору мы выступали посредниками, обещая еженедельно поставлять в Тетир крупную партию Еринского железа, получая от королевства оплату продовольствием и драгоценными камнями. Гируп подготовил своего человека, которому было поручено, согласовать с представителями королевства все тонкости и который будет курировать все сделки. С моей стороны нужно было только помочь встретиться с представителем королевства и разрешения от короля на эту сделку. А учитывая ситуацию, в которой находиться Тетир в данное время, подобный договор правитель, безусловно подпишет, не смотря на завышенные цены на железо. Другими способами слитки такого качества ему не получить.
   Далее я связался с Грухкором и приказал ему с остатками наших огров быть готовым к отбытию в наши земли в Прайме. В Бездне на данный момент их и так оставалось меньше десятка, поэтому им вместе с группой Хамара было приказано готовиться к отбытию.
  
   Ситуация в замке начинала налаживаться. После моего возвращения в Брэмкриг, я первым делом передал новые подразделения огров в руки Грухкора, освободив командира своей элитной части. Большинство новобранцев уже получили новые доспехи, и до полного одоспешивания сотни, оставалось совсем не долго. Сейчас огры занимались патрулированием земель и тренировками.
   Я посетил академию и забрал партию заказанных доспехов, а также зашёл к знакомому торговцу, забрал амулеты и заказал ещё десять. Теперь моё элитное подразделение было полностью готово к любым действиям. Каждый из бойцов мог сразиться на равных с любым из великих демонов, не уступая тем в скорости и силе. Я не сомневался, что мои два десятка уже сейчас в состоянии сокрушить сотню новобранцев и представляют огромную силу.
   Элитную группу освободили от патрулирования и других работ. Днями они находились на учениях, которые им придумывал Кируш. В основном они сражались друг с другом, но я тоже старался каждый день принимать участие в этих тренировках, которые шли на пользу им и мне.
   Договор с Тетиром был заключен в первый же день. Кроткого общения с королём и показ образцов железа, было достаточно, чтобы впечатлить правителя. Теперь они с нетерпением ждали первой партии.
   Кроме торговли мы обсудили и политическую ситуацию с Калимшаном. Сил-Паша подвёл войска к границам. Объявления о начале войны, могло поступить в любой день. Король в свою очередь тоже укрепил наши границы, но провоцировать противника не желал. Большая часть лордов королевства, со своими дружинами, стекались в Миратму, где был построен лагерь временной дислокации. Мне с Кимбаалом подобных приказов не поступало, нас просили просто оставаться в стране и ждать дальнейших инструкций. Я получил переговорный артефакт, с помощью которого меня, как и других лордов будут информировать о ситуации, а также сообщать о решениях правителя и Королевского Тайного Совета.
  
   Я навестил Кимбаала, чтобы разузнать как у него обстоят дела. Оказалось, что союзник не терял времени даром. Его войско уже насчитывало стотридцать орков, большая часть из которых была одоспешена и достойно вооружена. И Кимбаал не собирался на этом останавливаться, а наладив снабжение и поставки оружия, собирался отправиться в лес Вилдат. Он хотел присоединить к себе большое поселение гнолов. Если ему это удастся и разведка доложила всё верно, его армия может сразу вырасти на пару сотен единиц. Патрулирование границы тоже принесло результат. Орки устроили настоящий ад работорговцам, уничтожив семь крупных шаек. Последних они при поддержке дракона атаковали уже на земле самого Калимшана, вырезав бандитский посёлок под корень и захватив пленённых ими рабов.
   Разумеется Кимбаал, не собирался строить из себя защитника угнетённых и не стал никого отпускать. Женщин забрал в свой замок, а остальных, восемнадцать бывших рабов и тридцать восемь пленных разбойников, двое из которых были магами четвёртого и пятого круга, предложил выкупить мне. Согласовав цену, я согласился. Один камень с душой за двух разбойников, и два камня за одного мага, была вполне выгодная сделка. Отправлять всех пленников на изъятие душ пока я не собирался. Мудрее будет создать десяток обработанных псионикой воинов. Которыми станут диверсантами и смертниками в наступающей войне. Тем более калимшанцы знают свою страну и язык, что поможет нам при ведении боевых действий, в тылу противника. На волшебников у меня были особые планы.
   Разобравшись с пленными, мне захотелось обсудить и другие вопросы.
   - Нам стоит согласовать как будем действовать дальше дружище. Война может начаться в любой день, и король решил избрать выжидательную позицию, которая кажется мне несовсем верной.
   Он улыбнулся.
   - Всё так, противнику стоит навязать свои условия, а не реагировать на его ходы. Но я понимаю, почему он избрал эту тактику. Насколько слышал совет хочет привлечь на свою сторону несколько независимых дворфских кланов, а также ведут переговоры с Амном, в надежде на военную помощь.
   - Это бесполезно и тысяча-две дворфов, погоды не сделает.
   - Ну, я тоже так считаю.
   - В любом случае Кимбаал думаю нам с тобой стоит сейчас укрепить свои позиции и по возможности ослабить силы Калимшана.
   - Я этим и занимаюсь последние недели. После договоров о провизии и оружии сразу отправлюсь к гнолам. Мне эта задержка тоже на руку. А ты что предлагаешь?
   - Есть у меня несколько идей. Хочу набрать себе магов побольше и почему бы не в самом Калимшане, не зря же я изучал псионику. Кроме этого всё чаще думаю о пиратах. Почему бы не устроить им хорошую взбучку, как советует один из моих советчиков. Подумай сам приятель... сколько у них там должно быть добра и рабов.
   Кимбаал откинулся на стуле, обратив взгляд к потолку.
   - Интересная идея, и я пожалуй с радостью отправился бы с тобой, хоть любое подобное действие скорее подстегнёт начало войны. Откуда у тебя информация о пиратах и что известно конкретно?
   - Пока больше слухи, но мои шпионы вчера сообщили, что у пиратов в море Мечей, есть группа подконтрольных им островов. Именно там похоже и собираются их корабли свозя награбленное. Чтобы узнать всё более точно мне лишь нужно встретиться с ними, а дальше, когда у меня будет образ, можно будет устроить им хороший погром.
   - Даже не знаю... Если воспользоваться телепортацией, то войска перекинуть будет трудно и большую часть добычи придётся оставить... Как мы её сюда дотащим, включая пленных?
   Тут улыбнулся уже я.
   - У меня только что возникла идея на этот счёт. Не стоит забывать, что мне под силу открыть врата в Пазунию. Поэтому нам не придется перемещать добычу телепортом. Нужно лишь время на открытие портала или даже обычных врат.
   Он задумался.
   - Действительно прекрасная идея, но не стоит забывать, что даже нам с тобой врятли под силу выстоят против нескольких сотен пиратов с поддержкой магов и лучников и всё придётся провести как можно быстрее. Сосредоточимся на одной цели, вроде дворца их главы, а потом уйдём до того как они успеют стянуть основные силы. И ещё важная деталь. Стоит помнить, что у них обязательно найдутся маги, которые по слепкам разберутся в ситуации и узнают о нашем пути отхода и кто был у них в гостях. А мы с тобой вроде не собираемся афишировать свою причастность и действовать тихо или я прав?
   - Верно... Врятли король одобрит такие незапланированные действия, да и след к нам, лучше не оставлять. У тебя есть заклятие, которое уничтожит все следы нашего пребывания? Сжечь здание думаю будет недостаточно.
   - К сожалению нет. Слышал о подобном колдовстве, но сам ничем подобным не владею. Хотя... возможно это не проблема. В Сигиле думаю найдётся заклятие называемое 'Великое очищение Рилла' Это заклятие восьмого круга и насколько помню очищает территорию от остатков любых колдовских опытов и заклятий.
   - Прекрасно, обязательно его приобретём и думаю, лучше в качестве свитка. Который после нашего ухода зачитает один из смертников.
   - А как ты планируешь от него избавиться, у них могут найтись некроманты и псионики, которые выбьют всю правду.
   - Ничего они не сделают. Я сам позабочусь об этом. Знаешь, чем дольше думаю об этом, тем больше идей возникает.
   Около двух часов мы с Кимбаалм разрабатывали план действий и похоже предусмотрели все мелочи. Действуя по нашей схеме, мне в первую очередь было необходимо найти пиратское логово. Это было как раз нашим слабым звеном, поскольку время и так поджимало. Мне нужно было собрать о них как можно больше информации, поскольку даже Кимбаал знал о них совсем мало. Попрощавшись с драконом, переместился к себе, захватив с собой часть захваченных орками пленных.
  
   Время нас поджимало, поэтому действовать приходилось быстро. Даже перепрограммирование магов пришлось отложить на потом, а сейчас передать на попечение огров. Шаманы опоили их какими-то зельями и сковав кандалами, поместили в новую камеру. Других пленников отправили в обычные.
   Мне нужно срочно было отправляться в Сигил, но не хотелось опять оттягивать со своим обещанием, тем более война могла начаться в любой момент. Поэтому вызвав к себе обоих великих шаманов, извлёк из шкатулки сердце Лагоса и отрезав по небольшому кусочку отдал им. Помню мне рассказывали, что чем больше его поглотить тем сильнее будет эффект. Я не хотел превращать огров в крылатых рептилий, поэтому они получили кусочки не больше человеческого кулака.
   Всё проходило в обычной обстановке, без всякой торжественности, но им это было и не нужно. Огры жадно проглотили сырые куски сердца, слизывая даже капли крови со своих рук. Трансформа началась почти сразу. Внешне изменений не происходило, но аура стала менять свой цвет, становясь более насыщенной.
   К сожалению у меня не было времени, чтобы потратить сутки за наблюдением происходящих с ними изменений, поэтому выпроводив обоих счастливых шаманов из комнаты, вернулся к своим делам. Сердце было помещено в подпространство, кусок ещё оставался крупный и его хватило бы, чтобы трансформировать ещё не один десяток огров или людей.
  
   В Городе Дверей первым делом посетил магические лавки. К своему удивлению Великое очищение Рилла найти оказалось необычайно сложно и потратил больше часа пока наконец смог его приобрести. Цена заклятия была очень высока и даже Метеоритный дождь, девятого круга стоил меньше. Но торговаться тут не имело смысла, думая о будущем, я приобрёл сразу два свитка. Кроме них спросил у торговца о мощных чарах разрушения девятого и восьмых кругов. Меня интересовали именно те, которые смогли бы разрушить крупное здание или даже замок. Продавец задумался, потом сказал:
   - Даже не знаю, что посоветовать коллега. Всё зависит от самого строения, но разрушить каменный замок одним заклятием просто невозможно. Могу предложить чары землетрясения, метеоритного дождя, взрыв кометы, но все они хороши только при разрушении деревянных конструкций и не нанесут замку большого урона... Хотя знаете, вам стоит посетить лавку напротив моей, она принадлежит алхимику Вальдеру. Спросите у него о горящих смесях, насколько знаю, существуют легко воспламеняемые растворы, имеющие при этом температуру выше горящего масла и затушить которые почти невозможно. Если поджечь подобный бочонок в одном из замков, это вполне может его разрушить.
   Поблагодарив торговца за совет, я отправился к этому алхимику, и спустя полчаса стал обладателем двух небольших бочек с горящей смесью. В целях безопасности они были помещены в железные контейнеры. По словам алхимика, эти бочки применялись в основном для быстрого сноса зданий. Метод по его словам варварский, но зато самый быстрый. Бочонки обошлись мне по восемьдесят драгоценных камней за штуку. Цена конечно огромная, но надеюсь, себя сможет окупить.
   Больше мне в городе делать было нечего, поэтому под ошарашенным взглядом алхимика, без напряжения взял бочонки подмышки и спокойным шагом оправился в район трущоб, где открыл портал в свой замок.
  
  
   Глава 11
  
   Уже второй день, я находился в Муранне. Это был небольшой торговый город на самой окраине Тетира. Население составляло порядка двадцати тысяч жителей. В городе имелся довольно крупный порт, в котором можно было встретить корабли многих стран. Для торговцев Тетира, Амна и других государств, Муранн был скорее промежуточной базой. Здесь всегда можно было починить корабли, закупить провизию и просто отдохнуть перед очередным долгим и опасным путешествием.
   Большую часть своего времени я провёл в порту, разговаривая с торговцами и капитанами судов. Меня интересовала вся возможная информация о пиратах, а также ситуация на море. Узнать всё это оказалось не сложно. Новые сведения заставили меня всерьёз задуматься об изменении планов, поскольку картина была не такая, как мне представлялась.
   Рядом с Тетиром, как раз на торговых маршрутах, находилось большое скопление островов, называемых Нелантерскими. Большая часть из них была непригодна для жизни, не содержала источников воды и растительности в целом, остальные же использовались множеством банд пиратов в качестве своих баз. По мнению торговцев различных группировок было не меньше десяти, а то и значительно больше. Военные силы Амна и Тетира ничего не могли поделать. Одиночные корабли флота, патрулирующие Море Мечей, уничтожались пиратами, но когда правительство собирало целые армады для карательных операций, пираты попросту исчезали. Как только армада выходила на поиски, пираты покидали свои базы, прячась в скоплении безжизненных островов, отсиживаясь пока опасность не минует. Это было всеровно что искать иголку в стогу сена. Бывало конечно, что пираты всё же получали по заслугам. Например один из богатейших торговцев в Амне, лично оплатил карательную операцию, после того как пираты захватив один из его кораблей вырезали там всех. Товар это одно, но убийство своего младшего сына торговец не простил. Вызнав расположение острова мерзавцев, обратился гильдию убийц. Кровавые Клинки под покровом ночи высадились на остров, устроив пиратам кровавую баню. Капитана в кандалах доставили к купцу, который лично проследил, чтобы поганец умер не слишком быстро. Были и другие подобные случаи, после которых пираты стали вести себя более осторожно и на много чаще, после захвата судна, сохраняли жизнь морякам и торговым людям.
   По слухам, что я узнал, пиратские группировки обычно не были особенно многочисленными, насчитывая от пятидесяти до двух-трёх сотен бойцов, в самых больших шайках.
   Купцам везущим товар, приходилось делать большой круг, обходя опасные территории по кругу. Что такое лишние три-четыре дня, когда на карту поставлена твоя жизнь. Но всё чаще пираты ставили засады, уже на этих, обходных маршрутах, поэтому безопасность в море никто не мог гарантировать.
   Моей задачей было узнать расположение хотя бы одного из таки островов, но это оказалось довольно сложно. Те единственные случаи, когда военным удавалось захватить пиратов живыми, не приносили большой пользы. К тому времени как власти посылали корабли, оставшихся на острове подельников уже не оставалось. Видимо у них было соглашение по которому, в случае невозвращения корабля через четыре-пять дней, остров немедленно покидался. Единственным для меня способом поймать их, было лично отправиться на поиски одного из пиратских кораблей, живым захватить капитана узнав координаты логова, после чего сразу же идти туда на всех парусах. Ещё лучше будет воспользоваться своей силой псионика и взять образ прямо из памяти, тогда и плыть уже будет не нужно.
   Трудность была в том, что никто из капитанов, не обращая на вознаграждение, не желал заходить в подконтрольные пиратам воды. Мне тоже не хотелось раскрывать себя, поэтому выдавал себя за обычного торговца, которому нужно срочно доставить товар. Когда я получил отказ уже на третьем судне, решил действовать по-другому.
   Всё ещё находясь в облике торговца, я вступил на очередное судно, небольшой фрегат с тремя мачтами. Как и у других кораблей в порту, на этом не было установлено никаких пушек или других орудий. Это меня не удивляло, поскольку порох тут ещё изобретён не был, и слава богам что так. В сражении на море большое значение имели корабельные маги, чем могущественнее волшебник на судне, тем больше у моряков шансов выжить. На военных линейных кораблях маги уже играли больше второстепенную роль, на таких суднах устанавливались баллисты, стреляющие каменными ядрами, зачарованными снарядами и бочонками с горящими смесями. Пираты тоже иногда устанавливали такое оружие, но пользовались им в самых редких случаях. Баллисты первую очередь оружие уничтожения, а пиратом нужна добыча, потому их главной силой всегда выступал многочисленный отряд бойцов при поддержке корабельного мага.
   На корме встретилось несколько моряков, у которых я попросил встречи с капитаном, и меня немедленно провели в небольшую каюту, где сидел пожилой мужчина с хмурым лицом. Рядом с ним, по бокам стояло двое вооружённых мужчин. Как только дверь за моей спиной захлопнулась, капитан обратился ко мне:
   - Ты незнаком мне торговец, а я не работаю с кем попало. Если тебе нужно провести товар, предъяви рекомендательные письма от торговой гильдии или людей, которых я знаю.
   Я сожалел что мне приходилось так действовать, но другого пути просто не было. Поэтому громким, льстивым голосом, произнёс:
   - Безусловно капитан, ознакомьтесь с моими рекомендациями, - после чего швырнул в капитана и людей, заранее подготовленные формулы Психического удара. Не смотря на лёгкое свечение окружавшее капитана, он как и остальные люди впал в апатию, глаза закатились. У меня было немного времени, если затяну слишком долго, другие моряки за дверью могут почувствовать неладное и ворваться. Поэтому я пустил щуп в голову капитана и как можно быстрее приступил к перепрограммированию его личности. Мне нужно было внести не так уж и много исправлений.
   В первую очередь добавил к себе абсолютное доверие и желание угодить, затем притупил страх перед пиратами, внушив что любое моё слово чистая правда. Затем скинул уверенность, что предъявил ему бумаги от его лучшего друга, которому он доверяет. Образ передачи бумаг скинул и двум другим морякам, после чего освободил разум.
   Капитан моргнул несколько раз, а затем широко улыбнулся.
   - Это уже другой разговор уважаемый. Стоило сразу сказать что вы представляете господина Дервера, прошу присаживайтесь.
   Двое других тоже пришли в себя, но как я и рассчитывал, вели себя совершенно спокойною. Они были уверены что я только что показал капитану бумагу, после чего убрал в карман.
   - Господин капитан, не могли бы мы с вами поговорить без лишних ушей? У меня к вам деликатное дело.
   - Можете звать меня просто Георг, друг мой.
   Капитан обернулся к своим людям и сказал твёрдым голосом.
   - Вы оба оставьте нас наедине, и пусть никто не подслушивает за дверью, иначе привяжу к матче и видят боги, всыплю тридцать плетей!
   Обоих как ветром сдуло. Теперь, я мог заняться капитаном более основательно.
   Мне понадобилось около двадцати минут, чтобы словами и лёгким воздействием ментального щупа, обработать его как мне было нужно. Кроме этого я встроил в капитана небольшую, спящую подпрограмму. Убедил его, что нам следует добраться до Толбара, торгового городка на острове Алароне, и притом добраться, самым коротким путём. Капитан был уверен, что небольшой группы моих телохранителей будет достаточно, чтобы не бояться никакой опасности на море. Я внушил ему, что не стоит волновать команду по пустякам и оставить маршрут в секрете.
   Поскольку прокладывать путь кроме капитана способен и штурман, который врятли придёт в восторг от этих планов, я попросил капитана сразу после отправления дать мне пообщаться с ним наедине, дабы лично объяснить, что опасность надумана. Георг уверил меня что как только судно выйдет из порта, он мне предоставит каюту, где я смогу переговорить с любым матросом, будь у меня на то желание. Я оставил Чайку готовиться к отплытию, которое мы назначили на этот же вечер, после чего телепортировался в свой замок.
   Мне показалось, что шесть бойцов моего элитного подразделения будет вполне достаточно, чтобы разобраться с любой группой пиратов. По большей части я мог бы сделать это в одиночку, но мне хотелось по возможности сохранить жизнь пиратам. Поэтому переговорив с Кимбаалом и Шивассой, взял шесть своих огров, телепортировался в гавань Муранна.
  
   Уже четвёртые сутки продолжалось наше плавание. Корабль шёл по пиратским водам, но за это время, нам так и не встретилось не одного их судна. У меня уже были опасения, что придётся вновь работать над разумом капитана, меняя курс. Огры целыми днями играли в кости, сначала на деньги, а потом уже перешли на кулачки. Выглядело это довольно забавно. После крови дракона они были почти неуязвимы, поэтому о щелбанах и речи не было. Проигравшего держали двое товарищей, а третий со всей силы бил его кулаком в ухо или челюсть. Моряки видевшие это, обычно начинали молиться, удары изменённых огров могли с лёгкостью пробить мачту или борт судна, несколько не уступая ударам молота.
   Наслаждаться морским пейзажем мне быстро надоело, тем более стоило провести свободное время с толком. Тренировок с телекинезом или огнём тут проводить не стоило, поэтому я углубился в псионику. Решив обработать каждого моряка на борту. Изначально я не знал как с ними поступить, поскольку после выполнения моего плана свидетелей оставлять не хотелось, но моё искусство в этом помогло. Незаметно для них, встроил в каждого простую программку, которая будет активирована по моему сигналу.
   Сидя в каюте, я вместе с ограми ел кашу приготовленную коком. Был уже вечер и мне казалось, что день опять прошёл в пустую, когда по всему кораблю разнёсся тревожный звук колокола. После которого на всё судно кто-то закричал, так ожидаемые мною слова:
   - Пираты по левому борту!
   Я с улыбкой встал из-за стола.
   - Наконец-то, уже думал не дождусь этого. Помните! По возможности не убивайте пиратов, оглушайте, берите в плен!
   Мы поднялись на палубу, где царила настоящая паника. Капитан стоял в прострации, смотря на морскую гладь, где навстречу нам шёл на всех парусах, корабль. Чёрные паруса не оставляли сомнений. Лоцман Джон орал во всю глотку, требуя моряков быстрее ставить паруса. Вступать в бой на судне похоже некто не собирался. Ну чтож не будем лишний раз нервировать людей, пора за дело.
   Сосредоточившись, выкинул из себя десятки тонких щупов, раскидывая их в разные стороны, касаясь разумов всех находящихся на судне. Отростки выполняли очень простую задачу, активируя в разуме моряков, встроенную мной подпрограмму. Я дотянулся до каждого, включая и тех кто был в трюме. Для разума доски небыли преградой. Капитан, чьего разум я коснулся одним из первых пришёл в себя, сразу принял командование, испуганными людьми на себя. А мне уже тут делать было нечего. Развернувшись к вражескому кораблю, внимательно рассмотрел палубу, а затем призвал свою силу телепортации. О корабле я больше не думал.
   Через 3 минуты каждый на Чайке забудет, что вообще меня или огров когда-то видел. Они будут уверены, что произошла ошибка в расчётах и корабль случайно зашёл в опасные воды. А вот зачем они сюда плыли, было другим вопросом. И его я нашёл в воспоминаниях капитана. Совсем недавно он подумывал о том чтобы направиться в Мимнон, и поработать на какого-нибудь крупного торговца, а не простаивать в этом мелком порту. Как бы там ни было, капитан теперь будет винить во всём штурмана, которому полюбому достанется. О моём участии никто на корабле не вспомнит, офицеры будут считать ситуацию унизительной и трепаться о ней не с кем не захотят. Похоже я предусмотрел всё. Теперь займемся пиратами.
  
   Моё появление смогло их неприятно удивить. Мы оказались в центре палубы, в окружении покрайней мере трёх десятков различных существ. Большая часть пиратов относилась к оркам и людям. В толпе я увидел даже пару огров, а также уродливое чешуйчатое существо, высотой не менее двух метров, покрытое тёмной чешуёй, хвостом и головой подобной рептилии. При нашем появлении монстры замерли в растерянности, но уже спустя пару секунд ринулись на нас со все сторон.
   Мои огры действуя по намеченному плану, шагнули в разные стороны, беря меня в круг, и без труда раскидали первую волну атакующих. Я же сконцентрировавшись, быстро произнёс заклятие удержания. Зелёное свечение охватило армию нападавших, и спустя несколько мгновений они застыли. Но далеко не все.
   Четверо пиратов похоже владели защитными амулетами или находились под воздействием чар и не обращая внимания на застывших товарищей, вступили в сражение с моими ограми. Среди них был огромный огр, в кольчужном доспехе с кучей амулетов на шее, а также тот людоящер которого я приметил сначала.
   Я услышал слова заклятия и спустя мгновение, на меня обрушились десяток причиняющих боль, энергетических сфер. Без сомнения это был Большой Ливень Исаака, заклятие шестого круга, способное испепелить большинство разумных наместе, но для меня всёже слишком слабое. Подняв взгляд вверх, увидел волшебника в сером балахоне из под капюшона которого, выступало худое и бледное лицо. Волшебник направил на меня руку, призывая новое заклятие. Что он там задумал проверять не хотелось, у меня и так возникла проблема с целой толпой пиратов выбежавшей из трюма. Поэтому призвав нечестивую ауру, телепортировался перед волшебником, желая покончить с ним поскорее. И тут же получил молнией в грудь, которая впрочем, не причинила никакого вреда. Схватив волшебника за шею, пустил нечестивую ауру в стороны, разрушая его защитные чары, а затем ударил по разуму формулой Психического удара. Голубые глаза волшебника закатились, и я отбросив его, сосредоточиться на других.
   На палубе была настоящая бойня. Так не вовремя появившееся подкрепление и защищённые от колдовства бойцы смогли составить трудность даже моим элитным войнам. Разумеется они могли бы положить тут всех, но такого приказа у них не было и они старались лишь оглушать пиратов. Отшвырнув двоих набросившихся на меня орков, направил руку в сторону палубы и в очередной раз призвал заклятие удержания. Зелёное свечение охватило всё вокруг и пираты застыли. Только великан огр, с огромной секирой и человек с саблей по-прежнему продолжали сражаться, но в одиночку шансов у них не было. Один из моих огров, отбив оружие человека, отправил его кулаком в дальнюю часть корабля. Другой тем временем загнал яростно сражающегося великана в угол, где увернувшись от удара, приложил обухом топора, отправив в нокаут. Остальные тем временем, довольно резво связывали пиратов верёвками. Вскоре всё было кончено, корабль был под моим контролем.
  
   Связанные пираты, молча сидели на палубе. Поначалу они пытались угрожать, а также выкрикивали в наш адрес оскорбления, но оплеухи, полученные от моих бойцов, быстро поставили их на место.
   Заглянув в разум одного из пленников, я выяснил, кто у них главный, после чего занялся вплотную уже самим капитаном, которым оказался тот самый огромный огр. Притащив его в каюту и приведя в чувство, я хорошенько с ним поработал, вызнав всю интересующую меня информацию.
   Огра звали Шорх, среди пиратов больше известный как Шорх Брадобрей. Своё необычное прозвище получил за ненависть к двофам и гномам. Похоже, ему в прошлом сильно досталось от малоросликов и теперь он жестоко мстил за былые обиды. Хорошо зная их культуру и традиции, поймав гнома огр первым делом лично сбривал ему бороду. Ведь известно, что для дворфов борода всегда является символом мужественности, гордости и показателем возраста. Её никогда не сбривают, и по длине определяют сколько лет данному гному. Борода у них растет очень медленно и только в почтенном возрасте достигает пояса. Любой малорослик предпочтёт лишиться жизни, нежели подвернуться такому унижению, став изгоем и посмешищем даже среди своих. Капитан, проделав это, обычно отпускал гнома на все четыре стороны. Только коротышки после этого жить уже не хотели, предпочитая скорее покончить с собой, чем подвергнуть себя и свой род унижению. Команда не раз была свидетелями, когда дворф выйдя на берег, раскраивал себе голову о ближайший булыжник, или падал на меч. За эту жестокость капитана ненавидели маларослики всех ближайших королевств, предлагая за его голову большую награду.
   Судно, на котором плавал огр, называлось Борода, о нём тоже ходила страшная слава. Команда состояла из шестидесяти четырёх пиратов, в живых из которых после нападения осталось пятьдесят три. Того волшебника, с которым я схлестнулся в битве, звали Вальмер. Он был родом с Побережья Меча из города под названием Мирабара, и по мнению капитана его интересовало только золото. Никакой чести или табу у Вальмера не было, если кого и опасался капитан на своём судне, то только его, поскольку знал, если магу предложат хорошую цену, тот продаст и свою мать, не то что какого-то огра. Вальмер был опытным и могущественным волшебником и не раз уже проявил свою полезность в морских сражениях. Но не только ради этого он был нужен капитану. Неискушённый в магических ритуалах огр в глубине души боялся колдовства. Никто об этом не знал, но я увидел в нём тот панический ужас.
   Три месяца назад Шорх вступил в сговор с двумя другими капитанами пиратов. Одним из них был Зурд Зелёный, его огр уважал, но не боялся. А вот второй, Джахан-Шаград и его правая рука Рил Красноволосый, эти двое на каждой встрече вызывали в капитане забытое с детства чувство страха. Забавно было читать мысли капитана о том существе.
   'Джахан, мерзкая тварь, место которой в самой Бездне. Он называл себя королём людоящеров, но те и сами боялись его как огня. Где это видано, чтобы у лизардфолка росли рога из головы, а за спиной находились огромные перепончатые крылья. Он может говорить что угодно, но все мы знаем - это тварь не из нашего мира. Его правая рука тоже демонское отродье. Могущественный колдун, перед которым даже Вальмер прятал взгляд в пол. Любому видно его мерзкое происхождение. Эти красные волосы, чёрная кожа, запах тлеющего костра. Дженази пугал огра не меньше своего демонического господина'
   Единственная причина, по который Шорх пошёл на соглашение с ними, было предложение, от которого ни один уважающий себя пират не станет отказываться. Поймать одинокое судно в водах с каждым месяцем становилось всё труднее, приходилось заплывать всё дальше. Торговцы всё чаще собирались в группы и даже нанимали военных для охраны своих караванов. Вот для этого пиратам и приходилось всё чаще собираться в группы, и выгода от такого сотрудничества была ощутима. Им удалось дважды довольно серьёзно потрепать купеческие караваны. Но последний месяц огр всё чаще подумывал о выходе из этого союза.
   Остров, на котором сейчас находился штаб пиратов, не имел названия. Уже два месяца он служил резиденцией троих капитанов и сокровищницей для награбленного. Я записал в память несколько картин этого места, а также подробное расположение убежища. Из информации, полученной от огра, следовало, что сейчас на острове находятся оба судна, и в ближайшее время затевалось очередное нападение на колонну. Шорху надоело сидеть без дела, тем более нападение было запланировано только через десять дней, поэтому он и решил развеяться и пройтись вдоль островов в надежде встретить какое-нибудь зашедшее в их воды, судно. Какова была радость пиратов, когда они заметили Чайку - совсем рядом с логовом и притом без всякого сопровождения. Слабая лакомая добыча. Но как оказалось, всё было не так, как думал огр.
  
   Выяснив ситуацию, я задумался как действовать дальше. Изначально планировалось, что мы с драконом просто нападём на базу пиратов, захватив сокровища и рабов, уничтожив формирование полностью, это могло принести огромные богатства в самые сжатые сроки. Но сейчас я задумался о том, не выгоднее ли будет вместо уничтожения пиратов взять их под свой контроль. Это могло обеспечить довольно большую постоянную прибыль, тем более учитывая мои способности и рынок сбыта, который я мог обеспечить. Пиратам не нужно будет сбывать товары во всяких теневых конторах за треть их реальной стоимости, а станут просто отправлять через портал мне. Мой город в состоянии скупать всю добычу, часть которой мы даже сможем продавать Сигилу. Картина вроде бы смотрелась идеально, но в плане был изъян. Сложность состояла в самом пиратстве. Каждого участника банды интересовали только сокровища и он сам, даже капитан был всего лишь одним из многих, и как и другие члены банды получал только часть прибыли. У пиратов это называлось долей. Поэтому не имело смысла пытаться подчинить одного или нескольких лидеров, как я уже привык - никто из команды не станет служить бесплатно, а попытайся подконтрольный мне лидер взять больше обычного, его просто зарежут и изберут нового. Да и вообще не станут служить, если поймут что тот всего лишь марионетка. С этими морскими волками стоило вести себя более осторожно.
   Продумав всё тщательно, я решил придерживаться старого плана. Сейчас нужнее были деньги и бойцы, а с другими бандами стоило поступить уже по другому. Мне удалось узнать имя человека, который имел связь со всеми капитанами Нелантерских островов. Он, разумеется, не знал их местоположение, но связь поддерживал, выполняя функции связного. Позже я навещу этого Скори, трактирщика из маленького портового городка Яшна в Амне. Пароль я знал, он обязан будет воспринимать мои слова всерьёз и передать сообщение тем, кому я пожелаю. Но а пока вернусь к изначальному плану.
  
   Для начала отправлю пиратов в их новый дом в Бездну. С собой в замок заберу только мага и капитана. С волшебником ещё предстоит большая работа, а Шорха лучше продать малоросликам, раз он им так нужен. Деньги сейчас важнее, чем один опытный воин.
   Мои огры уже хорошенько обыскали всё судно, скинув посреди палубы несколько мешков всякого добра, включая и зачарованное оружие. Похоже, пираты предпочитали всё своё носить с собой, и в их каютах нашлось много золота и драгоценных камней, особенно порадовали скрытые сейфы Шорха с волшебником, откуда мне досталось два немаленьких мешочка с золотом и камнями.
   Связавшись с Шивассой, я приказал встречать 'гостей' у точки перехода, а затем прошёл на палубу и открыл Врата. Когда пылающая огнём воронка раскрылась, пираты пришли в настоящий ужас. Некоторые пытались выпрыгнуть за борт, другие стали молить о пощаде. Но огры, действуя быстро, затолкали всех разбойников в воронку.
   Снова переговорив с демонессой, я убедился, что посылка дошла до адресата. Марилитка с десятью бабау приняла гостей и теперь направлялась в мой город. Скоро их должна будет встретить группа чазме, которая и проследит, чтобы никто из пиратов не сбежал, а также исключит возможность нападений со стороны других правителей.
   А мне на судне больше делать было нечего. Создав несколько огненных шаров, я швырнул их в разные секции корабля. Корма и нос ярко вспыхнули, объятые пламенем. Шансов что огонь погаснет, почти не было, но не желая рисковать, я создал ещё один шар и запустил его в открытый люк трюма, пробив обшивку днища, после этого расширил свою ауру, и охватив огров, товар и пленных, телепортировался в своё замок.
  
   Уже более часа мы с Кимбаалом, Кирушем и Грухкором обсуждали будущую операцию. Мне хотелось действовать немедленно, не строить долгих планов, а просто переместиться в логово с группой огров и драконом и атаковать противника в лоб, действуя по ситуации. Огры меня в основном поддерживали, но сожалели, что в этой ситуации нам не под силу задействовать все резервы, а придётся использовать только элитных огров, и то не всех. Больше двенадцати-четырнадцати бойцов перемещать я уже опасался, не хотелось сражаться с противником, будучи сильно истощенным.
   Кимбаал сохранял хладнокровие и отрицательно кивал головой.
   - Не стоит забывать, что наша задача не истребление всех пиратов, а добыча и пленники. Переместившись такой малой группой, мы не сможем легко справиться с противником, превосходящим нас численностью во столько раз. Пока мы с тобой будем разбираться с лидерами, ограм не останется иного выбора, как истребить большую часть пиратов, или погибнуть самим. Без поддержки магов им не справиться, а нам с тобой разделяться не стоит. Противник силен, если же у них ко впридачу ко всему будет поддержка лучников с зачарованными стелами, то и нам самим помощь бы пригодилась.
   Разумеется, дракон был прав. Видно, демоническая кровь так действует на меня, иначе я бы и сам сразу об этом подумал. Придется действовать по другому.
   - Ты прав. Будем действовать наверняка, и для этого нужна поддержка истинных и магов. Сегодня же свяжусь с Шивассой, посмотрим кого можно привлечь.
  
   Марилитка была в курсе моих особых способностей, но другие истинные пока этого не знали. Даже когда я наложу на них запрет на разглашение, все ровно останется опасность того, что в Бездне узнают о демоне, на которого не действуют законы богов. Пусть это и не уникальный случай но всё же довольно редкий, а мне не нужны дополнительные трудности. Но как бы там ни было, задействовать демонов рано или поздно всё же придётся.
   Связавшись с Шивассой, я узнал о ситуации в городе. Моим истинным удалось пленить одно из свободных демонов, и сейчас глабрезу находился под усиленной охраной в особом крыле под тюремными камерами. Мастер Боли, отложив остальные дела, занимался только им, пытаясь узнать истинное имя. Пытки продолжались ещё только первые сутки, и успехов пока не было, хотя по мнению марилитки демон молод и не сможет терпеть слишком долго. Также мои истинные планировали в ближайшее дни заняться вроком.
   Со слов марилитки следовало, что серьёзных магов кроме Сакура в городе сейчас только двое, и тех лучше не отвлекать, поскольку именно их усилиями поддерживался антителепортационный купол над городом. Другие обладающие шестым кругом сейчас находились на базе в Пандемониуме.
   Отвлекать своих 'людей' не хотелось, но выбора не было. Шивассе было приказано, взяв Сакура и Мертуша, отправляться на нашу базу в Коцитусе, и прибыв на место, в срочном порядке подготовить два десятка огров к отправлению на Первичный план. Также забрать с собой волшебника Шена. Завтра в три часа им следует находиться в зоне открытия Врат.
   Теперь я предусмотрел действительно всё. Четыре десятка особых огров, багбиры, два мага, истинные и мы с драконом, у пиратов нет шансов. А теперь стоит ещё больше увеличить наше преимущество, занявшись пленным магом.
  
   Корабль слегка покачивался на волнах. Луна поднялась на небосвод ещё три часа назад, но на судне спать не собирались. Пятеро мужчин разного возраста сидели за столом большой каюты. По центру стола уже выросла горка медных монет, и страсти всё больше накалялись. Высокий темнокожий пират со шрамом через всё лицо со злобой швырнул свою кружку на пол и стукнул по столу.
   - Ещё раз, Билл... Ещё хоть раз опустишь руку под стол, и я точно выпущу тебе кишки наружу! Держи карты, чтобы мы их все видели!
   Худощавый юноша улыбнулся в ответ.
   - Уже нельзя и почесаться, Ханг, что делать, если мне сегодня везёт?
   - Чёртов жулик! Никому не может вести пять раз подряд!
   Кроме четверх играющих мужчин, за столом сидел еще один, кого игра совсем не интересовала. Ему уже давно стукнуло шестьдесят, но Джордж не собирался заканчивать с разбойничьей жизнью. Обычно он и сам любил сыграть в кости или карты, но сегодня желания совсем не было, какая-то тревога не отпускала пирата весь день. Снова взглянув на игравших, он поднялся из-за стола.
   - Пойду, проветрюсь на палубу, - достав из кармана трубку и набив её табаком, вышел из каюты.
   Один из пиратов посмотрел ему в след.
   - Сегодня старик весь день нервный какой-то.
   - На прошлой неделе, когда мы щипали того купчишку, молодой пацан чуть не отправил старика на тот свет. Глупо всё это. Ведь заработал, наверное, уже достаточно, сидел бы сейчас в таверне, тискал баб, так нет же, - пират махнул рукой, сосредоточившись на игре.
   Внезапно на палубе зазвенел колокол, а затем откуда-то издалека раздался грохот, через пару секунд повторившийся и ставший гораздо сильнее.
  
   Мы переместились одновременно, оказавшись перед входом в крепость. Высокие обитые железом ворота были закрыты, и их покрывала едва видимая череда рун, создавая небольшой светящийся ореол. Всё как и говорил волшебник. Над строением раскинулся купол, помешавший телепортироваться прямо внутрь, но мы это предусмотрели.
   Инкуб в чёрном балахоне, направив к воротам руки, зачитал заклятие, и спустя несколько секунд свечение рун почти полностью погасло. Кимбаал в человеческом облике подошёл к воротам и ударил по центру кулаком. Несмотря на кажущуюся нелепость подобного действия, по всему острову раздался мощный глухой гул, и даже земля слегка содрогнулась, но ворота остались целы. На них только образовалась небольшая вмятина, что в наши планы уже не входило.
   Издав яростное рычание, Кимбаал за мгновение обратился в крылатую рептилию и нанёс в ворота удар уже своей огромной когтистой лапой. Земля содрогнулась, во все стороны полетели щепки и куски искореженного метала, а то что осталось от створок зашвырнуло куда-то вглубь крепости. Огры немедленно хлынули в образовавшийся проход.
   Сакур, единственный, кто остался стоять у ворот, продолжал читать заклинание. Когда он закончил, над фортом поднялся невидимый простым людям купол, а в воздухе ощущались магические колебания. Теперь никто не сможет бежать из крепости, телепортироваться или открыть портал доступно лишь архимагам и сильнейшим демонам.
   Вокруг началась битва. Грухкор с десятком огров сражался с защитниками форта, пока основные силы приступили к другим задачам.
   Элитная двадцатка вместе с магами ворвалась в левое крыло. Именно там располагались казармы пиратов. Задача моих войск была по возможности взять как можно больше разбойников живыми. При поддержке трёх магов это не должно оказаться сложным.
   Несколько огров направились к тюремному блоку, уничтожив стражу и взяв помещение под контроль.
   Мой истинный демон вместе с двумя элитными бойцами, разрубая всех на своём пути, двигался в подземное помещение, где располагалась основная сокровищница пиратов.
   А мы с Шивассой и преображённым в человека Кимбаалом отправились в правое крыло, где находились главные помещения и комнаты офицеров.
   Эта часть форта в отличии от казарм располагалась на месте какого-то старого строения. Возможно раньше тут находился древний храм или часть старой крепости. В отличии от основной части здания здесь всё было построено из камня, хотя былого величия уже не сохранилось.
   Позади слышалось звуки сражения, но на нашем пути кроме нескольких пиратов никаких серьёзных противников не встретилось. Похоже, в центральном зале нам готовили почётную встречу. Когда мы прошли арку, я увидел, что не ошибся в своих предположениях.
   В помещении, которое, видимо, служило столовой и залом торжеств, находились около двух десятков пиратов, большая часть которых относилась к людоящерам. Высокие чешуйчатые монстры, некоторые держали луки, рядом расположилась разношерстная компания вооружённых до зубов разбойников, состоящая из людей, огров и орков.
   Лучники осыпали нас градом стрел. Не желая проверять их свойства, я отшвырнул большую часть телекинезом, а затем запустил огненный шар в самый центр стрелков. Проследить за ним уже не удалось, в меня с разных сторон одновременно ударили два мощных заклятия. Первое представляло собой множество энергетических шаров, Большой Ливень Исаака, а второе заклятие напоминало два лазерных луча ударивших из глаз волшебника. Это было заклятие под названием Перст смерти, призвать которое мог только маг не слабее седьмого круга. Оба удара причинили небольшую боль и почти сразу были поглощены нечестивой аурой.
   В правом углу стоял волшебник в дорогом шёлковом одеянии красного цвета со множеством мерцающих рун, у него была чёрная кожа, а глаза слегка светились из под накинутого на голову капюшона. Похоже, это и был тот самый маг, которого так боялся капитан. Мне такой как раз и нужен, поэтому разрубив двух напавших на меня орков, я направился к читающему заклятия волшебнику.
   Кимбаал в обличии человека на мечах сражался с огромным ящером с крыльями за спиной, главарём пиратов. Вокруг дракона мельтешила группа ящеров, что не мешало ему теснить Джахана шаг за шагом.
   У ног Шивассы валялся волшебник в чалме, а сама она в облике красивой девушки отражала атаки десятка гуманоидов.
   Я же вступил с бой с окружением дженази. Мага помимо людей защищали три человекоподобные охваченные огнём фигуры, хотя элементали огня и не смогли причинить никакого вреда, или даже замедлить мой шаг.
   Волшебник обрушил целый шквал заклятий, большая часть которых принадлежала к стихии огня, и поэтому была против меня совершенно неэффективна. Когда до мага оставалась пара шагов, я вступил в бой с его личными телохранителями. Две высокие твари, словно отлитые из плавленой меди, имели в верхней части схожий с человеческим облик, с пояса переходящий в длинные хвосты. Тела монстров излучали огонь, а в руках были копья с сияющими наконечниками. Саламандры, обитатели плана огня. Сильные и опасные твари, но не сильнее великих демонов. Они ещё корчились на полу, когда я подошёл к волшебнику. Обрушив на меня очередной огненный шквал, он застыл в ужасе, увидев мой огненный взгляд. Похоже сегодня не его день, маг оказался из тех, кто привык класть все яйца в одну корзину. Против балора его стихия бесполезна.
   Энергетические поля, окружавщие волшебника, стали рассыпаться, вступив в противостояние с темной аурой моего тела. Испытывая боль и небольшое сопротивлением, моя рука пробила защитное поле, схватив мага за горло, и чары окончательно распались. Дженази что-то бормотал, но слушать его не хотелось. Знаком Психического удара я погрузил волшебника в апатию.
   Шивасса с Кимбаалом как раз заканчивали со своими противниками и вступив в бой я помог подавить остатки сопротивления.
   Крепость теперь была под нашим контролем.
  
   Остаток ночи и следующий день мы разбирались с трофеями. Усилиями огров и магов живыми было захвачено девяносто шесть пиратов, среди них были два мага и оба капитана судов. Помимо того в тюремном блоке находились тридцать шесть рабов. После того, как я открыл Врата, их вместе с пиратами отправили в Пазунию. Шивасса, Мертуш и два десятка огров должны были сопроводить пленных в мой город. В район Врат через амулет связи им навстречу была отправлена группа чазме. В карманах и сокровищнице пиратов даже по предварительным подсчётам оказалось драгоценностей не меньше, чем мы с Кимбаалом добыли в пещере Лагоса. Кроме того огры собрали множество всякого ценного добра, включающего провизию, выпивку и оружие. Всё это было нагружено на пленников и тоже отравлено в мой город. С ними отправился только Сакур, остальных волшебников, включая четырёх пленных, я оставил у себя. Маги после промывки мозгов станут служить мне, а как быть с капитанами, решу позже. Возможно за них как и за пленного огра назначена награда, тогда просто обменяю их на драгоценности. Всё это станет известно после того, как появится время поработать с их разумом.
  
   Кроме драгоценностей, пленников и рабов нам достались и два корабля. Когда началась заварушка в форту, пираты с кораблей высадились на берег, чтобы помочь своим, и были обезврежены моими бойцами. Поскольку операция была тайная, корабли после обыска было приказано затопить.
   Когда остров был полностью обшарен, я зачитал свиток с Великим очищением Рилла, полностью стерев следы творимых заклятий и открытия Врат.
   Вместе с Кимбаалом, элитными ограми, магами, пленниками и сундуком с драгоценностями я переместился в Тетир. Похоже, мы всё предусмотрели, и даже если остров посетят какие либо маги, след к моему замку найти будет почти невозможно. Следы от телепортации развеятся через пару дней.
  
  
  
  
  
   Ситуация в королевстве накалялась с каждым днём. С границы поступали всё более тревожные новости, до войны оставалось совсем немного.
   Понимая, что время поджимает, я всю неделю посвятил усилению своей армии. Главной задачей было создание боевой группы магов, обработанных псионикой и абсолютно преданных. Эта задача вполне удалась.
   Был создан отряд магов из шести единиц. Кроме Шена туда вошли два пленных работорговца и три мага, захваченных в последнем рейде, они меня особенно порадовали.
   Рил по прозвищу Красноволосый владел седьмым кругом магии, что даже для Бездны являлось достойным результатом. Просматривая его память и книгу заклинаний, я обнаружил, что большинство заклятий основаны на огненной стихии. Для дженази огня это естественно, но меня не очень устраивало. Поэтому я немного изменил его стратегическое мышление в боевых ситуациях. Теперь он будет использовать все заклинания, а не концентрироваться на одной стихии. Кроме множества заклятий я обнаружил у него большие познания в вызове и подчинении огненных созданий. Рил и сам дважды посещал План Огня и даже заключил договор с один из ифритов. Те саламандры как раз были получены им в ходе договора. Но огненных духов маг вызвал и подчинил сам, это был не кратковременный вызов, а полноценный призыв на постоянной основе. Дженази смог добиться такого, используя помимо прочего и некие свои личные разработки. Его увлечение огнём, однако, не очень одобрялось королём ящеров. Похоже, Рила без большой охоты приняли на борт и брали только в исключительных случаях. Помешанный на огне колдун не лучшая компания на деревянном судне. Поэтому дженази использовали только когда противник был очень силён, или имел корабль сопровождения. Уничтожением таких судов маг и занимался, бывали и ситуации, когда команда до последнего сопротивлялась, не желая сдаваться, и в таком случае капитан также обращался к дженази.
   Остальные два пиратских мага владели шестым кругом чар. Из захваченных в последнем бою был Абак Юсуф из Калимшана, именно его Шивасса спеленала в первую минуту боя. Информация из его памяти не несла ничего стратегически важного, поскольку волшебник давно уже плавал с пиратами и политикой не интересовался. Однако знания о родном городе я на всякий случай скопировал. Городок со всего шеститысячным населением находился на одном из торговых маршрутов, это могло пригодиться.
   С каждым магом была проведена сложная работа. Они были избавлены от ненужных воспоминаний и сильнее настроены на ведение активных боевых действий. Для каждого были заказаны защитные балахоны чёрного цвета с изображением когтистой лапы из белого шёлка, которая была нашита на балахон спереди. Я ещё не был уверен будет ли это моим личным гербом, или просто знаком моей боевой группы. Кроме этого, каждый в скором времени получит амулет трёхкратного ускорения и кольцо защиты. Хотелось ко всему этому дополнительно усилить группу, и знания Рила тут как раз пригодились. Изначально думал обеспечить каждого кольцом с пленным демоном, но затем решил ограничиться духами. Дженази был в состоянии призвать и пленить огненных духов, которых потом мастер артефактов запрёт в кольца, создав амулеты призыва.
   Группе был нужен лидер, и я решил назначить им Шена. Он уже почти перешёл на шестой круг, выдержал немало битв и был натаскан Шивассой на наилучшую стратегию в боевых действиях. Дженази хоть и был значительно сильнее, на роль лидера не тянул.
   Боевая команда получила летающий ковёр, который повысит маневренность всей группы. Книги заклинаний были дополнены чарами из моей собственной, после чего все маги кроме Рила и Юсуфа приступили к тренировкам под руководством Шена. Рил занялся призывом огненных духов, а Юсуф получил от меня Амулет Манипуляции Кардеула и книгу тигроголового. Калимшанец был склонен к изучению и познанию всего нового, и мне показалось мудрым добавить в группу специалиста по силовым полям. Самому заниматься этим пока было некогда.
   Чтобы окончательно исключить возможность предательства со стороны элитного подразделения, я, используя силу балора, наложил на тело каждого разработанное мной заклятие, которое выполняло две функции. Во-первых защищало магов от трансформации и проклятий других демонов, и во-вторых был внедрён механизм самоуничтожения. Если боец попадёт в плен и подвергнется мощному воздействию псионики, способной взломать установленный мной щит, противника ждёт неприятный сюрприз. Истинное пламя спалит всё вокруг, включая самого мага и объекты в трёх метрах вокруг него. Механизм самоуничтожения способен запустить и сам волшебник, но поступит так только в случае безвыходной ситуации.
  
   Мои шаманы тоже не сидели без дела. Владения кроме огров охраняли две стаи волков. А шаманы, забрав троих пленных, уже второй день творили какой-то ритуал в своей обители. Насколько я понял, хотели привлечь что-то в поддержку нашим силам. У меня времени на общение почти не было, поэтому я дал им разрешение и продолжил заниматься магами.
  
   Пленные капитаны не располагали какой-либо интересной информацией, но связь их действий с Калимшаном выявить удалось. Похоже, с ними вступал в контакт некий загадочный человек, который платил крупную сумму за активные действия в водах Тетира, а также уничтожение любых судов этого государства. О кораблях Калимшана речи не было, но они и так уже давно старались туда не заплывать и почти полностью приостановили торговлю с Тетиром.
   После этой информации капитаны мне стали больше не нужны. Эрнисон с помощью сети наших шпионов помог выгодно от них избавится. Ему было приказано собрать сведения о морских пиратах и наградах за их головы. И уже зная эту информацию, я, сменив обличие, довольно просто с ними разобрался. Джахан-Шаград отправился к торговцу из Изимы за мешочек с пятью сотнями золотых монет. Зурд Зелёный попал к правителю небольшого городка в Тетире за три сотни монет. Но больше всех порадовал Шорх Брадобрей. Торговая гильдия Аткатлы, состоящая по большей части из дворфов, поставила награду в восемьсот золотых за живого и пятьсот за мертвого пирата. Когда я сообщил о пойманном пирате, в просторном здании гильдии стало не продохнуть. Никто не стал задавать мне сложных вопросов, пообещав немедленно выплатить необходимую сумму. Когда же я привёл Брадобрея, двадцать стражников с большим трудом смогли сдержать толпу взбешенных дворфов. Если бы стража не уволокла узника, думаю, толпа бы просто разорвала того на месте.
   Я не забывал о своей безопасности. У всех пленных были стёрты воспоминания о пленении и нахождении в плену. Я в этом уже хорошо разбирался, и память не смогли бы вернуть и лучшие из иллитидов. Кроме того, перед возвращением в замок я несколько раз телепортировался в самые отдалённые места планеты, включая дно одного из глубоких озёр. Того, кто захочет преследовать меня по следам, можно только пожалеть.
  
   Кимбаал тоже не сидел без дела. Получив часть добычи, он отправился в свои земли, и уже спустя несколько дней стало известно, что к нему присоединилась армия гнолов. Похоже, он не стал выжидать и всё же вторгся в Вилдат, как и предупреждал. А убеждать он умел не хуже меня. Судя последним сообщениям, дракон сейчас в спешке вооружал и одоспешивал новых бойцов, используя для этого десятки кузнецов из разных городов.
  
   Я регулярно общался со своими министрами в Бездне и был в курсе последних событий. По данным Керифа, в Тетир поступила первая партия железа. Обмен прошёл как планировалось и очень выгодно для моего города. Демон даже предложил закрыть долг перед банком, на что я сразу согласился. Денег у нас в казне было достаточно.
   Добытые сокровища распродавались по местным скупщикам, а также в соседние города и Планы. Население города неуклонно росло, как и собираемый налог. В этом были большие плюсы, хотя также создавалась опасность, что город привлечёт внимание опасных соседей. Поэтому Шивасса много времени уделяла набору рекрутов, агитируя население города и соседних поселений всеми способами.
   Во время коротко посещения Бездны мы с Шивассой обсудили дополнительные возможности быстрого увеличения моей армии. Мне очень хотелось получить в распоряжение большой отряд мухоподобных демонов.
   В ситуации с чазме можно было действовать тремя путями. Поскольку эти демоны относились к гермафродитам и могли размножаться сами по себе, то создав им условия и потратив время, можно увеличить их численность естественным путём. Для этого всего лишь нужно устроить за городом гору из туш мёртвых демонов, где чазме смогут откладывать яйца и выращивать потомство. После поражения глабрезу, трупы и так скинули в общую кучу за территорией города, где те и валялись без дела. Часть, конечно, утащили фермеры, но большая часть по-прежнему была не задействована. Минус плана был в том, что на созревание одного чазме уходит семь лет, и если для потомственных танар"ри это срок кажется небольшим, то меня просто ужасал. Хотелось действовать быстро, а не тратить время.
   Вторым способом было отправиться на один из населённых ими Слоёв и попробовать провести агитацию уже там. Но это сулило большие затраты, было рискованно и не давало полной уверенности в окупаемости такой миссии. Тем более, что там уже всем руководили большие боссы, и простому балору туда лезть было опасно.
   Оставался третий путь, незаконный, но при этом самый распространённый и одобряемый в Бездне - выкупить отряд чазме у одного из местных военкомов. То есть попросту дать взятку.
   Молидеи регулировали потоки рекрутов в Кровавую Войну. Чаще всего они служили Принцам и их представителям, но за хорошую взятку могли и списать часть войск. Многие Лорды прибегали к такому способу пополнения, хоть он и был отчасти опасен. Никому не хотелось стать врагом одного из правителей Бездны.
   Обо всём этом я узнал от своей гильдии шпионов, и показалось достаточно разумным воспользоваться такой схемой в ближайшем будущем. Выкуп пятидесяти или ста чазме не будет особенно заметен и вряд ли сможет создать мне проблемы. Были зафиксированы перекупки более нескольких тысяч боевых единиц, и даже это не приводило к серьёзным последствиям, нужное мне количество тем более пройдет.
  
   Большая часть новых пленных была подвергнута изъятию душ, но три десятка я решил оставить в живых. Мы с Шивассой обговорили ситуацию с лучниками и пришли к выводу, что тех пленных, кто хорошо владеет луком, стоит оставить в живых, после ментальной обработки они будут полезны. В Бездне встречался вид демонов, имеющих четыре руки и владеющих искусством стрельбы на высочайшем уровне, кроме того они могли использовать два лука одновременно. Учитывая точность и скорость, эти существа могли заменить собой двух отличных стрелков эльфийского народа или даже четырёх лучников людей. Трудность заключалась в том, что это был довольно редкий вид демонов, они обитали всего на нескольких отдалённых Слоях и предпочитали выступать в качестве наёмников, а не поступать на постоянную службу.
   Поэтому я решил использовать человеческие ресурсы. Были заказаны пять тысяч обычных стрел и пара тысяч с магическим уроном первого уровня, и в дополнение к ним ещё сотня с усилением второго. Кроме того, в ближайшее время закажу амулеты ускорения, такие, как используют мои огры.
   Поскольку заниматься всем лично у меня времени не было, я доверил работу с пленниками Шивассе и штатному псионику своего города. После оснащения, обработки и тренировок, отряд отправят на Первичный план, где он присоединится к основным силам.
  
   Пленных, захваченных драконом и выкупленных мной, наконец доставили, часть была немедленно отправлена в Бездну. Я оставил только пятнадцать разбойников-калимшанцев. Эти люди, хоть и не обладали магическими способностями, могли оказать серьёзную помощь. С каждым была проведена ментальная обработка. Возиться как с магами не хотелось, поэтому всё было максимально упрощено. Эта группа была диверсионной. Изначально планировалось, что они будут служить разведчиками или вести подрывную деятельность, но потом придумал им другую задачу. Мне показалось мудрым предварительно заслать шпионов в какой-нибудь из городов противника. Когда начнётся война, диверсанты могут очень пригодиться. Сперва я хотел запустить их в Акру, довольно крупный город с населением около двадцати тысяч, но затем передумал. Совсем рядом с тем поселением я и столкнулся с могучим джином, рисковать не хотелось. Поэтому, изучив знания пленников, я подобрал другой город в противоположной стороне Калимшана. Джизан, город, находящийся на берегу моря в северной части страны. Мимнон и Калимпорт были от него относительно далеко. Город насчитывал двадцать три тысячи жителей и был довольно богатым по любым меркам. Туда я и отправил своих диверсантов. Десять из них должны были поступить на службу, желательно в стражу города, остальные будут ждать моих указаний. На всех пленных было наложено моё заклятие самоуничтожения, которое они смогут использовать в любой момент. Может это и не бочонок с взрывной смесью, но уничтожить мага с простой защитой или даже проделать брешь в воротах взрыв сможет. Помимо того пленники получили устройство связи, через который будут получать необходимые приказы.
   Подготовив свою диверсионную группу и обеспечив всем необходимым, я телепортировал её в пустыню недалеко от города. Легенда была продумана, и они не должны были вызвать пристального внимания. Разобравшись с этим, я приступил к другой своей задумке.
  
   Не откладывая напотом, посетил городок Яшна в Амне. Найти трактир Скори и его самого оказалось совсем просто, договориться уже значительно сложнее. Когда он услышал пароль, сразу перестал строить из себя доброго простодушного трактирщика, и мы спустились в подвал, где основательно побеседовали. Я представился представителем независимых торговцев из отдалённой страны и попросил передать пиратским капитанам своё предложение. Им было предложено продавать свой товар непосредственно мне, то есть моему представителю в одном из городов Амна или даже на одном из островов пиратов. Меня интересовали не только драгоценности, но и большинство обычных товаров, включая продовольствие и специи. Цены я предлагал выше, чем у скупщиков, но всё же ниже, чем в обычных лавках. Скори обещал донести моё предложение до тех капитанов, кто навестит его в ближайшее время. Мы договорились встретиться снова через две недели и уже более серьёзно обсудить моё предложение. Разум торговца прикрывала какая-то дымка, и я не решился использовать псионику, чтобы прочесть его мысли. На мой взгляд встреча и так прошла успешно. В другой раз приду уже с одним из своих людей, чтобы самому не вникать во все мелочи торговых отношений. Если удастся наладить поставки товара прямиком в Бездну, это сулило огромные доходы, возможно даже больше, чем караванный путь.
  
   Мне выпали два относительно свободных дня, во время которых я решил уделить время тренировкам с эфирным обликом.
   Пленник, мужчина около сорока лет с бородой и худощавым телом в ужасе жался к стене камеры. Он был одним из переданных мне разбойников и в плену вёл себя довольно агрессивно, но точно не сегодня. Как только на его глазах моё тело обратилось в огромную тень, заполнившую часть темницы, разбойник отшатнулся от решетки с пронзительным криком. Вряд ли ему удавалось видеть такое прежде. Отползая вглубь камеры, этот до недавнего времени храбрый человек бубнил себе под нос молитвы.
   Когда я без напряжения пролетел сквозь прутья решётки и приблизился к нему, разбойник почти уже терял сознание от ужаса. Страх ощущался почти физически, словно прохладный, приносящий силы дождь. Но моей целью был не испуг, поэтому я понёся к пленнику, одновременно уменьшаясь в размерах. Вошёл в тело без напряжения, и чуть было не пролетел навылет. Поначалу было непросто, но постепенно я смог овладеть телом полностью, и сразу получил доступ к памяти. Это оказалось очень похоже на контроль с помощью щупа, но в чём-то значительно сложнее. Я ощущал эмоции и страх человека, а также сильную волю, мешавшую взять тело под контроль. Я не стал пользоваться силой псионики, пытаясь поступить как демоны, используя только демоническую силу и волю. Разбойник смог около пары минут довольно достойно сопротивляться, во время этого, насколько я мог судить, его тело билось в конвульсиях на полу, и мне приходилось быть осторожнее, дабы случайно его не убить. Но вскоре контроль наконец пришёл, а разум человека оказался заперт в дальнюю часть моего сознания, я открыл глаза и поднялся с пола. Ощущения были, словно нахожусь в своём обычном теле. С походкой и движениями никаких сложностей не возникло. Сила тоже значительно превышала человеческую, но всё же ей было далеко до той, которой я обладал в своём облике. Прутья решётки заскрипели и стали медленно расходиться в стороны, когда я попробовал разогнуть их руками. Мне понадобились напрячь почти всю силу, и на определённом этапе решётка вообще перестала поддаваться. Отступив назад, я прибегнул к силе телекинеза и восстановил прутья в исходную форму. Сил сделать это руками уже не осталось. Эта проверка показала, что захваченное тело даже с моим духом внутри настоящему облику не ровня. Будь я в облике того толстого торговца, без особого напряжения завязал бы пруты хоть бантиком.
   О скорости тоже можно было забыть. Мои движения по-прежнему оставались стремительны, но до элитных огров с их амулетами скорее всего не дотягивали. В общем, боевые способности были занижены, и находясь чужом теле лучше в битвы не вступать.
   Следующие два часа я потратил на манипулирование сознанием работорговца. То отдавал ему полный контроль над телом, то забирал снова. Также учился оставаться незаметным в его теле и осторожно воздействовать на разум. Мне удалось посылать ему нужные мне видения и даже добиться некоторых действий, не забирая контроль. Видения оказались при этом очень важны, скажем, получив обратно контроль над телом, бандит вёл себя очень осторожно и подозрительно, я читал в его мыслях решимость сражаться с демоном, захватившим разум, до конца. Это очень мешало испытаниям, и пришлось послать видение, что я покинул тело, вырвавшись из его рта, и улетел сквозь стену темницы. После этого разбойник потерял бдительность, и я смог осторожно подталкивать его к нужным мне действиям. Чтобы заставить того встать и подойти к решётке, послал в его разум звуковую иллюзию, словно за дверью в десятке метров, остановились два стражника и стали что-то громко обсуждать.
   К тому моменту, как я покинул тело, мне хорошо удалось разобраться в разуме захваченного пленника. Знания псионики в этом очень помогли. Теперь при необходимости можно воспользоваться этой способностью, проникнув в какого-нибудь стражника или мага, и без прямого нажима подтолкнуть к тем или иным действиям. Единственной проблемой оставалась аура. В ней по-прежнему можно было легко увидеть демоническую, поэтому о том, чтобы обмануть так мага или жреца, стоило пока забыть.
  
   Наконец случилось, то чего мы с Кимбаалом давно ждали. В тронном зале засветился амулет, подаренный мне королём, послышалась лёгкая музыка. Активировав его, я услышал голос самого Хенрака.
   - Приветствую, граф, у меня печальные новости. Сегодня утром Сил Паша выступил перед гражданами Калипорта. Сейчас это послание зачитывают на всех площадях в городах Калимшана. Один из наших шпионов смог записать речь полностью, послушайте.
   Амулет замолчал, а затем на смену тихой и чёткой речи короля, раздался скрипучий холодный голос:
   'Достопочтимые граждане Калимшана, почтенные старцы и юноши, обращаюсь к вам в этот трудный час. Наши сердца давно уже наполняются скорбью, когда мы видим, что твориться в соседних с нами землях Тетира. Их правительница Заранда Стар не справляется со своими обязанностями, а её муж просто марионетка, забывшая, что именно мужчина должен командовать в семье. Эти люди довели страну до полного истощения. Самые мерзкие пороки нашли пристанище в когда-то достойных землях. Их мужчины слабы, а женщины продажны. Они не носят паранджу, показывая своё лицо, как последние шлюхи. Пока простой народ предается греху и разврату, армии монстров захватывают их земли, вырезая людей десятками тысяч. Кроме того, они позволяют чудовищам нападать уже и на наши священные земли. Я спрашиваю вас, почему наш народ должен это терпеть? Почему наши люди должны выносить это испорченное, слабое государство? Разве мы не избранники богов и не должны нести свет и просвещение тем, кто в нас так нуждается? Поэтому я говорю, хватит! Мы больше не будем смотреть на это безумие. Не будем смотреть, как целая страна погружается в хаос! Мы должны защитить слабых неверных и показать им свет истины, в этот тёмный час. Мы очистим их земли от зла и невежества! Запомните этот день. Сегодня, третьего марта, мы начнём наш священный поход, дабы очистить землю от тьмы!'
   Я снова услышал голос короля.
   - Кроме этого послания везде развешены листовки о срочном наборе в солдаты. После победы каждому бойцу гарантируют пятнадцать золотых, дом, и молодую рабыню в услужение. Призывные пункты переполнены добровольцами. Вся шваль и преступники вступают в отряды, желая быстро разбогатеть. Все уверены в быстрой победе.
   А самое главное, шпион доложил, что из Мимнона выступила огромная армия, которая направляется в Миратму и уже скоро там будет. Война началась.
  
  
  
   Миратма напоминала огромный муравейник, тысячи людей в спешке готовились к прибытию врага. Ров перед городом очищался от мусора и вскоре по нему должны были пустить воду, создав дополнительное препятствие на пути захватчиков. Правда этот ров был в ширину от силы четыре метра, и я сомневался, что он станет для врагов большой проблемой.
   В воротах было не протолкнуться, многие люди покидали город, желая переждать угрозу в более спокойном месте, другие готовились к осаде, закупая провизию и оружие.
   Большая часть населения была задействована на стенах, ими строились навесы, складировались стрелы, устанавливались чаны с маслом. Рядом с каждой катапультой возвышалась внушительная гора камней.
   По большей части Миратма уже давно была готова к бою, сейчас люди лишь заканчивали последние приготовления.
   Я стоял на узком балконе одной из башен, смотря на работающих внизу людей, и думал о ситуации, в которой оказался.
   После разговора с королём нам с Кимбаалом было приказано в срочном порядке отправиться в город на усиление защитников. Тут уже сосредоточились армии более пятидесяти лордов. Гарнизон насчитывал около семи тысяч, среди которых около сотни магов. Но этого все равно слишком мало, по сведениям разведки к городу уже завтра, должна подойти армия численностью около пятнадцати тысяч воинов.
   И это огромное войско было только первой волной, шпионы докладывали, что от Калимпорта движется вторая армия, более многочисленная.
   Нам с Кимбаалом было приказано оказать помощь городу и помочь выстоять до прибытия основных сил. Король мог бы стянуть к Миратме и большую армию, но похоже, решил не класть все яйца в одну корзину. Сейчас большие силы королевства стягивались к Дарромару, планируя всей мощью ударить в тыл осаждающей город армии, после чего идти на сближение с основными войсками Калимшана. Он просил нас продержаться две недели, но у меня были сомнения на этот счёт. То, что Паша не выдвинул против нас всё своё войско сразу, выглядело подозрительно и слишком самоуверенно с его стороны, а глупцом он не был.
   С собой на защиту города, я взял только подразделение магов. Мой замок располагался достаточно далеко и подвести основные войска, я бы в любом случае не успел. Да и не хотелось рисковать своим отрядом, огры мне ещё пригодятся.
   В отличии от моих владений, замок Берг, принадлежавший Кимбаалу, располагался совсем близко к Миратме. Но дракон явился в город в одиночку, и насколько я понял, совсем не горел желанием задействовать в этом сражении свои войска. Ситуация у него была ещё более сложная чем моя. Если Миратма падет, его замок станет следующим, а также есть большая вероятность, что Берг атакуют одновременно с городом. Из наших с ним разговоров выходило, что Кимбаал ещё не определился как дальше действовать - в случае нападения попытаться удержать замок, или отступить. Сейчас его земли приведены в полную готовность и ждали дальнейшего приказа, каким бы он ни был.
  
   Ров наполнили водой как раз вовремя. Солнце ещё не зашло за горизонт, как вдали показалась армия Калимшана. Словно тёмная волна она приближалась к городу, а затем, не дойдя пару километров, резко остановилась.
   Похоже, нападать сегодня они не собирались. В лагере неприятеля ставились шатры и застучали топоры. На мой взгляд, сейчас как раз и следовало сделать вылазку и ударить по врагу, пока люди измотаны переходом и ещё не успели поставить лагерь, но наш командир, герцог Гэрнский, был другого мнения. Собрав всех лордов на совет, и выслушав предложения, герцог отдал приказ готовиться к длительной осаде.
   - Хочу напомнить вам, господа, что наша задача не пытаться уничтожить противника, а продержаться до прихода основных сил. Мы должны измотать и задержать вражескую армию, а не вступать с ней в прямое противоборство. Миратма хорошо укреплена, провизии хватит на три месяца осады. Если не будем делать глупости и станем действовать по плану, сможем выполнить поставленную задачу...
   Внезапно где-то совсем рядом, раздался взрыв такой силы, что даже башня, где мы находились, содрогнулась.
   - Какого чёрта, - прошептал герцог и нажал на свой браслет связи. Взрыв снова повторился, а затем последовало ещё несколько.
   - Сэр Грин, то там происходит? Армия пришла в движение?
   - Нет господин, нас атакуют с моря! К нам подходит флот, из двенадцати вражеских судов.
   Маг в синем, шелковом одеянии, зашептал слова заклятия, и на зеркальном большом подносе, установленном на стене, появилась изображение. Оно было не очень чёткое, но разглядеть ситуацию было можно.
   С моря ровной шеренгой шли большие фрегаты. Половина из них вступила в бой с пятью кораблями, стоявшими в гавани, остальные атаковали наши стены со стороны моря.
   В порту находился только один боевой корабль, который оказался потоплен уже в первые секунды боя. Остальные принадлежали купцам и пытались сбежать, уклоняясь от боя, но вражеские суда непозволили им выйти из гавани, и похоже, добычей совсем не интересовались.
   Несмотря на ответные действия катапульт города, все купеческие корабли вскоре оказались потоплены, а враг выстроился в шеренгу, обрушив массированный огонь на стены.
   Лорд был в ярости.
   - С третьего по восьмой отряды, немедленно на южную стену. Пусть маги займутся неприятелем и поддержат наши баллисты магией. Мы как можно скорее должны разобраться с этой угрозой!
  Лорд обернулся к нам.
   - Сэр Нирен, передаю вам командование по защите южной стены. А вас, мастер Литвак, прошу послать в порт трёх сильных магов.
   Волшебник с амулетом архимага кивнул.
   - Сейчас же направлю туда трёх высших магов и волшебника шестого круга, думаю, этого будет достаточно чтобы откинуть вражеский флот в море.
   Я обратился к Лорду.
   - Возможно, мне с моим отрядом тоже стоит помочь с кораблями?
   - Нет, Нахаб, завтра нам предстоит серьёзное сражение. Вашим людям лучше отдохнуть и быть готовыми.
  
   Пару часов в порту творился настоящий ад. На вражеских кораблях находились довольно сильные маги, которые не только прикрывали суда, но и впридачу к огню баллист обрушили на порт массу разрушительных заклятий. Без сомнения у них было заготовлено множество свитков боевой магии, иначе продержать так долго массовый огонь они бы не смогли. Герцогу пришлось отправить на стены ещё два отряда волшебников, и только после этого, совместными усилиями уничтожив три корабля, те смогли откинуть врага в море. Уйдя на безопасное расстояние, корабли разделились, встав полукругом около города. Теперь со стороны моря мы были полностью отрезаны. Похоже, продовольствия и поставок оружия больше не предвидится, морской путь перекрыт. Зная ситуацию с нашим флотом, я сомневался, что у Тетира вообще хватит кораблей, чтобы выстоять против такой армады. То есть с моря помощи можно не ждать.
   Но всё, что войскам пришлось пережить ночью, оказалось мелочью и проверкой сил. Солнце еще не взошло над горизонтом, как Миратма ощутила настоящую мощь Калимшана.
  
   По крепости раздалось звучание колокола, войска в спешке занимали места на стенах. Я тоже занял своё на северной стене, как одному из сильнейших бойцов мне доверили участок над центральными воротами города. Мои маги и пять десятков бойцов большинство которых были лучниками, стояли рядом.
   Армия пришла в движение и хлынула в нашу сторону. Ставить ультиматумы и вести переговоры калимшанцы, похоже, не собирались.
   - Что это такое?! - закричал солдат, стоявший у зубцов стены, показывая пальцем куда-то в небо.
   Мы увидели то, чего совсем не ожидали. Над армией в небо поднялись сотни точек и стремительно понеслись к нам. Войска ещё были далеко, но с неба обрушились молнии и огненные шары. Волшебники, сидящие на коврах, словно бомбардировщики заполнили небо, зачитывая на нас множество разрушительных заклятий. Я с элитным отрядом вступил в бой, кинув в ближайший ковёр пару огненных шаров. Будь это обычное заклинание, волшебник легко бы увернулся, но управляемые телекинезом сгустки пламени легко его догнали, испепелив ковёр вместе магом. Со всех сторон падали заклятия, убивая солдат и волшебников. Ответные действия магов даже столь сильных, как мой элитный отряд, были почти бесполезны. Мало какие заклятья были способны попасть по движущимся мишеням. Лучники тоже себя не оправдали. Только зачарованные стрелы оказались способны причинить какой-то вред, а их было мало. Тем же, у кого они были, приходилось расстреливать по полколчана чтобы сбить хоть одного летящего колдуна.
   Я отдал приказ магам сосредоточиться на обороне, разрушая чары массового уничтожения и прикрывая войска. Лучникам тоже было приказано беречь стрелы. Моя элитная группа почти сразу накинула защитное поле на весь наш сектор, а я сам тем временем, окружив себя нечестивой аурой, целенаправленно уничтожал неприятелей одного за другим. Двое наших волшебников поддержали меня заклятьями направляющего действия и довольно успешно. За первую минуту боя совместными усилиями нам удалось уничтожить семерых летающих в небе колдунов. И всё же этого было слишком мало.
   Заработал передатчик.
   - Говорит герцог Гэрнский. Корабли снова вступили в битву, поэтому магам шестого и седьмого отряда немедленно направиться в порт. Три верховных мага тоже отправляются на усиление. Остальным сдерживать магов противника!
   Как же мне хотелось принять свой истинный облик, взмыть в небо и устроить там настоящее месиво, но делать это было никак нельзя.
   Словно потемневшего от ковров неба было недостаточно, на нас обрушилась новая напасть. Армия противника тронулась, и лавина двинулась на город. Но опережая основные силы, со стороны вражеских легионов летело несколько десятков великанов. Уродливые оскаленные пасти, с телом, словно отлитым из раскалённой меди, они взлетели на стены, сжимая в руках большие изогнутые сабли, после чего приступили к истреблению защитников. Простые солдаты падали разрубаемые пополам, не в силах выдержать и одного удара, кроме того ифриты изрыгали пламя, сжигая людей десятками. Единственными кто смог им противостоять, были воины из небесной цитадели. Распределённые по всей стене штормовые великаны, орудующие огромными секирами, были достойными противниками ифритам. Пламя не причиняло им вреда, но и их разряды, пробегавшие по коже, не могли повредить детям огня. К сожалению их было слишком мало, десяток великанов не мог выстоять против всех, и мне пришлось забыть о мельтешащих в небе магах и вступить в бой.
   Огромный ифрит разрубил очередного солдата, и издав яростный рык, испепелил двух бегущих к нему бойцов. Я телепортировался за его спину и одним ударом меча перерубил гиганту обе ноги, скинув на землю. Следующий удар отсёк твари голову, а я уже перемещался к другому.
   Кимбаал в облике человека сияющим мечём сражался сразу с двумя ифритами и непринужденно отбивался от двух сабель сразу. При этом дракон уверенно теснил противников и наносил многочисленные раны, рост его был значительно увеличен, но он продолжал оставаться в человеческой форме. Через тридцать секунд с обоими было покончено и Кимбаал, совершив громадный прыжок, перелетел на соседнюю башню и обрушил меч на другого ифрита.
   Очень скоро стало понятно, что дети огня и волшебники, атакующие с неба, совсем не главная наша проблема. Живой вал наконец докатился до стен. Тысячи воинов с тюрбанами на головах штурмовали город. На каждом из бойцов свое защитное снаряжение, у некоторых кольчуги, у других куяки, юшманы, некоторые защищены вообще только простыми кожаными куртками. В их действиях не было заметно особой слаженности и дисциплины, похоже, это как раз и было собранное наспех наёмное ополчение, которое предводитель решил бросить в самое пекло. Наёмники тащили множество длинных лестниц, которые довольно успешно перекидывали через ров на стену.
   Думаю, для прочих защитников эта штурмующая армия представляла серьёзную опасность, но не для меня. Моим солдатам не приходилось отвлекаться от битвы, отталкивая лестницы рогатинами, силой телекинеза это было сделать намного проще и эффективней. Проблема в том, что противник на лестницы, похоже, и не рассчитывал. К воротам приближался огромный таран на восьми колёсах, страной формы устройство с большим бревном на цепях, прикрытое сияющей сферой. Его тащили несколько уродливых волосатых великанов в сопровождении двух сотен воинов. Это уже несомненно была профессиональная армия, дисциплинированная и одетая в чешуйчатые доспехи. У каждого имелся щит, сложив их вместе, солдаты создавали подобие массивной литой стены. Наши стрелы очень редко находили щели для выстрела, а заклятия разрушались ещё на подлете. Под прикрытием воинов чуть позади шли маги, окружённые фиолетовыми сферами. Именно они, похоже, и обеспечивали магическую поддержку, а также поддерживали сферу над тараном и великанами.
   Устройство связи активировалось, я услышал слова герцога.
  - Граф, вижу у вас проблемы. Нельзя допустить, чтобы таран достиг ворот. Направил к вам отряды резерва, а также часть магов с других позиций.
   - Не представляю, как они собираются пересечь ров, у них нет никаких материалов. Но проверять действительно не стоит, если возможно, выделите мне больше штормовых великанов. Ифритов слишком много, и сейчас мы не в силах отвлекаться на что-то ещё.
   - Сейчас же направлю!
   Помощь пришла почти сразу. Вскоре на стене стало не протолкнуться от лучников и магов, во внутренней части двора также скопился огромный отряд, посылавший в небо тучи стрел и вынудивший парящих колдунов отступить, обстреливая нас с флангов. Я со своей группой наконец смог сосредоточиться на более важной цели. Мы обрушили десятки разрушительных заклятий и тучу зачарованных стрел на штурмующих. Большинство заклятий отразило поле, но некоторые чары и несколько стрел смогли пробить фиолетовую защиту, изрешетив четырёх дэвов и нанеся незначительный вред тарану. Все-таки защита на нём слишком сильна, и пробить её сразу не получилось.
   Внезапно пол под нами содрогнулся, слева раздался взрыв и крики умирающих людей. Взрывы повторились, пламя стало распространяться по стене. Катапульты противника подошли достаточно близко, и теперь закидывали нас бочками с зажигательной смесью. Я обратился к магу в синем балахоне, стоявшему рядом.
   - Мастер Орас, пусть все ваши маги, имеющие ледяные и водные заклятия, помогут с тушением пожаров, остальные пока сосредоточатся на атаке.
   Тот кивнул и активировал амулет связи. Я бы мог сам заняться пожарами, и сделал бы это куда более эффективно, но передо мной стояла другая задача.
   - Маги, по моему приказу бейте одновременно по тарану. Лучники, сразу после нашей атаки выпускайте на джинов земли и колдунов за ними залп зачарованных стрел.
   По сигналу мы обрушили десяток разрушительных чар на повозку, атака оказалась так сильна, что поле почти полностью пропало, некоторые заклятия опалили и подожги сам таран. Последующий залп лучников изрешетил сразу шестерых великанов и выбил по меньшей мере трёх чародеев противника. Таран остановился.
   - Ещё раз, приготовиться!
  Но Калимшанцы были совсем не глупцами. Воины сомкнули свои ряды, закрыв щитами волшебников. Летящие чародеи пришли в движение, вновь атакуя нос с удвоенной мощью. К крепости подступили тысячи воинов с короткими луками и дали залп, обрушивший на нас дождь из стрел и вынудивший сосредоточиться на обороне. Многие стрелы оказались зачарованными, и пройдя через поле, убивали защитников одного за другим. Калимшанцы вели беспрерывный огонь около минуты, а затем снова пришли в движение чародеи на коврах, не давая нам передышки и обрушивая заклятия.
   Пока мы отражали атаку, к тарану подступило подкрепление - несколько сотен воинов и десятки магов в балахонах. Повозка вновь двинулась к воротам.
   Войска и таран под защитой купола были неуязвимы против телекинеза и большей части заклятий. Область над городом также искажена мешающим телепортации заклятием, переместиться к тарану и уничтожить его сейчас необычайно сложно. Заклинания у магов, да и у меня самого уже почти закончились, ещё пара заклятий и толку от нас в бою будет немного. Хорошо ещё оставались демонические силы, и стоило скорее придумать, как ими лучше воспользоваться.
   Я активировал амулет связи со своим другом.
   - Кимбаал, у тебя есть идеи, как уничтожить это поганый таран?
   - Я мог бы обратиться в дракона и накрыть врага ядовитым дымом или разорвать тот таран своими когтями, но... приказ герцога не показывать своё истинное лицо врагу не в коем случае. Ну и ты сам видел сколько у них лучников, исполни я задуманное, выбраться обратно уже не смогу, потому и желания у меня нет. Я сюда не умирать пришёл.
   - Значит, идей нет. Попробую ударить своей силой, хоть и не хотелось бы тратить весь резерв. В случае неудачи враг прорвется в город, и сбежать мы не сможем.
   Я оборвал связь.
   - Слушайте меня все. Действуем как в прошлый раз. Сначала ударят маги, затем я воспользуюсь одним разрушительным заклятьем, после этого лучники должны успеть уничтожить как можно больше противников.
   - Начали!
   Маги забормотали колдовские слова, вытягивая у тарану ладони. С них сорвались десятки молний, ледяных сфер и огненных шаров, обрушившись на купол защиты. Я же, подняв руки над головой, создал великий огненный шар, накачивая в него энергии куда больше, чем обычно, и вкладывая все силы. Люди отхлынули в стороны, не в силах выдержать жар, трупы под ногами воспламенились. Сделав шаг к стене, я швырнул своё творение в померкшую от атаки защиту тарана.
   Противник отреагировать не успел, раздался взрыв, встряхнувший стену под нами. На поле, где раньше находился таран, осталась только оплавленная воронка. Маги, стоявшие слишком близко к эпицентру, обратились в пепел, великаны в агонии кувыркались по земле, сгорая заживо. У меня же сил уже не оставалось, я облокотился на какого-то воина, чтобы не рухнуть на землю.
   Дальше всё было как в тумане. Видимо, сил я потратил куда больше, чем планировал, так как почти всю энергию вложил в шар, не подумав, что им ещё придется еще и управлять, что также оказалось крайне изматывающе. Меня отвели в комнату и уложили на кровать, сейчас был необходим покой, чтобы хоть немного восстановить силы.
  
   Весь день продолжалась битва. Противник, не давая нам передышки, бросал всё новые силы на приступ. Несмотря на нашу с Кимбаалом помощь, армия Тетира уже потеряла более трёх тысяч бойцов. На стенах помимо солдат теперь сражались и горожане, и все ровно нас было слишком мало. О том, чтобы продержаться две недели, не могло быть и речи. Как только солнце стало клониться к закату, армия отхлынула от наших порядком потрепанных стен и отступила в свой лагерь. Но катапульты по прежнему продолжали обстреливать город, вынуждая людей заливать пожары водой и не давая передышки.
  Герцог собрал всех командиров в своей комнате. Теперь нас стало значительно меньше.
   - Господа, ситуация критическая. Связи с королём у меня нет, возможно это действие каких-то чар. Что скажете об этом, мастер Литвак?
   Пожилой волшебник с усталым лицом откинул капюшон, но вставать не стал.
   - Противник воспользовался амулетом большой силы. Насколько мы понимаем, он воздействует на само пространство, нарушая работу амулетов связи. Воздействие охватывает определённую область и не мешает общению на близкие расстояния, однако отрезает связь дальше километра.
   - Вы можете с этим что-нибудь сделать?
   - Нет, нужно уничтожить амулет. По-другому его не выключить.
   - Понятно. Остается надеяться, что король в курсе происходящего. Я видел в небе орлов, скорее всего это были наблюдатели друидов. Но наша ситуация от этого лучше не стала. Я приказал вооружать жителей, те, кто не поникнул город, выйдут на стену. Продовольствия у нас пока достаточно, воды тоже. При благополучном ходе событий мы сможем сдержать противника ещё три-четыре дня, потом просто не останется людских ресурсов. У кого-нибудь есть предложения?
   Архимаг поднял руку.
   - По поводу связи с королём. Как вы знаете, противник окружил местность полем искажения, открыть портал или телепортироваться могут только сильнейшие из магов или могущественные создания. При необходимости я в состоянии пробить этот барьер и телепортироваться в Дарромар. Это позволит нам передать сообщение и получить новые приказы от короля.
   - Вы можете сделать это прямо сейчас? Способны взять с собой кого-нибудь ещё?
   - Пробить барьер такой силы невероятно сложно и доступно лишь заклятию девятого уровня. Помимо того всегда существует вероятность, что чары не сработают или подействуют не так, как планировалось. Я могу сделать это прямо сейчас и даже перенести с собой двоих человек, но повторюсь - в условиях такого искажения магического фона это очень опасно, и лучше оставить подобное на крайний случай. Сейчас нам и так нечего сообщить королю, а послать подкрепление он все равно не сможет.
   - Вы правы, мастер. Пока будем просто иметь в виду возможность. У кого ещё есть предложения по нашей ситуации?
   Молодой рыцарь с кровавой повязкой на голове встал со стула.
   - Мы сами должны атаковать. Можно сделать вылазку и уничтожить катапульты. К тому же внезапная атака посреди ночи может существенно ослабить противника.
   - Катапульты защищает отряд в полтысячи воинов с поддержкой магов, над лагерем противника патрулируют ковры с чародеями и совершают обход ифриты. Такая атака принесёт нам только потери, и высоки шансы попасть в ловушку. Сэр Нахаб, то заклятье, которым вы сегодня воспользовались, ему можно научить других магов?
   Я покачал головой.
   - Нет, герцог. Это не совсем заклятие, скорее действие определённого амулета.
   - Жаль... Но вы сможете повторить тот удар ещё раз?
   - Смогу.
   - Хорошо, тогда если завтра противник вновь воспользуется тараном, будете действовать как сегодня.
   Мы ещё около часа обсуждали ситуацию, после чего совет закончился и я смог вернуться к себе.
  
   Что бы там не думал герцог, наше положение казалось мне опасным. То, что пришлось в первый же день использовать все свои силы, удручало. Больше так рисковать не хотелось. Всегда стоит оставлять запасной выход, а сегодня полчаса я лежал как полено. Действуй калимшанцы поактивнее, вполне вероятно, сейчас бы я оказался закованным в цепи, а то и в шкатулке удержания. В будущем что бы не случилось, тратить последний резерв не стану. Кроме того раздражало, что битва не принесла никаких плюсов, скорее наоборот. Два моих мага получили серьёзные травмы и какое-то время находились на пороге смерти. Сейчас их жизни ничего не угрожало, но завтра, может статься, кто-нибудь из моих погибнет, а значит я понесу потери своего и без того небольшого подразделения. Нужно продумать, как далье действовать, чтобы обернуть ситуацию к своей пользе.
   Всех пленных магов, сбитых днём в воздухе, немедленно убивали, а ведь они могли ещё послужить мне, то же и с ифритами. Заниматься ими прямо сейчас я бы не смог, но мне под силу переправить пленных в свои владения.
   Герцог не знал, что мне под силу в любое время покинуть город и вернуться. Такое могли сделать только высшие демоны, ангелы или архимаги. Поскольку архимагом я не был и на ангела тоже не особо тянул, предводитель сразу поймёт мою природу. Однако умалчивать эту способность тоже стало опасно, и пришлось после совещания сообщить герцогу, что я также в состоянии покинуть город и даже вывести с собой группу. Хотя и списал это на действие тайного амулета, который способен проделать такое только один раз, после чего будет разрушен. Нести подобный бред не хотелось, но и не сказать было нельзя. Не знаю, поверил герцог или нет, но воспринял спокойно и не пытался требовать амулет или задавать черсчур много вопросов. Попросил лишь в критической ситуации забрать отсюда как можно больше магов, которых в армии Тетира и так слишком мало. О себе или других рыцарях он ничего не сказал, лишь посоветовал об этом не распространяться,понятно почему.
  
   Следующий день стал кошмаром. Катапульты приблизились к стенам, а лучники поливали нас градом стрел. Маги тоже не давали передышек, осыпая защитников тучей заклятий и атакуя между залпами лучников. Войска окружили город, но штурма не было. Ифриты пока не появлялись, оставаясь в тылу.
   Похоже, неприятель сменил тактику, пытаясь нас измотать и ослабить, или же ожидает чего-то. И у него прекрасно получалось. Наши потери были огромны и не шли ни в какое сравнение с потерями врага.
   Мне же этот день принёс некоторые плюсы. По моему личному приказу, сбитых над моей стеной волшебников не добивали, а связывали и отправли в тюремный блок. Таким образом было захвачено семь волшебников с четвёртого по шестой круг. Одного из них герцог забрал себе для допроса, ещё один, несмотря на действия нашего жреца, умер от ран. Но пятеро сейчас находились в подземелье башни, и очень скоро я смогу тайно переправить их в свой замок, а после обработки они примкнут к моему элитному отряду.
   То, что герцог или кто-то другой может заметить их отсутствие, меня не волновало. Мои пленники, и могу делать с ними что угодно, в крайнем случае скажу, что послужили для экспериментов или были отданы на съедение Кимбаалу. Да и не станет никто спрашивать, тем более занимались пленниками только мои люди, и этой же ночью я отправлю их в Брэмкриг. То, что кто-то сумеет почувствовать эфирные возмущения от телепортации, почти нереально. Картина полей так искажена, что и архимаг не разберется, что к чему.
  
   За воротами стояла странная тишина, над диспозицией противника клубился густой туман. Я с удивлением увидел, как катапульты калимшанцев откатываются назад. Более того, группы отребья, что стояло в первых шеренгах, тоже быстро меняли свою дислокацию, куда-то отступая. Раздался мелодичный звон активированного амулета, я услышал голос герцога.
   - Граф, что там происходит? Я вижу, противник отступает, у вас есть мысли по этому поводу ?
   - Не знаю, сэр. Сейчас у противника все шансы на победу, оставлять город будет полной глупостью. Хм... вы это видите, герцог?
   - О боже, да. Все войска на северную стену! Литвак, всех магов немедленно туда!
   Задумка противника стала ясна. Вместо отступающего ополчения к стенам двигались ровные шеренги сверкающих доспехами воинов, регулярная армия Калимшана, прекрасно вооружённая и закалённая в боях. Около восьми тысяч вражеских солдат внезапно остановились. Из-за их спин из тумана возникли четыре высокие штурмовые башни, толкаемые в сторону стен великанами. В небе над отрядом появились десятки окутанных пламенем фигур. Ифриты, как минимум полсотни.
   'Похоже, игры закончились'
  Перед войском выехал мужчина в богатых чёрных одеяниях, его сопровождало девять всадников. Человек махнул рукой, и один из всадников поскакал к нам, поднимая правую руку. Мы поняли его жест и не стали стрелять.
   Воин в стальной уродливой маске проскакал вдоль стены и осадил коня у поднятых ворот. Над ним возникло свечение и раздался звук. Магия пришельца позволила услышать его всему городу. Жуткий, холодный голос нормальному человеку принадлежать не мог, словно говорил мертвец или демон.
   - Слушайте меня, воины Тетира и вы, трусливые собаки, что сейчас прячутся по углам вместе со своим скрабом! Я Голос Самрона ибн Губара, предводителя непобедимого войска империи Калимшан. Вы, слабое, ничтожное племя, забывшее заветы предков и позволившее злу поселиться в ваших сердцах. Наш повелитель не желает больше смотреть, как эта страна погружается в Бездну и послал нас указать вам истинный путь. Слабый всегда будет под сильным, так было и так будет. А мы и есть сила. Сражаться бессмысленно. Наш великодушный предводитель даёт вам шанс сохранить ваши ничтожные жизни. Падите на колени сейчас, и мы будем милостивы. Мы позволим вам жить и работать на благо великого Калимшана. Лучше жить рабами, чем глупая смерть! Что ответите, мне защитники Миратмы? Прислушаетесь к голосу разума, или уже сегодня будите кормить собой червей в земле?!
   - Я отвечу тебе за всех нас, калимшанская собака! - герцог стоял на стене, в десятке шагов от меня, смотря на посланника. - Передай своему предводителю, что свободные люди Тетира не станут рабами. Лучше мы сегодня будем кормить червей, но заберём с собой побольше ваших ублюдков.
   Гонец рассмеялся жутким хохотом.
   - Я услышал тебя, глупец. Посмотри в последний раз на солнце, помолись богам, обними своих детей. Завтрашнего дня ты не увидишь. Молитесь вы все, стоящие на стене, молитесь, чтобы умереть под нашими клинками и не попасть в плен, ибо вас ожидает страшная учесть!
   Гонец поднял лошадь на дыбы и поскакал к своему предводителю. Очень хотелось отправить за ним следом огненный шар, но я сдержался.
   Армия противника пришла в движение.
   Подвижные башни стали набирать скорость, приближаясь к стенам. К воротам направлялся уже знакомый мне таран. На этот раз о том, чтобы сжечь его, можно было забыть. Таран как и башни сопровождало огромное количество магов и дэвов. Но лучников и летающих колдунов не было видно, и это начинало всех нервировать, Как оказалось, не зря.
   Когда войска противника приблизились к огневой позиции, из тумана хлынула целая туча летающих ковров.
   - Боже, я не могу в это поверить, - прошептал архимаг стоявший недалеко от меня. - Теперь их не меньше тысячи... Но откуда?
   - Похоже, Паша послал подкрепление, и в отличии от основного войска эти добрались намного раньше, - произнёс с мрачным лицом герцог.
   До этого мы имели дело хорошо если с двумя полными сотнями магов, сдерживая их с большим трудом и неся огромные потери. Теперь, когда нам противостояли такие силы, поражение стало лишь делом времени.
   Небо потемнело от заклятий, солнца стало совсем не видно. Пламя, молнии и ядовитый дым обрушились на стены. Со всех сторон раздавались взрывы и крики умирающих в агонии людей. Наши маги не могли и помыслить об ответной атаке, из последних сил сдерживая защиту над подконтрольными им участками и позволяя отстреливаться только лучникам. Нашим стрелкам пришлось вести огонь на два фронта, сдерживая небесную атаку и штурмующую стены армию. Я сам сконцентрировался на уничтожении тарана и прикрывавших его колдунов, хотя хорошо понимал бесполезность своих действий. Время от времени один из магов или дэвов сгорал в пламени, но таран двигался всё так же неумолимо. Ещё я не понимал что они собираются делать, подведя штурмовые устройства к стенам. Заполненный водой ров должен стать серьёзной преградой.
   Внезапно и без того ужасная ситуация ещё больше усложнилась. Город пылал, со стороны центральных кварталов с криками бежали люди, за ними шли ряды калимшанских наёмников. Враг оказался у нас в тылу и сейчас шёл по городу, убивая граждан и приближаясь к нашим защитным позициям теперь и с внутренней стороны. Герцог охрипшим голосом отдавал команды, пытаясь послать часть войск навстречу врагу, не давая взять нас в тиски. Как проникли захватчики теперь стало понятно, колдуны на коврах перенесли часть наёмников, а потом уже сами вступили в бой. Самое страшное было то, что сейчас они по-прежнему курсировали в небе и возможно продолжали переносить бойцов. А герцогу направить навстречу наёмникам было некого, и он послал в бой свой последний резерв.
   Перед бегущими по площади солдатами появился только один воин в зёлёном плаще. Казалось, лавина сейчас снесет его и покатится дальше, но этого не произошло. Кимбаал сам по себе являлся армией, что снова доказал. Через секунду перед войсками возник зелёный дракон и изрыгнул навстречу солдатам поток чёрного дыма. На площади начался ад. Бойцы противника с жутким воем падали на землю, выблёвывая свои внутренности. Люди рвали себе лица и кувыркались по земле в страшной агонии, а Кимбаал продолжал изрыгать всё новые порции яда, из-за которого над площадью повис настоящий туман. Армии наёмников не стало, но на моего товарища обрушились сотни заклятий взбешённых колдунов. Дракон взмыл в небо, сходу поймав и разорвав двух волшебников. В воздухе началась битва, но мне уже стало не до неё.
   Таран приближался к воротам. Когда до рва остался десяток метров, колдуны сопровождения синхронно вздёрнули руки, активировав неизвестные мне чары. Перед тараном возникло синее облако, покрывая землю слоем льда. Вода в защитном рве за несколько секунд обратилась в прочную корку, лёд тянулся на десятки метров в разные стороны. Таран не останавливаясь прошёл дальше и врезался в ворота. Раздался треск и створки снесло куда-то далеко вглубь крепости, а враг ворвался в город. По всей поверхности стены шла бойня. Башни стыковались со стеной, и наши войска отступали, перед тысячами воинов противника.
   Понимая, что поражение дело времени, я постарался собрать вокруг себя как можно больше магов и бойцов. Вскоре мы оказались в окружении, отбиваясь из последних сил от неудержимого напора штурмующих. Герцог сражался где-то у ворот, и искать его у меня не было возможности, главным было спасти как можно больше волшебников и солдат, вытащив из этого ада. Архимага не было видно, возможно, он уже ретировался, а может я о нём плохо думаю, и старик всё ещё сражается на какой-нибудь башне.
   'Кимбаал, мать твою, быстро сюда!' - в который раз послал я телепатический сигнал дракону и наконец услышал за своей спиной знакомый голос.
   - Я уже тут, дружище, давай убираться отсюда поскорей!
   Дракон был в человеческой форме и выгладил ужасно. Потемневший от гари и страшно израненный, как он стоял на ногах неясно, но главное он был жив.
   Я проверил свои резервы и остался ими доволен. Прошлой ночью я переправил в замок пленных магов, а также решил воспользоваться демонической силой и поглотил души двух разбойников, увеличив свой резерв. Сегодня они мне существенно помогли в бою. Сейчас, когда вокруг меня скопилась последняя сотня защитников, чтобы вытащить нас отсюда понадобятся все мои силы. Я расширил свою ауру во все стороны, так далеко, как никогда ещё не делал, а затем призвал силу телепортации, пожелав оказаться в окрестностях Дарромара. Яркая вспышка и я, обессиленный, погрузился во тьму.
  
  
  
  
   Лучи солнца пробивались через открытое окно, ярко освещая комнату. Я открыл глаза, осматривая помещение. Стены и мебель были знакомы, похоже это моя спальня в Брэмкриге.
   - Повелитель, вы наконец очнулись, - рядом с кроватью стоял волшебник в синей чалме. У дверей застыли статуями два огра.
   Голова болела, в теле была огромная слабость, но я смог подняться с кровати.
   - Что произошло Юсуф? Как я тут оказался, и сколько времени был в отключке?
   Волшебник поклонился.
   - Лорд Кимбаал перенёс нас сюда, а сам отбыл в Дарромар. Вы пережили сильнейшее истощение, телепортировав сквозь барьер восемьдесят пять человек и шестерых штормовых великанов. Шанхар, осмотрев вас, просил передать, что как минимум два дня вам нельзя прибегать к своим силам и воздерживаться от колдовства.
   - Почему? И что там случилось в момент перемещения... ко мне подходили маги короля?
   - Нет, господин. Лорд Кимбаал сразу отогнал всех любопытных, сказав, что позаботится о вас сам. Несколько часов вы находились в специальной комнате под охраной нашего отряда, а затем вас телепортировали сюда. В Брэмкриге вы уже второй день.
   - Что со мной? Странная слабость... - чувствовал я себя отвратительно, и даже проверять как там ситуация с магией не хотелось. Демонической силы вообще не ощущал, поглощенных душ тоже не чувствовалось, а в теле любое движение отзывалось болью.
   - Вы использовали слишком много своей энергии, значительно больше допустимого. Когда вас сюда только перенесли, ваша аура была вся изорвана. Но Кимбаал заверил, что нужен только покой, и всё восстановится, и оказался прав. Сейчас всё выглядит уже более нормально, стоит только избегать использования магии.
   - С этим ясно. Что там с Миратмой? Есть информация?
   - Да, владыка. Город разграблен, защитники, попавшие к врагу, казнены. Вдоль города вбиты сотни кольев с насаженными на них защитниками. Через море в город прибыли работорговцы, забрав больше половины жителей. В основном молодых женщин, мужчин и детей. Их отправят на рабские рынки Калимшана и Тэя. Остальных убивать не стали. Сейчас в Миратме находится всё войско противника..
   - А что стало с герцогом известно?
   - По сведениям разведки герцог, будучи раненым, попал в руки калимшанцам, его и других высокопоставленных пленных излечили и подвергли пыткам. Насколько я знаю, Самрон ибн Губар приказал сделать из него пример для остальных, кто осмелиться противиться воли Калимшана. Герцога провели через колесование, отрезав руки, и ноги, скормив эти части тела дворовым собакам. А затем выкололи глаза и насадили тело на шест у центральных ворот.
   - Ублюдки. Он был достойный предводитель.
   Маг пожал плечами, похоже, ему было все равно.
   - Ладно, Юсуф, оставь меня.
   Когда маг вышел, я, усталый, сел на кровать. Даже несколько шагов по комнате оказались сейчас слишком сложны. Сжав амулет на запястье, стал дожидаться ответа и через несколько секунд услышал знакомый голос.
   - О-о-о, похоже ты уже очнулся, дружище, быстро восстанавливаешься.
   - Похоже на то. Как там ситуация, Кимбаал?
   - Я сейчас в Дарромаре. Всё довольно скверно, скоро будет очередное совещание, узнаю последние новости. А ты пока отдыхай, я постараюсь навестить тебя этим вечером или завтра.
   - А как твои земли?
   - Мой замок уже пуст или захвачен врагом. Я приказал оркам покинуть его ещё вчера, отправив к тебе в Брэмкриг. Защитить Берг в любом случае невозможно.
   - Ясно, буду тебя ждать.
  
   В этот день Кимбаал так и не пришёл, но у меня и так было полно дел. Мой замок находился довольно далеко от границы, и в ближайшее время атаки можно было не опасаться. Шаманы огров и маги занимались в основном усилением нашей небольшой армии. Шаманы порадовали меня тремя десятками подчинённых волков и двенадцатью созданными ими духами. Существа эти не имели плоти, могли летать и напоминали полупрозрачных людей. Отсутствие тел нисколько не мешало их боевым качествам, а простое оружие не причиняло духам вреда. Огры создали их из душ убитых ритуальным способом пленников, и эти существа представляли серьёзную опасность для не владевших магией.
   Рил тоже не сидел без дела и смог предъявить мне пятерых призванных элементалей. Существа напоминали очертаниями людей, окруженных ореолом пламени. Насколько я знал, в бою они стоили немало, поэтому дженази было приказано продолжать призыв и рекрутирование духов, хотелось иметь хотя бы два-три десятка таких пламенных существ.
   К сожалению, пленными магами я пока не мог заняться, но и до них дойдут руки. Хоть небольшой плюс от этой войны уже есть. Мой элитный отряд скоро увеличится вдвое, а если я буду действовать с умом, то в дальнейшем получу многие десятки магов. У калимшанцев их, как я уже убедился, немеряно.
  
   На следующий день меня навестил дракон, и за обедом мы обсудили последние новости. Как и говорил маг, Кимбаал не позволил жрецам и волшебникам короля ко мне приближаться.
   - Ты прямо как девица, Нахаб, - хмыкнул он. - Заканчивай поступать так неосмотрительно, или в следующий раз можешь на самом деле себя угробить. Зачем ты вообще перенёс столько народу? Забрал бы меня, магов - и хватит. Глупо... перенос вообще мог бы не сработать.
   - Так получилось. Не хотелось оставлять бойцов на растерзание этим козлам.
   - Ну, теперь тебя за это ещё и к ордену представят, - он улыбнулся. - Ты вытащил двадцать два мага и наших великанчиков. Их и так в столице мало, и каждый на счету.
   - Как там король? Какие последние новости с фронта?
   - Дела скверные, приятель. У Миратмы собралось великое войско, друиды сообщают о по меньшей мере сорока тысячах солдат. Какова будет следующая цель неизвестно, возможно, они двинуться прямиком к Дарромару. Нам сейчас нечем их встретить, мы по-прежнему ждём подкреплений от эльфов и дворфов.
   - Плохо дело. Но, конечно, на Дарромар они сразу не пойдут.
   - Верно, поэтому надеимся собрать больше войск.
   - Архимаг смог вырваться из города?
   - Литвак? Разумеется. Он с двумя магистрами прибыл на двадцать минут раньше, чем мы. Сейчас у них проходит совещание с другими архимагами и специалистами академии.
   - О чём?
   - Решают как быть с той угрозой перекидывания врагом войск через стены, а также насчет глобального превосходства противника в магах.
   - Понятно, тут можно только лучников расставить по стенам и снабдить зачарованными стрелами. Другого пути нет.
  Кимбаал кивнул головой, продолжая вгрызаться в большой кусок мяса над своей тарелкой.
   - Возможно. Ну а как ты сам? Вижу, твоя аура уже приходит в норму.
   - Да, сегодня утром почувствовал себя уже почти нормально. Странное дело... Я ведь за сутки до боя поглотил две души... больше я их не ощущаю.
   Дракон хмыкнул.
   - Да ты и сам едва без души не остался, а те, без сомнения, разрушились. Возможно, не будь их, ты не отделался бы так просто. Кстати, король просил меня сегодня доставить тебя во дворец. Вечером будет совещание и всем лордам предстоит явиться.
   Я кивнул.
  
   Небольшой зал, в центре которого трёхметровый круглый стол с картой королевства и ближайших государств. На карте расположились фигуры, изображающие различные типы войск. Тут были и фигурки магов на коврах, конница, лучники, и даже особые подразделения вроде великанов бури и ифритов. С каждой фигурой стояла надпись о численности. Над городами Тетира и Калимшана также располагались таблички с примерной численностью войск и населения.
   В зале собралось более шестидесяти человек, и все с напряжением смотрели на карту и человека в синем плаще, который специальной палочкой раздвигал фигуры.
   - По нашим сведениям, под Миратмой собралась армия численностью в сорок две тысячи человек. И это огромное войско лишь часть того, что может выставить против нас Калимшан. В Калимпорте по прежнему остаётся гарнизон в десять тысяч солдат, а через пустыню в нашу сторону движется армия в пять тысяч. Но, похоже, ждать это подкрепление враг не собирается. Верховный главнокомандующий Калимшана Арбул Дерия сегодня утром разделил войско на две части. Пятнадцать тысяч солдат направляются в Зазесспур, остальное войско идёт к Дарромару.
   Молодой мужчина в богатой одежде поднял руку.
   - Значит, противник всё же разделил свои силы, герцог? Разве не этого мы ждали? Стоит встретить их на подходе к городу!
   Герцог Дален покачал головой.
   - Вы не понимаете, граф. К нам движется войско численностью в двадцать четыре тысячи солдат. У нас же сейчас всего восемнадцать тысяч, притом треть из них - наспех собранное ополчение. Битва при Миратме показала, что противник очень силён. Даже собери мы на шесть-восемь тысяч больше, вступать с ними в открытый бой будет безумием.
   Король подошёл ближе к карте и обратился к Далену.
   - Так что вы предлагаете, герцог?
   - Как вы понимаете, столь быстрое падение Миратмы разрушило наши последние планы. Враг не собирается давать нам время. Мы должны отступить и собраться с силами.
   - Оставить Дарромар на разграбление? Это немыслимо, герцог!
   - Я не об этом, сир. Предлагаю оставить в городе большую часть армии, остальные отступят к Риатэвину. Пока Арбул будет осаждать город, мы успеем получить те тысячи, что обещали выслать дворфы, подтянутся основные войска эльфов, и главное - у нас будет время собрать ополчение с наших регионов и хоть немного обучить и вооружить их. И вот уже тогда мы ударим в спину осаждающей Дарромар армии. А сейчас выйти против них будет самоубийством. Господа, уверяю вас, Арбул именно этого и добивается. Наша же задача затянуть военные действия, время работает на нас и против Калимшана!
   Из задних рядов к центру вышел пожилой мужчина в богатой серой одежде с массивной золотой цепью на шее.
   - Господа, я вас слушаю и не понимаю. Вы что, про Зазесспур уже забыли? Так печетесь о Дарромаре, забывая, что именно мой город столетиями, являлся главной опорой королевства! Разве не мы привели большую часть войск, разве не я и другие лорды обеспечили армию большей частью продовольствия и вооружения? Забыли, какой город платит налогов в два раз больше Дарромара? Так вот, мы такого отношения не потерпим! Наш город не будет разменной монетой в этих играх!
   Король скривился и поднял руку.
   - Успокойтесь, герцог, я с вами полностью согласен. Никто Зазесспур врагу не отдаст. Герцог Дален, что скажете по этому поводу?
   - Безусловно вы правы, сир. Просто лорд Бэкит забывает, что Зазесспур огромный город. Это не Миратма и только один гарнизон стражи превышает тысячу человек. Сейчас там расположились три тысячи бойцов регулярной армии...
   - Что вы несёте, герцог?! - вспылил Бэкит. - Какие три тысячи? В Миратме было восемь тысяч, и теперь все они гниют в земле. Я требую, чтобы в город было направлены крупные подразделения магов, группы штормовых, огненных и каменных великанов.
   - Вы не дослушали меня, герцог. Как вам известно, я ещё две недели назад приказал послать в город двенадцать караванов с продовольствием и оружием. Было открыто более тридцати призывных пунктов, где граждан обучают владению оружием, собирая из них ополчение. Даже на этот момент в городе помимо четырёх тысяч профессиональных воинов стены защищают ещё восемь тысяч солдат ополчения.
   - Этого слишком мало...
   - После того, как Миратма была разграблена, граждане других наших городов уже не тешат себя наивными мыслями о милосердии врагов. Мужчины и женщины, старики и дети - все будут сражаться до конца. Пятнадцать тысяч солдат врага в Зазесспуре, как и в Дарромаре, встретит не только армия, но и вооружённые горожане. Кроме того, по моему личному приказу в город направляется тысяча эльфов.
   - Хм.. а великаны? Маги?
   - Вы же сами понимаете, что главный удар Калимшан нанесёт именно сюда. Поэтому вам выделяются только небольшие подразделения.
   Король обратился к герцогу.
   - Что по поводу угрозы летающих на коврах магов? Как мы будем бороться с этой напастью?
   Из рядов вышел мужчина в чёрном балахоне со знаком магистра на груди. Он поклонился королю.
   - Вместе с лучшими умами Академии мы пытались найти решение этого вопроса, но так и не нашли подходящего. Мы можем поставить над городом энергетическую сферу, тогда ни один маг не сможет пройти сквозь неё, но со столь громадным превосходством в силе, противник очень быстро сможет разрушить все наши заклятия. Ещё мы можем с помощью штормовых великанов призвать ураган, и какое-то время его удерживать. Но у противника в армии есть джины воздуха, и их значительно больше чем штормовых гигантов, поэтому рано или поздно контроль над небом они перехватят, а мы будем уже полностью обессиленными.
   Герцог обратился к королю.
   - Сир, маги уже советовались со мной по этому поводу, и мы пришли к выводу, что единственным, что можно противопоставить этой угрозе, будут профессиональные лучники на стенах. Мы расставим эльфов и наших стрелков, снабдив их зачарованными стрелами. Кроме того, в центре города будут располагаться несколько подразделений быстрого реагирования, которые в случае проникновения врага смогут его уничтожить.
   - Стрел понадобится очень много...
   - Да, но я ещё вчера дал необходимые распоряжения. Сейчас все маги Академии, включая учеников, занимаются зачарованием стрел. В этом у нас недостатка не будет.
   - Отлично. Какие будут ещё мысли по ситуации, господа?
   Незнакомый мне дворянин обратился к правителю.
   - Всё, что предложил сэр Дален, считаю верным. Но нам стоит не только собрать войска, но и ослабить противника, пока есть возможность.
   - Ваши идеи?
   - Нужно уничтожать поставки врагам продовольствия. Предлагаю поручить магам и рейнджерам нападать на такие караваны, сжигая их дотла. Помимо того, возможно им удастся найти какие-то враждебные калимшанцам силы на их собственной земле
   Дален кивнул.
   - Всё так, граф, я тоже об этом думал и уже дал необходимые распоряжения. Созданы два диверсионных отряда, готовые к переброске на территорию противника, скоро их их число увеличится до четырех. Они смогут действовать максимально самостоятельно и будут корректироваться графом Меншом из Риатэвина. Если у кого-то есть ещё идеи, готов их выслушать.
   - Полностью поддерживаю. Ещё будут предложения, господа?
   Пожилой полный мужчина поднял руку, толпа немного отступила.
   - Ваше высочество, думаю, стоит попробовать поискать союзников на землях самого Калимшана. Все мы знаем историю этой страны. Калимшанцы победили в войне с джинами, поработив их, те, кто сражаются против нас - обычные рабы. Возможно, есть способ их освободить, - мужчина посмотрел на магистра, - или, может, на землях империи остались племена непокоренных народов, которые стоит привлечь на нашу сторону.
   Маг обратился к королю.
   - Лорд Жеан прав, повелитель. Действительно, большинство джинов служат не по своей воле, но к сожалению мы тут сделать ничего не сможем. Заклятия порабощения слишком сложны и защищены очень надёжно, намного проще убить джина, чем снять с него этот ошейник. Понадобилось бы пленить существо, а затем воздействовать на него силой не меньшей, чем магия архимага или круга магистров, поэтому этот вариант придется отвергнуть. Но мне пришла на ум другая идея...
   - Внимательно вас слушаем, магистр.
   - Калимшанцы действительно озлобили многие Планы своими действиями. Джины воздуха и ифриты ненавидят их всей душой. Возможно, стоит отправить к ним посла и предложить заключить сделку. В обмен на помощь можно предложить что-нибудь для них интересное.
   - Что например?
   - Артефакты, ресурсы, возможно даже пленных калимшанских магов...
   Король поморщился.
   - Тетир свободная страна, и мысли о том, что людей, даже врагов, придется словно скот отдать в рабство, мне не нравится.
   Лорды зашумели, речь правителя, похоже, многим не понравилась. Герцог Бэкит снова вышел вперёд, призвав остальных к молчанию и обратился к королю.
   - Сир, при чём тут эти моральные принципы, когда над страной нависла такая страшная угроза? Калимшанцы не люди, это мерзкие звери! Страна основанная на рабской силе. Вы забыли, как они поступили с герцогом Гэрнским! - он посмотрел на мрачного короля и опустившего взгляд Далена.
   - Он ведь был ваш друг, сэр Дален, вы простите Калимшану такое? Вы простите им дочь лорда Ейрона?! Девочке не было и тринадцати, но её отдали на развлечение роте марододеров, а потом и ифритов! Повторяю вам, господа - это нелюди! Никакого милосердия! Если мы не выстоим сейчас, то наши дети будут рабами, поэтому никакой жалости к этим калимшанским собакам!
   - Тише, герцог! - Король задумчиво прошёл вдоль ряда. - Сейчас мысль о таком договоре мне отвратительна, но если ситуация станет ещё более тяжёлой... возможно я соглашусь.
   Бэкит кивнул.
   - Что же, такой ответ, меня уже больше устраивает, сир. Кроме этого мой придворный маг сообщил что в крайнем случае мы можем обратиться к Нижним Планам за помощью...
   Короля и многих присутствующих передёрнуло. Он оглядел зал и на мгновение посмотрел на меня, затем снова повернулся к герцогу.
   - Это очень опасные слова. Вы, похоже, забыли, чем закончили другие государства, которые заключали договоры с демонами? С джинами еще в крайнем случае можно договориться, но не с тварями Ада. Наши боги отвернутся от нас, на такое мы не пойдём.
   Бэкит покачал головой.
   - Но мы ведь закупаем в Пандемониуме железо, уже пошли на некие договоры, почему не пойти дальше?
   - Хватит об этом, герцог! Здесь совершенно другая ситуация, и мы не расплачиваемся душами людей за эти сделки.
   Все в зале замолчали. Дален обратился к придворным.
   - Будут ещё идеи, господа?
   Герцог оглядел собравшихся, но никто не проявил инициативы. Мне показалось, что будет мудрым выдвинуть своё предложение, и я вышел вперёд.
   - Сир, господа, у меня есть мысли по этому поводу. Диверсионные группы и союзники это хорошо, но стоит пойти дальше.
   Король кивнул головой.
   - Что вы предлагаете граф?
   - Сейчас, когда противник стянул в Тетир большую часть своих сил, его тылы остались без защиты. Я считаю, будет правильным атаковать один или несколько их городов.
   Ответом мне послужило молчание, герцог и король задумались. Один из придворных, полноватый мужчина, достал платок и обтёр свой лоб.
   - Вы в своём уме, граф? Перебросить часть вооружённых сил и магов в тыл противника... Я слышал, вы могущественный маг, но ведь вы не пойдете на это в одиночку. А у страны сейчас не хватает сил, чтобы отбить нападение, что тут говорить о захвате городов...
   - Ну, я не собираюсь штурмовать Калимпорт. Мои цели более скромны. Чуть более месяца назад я заслал группу диверсантов в один из городков Калимашана. С ними я поддерживаю связь, так вот, по их сведениям город сейчас значительно ослаблен. Войска ушли, осталась только стража, не очень уж многочисленная. Я захвачу тот город, или по меньшей мере устрою серьёзную заварушку, вынудив калимшанцев обратить на это внимание. Вполне вероятно, им придется даже отозвать часть своих войск отсюда, дабы защитить города от подобного вторжения.
   - Интересная задумка, граф, - герцог улыбнулся. - Возможно одно нападение и не принесет особого результата, но два-три подобных действительно вынудят Пашу отозвать часть сил. В любом случае мне такая задумка нравится. Но что для этого нужно, какие силы вы попросите для операции?
   - Как вы знаете, герцог, у меня есть довольно сильный отряд огров и магов. Поэтому особой помощи не нужно, единственное что, хотелось бы, чтобы сэр Кимбаал и его войска присоединились к этой миссии.
   Кимбаал вышел вперёд, встав рядом со мной. Лорды смотрели на него с опаской, все хорошо знали, что из себя представляет этот с виду обычный богато одетый дворянин.
   - Прошу, сир, послушать сэра Нахаба. Вместе мы сможем устроить в Калимшане хороший погром.
   Король около минуты что-то обдумывал, потом сказал.
   - У меня были рассчеты на вас, господа, но ваш план не менее важен. Даю своё разрешение на проведение этой миссии. Как понимаю, название города вы пока сообщить не хотите?
   - Нет, сир, потом мы сообщим его лично вам и сэру Валену. Чем меньше народа будет в курсе, тем лучше.
   - Хорошо, по ситуации будете докладывать лично мне или герцогу Валену. И ещё вопрос, граф, как вы планируете поступить с жителями и городом, если сможете его захватить?
  Я глубоко вздохнул, пожал плечами.
   - Мне бы хотелось... чтобы калимшанцы очень испугались за свои города. Скорее всего, этот я просто сожгу.
   Король сощурился.
   - Не слишком ли такое жестоко, граф?
   - Это необходимо. Только в этом случае Паша отзовет часть войск из Тетира. Он увидит, что мы настроены не менее решительно, чем он.
   В зале послышалось много криков, по большей части поддерживающих мою идею. Король печально осмотрел придворных, остановился взглядом на герцоге, Вален тоже слегка кивнул. Правитель повернулся ко мне.
   - Действуйте, граф. Но постарайтесь всё же не убивать мирных граждан. В любой ситуации мы должны оставаться людьми.
   Король вновь подошёл к карте.
   - Господа продолжим обсуждение ситуации.
  
   Я сидел на зубце одной из башен Брэмкрига, болтая ногами над обрывом. Это было моё любимое место, откуда открывался прекрасный вид на мои земли. На лице у меня застыла улыбка, настроение было приподнятое. Чем больше думал о своей затее, тем больше видел в ней плюсов, хотелось даже потереть ладони друг о друга, словно старый скряга при виде горки золота.
   'Похоже, приближается миг, которого я так ждал. Я смогу наконец приступить к захвату целого города. И никто не будет стоять мешаться под ногами, ныть и просить о гуманности. Наш король просто слабак. Действительно, герцог предложил ему спасение из этой жуткой ситуации, а он так быстро его отверг. Отряд демонов при поддержке Лорда превратил бы армию Калимшана в двуногий скот. Но то, что король отказался, только к лучшему... Мне тут конкуренты не нужны, да и боги могут пристально приглядеться к этому миру, если демоны устроят мясорубку.
   По сведениям шпиона, в Джизане сейчас находилось пять сотен стражников и двадцать магов. Архимагов в городе не было, но три волшебника носили знаки магистров. Стража была довольно слабо оснащена, у каждого бойца меч с чарами первого уровня, доспехи и слабенький амулет защиты. Возможно, в Тетире и Калимшане это считалось хорошим снаряжением, но против моих элитных огров они не тянули, двадцатка справиться с ними даже без моей помощи. Опасность, кроме волшебников, представляют только отряды джинов и телохранители шейха. С джинами всё понятно, среди них всего два ифрита, три джина воздуха и один кутруб. Раньше их было в гарнизоне больше, но сейчас основную часть отправили на войну. С джинами, конечно, придется повозиться, но большой проблемы они не представляют. Больше трудностей, похоже, создадут телохранители Мухаба. Шейх, по словам шпионов, был слишком умным или просто трусливым и окружил себя отборным отрядом телохранителей. Их всего два десятка, но упакованы они были по полной. Мой осведомитель не обладал магическими способностями и мог рассказать только то, что видел или слышал в тавернах, но и этого хватало. Каждый боец имел тяжёлый чешуйчатый доспех, глухой шлем и полную латную защиту конечностей. Лиц не было видно, в шлеме каждого только узкая щель для глаз. На шее амулеты из крупных рубинов, оружием служили зачарованные глефы. Ребята, похоже, были немногословные, держались отдельно от стражи и редко покидали дворец, поэтому и слухи о них ходили противоречивые. Верить им не хотелось, слишком много там было бреда, но относиться к охране серьёзно стоило. Мои элитные их, конечно, в порошок сотрут, но кровь попортить они нам вполне могут.
   Вчера с Кимбаалом мы обсуждали план атаки и пришли к выводу, что действовать будем как и в случае с пиратами. Нужен небольшой сильный отряд, который я смогу перекинуть за пару скачков. Пользоваться порталами не стоило, их быстро запеленгуют, и у нас тогда будут проблемы не только с городом. Не хотелось бы встретиться с каким-нибудь крутым отрядом спасения. Поэтому будем действовать быстро и тихо. Кимбаал своими чарами сначала поможет мне подвести войска, а затем внесёт в пространство помехи, закрыв телепортацию и оборвав связь. На краткое время город будет изолирован, и тогда мы нанесём удар. Шивасса уже в курсе моего плана. Кроме неё и двух истинных будет участвовать и мой новый раб. Глабрезу не выдержал пыток и назвал своё Имя, скоро его доставят ко мне для принесения клятвы. К сожалению, остальных демонов задействовать не выйдет, но шестерых големов использую обязательно.
   Моя сила уже почти полностью восстановилась. Ещё пара дней уйдёт на подготовку и обработку новых магов, а потом мы, наконец, будем готовы выступить. Этот городишко скоро узнает, что такое страх и отчаяние.
   Обсуждение плана захвата города, заняло большую часть дня. Кроме меня с Кимбаалом на нём присутствовала Шивасса. Демонесса не могла надолго оставлять город, но присоединилась к нам, поскольку присутствие её было необходимо. Мы уже просмотрели много вариантов, каждый раз их отвергая. Сложность была не с захватом города, а с тем как затем поступить с пленными. А они и были нашей главной задачей. Шивасса быстро развеяла мои начальные мысли по этому поводу. - Мы просто не можем отправить такое количество в Бездну. Ещё пару сотен, пятьсот на крайний случай мы бы смогли переправить, но не более. Кочующие банды, Джурдаш и другие лорды, накинуться на нас как саранча. Легче пронести сундук с золотом через лес полный разбойников. - Ну а если поделиться? Дадим Джурдашу часть пленных, можно позвать и Лукрецию в помощь... - Никакие договоры нам тут не помогут. Даже если Джурдаш пойдёт на это, другие такую добычу не упустят. Даже Лорды могут обратить, и обратят на это внимание, придут, чтобы силой отнять пленных. Повторяю - наше положение не столь сильно, чтобы такое проделать, нельзя вести пленных в Шухак. Я прошёлся по залу, обдумывая ситуацию. - Ну а если мы отправим пленных в Пандемониум к Тайруну? Шивасса задумчиво кивнула мне. - Это уже более мудро, но всёже я бы не стала так делать. План слишком негостеприимен, многие погибнут в первые же дни, мы не успеем изъять души. Напрасная трата ресурсов. Кроме этого там идёт война и такую толпу трудно будет незаметить. Наша база обязательно будет раскрыта врагу, после чего последует нападение. - Тогда остается только отправить захваченных в какое либо место на Первичном плане. В этот замок, конечно нельзя. База Дьявола Ямы, тоже раскрыта и ищейки короля там всё ещё могут ползать. Кимбаал у тебя есть идеи? Дракон сидел в кресле, находясь в своём человеческом облике. Помолчав несколько секунд, сказал. - Вот так сразу мне трудно что-либо предложить, но есть одна идея. - Интересно послушать. - Помнишь базу пиратов, где мы неслабо развлеклись? Так вот, подобных островков там множество, климат подходящий, да и то что кто-то нас там обнаружат, маловероятно. - Тот остров, скорее всего под наблюдением. Мы стёрли следы, но союзники пиратов могли остаться, это для нас опасно. - Я не имею ввиду тот остров. Думаю я смог бы переместиться туда и полетать немного в тех водах. Поищу нам походящий островок. - Хорошая идея Кимбаал, но немного её подкорректируем. Дракон в небе, слишком приметная цель. В группе Хамара есть пара птиц. Возьми их на разведку с собой. Думаю нескольких дней будет достаточно, чтобы подобрать нужный нам остров. - Прекрасно, так и поступлю. Ну а что по поводу контроля? Как ты планируешь сдержать толпу? У меня были мысли как раз на этот счёт, и я ими поделился. - Ограм и демонам это действительно будет не под силу, нам просто необходимы пожиратели разума. Шивасса брезгливо поморщилась, Кимбаал равнодушно пожал плечами. Я продолжил. - Искать их тут, разумеется не стоит. Оставлять следов нельзя, поэтому я приведу их из другого плана. Приведу сразу на нужный нам остров и когда дело будет сделано, отправлю обратно. - Где ты их найдёшь? Понадобиться не меньше десяти-пятнадцати иллитидов. - Я постараюсь привести больше. А найти... в Сигиле у меня есть среди них один знакомый и в его силах мне помочь с этим. Ты главное поскорее найди остров. Дракон кивнул. - И так господа. Подведем итоги. Кимбаал прямо сейчас займется поиском подходящего острова, а также поиском и оснащением провизии, на целую кучу народа. Я займусь поиском иллитидов и заключу с ними договор, после чего отправлю на остров. Ну а ты Шивасса, сейчас возвращайся в Шухак. Скоро туда прибудет Тайрун с отрядом магов, посвятишь его в наш план. Через четыре дня я открою для вас врата, явитесь сюда. С собой прихвати шкатулку с пленённым глабрезу, пора ему присягнуть мне на верность. В предстоящей битве он очень пригодиться. Я стоял пред большим, чёрным зданием, сферической формы. В Квартале Молчунов было как обычно пустынно. Несколько закутанных в балахоны фигур прошли мимо меня по пыльной дороге. 'Ну чтож, буду надеяться, у иллитида сейчас нет клиентов' Поднявшись по ступенькам, положил ладонь на символ замка. Вскоре дверь открылась, на пороге стоял юноша с пустыми глазами. Его тут я раньше не видел, похоже из новеньких. - У меня дело к твоему хозяину раб. На его лице не изобразилось никаких эмоций, голос тоже был безжизненный, словно скип двери. - Следуйте за мной господин. Раб провёл меня в гостиную, но дальше в центральный зал не пошёл, развернувшись попросил обождать тут. Похоже у ловца разума был клиент. Я не особенно торопился, поэтому сел в кресло и стал обдумывать последние события. 'Вскоре мне предстояло довольно прибыльное дельце. Если подойти к этому хорошенько спланировав это может позволить мне стать одним из богатейших младших лордов Пазунии. Но есть одно но, которое не даёт в полной мере насладиться этими мыслями. Уничтожение и захват врагов это одно, а нападение на простых мирных жителей совсем другое. Сочувствие к ним у меня пока не исчезло, это меня огорчало. Хоть я и утешал себя мыслю, что калимшанцы поганый, жестокий народ, презирающий всех вокруг. К счастью я действительно был этому свидетелем. В любом народе есть плохие и хорошие люди, просто в некоторых расах, плохих людей значительно больше. А калимшанцы с детства наслушались о величии своей расы и ничтожности всех остальных, сам устрой их жизни основанный на работорговли был больше близок демонам чем людям. Сделать то что я планирую с жителями какого-либо тетирского города я бы не смог, но эти презирающие всех восточники, напоминающие мне османов, другое дело' Дверь открылась и из зала вышла группа людей. Три война и два богато одетых человека. Необратив на меня никакого внимания, они сразу направились к выходу, а я поднявшись с кресла, вошёл в зал. Он был пуст, не считая двух монстров застывших у стен. Как только я вошёл и дверь закрылась, в одной из дальних ниш приоткрылась дверца из которой вышел иллитид. Щупальца его пришли в движения, как только он меня увидел. 'Ученик мой... не ожидал тебя здесь увидеть. Я передал тебе все необходимые знания и дальше обучение малоэффективно, главное для тебя сейчас это практика' 'Я по другому делу Учитель, нужно с тобой кое-что обсудить' Он медленно прошёл вдоль зала, подойдя ко мне. 'Чего ты хочешь?' 'Очень скоро мне понадобиться помощь группы иллитидов. Искать их где-либо ещё, будет тратой времени, поэтому я вспомнил о тебе' 'Когда, сколько и зачем тебе нужны мои братья?' 'Через неделю я планирую захватить в одном из Планов большую группу пленных людей. Они будут отправлены порталом на отдалённый остров, где из них будут извлечены души. Чтобы сдержать эту толпу мне и нужны пожиратели разума. Всё то время что мои маги будут заниматься извлечением душ, иллитиды будут поддерживать в смертных жизнь и сдерживать их от бунта' 'Понятно... Ты не первый кто обращается с подобной просьбой и обычно наш Старейшина соглашается на подобные сделки. Сколько иллитидов тебе нужно и какова численность пленных?' 'Пока это ещё не точно известно, но планируется захват примерно тысячи, возможно двух тысяч людей' 'Это много, тебе понадобиться не меньше пятидесяти ловцов разума и то им будет контролировать такую толпу довольно сложно. Возможно, мы сможем выделить их тебе, но на какое время? В каком плане будет происходить захват и нужно ли будет иллитидам учувствовать в битве?' 'Местоположение я открыть не могу, это тайна. В битве участия принимать не нужно, их задача только встречать прибывших. Я сам приведу группу иллитидов в нужный план, они мне понадобиться примерно на месяц' 'Как и чем ты сможешь рассчитаться за нашу помощь?' 'Я знаю что найм одного иллитида в месяц обходиться в тридцать драгоценных камней. Поэтому предлагаю полторы тысячи за найм отряда из пятидесяти пожирателей разума' 'Жди' Пожиратель развернулся и направился к дальней северной стене. Перед ним открылась дверь, в которую он вошёл. Проём сразу закрылся. В этот раз ждать пришлось недолго, через пять минут учитель вернулся в зал. 'Старейшина согласен на твою сделку. Тебе нужно оплатить половину суммы сейчас, остальное отдашь нашим братьям, когда закончите с пленниками. Нужный тебе отряд будет ждать в этом доме, через три дня. Для их защиты улей дополнительно посылает десять коричневых увальней. Тебя это устраивает?' 'Да учитель' Я достал из сумки свой кошелёк. 'Похоже всё складывалось удачно. Конечно, пять десятков иллитидов сильная и опасная группа, но мои бойцы проследят, чтобы у них не возникло плохих мыслей. Кровь дракона защитит их разум. Увальни тоже не создадут проблем, при необходимости я в одиночку смогу разобраться с ними' Главный зал, в замке Брэмкриг. У входа застыли статуями два огра, а в зале стоят, склонившись три человекоподобные фигуры. Я сижу на троне, держа в правой руке шкатулку из чёрного обсидиана. Вся поверхность предмета исписана сетью рун, сияние которых может заметить даже обычный смертный. Но я вижу и чувствую значительно больше, ощущаю злобу того кто сидит там. Его ярость постоянно испытывают руны на прочность. 'Но не мой дорогой, эта шкатулка удержит даже меня... Какое-то время по крайней мере. Ну да ладно не буду заставлять тебя ждать' Открываю маленький крючок и кидаю шкатулку на пол, в нескольких метрах от себя. Мгновением позже она полностью раскрывается, выпуская сгусток чёрного дыма. Напор так силён, что её волочит по полу несколько секунд. Дым скручивается в спираль, и сделав оборот собирается в фигуру. Передо мной стоит существо четырёх метров ростом, с копытами вместо ног и двумя парами рук, две из которых заканчиваются огромными клешнями. Его голова напоминает волчью, глаза сияют алым цветом, демон издал рычание, которому позавидовал бы и медведь. Он смотрит на меня полным ненависти взглядом. Оглядывается по сторонам и встречает взгляд красивой девушки в охотничьем костюме. Шивасса с улыбкой подмигивает, но у монстра от этой улыбки шерсть поднимается дыбом. Он опять смотрит на меня. Я ощутил страх, который словно дым, плавал в воздухе. 'Странно, откуда? Ааа ну конечно, огры... Но всеровно они быстро берут себя в руки и этому страху далеко до ужаса, после которого смертные бросают оружие или впадают в апатию. Так что эти ещё молодцы, хоть и далеко им до элиты. Ну да ладно' - На колени перед своим господином, раб! - я добавил в голос свою силу, чтобы сразу понял, кто говорит с ним. Демон медленно и продолжая злобно смотреть на меня, начинает склоняться. Поднявшись с трона, я начал быстро менять свой облик, увеличиваясь в размерах и покрываясь чешуёй. За спиной раскрылись огромные крылья. Теперь глабрезу уже не кажется таким большим. Сделав шаг, ложу руку ему на плечо сжимая его почти до хруста. Он не смеет противиться. - Оставьте нас. Демоны растворяются в воздухе, огры выходят за дверь. 'Не то чтобы я им недоверяю, но лишние уши в этом деле не нужны' - Твоим истинным именем, Брудимор-Хаак, заклинаю тебя. Будь моим преданным рабом. Старательно выполняй все мои приказы. И если ослушаешься ты меня, предашь или навредишь другим способом, то пусть твоё тело охватит истинное пламя, испепелив его, а душа отправится в глубины Бездны, где возродится слабейшим из мэйнов. Таково моё слово, да будет так! Энергия излучаемая моей аурой, соединилась с его, слегка изменив окрас. Теперь он был мой с потрохами. Я приблизился к трону, приняв человеческий облик сел в него. - Встань Гирбал. Теперь ты служишь мне. Скоро у нас будет битва, в которой ты сможешь спустить пар. - Я улыбнулся, смотря на всё ещё пылающего злобой демона. - Иди к Шивассе, она объяснит тебе ситуацию. Поднявшись с колен и смотря в пол, демон прошипел, - Да. - Его аура стала расширяться. - Стой! Он посмотрел на меня. Я же уже перестал улыбаться и смотрел на него с вызовом. - Да, что? - Да, господин... - Вот так раб, не забывай об этом! Выполняй. Склонив голову, глабрезу исчез. 'Этим демонам надо сразу показать их место. Никакой слабости и жалости. Любой бунт подавлять максимально жестоко. И не делать поблажек, или моё правление быстро закончиться' Вместе со своими командирами, я обсуждал последние составляющие нашего плана. В зале находилось двое моих лейтенантов, Кимбаал, Шивасса, Мертуш и несколько магов элитного отряда. Перед нами на столе стоял макет города, созданный одним из мастеров, по картине из памяти шпиона. Это был Джизан, город находящийся в западной части Калимшана. Именно его мы и собирались захватить. Я указал рукой на северные ворота. - Именно здесь я и открою портал, сразу же за воротами. Абак, твоя задача тебе уже известна. Маг в чалме, утвердительно поклонился. - Используя подвластную мне силу, наложить иллюзию на месте разрушенных врат, дабы люди не смогли увидеть раскрытый прямо перед ними портал. - Да, в дополнение к этому огры подожгут мешки с гурхом, этот дым ослабит разум смертных, погрузив их в лёгкую эйфорию. Конечно, можно было бы использовать иллитидов, но я обещал, что им не придется учувствовать в битве и главное то, что переместить в город их группу слишком сложно. Мужчина в красном бархатном костюме поднял руку. - Господин, но почему вы планируете открыть только один портал? Я мог бы одновременно с вами призвать вторые, на южных вратах. Это даст нам куда больше пленных... - Это так Мертуш, но проблема в том что пленных и так будет предостаточно. В городе двадцать тысяч людей, в панике и пожаре большинство из них кинуться к воротам. Иллитиды и стража просто не справятся с такой толпой, поэтому жадничать не стоит. В Калимшане есть и другие города. И так, раз все готовы приступим. До рассвета осталось четыре часа, времени в обрез. Перемещение войск прошло по плану. Шивасса вместе с Сакуром переместилась к северной стороне города. Инкуб использовал чары сокрытия, накрыв часть территории защитным куполом. После этого я и другие истинные смогли перебросить половину нашего отряда. Город был в километре от нас, и благодаря заклятию, наше перемещение осталось незамеченным. Спустя пол часа, немного восстановив силы мы перенесли второй отряд уже к южным вратам. Шпионы в городе тоже не теряли время даром. Четверо из них подошли к северным и южным воротам, ещё двое направились в порт. Остальные наблюдали за замком правителя. Город спал, не подозревая о грозящей ему опасности. Теперь можно было приступать к нашему плану. Ночь сегодня была необычайно прохладной. Двое мужчин стоявших у ворот, то и дело подходили к факелу, чтобы немного согреться. Оба бойца были одеты в чешуйчатую броню, с поддетым под железо тонкой стёганкой. За спиной висели небольшие, круглые щиты, а за поясом торчали изогнутые сабли. Всё чаще их взгляды останавливались на сторожевой башне, от которой разносился приятный аромат жареного мяса. Один из них, молодой воин с аккуратной бородкой, обратился к своему более старшейшему товарищу. - Вот же паршивая собака этот Урбах! Наша смена закончилась двадцать минут назад, а сменщиков всё ещё нет. Жрут там похоже, совсем забыв о нас! Второй воин молча кивнул, протянув руки к факелу. Молодой вновь посмотрел на башню и сплюнул в гневе на землю. - Видит бог, как только мой родич Оса явиться в город, расскажу ему о беспределе этого десятника. В прошлый раз пришлось дежурить на два часа дольше, а неделю назад, как помнишь совсем сменили только к утру. За кого он меня принимает это земляной червь? Мой дядя Абдула ибн Ервах, был тысячником самого Сил Паши. Наш род семь поколений не брал в руки молотка и лопаты! Мы воины, а не земляные крысы. И вот я четвёртый сын Грешара вынужден служить рядовым воином, под командованием какого-то ничтожества! Пожилой воин устало вдохнул. - Ты не совсем прав Аслан. Урбах действительно из бедной семьи земледельцев, но он получил десятника заслужено. Насколько я знаю он был в группе мага Ушесара, которому поручили убить того сумасшедшего ифрита с северных гор. Они одолели монстра, но ценой огромных усилий. Из двух десятков тогда вернулась только два бойца и сам маг. Обоих стражников представили к следующему чину. Но второй боец вскоре умер от ран, а у Урбаха с тех пор на спине страшный ожог, он даже не может лечь на спину от страшной боли. - Так ему и надо собаке! Поверь мне, когда вернется Оса, эту землеройку отправят туда где ему место! У нашей семьи большие связи, этот поганец ещё будет ползать у меня в ногах. Воин улыбнулся своим мыслям, а его старший товарищ устало повёл головой, не желая спорить с молодым стражником. Но Аслан похоже не собирался успокаиваться, и сегодня был необычайно раздражителен. - Что мы вообще делаем тут? Сидим в этом городишке, когда могли бы сейчас штурмовать Дарромар. Протираем здесь штаны, пока другие солдаты развлекаются. Ты ведь слышал, какая потеха была в Миратме? Молодой воин закатил глаза и улыбнулся. - Город отдали солдатам на целый день, можно было брать что угодно, насиловать и убивать этих ничтожных свиней. А Дарромар, представляешь как весело нашим там будет? Пожилой боец пожал плечами. - В Миратме тетирцы смогли нас удивить, я слышал они смогли создать достойное сопротивление... Молодой поморщился. - Ты говоришь чушь Беруш. Тетирцы раса рабов, созданная богами для служения нам. Когда мы закончим с ними, они станут пастись в полях вместе с другими животными. Их мужчины не знают с какой стороны браться за оружие, а мы рождаемся с кинжалом в руке. Мы избранная богами раса, остальные должны служить нам или умереть. Так говорит наша вера, так учат нас деды и предки! Беруш устало посмотрел на караульную башню. Выслушивать в очередной раз бред этого щенка было невыносимо. Но десятник ставил в пару с ним именно его. Поскольку он был самым терпеливым в отряде, но видит бог это иногда было трудно. Будь его воля он бы отправил сопляка на войну, чтобы того в первой же сшибки располосовал тетирский меч. Тогда бы он понял, что резать толпой одинокого тетирского путника и выйти в честный бой один на один, разные вещи. Аслан считает себя великим воином, глупец. Десятник одной левой, вскроет черепушки тройке таких бойцов. Со стороны квартала послышался какой-то шум. Войны развернулись, пытаясь разглядеть фигуру, что подходила к ним из темноты. Свет факела осветил мужчину, в добротной одежде и кинжалом у пояса. - Стой на месте! Комендантский час! Ты разве не слышал собака, что все должны сидеть по домам до семи утра?! Аслан, уверенно направился к мужчине, на лице его расплывалась улыбка. Похоже сегодня будет хоть какое-то развлечение. Но мужчина что только что медленно, со сложаными в покорности руками подходил к стражникам, внезапно резко кинулся к воротам, оббегая воинов по кругу. Ворота были закрыты и задвинуты огромным засовом, который открыть по силам только кутрубу или группе мужчин. Зачем побежал к ним этот глупец, было непонятно. Стражники даже не успели выхватить мечи, как человек добежал до закрытых створок и обхватил их руками. Страшный взрыв содрогнул землю, пламя откинуло обоих стражников на десяток метров назад. Страшная боль охватила Беруша, пламя сжигало его живьём, но в последнее мгновение жизни он видел, что ворот больше нет. Вместо них сияет пылающая дыра, через которую в город вошёл высокий, одетый в красный кафтан мужчина, с огромным топором в одной руке. Моя армия пришла в движение. Два отряда возглавляемые Кимбаалом и Мертушем, одновременно атаковали северные и южные ворота. Обе группы состояли из орков дракона и были усилены моими подразделениями огров и магов. Изначально я планировал задействовать только свои собственные отряды огров, но элитной двадцатки было недостаточно, а отзывать отряды с Пандемониума не хотелось. Нам в срочном порядке требовалось было покрайней мере, четыре десятка достойных воинов и Кимбаал с этим помог. Оказывается не один я был такой умный и дракон тоже, слегка трансформировал часть своей армии. Но он поступил иначе, просто добавив своей крови в чан с водой, а затем напоил зеленокожих. Таких процедур было проведено несколько, но в результате сейчас у него под началом была команда из ста модифицированных орков. До моих элитных им было конечно далеко, но всёже все боевые характеристики возросли почти в два раза, появилась ускоренная регенерация. Любой такой орк стоил троих своих обычных собратьев. Вот эти четыре десятка сейчас и атаковали город, вместе с моими войсками. Я в окружении небольшой команды стоял чуть в стороне от Джизана, наблюдая за ситуацией. Рядом со мной, стояли две фигуры, злобно смотря на город. Лекристо и Гирбал были в человеческом облике, сжимали в руках зачарованное оружие. Эти двое друг друга стоили, и не известно ещё кто из них излучал больше злобы и ярости. Твари были слишком злобны, чтобы давать им особые задания, и приходилось держать их постоянно при себе. Но сейчас их таланты мне пригодятся. Шивассу, к сожалению, задействовать было нельзя, в моём городе должен был остаться хоть один из истинных. Чуть позади нас неподвижно застыло шесть демонических фигур. Ростом в два с половиной метра, когтистые, уродливые монстры с сияющими красным светом глазами. Любой смертный скорее всего примет их за демонов, однако это были просто железные големы, созданные по моему дизайну. Вооружённые клинками третьего уровня, содержащие антимагическую защиту и амулеты трёхкратного ускорения, эти ребятки, пожалуй могли бы умыть кровью даже истинного демона. Дворец, куда нам нужно было переместиться окружали сильные, искажающие пространство чары, столь мощные, что даже мне было не под силу в одиночку переместить туда шесть големов разом. Только совместными усилиями с моими истинными демонами. Поэтому как бы не хотелось, но взять ещё кого-то мы не могли. Кимбаал с отрядом уже давно прорвался сквозь ворота и сейчас вступил в битву с группой джинов воздуха. Насколько я мог судить дела отряда шли прекрасно. Совместная мощь моих магов и огров сразу подавила сопротивление и сейчас довольно уверенно удерживали северные ворота. Весь город окружало поле искажения, поставленное главой моих магов. Телепортация и порталы сейчас почти не действовали, а также были полностью перекрыты каналы связи. Иначе атакованный город смог бы послать сигнал о помощи, чего допустить мы не могли. Сакур не вступил в бой, а под перекрытием чар и двух орков держал это поле над городом. Насколько я знал, даже ему, это было довольно сложно и нам стоило поторопиться. Получив очередную картину из разума своего шпиона, я подав сигнал истинным, расширил свою ауру на четырёх големов и запустил телепортацию. Мы очутились на широкой улице, в двадцати шагах от большого, величественного здания. Четыре круглые башни, заканчивались красивыми золочёными куполами. Это был дворец правителя. На весь город раздавался звон колокола, но людей на улицах почти не было. Ворота дворца были открыты и из них, прямо сейчас выходили ровные шеренги покрытых чешуйчатой бронёй, воинов. Никаких щитов у них не было, только сияющие рунами глефы, в руках. Видимо Мухаб как раз направил их в подкрепление к воротам, но это подкрепление уже точно не дойдёт. Несмотря на жуткую усталость от перемещения, я за секунду соткал в руке великий огненный шар и запустил в центр отряда противника. Полёт сгустка пламени занял пару мгновений, но к моему удивлению войны отреагировали чудовищно быстро, отскакивая в разные стороны. Раздался жуткий взрыв, трое бойцов разорвало на куски, на земле сияла воронка, а пламя раздалось во все стороны, прожигая траву на десяток метров вокруг. Но войны шейха даже не обратили внимание на это пламя. Выбежав из огня в тлеющих и местами обгорелых доспехах, немедленно вступили в бой. Сталь столкнулась с сталью, на мой клинок обрушился удар такой силы, что им без сомнения можно было разрубить одоспешенного война пополам. Эти ребятки оказались совсем не так просты как казалось. Скоростью и силой, моим ограм похоже не уступали, а в слаженности движений, пожалуй, даже превосходили. Наш отряд моментально окружили, вынудив на короткое время даже уйти в глухую оборону. Страха не один из воинов не излучал, я вообще не ощущал никаких эмоций. В прорези шлема было ничего не видно, там словно поселилась тьма. Отрубленная мною рука, тоже не вызвала никакого беспокойства, боец просто перехватил древко одной рукой, продолжая атаковать. Никакой крови с обрубка руки не было. Со стороны дворца вылетели два ифрита, атаковав нас совместно с рыцарями, но особой пользы от них не было. Я с истинными, уже понял все их возможности и теперь уже сами перешли в наступление. Развив скорость до максимума, стал целенаправленно разрубать бойцов одного за другим. Лекристо увеличив рост почти в два раза, от меня не отставал. Гирбал тоже действовал довольно умело, но сейчас прикрывал моих големов с спины, а им в отличии от нас помощь была необходима. По отдельности они безусловно были сильнее, но против толпы таких опасных противников не тянули. Рыцари продолжали меня удивлять, даже когда я отрубил одному из них голову, он остался в строю пытаясь сражаться. Под доспехами оказались иссохшие кости, обмотанные марлевыми повязками. Приходилось сначала лишать этих тварей конечностей, и только потом разрубать полностью. Подоспело несколько отрядов простых стражников, но их потуг мы даже не заметили. Разбив вражеское войско, я призвал пламя, обрушив его на шевелящую, кашу обрубков, испепеляя их полностью. Эти твари не были демонами, но похоже относились к какой-то разновидности рыцарей смерти. Покончив с ними, мы хлынули во дворец. - Лекристо, Гирбал найдите правителя этого города, он должен прятаться где-то тут. Можете вселяться в любые тела и убивать всех встречных на своём пути! Постарайтесь найти сокровища Паши. Всё что найдёте принесёте ко мне, идите! Демоны исчезли в проёме ворот, а големы носились по площади, добивая последних сопротивляющихся. К моему удивлению паники в городе по-прежнему не наблюдалось. Несколько глупцов с оружием выскочило к дворцу, и мои автоматы нашинковали их в капусту, но никаких крупных групп по прежнему не было. Видно горожане решили отсидеться по домам, пока опасность не пройдёт. Это в мои планы не входило. 'Кимбаал как у тебя ситуация?' Спустя шесть секунд я услышал его ответ. 'У моих ворот сопротивления больше нет, добиваем последних одиночек и расчищаем завалы, можешь создавать портал, мы готовы к переправки гостей' 'Удалось захватить пленных магов?' 'Да хоть это было и трудно, создали они нам трудности... Но одного магистра спеленали и ещё шестерых помельче' 'Отлично, скоро буду, пусть Абак готовит иллюзию' После этого, я связался со второй группой, и убедился, что у них зачистка проведена тоже на уровне. Из дворца правителя раздавались крики, часть башен пылала. Из некоторых окон выпрыгивали люди, предпочитая разбиться, чем встретиться с теми, кто там сейчас бродит. И я их хорошо понимал. Пора было приступать ко второй части плана. Приказав големам двигаться к северным вратам, призвал телепортацию, переместился к Кимбаалу. Войска постарались на совесть. Площадь у врат была засыпана телами стражников, караульные башни пылали, везде раздавались крики раненых людей. Среди убитых я заметил и несколько орков дракона. Мои огры сейчас в спешке расчищали улицу, оттаскивая трупы по сторонам. Волшебники во главе с Шеном рассредоточились по стенам, держа весь сектор под контролем. Абак Юсуф колдовал у разрушенных створках врат, подготавливая заклятие, скроющее мой портал. Выйдя за ворота, я призвал свою силу и стал в воздухе чертить символы нужного мне острова. Получить их оказалось довольно сложно. Вся трудность была в сложном расчёте, приходилось учитывать слишком много факторов. Три дня Кимбаал, Абак и Сакур пытались самостоятельно рассчитать их, но потерпели неудачу. Но инкуб подсказал выход из положения, которым я и воспользовался. Для этого пришлось вернуться в Шухак, навестить гильдию магов, заплатить кучу денег архимагу и переместить Неризара с помощниками и инструментами на остров. Но в итоге, уже на следующий день, координаты у меня были. Кроме этого глава гильдии продал мне довольно могущественный свиток, прекрасно очищающий любые следы магии и проявления сил. Это позволило нам подкорректировать план, сделав его ещё более идеальным. Приложив руку к сияющей фигуре, я отступил назад. Прямо за воротами стала формироваться чёрная воронка портала, расширяясь во всех направлениях. Силы на это я не пожалел. Когда портал раздался на четыре метра и стабилизировался, мой волшебник закончил свои чары, прикрыв портал защитным пологом. Плёнка невидимости создавала ощущения, что за воротами нечего нет. Конечно многие поймут, что тут что-то не так, но будет уже поздно. Рядом со мной остановился Кимбаал. - Нахаб, это городишко пора расшевелить, долго ждать мы не можем. - Да, начинаем! Огры стали поджигать путающую разум смесь, а я телепортировался в центр города, на один из шпилей дворца. Слева от меня был богатый квартал с каменными домами, а вот с другой стороны начинались бедные, большинство домов которых были сделаны и дерева и всякого хлама. Как раз то что нужно. Призвав свою силу я создал огненный луч, а затем обрушил его на крыши домов, с немалым трудом направил в сторону, поджигая домишки, как сухую солому. Десятки домов разом охватило пламя, на улицу стали выбегать люди. Я продолжал вызывать пламя, разбрасывая его на всё большую площадь. В воздухе носился ковёр с сидящем на нём четвёркой магов, они вносили свою лепту, обрушивая на дома и людей множество заклятий. Рил Красноволосый стоял в центре ковра, и с его рук срывались целые тучи всполохов пламени. Внизу я увидел своих истинных, они были в облике великанов, носились по улицам разрывая людей пополам. За несколько минут нашей атаки, в городе начался настоящий ад. Не понадобилось даже прибегать к запасному плану, где Кимбаал должен был принять истинный облик и устроить городу локальный Армагеддон. Площадь была переполнена кричащим народом. Ужас и страх, словно волна накрыли весь город, придавая мне сил и вызывая некую эйфорию. Даже в богатых кварталах калимшанцы выскакивали из домов и в жуткой давке бежали к воротам города. Часть граждан бежало у пристани, но там уже выполняя мой план, поработали шпионы. Пристань пылала, корабли в спешке отходили от неё, людям приходилось бросаться в море, спасаясь вплавь. 'Абак, как ситуация?' 'Всё под контролем господин. Толпа дошла до врат и сейчас проходит сквозь них. Тут страшная давка, многие десятки затоптанных и задавленных людей. Надеюсь, портал выдержит...' 'Выдержит, я напитал его прорвой силы' После этого связался с Мертушем. У него ситуация была подобной. Врат мы там ставить не стали, позволив жителям бежать из города. Пленных у нас похоже будет полно, поэтому я приказал демону покинуть врата и обойдя город присоединиться к основным силам. Через пол часа, все наши войска собрались в одном месте у врат. Я за это время смог поработать с одним из пленных магов, почистив его память и заложив необходимую программу. После чего развеял и отдал свиток архимага. Пора было убираться отсюда, поток спасающихся людей почти не заканчивался, но даже по самым скромным подсчётам мы и так захватили уже больше, чем собирались. По моему приказу, Рил создал стену ревущего пламени, перекрыв путь к воротам. Пламя сожгло первые шеренги и вынудило толпу остановиться. Это получилось не сразу, и погибло много народу. Маги обрушили на толпу десятки заклятий, создав очередную панику и вынудив толпу отступить назад. Долго сдерживать её мы не могли, но нам понадобилось всего пара минут. Мои войска стали уходить в врата. Я последним прошёл через портал, запустив в маге свою программу. Стена пламени стала убывать, путь к выходу снова стал свободен и толпа ринулась к нему. Стремясь вырваться из этого проклятого города. В панике никто не обратил внимания на волшебника в синей чалме с пустыми, безжизненными глазами. Он, неспеша отошёл к пылающей башне, достал свиток и произнёс заклятие. Яркий свет на мгновение озарил всё пространство ворот, достигнув центра города. Волшебник механическим движением убрал теперь уже пустой свиток в карман, а затем подошёл к небольшому, оставленному ограми бочонку. Без напряжения взял его в руки и вошёл в караульную башню. Он прошел пятнадцать шагов, необращая внимания на пылающую одежу и охваченный огнём бочонок. Раздался взрыв, земля содрогнулась, а на месте башни остались горящие руины. Мы оказались на большом, каменистом пляже. С одной стороны открывался прекрасный вид на бескрайнее море, с другой высокий, холм заканчивающиеся скалой. Ветер был сильный и волны ударяющие о берег, почти до колен обливали стоящих на берегу людей. Но калимшанцы этого даже не замечали, глаза из были пусты. Иллитиды снующие вдоль берега разделяли толпу на отдельные группы. Мне как псионику было хорошо видно, какие чудовищные силы тут были задействованы. Даже пятидесяти ловцам разума сдерживать такое количество людей было невероятно сложно. Иллитиды закончив сортировку очередной группы, отправляли её вверх по склону, в сторону недавно построенного лагеря. Пользы с моих бойцов было немного, но они присоединились к группам, помогая и заодно приглядывая за ловцами разума. Одурманенные люди сейчас не издавали никаких звуков, но было видно, что не всё было так гладко. На земле валялось несколько десятков тел, включая даже одно тело разорванного иллитида. Видимо даже ловцы не успели перехватить разумы всех и тут было небольшое сражение. Ко мне подошёл один из иллитидов. 'Господин, нам удалось перехватить контроль над смертными, но поддерживать его становиться всё труднее. Вы говорили об одной в крайнем случае двух тысячах смертных, но сквозь врата явилось две тысячи семьсот восемьдесят. Один из наших погиб. Прежний договор нас более не устраивает, мы хотим компенсации и более крупной оплаты' 'Согласен. Дополнительно к договору, вы получите пятьдесят рабов...' 'Мы хотим сто' Торговаться не имело смысла. Я и так в плюсе в любом случае, а работы я им действительно прибавил. Тем более в будущем их услуги ещё могут пригодиться' 'Я согласен' Щупальца иллитида зашевелились, он окинул взглядом толпу людей. 'Нам нужно скорее развести группу по загонам, очень скоро нам понадобиться поддержка ваших бойцов. Кроме этого нам не помешала бы ваша личная помощь, как псионика' Я кивнул. Следующую неделю я провёл на острове, и это возможно было самое напряжённое время за весь год. Маги спали по несколько часов в день, у истинных вообще не было времени на сон. Пока войска с иллитидами сдерживали толпу, все обладающие магической силой были задействованы на изъятии душ. Несмотря на хорошую подготовку, и сильный отряд, мы уже пережили два восстания среди пленных. Подавить из не истребив было довольно трудно. Ко всему этому у меня по-прежнему время от времени просыпалось забытое чувство жалости. Конечно калимшанцы были надменными подонками и главное чужаками, но хладнокровно убивать их сотнями было трудно. Мне тоже пришлось изымать души, и для этого я старался выбирать всяких злодеев, чтобы не испытывать жалости. Вечерами я ходил вдоль загона и вслушивался в их мысли, рылся в воспоминаниях. Это чаще всего придавало сил, в отличии от тетирцев эти мелочные людишки вызывали отвращение. Но далеко не все. Злясь на себя за глупость, и немало рискуя, я в течении нескольких дней вытащил из загонов и освободил тридцать шесть человек. В основном это были маленькие дети с родителями. Отправить их на смерть я просто не мог, поэтому очистив память, переместил, закинул в разные уголки Империи. То что благодаря этому, возможно создал угрозу нашей базе, я не волновался. Память последних дней не сможет восстановить и иллитид. Труднее было придумать легенду, для своих собственных командиров, но думаю я с ней справился. В конце концов сопли не распускал, и не похоже чтобы кто-то усомнился в том что балор забрал людишек для чего-то хорошего. Мои истинные успешно справились с возложенным на них в городе заданием и даже перевыполнили его. Лекристо поймал убегающего тайным ходом правителя и вселившись в него, узнал расположение тайников. Гирбал добился ещё большего. За столь краткое время смог найти казначея и наведаться в казну самого города. В одиночку уничтожив охрану, прихватил с собой немало сокровищ. Даже только эти действия моих демонов, уже обеспечили бы доходность всей миссии. Как оказалось город и его правитель совсем не бедствовали. Истинные, принесли мне мешок в котором находилось более двенадцати тысяч золотых монет, и драгоценных безделушек наверное на такую же сумму. Было добыто несколько клинков с мощными чарами, а также несколько магических предметов, с довольно сильной аурой. Но главное в этом походе, были конечно добытые души. Когда мы закончим, я смогу направить эти средства в нужное русло. Очень скоро моя армия станет значительно больше, а город ещё сильней и богаче. Я закажу армию големов, обеспечу всех огров амулетами и могучим оружием, увеличу и усилю своё подразделение магов и наконец, закажу клинок способный убить даже Лорда. Останется только выбрать цель. Планы конечно Наполеоновские, но средства на их осуществление у меня уже есть.
Оценка: 6.62*100  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"