Иганда: другие произведения.

Эллигат

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Собранные вместе главы. Решила выложить общий файл для того, чтобы постить вычитанный и отредактированный вариант (поглавно мне текст обновлять стало в лом).


Глава 1. Случай

     
   Дверь с легким щелчком захлопнулась за его спиной. Мужчина аккуратно спустился со ступенек местного бара и, пошатываясь, зашагал прочь.
   Желтый свет электрических фонарей слабо освещал улицы, а глаза, кажется, потеряли фокус. Перед ними все двоилось и расплывалась. Он помотал головой и потер кулаками веки. Зрение немного прояснилось.
   Более уверенным шагом мужчина отправился дальше. Если бы его спросили, куда он идет, он смог бы ответить с той же уверенностью - вперед. На подъездное крыльцо впереди вышла женщина с маленькой собачкой на поводке. Завидев шатающегося человека, пекинеска зашлась визгливым лаем.
   - Ути-пути, какая собачка! - похвалил мужчина и громко икнул. - Девушка, а можно с вами познакомиться? Меня зовут Марти, - сказал он и обаятельно улыбнулся.
   То есть это ему показалось, что его улыбка неотразима. Хотя в какой-то мере это было правдой - женщина лет сорока, уже далеко не девушка (но кто ж разберет в темноте?) с отвращением отшатнулась от неотразимого запаха перегара, который распространялся от ночного гуляки, как аура, на несколько шагов вперед.
   - Отвали, пьянь! А не то...
   - А не то что? Напустишь на меня своего злобного пса?! - обиженный нечутким обращением мужик с угрожающим видом приблизился к паре. Собачка испуганно заскулила и спряталась за ноги хозяйки.
   - Нет! - обрадованно вскрикнула женщина, наконец-то что-то нашарив в сумке, и с торжествующим видом сунула это что-то чуть ли не под нос пьянчуге.
   - Что это? - зрение в очередной раз подвело Марти, и он с любопытсвом наклонился .
   - Айяйяй!!! - едкая кислота залила глаза. Боже, какая дикая боль. - Ах ты... Сука!!!
   - Так-то! - женщина с гордым видом удалилась.
   Почти протрезвевший Марти, шипя сквозь нос ругательства, тер глаза. Боль слегка уменьшилась, но видеть он так и не смог.
   - Вот же блядь!!!
   Он бросися в ту сторону, куда, как ему показалось, сбежала собачница.
     
   Виктор все глубже вдаливал вниз педаль газа. Ему хотелось, чтобы машина слилась с дорогой, почувствовать скорость. Новая ламборджини только заостряла это желание. Скорость уже давно превысила норму, но Виктору хотелось большего. Надо, однако, потерпеть, вот выедет из города на автостраду - там и испытает мощность своей новой игрушки.
   Вдруг на дорогу выбежал какой-то человек, прямо под колеса. Сто километров в час - тело подбросило вверх, и оно перелетело через машину.
   Все произошло так быстро, что Виктор так и не успел ни нажать на тормоз, ни отпустить педаль газа. Автомобиль, вильнув, продолжал мчаться вперед.
   Нет, он не будет возвращаться. Словно в тумане, Виктор повернул на перекрестке направо, резко скрипя шинами. Сердце стиснули холодные пальцы. Он убил человека?.. Он не будет возврашаться - не хочет знать...
     
   Марти так и не понял, что произошло. Сквозь кровавую дымку взгляда он лишь увидел свет, когда его ударило в ноги, перекатило и шмякнуло об асфальт. Мужчина не чувствовал ноги, а все тело превратилось в музыкальный инструмент, на котором играла боль.
   Легкие содрогнулись в кашле, и Марти выплюнул густую массу изо рта. Почему так?.. Боль ослепляла и хотелось, чтобы все закончилось. Так или иначе...
   И небо вняло его мольбам - все потемнело, жалящее пекло притупилось и пропало вместе с сознанием.
     
   Стальные пальцы все не отпускали сердце из тисков. Виктор остановил машину на обочине, выключил функцию определения номера на мобильном телефоне и набрал короткий номер.
   - Скорая помощь слушает. Что у вас сучилось?
   - На улице Кордас по пересечению с бульваром Шеллоу машина сбила человека, - ответил он и тут же бросил трубку.
   Виктор тяжело опустился на руль. Вот он и доигрался.
   Желание прокатиться о автостраде с ветерком исчезло напрочь, и он повернул обратно в сторону города. Надо только добраться до дома. Там его ждет полная бутылка виски. Алкоголь поможет ему забыть.
    
   Аннихел безвольно наблюдал за агонией неизвестного ему человека. Стоявший в тени переулка и окруженный сферой невидимости, он был незаметен людскому глазу, но сам видел все.
   Его первое задание на чужой земле. Разведчику предписывалось соблюдать соблюдать множество правил, но первая, и самая главная заповедь гласила - наблюдай, не вмешивайся, оставайся неслышным и невидимым.
   Поэтому Аннихел мог лишь с болью в душе смотреть на обезображенное тело. Невероятно... Ведь жизнь - эта такое сокровище!.. И вот в первые же минуты знакомства с людским городом, он сталкивается со смертью.
   А ведь его предупреждали, закаляли в мысли, что в иноземье все не так. Насилие и смерть вполне могут быть нормой. Аннихел думал, что он достаточно подготовлен.
   Но реальность никогда не оправдывает ожидания.
   Жизненные потоки в человеке уже едва заметно мерцали. Еще пару вдохов, и последняя искра улетит.
   К черту... Он найдет оправдания потом.
     
   Благодатную тишину улицы Кордас разорвал рев сирены. Машина скорой помощи замедлила ход, проехалась вдоль улицы раз, второй.
   - Ты видишь где-нибудь сбитого? - обратился к водителю санитар, сидящий рядом на пассаржиском сидении.
   - Ни фига... Черт, второй ложный вызов за день! Задолбали подростки со своими шуточками... Небось сидят сейчас в доме и хихикают над нами из окна!
   Косматый водитель с густыми топорщащимися бакендардами кинул исполненный злобы взгляд на верхние окна квартирного дома.
   - Да уж... - санитар меланхолично закурил и приоткрыл боковое окно. - А потом народ возмущается, что мы вовремя не приезжаем. Еще вызовы есть?
   - На удивление - нет.
   - Давай еще раз по улице прокатимся. Мало ли пострадавший куда-то отполз...
   - Все равно не вижу.
   - Нда, я тоже. Ладно, поехали обратно.
   Звук мотора затих вдали, и прыгучие отражения сигнальных огней покинули темные стены.
     

Глава 2. Договор

     
   Марти очнулся, и открывшиеся глаза тут же ослепил белый яркий свет. Окружающее выглядело девственно белым и не имело очертаний. Мужчина испугался. Он в раю? Критически оглядываясь на свою жизнь, он был уверен, что на небеса ему не попасть.
   Боль исчезла бесследно, и тело наполняла свежая бодрость. Неужели это и есть жизнь после смерти?
   Сознание постепенно прояснялось, и Марти понял, что находится в лежачем положении. Он попытался подняться, но это оказалось не так-то просто сделать. Его тело нежно оплели белесые "лианы" - так плотно, что он напоминал мумию. Но эти образования в отличии от бинтов были живыми и пульсировали в одном ритме с его сердцем.
   Потихоньку ужас и отвращение начали заползать в Марти. Он с отчаянием попытался вырваться из плена, и, к его удивлению, эта попытка увенчалась успехом.
   Слегка помедлив, лианы ослабили путы и сползли с тела человека, тут же растворившись в белом полу.
   Марти неторопливо поднялся на ноги. Несмотря на то, что стали угадываться очертания стен, пола и потолка, помещение все так же оставалось равнодушно и безлико белым.
   Когда слегка истеричные и исключительно депрессивные мысли о безысходности его положения уже было поселились в голове Марти, часть стены подернулась рябью, и на ее месте возник овальный проход, через который прошел очень высокий человек. Сам Марти был выше среднего роста, но вошедшего можно было смело отнести к небольшой популяции баскетболистов-переростков. Если на глазок, то метра два в нем точно было.
   Человек был одет в свободные белые штаны и тунику без особых изысков. Длинные, забранные в замысловатую прическу волосы отливали серебром, но это было не похоже на блеклую седину. В нитях волос смешался блеск лунной заводи и холодного металла. Черты удлиненного лица были тонкими и четкими. Вроде бы и красивыми, но какими-то чужеродными. Марти не сразу понял в чем причина ощущения чуждости, а дело было в больших и удлиненной формы голубых глазах. Или серых? Сложно понять. Казалось, эти два цвета постоянно перетекали друг в друга.
   - Я в раю? - решился прервать затянувшееся молчание Марти.
   Разглядывающий его с равным интересом ангел, как Марти определил для себя существо, фыркнул и ответил с какими-то мурлыкающими интонациями:
   - Нет, это оздоровительная камера. Можешь считать себя попавшим в лапы злобных иноплатенян.
   Невольно Марти обратил свой взгляд на руки ангела. Сам смысл фразы пока до него так и не дошел.
   Руки как ру... Хотя нет. Как и у всех людей, на руке незнакомца присутствовало пять пальцев, но белые ногти плавно переходили в загибающиеся книзу большие когти. Выглядело это внушительно. И опасно.
   - Это... Хм-мр. Маникюр, - проследило за взглядом Марти существо.
   Мужчина опасливо отшатнулся от своего ангела, и тут же обратил внимание, что абсолютно гол. Смущения он не почувствовал - слишком был напуган, но вот неуютно ему однозначно стало. Он тяжело сглотнул.
   Инопланетянин?! Так, погодите-ка...
     
   Аннихел пораженно смотрел на спасенного человека.
   Жизненные потоки в нем сияли в нем ярким голубым цветом. Невероятно, ни у кого на Земле он такого пока не видел. Неужели на землян так странно действует камера оздоровления?
   Аннихел взглянул на свои руки. Маникюр... Ха! Но другого слова он пока не подобрал. Да, когти были искусственным образоваием, но на порядок более сложным, нежели обыкновенный маникюр. Они существенно облегчали работу с энергетическими потоками.
   Знания человеческого языка были у Аннихела отрывочными, как в общем-то и знания о Земле. Он две недели провел в изысканиях, подсоединившись к спутниковой системе, ловя передачи и затерявшись в страницах интернета, но разнообразие народов, культуры и языков было непомерным для восприятия. И все такие разные люди как-то уживались...
      Устройство родной цивилизации Иганды было гораздо менее сложным. Верховная, не подвергающаяся сомнению власть Эллигата - собрания сильнейших и опытных магов, и назначенные Эллигатом наместники на планетах. Есть, конечно, свои нюансы, но централизованное управление, как ему казалось, многое упрощало.
   Инопланетяни продолжал незаметно для постороннего взгляда пожирать глазами фигуру землянина. Эллеры! Как же он пылал своей новообретенной энергией. Это сияние будило в Аннихеле чувства и желания, о существовании которых в себе он никогда не подозревал. Хотелось погрузить когти в податливую плоть и тянуть-тянуть такую сладкую на вкус жизнь...
   Аннихел не на шутку испугался. Неужели это решило пробудиться его затерянное в веках наследие? Проклятое наследие... Черт! Как невовремя...
   Он торопливо поставил самый сильный блок.
   Фуф... Наваждение исчезло.
   Не видя больше энергетической картины мира, Аннихел смог уделить внимание и внешности спасенного, в которой произошли значительные перемены.
   Человек не походил больше на полуживой труп с искаженным в гримасе лицом.
   Хм... А он довольно молод. Где-то лет двадцати трех - двадцадцати шести. Сложен атлетически, но кости выглядят хрупкими. Каштаново-рыжие волосы за время пребывания в камере оздровления отросли до лопаток.
   Камера оздоровления ускоряла процесс регенерации, плюс - в ее программу были введены дополнительные метрики оздоровительных технологий. Землянин пролежал в камере недели две. Процесс восстановления шел на удивление медленно. С чем же еще боролся агрегат помимо последствий аварии?
   - Почему же ты тогда не маленький и не зеленый?
   - Что?.. - Аннихел оторвался от захватывающего исследования. - Почему?!
   - Ну не знаю, от злости, видать, - в голосе Марти слышались слегка истеричные ноты.
   Аннихел поморщился:
   - Язвим?! Твоя униформа, - он махнул рукой в сторону открывшейся в стене ниши с аккуратно сложенной стопкой одежды. - Жду тебя в рубке.
   - Где? - ошарашенно спросил Марти.
   - Направо из комнаты и прямо по коридору.
   Инопланетянин хотел уже было покинуть камеру, но тут вспомнил еще одну деталь:
   - Да, и еще - дверь открывается голосовой командой "выход".
     
   Марти решил сразу не сдаваться. Закрыл глаза, помотал головой, ущипнул себя за руку... Было еще желание побиться головой об стену, но он уже успел смириться с существующей реальностью.
   Одежда была идентичной копией облачения инопланетянина, отличаясь лишь размером и цветом. Предоставленные штаны, туника и ботинки, похожие на смесь домашних тапочек и спортивной обуви, были синего цвета. Нижнего белья, по-видимому, не предполагалось. Что ж, сойдет и так.
   Человек оделся, прошелся по небольшой камере и помахал руками. Да надо отдать инопланетным дизайнерам должное. Униформа была очень удобной - совсем не стесняла движений.
   Интересно, как кого он сейчас похож?
   Марти вспомнил про голосовые команды и решил провести эксперимент Довольно неуверенно произнес "зеркало" и почувствовал себя полным идиотом.
   Однако часть стены перед ним колыхнулась и превратилась в зеркало в полный рост.
   Черт! Марти удивился, увидев себя. Он выглядел так... так молодо. С его образом жизни он имел внешность тридцатилетнего мужчины, хотя ему было только двадцать пять... А сейчас - ни синяков под глазам, ни морщин. Кожа стала упругой, а не дряблой. Приятный, хоть и странный сюрприз.
   Длинные волосы все время лезли в глаза и сильно раздражали. Подстричь бы их как-нибудь. Ну да ладно, на данный момент это явно не главное.
   Хотя...
   - Резинка для волос.
   Замечательно! В стене появилось углубление с круглой полоской синей ткани внутри. Блин! Почему синей?
   Марти быстро затянул волосы резинкой и, следую инструкциям, вышел в коридор. Вокруг него были такие же белые светящиеся стены, а вот пол был интересен. Зеленый с завихрениями золотого, причем узор нигде не повторялся.
   Совсем недалеко по коридору виднелся проем. Наверное, это и есть рубка.
   Он неуверенно зашел внутрь, и перед ним предстала неожиданная картина. Прежде всего, рубка напоминала скорее кабинет, которые еще существуют в некоторых старых домах, и никакого намека на упраляющую консоль с множеством кнопочек, какими их представляют в фантастических фильмах. Однако иллюминатор тут все же был.
   Игнорируя хозяина рубки, развалившегося в кресле, Марти впился взглядом в темное небо усыпанное звездами. Такие близкие... Казалось, можно протянуть руку и достать до звезды. Взглянуть на нее, сверкающую на ладони. Сейчас он испытывал смешанное чувство тоски, умиротворения и желания. Все то, что человечество ощущает, глядя ночью на звездный купол. Мечта...
    
   До чего же невозможный человек... Пылает своей энергией жизни все сильнее - придется все же опять поставить блок.
   Аннихел тяжело вздохнул:
   - Может, присядешь?
   Землянин недовольно на него взглянул, как будто оторванный от важного дела, но тут же опомнился и сел в стоящее напротив кресло, обитое красным бархатом. И уставился недоумевающе в горящий камин:
   - Что, летающая тарелка на дровах? - и засмеялся.
   - Нет, это иллюзия. Как тебя зовут, человек?
   - Марти. Каким образом я здесь оказался? И что все это значит?
   - Хм-мр. Я спас тебе жизни, Марти. Ты попал под машину и умирал, когда я тебя подобрал.
   Марти про себя чертыхнулся. Такое ощущение, что его не спасли, а подобрали, как бездомную собачку, или еще какую-нибудь зверюшку. Из наивности и жалости. Как часто делают дети...
   - Что ж... Спасибо тебе, инопланетный гость. Ты не представился.
   - Аннихел, разведчик первого разряда империи Эллигата.
   - И что же ты делаешь на Земле?!
   Аннихел широко улыбнулся:
   - А что еще может делать разведчик? Исследую, вынюхиваю, собираю информацию.
   - И?
   - И потом на ее основе Эллигат решит, как относиться к вашей цивилизации.
   - Эллигат?
   - Орган управления, не бери в голову.
   - Я могу вернуться домой? - решился Марти задать так интересующий его вопрос. Эллигат, не Эллигат - его это, в принципе, и не волнует.
   - Нет, - резко ответил Аннихел. - Ты останешься со мной.
   Блин, точно как неведомая зверушка...
   - Но почему?! Зачем ты меня вообще спасал?..
   - Не знаю, это, наверно, была ошибка... - смутился инопланетянин. - Или ты хочешь, чтобы я тебя вернул в первоначальное состояние? Хочешь умереть? Могу устроить.
   Честно говоря, это был откровенный блеф. Аннихел бы лучше на самом деле вернул его на Землю, не считаясь с опасностью огласки, чем убил. Но как он понял, с землянами легче выяснять отношения с позиции силы.
   - Сам посуди, - продолжил разведчик, - я не могу тебе доверять и не могу допустить, чтобы обо мне и об империи стало известно землянам.
   - Но почему?
   - Не положено, это может иметь негативные последствия. Как для вас, так и для нас.
   Марти фыркнул:
   - Не смеши меня. Если ты что-то уже узнал о Земле, то должен понимать, что даже если я начну на каждом углу проповедовать о вашем существовании, то мне просто никто не поверит, и в итоге я окажусь в дурдоме.
   - Нет.
   А вот это уже ничем не обосновано. Землянин-то правду говорит. Но... Что-то мешает ему согласиться. Ладно, посмотрим в будущем.
   - У меня к тебе предложение. Почти что деловое.
   - Ну?
   - Ты помогаешь мне с разведкой и затем возвращаешься со мной в империю, получаешь гражданство и спокойно продолжаешь жить дальше. Стартовый капитал я обеспечу и оплачу обучение на любую профессию по твоему выбору. Поверь, несмотря на кое-какие отличия, наши цивилизации во многом похожи.
   - Не согласен. Не проще ли тебе будет просто избавиться от меня в конце задания? С какой стати тебе тратить на меня деньги? Кстати, у вас тоже есть эта "замечательная" вещь? - Марти хмыкнул. - Тогда наши миры и в самом деле несильно отличаются...
   Ну и как ему это объяснить? Совершенно же другой менталитет.
   - У нас не принято решать проблемы насильственным путем. И если уж я тебя спас, то несу ответственность перед тобой.
   Марти удивился подобной трактовке вопроса. Возможно, в этом что-то и было. Но как-то слишком уж благородно. Хотя какая разница? У него есть выбор?
   - Ладно, буду помогать, - кивнул землянин.
  

Глава 3. Открытия

     
   Прошла неделя. Марти уже начал свыкаться со своим положением пленника-помощника.
   Аннихел оказался сушеством неплохим и довольно-таки наивным, судя по задаваемым им вопросам. Разведчик большую часть времени проводил за терминалом, зарываясь в тонны информации, и периодически просил землянина разобраться с тем или иным вопросом. Например, интересовался, как он в качестве истинного землянина, относится к террористам.
   Глупый вопрос. Как к ним можно относиться? Да их надо просто хладнокровно истреблять. Подрыватели - не люди. Аннихел как-то странно на него посмотрел.
   - Истреблять? Убивать?..
   - А что ты предлагаешь? Сам же говоришь ваша цивилизация не решает проблемы тупым насилием, а террористы именно это и пытаются сделать. Так что... Либо мы, либо они.
   - Да, но...
   Тут Марти разозлился и даже повысмл голос:
   - Что но?! Какое может быть "но"?! Эти люди - раковая опухоль на теле цивилизации! Их надо уничтожить, пока они всех не погубили. А то нажмет какой-нибудь идиот на кнопку... И что? Прощай, Земля - здравствуй, космос? Сейчас существует такие средства массового уничтожения!..
   ...И далее в том же духе.
   Аннихел, как маленький ребенок, сидел с поникшей головой и даже не пытался возразить. Все-таки насколько проще в Иганде... Простым людям, а уж тем более психам никогда и не попадет в руки такое оружие. Только мудрым. И они предпочтут двадцать раз подумать, поискать другой выход, прежде чем применить его.
   Может, Земля тоже станет в будущем более мирной. Судя по развитию истории все больше конфликтов решается дипломатическим путем. Хотя... в последнее десятилетие количество войн опять увеличилось. Тут даже Элллеры на разберут...
   Нынешние баталии вызваны жаждой стран развитого мира захватить иссякающие полезные ископаемые, и ненавистью пополам с завистью со стороны бедных экономически государств к благополучию соседей. Так что если люди в ближайшее время выйдут в космос, то напряженность уменьшится, ведь окружающая вселенная изобилирует огромнейшим количеством сырья. И хотя нефть все равно встречается редко, это не самый важный ресурс, на нефти космос не покоришь, другое дело - литорий.
   Эллигат может при желании вмешаться и вывести Землю из нарастающего кризиса, но надо ли это делать? Окончательное решение также зависит и от самого Аннихела - от собранной им информации.
     
   Марти не было скучно, обучение эллинскому языку и реалиям чужой цивилизации отнимало все его время и отнюдь не было нудным, но он привык находится в центре событий, жить в обществе. Сейчас же он чувствовал, что находится в изоляции, и это угнетало. Человеку иногда даже хотелось, чтобы Аннихел побыстрее закончил исследование и вернулся назад в свою империю. Там Марти начал бы новую жизнь.
   Однако такие мысли возникали подспудно, неосознанно. Подумав, мужчина удивлялся сам себе: ему полагалось бы чувствовать тоску по родине, пытаться сбежать или иным образом договориться с инопланетянином о возвращении на Землю, он же мог только предвкушать свое невнятное будущее в чуждых землях. Марти не до конца доверял обещаниям Аннихела, поскольку это сильно не вязалось с его стереотипом о разведчиках, но все же надеялся... Его сильно привлекало то, что он пока успел узнать об империи Эллигата.
   Человек вынужден был признать, что на деле у него на Земле не осталось близких ему людей, и сильно горевать о нем никто не будет. У него есть брат и сестра, так что родители хоть и расстроятся, но переживут его исчезновение. И если честно, когда он в последний раз навещал отчий дом? Несколько лет назад?! Семья, должно быть, уже привыкла к постоянному отсутствию блудого сына. Да, насчет них можно не беспокоиться.
   Его ничто не держит - Марти только сейчас начал это осознавать. Похоже, он сам виноват в том, что не впустил никого себе в душу, был со всеми, но одновременно сам по себе. А Аннихел... Человек не понимал, почему он желает раскрыться перед инопланетянином и получить его понимание и поддержку. Он устал быть один? Скорее всего.
   Уже под конец недели чисто деловые отношение приобрели неуловимый дружеский характер. С разведчиком было до странного легко общаться.
     
   Аннихел недоумевающе посмотрел на землянина, который опять сменил фон корабельного щита на вид из окна. Под ними неторопливо вращался голубой, с красочными пятными материков шар. Как всегда при взгляде на родную планету, Марти опечалился, а инопланетянин, как и обычно, ошутил смутные угрызения совести, ведь именно он оторвал его от дома. Но и спас тоже.
   - Почему ты не поставишь заставку? Чем тебе не понравился океан? Я же вижу, что вид за бортом навевает на тебя хандру, - эту фразу разведчик произнес на эллинском. Марти учился феноменально быстро, даже учитывая, что ему помогала "мнемопамять" - прибор, который одевали на время обучения для стимуляции коры головного мозга.
   - Не особо я и хандрю, - возразил человек. - Просто заставки кажутся черезчур фальшивыми. Сейчас же я ощущаю неподдельную красоту космоса. Ее холодную пустоту.
   Брови Аннихела поползли на лоб. Он говорит, что практически на сто процентов приближенная к реальности иллюзия кажется ему фальшивой?! Однако...
     
   - Что-то не так? - спросил Марти, заметив изучающий интерес собеседника.
   - Хм... Надо проверить тебя на способности к магии.
   - Меня? - искренне удивился Марти. - Да ну, брось, у нас на Земле нет магов.
   Человек довольно-таки безболезненно перенес знание, что магия существует. Где-то - не имея к его родной планете прямого отношения.
   - А мы проверим, - воодушевился Аннихел и потянул его в лабораторию-кухню.
   В этой очередной белесой комнате находился лишь огромный стол, сделанный из похожего на стекло, но более пористого материала, и большой кухонный агрегат-синтезатор. Остальной инвентарь можно было по мере надобности выудить голосовой командой из встроенных в стены шкафов. Вот и сейчас Аннихел что-то произнес - что именно Марти не понял, значение этого слова он еще не выучил.
   Еще одна фраза и к чему-то, напоминающему шлем, добавилась напоминающая карусель и переливающаяся всеми цветами радуги установка.
   - Положи палец в это углубление, - кивнул инопланетянин на установку.
   Действительно, таковое присутствовало в самом ее основании.
   - Хм... А больно не будет?
   - Немножко. Не более, чем когда сдаешь кровь на анализы.
   - Ну ладно.
   Больше не колеблясь, Марти выполнил просьбу инопланетянина. Его легонько кольнуло, и палец начал стремительно неметь. Неужели этот аппарат всю его кровь высосать собрался? Давление резко пропало.
   - Убирай.
   Марти отдернул руку. Висящие на нитях шары пришли в движение, вскоре превратившись лишь в смазанные линии, образующие переменчивый узор. Аннихел наблюдал за происходящим, периодически заглядывая в светящуюся в воздухе инструкцию. Мелодично звякнув, шары остановились.
   Инопланетянин, что-то бурча себе под нос, стал штудировать висящий в воздухе текст. Вскоре Марти надоело это вынужденное безделье.
   - Ну?
   - Хм...
   - Нихе! - еще раз позвал его человек. - Что узнал?
   - Ну... Вроде бы маг. Зрящий.
   - Почему такая неуверенность?
   - Зрящие маги могут управлять энергетическими потоками уже с детства и с рождения их видят. Не думаю, что это к тебе относится.
   - А зрящий маг - это кто?
   - Ну, в сравнении с обычными магами, лишь ощущающими потоки, они способны на более сложные и сильные заклинания и, соответственно, реже рождаются. Практически все они состоят на учете в генетической базе данных.
   - А ты сам?
   - Зрящий маг четвертой ступени, но это к делу не относится. Так вот, - продолжил Аннихел, - помимо того, что ты якобы зрящий маг, мешшере показал еще что-то, но я не могу определить значение узора. Для него пока что не придумано расшифровки, узнать же можно только экспериментальным путем.
   Аннихел протянул Марти шлем.
   - Одевай.
   Человек с опаской, но покорно натянул на себя шлем. Его самого уже разжигало любопытство.
   Внутри шлема было темно и почему-то пахло розами. Немного душный аромат дурманил, и он, похоже, заснул. Во всяком случае, когда Аннихел стянул с него шлем, Марти не сразу очнулся и какое-то время глупо мотал головой.
   Разведчик же смотрел на него задумчивым и испытыющим взором, как следователь на допросе:
   - Однако... Интересно, кто наложил такие сильные блоки.
   - Какие еще блоки?
   - От восприятия магии. Они разрушаются только со смертью носителя, и то не все. У тебя, например, тройной смертельный блок. Причем с рождения. Ничего не понимаю...
   - Ты знаешь, я тоже, - признался Марти. - Что такое смертельный блок?
   - Марти, я же уже объяснил, - с натянутым терпением сказал Аннихел, недовольный, что его отвлекли от размышлений. - Такие блоки разрушаются лишь со смертью, что уже не имеет для носителя значения, или псевдосмертью. Ты один раз уже был на грани смерти, и первый блок разрушился, так что можешь считать себя полноценным магом. Но пока что не зрящим - этому препятствует второй блок. От чего третий блок - не знаю. Больше всего поражает, что такие блоки, как смертельный, относятся скорее к легендам, чем к реальности, - инопланетянин хмыкнул. - Любопытная планета. Наверно, зря я принял за аксиому, что магов у вас нет.
   - Нихе, а что если еще на ком-нибудь провести исследование? Что тебе для этого нужно?
   - Образцы крови и желательно сам человек, чтобы люмеш надеть.
   "Значит, эти два прибора называются мешшере и люмеш", - отметил про себя человек.
   - Гм... Ну с образцами проблем не будет. Думаю, ты сможешь незаметно проникнуть в больницы и умыкнуть анализы, а вот с самими людьми... Ну разве что тихонько усыплять, переносить на корабль и проводить эксперимент, после чего незаметно возвращать обратно. Или человек должен быть в сознании?
   - Смотрю, тебя тоже заинтересовало исследование?
   - Да, - не стал отпираться Марти. - Тем более я обещал помогать. Ну так что?
     
   Аннихел с удивлением смотрел на человека. Поразительная скорость к адаптации. Если бы ему сказали, что на нем три смертельных блока, он бы однозначно не воспринял это так легко. А этот... Еще и загорелся идеей изучить феномен. Странно, что он был не ученым, а всего лишь посредственным менеджером.
   - Можно и не в сознании... Спасибо за идею. Но пока, пожалуй, ограничимся анализами крови. А потом уже будем самих людей изучать, хотя бы нескольких. И на "Гердин" подооытных переносить необязательно, просто приборы с собой взять, они и на Земле должны действовать.
   - Гердин? То есть миф?
   - Ну да, - Аннихел слегка смутился. - Я так назвал корабль-разведчик.
   - Красиво, - признал Марти. - И подходит, у нас НЛО так точно мифом считается... Слушай, а возьми меня с собой на Землю, думаю, моя помощь окажется нелишней.
   Инопланетянин с сомнением на него посмотрел.
   - Да не собираюсь я сбегать, - оскорбился человек в ответ на недоверчивый взгляд существа, которое он начинал считать другом. - Я все уже для себя решил и ни за что не упущу возможность увидеть цивилизацию Иганды. Это мой шанс на новое начало, на новую жизнь. К прошлому я не хочу возвращаться, а если останусь на Земле, то так и произойдет. Не лишай меня чуда... - тихо завершил тираду Марти. Черт, что-то он слишком разоткровенничался. Вон как Аннихел глазки распахнул. Они у него и так большие, а сейчас так вообще на пол-лица.
   Аннихел, как в тумане, приблизился к Марти и осторожно коснулся его лица, всматриваясь в потревоженную чувством изумрудную глубину глаз:
   - Не буду...
   Марти первым очнулся от наваждения и прервал затянувшееся молчание.
   - Слушай, один вопрос, все время забываю спросить - можно на твоем корабле как-нибудь волосы подстричь, а то в глаза лезут.
   Состричь? Такие шикарные волосы? Нет, человек определенно себя не ценит, а вот и подходящий повод для отказа:
   - Не стоит, наоборот - лучше их отрастить, поскольку ты теперь маг, а маги, к твоему сведению, часть своей силы запасают в волосах, это наиболее рациональный и удобный накопитель.
   - Ничего удобного, - воспротивился Марти, в очередной раз откидывая упавшие на лицо волосы. Резинку пришлось снять, чтобы надеть люмеш.
   - Мне вот, например, ничего не мешает, хочешь, тоже научу заплетать похожую прическу?
   - А давай, - неожиданно для самого себя согласился человек.
   - Зеркало, стул, расческа, сцепки... - комната послушно предоставила нужные предметы.
     
   Нихе усадил его на стул лицом к зеркалу и начал заплетать волосы, по ходу дела объясняя, что и как он делает. Марти же, чувствуя осторожные прикосновения к голове, невольно расслабился, а веки так и норовили опуститься. Как хорошо, спокойно.
     
   Парикмахер-любитель замолчал, заметив закрывающиеся глаза человека, и закончил плетение, уже не комментируя свои действия.
   Лицо Марти, заснувшего к концу процедуры, было умиротворенным и даже счастливым. В груди Аннихела что-то затрепетало. Наверно, это зовется нежностью. Он понял, что ни за что не отпустит от себя землянина. Без него его теперь окружит пустота. Оставалось только надеяться, что такого не произойдет.
   Аннихел легко поднял Марти на руки и отнес в каюту. Пусть спит, ему не хочется его будить.
  

Глава 4. Хищение

   Наземная экспедиция началась со следующего оборота планеты. Марти первый раз увидел и прочувствовал на себе, как разведчик попадал на Землю. Все выглядело донельзя просто. Аннихел выудил из потайных стен лаборатории очередной непонятный предмет, напоминающий ручной компьютер, только щедро усыпанный бриллиантами. Однако инопланетянин заверил Марти, что камни являются не алмазами, а каким-то искуственным образованием, который он назвал крелтоном. Как понял человек, они являлись чем-то, вроде аккумулятора, причем очень мощного.
   Какое-то время Марти бился с компьютером "Гердин"а, чтобы заставить того выдать комплект одежды земного типа. Нихе его обрадовал, сказав, что не сможет поддерживать маскировочное поле сразу на двоих все время, а в синем корабельном костюме человек бы слишком выделялся. Конечно, сейчас и более экстравагантные вещи носят, но зачем привлекать излишнее внимание? Операция-то самая что-ни-на-есть тайная и шпионская.
   В итоге Марти уломал-таки корабль на подобие джинс, синей (опять!) рубашки и черной куртки. Ботинки синтезатор выдавать отказался, снабдив его спортивными черными тапочками. На этом месте человек сдался. В общем, обе договаривающиеся стороны пришли к компромиссу.
   Местом приземления был выбран город Марти, по той причине, что ему там были известны местоположения донорских пунктов и больниц. Конечно, можно было бы и другой город выбрать, во избежании узнавания, но, во-первых, тогда исследование затормозилось бы, а оба друга горели азартом, и, во-вторых, Марти не считал, что его кто-то узнает. Он сам себя не признавал в глядящем на него из зеркала пижоне.
   Аннихел поковырялся недолго в телепортационном пульте, как обозвал его человек, и не успел Марти моргнуть глазом, как они уже стояли в какой-то скрытой от чужих глаз подворотне. Хотя почему какой-то? По нелепой случайности, путешественники оказались как раз неподалеку от дома Марти.
   Несмотря на то, что перемещение произошло в доли секунды, человек успел ощутить закрутившийся вокруг вихрь. Вихрь сил? Он не знал, как объяснить возникшее чувство, больше всего оно напоминало ветер с запахом луговых цветов. Странно...
   Разведчик исчез, закутавшись в непроницаемую защиту, но Марти все равно каким-то шестым чувством мог точно определить его местонахождение. Это потому что он маг?..
   Не откладывая в долгий ящик, человек спросил об этом Анихела. Невидимка подтведил его подозрение.
   По ранней договоренности, Марти отправился вперед к первому из найденных донорских пунктов. Аннихел невидимой тенью следовал за ним.. Сдавая кровь, человек мимоходом поинтересовался у медсестры, куда же увозят изъятую жидкость? Как оказалось, много куда, но на первом этапе в центральную больницу, и только затем распределяют при необходимости по другим медицинским заведениям.
   Дальнейшее было делом техники (или магии) и терпения. Выждать, когда в центральную больницу прибудет ценный груз и проследить за его переноской. Этим уже занялся Нихе, Марти же во время последней стадии диверсии скучал в парке, меланхолично потягивая купленное на синтезированные деньги (я - богач!) пиво. Мимо его скамейки один раз прошла знакомая семейная пара, но его они не узнали. Что ж, это к лучшему, и почему ему только так обидно стало?
   Примерно через час Марти почувствовал рядом с собой чужое присутствие.
   - Удачно? - спросил он.
   - Да, на сегодня все, - отозвалась пустота.
   - На "Гердин"?
   - Да. Пройди в какое-нибудь укромное место, чтобы не исчезать посреди улицы.
   - Без проблем.
   Подворотню человек выбрал неудачную и многолюдную. В ней тусовалась какая-то банда. Он развернулся и пошел назад, но выход на жжужащую автомобилями улицу уже был перегорожен внушительным амбалом:
   - Гони баксы, мудак!
   - Нихе, уходим сейчас.
     
   - Ты че, не понял, что я сказал? Ниче, ща я с тобой...
   Мужик так и замер с открытым ртом, тупо смотря на место, где мгновение назад стоял парниша в богатой одежке и с затянутыми в мелкие косы волосами. Он нерешительно глянул на гудящую в конце улочки кодлу. По ним и не скажешь, что только что произошло нечто невероятное. Может, не заметили? А, может, ничего и не было?.. Вымогатель затряс головой. Ни-че-го не было. Точно. Так проще.
     
   - Больше я тебя с собой не беру, - коротко сказал Аннихел. Очередное нарушение устава. Ну почему его карьера разведчика так нелепо складывается? Хотя не стоит роптать на судьбу, сам виноват.
   - Почему? - очень искренне удивился Марти. - Ты из-за прилюдного исчезновения? Да брось! Этот прикел (элл. человек, не обладающий высоким умственным коэффициентом, то бишь дурак, дебил, придурок и т.п.) уже выкинул происшедшее из головы!
   Ужасная беспечность, кого он только подобрал?! И когда этот человек успел до ругательств на эллинском добраться?..
   - Не будь таким беспечным! Если ты хочешь мне помочь и участвовать в проекте, то хотя бы слушайся!
   - Ты считаешь, что лучше было бы ввязаться в драку? Ну, возможно, я бы и завалил этот говорящий шкаф, но оставшихся членов банды было еще человек восемь. Со всеми я бы не справился, тебе вмешиваться нельзя... Хотя ты мог бы оставить меня разбираться с ребятами, навряд ли дело дошло бы до летального исхода. Потом бы подобрал, да в восстановительную камеру подлатать отнес...
   Разведчик поперхнулся от шока:
   - К-к-как ты можешь такое говорить?! Да я бы ни за что...
   - А что такого? Тоже вариант. Вполне приемлемый с точки зрения рациональности. Хотя я все же считаю внезапное исчезновение более приемлемым...
   - Ты не пони...
   - Опять злишься?! Ты прав, я не понимаю, объясни - почему.
   Аннихел немного упокоился. Вот же существо... Иногда Марти просто выводит его из себя, и уж точно никогда не оставляет равнодушным:
   - Меня скорее поражает твое легкомысленное отношение, а не сами действия.
   - А тебе не стоит быть таким твердолобым. Разведчик должен быть гибким и приспосабливаться к любой ситуации, а не тупо следовать всем писаным и неписаным правилам.
   - Как будто я им следую... - покачал головой Нихе, вспоминая все свои нарушения кодекса с прилета на Землю.
   - Ну вот и договорились! - улыбнулся Марти.
   Инопланетянин невольно рассмеялся собственной противоречивости. Человек вздрогнул.
   - Что-то не так? - спросил на всякий случай Аннихел.
   - Все так... Просто... необычно. Первый раз слышу... - промямлил в ответ Марти и замолчал, не окончив фразу.
   - Что слышишь?
   - Как ты смеешься, - как-то глухо сказал человек.
   - А-а-а... А что такого странного в моем смехе?
   - Ничего, отстань. Что там с образцами?
   - Двадцать три экземпляра, пойду изучать.
   - Хорошо, я с тобой. Перекушу заодно.
     
   Помимо, собственно, вкушения пищи, Марти нравилось экспериментировать с установками кухонного синтезатора. Слава богу, он никогда не жаловался на непонимание техники.
   Нихе тут же запустил мешшере, проверяя пробирки, и что-то постоянно отмечая в пластиковом блокноте. По крайней мере, Марти материал напоминал именно пластик - такой же гладкий и искуственный.
   Завершив процедуру, разведчик ошарашенно вчитался в написанное:
   - Маг, зрячий маг, ВК, трансформ, пустик, маг, нечто непонятное... Мда-а-а...
   Марти к окончанию процедуры успел проглотить весь выполненный на удивление удачно ужин из "грибов", "пасты" и "томатов". Может, ему надо было становиться поваром?
   - Шедрар фих ни гсукга!
   - Не ругайся! - укорил инопланетянина человек.
   - Ага, не поругаешься тут... Из двадцати трех только шестеро - обыкновенные гуманоиды.
   - Э? Не ожидал.
   - Я тем более. Ты уверен, что у вас никто магией не балуется?
   - Уверен, да ты же сам видишь, у нас технологическая цивилизация. Ну, только если на очень тайной и личной основе.
   - И это очень странно... Надо будет взять образцы в других частях планеты. Мало ли, твой родной город один такой уникальный.
   - Вообще-то, я родился в другом месте...
   - И все же надо перепроверить. Ладно, потом! - Нихе хотелось хоть ненадолго отрешиться от мысли, что, возможно, на каждом из семнадцати живущих магией людей стоят смертельные блоки. Это же кощунство! - Как... как получилась пища?
   - Очень даже неплохо. Могу повторить, попробуешь.
   - Ловишь мои мысли.
   - А это реально?
   - М-м-м?
   - Ну телепатия, разговор мыслями.
   - Реально, - насторожившись, ответил Нихе. - Но случается редко. Проводится специальный связующий ритуал, и тогда желающие этого люди слышат друг друга на более глубоких слоях...
   - Да я не об этом! - оборвал лекцию Марти. - Я имею в виду, существуют ли существа, умеющие слышать мысли просто окружающих?
   - Не думаю.
   - Не думаешь?
   - Учитывая последние открытия, я уже не берусь что-то утверждать. Особенно невероятность чего-то.
   - Ладно... - Марти флегматично пожал плечми. - Вот твоя порция.
   - Благодарю.
   Аннихел довольно быстро управился с пастой похожим на вилку столовым прибором, только с пятью зубцами и более экзотичной формы. Инопланетянин довольно зажмурился. Да, чтобы получить нечто подобное из вредного кухонного агрегата надо обладать особым талантом:
   - Покажешь установки? Я занесу их в память.
   - Конечно... Слушай, а тебе не кажется, что для лучшего понимания мира стоит изучить его изнутри?
   - То есть?
   - Ты же можешь навести иллюзию на свою внешность, тебе немного подправить надо - глаза поменьше сделать, когтики, цвет волос и глаз заретушировать - и станешь похож на человека. Так что предлагаю устроить экскурс в человеческий быт. Можно хотя бы день провести на Земле, или вообще на работу устроиться на какое-то время.
   - Ну, день еще куда ни шло... - поневоле заинтересовался развдчик, - но вливаться в человеческое сообщество - не моя задача.
   - Кхм... Хочешь сказать, это задание для кого-то другого?
   - Да, следующего за мной разведчика. Я лишь собираю информацию и сортирую ее.
   - Кхм... То есть ты не возражаешь против кратких визитов?
   - Нет.
   - Тогда для начала предлагаю символ урбанизма - Нью Йорк! Рассветет там... Хм...
   - ...Через семь часов, - ответил Нихе, сверившись с кораблем.
   - Тогда через семь часов и отправляемся.
   - Хорошо, - сдался уже предвкушающий путешествие Аннихел.
  

Глава 5. Экскурс

  
   Перед отходом Марти заставил Аннихела примерить на себя полученную из синтезатора одежду, а именно - очередные спортивные тапочки-ботинки, намекающие формой на кроссовки, черные брюки и оранжевую футболку. Человеку очень хотелось приделать к майке какую-нибудь вызывающую надпись, типа "Привет от зеленых человечков!" или "На Марсе тоже любят рок-н-ролл", но с корабельным синтезатором он еще не достиг полного взаимопания - он был более многофункционален и, соответственно, сложнее в обращении, чем кухонный.
   Аннихел покорно снес издевательство и надел все, что предложил Марти. Тому аж приходилось мысленно бить себя по рукам, душа нежданно-негаданно проснувшийся дизайнерский пыл. Но, в конечном итоге, после наложения иллюзиии, перед человеком стоял... Человек! Роста высокого, со светлыми волосами и серыми глазами. Стиль одежды - спортивно-пофигистский с претензией на нечто более серьезное.
   Порыв цветочного ветра - и они стоят в каком-то коридоре. Марти укоризненно посмотрел на Нихе:
   - И где мы?
   - В районной больнице мегаполиса.
   - И смысл был наводить марафет? Все равно же сейчас под непроницаемый щит закопаешься... Я так понимаю, ты за образцами?
   - Ну да, я быстро... Уже выучил схему размещения, так что туда и обратно.
   - То есть в банк крови, "Гердин" и сюда?
   - Именно.
   - Жду тебя в фойе.
   Коридор, как ни странно, вывел Марти именно в фойе с центральным входом. Человек откинулся на спинку относительно мягкого дивана и приготовился ждать. А глаза все слипались. Вместо того, чтобы вчера отдохнуть перед походом, он изучал наиболее доступную и упрощенную информацию про Нью Йорк.
   Марти сам никогда не был в знаменитом муравейнике и решил, что наиболее разумным выходом будет присоединиться к однодневной экскурсии, освещающей главные достопримечательности. Не самое лучшее знакомство с человеческим миром, но надо же с чего-то начинать. А поскольку набирается группа, можно и с людьми пообщаться. Так что первым делом надо идти в туристический пункт... Не опоздать бы...
     
   Разведчик остался доволен уловом - почти полсотни образцов теперь дожидались его в лаборатории.
   Аннихел снял полную маскировку, оставив легкую иллюзию, и вошел с главного входа. Было несколько неуютно. Инопланетянин уже привык быть невидимкой, а сейчас его видели, на него смотрели, если не сказать - пялились. Поневоле начнешь чувствовать себя странно.
   Марти он обнаружил мирно спящим в сидячем положении. Будить его, как и обычно, не хотелось, но надо. А как люди будят друг друга? Аннихел неуверенно потряс человека за плечо:
   - Марти! Подъем!
   - А-а-а? Нихе?.. Я давно сплю?
   - Меня не было полчаса.
   - Тогда не очень давно... Ну что, вперед? Нам надо успеть в пункт до десяти, желательно - раньше. А сейчас уже... половина девятого.
   - Успеем. Марти?..
   - Да?
   - Я точно нормально выгляжу? Не выделяюсь ничем?
   - Ну-у...
   - "Ну" что? - с нарастающим подозрением спросил Аннихел.
   - Нет, не скажешь, что ты на человека не похож. Ты выглядишь со стороны как весьма высокий парень с модельной внешностью, естественно, на тебя будут внимание обращать.
   - Модельной внешностью?
   - Красивый, то бишь.
   Аннихел пропустил комплимент мимо ушей:
   - Так почему ты не сказал сразу? Надо было какую-нибудь другую иллюзию навести, с ростом, конечно сложнее, но черты лица вполне можно было изменить, или сложение тела!
   - А мне так нравится. И вообще, мы не прятаться пришли, а на экскурсию - себя показать и на других посмотреть. Так что вперед! Судя по названию этого района, нам еще до базы до-о-олго пиликать. Попробуем на метро.
   - Ну хорошо... Веди.
     
   День прошел на ура. Погода не подкачала и грела землю мягкими, утратившими летнюю агрессивность, лучами солнца, дул легкий прохладный ветерок. К туристическому пункту они прибыли вовремя и присоединились к группе из двадцати человек.
   Нихе постепенно отходил от шумного путешествия по недрам города - метро. Видно было, что такое времяпровождение ему сильно не понравилось, разведчик аж посерел под наложенной маской. Клаустрофобия?
   - У тебя что боязнь замкнутых пространств? - спросил Марти, с тревогой глядя на инопланетянина, со всей силы вцепившегося в поручень.
   - Нет, людей. Толпы. Не люблю, когда меня замечают.
   - Ясно. Ничего, привыкай.
   Мда-а. Комплекс неполноценности в извращенном варианте. Даже разведчики небезгрешны. Хотя... именно для этой профессии такая психика, возможно, и неплоха. Но с этим все равно надо что-то делать, а то сдержанно-запуганное выражение на лице Нихе привлекало всеобщее внимание. Одна добрая пенсионерка даже предложила бедному мальчику попить воды. Она наивно подумала, что его укачало и стала хлопотать вокруг, выспрашивая и только усугубляя ситуацию.
   Марти не вмешивался. Он был за теорию, что фобии лечатся радикальном способом. Если боишься высоты, значит надо залезть на самый верх и бороться с собой, пока страха не останется.
   Предложенную воду инопланетянин покорно выпил и даже слегка расслабился, очевидно, переведя воркующую что-то женщину в разряд посторонних шумов.
   Автобусная экскурсия, перемежающаяся вылазками на объекты смотрин, тем временем продолжалась. Нихе немного оттаял и уже живо интересовался происходящим вокруг, даже поддерживая с другими недолгий, ни к чему не обязывающий разговор.
   Обедали в чешском ресторане. Пища была добротной и вкусной, особенно хорошо идущей под темное пиво. Аннихел, однако, от алкоголя наотрез отказался, чем удивил многих. На закономерный вопрос "почему", ответил, что у них такое не употребляют и пробовать он опасается, тем более еще целый день впереди.
   Сумерки подкрались незаметно, накрыв стеклянный город багровым закатом. Экскурсия закончилась, оставив друзей на пятом авеню. Марти предложил просто прогуляться по городу, что они и сделали.
   - В империи тоже есть такие города, только обычно они являются целой планетой, - поделился размышлениями Нихе.
   - Мда... Масштабы, однако, разнятся. А вообще, сильно отличается жизнь на Земле ри эллианской?
   - Здесь присутствует большая доля анархии, у нас все более строго регламентировано.
   - Даже так? Насколько строго?
   - Достаточно строго, чтобы избежать кровопролитий.
   - И неясно, что же лучше... Попахивает диктатурой.
   - Ты ошибаешься. На более старых планетах империи уже устоявшийся мирный нрав. Например, вышестоящие не будут использовать служебное положение себе на пользу, поскольку воспитание даже не предполагает такой возможности.
   - И нескучно людям совсем без проблем жить?
   - Проблемы всегда есть... Просто бывают беды мирового масштаба, а есть бытовые. А для особо скучающих - всегда остается неизведанная часть космоса. И Эллигат отдает распоряжение поддерживать таких людей материально. Эллеры жадны до всего нового, и в их же интересах готовить первопроходцев и агентов.
   - Кхм... А если кто-то не согласен работать на Эллигат?
   - Тогда их высылают.
   - Куда?
   - На Дальнее Кольцо планет. И, поверь, я был там - живут они не хуже ваших богачей. Но, естественно, там менее спокойно и более опасно. Смерть уже не является чем-то невозможным.
   - Погоди, вы что бессмертные?
   - Да нет же... Я насильственную смерть имею в виду. И хотя мы живем долго, по вашим меркам - лет пятьсот, а сильные маги и дольше, все смертны. Но одно дело тихая мирная смерть в старости, а другое - прерванная посередине нить жизни.
   - Более-менее ясно... Надо будет повнимательнее изучить вашу структуру власти. Хм... А ты, получается, скучал, раз решил в разведчики податься?
   - Не сказал бы, что я скучал... А на службу пошел, чтобы избежать участия в планах моего отца.
   - Интересно...
   - Да ничего интересного, по большей части. Лучше скажи мне, долго мы еще будем ходить кругами?
   - Кругами? Ах да, точно, - внимательно вслушиваясь в слова, делящегося сведениями Нихе, он не заметил, что они уже обошли одно здание дважды и нацелились на третий раунд. - О! Идея! Как насчет танцулек?
   - Насчет чего?
   - В клуб сходить. Выпить, с кем-нибудь познакомиться, послушать музыку, потанцевать, короче, оторваться по полной программе.
   - Эм-м... Как-то не хочется. Еще образцы надо протестировать...
   - Потом протестируешь. Давай просто сходим, поглядим. По ходу дела решим, оставаться или нет. Сейчас выцеплю из какого-нибудь аборигена, куда лучше пойти...
     
   - Да пей же! Ничего страшного на случится, большинство людей это делает. Ты же сам хотел прочувствовать на себе земную жизнь! - проникновенно прошептал на ухо Аннихелу Марти.
   Инопланетянин все так же недоверчиво смотрел на голубую жидкость:
   - Я же не человек, я не знаю, как это на меня подействует.
   - Да ладно! Это слабый коктейльчик - от него даже дети не запьянеют.
   Аннихел усомнился в словах спутника, но горящие неподдельным азартом глаза Марти заставили его сделать первый глоток...
   - Хм... Своеобразно.
   Удовлетворенная улыбка наползла на лицо человека - похоже, он удачно выполнил свою роль демона-искусителя по отношению к залетным гостям.
   - ...И вроде неплохо себя чувствую, - продолжал рассуждать Аннихел. К окончанию рассуждения миниатюрный бокал полностью опустел. - Может, еще чего-нибудь попробовать?..
   - Конечно-конечно! - Марти был счастлив. Нехорошо, но до чего же приятно завлекать в пучины пагубной привычки и других. Тем более он не со зла, а ради чувства общности, понимания.
   Вскоре Аннихел окончательно втянулся в ночную жизнь клуба. Развеселился, болтал с незнакомыми людьми, даже вытанцовывал замысловатые кульбиты с вытащившей его на сцену девушкой. Похоже, чувство опьянения отнюдь не чуждо детям Иганды.
   Его друг привлекал всеобщее внимание. Даже несмотря на наведенную иллюзию, заставившую поблекнуть стальной цвет волос и исчезнуть изящные когти, ростом и сложением Аннихел выделялся из общей массы - в лучшую сторону. Посмотреть только каким взглядом его девушки провожают... Да и не только девушки, хотя парни - скорее завистливым.
   - Здесь свободно?
   - Нет, - отрезал Марти. С первого взгляда он определил склонившегося над ним крепкого мужчину, как ищущего развлечений определенного плана. Странно, раньше к нему так не подгребали. Непростая, однако, восстановительная камера на корабле.
   Шатен скривился:
   - А я что-то не вижу никого, кто бы занимал это место.
   Мужчина явно не хотел сразу сдаваться. Да что ж такое? А ему еще и за Аннихелом надо следить. Опьянение это, конечно, дело нужное, но в первый раз... Не переборщил бы его друг. Вот же блин!.. Империя, конгломерат наций! А научить своего агента не пьянеть... Эх, все же они и мы отличаемся.
   - Так что...
      - Я с ним, - Марти махнул рукой на Анихела и торопливо встал. Он увидел, как Аннихел подошел к стойке и заказал себе и сопровождающей его девушке пару текил. "Черт, убил бы девицу", - ругнулся про себя Марти.
   - А-а-а... Ну тогда понимаю.
   - Ни хрена ты не понимаешь, - разозлился на паскудную улыбочку мужика Марти и ринулся спасать ситуацию.
   - Ну разумеется! - так же игриво донеслось ему вслед.
   - А-ап... Не успел, - признал Марти, глядя в слегка остекленевшие глаза друга. - Прости, красавица, но, похоже, мой друг перепил, отвезу его домой...
   - Ничего, позаботься о нем, - несколько сожалеюще пробормотала белобрысая.
   Может, не такая она и плохая:
   - Разумеется, по... - Марти оборвал фразу, заметив расширившиеся зрачки собеседницы.
   Опа-па! А иллюзия-то пропала.... Не все, конечно, еще запущенно, но сматываться надо.
   - Двенадцать часов пробило, и мы с Золушкой сбегаем с бала, - бурча себе под нос, Марти тянул Аннихела за собой. Он впервые возблагодарил клубы за удушающе темное освещение.
   Только очутившись на улице, Марти задумался о том, куда идти. Без помощи Аннихела на "Гердин" он не попадет...
   - Марти, отойди от меня...
   - Что? Ты о чем?..
        
   Сначала все шло замечательно, и даже алкоголь не оказался для него смертельным ядом, скорее наоборот. Но... Эту прозрачную жидкость определенно не стоило пить. Ната хотела его отравить?..
   Магия... Он не мог ее больше контролировать. Автоматически поддерживаемая иллюзия разрушалась. И трещали по швам его блоки.
   Но способность ощущать силы не исчезала. И Марти... О нет, ну почему опять этот светящийся сгусток энергии находится рядом с ним? Желание разорвать и поглотить его энергию было неопродолимым. Уходи... Почему он не бежит? Искренняя забота во взгляде...
   - Дурррак. Убегай от меня, пока не поздно...
   - Я тебя не брошу... Не волнуйся, скоро отпустит.
   - Идиот! Для меня это не просто опьянение! - Аннихел развернулся и впился бешеным взглядом в Марти. - Поздно.
   Схватив отшатнувшегося человека за шкирку, он перенесся обратно на корабль. Без обдуманного плетения заклятий, без пульта переноса. Как он это сделал, он потом и сам не смог понять.
   - Твои глаза... - глухо просипел Марти. - Они белые...
   Разум Аннихела кричал в отрицании, но инстинкты уже перехватили контроль над телом.
   Аннихел полоснул когтями по лицу Марти, оставляя на нем кровоточащие борозды, и отшвырнул его на маты спортивного зала. В помутнении слизал выступившую на лице кровь, чувствуя как вместе с прикосновением к ране в него вливается сила...
   Жизненные потоки человека скуднели и бледнели. Он перестал трепыхаться под его хваткой. Лицо стремительно теряло краски...
   "Нет!.. Не хочу его смерти!"
   Заключенный за решетку разум отчаянно метался, ища выход, способ остановить безумие.
   Не выйдет, все зашло слишком далеко... Не остановить... Но?... Переключить? Но на что - только на очередное безумие... Все же это лучше, чем смерть...
   Туман исчезал, но дикое желание не пропало.
   Почему жажда убийства превратилась в вожделение? Неужели потому что оно и так уже жило глубоко внутри него? Потаенное, невидимое, копящее силы... Он не сможет остановиться.
        
   Боже, как больно... Что происходит? "Верните мне моего милого и наивного Нихе!" Марти пытался вырваться, но бесполезно - руки Аннихела, как стальные клещи, прижали его к полу.
   С его лица слизывали кровь. Кажется, становится лучше, так легко... Перед глазами мутнеет - он теряет сознание. Вот и все...
   ...И опустошающее чувство на самом деле исчезло. Марти сморгнул и уставился на друга. Страшная белая муть в его глазах растворялась. Они опять стали голубыми.
   - Отпусти, - прохрипел Марти.
   - Не могу, - честно ответил Аннихел.
   - Но... Разве все уже не в порядке? Ты ведь пришел в себя? - Марти поморщился - было сложно говорить с разрезанной губой. Как же больно...
   - Не совсем.
   - Не...
   Инопланетянин склонился над лицом Марти и начал аккуратно зализывать порезы. Боль уменьшалась, а по телу распространялось приятное тепло. Язык коснулся разреза на его губе, скользнул внутрь. Что?..
   Все слова потерялись от шока. Это... Это было довольно приятно, и он непроизвольно ответил на поцелуй.
   Марти услышал треск ткани, и одежда исчезла с его тела.
   - Что...
   - Не сопротивляйся.
   - Пре...
   - Молчи.
   Аннихел методично исследовал тело землянина. Марти временами вздрагивал, когда острое наслаждение от прикосновений заставляло его задохнуться. Сопротивляться ему не особо-то и хотелось. Более того, это было попросту нереально.
   Рука Аннихела зависла над пахом Марти, стремительным рывком коснулась плоти, увеличивая возбуждение, раздвинула его дрожащие то ли в испуге, то ли в экстазе колени.
   - Нихе... - одними губами прошептал Марти.
   Он не в силах оторваться, как завороженный, наблюдал, как Аннихел снимает с себя одежду. Футболку, брюки...
   Внезапно осознав, что должно в него войти, Марти вырвался из оков дурмана и рванулся в сторону, чтобы тут же обратно упасть в объятия друга. Друга?.. Хах!
   Тело разрывалось на куски. Наконец, давление пропало, осталась лишь тупая боль и чувство заполненности. Аннихел начал движение. Ритм его резких толчков отдавался даже в горле Марти.
   - А-ах... - черт, он же не блудная девка. Но вскоре ему стало все равно. Боль, наслаждение - все одно.
   Струна лонула, и собственная сперма забрызгала ему всю грудь. Еще пара толчков, и на него тяжело навалился Аннихел. Вот же туша...
   - Прости... Прости меня... - Нихе всхлипнул и губами собрал текущие по его щекам - непонятно от чего - слезы.
   Марти хотел выразиться очень нелицеприятно, но его сознание опять поплыло.
  

Глава 6. Разъяснения

  
   На этот раз переход изо сна в реальность был моментальным. Нити оздоровительной камеры уже через несколько мгновений испарились. На удивление ясный мозг Марти перебирал предшествующие пробуждению события: экскурсия в Нью-Йорке, поход в клуб, слетевший с катушек Нихе... Дойдя до финального события, человек мучительно покраснел. Случившееся было неожиданным. А самым неожиданным - его реакция на ласки Аннихела. Во-первых, раньше он на мужчин дольше нужного не смотрел и грязных мыслей не имел. Хотя, надо признать, что на инопланетянина он все же заглядывался, правда, считал свой интерес эстетическим - все-таки не каждый день встречаешь существо с такой экзотической красотой. Ну и, во-вторых, мужчина никогда раньше не связывал боль с наслаждением. Была у него девушка со странными наклонностями, следует сказать, что на общую волну они так и не настроились и вскоре разошлись.
   Так что либо изменился он сам, либо на него так действовал только Нихе.
   Самое обидное, что обвинять эллинца за насилие Марти не мог. Было очевидно, что Нихе потерял контроль из-за алкоголя. А ведь его друг предупреждал, что не знает, как на него подействует распитие эфирных напитков. Воздействие оказалось довольно опасным. Для окружающих. Возможно, небольшее количество инопланетянин и мог бы употреблять без последствий, но... Если бы не та девка! "Молодец, перекладывать вину с больной головы на здоровую любой идиот может. Если бы ты не напоил Аннихела изначально, ничего бы и не произошло", - костерил себя по всем статьям Марти.
   Что ж, пора переговорить с Нихе. Неизвестно, в каком он находится состоянии; если Марти правильно оценил характер инопланетянина, то скорее всего не в очень хорошем. Да и некоторые моменты истории до сих пор оставались темными. Разъяснения не помешали бы - просто опьяневшие с побелевшими глазами на людей не кидаются...
   Марти неторопливо влез в уже ставший привычным синий костюм. В ответ на команду бесслышно открылась дверь. Человек, помедлив мгновение на пороге, решительно направился в рубку.
   Похоже, он угадал с местом поисков: Аннихел стоял лицом к иллюминатору, застыв, как статуя. Услышав шаги, он резко развернулся и впился в землянина отчаянным взглядом. Марти непроизвольно отшатнулся. Отчаяние в глазах инопланетянина переросло в боль вины и понимания. Сердце самого человека сжалось от сочувствия: он представлял, что на месте Нихе тоже ощущал бы себя хреново. А тот еще и выглядел аналогично - лицо бледное, глаза затравленные. Он гораздо больше походил на жертву инцидента, чем Марти. Однако, несмотря на это, кожа его сияла слабым светом, образуя вокруг пришельца мистический ореол.
   - Нихе, - мягко обратился к нему Марти, - просто не делай какое-то время резких движений.
   - Прости меня, я даже не знаю, как за такое можно извиниться...
   Человек взмахом руки остановил сбивчивые извинения.
   - Боюсь, вина здесь лежит на мне, насколько я помню ты меня предупреждал, что алкоголь тебе не стоит пить, а я все же настоял.
   - Все равно...
   - Ты мне лучше объясни, - в очередной раз перебил Аннихела мужчина, - что все-таки произошло?
   - Я... Долгая история. Так что лучше присаживайся.
   Разместившись в мягких креслах перед камином, оба настроились на деловой разговор.
   - Начну издалека, чтобы по ходу не объяснять. Три земных тысячелетия назад за тогдашним Дальним Кольцом существовала планета Эльфут (элл. - обманчивый рай) - так назвали ее впоследствие первооткрыватели. Магическая энергия, вопреки обыкновению, на Эльфуте была распределена очень неравномерно. Энергетические потоки образовывали редкие, но очень сильные скопления - Источники. Именно около одного из них эволюционировала разумная раса - виткеры. Она больше всего напоминает смесь вампира с оборотнем из земного фольклора. Весь их образ жизни да и сама жизнь поддерживались за счет постоянной подпитки из Источника, и путешествовать по пустой от энергетических потоков местности они не могли. Поскольку, как и прочие организмы, виткеры множились, а площадь обитания оставлась неизменной, часть населения выбрасывали за барьер. Большинство погибало, но часть со временем научилась накапливать запас силы и путешествовать на короткие расстояния, а еще позднее - поддерживать существование за счет жизненных потоков местной фауны. Так они и распространились по всей планете. Виткеры, естественно, были магами с большой буквы М, ограничение на их способности накладывали только количество доступной энергии и фантазия, так что для существования вне зоны источника, и ранее не имевшие устоявшейся формы, они без проблем превращались в животных на практически на полном генетиском уровне, сохраняя небольшие изменения для поддержания магической составляющей.
   Когда разведывательная экспедиция приземлилась (от авт. ну не буду же я каждый паз писать приэльфутилась, приигандилась - не суть важно!), цивилизацию они обнаружили далеко не сразу - Источники ее удачно скрывали. Замаскированных же под обычных животных виткеров стандартными методами не выявить. Контакт для эллинцев прошел без потерь, но болезненно. Поселения виткеров настолько сюррельны из-за обилия магии и отсутствия привычной логики, что представитель любой расы начинает медленно, но верно сходить с ума. Взаимопонимания с виткерами достигнуто не было, и исследователи решили уже перевести Эльфут в разряд Ли, то есть закрытых общему доступу миров. Однако виткеры, не открыв визитерам всех своих возможностей, продолжили тайно наблюдать за пришельцами. Возникла идея распространить влияние на другие планеты, и под видом образцов местной фауны небольшое количество особей покинуло планету на корабле-разведчике, который через месяц добрался до космической станции на орбите Иганды, столичной планеты Империи.
   К тому времени виткеры уже достаточно разобрались с гуманоидной психологией, чтобы скрыться под личиной эллинцев. Вторжение пришельцев ускользнуло от внимания населения и было заподозрено лишь из-за исчезновения большого количества магов. Оказалось, что к широко рассеянным энергетическим потокам виткеры подключиться не смогли - сказалась их уникальная эволюция. Они нашли другие Источники, а точнее магов и прочих обладающих неордирными способностями людей. Их элва (элл. - рисунок жизненных потоков, приблизительно - аура) по сравнению с остальными эллинцами наиболее богата энергией, и виткеры были к ней неизбежно притянуты. Своих жертв эти вампиры высасывали досуха, поскольку контролировать поглощение жизненных потоков не учились да и смерть живых существ на Эльфуте никогда не казалась им чем-то непростительным.
   Причину исчезновения магов обнаружили по чистой случайности, застав убийцу на месте преступления. После того как разобрались в ситуации, Эллигат открыл повсеместную охоту на виткеров, а планета встала на карантин. Истребление было удачным, и жизнь встала на круги своя. Эльфут, посовещавшись, решили все-таки не уничтожать, а перевели в разряд Экто (засекречнный, запрещенный для контакта и потенциально опасный) и построили наблюдательную станцию, так как вероятность того, что виткеры самостоятельно смогут покорить космос была минимальна. Эльфут и на данный момент засекречен и забыт почти всеми.
   Аннихел замолчал, пытаясь выстроить нить дальнейшего повествования. Человек же рассказом был заинтересован настолько, что успел позабыть о причине начатого монолога.
   - Однако одна наиболее гибкая в мышлении особь выжила. Без других виткеров дальнейшее размножение и планируемая экспансия стали невозможными. Она превратилась в убитую ей девушку Дейлу Риктер - слабенькую магичку, прилетевшую со Внешнего Кольца N3*, и удачно интегрировалась. Свои порывы высосать магов после после открытия охоты виктер сдерживала, периодически питаясь животными. Из-за отсутствия нужного количества энергии, Дейла не могла пользоваться способностями виктера, и ей пришлось привыкать к жизни обычного человека. Через какое-то время она даже вышла замуж за талантливого мага.
   Беременность стала для выжившего виктера настоящим шоком. И надеждой. Однако родившийся мальчик хоть и был сильным магом, особенностей виктеров в себе не нес. Разочарование Дейлы было жестоким, и, в тайне надеясь на удачный исход, она забеременела второй раз. У пары за двадцать лет семейной жизни родилось шесть детей - невероятно высокое количество для нашего общества, но поскольку генофонд отца детей был многообещающим, увеличение семьи не запретили. Но ни один из отпрысков виткера, даже частично, не напоминал.
   На тридцатом году совместной жизни муж открыл тайную природу Дейлы. Оправившись от потрясения, маг пришел к выводу, что Дейла уже давным-давно из разумных никого не убивала да и женой была любимой. Виткер ассимилировалась в общество полностью и ее психология стала по большей части человеческой, так что по просьбе мужа она рассказала об цивилизации на Эльфуте. Правда, без деталей, чтобы не подставить под угрозу родную планету. Далее, как говорится, жили они счастливо, но недолго. На подножном корму из животных, в отсутствии Источника, Дейла не прожила отмеренное как эллинцам, так и виткерам количество лет и скончалась на сто пятидесятом году жизни. Муж потерю пережил тяжело и с головой ударился в углубление магических знаний и политику.
   Инопланетянин вновь замолк. Молчание продолжались лишь минуту. Марти решил рассказчика не торопить и терпеливо ожидал продолжения. Тяжело вздохнув, Нихе снова заговорил:
   - Это, собственно, и есть конец предыстории. Рассказал я это к тому, что Дейла была моим предком и гены виктеров каким-то боком во мне пробудились.
   Человек кивнул - он и сам к концу занимательной повести об этом догадался.
   - После клинической смерти, твоя элва стала очень яркой, и когда я впервые ее увидел, на меня какое-то помутнение нашло - проснулись инстинкты предков, как я подозреваю. Убивать только что спасенного мной землянина мне не хотелось, поэтому я выставил щиты, чтобы погасить чувствительность к потокам - полной потенциал мне при разведывательной работе редко нужен. Запьнев, я потерял контроль над энергетическими потоками и, соответственно, над щитами, а твоя элва для меня, что красная тряпка для быка (кажется, так у вас говорят?). Виктеринские инстинкты для меня новы, подавить я их не смог, - Аннихел перевел дух и продолжил: - Я уже на три четверти опустошил твои жизненные потоки, когда смог переключить желание высосать энергию на сексуальное. Напряжение требовало разрядки: либо смерти за счет поглощения потоков, либо... - на этом месте Нихе замолчал, оставив конец фразы недосказанным.
   Впрочем смысл был предельно ясен - "либо оргазма за счет полового акта". Марти был вынужден признать, что Аннихел выбрал наилучший выход из ситуации:
   - Вау.
   Услышав восклицание, Нихе вскинул голову и с удивлением посмотрел на землянина. На лице того читалась смесь восхищения с уважением. Инопланетянин оправданно удивился. Закономерная реакция на насильственное принуждение к сексу - ужас, ненависть, презрение. Положительные чувства явно в нее не входят.
   Поняв вопросительный взгляд собеседника, Марти разъяснил:
   - Я, конечно, понимаю, что инцидента можно было бы избежать ("Зато какие воспоминания!" - нахально влезла мысль), но в сложившейся ситуации ты вел себя настолько разумно, насколько мог. Сначала отнекивался от алкоголя, надо сказать, настойчиво - я просто уговаривать умею, затем пытался отстраниться от меня, и конце концов не убил, а... сохранил жизнь единственным возможным способом.
   Фразу "не убил, а принудил к обалденному сексу" Марти так и не смог из себя выдавить. Его запас откровенности и честности к тому моменту иссяк.
   - Но... - на него уставились непонимающие глаза Аннихела. - Но я же тебя изнасиловал! Как ты можешь быть так спокоен?
   Охо-хо... Теперь, когда вещи названы своими именами, от объяснения не отвертишься. Марти меланхолично перевел взгляд на иллюзорные языки огня, пляшущие в иллюзорном камине.
   - Нихе... Я, конечно, предпочел бы, чтобы подобное произошло со взаимного согласия и с предупреждением, но чистым насилием это не было. Удовольствие от процесса, я как ни странно, получил, так что неизлечимо не травмирован.
   Мучительно хотелось провалиться сквозь землю, или в данном случае - сквозь пол и на Землю. Все, теперь Нихе его точно примет за извращенца-мазохиста или чего похуже. У инопланетянина хоть оправдание есть подобного поведения. Человек же чувствовал себя нимфоманом. Как вообще на научном такое отклонение называется - гомосексуалист-алиенофил?
   - Марти...
   - Однако, чтобы предотвратить подобные случаи в будущем, пока ты со своими инстинктами не разберешься, надо выработать дополнительные меры безопасности, - оборвал инопланетянина Марти, не желая выслушивать его мнение о себе любимом. - Ты сказал, что я сейчас нахожусь на уровне мага. Сможешь научить меня собственную элву щитами закрывать? Это реально?
   Землянин наконец-то решился посмотреть на Аннихела. Тот выглядел бледновато, а обивка на подлокотниках была разодрана когтями. От переживаний, видать.
   - Да, вполне реально, хотя займет какое-то время. Впрочем, я все равно собирался тебе основы работы с энергетическими потоками объяснять.
   - Ну вот и отлично, с завтрашнего дня и начнем. Кстати, отчего ты светишься, как фосфором обмазанный? - с фальшивой непринужденностью спросил Марти.
   Казалось, Нихе побелел еще сильнее. Хотя куда уж дальше!
   - Я же у тебя много энергии высосал, и пока что ни на что не использовал. Вот она и выражает себя, как умеет.
   - Так тебе надо свои возможности как виткера исследовать! Нужно будет тебе и животных каких-нибудь подкинуть для дальнейшей экспериментации, ты же не хочешь в неподконтрольном состоянии в империю возвращаться - еще грохнут тебя превентивно. Во избежание, так сказать. Я так понял, твоя родословная является семейной тайной?
   - И очень даже опасной тайной. И ты прав, мне нельзя от этого прятаться, лучше не станет. Прошу у тебя прощения...
   - Забудем об этом... Случившегося не изменишь. Я на кухню готовить, что будешь?
   - То же, что и ты, - голос инопланетянина оставался все таким же несчастным. Или сдавшимся? Сложно сказать. Ну да неважно. Что Марти мог сделать для улучшения ситуации, он сделал. Остальное не в его руках. Оставалось надеяться, что время сгладит воспоминания.
  
  
  

__________________________________________________________________________________

   *Внешнее Кольцо - Империя делится на сектора: Округ Иганды, Внешнее Кольцо N1, 2 и т.д. Территорию империи ограничивает Дальнее Кольцо планет. С постепенным расширением границы сектор Дальнего Кольца увеличивается, и наиболее освоенную часть сектора переводят в разряд Внешнего Кольца с соответствующей нумерацией. Всего в Империи на данный момент - 5 Внешних Колец.
  

Глава 7. Исследования

  
   Погруженный в мысли, Аннихел стоял посреди тренировочного зала и пытался понять, что же хотел показать своим непринужденным обращением Марти. Правильно ли он понял, что землянин предложил забыть о случившемся и к произошедшему не возращаться? Похоже на то. Однако забыть будет сложно... Как ему самому, так и человеку, пусть он и не считал инцидент насилием. Аннихел Марти особо не верил. Он прекрасно помнил, что накинулся на человека, как оголодавший кхёр*. Сначала к крови присосался, чтобы добраться до жизненных потоков, затем, что называется, грубо отымел. Он, конечно, пытался превратить изнасилование в получение удовольствия, но вожделение к тому моменту перешло за рамки разумного и все, чего он добился - это жесткого секса. Стоны то ли боли, то ли наслаждения распластавшегося под ним человека самоконтролю тоже не способствовали.
   Инопланетянин всряхнул головой. Марти прав, пора заканчивать рефлексировать и брать под контроль обнаруженные силы виткеров. Если бы он еще знал, как ими пользоваться!
   Отобранная у человека энергия до сих пор окутывала его теплым облаком синих искр, сверкая попеременно яркими разрядами перед его магическим зрением. Аннихел попробовал мысленно потянуться к кружающейся силе, и та на удивление быстро признала его и довольно мурлыкнула. Инопланетянин грустно улыбнулся и позволил ей делать то, что вздумается.
   Через мгновение, когда бушующая сила хлынула внутрь него, он решил, что поступил несколько опрометчиво. Могущество и власть - над собой, над материей, над миром. Только так мог бы впоследствие описать свои чувства Аннихел, и все же присутствовало нечто иное, родное, и одновременно чуждое, находящееся за гранью разума. Рушились все барьеры, возведенные логикой и воспитанием...
  
   Аннихел очнулся на упругом полу тренировочного зала. Времени по его ощущению прошло совсем немного. Сдерживая захолонувшее сердце чувство опасения, мужчина оглядел себя и зал и выпустил вздох облегчения - следов разрушения не наблюдалось. Вроде бы ничего не произошло. Однако стало как-то пусто ему самому. Сила испарилась, но на что она ушла?
   Эллинец сел и приподнял руку, чтобы смахнуть выступивший на лбу пот - с ладони упало ранее не замечанное им украшение. Безумно красивое, невыразимо прекрасное, тонкой изумительной работы... Но Аннихел уставился на него с тихим ужасом. Нет... Не может быть. Его подсознание сыграло с ним очень злую шутку. Пришелец осторожно дотронулся до серьги, будто опасаясь, что его испепелит. Зеленый камень лишь лениво мигнул. Мужчина зажмурил глаза: это безнадежно, не стоит себя мучить, а запрятать подальше - выбросить изделение у него рука не поднимется. Спрятать и забыть. Так будет лучше всего.
  
   Когда Нихе наконец-то добрался до кухни, флюоресцентное сияние вокруг него исчезло. И хоть он все еще выглядел устало, но маску скорби лицо его больше не напоминало.
   - Приятного аппетита, - кивнул на сооруженный ужин Марти. Кулинарная муза его на данный момент покинула, и он воспользовался старыми установками.
   - Спасибо, - краешком губ улыбнулся Аннихел и принялся за еду.
   Землянин вернулся к распитию кофе и старался откровенно на друга не пялиться, чтобы не смущать и так еще не нашедшего душевного равновесия пиршельца. Непослушные глаза все равно остановились на знакомых чертах, видя их в совершенно новом свете. Хотелось провести рукой по перламутровой гладкой коже, коснуться немного жесткой линии губ, распустить косички и запустить руки в серебряный шелк волос...
   Марти с трудом оторвался от созерцания и, прикрыв глаза, заставил себя отринуть непристойные мысли. Чувствуется, на привычный дружеский лад так просто настроиться не получится. Но он все попробует.
   - Как прошел опыт с виктерианской силой?
   Закончивший кушать Аннихел задумчиво посмотрел на Марти:
   - Я даже не знаю, как объяснить... Неудивительно, что с виктерами общий язык не нашли. Образ мышления у них абсолютно иной. Что касается силы, ее контролировать очень непросто. Возможно, стоило начать оперировать меньшим количеством энергии.
   - Значит, ловля животных все-таки остается в планах.
   Нихе поморщился: очевидно, убиение зверушек ему не особо импонировало.
   - Получается так. И есть еще одно любопытное отличие. Ты еще не знаком с правилами обращения с энергетическими потоками, но я все же попробую объяснить. Магия - это не только Дар и интуиция, но и не меньшей частью наука. Законы плетения заклятий были открыты методом проб и ошибок и разрабатывались в течение тысячелетий. В многоуровневых заклятиях один лишний виток может совершенно изменить задуманный результат. Уже две тысячи эллинских лет существует такая сфера изучения как маллорика, старающаяся подогнать расплывчатые законы магии в формулы и стандартные образы построения. Виктерианския сила же действует как настоящее волшебство, подчиняясь лишь желанию и воле идивидуума. Это довольно сильно выбивает из колеи...
   - Так это же... Не знаю, круто, наверно. Что тебе не нравится?
   - Может, через какое-то время и понравится. Но когда ломаются все устоявшиеся принципы и твое мировоззрение переворачивается с ног на голову, к этому сложно с ходу привыкнуть.
   Марти не сдержался и жалостливо посмотрел на инопланетянина. Впрочем, ему тоже пришлось недавно пройти через изрядную долю потрясений, и ничего - выжил. Так что Нихе рано или поздно тоже приспособится к новому взгляду на мир:
   - Я уверен, что и к силе виткеров какие-то законы применимы. Просто их сила скорее всего действует по другому принципу. Преобразывывает магию в какую-то другую энергию.
   Глаза у Аннихела комично расширились:
   - А ведь и правда, они силу потоков на самом деле при поглощении перерабатывают. Точно! Буду пока эту энергию волшебством называть.
   Пришелец явно повеселел, и Марти мысленно похвалил себя за удачно проведенную работу. Он уже было отчаялся вывести друга из уныния.
  
  
   Аннихел выдал Марти для ознакомления "Введение в магию". У инопланетянина было немного книг, но, видимо, этот текст он посчитал одним из самых важных и распечатал на рицтине**.
   Очевидно, обычным магам были доступны лишь элементарные заклятия - наощупь много не наплетешь. Маг мог создавать простые стихийные и бытовые заклятия и лечить, но более глобальные вещи им были не под силу. Скажем, боевое заклятие Огненной Стены им уже было недоступно, а небольшой файербольчик они вполне могли состряпать. Так же создать ураган или наладить систему воздухоснабжения в здании было за гранью их способностей. Лечить они могли несложные заболевания, вливая в жизненные потоки дополнительную энергию и увеличивая иммунитет, но искоренить эпидемию могли только зрящие. Чаще всего маги работали на стыке магии и технологии, в сфере техномагии. Зрящие были так же основательно подкованы в области техномагии, но редко в ней специализировались.
   Сами зрящие маги делились на ступени в зависимости от силы/яркости элвы, четкости магическогго зрения и сноровки в плетении заклятий. Естественно, без постояннных тренировок и обогащения знаний и опыта даже самые талантливые из магов рисковали остаться на изначальной восьмой ступени.
   Уже через неделю тренирововк под присмотром Аннихела и самостоятельных экспериментов, Марти был готов молить о смерти. Желательно клинической, чтобы перейти на уровень зрящего мага. Развить интуицию за счет ряда медитаций было долгим процессом. Вдобавок к тому, что обычно маги начинают обучение с детства, что значительно увеличивает чувствительность к энергетическим потокам, человек обладал весьма уникальным восприятием магии. Вместо легкого покалывания от соприскосновения с потоками, его обонятельные рецепторы заполняла мириада запахов.
   Через полторы недели, прошедшие с начала обучения, Марти наконец-то уговорил инопланетянина организовать ему временное пребывание за гранью жизни. Его друг не шибко порадовался идее, но все же смог оценить ее преимущества. Нихе уже сам потерял надежду обучить землянина магии в краткие сроки. Умение видеть энергетические потоки значительно бы облегчило его труды.
   Очнувшись от разряда электротока, сбежавшего с рук Аннихела к его остановленному сердцу, землянин распахнул глаза, зажмурился и несчастным голосом попросил выключить подсветку. Инопланетянин хмыкнул и с некоторой долей злорадства похлопал по плечу и, цитируя самого Марти, с лучистым оптимизмом сказал, что все утрясется.
   И на самом деле утряслось. Через неделю глаза перестали слезиться, а магическое зрение удавалось притупить плетением щитов, которые с каждым разом получались сильнее и создавались быстрее и стройнее.
   Сам же инопланетянин каждый день совершал короткие вылазки на Землю за живым материалом для экспериментов. Если сначала он скромно покупал в деревнях скотину, то после случайной поимки косули, перешел на охоту. Марти однажды спустился с ним за компанию и очутился в буйных джунглях. Аннихел попросил его постоять в сторонке и не мешаться, и, следуя инстиктам и цепочке поискового заклятия, направился в глубину леса. Марти для безопасности профессионально прикрылся непроцаемым щитом и последовал за спутником. Схватку инопланетянина с немаленьким тигром человек наблюдал с открытом ртом, зачарованный грацией как хищника, так и охотника, который с небрежной легкостью уворачивался от острых когтей. Когда Нихе надоела игра кошки с мышкой, причем кошкой был далеко не тигр, он, изловичвшись, запрыгнул на спину рычащей кисы и, разодрав линновыми*** когтями шкуру, припал к кровотоку****.
   Боевой азарт и, надо признать, некоторая кровожадность были несвойственны прежнему Нихе, и Марти подозревал, что инопланетянин по мере освоения контроля над инстинктами, приобретал и черты менталитета виткеров. Или же он просто нашел свою потерянную половину души. В нем стали чувствоваться уверенность и грация хищника; шарма ему это только добавляло. Еще раньше человеку казалось, что пришелец был неестественно скромным и миролюбивым, но списывал это на инопланетную психологию. Разумеется, свои гуманистические принципы Аннихел не поменял, что не могло не радовать, и сохранял изрядную долю наивности, но его поведение уже не находилось на грани серьезного психического расстройства.
   Зажмурив в удовольствии глаза расплавленного серебра, Аннихел хитро глянул на Марти и жестом фокусника взмахнул рукой. В следующий момент человек обнаружил себя сидящим за костром с нанизанным на вертеле куском мяса и с выделанной из тигриной шкуры накидке на плечах. Все, что он смог сделать - это обалдело уставиться на наслаждающегося спектаклем друга. Это действительно было волшебством. Ознакомившись с теорией магии, землянин начал понимать, почему Аннихел был изначально так шокирован.
   Странно польщенный, Марти охотничий трофей впоследствие сохранил, любовно разместив на кресле в гостевой комнате.
  
   Проведенные за истекший месяц исследования показали, что соотношение обладающего магическими способностями населения к обыкновенному составляло примерно один к трем. Увы, использование магии повсеместно ограничивалось смертельными блоками. Марти припомнил множество документированных случаев, когда после клинической смерти люди становились так называемыми экстрасенсориками. Раньше он относился к подобным фактам скептически, теперь же они только подтверждали теорию о блоках. Причину их возникновения Аннихелу с Марти так и не удалось вычислить.
   Время, стандартно отведенное на изучение планетарной системы, подходило к концу, и эллинец заканчивал последние исправления и распределял полученную информацию по пунктам. Покинуть солнечную систему они собирались уже через три дня.
   Несмотря на принятое решение, на душе у человека было тоскливо, и он уговорил Аннихела провести последние дни на Земле. Сначала он в одиночестве навестил семью, чтобы попрощаться, возможно, что навсегда. Сказать, что родные удивились, увидев его сияющую здоровьем физиономию, значит ничего не сказать. Марти же скромно сообщил, что поступил на службу в секретное отделение правительства, а там поддерживать форму является обязательством. Родители с расширившимися глазами покивали, а брат с сестрой смотрели недоверчиво. Когда же мужчина сообщил, что его отправляют на десятилетнюю миссию без права отпуска, они были еще больше огорошены. Надо ли говорить, что визит прошел болезненно как для него самого, так и для родных?
   Покончив с неприятным долгом, Марти вернулся на "Гердин" и забронировал два одиночных номера на корабль, проходивший круизом по Каррибам. Путешествие как раз было рассчитано на три дня.
   "Лилиан" отходила от причала во Флориде ранним вечером. Друзья без проблем попали на корабль и разместились в указанных каютах. Марти, не сдержался и приобрел в TaxFree магазине десять блоков сигарет и н-ное количество бутылок элитного алкоголя, чтоб было чем порадовать душу в тяжелые моменты жизни вдали от родины. Нихе с неодобрением оглядел покупки, но вслух ничего не сказал. Разместившись на верхней палубе землянин наблюдал за тонущим в лазурных водах солнцем и меланхолично дымил кубинской сигарой. Вскоре к нему присоединился Нихе и зашло обсуждение о результатах разведки.
   - Как ты думаешь, что ваш Эллигат решит насчет Земли?
   - Сложно сказать, если бы не смертельные блоки, империя скорее всего вошла бы с земной цивилизацией в контакт или же оставила бы развиваться своим ходом. Возможно, планету переведут в разряд Эш, то есть ограничат доступ лет на сто для углубленного изучения общества, или в данном случае странной ситуации с магией.
   - То есть экспансии не предвидится?
   - Что ты! Нападение на новооткрытые разумные миры карается высшим мерой наказания. Империя предпочитает не наживать врагов. Конечно, полностью избежать военных конфликтов не удается, но первым Эллигат удар никогда не наносит.
   - Что это за высшее наказание?
   Аннихел стыдливо замолчал.
   - Что, все так плохо?
   - Плохо. Сам нарушитель подвергается столетней пытке, причем разум потерять ему раньше времени не дают, а вся семья и собственность уничтожаются.
   Марти присвистнул:
   - А говорите - пацифисты!
   - Вот потому и пацифисты. Но вообще-то такое жесткое наказание применяется только в исключительных случаях, и согласись, угроза межрасового конфликта в эту категорию попадает.
   - Наверно, - не очень уверенно согласился Марти. Он прекрасно понимал, что закон можно обойти или наоборот оказаться без вины виноватым. Впрочем, мир не без несправедливостей. Понятие меньшего зла никто не отменял, даже в империи Иганды, с устройством которой он до конца так и не разобрался. Общую картину он более-менее представлял, но одно дело сухие факты, и совершенно другое - опыт. Проникнуться чужой философией и обычаями можно только влившись в общество.
   Решив на данный момент не загружаться, человек прогнал удручающие мысли и потащил инопланетянина смотреть шоу-балет в главной зале судна. Зала была переполнена, и им пришлось разделиться: Аннихел, все так же избегая шумных компаний, несмотря на изменения в менталитете, подсел к паре молодоженов, а Марти, очаровательно улыбаясь, присоединился к группе молодых людей, которые разместилась аж за тремя столиками. Симпатичного, знающего себе цену парня приняли на ура. Землянин, тут же окруженный девушками, расслабился и наслаждался общением с представителями прекрасного пола. Особое внимание он уделял жгучей брюнетке с восточными чертами лица и удивительно синими раскосыми глазами. Он даже грешным делом подумал на линзы. Линда была американкой, студенткой Гарвардского Университета и с легкостью могла развить разговор на любую тему. Но как бы его не влекло к девушке, что-то ему мешало ударить за красавицей. Встретившись глазами с сидящим невдалеке Нихе, он понял, что причиной является именно инопланетянин. Разозлившись и запихнув в глубину сознания горящие непонятной эмоцией голубые глаза друга, он все свои чары сосредоточил на Линде. "Сегодня она будет моей", - подумал мужчина. Девушка по виду против курортного романа не возвражала, и это было ему на руку: в конце концов, когда он еще сможет перепихнуться с землянкой? Нескоро, это уж точно.
   Подленький голос из глубины сознания спросил, что же он пытается доказать своим похабным поведением, бросая друга на произвол судьбы, но Марти его угрюмо проигнорировал.
  
   Аннихел чинно представился молодой паре и заказал себе апельсиновый сок. Женщина заинтересованно встрепенулась:
   - О! Вы тоже не пьете алкоголь?
   - Да, у меня непреносимость. Как выпью что-нибудь покрепче пива, так сразу вырубает, - с напускным сожалением признался инопланетянин. - А вы, я смотрю, тоже не употребляете?
   - Не употребляю, но это временно. Я сейчас на четвертом месяце, так что сами понимаете... - его собеседница развела руками.
   Надо сказать, Нихе догнал не сразу, но когда до него дошло, что имела в виду женщина, искренне улыбнулся и поздравил. Муж с гордостью взирал на лучающуюся материнским счастьем жену. Шоу началось и разговор прервался. Пришелец перевел взгляд в сторону своего спутника. Тот явно от отсутствия его компании не страдал и зажигал вовсю. Экзотическая красотка, сидящая справа от Марти, только что не заползла к нему на колени, а человек похоже против ее общества возражений не имел и даже поощрял. Встретившись с ним глазами, землянин поспешно отвел взгляд. В глубине Аннихела зародилось какое-то темное чувство. От увиденной сцены его подташнивало, а руки рефлекторно сжались на краю стола. Очнувшись от помутнения, инопланетянин с ужасом понял, что чуть не потерял контроль над своей виктерианской частью. Инопланетянин не мог поверить, что его захлестнуло настолько сильное чувство ревности. А ведь Марти ему ничем не обязан, тем более соблюдать верность. Они вовсе не пара.
   Чтобы отвлечься от сжигающего его изнутри злостного огня, разведчик сбросил блок на магическом зрении и стал изучать жизненные потоки окружающих людей. Он сразу же уловил аномалию в сидящей напротив него женщине. Ее живот светился ярким белоснежным цветом.
   Аннихел улыбнулся: зародыш обещал стать сильным магом, возможно, даже и зрящим. Стоп! Получается, на плоде еще не было ни одного смертельного блока! Тут же позабывший о терзающих его мыслях, маг вошел в поверхностный медитативный транс и потянулся сознанием к четырехмесячному зародышу. То, что он увидел, заставило его содрогнуться от омерзения. Развивающиеся жизненные потоки медленно, очень медленно, но неизбежно окутывались противной красноватой дымкой. Откуда возникла эта противоестественная сила? Сглотнув вставший в горле комок, Аннихел решительно коснулся дымки, чтобы добраться до истока...
   Он словно рухнул сквозь многочисленные слои земли и перегородок и оказался нагим перед взирающим на него красноватым глазом, плавающим в потоке плазмы. Это нечто тут же стало окутывать его красноватым дымом блокировки. Из последних сил, сдерживая охвативший его дикий ужас, маг вырвался из сжимающихся тисков и распахнул ошалевшие глаза.
   Не слишком соображая, что делает, он подбежал к Марти, удивленно на него взглянувшего, и, не слушая протестов, схватил за шкирку и потащил в каюту. Метаясь по углам кинул купленные землянином вещи в чемодан и потянул офигевшего человека в свою каюту за телепортационным пультом - надо было его с собой носить. Аннихел заклятием призвал пульт и тут же пронзительно, по-девчачьи взвизгнул. Следовавший за ним красноватый туман голодным кхёром накинулся на его плетение. Не медля ни секунды, он переместил себя и землянина на корабль в рубку и тут же запустил программа отлета. Через минуту они уже пробили проход на Изнанку.
   Эллинец сел, где стоял, прислонившись к переборке терминала, и уткнулся в головой в колени, мелко дрожа всем телом. На Землю он больше ни ногой, пусть другие разведчики с ее тайнами разбираются. Главное, что Марти все еще с ним.
  
  

__________________________________________________________________________________

   *Кхёр - зверь наподобие волка, только размерами покрупнее, с шестью лапами и без хвоста, родом с планеты Утуп, Округ Иганды. Поддается дрессировке.
  
   **Рицтин - вариант пластика, использующийся вместо привычной землянам бумаги. Обладают той же, что и бумага гибкостью, но неизмеримо большей прочностью. Складки же выравниваются легким движением руки (утюга не требуется =).
  
   ***Линн - развитое биоинжинерами вещество, способное воздействовать и направлять магическую энергию. Когти у Нихе как раз из этого материала нарощены.
  
   **** Чтобы добраться до жизненных потоков, виткеру нужно прорвать внешнюю кожную оболочку. Рана нарушает структуру жизненных потоков и облегчает процесс откачивания энергии.

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Минаева "Драконья практика"(Любовное фэнтези) Т.Мух "Падальщик 4. Единство"(Боевая фантастика) И.Головань "Десять тысяч стилей"(Уся (Wuxia)) М.Боталова "Императорская академия. Пробуждение хаоса"(Любовное фэнтези) Т.Сергей "Эра подземелий 4"(Уся (Wuxia)) Т.Мух "Падальщик 3. Разумный Химерит"(Боевая фантастика) М.Олав "Охота на инфанту "(Боевое фэнтези) К.Корр "Бестия в академии Ангелов"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"