Хволкер: другие произведения.

Часть 24

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 9.36*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Опубликовано было сначала на фб, ибо там есть публичная бета.

  - ...Таким образом, герой - это человек, который не только в центре внимания. Это еще и человек, к чьему мнению прислушиваются даже те, кто желал бы от него избавиться. Человек, который в курсе всего, что станет ему интересно. Агент влияния. Понимаешь?
  
   Талик, увлекшись импровизированной лекцией, мерно вышагивал по гулкому мраморному коридору.
   Он наконец-то нашел подход к Дрэге. Раньше, он спрашивал ее. Теперь, отдал ей инициативу - "в награду за верную службу", милостиво позволил задавать вопросы самой.
  Дальше беседа наладилась сама собой. Пусть даже не беседа, а скорее монолог. В любом случае, это было хоть как-то похоже на обратную связь.
   Тщательно подбирая слова, Талик поделился с ней планами об установке контакта с "главой гильдии" и о карательном рейде в проклятые равнины. И напоследок туманно упомянул костяного дракона из своих видений.
  
  "Как же легко заставить ее ненавидеть кого угодно. Достаточно намекнуть, что вот этот плохиш меня обижает, и она костьми ляжет, но порвет его на части"
  
   Удалось выудить из нее причину, по которой она осталась на его стороне в некрополисе. С ее слов Талик понял, что у нее тоже крепко барахлило опознавание" свой-чужой", и началось это именно тогда, когда он чуть не заснул на ее лошади. Она чувствовала, как его "аура истинного лорда" то исчезает, то вновь появляется, мерцает и слабеет. И когда после прохода в портал она исчезла совсем, Дрэга не потеряло голову, а решила, что это было какое-то испытание. А сейчас уверилась в этом окончательно.
   Два часа пролетели очень быстро. С некоторым сожалением Талик прервал беседу и связался сообщением с Мариусом. Архилич с его учеником уже ждали во дворце.
   В качестве места для встречи с Лиасом, Талик выбрал один из многочисленных дворцовых кабинетов. Такие помещения раньше давали административный бонус для гильдейской экономики. Сейчас они по большей части пустовали - личам-чиновникам было все равно, где работать, и их приемные с первого же дня были устроены непосредственно в городе. Это банально упрощало доступ. Ну и Вильгельм не хотел, чтобы горожане ходили во дворец, как домой, по любому поводу.
   В меру помпезный кабинет, с удобной мебелью - упругие кресла, ореховый стол, массивные узорчатые стеллажи для свитков и книг. Пол устилали толстые, мягкие ковры. Высокие строгие окна выходили на внутренний круг дворца - отсюда была хорошо видна громада главного храма.
  Исходя из того, что Талик видел в этом мире, он полагал, что такой обстановки достаточно, чтобы не ударить в грязь лицом перед кем угодно из местных.
   Ну и кроме того, здесь в достатке присутствовали бумага и письменные принадлежности.
  
  "Пока этот бездельник зажигает роман в" тюрьме", я даже встречу толком организовать не могу, хорошо, что есть все готовое. Но над имиджем надо будет серьезно поработать, а то бред получается. Я тут властелин всего и вся, в конце концов. Качественный пафос может сэкономить много крови", недовольно отметил Талик, усаживаясь за стол поудобнее. Хотелось положить на него ноги, но он удержался от соблазна. Дрэга стала в углу стола, оттуда было удобнее перехватить вероятную атаку.
   [сообщение]
  
  - Мариус, чувствуешь, где я? Проведи его.
  
  - Безусловно, ваше святейшество.
  
  - Сам не заходи пока, с тобой пообщаемся чуть позже.
  
  - Не желаете, чтобы смертный видел степень моего послушания лордам?
  
  - Рад, что не приходится обьяснять.
  
  Догадливость архилича немного напрягала, но Талик уже видел, как ее можно эксплойтить.
   Спустя полминуты дверь приоткрылась и в нее заглянул один из стражников на входе.
  
  - Ваше святейшество...
  
  - Впускай, - махнул рукой "пророк"
  
  Стражник исчез, и появился Лиас. Он выглядел совершенно иначе, чем при предыдущей встрече. Тогда это был просто запуганный, побитый и ничего особенного собой не представляющий парнишка.
   А вошедший в этот кабинет Лиас выглядел уверенным, собранным. Он сильно похудел, под глазами были темные пятна, какие бывают от долгого стресса или недосыпа. А еще полностью, до неестественной белизны, седым - белыми были даже ресницы и брови.
   И почему-то Лиас был одет в мантию младшего послушника. Талик ощутил легкое недовольство от этого факта. Что-то в этом было от посягательства на личное. Он не смог быстро сформулировать для себя, что именно ему не нравится.
  
   - Присаживайся, - Талик сделал приглашающий жест к креслу перед столом.
  
   Лиас, чуть ссутулившись и кланяясь, просеменил к месту и сел.
  
   - С прошлого раза ты изменился. Седина, это от переживаний или что-то другое? Из-за Мариуса?
  
  - Не могу знать, ваше святейшество. Учитель Мариус очень строг и требователен, но без сомнения лучший наставник, что я мог бы вообразить. Если эта седина появилась из-за него, то я единственный, кто в этом виноват.
  
  - Если учеба вызывает такой сильный стресс, ее можно прекратить. Я предвидел, что тебе будет сложно с Мариусом, но не собирался тебя гробить.
   Лиас на мгновение весь напрягся, потом расслабился и поднял голову.
  
   - Ваше святейшество, я бы очень хотел продолжить учиться у повелителя Мариуса.
  
  - Его здесь нет, и содержания этого разговора он никогда не узнает,если ты этого не захочешь. Так что ответь честно, ты действительно хочешь и дальше учиться у него, и если да, то почему?
  
  Лиас чуть помедлил, собираясь с мыслями.
  
  - Учитель Мариус крайне строг и иногда наказывал меня за недостаточное усердие, это правда. Но я клянусь, что заслужил это. Он никогда не обижал меня без причины. Он дал мне больше знаний, чем я мог бы получить за всю жизнь.
  
  - То есть, сначала у тебя были сложности, но теперь, в целом, тебя все устраивает, я правильно понял? - подытожил Талик.
  
  - Так и есть, ваше святейшество, - глубоко поклонился Лиас.
  
  - Ты говоришь, что многому научился, и со слов Мариуса, подаешь некоторые надежды. Я рад это слышать, и хотел бы понять разницу между тем, что ты знал и умел раньше, и тем, что есть сейчас. Можешь вкратце обьяснить, так, чтобы я как посторонний человек это понял?
  
  Талик видел, что с его словами Лиас бледнеет и покрывается испариной.
  
  "Его можно понять, он явно не ожидал подобия экзаменов. Когда-то я думал, что быть экзаменатором это круто. Ничего такого не чувствую. Прости, парень. Но мне и правда надо знать то, о чем я спросил."
  
  Лиас тем временем взял себя в руки.
  
  - До того, как я попал сюда, я знал три заклинания, два ритуала и сорок молитв. Запаса сил мне хватало на то, чтобы привести заклинание в действие пять раз, и после того, я мог бы через три часа использовать одно заклинание снова. После суточной подготовки я мог бы провести ритуал и потом не мог бы использовать магию около десяти дней. С молитвами как повезет. Драться не умел толком, боялся.
  
  Талик кивнул. Он бы с удовольствием узнал поподробнее, особенно насчет ритуалов и молитв, как они работают, какой имеют эффект. Но спрашивая о таких вещах, была вероятность нанести вред имиджу загадочного и всемогущего существа. Не то, чтобы это было критично, учитывая уже сделанные ошибки, и те, что он еще сделает. Но все же сначала стоило расспросить Мариуса. Дотошный и педантичный нежить наверняка уже знал все, что хотел бы узнать Талик. Ну, а если нет, то можно будет уже и имиджем жертвовать.
  
   - Теперь я могу использовать до десяти своих старых заклинаний подряд и еще по одному каждые десять минут в течение двух часов. К ритуалу подготовиться меньше чем за час, и после этого еще на пару заклинаний сил хватит. И я понял, как управлять силой без заклинаний.
   - Это уже действительно интересно, - удивился Талик. - Полагаю, Мариус об этом знает?
  
  "Непосредственное управление магией, способность творить сверхьестественные вещи, не будучи привязанным к псевдоигровой системе, делающей все за тебя. Да это же все равно, что получить исходный код. Возможность понять, что и откуда берется, открыть законы физики этого мира... Как же удачно."
  
  - Учитель Мариус знает и всячески помогает мне развить этот дар. Этому я научился только благодаря ему.
  
  - Очень хорошо. Мне казалось, что ты не в восторге от ситуации, но раз тебя все устраивает, пусть все продолжается как есть. Я так понимаю, ты живешь при храме теперь?
  
  - Э... Нет, ваше святейшество, я... Меня...
  
  - Ну?
  
  - Так получилось, что я живу в гостевом доме. Учитель Мариус разрешил мне жить городе живых, и сказал леди Рангезо приглядывать за мной, она притащила меня туда и бросила, а учитель разрешил там остаться...
  
  "Что за дичь ты несешь", едва не спросил Талик вслух. "Какая нахер леди Рангезо, кто это вообще? По идее я должен знать, но могу только предполагать, что это один из вампиров Некрополиса. Какого хрена, да его ж тупо сожрать могли! И не факт, что осталось бы что воскрешать. Ладно, это я буду спрашивать уже у Мариуса. Какой-то он очень самостоятельный, в чем-то это и хорошо, но почему не согласовал? Ладно, ситуация уже есть, осталось извлекать пользу. Если так посмотреть, этот паренек считай бета-тестер. Так или иначе, люди извне тут будут появляться, а на Лиасе научимся себя вести."
   Сам паренек явно был ни жив ни мертв. Талик мог понять это замешательство. Для обычного человека из этого мира гостевой дом был явно не по карману. Талик прекрасно помнил поместье аристократа средней руки, в котором он останавливался с авантюристами.
  
   - Тебе там нравится?
  
  - Да, ваше святейшество...
  
  - Тогда можешь оставаться там. В качестве компенсации за то, что тебя удерживают здесь.
  
  - Пусть удерживают хоть всю жизнь, я только рад буду!
  
  - Будет видно. Есть еще какие-нибудь пожелания?
  
  - Сущие мелочи, ваше святейшество. Стража на меня всегда волком смотрит, куда б я не пошел. Если со мной нет учителя или леди Рангезо, то вот на каждом углу останавливают и досматривают. Даже те, кто видел час назад.
  
  - Хм. Посмотрим, что можно сделать. Еще я хотел бы узнать, откуда у тебя эта одежда?
  
  - Мне дала ее преподобная Ниция, настоятельница храма, в котором я устроился служкой. Она сказала, что моя старая одежда не годится для посещения дворца.
  
  - Ниция, говоришь...
  
  Талик, хоть убей, не мог вспомнить этого имени. Храмы были всего лишь инфраструктурными обьектами с общим пассивным бонусом морали и здоровью войск. Когда проектировали инфраструктуру, их натыкали везде где только можно, в итоге их было 177, не считая часовен и мелких алтарей. Настоятели шли в комплекте, и об именах для них даже речи не шло, просто бафер-целитель 45 уровня.
  
  "Ну и они тоже теперь личности, с именами и жизненной историей. Интересно будет поузнавать подробнее. И эта Ниция, то ли пистон ей вставить, что отдала шмотки чужому, то ли похвалить за инициативу, формально Лиас теперь причислен к ее обители.
   Интересный прецедент. Ну и важный момент всплыл, я ж типа высшее духовное лицо, а с епархией даже не говорил ни разу. Плюс дело в копилку"
  
   - Ладно. Теперь, собственно, к основному делу. Мне нужно написать кое-кому письмо, и есть маленькое затруднение - я не очень хорошо изучил местную письменность. Прочесть могу, но если напишу сам, есть вероятность, что наделаю ошибок... Поэтому писать будешь ты, под диктовку.
  Талик подвинул к Лиасу золоченый письменный набор. Тот нерешительно, будто боясь повредить дорогие вещи, разложил их.
  
  - Диктуйте, ваше святейшество.
  
  **
  
  Тень бесшумно скользнула между двух бочек, подбираясь на шаг ближе к своей жертве. Момент был подходящий - ветерок шевельнул крону дерева, под которым дремала беззаботная цель.
   Еще один легкий порыв ветра - и тень перетекла дальше, к бревенчатой стене сарая. Прильнула к шершавому дереву, сливаясь с ней, прислушалась.
   Цель беззаботно дремала, слегка всхрапывая и шевеля губами.
   Сдерживая рвущийся наружу восторг от грядущего успеха, тень сдержалась от порыва броситься на цель сразу же. Шаг за шагом, улавливая моменты, она перебралась от стены к куче соломы, от соломы - к яблоне, под кроной которой в жалобно потрескивающем гамаке покачивалась жертва.
   Взобраться на узловатое, раскидистое дерево, не потревожив и прутика, было делом мгновения. И настал момент истины. Раздался боевой клич:
  
  - Ага!
  
  И тень стремительно спикировала на едва прикрытое прохудившейся льняной рубахой брюхо.
  
  - Угу. - согласно проворчала цель.
  
  Феерический успех сменился не менее феерическим крахом. Пузо неожиданно резво втянулось снова выпятилось.
  
  - Вай! - только и успела пискнуть Анника, улетая в сноп колючей соломы. - Так нечестно, ты подглядывал!
  
  - Да больно надо. Ты сопишь так, что я чуть не оглох.
  Стог сена зашевелился, являя миру растрепанную и чуть запыхавшуюся девочку.
  
  - Ничего я не соплю!
  
  - Ага. Я аж проснулся от того, как ты не сопишь. И бочку чуть не перевернула.
  
  Анника выбралась из стога, отряхнулась от соломы и решительно направилась к лежащему в гамаке орку.
   Орк был явно намного габаритнее, чем предполагалось для растянутого между яблоней и сараем подвесного ложа. Но если орк задался целью, он ее так или иначе добьется. Даже если это значит влезть в гамак размером чуть больше исподнего.
  Анника вцепилась в свисающую, толстую и узловатую, как бревно акации, руку обеими своими и потянула.
  
  - Чего тебе? - послышалось обреченное ворчание.
  
  - Пошли играть.
  
  - Давай в прятки? - в голосе Джей-Гула проскользнула надежда.
  
  - Нет. В прошлый раз ты меня даже не искал!
  
  - В этом вся соль.
  
  - Ну пойдем пойдем пойдем! Тебе разве не скучно просто валяться тут?
  
  - Неа. У меня тихий час.
  
  - Пойдем!
  
  - Несносное чудовище, чего ты прилипла ко мне. Пойди поприставай к кому-то другому.
  
  - Орки все заняты, и взрослые тоже, бабки скучные и глупости всякие говорят.
  
  - Так других детей "Љ;%:.
  
  - К мелким меня мамки не подпускают, а у остальных игры скучные. Пойдем!
  
  - Я устал.
  
  - Ты же ничего не делаешь целый день, только орешь и пинаешь всех.
  
  - Это самая важная работа.
  
  Староста деревни, стоял в тени срубов неподалеку, и только вздыхал, слушая это перепалку. Кто бы мог знать, что все так случится.
   После ультиматума, выдвинутого незваными гостями, спора и ругань длились весь день и не утихли даже к ночи. Под крышей общего дома места хватило не всей деревне, но уж точно поместились все, чье мнение имело хоть какой-то вес. Охотники, лесорубы, кузнец, знахарь, толстуха Лиз, матери семейств. Было несколько общих точек зрения.
   Одни считали, что надо уходить. В леса, или на равнины, или в соседние поселения. Хоть куда, все лучше, чем жить под властью монстров, каждый день рискуя пойти со всей семьей в суп.
   Другие, те, кто помоложе, считали, что надо собрать всех кого можно, и дать чудищам бой. Они говорили, что одного Акуро хватило на всю жизнь, и новых "хозяев" тут никому не надо.
   Третьи предлагали сдаться. Сам староста тоже считал это лучшим выходом, и тому были причины. Во-первых, монстры были говорящими, а значит, разумными. Сам по себе факт разумности мало что значил, и староста это понимал.
   Но было и во-вторых. Монстры были очевидно сильнее людей. Настолько, что им не было бы нужды вообще о чем-то говорить, желай они человечины или забав с девицами. Пришли бы да взяли. Но вот они делают пусть и грубое, но предложение. И даже делают вид, что позволят уйти тем, кто не согласен. Да и про девиц, пленниц Акуро и пальцем не тронули.
   И в третьих. Орки, с виду существа дикие, имели железное оружие. Очень хорошее, и сделанное именно под орочьи лапищи. Староста знал, как куется железо. Простые дикари бы такого никак не сделали.
   Староста жизнью был много бит, и опыт ему говорил - если сильный пришел договариваться, надо уступать.
   К позднему вечеру, когда обсуждение утихло и вновь вскипело несколько раз, когда отгремели несколько драк между особо несогласными, возникли и утихли бабские истерики, он встал со своего места и неспешно, напоказ, пошел к выходу.
  
  -Ты куда, староста? - зазвучали голоса.
  
  - Домой спать. Поздно уже.
  
  - А судьба нашего поселения тебя уже не волнует?! - проскрежетал голос толстухи.
  
  Староста остановился, положил руки на пояс и покачал головой.
  
  - Отчего же, еще как волнует. За всех не скажу, но за себя знаю - я останусь и сдамся. Монстры? Пусть так. Но вспомните людей. Как на нашу шею сел Дымник? Как Беспалый? Акуро, да заблудится его душа в преисподней? Монстры, в отличие от людей, сделали предложение и дали выбор. И свой я сделал. А вы орите друг на друга хоть до утра, раз уж мое слово для вас пустой звук.
  
   Староста рассчитал момент и интонацию точно. В конце концов, он знал всех этих людей давно. И когда монстры пришли на следующий день, им открыли ворота без разговоров.
   Их было больше, чем в прошлый раз. Все как на подбор, здоровенные, руки толщиной как людская нога, в буграх мышц и шрамах, они смотрели на людей с отстраненным презрением. Но бесчинств, которых староста все-таки боялся, устраивать не стали.
  Главарь оставил на воротах и стенах нескольких своих бойцов и велел старосте собрать всех, кто может ходить, на пятачке у общего дома.
  
   - Все тут?
  
  Глотка у монстра была луженая, слышали его все.
  
  - Вы сдались. Теперь я тут главный, теперь тут все мое. Все должны меня слушаться. Кто не будет, на первый раз получит "Љ;%, на второй убью. Я Джей-Гул, бугай, главарь этой банды. Надо мной Бан Железный Лоб, вождь моего клана. Над ним Варбосс. Над всеми Творец. Вы все никто. Те, кто умеет что-то полезное, смогут стать кем-то. Война, охота, ремесло, вот что в цене. Когда мы тут закончим, я буду смотреть, где тут что есть. Запасы, инструменты, дети, все. Потом те, кто не хочет быть простым пеоном пусть придут ко мне, и скажут, что умеют. Проверим, какая с того польза.
   Кроме меня, вам всем надо знать вот его. Это шаман. Если ячмень надуло, вши заели, волк ногу отгрыз, это к нему. С презентом, конечно. За так еще хуже сделает и будет прав. И вот еще этот эльф. Он будет отвечать за все что происходит в лесу вокруг, знает все дороги. Я все сказал. Теперь разбежались по норам и ждите.
  
   Дальше главарь действительно обошел каждый дом и сарай и обстоятельно перерыл все небогатое имущество поселян. Что удивительно, обошлось без грабежа, хотя и с дракой.
   Хотя дракой это можно было назвать с натяжкой. Один из поселян попытался обмануть орка и припрятать короб с сушеным мясом. Орк быстро нашел спрятанное и без вступлений жестоко избил главу семейства, на глазах у всей родни. И сказал, что следующего такого умника просто распотрошит.
   Больше рисковать никто не стал, а прослышав, что найденное орки не забирают себе, остальные жители даже упростили задачу зеленокожим, выгребая все имущество напоказ.
  После обыска, главарь часа на два оставил людей в покое. Он явно ждал, что к нему действительно придут те, кто что-то умеет. Дураков не было. Точнее, оказалось, что дураков полна деревня.
   Ближе к полудню орк велел согнать всех мужчин за пределы частокола и заставил вычищать местность вокруг него. Часть орков направилась в сторону леса, а часть осталась с людьми. Люди выдирали кустарник и подкапывали валуны, которые выворачивали орки. Ямы от валунов засыпались и утаптывались.
   Передохнуть людям никто не давал, любые попытки хотя бы просто разогнуться на пару минут жестко пресекались тяжелами затрещинами и руганью. Разговоры пресекались не менее жестко, одного из лесорубов за попытку "бездельничать" забили едва ли не насмерть.
   Зеленые здоровяки, которые, казалось, не уставали вообще. Они насмехались над людьми, падающими с ног к концу дня, когда из деревни послышался глухой звук рога.
   Заслышав рог, орки погнали людей обратно в селение, на пятак перед общим домом. Тихие проклятия в сторону старосты и шепотки отчаяния не утихали ни на миг. Из общего дома к толпе вышел главарь и долго сверлил людей взглядом, будто хотел увидеть что-то скрытое. Никто не мог выдержать этот взгляд, все смотрели себе под ноги.
   Наконец, главарь заговорил.
  
  - Это был только первый день. У пеонов такая вся жизнь. Пеон ничего не умеет делать хорошо. Кто не хочет быть пеоном, должен уметь. Это ясно?
  
  Из толпы послышался решительный голос.
  
  - Я умею шкуры выделывать!
  
  - Это хорошо. Как зовут? - оживился орк, маня пальцем отозвавшегося.
  
  Парнишка, выдавленный толпой, задрожал перед нависающим орком.
  
  - Банч.
  
  Орк кивнул.
  
  - Стал в сторону. Кто еще?
  
  - Я лес хорошо валю!
  
  - Молодец. Как зовут?
  
  - Чес.
  
  - В сторону.
  
  Возгласы "я умею" и "я могу" зазвучали один за другим. В селении почти всякий умел валить лес, или рыбачить, или работать со шкурами, искать и добывать мед у диких пчел. А орк предельно ясно донес мысль, что ждет неумех и лентяев.
   Никто не был уверен, будет ли проще заниматься тем, в чем назвался умельцем. Но все же, был хоть какой-то шанс.
   Потом была "кормежка". Это было унизительно, получать еду как милость. Но возмущаться никто не стал.
   Утром главарь озадачил людей теми делами, в которых те назвались умельцами. Под присмотром орков, конечно. И по сравнению с предыдущим днем жизнь начала налаживаться. От лесорубов, например, требовалось не так уж и много, помечать, подрубать и очищать стволы. Самую тяжелую работу - рубить и укладывать бревна - делали зеленокожие. И это не в силу пиетета перед людьми. Выяснилось, что орки, сильные, как медведи, и до идиотизма исполнительные, не очень хороши там, где недостаточно грубой силы. И имеют простой взгляд на вещи - каждый должен делать то, что может делать хорошо.
   И если человек хорошо намечает, где рубить, то пусть этим и занимается. Там, где нужна лишь сила, орки справятся сами. Они очень легко подхватывали основы любого нового дела, и очень туго осваивали что-то более сложное.
   Также, главарь на второй же день прознал, что толстуха Лиз может сварить суровую брагу даже из камыша, и одно только это подняло ее авторитет на необозримую, сравнительно с остальными людьми, высоту.
   Толстуха, хитрая и понимающая жизнь баба, быстро спелась с худым и желчным орочьим шаманом. Характерами они были под стать друг другу - себе на уме, оба редкие сволочи, оба жадные и бессердечные вымогатели, строго берегущие свои секреты. Кое-кто даже чесал языком про цвет детишек следующей весной. Потом перестал - язык опух так, что рот не закрыть. У шамана оказался отличный слух...
   За несколько дней жизнь вошла в определенную колею. Стал понятен смысл очистки земли вокруг частокола - готовилось место под новый. Хотя то, что возводили орки, скорее можно было назвать полноценной стеной. Не очень ровной, но очень крепкой. Толстенные бревна вкапывались на глубину больше человеческого роста, и укреплялись глиной вперемешку с камнями.
   Потом случилось новое потрясение - в поселение заявились гоблины. Поселяне не то, чтобы были с ними в плохих отношениях - это был скорее холодный нейтралитет. Гоблины не совались в места, где охотились люди, люди не совались туда, где промышляли гоблины, и всех все устраивало. Иногда с гоблинами даже случалось торговать. Лесные жители меняли редкие травы, для которых было очень много применений, от консервации до изгнания насекомых, на железные изделия, вроде ножей и лопат, и крупу. Но торговля всегда велась исключительно за стенами, и за товарами, женщинами и детьми всегда был глаз да глаз. И тому были причины.
   Теперь же мелкие дикари зашли в занятую орками деревню, как к себе домой. Вышли в поле зрения, послали гонца, и орки их спокойно пустили. Тремя десятками носатых и клыкастых коротышек руководил один, особенно уродливый, с выжженным корявым узором на лице. Почти все мужчины были за пределами селения, и женщины было побросали работу и попытались спрятаться в домах. Но орки не оценили и заставили всех вернуться к делам. К уверениям поселянок о том, что пускать гоблинов в дом, это очень плохая идея, отнеслись с раздраженным безразличием.
   Гоблины притащили с собой много мешков, бочек и ящиков, где оказались соль, стальные гвозди, пилы, мотыги и множество других вещей для хозяйства. Просто принесли и сдали важно хмурящемуся главарю.
   Гоблины остались в поселении на ночь, изрядно нервируя местных. И проблема действительно случилась. Ночью деревню поднял на уши истошный женский визг. Кое-кто из лесных коротышек польстился на девчушку из местных, потащил в кусты, и, получив серьезный отпор, пырнул ножем.
   Едва тревога была поднята, героя-любовника скрутили свои же, и на месте вспороли брюхо. Джей-Гул, примчавшись на место меньше, чем через минуту, застал гоблинов, сбившихся в кучу, окруженных предвкушающими забаву орками. Главарь гоблинов протянул голову насильника и в двух словах обьяснил ситуацию. Орк крепко ухватил гоблина ухо, поднял в воздух и прорычал:
  
  - Ты их босс. Ты за них в ответе. Их залет - твой залет.
  
  Гоблин только закрыл глаза, соглашаясь. Джей-гул достал нож, и на весу отрезал ухо, за которое держал коротышку. Кусок плоти шлепнулся рядом с упавшим гоблином.
  
  - Жри!
  
  Коротышка молча отправил отрезанное ухо в рот и стал жевать. Когда ухо с шумным глотком отправилось в желудок, орк спросил:
  
  - Что понял?
  
  Гоблин зыркнул на свое воинство.
  
  - Что бугай пощадил. Мог всех убить, его добро тронули. Бугай добрый. Буду помнить.
  
  - А еще?
  
  - Еще лучше смотреть буду, кто подо мной.
  
  Джей-Гул кивнул и окинул взглядом собравшуюся толпу.
  
  - Что столпились? Разошлись по домам, живо. Завтра дел невпроворот.
  
  Шаман без лишних разговоров залечил рану пострадавшей девушке - от широкой раны остался только тонкий шрам. На том инцидент был исчерпан, утром гоблины ушли.
   Еще через пару дней банда Джей-Гула заметно разрослась.
  В поселок, уже почти полностью обнесенный новым частоколом, пришла другая банда орков, со своим главарем. Они привели с собой крупных, злобных свиней и быков, взамен забрали несколько тюков шкур и льна, десяток корзин с рыбой и бочку клейкой древесной смолы.
   С самого начала чувствовалось некоторое напряжение между двумя бандами. Кто мог себе позволить, те попрятались. И не зря.
   Главарь пришлой банды, такой же мощный и кряжистый, как Джей-Гул, но, в отличие от него, подтянутый, на прощание шлепнул бугая по пузу.
   Явно хотел еще и сказать что-то, но не успел - наипудовейший кулак главаря деревни с сочным хряском врезался ему в лицо, отбросив на несколько шагов.
  
  - Ты охренел, сопляк? - поинтересовался Джей-Гул, широким жестом разниная плечи.
  
  - Ах ты !"Љ;% свинья! - зарычал второй орк, тряхнув головой и сплевывая кровь. - Крыса, сидишь тут на самом краю, наедаешь бока! Ты недостоин даже смотреть на воина!
  
  С этими словами пришлый главарь сдернул с пояса топоры.
   Вокруг мгновенно собрались обе банды. Орки неприязненно поглядывали, но в драку не лезли. Обоих главарей окружили кольцом, так что получилась маленькая живая арена.
  
  - Я недостоин смотреть на воина? Ну-ка ну-ка, и где здесь воин? Это ты что ли воин, а, молокосос?
  
   Говоря это, Джей-Гул разминал кулаки. В деревне он не носил с собой оружие, и сейчас об этом явно жалел. И не менее явно не собирался идти на попятную.
  
  - Убью! - взревел второй орк, взметнул топоры и обрушил на бугая.
  
   Но тот явно рассчитывал именно на такой ход событий. С удивительной для такого тяжелого тела грацией он прыгнул навстречу и чуть в сторону. Получилось не очень удачно - одно из лезвий чиркнуло по лицу, да так крепко, что на короткий момент стала видна кость. Но в целом своей цели достиг, сбав врага своим телом с ног. Орк не растерялся и вцепился клыками Джей-Гулу в лицо. И не заметил, как тот выхватил из ножен на спине нож. Лезвие быстро сверкнуло несколько раз, втыкаясь в шею и ухо.
   Джей-Гул, пошатываясь, встал, забрал у мертвеца топоры и пнул неподвижное тело. После чего повернул текущее ручьем крови лицо к бойцам поверженного.
  
  - Ну? Кто еще сомневается в моей силе?! Не стесняемся, девочки. Меня на всех хватит.
  
  Из круга вышел еще один орк, с двуручной секирой.
  
  - Наш босс казался грозным воином. И одолел его безоружный толстяк. Такой позор. Надо было бросить ему вызов раньше. Придется убить теперь тебя.
  
   Джей-гул молча приглашающе развел руки в стороны. Претендент взрыкнул и прыгнул вперед, взмахивая секирой. Бугай в тот же момент метнул ему в грудь топор.
   Оружие тут же было отбито, ценой мгновенной заминки. Джей-Гул тут же ею воспользовался, резво подскочил и с оттягом опустил второй топор на голову претенденту.
   Тот успел среагировать и отдернул голову в сторону. Лезвие не раскололо череп, а скользнуло по нему, сняло толстый пласт кожи с мясом и встряло в плечо.
   Претендент взревел и рубанул наугад, даже близко не попав по бугаю. Кулак бугая врезался ему в челюсть, окончательно лишая равновесия, а топор вырвался из плеча и опустился снова. Раздался хруст, и в стороны разлетелись осколки кости с каплями мозга и крови.
   Тело мягко упало наземь. Джей-гул отбросил второй топор, подобрал секиру и довольно хекнул, с гудением провернув ее в руках.
  
   - Третий будет?
  
  Спустя долгие мгновения тишины из круга выступил еще один орк.
  
  - Ты назвался Джей-Гулом, бугай. Я слышал про одного Джей-Гула. Тот Джей-Гул ходил в бой под началом самого Творца. И сам Варбосс направил его в первый рейд.
  
  - Ха-ха, добрые старые времена, да. И неплохие новые. Я тот самый Джей-Гул.
  
  Орк кивнул.
  
  - Будет честью умереть от руки такого воина. Они, - орк показал на трупы, - не понимали этого, но я вижу.
  
  - Умереть можно и потом, рубака. Иди под меня.
  
  Тот покачал головой.
  
  - Ржавая Рука сказал, что я стану его бугаем когда-нибудь. Я присягал ему.
  
  Джей-Гул кивнул.
  
  - И ты не можешь теперь пойти под бугая Железного Лба. Жаль.
  
  Претендент снял с петель на ремне парные топоры и подобрался, плавным шагом обходя главаря. Тот, сузив глаза и набычившись, внимательно следил за каждым движением претендента.
   Видя, что претендент отдает ему инициативу, бугай сделал к нему шаг с замахом. Это был обманный ход, но претендент этого не понял. Он попытался провернуть тот же трюк с броском топора.
   Не получилось. Джей-Гул ждал такой попытки, и отбил оружие. Претендент же ни увернуться, ни отмахнуться от падающей двуручной секиры не сумел. Первый удар стал последним.
  
  - Бугаем ты бы точно не стал, - со вздохом произнес Джей-Гул, вырывая из мертвого тела секиру. - Ржавая Рука тебя обманул. Но все равно жаль. Мозги орку достаются куда реже, чем сила.
  
  Он вперил тяжелый взгляд в остальных.
  
  - Кто еще?
  
  Орки молча достали оружие и по очереди бросили ему под ноги. Один из них сделал это позже остальных, с явной неохотой.
  
  - Подними, - велел Джей-Гул.
  
  - Как скажешь, "босс", - хмыкнул тот.
  
   Он выступил вперед и подобрал свое оружие. Бугай тут же налетел на него, обрушив тяжелый удар. От первого тот сумел уйти, отбив секиру в сторону, от второго уже нет.
  
  - Мне не нужны крысы! - рявкнул Джей-Гул в остатки лица. - Никому не нужны крысы!
  
   Потом заходили и другие орочьи банды. В среднем, через каждые пару дней. И подобных проблем не возникало - хотя, иногда напряжение чувствовалось.
  
  
  Орк, отмахиваясь от приставучей девчонки, поймал себя на странном чувстве. Он говорил ей свалить, но на самом деле ему не хотелось, чтобы она ушла. Ему нравилось пререкаться с неунывающим ребенком. Нравилось, что его уговаривают. Он знал, что сдастся и они поиграют. И ребенок это будто чувствовал.
   Вздумай кто другой мешать ему отдыхать, бугай очень быстро отвадил бы его от такой глупости.
   Джей-Гул уже собирался сцапать девчонку, чтоб защекотать и позволить вырваться, как уловил изменение шумового фона. Повернул голову, прислушался и вздохнул.
  
  - Ладно, егоза, я щас буду занят. Иди погуляй пока.
  
   Девочка, понявшая изменившееся настроение, надулась, убрав руки за спину.
  
  - Иди, сказал. Давай-давай, дядя Джей-Гул сейчас будет делать взрослые дела. Потом поиграем.
  
   Анника перестала дуться и убежала, а из-за угла дома появился эльф в сопровождении одного из рубак. Рубака нес в одной руке жестоко избитого человека, туго связанного по запястьям и щиколоткам. Рот на разбитом до синюшных шишек лице был заткнут кляпом.
   Эльф нес потрепанную кожаную сумку и три одинаковых широких ремня с кинжалами в ножнах.
   Орк молча ждал, пока они приблизятся.
   Эльф не подчинялся ему напрямую, он вообще не входил в привычную иерархию орков. Но вождь сказал, что этот дрищ должен тут быть. А если вождь чего велел, оно должно быть сделано.
   Спрашивать вождей о причинах приказов не принято, но Джей-Гул рискнул. Если уж в приказном порядке нарушаются традиции, он хотел знать, ради чего. Просто чтоб не наломать дров.
   Вождь дал не лещей, а пояснение. Верховная колдунья эльфов владела магией, позволявшей ей говорить со своими, неважно, как далеко они находятся. И случись что важное, она могла бы об этом узнать и оповестить причастных гораздо быстрее, чем это сделали бы сами орки.
   Определенный смысл в этом был. Орки, лавиной выплеснувшиеся в мир, столкнулись с проблемой связи. Чтобы передать важную весть, надо было снаряжать гонца. А своим ходом ему могли бы понадобиться дни, чтобы передать то, что важно прямо сегодня. Или был еще вариант - шаманы, упоровшиеся своими порошками и зельями, тоже могли перешептываться между собой на больших расстояниях. Вот только шаманы должны были быть в примерно сопоставимых кондициях на момент общения. И толкование результатов такого общения было той еще морокой.
   И это не считая того, что шаман после "сеанса" приходил в чувство в лучшем случае через пару часов.
   Так что прямой приказ и понимание очевидной пользы заставили Джей-Гула упрятать свое недовольство поглубже. Тем более, что эльф не ставил себе цели злить бугая. При встрече он отозвал орка в сторону и предложил соглашение, согласно которому, они не создавали друг другу проблем. По этому соглашению эльф признавал право орка командовать, а орк признавал номинальное равенство по статусу. Орк, немного подумав, согласился. Это было лучше, чем тягаться за авторитет с подчиненным другого старшего вассала. Больше пользы и меньше проблем. Так что, хоть орку и не нравилось постоянное присутствие светловолосого доходяги, не входящего в привычную иерархию, он свое недовольство не проявлял.
   Эльф, как и вся его порода, оказался хорошим следопытом и знатоком засадного дела. Это были хорошие умения, требующие качеств, которых у орков днем с огнем не сыщешь - терпение, хладнокровие и усидчивость. Он перебил довольно много бегущих из леса огров и гоблинов, не желающих признать чужую власть, докладывая об этом по факту. И было странно, что на сей раз притащил кого-то живым.
   Приблизившись к бугаю, орк, несший пленника, бросил его под ноги вождю. Джей-Гул, заложив пальцы за ремень, брезгливо пнул тело.
  
  - Где взял?
  
  - Четыре мили к северу отсюда, - с легким кивком ответил эльф. - Был отряд, трое. Не местные, отличается говор и снаряжение пусть и плохое, похоже на стандарт, здесь так не делают. Я вынудил их разделиться и попытался с каждым выйти на контакт. Они диалога не желали и в целом вели себя не как гости, так что двоих я убил, одного решил доставить к тебе на допрос.
  
   - Это ты хорошо решил, правильно...
  
  Джей-Гул направился в сторону орочьего дома, жестом велев остальным следовать.
   Весь дом представлял одну большую комнату, где из мебели были лишь грубо собранные стойки с оружием и лежанки из шкур. В самом центре тлел обширный, обложенный камнем очаг, вносящий нотки дыма в густой запах ног.
   Пленника бросили на землю рядом с очагом. Джей-гул резким движением выдернул кляп из его рта и дал легкую пощечину.
  
  - Рассказывай. Кто такой, что вы там вынюхивали. Все рассказывай.
  
  - Мы просто охотники, - испуганно забубнил разбитыми губами тот. - выслеживали мон... Зверье.
  
  - Вот как. Просто охотники, - хмыкнул бугай.
  
   Он взял у эльфа кожаную сумку и попытался развязать узелки. Поддел пару раз грубым, заскорузлым ногтем, насупился и просто разорвал. На утоптанный земляной пол посыпались обвязанные тканью склянки, полосы сушеного мяса, аккуратно смотанная тонкая веревка с металлическим отблеском, маленькие мешочки с чем-то сыпучим и свернутая в трубку карта из тонкой кожи.
   Джей-гул подобрал карту и покрутил в руках.
  
  - Эльф, видел это? Что здесь нарисовано?
  
  - Видел, - спокойно кивнул тот. - Карта местности, не очень точная. Этот поселок на ней есть. На карте обозначено озерцо за четыре мили на запад, оно уже лет тридцать как высохло, так что карта старая. Новые значки, вот эти, совпадают с маршрутами лояльных Рассвету гоблинов. Этот путь проложен недавно, меньше недели назад. Есть еще знаки, но их назначение мне неясно.
  
  - Вот оно как. Ай да охотники. Столько всего навыслеживали. - Джей-Гул присел на корточки и навис над пленником. - а может такое быть, что на самом деле не охотники, а, например, вражеские шпионы, м?
  
  - Нет, клянусь, не шпионы! - Заерзал тот.
  
  - А, ну тогда ладно. А то я уж подумал про тебя нехорошие вещи. Раз клянешься, наверное, все так и есть. Ну, оно и к лучшему. - Джей-Гул плотно затолкал кляп обратно в рот пленнику. - Был бы ты шпионом, пришлось бы тебя держать тут живым. Шпионы много знают, от них от живых пользы больше. Столько мороки. А ты просто охотник, ничего не знаешь, никому не нужен. Так что на ужин у нас будет отличный суп, с человечинкой. Парни порадуются.
  
   На отчаянно мычащего человека он больше не обращал внимания.
  
  - Ладно, эльф, пойдем, куча дел,- Джей-Гул поманил эльфа к выходу. - Напомни шамана научить правильно кожу срезать, в прошлый раз он запорол все веселье.
  
  - Когда прошлый суп варили, что мясо умерло, раньше чем в кипяток положили? - скучающе поднял бровь эльф.
  
  - Да-да, тот раз. А помнишь, как он проебал слабительное дать, ну, до готовки? В супе потом говно плавало, представляешь?
  
  - Да твои и не заметили. Жрали так, что за ушами трещало.
  
  Молчавший до этого момента рубака вскипел:
  
  -Ты че %:?**( несешь, когда *?:% такое "Љ;*!...
  
  Договорить ему помешала тяжелая затрещина бугая.
  
  - Цыц.
  
  Орк насупился и замолчал.
  Все трое вышли из орочьего дома. Джей-Гул закашлялся, оперевшись на бревенчатую стену. Рубака беспокойно нахмурился.
  
  - Босс?
  
  Босс с трудом разогнулся и повернул к нему перекошенное, потемневшее лицо. Из глаз сочились слезы. Он сипло прошептал:
  
  - Ты видел? Рожу его, видел? Говно в супе, я не могу... - Джей-Гул снова зашелся в дерганом кашле.
  
  Эльф и бугай вернулись к пленнику через пару часов. В этот раз с ними был еще и шаман. Тощий, мосластый и сгорбленный, с жидкими волосами, на фоне других орков он выглядел больным и слабым. Только взгляд ядовито-черных глаз шамана, умный, цепкий, недобрый, давал понять, что личная физическая сила в его случае - последнее, о чем стоит думать.
  
  - Оно? - деловито поинтересовался шаман.
  
  - Оно. Работай. - Кивнул бугай.
  
  Шаман достал кривой нож и в несколько движений распорол одежду на пленнике. То, как он двигался, напоминало движения паука, поймавшего крупную муху.
  
  - Шкура порченая, на барабан не годится, - недовольно скрипел шаман, указывая на грудь и живот пленника. Там виднелись старые шрамы и татуировка в виде широко раскинутых крыльев какой-то птицы.
   - И тощее какое-то. Проносного дам, еще фунтов на пять полегчает.
  
  Шаман воткнул нож в землю рядом с лицом несчастного и извлек из недр халата замусоленную деревянную бутылочку. Потом сорвал с лица пленника повязку, удерживающую кляп. Тот немедленно вытолкал кляп изо рта и завопил:
  
  - Я пион! Шпион! Я много знаю!
  
  - Что оно несет? - недовольно осведомился шаман.
  
  - Я шпион имперской армии, меня нельзя есть! - хрипло вопил связанный.
  
  - Ты ж клялся, что ты просто охотник, - наклонился над ним Джей-Гул. - А щас ссыш мне в уши про какую-то там армию. Мне кажется, что ты просто не хочешь в котел, и поэтому "Љ;%:.
  
  - Это правда! Я могу доказать!
  
  - Да? Ну доказывай. Послушаем.
  
  Пленник начал доказывать. Делал он это охотно и с подробностями. С его слов Джей-Гул понял главное - где-то в дневном переходе отсюда ошивается армия местных в без малого полторы сотни рыл. Конные, под полсотни, пешие и стрелки, сотня, и два мага.
   Это было и хорошо, и плохо. Плохо тем, что уж больно много, еще и маги есть. С магом никогда не угадаешь, что он колданет. И хорошо тем, что наконец назревала хорошая драка. Даже если это слабаки, вроде тех, что Джей-Гул брал в прошлый раз, у них серьезный численный перевес.
   Вопрос, рискнут ли они вообще напасть, орк сразу отмел. Во-первых, их намного больше, а для людишек уже одно это отличный повод. Во-вторых, всю эту ораву надо чем-то кормить. Бойцы Джей-Гула могли взять с собой провианта дней на десять каждый. Растянуть запасы можно было за счет охоты, вот только банду числом две дюжины прокормить одной охотой, это трудно, и хорошо если медведя удастся найти, или кабанье семейство. При том, что каждый орк сам себе охотник.
   А тут полторы сотни народу. Жрать всем охота. Да и вообще, если собралась такая толпа, то как вообще можно мимо драки пройти? Джей-Гул был твердо уверен, что даже если не захотят, он заставит.
   Узнав о врагах неподалеку, рубаки очень оживились. Джей-Гулу пришлось остудить немало горячих голов, рвущихся навстречу приключениям "прямщас".
   Разослав гонцов на лесоповал и рыбный пост, к концу дня удалось собрать в деревне всю банду. Собрав всех на пятачке перед общим домом, Джей-Гул обозрел воинство.
   С недавним пополнением получалось почти сорок рубак. Это было гораздо больше, чем бугай привык видеть под своим началом.
   Рычащая, сопящая толпа жаждала крови. Прямо сейчас, сию секунду, им нужен был враг. Джей-Гул помнил себя частью такой толпы, и знал, что сказать.
  
  - Тихо Љ;%::!
  
  С важным видом, вразвалочку он пошел перед притихшей толпой.
  
  - Враг еще не пришел, а вы уже на стену лезете. Завтра все будет. Завтра они придут.
  
  - А зачем ждать?! - послышался нестройный ропот.
  
  - Затем, что я так сказал!!! И чтоб не бегать далеко. И чтоб пока мы там их "Љ;%, нам тут село не спалили. Сами придут.
  
  - А если не придут? - Снова послышалось недовольство.
  
  - Если не придут, тогда и пойдем за ними. А пока подготовимся. Гостей надо встречать достойно.
  
  Вечер прошел в приготовлениях. Джей-Гул направил бурлящую от предвкушения драки энергию орков в безопасное русло. Соломенные крыши домов людей были разобраны. Бугай неплохо представлял себе, что будет, если в такую крышу попадет несколько подожженных стрел или огненный шар колдуна. Переделывать соломенную кровлю на дощатую не было времени, поэтому каркасы пока затянули наспех сшитыми вымоченными шкурами, благо тех было в достатке.
  Ров снаружи частокола был углублен и тщательно утыкан острыми кольями. Джей-Гул сам считал, что ров в грядущем сражении роли не сыграет. Если пойманный шпион не врал про количество конницы, на штурм стен никто не полезет. Конница в этом случае основная ударная сила, а она на стенах не очень.
   Эльфа отправили за ближайшим гоблинским патрулем. Мелкие мародеры ошивались по всей окраине великого леса, вылавливая бегущих из леса "неверных". Огры и тролли, выжившие в схватках, часто пытались покинуть старые места обитания поодиночке. Гоблины, натерпевшиеся и от тех, и от других, не упускали шанса поквитаться. Бог орков не одобрял издевательств над пленными, но вполне уважал месть и убийство врага.
   Орки не считали гоблинов толковыми бойцами. Они были хороши в выслеживании, в организации засад и налетов, и больше особо ни на что не годились. Джей-Гул тоже не особенно их уважал. Тем не менее, даже от них могла быть польза.
   Пленника бугай после некоторых размышлений решил отпустить. Конечно, сам шпион не знал, что его отпустили. Ему помогала сбежать Анника, а глупые людоеды просто ничего не заметили. Врать о том, чего на самом деле не было, ребенка не заставляли. Джей-Гулу не нравилась идея учить ее лжи. Он полагал, что если ребенок будет торопиться и помалкивать, человек сам себе все придумает.
   Шаман не прекращал ворчать из-за целебного зелья, которые пришлось "забыть" на видном месте. Без этого зелья пленник далеко не ушел бы - эльф, когда брал его, скрутил бедолагу так, что у того стали отмирать кисти и ступни.
  
  **
  Походный лагерь императорских войск жил обычной вечерней жизнью. Между ровными рядами палаток раз в минуту проходили караульные с факелами. Каждый караульный одновременно в поле зрения еще двоих. По углам квадрата, образованного лагерем - дозорные, сменяющиеся каждые два часа. На расстоянии полета стрелы вокруг лагеря все деревья были повалены так, чтобы незамеченным подобраться было нельзя.
   Появившегося разведчика, потрепанного и оборванного, заприметили сразу же. И не вдаваясь в подробности доставили к барону Паллону, возглавляющему войско.
   Доклад разведчика барон слушал не один. В скромном, по меркам знатных особ, командирском шатре присутствовала также леди Фео, командующая императорской конницей.
   По окончании рассказа хмурый барон покатал желваки.
  
  - Иди поешь и поспи пару часов.
  
  Рейнджер отсалютовал и умчался выполнять команду. Барон вздохнул и повернулся к леди Фео.
  
  - Что скажете, леди?
  
  Фео, как обычно, скрестившая руки на груди, задумчиво ответила.
  
  - Скажу, что не верю в настолько удачный побег, ваша светлость.
  
  - Поясните, - приподнял бровь барон.
  
  Та сделала неопределенный жест рукой.
  
  - Группу опытных рейнджеров на боевом задании выследили и передушили как новичков. И теперь есть выживший, который смог сбежать от тех, кто их передушил. И его не хватились, после того, как ему стало известно о планировке укреплений, о количестве. Как по мне, полная чушь.
  
  - Имеет смысл. И полагаю, для того, кто пленил его в первый раз, не было бы проблемой пленить и во второй.
  
  - Так и есть. Я думаю, его отпустили. Для монстров это нехарактерно, так что не могу знать, почему. Это может быть намеком, что нас ни во что не ставят. Или приглашением в ловушку.
  
  Барон нахмурился.
  
  - Я думаю, может быть, или. Это не то, что я ожидал услышать от профессионального охотника на чудовищ.
  
  - А чего ожидали, ваша светлость? - приподняла бровь Фео. - Я никогда не видела, и тем более не убивала монстров, о которых рассказал рейнджер. Орки? Есть такие полулюди-полусвиньи, с ними я сталкивалась. Живоеды, человеческой речью почти не владеют. Если бы это были они, я бы могла сказать что-то определенное, чего ожидать, какую тактику лучше выбрать и чего опасаться. Но во-первых, свинолюди не оставили бы в живых ни поселян, ни разведчика. Кого не сожрали сразу, тому переломали бы кости и держали в яме, пока не проголодаются.
  
  - А во вторых? - прохладно поинтересовался барон.
  
  - А во вторых, связная речь. Монстры на это неспособны вообще. А полулюдям в изучении языка людей вообще редко бывает нужда. Это разумные существа, барон. Я бы попробовала с ними поговорить, для начала.
  
  Голос барона засочился сарказмом.
  
  - Хм, говорить с нелюдями. О чем? Может быть, попросим их уйти? Или вообще, признаем за ними право на эту землю?
  
  - Сначала стоило бы понять, с кем мы имеем дело, а потом принимать решения. - холодно ответила Фео.
  
  - Я и так могу сказать, с кем мы имеем дело. С чудовищами. - Отрезал Паллон. - С нелюдями, тревожащими границы нашего государства. Из этого трижды проклятого леса прут кровожадные дикари. Они разоряют мелкие поселения и нападают на патрули. И наша задача, если не покончить с этим, то хотя бы ослабить это нашествие. Случайность, ловушка или приглашение, не играет роли. Мы выяснили, где находится логово нелюдей, предположительно людоедов. И имеем более-менее точный план местности. Так же мы точно знаем, что среди них есть люди. Если они там в роли скота, наша святая обязанность защитить их именем империи. Ну а если ренегаты или мятежники - казнить. Именем империи.
  
  Леди Фео отстраненно кивала в ответ.
  
  - Меня назначили под ваше командование, ваша светлость, - наконец ответила она. - И я буду выполнять ваши приказы. Не могу только понять, зачем вы меня спрашиваете о чем-то, если мои слова для вас пустой звук?
  
  - Затем, леди Фео, что я надеялся услышать от вас что-то дельное. А не...
  
  - А не что?
  
   Барон на мгновение вскипел от того, что его перебили. И тут же взял себя в руки. Фео продолжила уже спокойнее.
  
  - Может быть, вы хотели услышать предложение идти на штурм стен, пусть и деревянных, при том, что у нас основная ударная сила - конница? Я не видела этих укреплений и не могу оценивать, каких сил будет стоить их взять, какие могут быть потери. Я не видела врага. Переговоры нужны хотя бы затем, чтобы понять, с кем мы имеем дело, как они строят, как думают, как относятся к смерти. И после этого уже планировать какие-то действия. Желаете лобовой атаки? Отдайте такой приказ, и он будет выполнен. А я всего лишь напомню, что мы присягали императору, а не вам. И за каждого павшего при выполнении столь гениального плана, с вас спросит имперский палач.
  
   Барон скрежетнул зубами, душа в себе желание отпустить ей оплеуху. Слишком велик был шанс остаться без руки.
   Среди войска, доверенного ему указом его величества, леди Фео была единственным бывшим авантюристом. И она же командовала полусотней тяжелых всадников. Как командор, она была назначена его адьютантом и телохранителем.
   Барон раньше много слышал о том, что авантюристы - умелые и рассчетливые бойцы. По другому и быть не могло, профессиональный охотник на чудовищ не может быть плохим воином. Его величество, не скупясь, вербовал их в армию любыми способами. Насколько барон знал, это было чрезвычайно недешево. Авантюристы крайне неохотно меняли карьеру на службу в регулярной армии, и соблазнялись минимум на рыцарские шпоры. И даже так, они шли на службу только потому, что истреблением монстров император озадачил армию. Для авантюриста рангом ниже платины, просто не осталось работы.
   Специфика битв с чудовищами приводила к большим потерям, и там, где маленькая группа авантюристов справлялась без потерь, отряды солдат теряли десятки людей убитыми и калеками. Призраки, одержимые, вампиры, оборотни, измененные магией звери, ведьмы, колдуны-самоучки, демонопоклонники, сами демоны и множество других угроз, традиционно отбиваемых авантюристами, не были тем, к чему готов простой солдат.
   Императора это не останавливало. И своей цели он добился - авантюристы, оставшись без работы, начали покидать империю. Или, принимать предложения оставить гильдию.
   И они стоили всех затрат. Например, Фео, в прошлом имевшая золотой ранг. При первом знакомстве барон испытал разочарование. Доброжелательная, равнодушная женщина имела много шрамов, но не выделялась ни телосложением, ни харизмой. Барон ничего не сказал на этот счет, хотя и начал серьезно сомневаться в легендах о непобедимых авантюристах.
   Поход быстро показал, что смолчал он правильно. Первое впечатление оказалось ошибочным. Леди Фео оказалась двужильным существом, казалось, не устающим вообще никогда. Она проводила весь день верхом или на ногах, не снимая тяжелых лат, даже не вспотев. Физической силы хватало на то, чтобы поднять взрослого мужчину на руки и спокойно нести несколько часов, не снимая с себя доспехов. В тренировочных боях задеть ее мечом удавалось, лишь если нападали трое.
   Барон принял эту данность и постарался проявлять леди полагающееся рыцарю уважение. Он даже рассматривал возможность брака, поначалу. Родить женщина способна даже в тридцать, так что возраст не был бы большой помехой, в конце концов, для удовольствий можно завести наложниц. Да, она была не знатных кровей, но положение в армии сглаживало этот недостаток.
   Отношения испортились очень быстро.
   Первым неприятным сюрпризом было то, что Фео подчинялась барону, как командиру, и не более. Для нее не было разницы, кто перед ней - знатный человек или простой пехотинец. Она сама была простолюдинкой, и при этом совершенно не уважала титулованных особ в целом и барона в частности. Был момент, когда барон намекнул ей, что простолюдинке, даже при рыцарском статусе, вполне может и плетей влететь за непочтительность. Фео прямым текстом предложила попробовать.
  
   "Хотите дать мне повод прилюдно утопить вас в ведре с дерьмом? Буду благодарна."
  
   Она не боялась. Вообще никого и ничего. И это была не бравада или воспитанная храбрость - она просто не умела бояться, не знала, как это.
   И вторым неприятным сюрпризом стало понимание, что императору, по большому счету, все равно, кто именно решит проблему на этом участке границы. Будет ли это реабилитацией запятнавшего себя рода, или карьерным ростом для безродной выскочки.
   Решение избавиться от конкурентки пришло как само собой разумеющееся. Проблема была в отсутствии способа это сделать. В прямом столкновении у него не было ни шанса, он прекрасно это понимал. В прямом бою Фео просто разрезала бы его на куски. Обвинить ее в чем-либо тоже не представлялось возможным - рыцари ее хорошо знали и уважали, и вряд ли стали бы терпеть поклеп. Апеллируя неуважением к сословию он бы просто поднял себя на смех, в лучшем случае. Рыцари - это не только благородство и честь. Это еще и весьма своенравные, опытные и беспощадные головорезы.
   И теперь в голову барона пришла отличная мысль.
  
  - Будь по-вашему, леди Фео. Я признаю, ваши слова разумны и взвешены. Мы попробуем сначала переговорить с этими... Орками.
  
  
  **
  
  Едва начало светать, Джей-Гула нашел эльф. Орк сидел у костра, рядом с палаткой шамана и подводил острие топора. Его уши то и дело дергались, чутко реагируя на голоса по всему поселку. Воины хотели драки, и следовало очень чутко бдеть. Чтобы драку не нашли раньше, чем подойдут гости. Неловко вышло бы.
  
  - Бугай, враг на подходе. Если темп сохранится, через пару часов будут в поле зрения.
  
  Орк довольно оскалился, не оборачиваясь.
  
  - Клюнули, значит. Как там с засадой?
  
  - Гоблины размещены на предполагаемом пути врагов и ждут команды. Должен заметить, если командир противника не глуп, внезапно напасть не получится. Местность слишком открытая.
  
  - Да и похер, надо не внезапно, надо вовремя. Гоблины эти, их бугай не тот, кому я ухо отрезал?
  
  - Нет, другой. Это тот, что смог захватить меня в самом начале.
  
  - А, слышал про такого. Не помню как зовут, только что имя дурацкое. Странно, что ты оставил его в живых. Я б не оставил.
  
  Эльф не ответил.
  
  - Хотя оно и к лучшему, - добавил Джей, поняв, что эльф не собирается отвечать. - Сядь поешь.
  
  Время прошло быстро. Орки, три с половиной дюжины, собрались у ворот. То и дело вспыхивали ссоры - и если бы не бдительность Джей-Гула, быстро разнимавшего готовых сцепиться рубак, драка началась бы задолго до прибытия противника.
   Джей-Гул видел проблему в текущей численности своей банды. Было слишком много бойцов для одного лидера. И не знал, как ее решить.
   Были очевидные пути. Позволить им перебить друг друга до приемлемой численности, например. Или отправить на убой, как только представится возможность. Как босс, он был в полном праве так поступить, и все же что-то подсказывало, что это плохой выход.
   Ведь у багатуров в подчинении были сотни и тысячи воинов. Как в виде маленьких банд, так и в виде "антагов". Антагов временами собиралось за сотню в одном месте. Сотня бойцов без лидера, равных меж собой. И им хватало голоса вождя, чтобы прекратить любые распри. Джей-Гул тоже так хотел. Вот только чтобы иметь голос вождя, надо было стать вождем. А чтобы стать вождем, надо было сместить предыдущего.
   Бугай прекрасно понимал, что бросив вызов вождю, он умрет. Он не боялся умереть, в конце концов, впервые взяв в руки оружие, воин принимает смерть как судьбу.
   Вот только глупой, бесполезной смерти не хотелось. А брось он вызов вождю просто ради амбиций, она будет именно такой.
   Эльф, стоящий на парапете частокола, поднял кулак. Джей-Гул почувствовал удовлетворение, все несущественные проблемы отошли на задний план. Орки тоже как-то разом притихли и подобрались.
   Ничто так не дисциплинирует, как враг в поле зрения, отметил главарь, взбираясь наверх.
   С запада к деревне приближались солдаты. Общим числом под две сотни, больше, чем говорил сбежавший шпион. Джей-гул считал дюжинами, и пехоты насчитал под дюжину дюжин. И еще пять - всадники. Даже издалека было видно, что практически все в доспехах.
   Войско приближалось не спеша, и остановилось где-то в полумиле от возведенных орками стен. Остановилось и начало перестраиваться, пешие тройной шеренгой, лицом к стенам, конница равными группами по бокам. Позади пехоты тоже было несколько всадников. Расмотреть их снаряжение орку не удавалось, как он ни щурился. Одно было ясно - доспехов на них нет.
  Орк ткнул толстым пальцем в ту сторону.
  
  - Вон в тех попадешь?
  
  Эльф отрицательно покачал головой.
  
  - Далеко. Стрела не долетит даже.
  
  - Хреново.
  
  Орк уже собирался махнуть рукой, спуская тихо сатанеющих рубак, как эльф прищурился и указал в сторону врагов.
  
  - Смотри, бугай.
  
  - Че там?
  
  - Двое всадников отделились, явно движутся сюда.
  
  У орка вытянулось лицо.
  
  - Всего двое? А они не промах.
  
  - Не думаю, что они идут драться. Думаю, это переговоры.
  
  - Че? - еще больше удивился Джей-Гул. - О чем говорить-то?
  
  Эльф пожал плечами.
  
  - Не знаю. Но у людей так принято. Поговорить, узнать друг друга.
  
  - Дичь какая. Вот мы, вот они, что у нас, им шпион сказал, что у них, нам шпион сказал. Какие еще переговоры, сука, о чем? Они сюда зря что ли такое казино тащили?
  
  - Тебе решать.
  
  Джей-гул вгляделся еще раз, и, увидев, что от отряда действительно отделились два всадника, раздраженно засопел и спустился со стены к воротам.
   "чо там?" "ГДЕЕЕЕ? аррр" "рубить-рубить" "бугай когда уже"
  
  - Рты закрыли. Щас с их бугаем перетру. Открывайте ворота.
  
  Его захлестывало раздражение, нетерпение. Он чувствовал, как то же самое ощущают все орки. Чем больше раздражались они, там сильнее раздражался он сам. И орки, чувствуя, как закипает командир, ярились еще сильнее.
   Джей-Гул, поигрывая секирой, вышел за ворота и вразвалочку направился навстречу. Далеко идти не стал, отошел шагов на сорок и остановился, оперевшись на оружие.
   Всадники приблизились. Джей-Гул удивлялся, насколько надо быть бессердечным, чтобы нагружать животное таким количеством железа. На людях не было ни одной неприкрытой металлом части тела. На лошадях стали было относительно поменьше, но тоже прилично.
   Приблизившись на расстояние копейного выпада, всадники остановились. Один из них поднял забрало и оценивающе осмотрел орка. С виду он был главным из двоих. И при этом орку казалось, что второй намного более достойный боец.
  
  - Назовись! - наконец нарушил тишину старший.
  
  - Я Джей-Гул, бугай и хозяин этого села. Ты че хотел-то?
  
  - Я барон Паллон, милостью императора назначенный навести порядок на этой земле. Вижу, ты разумен. Я дам тебе шанс сохранить свою шкуру. Покинь это место немедленно, и передай тем, кто хочет жить, чтобы поступили так же.
  
  Джей-Гул опешил. Он перевел взгляд на второго, потом опять на первого, и захохотал. Ржал орк от души, пока хватило дыхания, хлопая себя по бедру. Потом смахнул слезы с уголков глаз, отдышался. И снова зашелся в приступе хохота.
  
  - Надо полагать, твой смех означает "нет", монстр? - Проскрежетал всадник.
  
  - Ох пиздец, ааахахаха... Ох не могу, гыыы... Ооох. Кароче, я тебя вот прям щас не убью. Хотел, но не стану. Вот что, человек. Ты тупой. Ты... Ты вообще тупой. Ты пришел угрожать орку смертью? Ты? Угрожать орку? Смертью? Три шутки подряд. Смешно, очень смешно. Я оценил. А теперь иди к своей банде. Скажи им, что мы убьем их. Пусть идут сюда и умрут, как воины. Или пусть бегут и умрут как дичь. Тебя я оставлю жить, потому что ты смешной. Будешь веселить меня. Я все сказал. Ступай.
  
   Джей-гул хохотнул напоследок, развернулся и пошел к воротам. Барон явственно скрипнул зубами и потянулся к подсумку. Второй всадник проследил за движением, и крикнул:
  
  - Не смей, идиот!
  
  Но помешать не успел. Барон вытащил из кофра маленький, но мощный стальной самострел, уже взведенный, и пустил болт в спину орку.
   Джей-Гул оборачивался на крик, и короткая металлическая стрела впилась ему в плечо. Было довольно больно, для такого маленького снаряда. В плечо будто кто-то гвоздь вогнал. Голова слегка закружилась, а тело потяжелело.
   Сразу следом раздался глухой звон и сухой треск - эльф спустил свою стрелу. Та не смогла пробить латы скачущего прочь барона и разлетелась в щепки.
  
   - Мой! - взревел Джей-Гул, бросаясь вдогонку.
  
   Ему перегородил путь второй всадник. Меч свистнул в опасной близости от шеи, и рассек ухо. Джей-Гулу пришлось сменить цель. Как бы ему не хотелось разорвать бесчестного ублюдка на части, игнорировать бойца прямо рядом, было нельзя.
  Он налетел на новую цель со всей силой и яростью. Имея опыт столкновений с человеками, а потом ограми, он от противника ничего не ждал. То, что человек навесил на себя кучу стали, не могло сделать его хорошим бойцом. Орк с коротким замахом прикончил лошадь, одним ударом топора. У животного не было ни единого шанса увернуться, с такой ношей. Тяжелое лезвие проломило череп коня, вместе с гравированной стальной пластиной, которой тот был покрыт.
   Всадник довольно изящно выскочил из седла падающей лошади и стал в боевую стойку. По коротким проклятиям из-под забрала бугай окончательно убедился, что перед ним женщина.
  Само по себе для Джей-Гула это не было чем-то необычным. У орков женщины обычно не воевали в первых рядах, но всегда могли выйти на поле боя с луками. Быстрые и сильные, они уступали эльфам в меткости и дальности стрельбы. Зато там, где эльфу надо было тщательно выцеливать уязвимое место, орчанке достаточно было просто попасть.
   Например, сбежавшего главаря стрелой орчанки могло и с лошади сбить. Не с первого раза так со второго.
   Джей знал так же, что в городской и дворцовой страже служат женщины, их примерно треть от всего числа. Среди эльфов их было не меньше половины. А то и больше, поди разбери ушастых. Джей до сих пор не был уверен, какого пола эльф из его банды.
   Так что, ничего странного в женщине-воине орк не увидел. И все же было во всей ситуации что-то неправильное.
  
  - Дурацкий мир, - проворчал орк. - У баб яйца есть чаще, чем у мужиков.
  
  Женщина, тем временем, не отвлекаясь на рассуждения, стремительно налетела на орка, нанеся два быстрых косых удара мечом. Джей отскочил и пнул ее ногой в щит. Та ожидаемо закрылась и потеряла инициативу. Короткого мгновения хватило на хороший замах секирой.
   Против ожиданий, человека не отшвырнуло мешком изломанного мяса в искореженной стальной обертке. Секира срикошетила от грамотно подставленного щита. Чтобы вернуть оружию и себе равновесие, Джей-Гулу понадобилась едва ли не секунда.. И человек ее использовал как надо. Мгновенный выпад меча в шею вполне мог если не прервать жизнь, то нанести серьезную рану.
   Если бы это был другой человек.
  Джей-Гул мягко отступил в сторону, крутнулся волчком и обрушил секиру снова, только не лезвием, а обухом. Раздался глухой звон мнущейся стали и треск. Щит рыцаря вмялся и дал трещину,а сама она отшатнулась, с трудом удержав равновесие. Джей-Гул тут же ударил снова, рассчитывая добить.
   Женщина не стала защищаться, а из последних сил бросилась в клинч, всей массой вложившись в колющий удар. И в этот раз удачно. Джей-Гул не успел полностью увернуться, и острие меча оставло на животе длинный порез.
   Орк в ответ от души пнул противника в пах. Стальная юбка смягчила удар, хотя тело все равно отбросило на пару шагов. Джей-Гул снова взмахнул секирой, и от неудачного движения застрявший в плече болт царапнул кость и хрящи. Удар получился неловким, рыцарь отвел его мечом от головы. Это спасло ему жизнь, хотя бой все равно был закончен. Лезвие задело наплечник с такой силой, что сломало кость.
   Джей-гул вогнал секиру в землю и не спуская глаз с шатающейся фигуры, выдернул из плеча болт. Головокружение уже почти прошло, хотя в ране все равно было неприятное жжение.
  
  - Ты хороший воин, человек. Почему тобой командует бесчестный трус? Тебе следовало бросить ему вызов... Держи свое оружие крепче. Я убью тебя со всем уважением.
  
   Человек не ответил. Орк кивнул, признавая нежелание тратить слова, и поднял секиру. И тут человек упал. Не пытаясь смягчить падение руками, просто грохнулся наземь.
   Джей-гул удивленно поднял бровь, шагнул поближе и толкнул тело ногой. Не дождавшись реакции, наклонился, перевернул тело на спину и попробовал открыть забрало. Упрямая железка оказалась намного крепче, чем выглядела, и подалась не сразу,
   Женщина была жива, но без сознания. Орк видел такое раньше - с людьми и ограми такое случалось от сильных, и при этом не смертельных ран.
   Он не мог решить, как поступить. Убить ее сейчас, как есть, было бы несправедливо. Она билась честно и заслужила подобающей смерти.
   От колебаний его отвлек окрик со стены. Джей бросил взгляд - эльф указывал в сторону врагов.
   К ним уже доскакал командир. Послышался звук рога, и отряды двинулись к поселению.
   Джей отложил решение, бросил тело на плечо и вернулся к воротам. Рубаки нервничали, и едва бугай вошел за стены, как его снова захлестнула клокочущая ярость. Он прислонил бесчувственное тело к стене.
  
  - Эльф! - рявкнул Джей, - зови шамана!
  
  Выбросив из головы все, о чем не имело смысла думать, он стал посреди распахнутых ворот. Кровь кипела, голова кружилась от яда и желания убивать. Он вдохнул во всю глубину легких и указал секирой вперед, в сторону надвигающихся воинов врага.
  
   - WAAAAAAAAAAAAGH!!!
  
  Земля и стены задрожали в унисон мгновенно подхваченному кличу. Орки единой массой хлынули через ворота наружу.
   Джей-Гул и сам страстно желал отдаться буйству. Погрузиться в хаос крови и смерти, целиком, без остатка, без малейшего проблеска мысли. Вагх манил, как сон после трехсуточного марш-броска по болотам. Как свежий самогон праздничным вечером. Как красавица, зашедшая в пустой шатер.
   И все-же кое-что удерживало. Это кое-что являло собой огненные шары, яркие даже при дневном свете. Три таких шара взлетели в воздух из-за шеренги пехоты противника и лениво полетели в сторону деревни. Казалось, что они плывут по воздуху медленно, вот только бугай знал цену такой медлительности.
   Он понимал, что сейчас будет. И колебался, раздираемый на части противоречием. Отдаться вагху, или остаться на месте и бороться с огнем.
   Не зная, как поступить, он сделал то же, что и всегда. Детально вспомнил приказ.
   Вождь велел взять эту деревню, подчинить ее с минимальным ущербом и укрепиться здесь. И этот приказ остается в силе, пока вождь не даст другой.
   Что может быть хуже, чем провалить приказ вождя? Только провалить приказ Творца. И кстати именно Творец велел Варбоссу заняться вопросом оккупации.
  Если деревня сгорит, это нельзя будет назвать минимальным ущербом. И укрепляться будет не на чем.
  
   - Аааааа! Будьте вы прокляты, ебаные маги! Будьте вы триста раз прокляты! Аааааа!!! Шаман, еби твои потроха, где тебя носит!!!
  
   Шаман уже ковылял к воротам, эльф исполнил данное минутой назад указание. Джей побежал навстречу.
  
  - Что... - проворчал было шаман, и тут же замолчал.
  
   Джей-гул, не останавливаясь, ткнул пальцем за спину, вверх. Шаман будто скис.
  
  - Вот оно, значит. Сделаю, что смогу.
  
  - Эльф, сигналь гоблинам! Пусть делают что хотят, но магов надо заткнуть!
  
  Эльф кивнул и смазанным рывком исчез.
  
  - Всем в дома, открыть двери, залечь по углам! - орал джей во всю мощь луженой глотки. - огонь с воздуха! Не запираться! Когда ебанет, досчитать до пяти! Если тихо, выбегайте тушить!
  
   По большей части, его вопли ушли впустую. Жители сидели по домам со вчерашнего дня, и носу на улицу не показывали. Орки, охваченные желанием проливать кровь, отбивали любое желание с ними пересекаться.
   Шаман тем временем не спеша вышел на соборный пятачок перед бывшим домом старосты. На ходу он снял с себя тяжелые костяные бусы.
  
   - Явись.
  
  Над бусами затрепетало марево, как от сильной жары.
  
  - Уговор есть уговор, дух. Время пришло.
  
   Марево переползло на руку шамана и тут же обволокло его полностью. Шаман осмотрел на небо - огненные шары уже падали на поселение с высоты шагов двухсот. Гулкое жужжание кипящего огня было слышно даже внизу.
   Шаман стукнул посохом по земле и заорал:
  
  - Пепел к пеплу! Пламя к пламени!
  
  Земля ощутимо дрогнула, над ней поднялась пыльная дымка. А шаман полыхнул с такой силой, будто был связан из хвороста. В гудении огня утонули остальные крики. Огненные шары в воздухе взорвались на множество жирно коптящих частей и посыпались вниз.
   Почти все они в падении потянулись к истошно орущему, но стоявшему на месте шаману.
  
  Раздался рокочущий грохот. Врезаясь в шамана, огненные фрагменты взрывались, расплескивая едкое текучее пламя на десятки шагов вокруг. Соборный пятачок мгновенно превратился в пылающую преисподнюю.
   Несколько огненных фрагментов упали в другие места. Два упало на дом на окраине, один на сарай неподалеку от пятачка, еще три куда-то на другом краю деревни. Джей-Гул не видел куда, только надеялся, что на землю, а не на постройки.
   На пятачке ревело пламя, горела даже земля. Выжил ли шаман, орк не знал, и считал этот вопрос второстепенным.
   Если умер, тут ничего не сделать. Если выжил - как его найти в сплошном огне, от жара которого волосы трещат даже на расстоянии?
   В любом случае, свою задачу шаман выполнил. Оттянул огненный удар на себя. Маги должны заценить и то, как уже сработавшее заклинание вдруг начинает выжирать магические силы вновь, и в куда большем количестве.
   Хотя, по мнению орка получилось слишком уж. То ли шаман перестарался, то ли маги были сильные. Хотя прямо в этот момент это было не важно.
   Орк добежал до дома, на который упал огненный фрагмент. Затянутый шкурами каркас крыши выполнил свою задачу. Кусок огня растекся по нему, не попав в сам дом. Люди из него уже выбежали.
   Отец семейства, два его сына, мать семейства и жена старшего. Старшая женщина держала за руки двух внуков, младшая прижимала к груди годовалого карапуза.
   Очумевшие и оглохшие люди озирались по сторонам, младенец орал.
  
  - Что встали! Бабы, вон в тот дом, его не зацепило! Ты, сюда, вы двое, к тому краю!
  
   Повторять не пришлось. Командирский тон и прямые указания смыли растерянность. Женщины с детьми ринулись в дом по соседству. Мужчины стали помогать орку стащить прогорающую шкуру с каркаса.
   "Кровлю" бросили там же, на месте, только сложили вдвое, вдруг потухнет, и Джей-Гул с помощниками помчались на другой край поселка, где тоже упал огонь.
   Сарай неподалеку от пятачка весело трещал пожаром, но бугай не видел смысла им заниматься. Людей в нем быть не должно было, а огонь если и перекинется на жилой дом, то нескоро.
   Другие места падения огня тоже обошлись без жертв. В одном месте упало действительно на землю, в другом на шатер шамана. Тот был крепко заговорен от огня, и когда Джей-Гул с помощниками добежали туда, шатер уже погас. Смрадно чадил жирным дымом, но даже дырок не появилось.
   В третьем месте падения огонь таки угодил в дом. Его обитатели уже пытались его потушить. Бестолку - скорость зачерпывания воды из колодца никак не позволяла даже остановить расползающийся огонь, не то, что потушить.
   Джей тут же вмешался в процесс. Женщины были отогнаны в ближайшее укрытие, а мужчины принялись снимать кровлю. Справились быстро, хотя огонь уже переполз на стены и частично на каркас крыши.
   Сквозь ругань и треск огня донесся чей-то предупреждающий крик. Джей посмотрел в затянутое копотью небо. Приблишалось еще несколько огненных шаров.
  
  - Воздух! В укрытие, быстро, быстро!
  
  Не задаваясь вопросом, при чем тут воздух, люди бросились врассыпную. Сам орк до последних секунд всматривался в оставляющие жирный след огни, просчитывая, куда те упадут, и только потом забежал в ближайший дом.
   Там было тесно и довольно шумно. Кто-то плакал, орали дети, кто-то спрашивал, что происходит, кто-то требовал, чтобы все замолчали.
   С этим человеком Джей-Гул был полностью согласен.
  
  - Закрыли рты "Љ;%! Тихо!
  
  На секунду воцарилась тишина. Потом снаружи послышался грохот, а сверху что-то затрещало. Орк вслушался, досчитал до пяти и велел:
  
  - Все наружу, смотреть по сторонам, бабы с дитями туда, где еще не горит! Не бабы за мной!
  
   Быстрый осмотр показал, минимум четверть домов полыхали факелами. Еще часть домов отделалась дымящимися крышами, защита кровель снова себя проявила.
   В клубах дыма бегали и вопили люди. Стоял форменный бардак, а паника грозила еще большим ущербом. Джей, про себя костеря на чем стоит и магов, и свою недальновидность, принялся наводить порядок.
   Громогласный мат, пинки, оплеухи и простые, четкие указания бугая быстро принесли плоды. Беготня стала упорядоченной и целенаправленной.
   Тушили не все - орк опасался, что если будет еще один удар, колодцы покажут дно и тушить действительно важные постройки, вроде кузницы, станет нечем. Поэтому сильно разгоревшиеся дома оставляли гореть, вынеся по возможности наиболее ценное.
   Сам он принимал в устранении пожара самое деятельное участие. Огромная сила и стойкость орка к боли и ожогам спасли многих, кто зазевался или по другой причине не смог выбраться из горящих домов. Нового огненного удара так и не последовало. Спустя полчаса, открытого огня уже не было. Джей велел уцелевшим собраться для переклички. Собрались неподалеку от старого пятачка. На самом соборном месте земля все еще жирно дымила.
   Погибших и пропавших оказалось не так много, как он опасался. Пятеро паникеров, проморгавших второй огненный удар, сгорели снаружи домов. Двое задохнулись в дыму, еще одного прибило бревном, парню почудился крик в горящем доме, полез спасать.
   Могло быть и хуже.
  Тогда же показался один из рубак, ушедших в бой. Покрытый кровью и порезами, через всю морду рубец от меча, один глаз на месте, на месте второго кровавая впадина.
  
  - Чо там? - завистливо пробурчал Джей бойцу.
  
  Сам он выглядел ненамного лучше - весь покрытый копотью, ссадинами и поблескивающими сукровицей ожогами.
  
  - Порвали их! - гордо сообщил рубака. - Побегать пришлось, те что на конях, быстрые. Несколько убежали. Несколько сдались.
  
  - Сколько наших полегло?
  
  - Десять. Еще пятерых покромсали, но живые.
  
  - А бугай? Их бугай, что с ним?
  
  - Бугай убежал.
  
  Джей-Гул с трудом подавил бешенство.
  
  - Ну "Љ;%!
  
  - Не лютуй, босс. Далеко не убежит, лошадь устанет. Догоним.
  
  - Точно. Ладно, а с магами что?
  
  - Магов гоблины перерезали. Мы встряли в махач, пока то да се, никак не достать было. А сзади гоблины налетели, спугнули их. Маги их подпалили, но коротышки молодцом, особенно их босс. Весь горел, а добежал. Помер только как нож в пузо колдуну воткнул. Порезали магов, короче. Парни меня отправили спросить, чо дальше делать.
  
  - Тащите сюда. Живых, дохлых, коней, снарягу. Все тащите. Будем разбирать.
  
  - Ага. - гонец окинул взглядом коптящие пожарища, столб дыма с пятачка. - а тебе тут весело было тоже, да, босс? Парни переживали, что ты со всеми не пошел.
  
  - Кто переживал, пусть меня сам спросит. Я очень понятно расскажу, почему. Зубы неделю будет собирать. Иди.
  
  ***
  
  - Теперь дело за малым. Держи.
  
  Талик протянул Дрэге свернутое в свиток письмо с золоченой печатью. Та с глубоким поклоном приняла его и отправила в инвентарь.
  
  - Помнишь, что делать?
  
  - Безусловно, пророк. Я доставлю его в гильдию Э-рантела, и покуда буду ждать ответа, встречусь с Газефом Стронофом,и налажу с ним дружеские отношения. Если появится костяной дракон, уничтожить с как можно меньшим количеством сторонних жертв. Того, кто его призвал, любой ценой поймать, лучше живым.
  Талик кивнул.
  
  - Надеюсь на тебя. Это важно.
  Дрэга снова глубоко поклонилась и вышла.
  [сообщение]
  
  - Мариус?
  
  - Да, ваше святейшество. Мое время пришло?
  
  - Да. Только встретимся в моем храме.
  
  - Как пожелаете.
  
  Путь к личным покоям занял всего несколько минут. Мариус уже ждал у входа. Гротескная фигура лича создавала дикий контраст с величественной аркой входа. В руках лич держал несколько толстых папок темного цвета с серебристым кантом. При появлении Талика лич глубоко склонился.
  
  - Это папки с твоими исследованиями?
  
  - Да, повелитель. Важнейшее из всего, что было изучено.
  
  Талик взял протянутую стопку. Та была довольно увесистой для своих размеров. Поманив лича за собой, он открыл первую из папок и на ходу пробежался глазами. Нахмурился, пролистал вторую, третью... Он ощущал какое-то несвойственное себе раздражение. Будто что-то мельтешило в боковом зрении. Что-то знакомое и важное, и вместе с тем забытое и неуловимое.
   Войдя в свой кабинет, он раздраженно припечатал этой стопкой стол и помял переносицу.
  
  - Ваше святейшество, я рассердил вас? - зазвучал осторожный баритон лича.
  Талик медленно выдохнул.
  
  - Не рассердил. Просто я ожидал немного другого.
  
  - В чем моя ошибка?
  
  - Вот в этом, - Талик махнул ладонью на стопку журналов. - Это не наука и не исследования. "Некротические энергии", "субстанции души" и прочее. Херня, проще говоря.
  
  Он бухнулся в кресло. Мариус скорбной тенью навис над столом.
  
  - Мариус, я не сомневаюсь, что ты приложил много усилий к тому, чтобы пронаблюдать и классифицировать. Эта часть сделана очень хорошо. Но вот выводы, это... Ты можешь мне обьяснить, например, что такое "некротическая энергия"?
  
  - Это энергия, проникающая из мира смерти через всякое существо, утратившее жизнь. В зависимости от прижизненной силы умершего существа,..
  
  - Хватит. Ладно, предположим. Проникающая из потустороннего мира энергия. Как ты вообще определил, что она вообще существует, и тем более в таком виде? Какие метрики ты снимал при ее генерации, чем? Своими ощущениями? Здесь, - Талик покачал в руке одну из папок, - детально изложен акт убийства живого существа. Зная, чем занималось это существо при жизни, я готов отбросить моральную сторону вопроса. И вот по окончании этого акта была выплеснута "жизненная энергия", после чего начала выделяться "некротическая". Вопрос - чем ты фиксировал появление этих энергий? Что выступало мерилом их количества и свойств? Что они собой представляют, каким образом распространяются и аккумулируются?
  
  - Я полагал эти вещи очевидными, и теперь понимаю, что заблуждался. Я не могу ответить на заданные вопросы, ваше святейшество. Я благодарен за эту критику и сожалею, что потратил ваше время впустую.
  
  - Не то, чтобы вообще впустую. Ты сделал много полезных наблюдений. Вот эти схемы хотя бы. Отличный сравнительный анализ и классификация силовых узоров. Правда, хорошо сделано, наталкивает на кучу мыслей. Здесь реально есть с чем работать, как электронщик, я уже вижу кое-что интересное. Но кроме наблюдений... У тебя просто нет образования, которое бы позволило вести реальную научную работу. Мда.
  
  - Сожалею о своей бесполезности, ваше святейшество.
  
  - И ты туда же. Будто есть толк от сожалений. Есть проблема, это твое образование, точнее, его отсутствие. Пока мы ее не устраним, хотя бы в самых основах, дела не будет.
  
  - Вы желаете учить меня? Не могу выразить, как я был бы счастлив такой возможности.
  
  "А почему бы и нет, собственно? Учитель из меня, конечно, так себе... С другой стороны, если этот суперкомпьютер действительно захочет учиться, то больших проблем возникнуть не должно. Разве что "восстание машин", но... Оно уже было, а оставлять все как есть все равно нельзя."
  
  - Не то, чтобы я этого так уж хотел... Попробовать можно. Но сначала, давай закончим с другими делами. Насчет Лиаса. Он много хорошего говорил о тебе, как об учителе. И, судя по всему, не зря.
  
  Талик еще раз пролистал толстый журнал, в котором было изложено все, что касалось паренька. В том числе, и сравнительный анализ прироста сил, использованная литература, процесс ее, литературы, адаптации для "простого смертного". Методом проб и ошибок Мариус довольно быстро нащупал подход к Лиасу. И в числе прочего, в прямом смысле "качал" парня, заставляя истреблять низкоуровневую нежить собственного производства.
  
  - Я приложил все доступные усилия.
  
  - К этим усилиям относится тот момент, что он переехал жить в город живых?
  
  - Безусловно. Для него это один из серьезных мотивов прилагать к учебе максимум усилий.
  
  - И заодно ты не спрося меня дал постороннему допуск в пределы гильдии. Это не плохо, что чужой человек увидит гильдию изнутри. Это даже хорошо, что по нему можно изучить, как город увидят существа извне. Плохо то, что я узнаю о том, что посторонний интегрируется в изолированную систему, уже по факту.
  
  - Это мой просчет, ваше святейшество. Подобного больше не произойдет.
  
  - Очень надеюсь. Ладно, что там дальше...
  
  Талик перебрал и пролистал папки. На самом деле, архилич составлял записи идеально. Оглавление, и изложение выводов. Сноски с номерами страниц, где подробно излагались соображения и результаты наблюдений. Желтая с зеленоватым отливом бумага и строгий черный шрифт несли в себе множество действительно важных вещей.
   Талик ощущал одновременно облегчение и опаску, вчитываясь в записи. Мариус был в курсе буквально всего.
   Его миньоны, личи, с недавних пор поставленные на роль клерков в городских службах, предоставляли исчерпывающую информацию обо всех проходящих через них делах. Информация была систематизирована, классифицирована и отсортирована.
   Что, когда и где происходит, о чем говорят - и о чем умалчивают, с чем непривычным сталкиваются жители. Резюмируя его наблюдения, в городе назревали проблемы.
   Люди и эльфы переставали считаться с драконидами. На данный момент, это еще не было проблемой, как таковой. Но в обозримом будущем, если ничего не предпринимать, вполне могло стать.
   Судя по всему, это было связано с тем, что у двух рас были представители среди соток. И этому придавалось огромное значение. Сотки, в понимании остальной неписи, были кем-то приближенным к высшим силам, и представляли интересы всей расы. У драконидов такого представителя не было. И как-то получалось, что, поскольку они не освещены высшим вниманием, то не так важны, как остальные.
   Вильгельм то ли упустил этот момент, то ли просто не придал значения. А может, и сознательно пренебрег, исходя из той же логики. Так или иначе, любые споры между людоящерами и представителями других рас, решались не в пользу первых.
   Талик очень хорошо представлял себе, как могут развиться отношения между нациями разного "сорта". История Земли имела вполне наглядные примеры.
   Радовало то, что орки и нежить не напрягались вообще ни по какому поводу. Что тем, что тем, не было никакого дела до остальных рас.
   Хотя в полной мере на эти данные Талик полагаться не хотел. Они были собраны только в "человеческой" части города. Пусть в ней так или иначе обитали представители всех рас гильдии, люди имели серьезное большинство.
  
   - Да, это больше похоже на реальный мир, - Талик откинулся в кресле, изучая витражный потолок. - Хотя, так даже лучше. Явная проблема всегда лучше, чем неизвестность.
  
   - Что вы имеете в виду?
  
  - Да не заморачивайся пока. Это инвентаризация твоего хозяйства?
  
  - Да, полагаю, это удачный термин.
  
  - Хорошо, как раз хотел спросить... О, я так понимаю, ты самостоятельно изготавливал пуджей?
  
  - Да, ваше святейшество. Не чета творениям лорда Кассия, но могут оказаться полезны.
  
  - Кащей да, билд у него был что надо... Хм, Интересно, как бы он себя повел, окажись тоже здесь.
  
  - А такая вероятность исключена? - Осторожно поинтересовался архилич.
  
  - Полагаю, да... - задумчиво протянул Талик, перелистывая страницы. - Не думаю, что вообще можно кого-то из наших ждать здесь, но мало ли. Только насчет Кащея это точно.
  
  - Могу ли я знать, почему так?
  
  - Он... Хм. Он умер. По-настоящему. Год назад... Для тебя это восемь лет.
  
  - Мне тяжело это осознать, ваше святейшество. Я всегда полагал, что смерть над Лордами не властна. А лорд Кассий сам повелевал ею... Более того, я имел счастье лицезреть лорда Кассия позднее указанного вами времени.
  Лич как-то поник.
  
  "Ну и как ему обьяснить, что такое персонаж на боте."
  
  - Это трудно обьяснить, Мариус. В рамках привычной тебе вселенной, мы действительно неспособны умереть насовсем. По крайней мере, без своего на то желания. Но в своем... Родном мире, мы вполне можем умереть.
  
  - Вот как... Я мог бы... Узнать подробности?
  
  - Это печальная история, Мариус. Может быть, когда-нибудь я тебе ее расскажу. Сейчас есть более приоритетные вещи. Нежить, которую ты создал, стабильна?
  
  - К моему стыду, не совсем. По крайней мере та, что на основе плоти. Предполагаемый срок годности пуджей менее месяца. Гончие и того меньше. Возможно, проблема в том, что они собраны из мертвых тел..
  
  - И ты хотел бы попробовать собрать из живых? Забудь о таких вещах. В любом случае, крайне маловероятно, что результат будет отличаться.
  
  - А в чем вы видите затруднение?
  
  - Да блин, в том, что разрезанное на куски живое тело становится мертвым и начинает разлагаться. Был бы ты мышечным хирургом с соответствующим образованием и инструментом, этого можно было бы избежать. Или мертвая вода, но если в этом мире удастся ее найти, она пойдет точно не на производство пуджей. В любом случае, для текущих нужд этого хватит.
  
  - Текущих нужд?
  
  - Да. В тех равнинах, где я нашел проблем. Там было довольно яркое шоу, и полагаю, это связано с тем, как вы с Илладрией заспамили перехватчик порталов. Скорее там есть форпост, крепость или что-то в таком духе. Кто бы ни был там хозяином, он проявил себя как враг. Приличия требуют нанести визит вежливости, а здравый смысл - изучения их технологии. Бить в неизвестность основными силами мы не станем. А вот попробовать на зубок и спровоцировать показать возможности, просто обязаны.
  
  - Восхитительная мысль. Таким образом мы опробуем мои поделки. Да.
  
  - Ты сделал три пуджа, отправь туда двоих, один пусть пока побудет в резерве. С пуджами отправь с десяток рыцарей смерти, их не особо жалко и убить относительно трудно. И понадобится командир. Умертвие отправлять смысла нет, нужен кто-то посерьезнее...
  
  - Я бы отправил вампира, ваше святейшество. Они достаточно разумны и дисциплинированы, чтобы не делать глупостей. Их происхождение и амбиции...
  Талик помолчал, прикидывая. Вампиры были довольно грозными бойцами для своих уровней. Не без слабых мест, конечно. И было бы интересно предоставить неписю инициативу и посмотреть, что из этого выйдет.
   Из положительных моментов такого решения было то, что вампира воскресить гораздо проще, чем живой или именной юнит. Это мог бы сделать даже сам Мариус - причем, без потери уровней.
   С другой стороны, это так или иначе вампир...
  
  - В теории, вампир может потерять контроль и создать очаг заражения. Кучу проблем, проще говоря.
  
  - На практике этого не случится, ваше святейшество. Моя прямая власть достаточна, чтобы предупредить подобное. А если по какой-то причине ее окажется недостаточно, то я лично уничтожу его. Вместо с проблемами.
  
  - Хорошо. Давай так и поступим. Когда они будут готовы?
  
  - Сейчас.
  
  - Тогда, вот тебе задача. Найти место, над которым были те сполохи в небе, и тщательно обследовать. Если там укрепление или что-то в таком духе, то захватить. Если повезет, сыграем в "большую рыбу".
  
  - Мне не до конца понятен термин...
  
  - Спровоцируем на атаку, оценим силы, добавим подкрепления. Если добавит и противник, то добавим еще, и так, пока не выяснятся границы ресурсов одной из сторон. Фактически, группа с вампиром выполнит роль кусачей наживки. Маленькая рыба, на которую может клюнуть рыба побольше, на которую мы уроним еще большую рыбу, и так далее. Все более-менее серьезные замесы начинаются с этого. Ну, а по результатам будет видно. Или захватим плацдарм, или разграбим там все и уничтожим то, что останется.
  
  - Я понял мысль. Сделаю в лучшем виде.
  
  - Можешь приступать.
  
  Мариус откланялся и покинул кабинет. Раздражение и беспокойство все не отпускали.
  
  "Может, стоит отменить эту "экспедицию". Нехорошее какое-то предчувствие. С другой стороны, оставлять такой наезд без ответа ну никак нельзя. Что мне в этом не нравится, не пойму. Вампир? Ну, в теории, он может наделать делов. На практике, если за ним будет следить Мариус, то хрен успеет, даже если постарается. Даже если взбунтуется или над ним перехватят контроль, он не станет угрозой гильдии. Одна семидесятка... или, может, не стоит доверять Мариусу? Но он даже со сбитым распознаванием за меня впрягся. Кому вообще тогда верить? Может, тут дело вообще в другом?"
  В голове зазвучал характерный мелодичный перелив "сообщения". Талик выдохнул и принял вызов.
  
  - В чем дело?
  
  - Ваше святейшество, сталкер cf17. Разведчик докладывает, что на орков с границы леса напали. Нападение отбито, есть потери и пленные.
  
  - Где напали, какими силами?
  
  - Занятая орками деревня местных, первая по счету. Главарь Джей-Гул. Напало вооруженное формирование, люди, по предварительной оценке, около ста шестидесяти единиц.
  
  - Местные?
  
  - Все признаки говорят об этом.
  
  - Как далеко оттуда ближайшие два сталкера и чем они заняты?
  
  - Я и cf23, контроль местности, сорок минут быстрым маршем.
  
  - Попробуй очень быстрым маршем. Направляйся прямо туда, выясни подробности по месту. От пленных во всех деталях вытряси, откуда пришли и почему напали.
  
  - Слушаюсь.
  
  "Это что же, меня и с другой стороны на зубок пробуют? Друзья, это вы зря. Я конечно все понимаю, но за такие вещи я в игре очень сильно пиздил. Не хочу быть виновником массовых убийств, но просто смотреть, как дикари из феодального общества нападают на МОЮ гильдию, хочу еще меньше. Хотят узнать, что такое война гильдий? Я покажу."
  
  Беспокойство и раздражение отошли, а вместо них пришла вспышка негодования, возмущения. Чувство было таким сильным, что на секунду закружилась голова. Первое, что хотелось сделать - это сорвать все свободные "юниты" и отправить их уничтожать все живое с той стороны, откуда явились атакующие. Стоило ощутимого усилия воли удержаться.
  
  "Уроды. Кащей, дай мне сил. Как ты говорил... Дать оплеуху девушке, послать на три буквы менеджера, нагрубить другу - это может показаться уместным, только пока ты зол. Здесь совсем другой уровень, но принцип тот же. Мстить за одиночное нападение геноцидом, это не то, что действительно стоило бы делать. Это в игре настоящей смерти нет, и виновник всегда однозначен. Тем более, есть вероятность, что это провокация, чтобы выманить и ударить. Окей, считайте, что выманили. Но сначала успокоиться и разобраться... Как минимум, пока не появятся подробности. Жаль, что с мелкими юнитами сообщение не работает"
  
   Он закинул ноги на стол, свел пальцы и насупился.
  
  "Первая деревня по счету, это восточная часть леса, и это можно считать границей с этой "империей", о которой говорили Акуро и Эра. Разбойничий налет можно исключить, полторы сотни туловищ, это не тот социум, который можно прокормить за счет грабежей. Всякое может быть, но... Вряд ли, в общем. Тогда получается, что это солдаты, а солдаты обычно нападают по приказу. Выяснить, кто дал приказ, и дать пару лещей, заодно сделать так, чтобы такое не повторилось. Исходя из того, что от них отмахалась банда орков, не самое мощное формирование, прямо скажем... "
  
  "сообщение"
  
  - Варбосс, как там твоя война в лесу?
  
  - Уже не война, Творец. Охота. Парни развлекаются.
  
  - Мне надо, чтобы часть из них развлекалась в другом месте. Зайди ко мне, обговорим детали.
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 9.36*7  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Григорьев "Биомусор 2"(Боевая фантастика) Д.Куликов "Пчелиный Рой. Вторая партия"(Постапокалипсис) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) Ю.Гусейнов "Дейдрим"(Антиутопия) А.Кочеровский "Баланс Темного"(ЛитРПГ) В.Коновалов "Чернокнижник-2. Паразит"(ЛитРПГ) Н.Трейси "Селинда. Будущее за тобой"(Научная фантастика) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) Е.Азарова "Его снежная ведьма"(Любовное фэнтези) М.Ртуть "Попала, или Муж под кроватью"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"