Carter Nick: другие произведения.

Сайгон.. Операция Змея

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:

  
  Аннотации
  
  
   КОГДА ШПИОН ВСТРЕЧАЕТСЯ С ШПИОНОМ.
  
   Незабываемая игра в контрразведку, в которой суперсекретная американская организация AX сталкивается с китайским бюро убийств, ГОРЬКИМ МИНДАЛЕМ ... и сам Киллмастер с двойным агентом-женщиной, чья техника была неотразимой.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
  
   Ник Картер
  
   Смерть и Прекрасная
  
   Он получил свою работу через Vietnam Times
  
   La Dolce Vita Vietnames
  
   Знакомьтесь, мистер Фанг
  
   Сайто, где ты?
  
   Мисс Антуанетта очищает дом
  
   Неопытный шпион
  
   Вечер пятницы
  
   И субботним утром
  
   Готово - Набор гелей - Вперед!
  
   Почти все Джейк
  
   У Клэр есть компания
  
   Я не мог помочь. Я потерял голову
  
   Killmaster встречает леди
  
   Любовь - это любовь, но война - это ад
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
  
  
  
   Ник Картер
  
   Killmaster
  
   Сайгон
  
   Перевод Льва Шкловского.
  
  
   Посвящается сотрудникам секретной службы Соединенных Штатов Америки
  
  
  
  
  
  
  
  
   Смерть и Прекрасная
  
  
  
  
   Сине-зеленые небеса Вьетнама проливают свой ослепительный блеск на сцены чистой открыточной красоты и абсолютного ужаса.
  
   Рисовые поля плавно поднимаются изогнутыми террасами у подножия гор, граничащих с плантацией Ла Фарж в контролируемом коммунистами Северном Вьетнаме. На юге лесистые холмы спускаются к великолепным городам и мягким песчаным пляжам, которые тянутся, как гигантский ковер, прикрепленный к Южно-Китайскому морю. Внутри суши, но охватывающей глубокий залив моря, находится столица гавани Сайгон ... четыре часа пятнадцать минут по воздуху от Манилы, два с половиной часа по воздуху от Сингапура и в световых годах от плантации Ла Фарж на севере сторона линии раздела.
  
   Мадам Ла Фарж откинулась под жаркое августовское солнце и думала об этом. Жара и отдаленность Сайгона были одними из немногих вещей, о которых ей оставалось подумать.
  
   Для Клэр Ла Фарж экскурсия в Сайгон когда-то могла быть завершена серией прохождений со скоростью семьдесят миль в час по улучшенным дорогам и головокружительных проходов штопора в ее специально построенном Royal Roadster. Один раз, но не больше. Мадам Ла Фарж была фактически узницей в собственном замке в предгорьях. Во-первых, родстер больше ей не принадлежал. Хо Ван Мин восхищался его стареющей красотой и забрал его в свой штабной автомобиль. Во-вторых, мадам приказали ограничить свои движения. И, наконец, даже если предположить, что она могла свободно путешествовать, она не видела веских причин, чтобы бросаться через холмы и долины через рваные линии конфликта, проведенные между Севером и Югом. Вьетнам в наши дни - не место для ненужных поездок. Даже в дружественных южных горах, где охотники на крупную дичь пересекают густой лес в поисках леопарда, тигра и кабана, можно найти самое опасное из всех вьетнамских существ: партизан Вьетконга.
  
   Итак, мадам Клэр Ла Фарж больше не путешествовала.
  
   И все же она была необычной женщиной. Никто не ожидал, что красивая француженка будет обычной, и мадам не была исключением. Она была потрясающе красивой вдовой; когда-то была преданной молодой женой, которая ничего не думала, кроме как тихо обожать своего красивого мужа, а теперь жесткая бизнес-леди, твердо, но нежно управляя плантацией Пола. Огромные легионы, которые помогали ей поддерживать богатейшие земли на территории, смотрели на нее с любовью и уважением. Когда они называли ее «Прекрасной», как это делали все, кроме одного или двух, они воздавали должное не только ее красоте, но и скрупулезной справедливости и честности, которые привлекли к ней Поля Ла Фаржа в Ханое почти за двадцать лет до этого. жестокий августовский день.
  
   Клэр перевернулась на солнце. Во Вьетнаме два сезона, и оба летние. Один сухой, а другой мокрый. Солнце светило после тринадцати дней проливного горячего дождя. На плантации все шло как нельзя лучше. Делать было нечего, и ничего нового, кроме солнца, не было видно.
  
   Так мадам Ла Фарж загорала обнаженной. Не быть распутным и уж точно не шокировать помощь. Просто чтобы насладиться солнцем и чувствовать себя максимально комфортно.
  
   Ее тело, растянутое на собственном варианте Пола элегантно удобного гамака для патио, было длинным, бронзовым и сильно изогнутым. Даже в своей изысканной наготе она безошибочно выглядела по-французски. Действительно, мадам Клэр Ла Фарж была воплощением французской женственности в ее лучшем проявлении, романтической мечтой в великолепной плоти. Даже сейчас, когда ее грудь поднимается, как
  холмы с двумя вершинами на палящем солнце земли так далеко от Франции, она казалась вечно французской. Ее черные волосы с короткой стрижкой зачесаны назад с классического лба. Тонкий нос с изящно заостренными ноздрями разделял высокие скулы, чье послание об отчужденности противоречило полному чувственному рту - рту, который теперь мало что мог заставить его изгибаться в смех, - но который в свое время знал смех. Она лежала, как богиня солнца, окруженная невысокой каменной стеной, огибавшей южную оконечность дворика, который прислужники возвели в давние времена, когда плантация и мадам были совсем молоды.
  
   Но стена служила слабой защитой от всего, что могло произойти. Он был построен как украшение, невысокая граница между землями и частной жизнью Ла Фаржа. Пол был единственной защитой, в которой она когда-либо нуждалась.
  
   Теперь, когда ей было 36 лет, мадам ничего не защищало, кроме ширмы и старого армейского 45-го , небрежно спрятанного между подушками гамака. Поль Ла Фарж, красивый и смеющийся дьявол военных лет и французской разведки, умер спустя десять жестоких и пустых лет. Его кодовое имя было La Petite Fleur. La Petite Fleur! Она все еще могла улыбаться, когда думала об этом - этот смехотворно хрупкий ярлык для человека огромной мускульной силы, хорошо разбирающегося в каждой фазе рукопашного боя и хладнокровно беспощадного в обращении с врагом. Но тепло и нежно с ней… сильное, теплое, нежное, страстное… воспоминание о силе и сладости, любви и смехе…
  
   Он встретил ее в Ханое в конце Второй мировой войны, ухаживал за ней и завоевал ее, хотя она была более чем на десять лет моложе его и была окружена задыхающимися молодыми женихами. Затем он отвез ее на плантацию, которой его семья владела полвека. И он хорошо справился, как и все, но у него была другая, более важная работа. Он по-прежнему был Ла Петит Флер из французской разведки. И французы вели ожесточенные битвы, чтобы помешать коммунистам захватить контроль над Вьетнамом.
  
   Теперь Север был потерян для них. Так был Пол.
  
   Ла Петит Флер выполнял свою тайную работу на французское правительство восемь долгих и опасных лет. Дюжину раз он был близок к смерти, и дюжину раз он проскользнул сквозь пальцы врага, чтобы вернуться домой к Клэр и на плантацию. Наконец, всего за несколько недель до кровопролития Дьен Бьен Фу, его начальство приказало ему ненадолго прилечь, быть невинным французским плантатором и ничем другим, пока не поступят новые приказы. Он ненавидел мысль о бездействии, но Клэр почувствовала облегчение. Им нужно время вместе, короткая передышка.
  
   Затем пуля убийцы поразила его во тьме вьетнамской ночи.
  
   Клэр Ла Фарж была вдовой в том возрасте, когда женщины больше всего нуждались в любви своих мужчин.
  
   Теперь у нее остались только плантация и воспоминания о Поле и его великой любви. Только тепло, дождь, рис и чай занимают ее ум.
  
   Она снова пошевелилась на солнышке и вздохнула. Это было неправдой. Ей было о чем подумать. Например, люди, которые обрабатывали ее землю. Они нуждались в ней. Без ее руководства земли L4 Farge превратились бы в бесплодные развалины в течение нескольких сезонов. У нее был выбор. «Убирайся и держись подальше. Пусть твои лакеи сами о себе позаботятся». «Оставайся здесь. Пусть они сохранят свою работу. Дом твой, и вся еда, какая тебе нужна. А остальное наше. Земля производит для нас». Так завершается речь генерала Северного Вьетнама Хо Ван Мина.
  
   Итак, она осталась. В доме Пола. Но на самом деле даже плантация ей уже не принадлежала. Время шло, уходя в никуда, унося с собой ее молодость. Дать ей мало о чем думать, кроме жары, дождя, риса, чая, ее плантационных рук, продуктов, которые будут кормить врага, ужасного дела вьетнамского конфликта, который грозил погрузить мир в холокост мировой войны. Три…
  
   Клэр выругалась. Не о чем думать! Ей нужно было думать о самом мире, и она лежала здесь, как кусок глины, бесполезная. Разочарование пылало в ней так же жарко, как солнце. И сгорел во внезапном пламени. Она была беспокойной, вот и все. Может быть, ей удастся убедить Мин отпустить ее в Сайгон за припасами. Фактически, она уже привела в движение колеса, отправив ему сообщение. Поездка пойдет ей на пользу. Кроме того, она не могла ничего поделать с ситуацией в мире и коммунистической угрозой. Когда Пол ушел, это больше не имело значения. Больше ничего не имело значения.
  
   Солнце палило, посылая лучи, как пальцы влюбленного, в теплые ниши изогнутой длины мадам на неподвижном гамаке. Она не спускала глаз с яркого света, хотя тяжелые солнцезащитные очки в арлекиновой оправе, украшенной драгоценными камнями, закрывали их. Жаркие волны близкого атмосферного давления держали ее пылающими горячими пальцами.
  Ее тело короткое время ощутило любовь и почти забытую страсть. Если бы только она могла снова найти такого мужчину, как Пол, чтобы она чувствовала себя так, как она чувствовала себя под лаской солнца ...
  
   Она не увидела высокой тени, упавшей на патио за ширмой, но услышала мягкие шаги, нарушившие тишину. Она не пошевелилась и не взяла 45.
  
   "Да, Сайто?"
  
   Она знала его походку, легкую кошачью поступь гиганта, который был с Полом с тех пор, как бежал с материковой части Японии в 41 году, чтобы сражаться с воинами среди его собственного народа. После краха Франции в 1954 году он остался у Клэр. Считается, что именно он первым назвал ее «Прекрасной» и породил живую легенду.
  
   «Моя госпожа, для вас не будет безопасного пути в Сайгон. Генерал не в настроении оказывать вам любезность. И я прошу вас не пытаться предпринять путешествие каким-либо другим способом».
  
   В мягком, нежном голосе мастера было беспокойство. Мадам, быстро уловившая нужды и нужды своего народа и всегда готовая уважать их неизменную заботу о ее благополучии, оказала Сайто любезность, сев и уделив ему все свое внимание. Он не мог видеть ее из-за ширмы, но он мог слышать каждое ее движение, и он знал, что она села, чтобы слушать его. Он также знал, что она была обнаженной. Но он не сделал попытки осмотреть экран, и она даже не думала потянуться за своим шелковым халатом. Сайто, как ее старшине и доверенному слуге, был сделан высший комплимент: ее уверенность в том, что ее добродетель, само ее существо были в безопасности, когда он был рядом.
  
   «Значит, с генералом трудно», - без удивления сказала она. «Но ты беспокоишься, Сайто. Могу я спросить, почему?»
  
   «В стране беда».
  
   «На земле всегда неприятности. Что вас сегодня так беспокоит - генерал?»
  
   Несмотря на всю ее французскую интонацию, вьетнамский язык мадам звучал правдиво и ясно. Хотя Сайто понимал как ее родной французский, так и английский, ей всегда казалось более естественным говорить на местном языке.
  
   «Не только маленький генерал». В голосе Сайто прозвучала презрение. Он сразу же невзлюбил Хо Ван Мина и не нашел причин менять свое мнение. «Что-то его разозлило, так что он полностью отказывается позволить миледи уйти с плантации. Он даже осмелился пригрозить наказанием, если вы ослушаетесь его».
  
   "А теперь?" пробормотала она задумчиво. "А какие важные новости у вас есть для меня?"
  
   «На этот раз он имеет в виду именно это, мадам. В последнее время были бомбардировки и несколько сражений, которые ему не понравились. И это правда, что рисковать еще опаснее, чем раньше. Небо наполняется самолеты, которые сбрасывают людей, как семена, в поля, и на всех дорогах есть смертельные ловушки. И из Сайгона приходят слухи, что там будет больше демонстраций, больше бомб. Коммунистические свиньи и животные с знаками снова будут ходить и снова убивать. Не беспокойтесь, мадам, я вас умоляю. Путешествие невозможно ».
  
   Она понимала его беспокойство. Это правда, что она была упрямой и не раз бросала вызов генералу. Но даже это уже не стоило усилий.
  
   «Не тревожься, Сайто. Я останусь на месте».
  
   "Все хорошо, мадам. Вы все еще хотите поговорить с генералом?"
  
   Она посмотрела на экран, как будто увидела Сайто, стоящего за ним. Мысленным взором она действительно видела его, совершенно нетипичного японца - слишком высокого и слишком западного вида. Он был добрых шести футов ростом, плотного телосложения, его огромные руки болтались по бокам. Черный пояс, как и бесчисленное множество других наград в дзюдо, кендо и карате. Никто никогда не превосходил Сайто. И никто никогда не будет, кроме дамы его покойного хозяина. При всем своем внушительном росте он был как маленький мальчик, когда дело касалось Клэр Ла Фарж.
  
   «Нет, Сайто. Я не стану беспокоить занятого генерала. Мне неинтересно пересекать 17-ю параллель, если это означает столько утомительных трудностей. В конце концов, какая разница? Нет, я останусь здесь, никого не увидев, будучи всего лишь Леди Плантации ". Ее тон насмехался над ее словами, потому что никто лучше нее не знал, что Леди была беспомощной пленницей.
  
   Сайто поклонился за ширмой. «Моя госпожа, как всегда, проявляет здравый смысл».
  
   Она смеялась. Он тоже звучал немного насмешливо. Они оба знали, что она не всегда проявляла здравый смысл. Но в его слабой насмешке не было недостатка в уважении.
  
   "Таймс оф Вьетнам уже прибыл, Сайто?"
  
   «В течение часа, миледи».
  
   «Принеси его мне, когда он появится. Со стаканом сахарного тростника и апельсина. Это все, Сайто».
  
   Она знала, что он кланяется через патио, хотя знал, что его
  вежливости не видно. «Утешительный великан, - подумала она, - чтобы быть рядом». Но не как муж; совсем не похоже на сильного, любящего мужа… Мадам Ла Фарж плотно закрыла свои мысли и сосредоточилась на сне. Солнце поможет. Оно тепло коснулось бы ее наготы, сжало бы ее, как объятия любовника, и истощило бы всю ее борьбу ...
  
   Солнце действительно помогло. Она задремала.
  
   Каким-то образом она почувствовала тень, падающую на ее тело, еще до того, как услышала звук. Это было позже. Она не могла сказать, сколько позже, но солнце сказало ей, что прошло меньше часа, как она ожидала ждать Сайто. И она знала по шагам, что тень была не Сайто; что это был тот, кто впервые переступил порог Ла Фаржа. Она медленно открыла глаза и на этот раз потянулась за своей мантией. Тень, падающая из-за ширмы, приближалась. Ее рука искала под подушкой пистолет Пола 45 калибра.
  
   Мужчина, шатаясь, приближался к ней, умирал. Она насмотрелась смерти, чтобы сразу узнать ее лицо.
  
   Он, качаясь, подошел к покачивающемуся гамаку, наполовину волоча себя по выложенным плиткой камням патио. Она быстро села, накинула на себя мантию и твердо направила пистолет сорок пятого калибра на рваного незваного гостя. Она не боялась. Смутно встревоженный, любопытный, но не испуганный. «Раненый партизан», - подумала она и стала ждать, когда мужчина попросит о помощи.
  
   Бездельник остановился, жалкое зрелище в рваных суконных штанах и кожаном жилете, распахнувшемся, обнажило потное, потное, желтоватое тело в пятнах. Она увидела тугую кожу, натянутую на кости и жилистые мышцы, вены и сухожилия, которые превратились в растянутые узлы, лицо, которое отражало агонию его истощенного тела. Его лицо было преимущественно индокитайским, но она могла видеть француза в измученном и истерзанном теле.
  
   Он покачнулся у подножия гамака. И было что-то странно знакомое в искривленных чертах лица.
  
   «C'est vous, мадам Ла Фарж? Je suis…»
  
   Она могла только кивнуть, когда он упал перед ней на колени, цепляясь руками за что-то на талии. Его черные, плохо подстриженные волосы дико свисали с черепа, а пересохшие губы безмолвно шевелились. Разорванные и кровоточащие пальцы неуклюже возились, пытаясь вытащить что-то из тайника и навязать это мадам, но тело было неспособно делать то, что велит мозг.
  
   Она потянулась к нему.
  
   «Мадам…» - прохрипел голос. «Сообщение! Не… не… не…» Он отшатнулся, его слова превратились в неразличимое шипение умирающего звука. Затем его голос повысился. "Не так!" как бы говорилось. И: "Да здравствует Франция!"
  
   Последний был мучительным, но каким-то торжествующим воплем. Мадам опоздала, чтобы поймать труп, упавший на изножье ее солнечного гамака. И только тогда она увидела ужасные шрамы на разорванной ткани на изуродованной спине мужчины.
  
   Мадам Ла Фарж не кричала. Поль Ла Фарж слишком хорошо ее тренировал. Она трижды хлопнула в ладоши с резким, язвительным ударом. Сайто услышит и придет.
  
   Она быстро опустилась на колени и почувствовала сердце мужчины. Снова смерть. Как старые, даже тяжелые времена. Французский смешанный с английским, и лицо индокитайца… Он знал ее. Откуда она могла его знать? Ее пальцы легко пробежались по его телу в поисках послания. Ни карманов, ни бумаги, ни медальона на шее.
  
   Мертвые руки все еще цеплялись за грязную ленту брюк, за пояс, сделанный из странно связанных веревочных прядей. Осторожно, но твердо она разжала сцепленные пальцы трупа. Сообщение должно быть каким-то образом связано с этим поясом.
  
   Не так, как он сказал. Не так. Если он не был продет в грубое переплетение, удерживаемый этими тонкими неровными узлами, на поясе не было сообщения. Но должно было быть.
  
   Она сняла ремень с мертвого панциря человека, погибшего за Францию, и внимательно его осмотрела, услышав, как сандалии Сайто издали хлопающие кожистые звуки изнутри дома.
  
   «Не… не… не… Не так…!» Нет. Узлов. Было много способов скрыть сообщения. Это был один. И теперь она знала этого мужчину.
  
   Господи милосердный! она думала. Почему умер Поль Ла Фарж? Он точно знал, что делать.
  
   Брови мадам Ла Фарж яростно нахмурились. Прокляните этого человека, умирающего у ее ног со своими непонятными узлами. Они ничего не значили для нее, и она ничего не могла с ними поделать. Весь этот ужасный инцидент был утомительным занятием.
  
   Тем не менее, ее сердце поднялось самым странным образом. Этот человек сознательно пробрался к жене Ла Петит Флер. И Пол ни разу в своей жизни не подводил мужчин.
  
   Сайто появился из-за ширмы. Мадам Ла Фарж махнула ему рукой, ее мысли полетели. Было так много дел.
  
  
  
   "Кто он был, моя леди?"
  
   «Андре Моро. Я не видела его больше десяти лет. Кто работает возле дома, кто мог его видеть?»
  
   Несмотря на то, что мадам доверяла своему персоналу на плантации, она знала, что по крайней мере один или два человека выразили свою приверженность Вьетконгу. Их нельзя обвинять в том, что они верят тому, чему их так тщательно учили.
  
   Сайто покачал головой. «Никто, миледи. Все работают на восточных полях. И он бы не зашел так далеко, если бы его заметили». Сайто наклонился, и его большие руки повернули искривленное тело с невероятной нежностью. «Его убили, миледи. Медленно, под пытками. Должно быть, они чего-то очень сильно от него хотели».
  
   Она мрачно кивнула, ее прекрасное лицо выражало цель, о которой она не знала много лет. «Нам придется избавиться от его тела, не обращаясь к властям. Потому что его враги - наши враги. И они не должны знать, что он пришел к нам».
  
   Сайто выпрямился и скрестил свои массивные руки. «Это будет сделано. Поля будут служить. Есть много земли под паром. Она будет использована с пользой».
  
   «Да, но позже. Нам придется отвести его в дом сейчас и подождать темноты, прежде чем похоронить его. Я должен предоставить это вам. А пока есть более неотложная работа».
  
   «Скажи и скажи мне».
  
   «Моро работал с французской разведкой. Пока была жив La Petite Fleur, это всегда было убежище. Должно быть, именно поэтому Моро приехал сюда, и он мне доверял. Это означает, что я должен попытаться добраться до Сайгона и связаться с тем, кто остается во французской разведке. . Там все еще должен быть кто-то, кто ... "
  
   «Нет, миледи». Было непохоже, чтобы Сайто перебивал ее. Жесткое выражение его лица тоже было непохоже на него.
  
   "Нет? Что ты имеешь в виду?" она потребовала. «Я совершенно уверен, что у французского правительства все еще есть агенты в Сайгоне, и я также уверен, что La Petite Fleur хотел бы, чтобы я связалась с ними».
  
   Сайто удалось одновременно покачать головой и кивнуть. «Я ничего не знаю о французской разведке, но, без сомнения, моя госпожа права насчет их присутствия в Сайгоне. Но я прошу вас сказать, что Мастер не хотел бы, чтобы вы отправились в Сайгон в это время. Это всегда опасно. Теперь это невозможно. . Вы помните, что Генерал ... "
  
   "Генерал!" Мадам нетерпеливо покачала головой. «Он толстый дурак, неважный. Его угрозы для меня ничего не значат. Он определенно не помешает мне уехать в Сайгон. Пойдем, Сайто, давай поместим это несчастное существо в дом и составим наши планы на будущее. Ты уведешь меня до границы, а потом я ... "
  
   «Нет, мадам». Сайто стоял перед ней камнем. «Вы не поедете. Если кому-то придется отправиться в Сайгон, я пойду. Учитель отдал мне приказы много лет назад. Они все еще стоят. Я не позволю вам подвергать себя опасности. С уважением, миледи, я не могу позволить вам идти."
  
   Она смотрела на него, ее глаза сердито вспыхивали. Он был неумолим. Но ей пришлось уйти.
  
   «Если вы должны осмелиться спорить со мной, - холодно сказала она, - по крайней мере, вы можете подождать, пока мы позаботимся о мертвых».
  
   Она увидела боль в его глазах и отвернулась.
  
   Через несколько минут тело Андре Моро было помещено в подземные винные погреба дома Ла Фарж, чтобы дождаться ночи, когда холмы станут темными и станут отличным укрытием для рытья могил.
  
   После этого мадам и Сайто снова поговорили. Она никогда не видела его более решительным; она редко бывала так сердита. Но в конце концов она заставила себя понять, что он не отпустит ее, даже если ему придется сдерживать ее силой. Он будет нежным, но применит силу. Мысль о том, чтобы заставить Сайто пойти на такие крайности, наконец заставила ее уступить. В конце концов, он победит, и она не получит ничего, кроме ужасного ограничения между ними.
  
   «Что ж, хорошо. Давайте забудем эти последние несколько мгновений и займемся своим делом».
  
   Прищуренные глаза Сайто мудро смотрели с его гладкого, сильного лица. Если он вообще показывал какое-то выражение, то это было выражение облегчения. «Прикажите мне, моя леди».
  
   «Вы доберетесь до города с особой осторожностью и пойдете в офисы The Times of Vietnam». Сайто выжидательно приподнял узкие брови. «Вы разместите рекламу в газете. Она скажет любому, кто сможет прочитать ее сообщение, что La Petite Fleur восстал из своей могилы с призывом к оружию. Теперь приготовьтесь».
  
   Сайто поклонился и вышел.
  
   Мадам смотрела через большие французские двери на размеренную проезжую часть между лужайками перед ее владением. Королевский родстер должен был стоять там, начищенный и ждать, готовый отвезти хозяйку дома, куда бы она ни пошла. Но это было не так. Самая богатая женщина Северного Вьетнама не смогла
  пересечь искусственную границу и поехать на юг, в Сайгон. Внезапно ее роскошная тюрьма стала более гнетущей, чем раньше, и еще более сложной задачей. После смерти Пола это не имело большого значения. До нынешнего момента.
  
   Ближе к вечеру снова пошел жаркий дождь. Это сделало погребение более неприятным, но вместе с тем более легким. Клэр Ла Фарж стояла на темном склоне холма, ее промокшая одежда прилипала к телу. Бедный Моро. Храбрый Моро. Разбитый труп, лежащий, как собака, на холмах Вьетнама. За что бы он ни отдал свою жизнь, нельзя его по неосторожности выбросить. Если это стоило его жизни, оно того стоило. Она снова проклинала свою неподвижность. Она должна быть той, кто отправится в Сайгон. Но поскольку она не могла, она будет хранить сообщение Моро, пока нужный мужчина не найдет его.
  
   Сайто был готов к опасному путешествию через две армии, чтобы добраться до города. Он стоял высокий и гордый в своем костюме из длинных брюк, тканевой куртки и шляпы кули. У него также было ружье, как и у большинства мужчин во Вьетнаме в наши дни, и он мог представить себя фермером, рабочим или партизаном, в зависимости от момента.
  
   Мадам дала ему средства и краткие инструкции. «Ступай, Сайто. Никому не говори, что произошло, пока кто-нибудь не свяжется с тобой. Тогда говори только то, что я сказал тебе сказать. Пусть тебя увидят в Сайгоне. Но будь очень, очень осторожен. Я сохраню сообщение здесь и буду охранять это с моей жизнью ".
  
   Он поклонился. «Лучше охраняйте свою жизнь, миледи, зная, что я умру, если зло постигнет вас».
  
   Она протянула ему руку для поцелуя. Потом он ушел, огромная пантера в виде человека, скользившего по дымной от дождя ночи.
  
   Мадам Клэр Ла Фарж держала голову прямо и твердые плечи. Она снова почувствовала себя сильной и живой. Кодовое имя La Petite Fleur звенело у нее в голове, как залп. Это было почти так, как если бы агент Поль Ла Фарж вернулся к жизни, чтобы снова управлять ее вселенной.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Через три дня в 10:30 в «Таймс оф Вьетнам» появилась довольно обычная статья в своей личной колонке. Пункт не более острый и не менее провокационный, чем десятки других подобных статей, которые ежедневно появлялись на этих страницах:
  
   Я должен тебя немедленно увидеть. La Petite Fleur.
  
  
  
   Почти все в Сайгоне читают The Times. Есть сорок газет, и никто не может прочитать их все, поэтому почти все читают Times. Мсье Рауль Дюпре был одним из читателей. Доктор Николас Картер был другим.
  
   Рауль Дюпре жил в Сайгоне более двадцати лет. Ник Картер поглощал хаос и противоречивую красоту этого хаоса шесть дней, почти столько же, сколько он был Доктором.
  
   Похоже, никому в Сайгоне было наплевать, почему он здесь, или даже что он там. Его рассказ о том, что он был передовым членом группы медицинских наблюдателей Всемирной организации здравоохранения, казалось, был проглочен как избранная приманка, и даже самые важные из властей Южного Вьетнама тепло принимали его в перерывах между беспорядками, летящими пулями и внезапной сменой работы. Даже если бы они заподозрили, что он шпион, им было бы все равно. Почти каждый в Сайгоне - помимо того, что читает The Times - шпионит за кем-то, шпионил, будет шпионить или считает шпионов среди своих ближайших друзей. В поле «плащ и кинжал» так много новичков, что они стремятся нейтрализовать друг друга, тем самым избавляя власти от бесконечных проблем и позволяя им заняться серьезным делом, пытаясь удержать осажденную нацию от взрыва.
  
   Ник Картер, таким образом, имел возможность шпионить сколько душе угодно. В это знойное августовское утро он сидел в кафе на тротуаре, смотрел газету и смотрел, как проходят люди Сайгона. Его последняя поездка во вьетнамскую столицу была три года назад. Внешне ничего не изменилось. Большая часть его по-прежнему выглядела как центр Парижа; остальное все еще выглядело как центр Востока. Парижские магазины и рестораны выстроились вдоль широких бульваров, окаймленных пышными деревьями, которые должны были стать коричневыми от палящего зноя, но каким-то образом смогли дать прохладную зеленую тень. Люди представляли собой их обычную смесь: гладколицый священник, парижская красавица, косоглазая соблазнительница, изношенный рабочий, стильное французское лицо, наложенное на восточное сердце. Но теперь они были напряжены и торопились, их взгляды были украдкой, а голоса резкими.
  
   Он пролистал страницы «Таймс», увидев напечатанные трагедии и замешательства, которые он сам видел за последние несколько дней. Его миссия в Сайгоне заключалась в том, чтобы просто самому увидеть и доложить Хоуку, что происходит в этом сложном, раздираемом раздорами городе, и есть ли что-то, что AX может сделать, чтобы помочь американским усилиям во Вьетнаме. Хоук, старый волшебный боевой топор, возглавлявший сверхсекретное разведывательное агентство Америки, дал ему несколько инструкций. "Держать глаза открытыми
  . свяжитесь с такими тайными организациями, как только сможете. Познакомьтесь с правительственными чиновниками через свои контакты в ООН. Попробуй узнать, кто на чьей стороне. Отслеживайте все, что кажется вам необычным ".
  
   И было что-то в Личных заметках сегодняшней газеты, что показалось высшему агенту AXE действительно необычным.
  
   Я должен тебя немедленно увидеть. La Petite Fleur.
  
  
  
   Ник участвовал в различных формах шпионажа и практиковал его с первых дней существования УСС. Он знал об известном французском агенте, который работал под именем Ла Петит Флер. И он знал, что La Petite Fleur умер много лет назад. Загорелые, правильные черты лица Ника нахмурились. Не было причин, по которым эта простая реклама имела для него какое-то значение; любой мог использовать псевдоним La Petite Fleur. Но он научился не доверять подобного рода совпадениям.
  
   Он свернул газету и взял велотренажер обратно в свой номер средней ценовой категории в отеле Saigon Palace со средней ценой. Оказавшись там, он заперся и открыл очень дорогую сумку с еще более дорогим оборудованием, известным как Оскар Джонсон. «Оскар» был коротковолновым радиоприемником, привыкшим передавать код.
  
   Сообщение, которое через некоторое время пришло в штаб-квартиру Хока в Вашингтоне, содержало цитату из Vietnam Times и просьбу предоставить дополнительную информацию о La Petite Fleur.
  
   Ник знал, что ответ придет через некоторое время, и он не поступит через Оскара. Тем временем он мало что мог сделать, кроме как продолжать неуправляемое слежение и, возможно, продолжить свой хрупкий контакт с Антуанеттой Дюпре. Может быть, ему пора немного лучше узнать ее отца. Ибо Рауль Дюпре был единственным человеком, с которым Хок сказал ему, что он должен встретиться.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Рауль Дюпре - джентльмен, владелец чайной плантации и богатый французский эмигрант - был известен и уважаем, как и все трое в районе Маленького Парижа в Сайгоне. На первый взгляд Сайгон де Дюпре имел много следов Матери Парижа; на улицах и в клубах за ужином звучали наречия, обычаи и утонченные ритмы Города Света, а бонвиванты эпикурейского мира не отличались от тех, что были на европейской родине. Говорят, что когда ты француз, ты берешь Францию ​​с собой, куда бы ты ни пошел. Сайгон является позитивным доказательством этой аксиомы. Большинство его жителей, вьетнамцы или представители других азиатских национальностей, каким-то образом оказались бессильны предотвратить превращение мегаполиса Сайгона в Париж в микромире. Несмотря на то, что война бушевала так близко к его окраинам, Сайгон видел, как ежедневные полеты самолетов Airvietnam разгружали туристов по счету, приезжая, чтобы попробовать парижский Сайгон с его отелями в европейском стиле, универмагами и ночными клубами. Здесь были и музей, и зоопарк, и многочисленные кафе, и даже Театр Тонг Наут, в котором ставились пьесы, ревю и народные певцы в утвержденной столичной манере. Вы могли есть китайский язык, пить французский язык, жить вьетнамским языком и танцевать всю ночь на любом языке. Что касается фильмов, вы можете посмотреть, как Ричард Бертон занимается любовью с Элизабет Тейлор на дублированном французском языке или с вьетнамскими субтитрами. После этого можно было пойти в Folies Vietnamese.
  
   Это был маленький, сложный мир Рауля Дюпре, выдающегося общественного лидера Сайгона. Но у мсье Дюпре было два секрета.
  
   Любой из них, хотя они и были перемешаны, мог стоить ему жизни вьетконговцам или их боссам из числа красных китайцев. Агенты коммунистического Вьетмина, или «Народной республики Северного Вьетнама», сожгли бы его тонкий кишечник в горящем масле, если бы знали, что он был одним из ключевых людей во французской разведывательной системе, которая покрыла всю территорию линией шпионажа. Он, вероятно, не смог бы убедить их, что линия действительно очень тонкая, и что он сам теперь почти бессилен как действующий агент. Тем не менее, у него действительно были знания, которые так долго искали.
  
   Другой его секрет, который хранится не так хорошо, как он представлял, была дикая и распутная любовная жизнь его единственной дочери Антуанетты. Для динамичного мужчины сорока пяти лет, занятого работой не на жизнь, а на смерть, девятнадцатилетний отпрыск , который воображал, что всю свою жизнь посвятил сладкой жизни и жизни богемы, может быть большим препятствием, чем слепота. на один глаз и хромота на одну ногу. Тони была испытанием, невероятно красивым и раздражающим испытанием. С того дня, как ее родная мать умерла, родив ее, Рауль откликался на каждый ее крик и потакал каждой прихоти. Подобно любящим родителям-мужчинам во всем мире, он приписывал недостатки Антуанетте ее бездетной юности и «болезням роста». Однако время от времени он не был так уверен.
  
   «Тони, ma petite», - говорил он. «Не торопись, дитя мое. У тебя много времени, чтобы жить. Вкус вина будет лучше, пусть оно сначала медленно стареет.
  э-э, насколько это лучше. "
  
   «Папа, - она ​​отшучивала его, взмахнув блестящими темными волосами, - я была предназначена для мужчин и любви. Позволь мне любить по-своему».
  
   Ее способ - хотя она никогда не говорила ему правды - состоял в том, чтобы однажды ночью любить троих мужчин на песчаном пляже в двух часах езды от города. При свете полной луны она позволила своему покинутому телу доставить удовольствие и удолетворить трех индокитайских моряков. Что мог сделать Рауль, кроме как согласиться на ужасный аборт, который предложил сделать добрый старый доктор Вонг? Тони плакала; она сказала, что ее изнасиловали; она обещала быть осторожной с компанией, которую ей составляли. Но она не извлекла уроков. Да и сам Рауль не научился мудрости. Он также не мог ничего воспроизвести. Тони стала известна как самый простой и самая богатая развратница во всем Сайгоне. А Рауль пережил вечеринки, скандалы и безумные социальные волнения, охватившие его городской дом и плантацию.
  
   Только его работа на французскую разведку стабилизировала его жизнь, пока он пытался убедить себя, что Тони когда-нибудь вырастет и станет женщиной, подобающей роли дочери Рауля Дюпре.
  
   В то утро, когда реклама появилась в «Таймс оф Вьетнам», Тони не появлялась за завтраком до полудня. Рауль был слишком поглощен мыслями о ней, чтобы изучать газету согласно своему обычному обычаю. Он беспокоился о своей трапезе, состоящей из чая, тостов и яиц с карри, недоумевая, почему она приехала даже позже, чем обычно, и почему-то ему было слишком стыдно отправить слугу в ее комнату.
  
   Дюпре выпил три чашки кофе и внимательно посмотрел на бамбуковые занавески, закрывающие юго-западный дворик. Они сильно потрепались. Он вздохнул. Если бы Тони была по-настоящему женственной, к этим вещам давно бы приложилась Но она была всего лишь женщиной, а не хозяйкой. Ее не интересовал ее дом. Вместо того, чтобы делать что-нибудь для себя, было проще приказать толстой Мару спуститься в Торговый центр и купить все, что нужно. Помощь бы все сделала, если бы только заказывала. Но она даже не заказывала. Она была не только ленивым, чувственным ребенком в отношении своего тела, но и во всем остальном ...
  
   «Bonjour, папа. И не сердись. Не сегодня. Солнце слишком великолепно для твоего хмурого лица. Улыбнись, пожалуйста!»
  
   Вот она, наконец, сияющая, с вымытым утром лицом и в своем особенном костюме. Деревянные сабо, соломенная шляпа, полосатое бикини, юное тело сияло здоровьем, которого она не заслуживала. Хмурое выражение на лице Рауля Дюпре исчезло. Тони была прекрасна, свежа, как утренняя роса, но девушка из Парижа. Gamine magnifique, его собственная чудесная жизнерадостная дочь.
  
   «Итак? Ты наконец проголодалась, Тони? Во сколько ты пришла прошлой ночью?»
  
   "Папа!" Она села в плетеное кресло напротив его и скрестила свои шелковистые ноги. Полная волна ее женских грудей взорвалась за пределы ее недоуздка. «Так буржуазно! Четыре тридцать, кажется, было. Неужели это важно?»
  
   Он попытался выглядеть строго. «Я надеялся, что ты усвоила урок, Тони».
  
   Она налила себе чашку чая из синего фарфорового чайника.
  
   «Может быть, папа. Но что тебя беспокоит сегодня утром? Я слишком хорошо тебя знаю и вижу, что в этом что-то есть».
  
   Он коснулся губ тисненой салфеткой справа от себя, пытаясь принять должную строгость. Но всегда было так сложно быть суровым с этой очаровательной пикси с ее маленьким девичьим лицом и женским телом.
  
   «Меня не волнует ваш последний поклонник».
  
   Она сделала вид, что думает. «Кого вы имеете в виду? Это Пьер, который остановился в« Каравелле »?
  
   "Нет."
  
   «Может быть, этот милый американец? Тот, кто имеет какое-то отношение к ООН?»
  
   Рауль на мгновение задумался и сформировал туманную картину. «Он? Нет, я не буду возражать».
  
   "Так." Тони озорно посмотрела на него. «Не он. Может, тебе не нравится моя подруга Мишель?»
  
   Он взорвался. - "Твоя подруга Мишель!" «Это существо! Ваша поклонница, девочка? Я, конечно, должен надеяться, что нет! Но почему вы должны отправлять этой дикой девушке в разведывательные экспедиции, чтобы собрать всех доступных самцов для ваших вечеринок? Mon Dieu! Помните, вы дочь Рауля Дюпре. . Веди себя так, пожалуйста, без помощи этих веселых головокружительных женщин, которые служат только для того, чтобы заставить тебя выглядеть смехотворным в глазах всего Сайгона. Пфуи! Мишель! "
  
   Тони ухмыльнулась ему. «Как тебе не стыдно за француза, папа! Пфуи! Но что тебя беспокоит, mon père? Теперь я знаю, что ты говоришь не о Микки».
  
   «Нет», - сказал он, проглотив еще глоток холодного кофе. «Я имею в виду ту желтую длину кожи и костей, которую ты так удачно и очаровательно называешь Вон Тон. Вон Тон, да! Я уверен, что он бессмысленный. Как же распутно я боюсь думать».
  
   Он был удивлен, увидев, как его дочь покраснела, и интерпретировал ее реакцию как злость.
   Он попытался загладить свою вину, смягчив свой упрек.
  
   «Тони, есть так много лучших людей. Почему ты должен общаться с этим китайцем? Да, да, я признаю, что он кажется очень обаятельным. Но он китаец, и есть социальные соображения. И сейчас опасные времена. Никто не знает. кем или чем может быть ваш друг Лин Тонг ".
  
   Он видел, как она напряглась. Он знал, что ее слова не убедят его. «Папа, я не буду обсуждать его с тобой. У него прекрасный ум, и за это я им восхищаюсь».
  
   "Конечно, есть; я знаю, что да. Но он коммунист, не так ли? Можете ли вы поверить, что он всего лишь тот, кем себя называет - молодой человек, изучающий сельское хозяйство и управление бизнесом? Я хотел бы знать, почему он должен приехать сюда, в Сайгон, в эти смутные времена, чтобы учиться? Знаешь, почему? "
  
   Он знал, что его дыхание выходит слишком быстро, но не мог его контролировать.
  
   «Он мне нравится», - сухо сказала Антуанетта. «Я могу даже полюбить его гораздо раньше. И что вы можете с этим поделать?»
  
   Его сердце болезненно колотилось, и он ненавидел закрытую улыбку, освещавшую ее лицо. «Тони! Я категорически запрещаю это! Ты не можешь думать о таком!»
  
   Она запрокинула голову и засмеялась как счастливый ребенок, внезапно вся скованность исчезла. Она была такой, Тони; холодный и неприступный в одно мгновение, теплый и беззаботный в следующий. Это было очень опасно.
  
   «В самом деле, папа? Ты нашел способ запретить любовь?»
  
   Он взорвался, и это был не лучший результат Рауля Дюпре. Он был у нее, и он знал это. «Я мог бы усложнить задачу. Я мог бы сократить твое содержание, а потом этот китайский жиголо…»
  
   «Имеет собственные деньги, а я, со своей стороны, могу жить любовью».
  
   «Если он будет иметь тебя тогда. И я смогу победить тебя - я бы, Тони, я бы, я…»
  
   «Я никогда не прощу тебе этого. Если ты любишь меня так, как должен мой отец, почему ты должен бить меня за то, что я хочу быть любимым?»
  
   "Тони, Тони!" Он снова потерпел поражение. "Что я могу сказать вам, чтобы вы поняли?"
  
   Она обошла стол и обняла его голову своими мягкими руками. «Я понимаю тебя», - мягко сказала она. «Но ты должен сделать то же самое для меня. Я люблю тебя, папа. Разве этого не достаточно?»
  
   «Нет, моя дорогая», - сказал он, наслаждаясь ощущением ее рук. «Ты тоже должен уважать меня. Я твой отец. Твоя жизнь - это моя жизнь».
  
   «Это не так, - сказала она. Ее тон снова был холодным. Она убрала руки, повернулась и на своих деревянных сандалиях вышла во внутренний дворик. Звук издевался над ним, и ее зад, казалось, нагло завибрировал.
  
   Что-то тихо умерло в его груди в тысячный раз. Он тихо выругался и вернулся к своей газете.
  
   Он прочитал его внимательно, слово в слово, чтобы не думать о ней.
  
   И чудесным образом забыл о ней, когда увидел Личное в колонке на странице 13.
  
   Я должен тебя немедленно увидеть. La Petite Fleur.
  
  
  
   Призрак из славного прошлого поднялся из могилы, чтобы призвать его. С вызовом, который он должен повиноваться.
  
  
  
  
  
   La Dolce Vita Vietnames
  
  
  
  
   Впервые он не мог дождаться, когда Тони выйдет. Ему было трудно думать ни о чем, кроме нее, когда она была рядом, а тем более делать то, о чем он не хотел, чтобы она знала. Но после того, как она загорела на террасе в течение часа, она вошла, переоделась и вышла, не сказав ему ни слова. Он даже не задавался вопросом, куда она может пойти.
  
   «Раздевайся, мой цветок. Я хочу тебя».
  
   «Да, Лин Тонг… мой восхитительный Вон Тон».
  
   «Избавься от каламбуров, моя сладкая. Ты не льстишь мне. Может, я и съедобен, но я сделан из чего-то более твердого, чем суп».
  
   "Как я вижу". Антуанетта Дюпре засмеялась и начала выскользнуть из облегающей рубашки понджи. Она никогда ничего не носила под ним. Лин Тонг наблюдал за ней последние пять минут, позволяя нужде расти в нем, пока она не была удовлетворена. В третий раз за день. Линь Тонг наслаждался своим проворным аппетитом; Едва оно было насыщено, как оно вернулось снова, заставляя нервные окончания покалывать, а мышцы приятно напрягаясь.
  
   Его маленькая тихая квартирка недалеко от главной улицы Сайгона была со вкусом дорогой и обезоруживающе уютной; Скромное и подходящее место, идеально подходящее для соблазнения жаждущей сенсаций дочери Дюпре. Конечно, это было задание, план действий, разработанный братом Арнольдом (расшифрованное имя Чунг Куонг Сунг), но он превратился в чистое развлечение. В каком-то смысле было жаль, что ему пришлось использовать наркотики, чтобы обеспечить ее интерес к его мужественному телу, но задание было слишком важным, чтобы случайно потерять ее, и она имела репутацию скучающей и быстро находящей другие кровати. Таким образом, он знал, что она будет возвращаться к нему. А еще он испытал любопытное чувство возбуждения, когда
   видел, как ее стимулировали наркотики. Это было почти так, как если бы он сам принял ее, или как будто ее неестественный экстаз коснулся чего-то чувственного в нем, чего не могла коснуться плоть. Это была работа, но ...
  
   Но она была прекрасна для нечистого западного жителя, черт ее побери. Гибкая, милая, пульсирующая от желания. Она ему лично нравилась, что в некотором роде было очень плохо.
  
   Она была правильно зацеплена. В более чем один путь.
  
   Она стояла на толстом ковре, платье лежало у ее ног. "Как насчет поездки в первую очередь?" - выдохнула она немного хрипло.
  
   Он был соблазнен ненадолго. Но это было слишком рано; ему придется заставить ее подождать еще немного. "Нет. Тебе это не нужно, чтобы наслаждаться мной, не так ли?"
  
   «Нет», - признала она, подходя к нему в полумраке богато занавешенной комнаты. Он утащил ее на кровать рядом с собой, как всегда наслаждаясь странным волнующим сочетанием ее детской красоты и удивительно полного тела. От ее наготы у него перехватило дыхание.
  
   Его покалывало, когда мягкость ее бедра коснулась его твердости. Она поцеловала его легким облизывающим движением, и он улыбнулся ей. Она положила теплую руку на плоские мускулистые равнины его живота и медленно потерла круговыми движениями вниз, заставив его задуматься о других вещах, кроме планов брата Арнольда.
  
   «Сейчас в этом нет необходимости, моя милая рабыня. Но поскольку мне это очень приятно, ты можешь продолжить».
  
   "Зверь!" - яростно зашипела она, прижимая свое податливое тело к его худобе и кусая его за ухо. Он выругался и ущипнул ее за правую ягодицу. Она взвизгнула и выпустила его мочку уха из зубов.
  
   «Лин Тонг, мой распутник», - взмолилась она. «Если ты хочешь меня, возьми меня сейчас».
  
   «Я сделаю, я сделаю это», - пробормотал он. «Только в этом я подчиняюсь тебе. Помни это. Ты мое, мое создание».
  
   "Да, да!" - настойчиво прошептала она. «Сделай это сейчас. Быстро, быстро, быстро…»
  
   Он повернулся и бросился на нее.
  
   Она отчаянно боролась, как будто боролась с ним, словно отдать свое тело ему было самым далеким от ее разума намерением. Она ему нравилась: она боролась, как животное, и причиняла крошечные раны всему своему длинному телу. Он сопротивлялся, держал ее молотящие ноги и сильно толкнул. Она упала под ним на кровать, стена ее сопротивления рухнула и растворилась в тепле, охватившем их обоих. Тускло освещенная комната, планы правительств, занимающихся тайными международными делами, мучительный страх неудачи и позора - все это было унесено приливной волной сексуального насилия. Тони вскрикнула один раз в темноте, но затем превратилась в серию прерывистых стонов и коротких ругательств по поводу чудесных вещей, которые он делал с ее телом.
  
   Лин Тонг проделал все это с большим мастерством.
  
   Ее приглушенные стоны превратились в тихие крики восхитительной боли.
  
   Для Лин Тонга это было самое приятное занятие в его жизни.
  
   «Мммммм», - простонала она. Ее тело гальванически дернулось, и слова страсти вырвались из дрожащего рта.
  
   «Замолчи», - мягко сказал он, уже великолепно измотанный. «Ты говоришь, как женщина в поле».
  
   Она обмякла и вздохнула. Некоторое время она молчала, переводя дыхание, а затем рассмеялась. «Я из земли. Разве ты не можешь сказать?»
  
   «Я могу только сказать, что ты дочь Евы и у тебя много… яблок».
  
   "Стоит иметь?" Она улыбалась, но уже начинала волноваться.
  
   «Бесконечно того стоит, - мечтательно сказал он.
  
   "Но теперь ты дашь мне иглу, мой Вон Тон?"
  
   Он отстранился от нее и посмотрел на ее лицо. "Вы должны это иметь?"
  
   "Я должна."
  
   Она смотрела, как он пробирался через комнату к шкафу, где хранил свой набор шприцев, марли и наркотиков. Она чувствовала себя уставшей, но все же жива. Ее тело было в синяках, но еще не насытилось. Она жаждала других удовольствий, поездок на ковре-самолете и головокружительных полетов над звездами, стремительных взрывов благополучия и сладкого забвения. За благословенное ничто, вдали от скучности чайного бизнеса, невыразимой погоды, жалующегося папы и всей унылой проблемы, кто был буддистом, католиком, другом, врагом, коммунистом или ...
  
   Лин Тонг вернулся. Игла, которую он держал в руке, на мгновение засверкала, пойманная лучом солнечного света, пробивающимся сквозь опущенные жалюзи.
  
   "Пожалуйста!" Ее голос был неистовым хныканьем.
  
   Он быстро подчинился. Затем он откинулся назад и смотрел, как игла действует, чувствуя это странное возбуждение, которое было отчасти чувственным, а отчасти - ожиданием того, что она может сказать. Ибо прекрасная дама пела, как птица, когда тонкий яд иглы уносил ее чувства. И нужно было так много узнать о Рауле Дюпре, который, как он был уверен, принадлежал к французской разведке.
  
   Но он должен был иметь
  крышу для его начальства.
  
   И хотя сама Тони не знала наверняка, что ее отец работал с французской разведкой, у нее было гораздо больше полезной информации, чем она думала.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Рауль Дюпре сидел в своем уставленном книгами кабинете, вспоминая прошлое и пытаясь решить, как поступить в настоящем. Атмосфера в комнате помогла ему задуматься. В отличие от бамбукового мира Вьетнама, кабинет представлял собой симфонию мебели из красного дерева и тика, большую часть которой Дюпре привез из Парижа, чтобы сохранить свое чувство национальной принадлежности. Было слишком легко потерять свою идентичность в стране, где язык, обычаи и нравы были всего лишь подражанием парижскому. Ему нужно было что-то, кроме тоски по дому, чтобы напомнить себе, что он был и всегда будет верным французом.
  
   Реклама обеспокоила его, а также взволновала. Поль Ла Фарж был мертв. Но La Petite Fleur наверняка все еще живет в мадам Поль Ла Фарж. Клэр Ла Фарж. Он никогда не встречал ее, но Поль часто говорил о ней в былые времена, а Дюпре слышал что-то о ней после смерти ее мужа. Она с достоинством носила одежды вдовы, и никакие лихорадочные руки не вырвали ее из траура. Несомненно, она все еще была верна памяти Поля Ла Фаржа. Но как - начал он задаваться вопросом - ей удавалось оставаться в коммунистическом Северном Вьетнаме все эти годы? Почему они позволили ей остаться? Кем она стала? Или она мертва, и это какая-то хитрость? Дюпре был совершенно встревожен. Призыв к битве имел зловещую нотку. Что именно может означать этот вызов?
  
   Насколько он знал, разведка оставила мадам одну, очевидно нейтральную в этой беспокойной стране. Но, возможно, они все еще использовали ее. Или что еще может означать использование знаменитого кодового названия в объявлении в газете? Он должен узнать немедленно. Это может быть рискованно, но это необходимо сделать. Он не мог связаться с мадам Ла Фарж - даже если предположить, что знает как - без предварительного знания ее положения во французской разведке. Штаб сможет ему сказать. Но было одно, что он мог сделать, прежде чем позвонить им по прямой линии экстренной помощи.
  
   Он снял трубку своего стандартного телефона и позвонил в «Таймс оф Вьетнам». Если и в чем он был уверен в своей неуверенной жизни, так это в том, что его телефон еще не прослушивался.
  
   Он назвал свое имя Тран Суан Кам и говорил на вьетнамском языке с прекрасным акцентом.
  
   «Я хочу поинтересоваться рекламой, которая появилась сегодня утром в Личной колонке», - легко сказал он. «Тот, что подписал La Petite Fleur. Возможно, это может быть для меня, но я не могу быть уверен, пока не узнаю, кто его поставил. Были ли оставлены какие-либо инструкции относительно ответов?» Он сделал паузу, пытаясь придумать опровержение возможному аргументу, например: «Мы не уполномочены выдавать такую ​​информацию».
  
   К его удивлению, ответ пришел легко и без аргументов.
  
   «Да, сэр. Нам велено сказать, что ответы должны быть адресованы одному Сайто, работающему в хостеле Long Hue». Голос звучал так, словно ему не нравилось упоминать название столь скромного места. Потом он просиял, и его хозяина поразила радостная мысль. «Но вы опоздали, сэр. На объявление уже был дан ответ. По крайней мере, час назад».
  
   Сердце Рауля упало. Сайто! Сообщение было от Клэр Ла Фарж, и кто-то подхватил его до него. В тревоге он позволил своему гневу подняться.
  
   «Мой добрый друг, я не спрашиваю о вакансии, которая была заполнена. Теперь ясно, что сообщение было для меня. Могу я спросить, кто еще об этом просил?»
  
   «Эту информацию, сэр, я не уполномочен давать», - раздраженно сказал голос. «И я не могу сказать, для кого было предназначено сообщение».
  
   Рауль с опозданием сдержал гнев. «Могу заверить вас, что это действительно было для меня, и крайне важно, чтобы я знал, кто еще…»
  
   «Все запросы конфиденциальны, сэр. Я сказал вам все, что позволяет наша политика». Голос был самодовольным.
  
   "Но…"
  
   "Нет!" - торжествующе сказал голос. Звук хлопнувшей трубки ударил Дюпре в ухо. Он медленно повесил трубку и попытался обдумать это.
  
   Насколько он знал, он был единственным мужчиной в Сайгоне, которого должно было интересовать имя La Petite Fleur. Все остальные контакты Поля Ла Фаржа во время войны так или иначе рассеялись; кто-то мертв, кто-то дома во Франции, кто-то в других странах, всего один или два в штаб-квартире. И штаб-квартира не увидела бы выпуск «Вьетнам Таймс» в десять тридцать. Кто-то еще перехватил сообщение, которое должно было быть предназначено для него.
  
   Он вспомнил, что Сайто был преданным рабом Пола. Очевидно, мадам не могла сама приехать в Сайгон за помощью, потому что все контролировали коммунисты.
  Насколько полностью они контролировали мадам? Само присутствие Сайто могло стать ловушкой наживки.
  
   Дюпре медленно подошел к своему массивному письменному столу из красного дерева и открыл центральный ящик маленьким золотым ключиком, который он носил на брелке для часов. Пришло время, если не время, привести в движение механизмы.
  
   Он достал из ящика небольшой телефонный аппарат и воткнул его в стену. Он быстро набрал нужный номер. Он быстро ответил.
  
   «Простите, - начал он, - у меня вопрос относительно северных полей. У вас есть La Farge, внесенный в ваши списки как потенциальный покупатель земель, которые мы обсуждали в прошлом месяце?»
  
   «Нет», - последовал ответ. «Я бы так не сказал».
  
   «Или, может быть, La Fleur? Возможно, я неправильно прочитал имя».
  
   Голос был слегка озадаченным, но решительным. «Нет, Ла Флер».
  
   «А. Тогда я ошибаюсь. Но все ли в порядке с землями? Дождь не повредил урожай, который невозможно восстановить?»
  
   Ответивший голос был определенно озадачен. «Насколько нам известно, конечно. Но я сразу выясню».
  
   «Пожалуйста. Очень важно, чтобы вы подтвердили как можно быстрее».
  
   "Пять минут."
  
   «Хорошо. Я буду ждать твоего звонка».
  
   Рауль Дюпре повесил трубку и зажег панателу из серебряной шкатулки на своем столе. Телефон зазвонил, когда он глубоко вдохнул в третий раз.
  
   "Месье?" - сказал голос.
  
   "Я слушаю."
  
   «Нет. Абсолютно нет. Положительно. Мы подтверждаем отрицательный ответ по всем трем пунктам. Фактически, что касается вашего последнего вопроса, земли считаются вполне безопасными с точки зрения бизнеса».
  
   "Спасибо."
  
   Рауль Дюпре целую минуту изучал телефон, прежде чем отключить его и положить обратно в ящик стола. Это не дало ему никаких дальнейших ответов. Он запер ящик и вернул ключ на брелке в карман жилета.
  
   Информация, полученная от его агента по связям с французской разведкой, не говорила ему, как относиться к срочному вызову в личном объявлении, подписанном одним из бессмертных секретных агентов Франции, Ла Петит Флер. Но он сказал ему, что мадам Ла Фарж не работала с французской разведкой. Также не было известно о ее дезертирстве. Скорее, ее плантация по-прежнему считалась «безопасной» для французских агентов, которые могли использовать ее во время беды. Казалось, что никто, кроме мадам Ла Фарж, не мог стоять за напечатанной просьбой о помощи.
  
   Дюпре нажал кнопку звонка, сигнализируя о толстом Мару, который служил с ним в том или ином качестве почти двадцать лет, и дал ему четкие инструкции.
  
   Позже ему придется сделать еще один особенный звонок на еще более секретный номер.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Тони была в экстазе. Комната Лин Тонг превратилась в рай из пушистых облаков и лазурного неба, по которому она парила, бестелесная, без каких-либо ограничений. Не было ни папы, ни хмурого общества, ни морального уровня, который нужно поддерживать. Казалось, что огромная вселенная была под ней, маленькая и бесконечно малая, не стоящая беспокойства существующего в воздухе.
  
   "Ты любишь меня теперь, любовь моя?" Голос Лин Тонг ласкал ее обнаженное тело.
  
   «О, да, я люблю тебя - как я люблю тебя».
  
   Настала пауза в этом вневременном мире бархатистой мягкости, где все было невыносимо приятно и до безумия сладко.
  
   "Больше, чем другие мужчины? Больше, чем ваш отец?"
  
   Легкий приступ чего-то вроде боли пронзил ее. «Папа! О, Боже, да. Он моя тюрьма, мой тюремщик. Тебя, тебя я люблю. Не его».
  
   «Почему он так суров с тобой, моя нежная Тони? Почему он просто сидит там, как людоед, в своем кабинете? Разве он не разговаривает с тобой, моя милая?»
  
   «Поговори со мной! Ах, да, отругать. Но я могу рассказать вам, чем он занимается в этом кабинете…» Антуанетта Дюпре была более чем готова рассказать о своем августейшем родителе мужчине, которого, как ей казалось, она любила.
  
   Лин Тонг, которого его разговорчивая Тони ласково называл Вон Тони, наклонился вперед и прислушался. В обмен на ее доверие он не собирался рассказывать ей, что его коллеги по ужасной организации, известной как Горький миндаль, называли его Палачом, смертоносным оружием Красной китайской разведки во Вьетнаме.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   У доктора Николаса Картера из Всемирной организации здравоохранения был значительно менее успешный день. Или, скорее, Ник Картер из AX ничего не сделал.
  
   Когда он позвонил в дом Дюпре, грубый голос сказал ему, что мисс Антуанетта еще не встала. Во время второго звонка ему сказали, что мисс Антуанетта отсутствует.
  
   Третий день подряд его предполагаемая поездка на север с бригадой армейских медиков откладывается. Здесь волокита, там беспорядок, официальная несогласованность где-то еще. Завтра, доктор Картер, они обещали ему.
   А может в субботу или вторник. Болезнь и смерть всегда с нами; не нужно быть нетерпеливым. Тем временем ему ничего не оставалось, как продолжать улавливать слухи, сплетни и резкие звуки антиправительственных демонстраций. Ему было скучно, разочарованно и от природы любопытно.
  
   Так он ответил на объявление в The Vietnam Times.
  
  
  
  
  
   Знакомьтесь, мистер Фанг
  
  
  
  
   К большому удивлению Ника, клерк был очень любезен. «Вы должны связаться с Сайто в хостеле Long Hue. Спасибо, сэр. Добрый день».
  
   Это было так просто, что Ник почувствовал, что он прогрессирует. К сожалению, он ошибался.
  
   Поскольку у него не было никакого оправдания вмешиваться в дела La Petite Fleur, кем бы он ни был, казалось неразумным просто позвонить и сказать: «Привет, Сайто. Увидел ваше объявление и подумал, что я позвоню. . " Так или иначе, в хостеле Long Hue не было телефона.
  
   Это было простое здание всего в двух кварталах от бизнес-центра, но не в том направлении. Туристы инстинктивно избегали этого места, даже несмотря на то, что улица была ужасно чистой, а ее жители явно не были головорезами. Это была просто улица без туристов, вот и все. И любой незнакомец выделялся, как больной большой палец. Казалось, что само общежитие было гениально построено так, чтобы его жильцы могли видеть, но не видели. На любого, кто наводил справки в фойе, можно было разглядеть с десятка разных углов, прежде чем он даже заметил стойку администратора.
  
   Ник однажды прошел мимо него и решил сделать другие приготовления. Парень, слонявшийся вдоль канала, согласился предложить приглашение от имени Ника.
  
   На самом деле Ник даже не хотел разговаривать с этим Сайто. Еще нет. Просто посмотреть на него и отметить его для использования в будущем. И, может быть, узнать, кто еще отреагировал на имя La Petite Fleur.
  
   Он чувствовал себя заметным даже в помятом костюме, который, как он считал, подходил для Николаса Картера, доктора медицины, и позволил своему возвращающемуся посланнику пройти мимо него и скрыться из виду, прежде чем догнать его. К тому времени он был уверен, что за мальчиком не следят.
  
   "Он не пошел бы с тобой?" - спросил Ник.
  
   «Нет, месье. Это загадка». Мальчик усмехнулся, наслаждаясь встречей с этим иностранцем. «Его там не было. Но он оставил сообщение».
  
   "О? Для кого - для меня?" Невозможно, конечно, но закономерный вопрос.
  
   «Для любого, кто спрашивал, месье. Его должен найти тот, кто знает его, и тот, кто знает себя, на рынке на улице Нгуен-Хюэ».
  
   Это звучало как приглашение человека, но, по-видимому, это означало обоюдное признание Сайто и его собеседника.
  
   Он поблагодарил юношу и заплатил ему. Затем он двинулся круговым путем к улице Нгуен-Хюэ и огромному цветочному рынку, гадая, как вообще он собирается заметить человека по имени Сайто в толпе, которая всегда собиралась вокруг прилавков.
  
   Два часа спустя он все еще был в недоумении и почти готов сдаться. Его единственной подсказкой было то, что «Сайто» было японским именем. Он вглядывался сквозь цветы в лица восточных людей, пока не увидел маленького японца, скрывающегося за экзотическим цветком, а затем дал себе отдых. В небольшом кафе, примыкающем к рынку, подавалось местное крепкое холодное пиво. Ник с благодарностью выпил и лениво посмотрел на длинный ярко раскрашенный блок. Это были фермеры из Центрального Вьетнама, моряки, только что вышедшие из реки, вьетнамские женщины в панталонах и с парижским акцентом, лица всех оттенков и оттенков.
  
   К тому времени, как прошло еще полчаса, он был готов признать поражение. Он должен как-то разыскать Сайто в общежитии или бросить весь этот нелепый квест. Он сослужил ему хорошую службу за попытку сунуть нос в чужие дела.
  
   Именно тогда он увидел кого-то, кого видел раньше. Невысокий, очень толстый мужчина, который быстро шагал вперевалку и быстро оглядывался по сторонам. Ник видел, как этот человек открыл дверь дома Рауля Дюпре несколько ночей назад, когда он и несколько других друзей вечера высадили Антуанетту после вечеринки в «Каравелле Скайрум». Толстяк произвел на него впечатление старого слуги, того, кто управляет домом, руководит им над остальными слугами и чувствует всю ответственность за дом на своих плечах. Мару…? Да, она назвала его Мару.
  
   Его интерес усилился, когда толстяк заколебался, а затем остановился. Длинная фигура высвободилась из своего положения на корточках между стойлами и показала себя высоким мускулистым мужчиной с малейшим намеком на японца в его мягких чертах. Двое мужчин внимательно посмотрели друг на друга и коротко поговорили. Ник поднялся со стула и медленно подошел к ближайшей кабинке. Двое мужчин, за которыми он наблюдал, начали уходить, Мару в нескольких ярдах впереди. Человек, который, должно быть, был Сайто, лениво последовал за ним, как будто он
  так или иначе, шел в этом направлении.
  
   Ник последовал за ними так же небрежно.
  
   Тропа вела прямо к элегантному дому Дюпре.
  
   Мару ждал у ворот, пока высокий японец догонит его. Вместе они вошли в боковой подъезд дома.
  
   Ник медленно обошел дом, гадая, стоит ли ему позвонить в парадную дверь и узнать, не вернулась ли мисс Дюпре. Но это казалось бессмысленным ходом. Маловероятно, что он найдет удобную замочную скважину, к которой можно приложить ухо. Итак, он снова разочарованный вернулся в свой отель на Дуонг Ту-До. В его почтовом ящике было два сообщения. Одним из них было уведомление о телефонном звонке от неназванной женщины, которая позвонит снова. Другое был зарубежной телеграммой.
  
   Наверху в своей комнате он прочитал телеграмму Хока.
  
   СОГЛАШАЕМСЯ С МЕДИЦИНСКОЙ Бригадой на север. ОСТАВАЙТЕСЬ В САЙГОНЕ ДО ПРИБЫТИЯ ДОКТОРА ЛИНКОЛЬНА.
  
   ФИНЧ.
  
  
  
   На этот раз "Финч". Птица под любым другим именем всегда оказывалась Ястребом. Глава Топора, большую часть времени такой сухой и лаконичный, казалось, никогда не утомлял своих тонких шуток о птицах, возвращающихся домой на ночлег, или откладывающих яйца, или о том, что он мог придумать в данный момент. У него также была страсть к гаджетам. Доктор Линкольн был гаджетом; тот, который не имел ничего общего с медициной. Он был последним методом передачи информации Хоуком.
  
   Ник налил себе двойную порцию виски из дорожной фляжки и сел, чтобы в сотый раз осмотреть свой арсенал. Шесть дней здесь уже, а он еще не использовал.
  
   Вильгельмина Люгер. Проверен. Хьюго на шпильке. Проверен. Пьер газовый шарик. Проверен. И новейшее смертельное развлечение Хока.
  
   Ник изучал свои ногти. Точнее, он сосредоточил свое внимание на указательном пальце правой руки. Еще одна шутка о Ястребе - вернуться домой на ночлег.
  
   «Оружие для тебя, Картер», - сказал Хоук. «Теперь вы сможете указать пальцем на человека и одновременно убить его».
  
   «В наш век современности», - восхищенно сказал Ник, усмехаясь очевидной гордости старика перед этим ужасным маленьким устройством. «Предположим, вы остановитесь, пока я попробую».
  
   «Он уже прошел тщательную проверку», - холодно сообщил ему начальник AX. «Осторожно с этим механизмом разблокировки, Картер. Используйте большой палец, чтобы щелкнуть им. Держите этот предохранитель, пока вам не понадобится использовать эту штуку, или вы рискуете умереть, почесав собственную голову».
  
   «Я не буду чесать», - пообещал Ник.
  
   Теперь он смотрел на миниатюрного убийцу. Это было идеальное продолжение его обычного указательного пальца, добавляющее лишь долю дюйма к обычной длине пальца. Плоская трубка отходила от колпачка, надетого на гвоздь. Когда предохранитель был выпущен, и палец во что-то вонзился, полая игла высовывалась из колпачка и вводила под давлением самый опасный яд, который могли придумать лаборатории AXE. Неизбежным результатом была немедленная мучительная смерть. И когда палец оторвался от контакта, игла снова входила в свой смертоносный резервуар.
  
   Хоук мрачно улыбнулся. «Вам даже не придется тратить время на перезарядку оружия. Оно все время наготове».
  
   "Тигр в танке, а?"
  
   «Дракон, я думаю, более уместен. Следующая остановка - Южный Вьетнам».
  
   В своем гостиничном номере в Сайгоне человек по имени Киллмастер закончил проверку своего оружия. Последнему не нужно было имя, потому что на самом деле это не было оружием. Тем не менее это был инструмент: ключ. Без него посылать сообщения доктору Линкольну было бы бесполезно. С таким же успехом можно назвать это Эйбом.
  
   А потом был этот палец. Он решил назвать свое пальцевое оружие Клыком.
  
   После этого решения он налил себе еще одну порцию виски, запер дверь и снял с себя всю одежду.
  
   По какой-то причине он мимолетно подумал об Антуанетте Дюпре, но затем отбросил все эти мысли и сосредоточился на своих упражнениях йоги.
  
   Самоконтроль пришлось купить дорогой ценой; не было ничего легкого в испытаниях, которые он подвергал своему телу, чтобы быть уверенным, что оно всегда в отличном состоянии. Он согнул стенку живота и начал. Отмеренные порции воздуха наполняли его грудь глубоким ровным дыханием, пока верхняя половина его тела не выступала, как горный хребет, а его талия не превышала ширину руки. По его груди, бедрам и плечам резкое облегчение покалывало в мышцах. Шнуры на его шее были похожи на прочную проводку пианино.
  
   Задержав дыхание на пять полных минут - на минуту побив признанный рекорд, - он медленно выдохнул из легких. Кровь текла по его телу, и усталость от бесполезного дня покинула его.
  
   Его движения в следующие полчаса поразили бы незнакомого наблюдателя.
  Я познакомился с принципами стимуляции-релаксации йоги и опьянил любого ценителя мужской красоты. Жалко, что смотреть было не на кого.
  
   Тонкий, тонкий блеск омывал его бронзовое спортивное тело, сияя как на гладкой коже, так и на боевых шрамах. Его голова казалась такой же чистой, как небо, полное звезд, и он чувствовал почти непреодолимую потребность что-то сделать со своей возрожденной энергией.
  
   Картеру повезло. Он стягивал футболку, чтобы наткнуться на боксерские шорты, когда в дверь постучали.
  
   Вильгельмина, Пьер, Гюго и Фанг были готовы. Но так было и тело Картера. В любом случае, какой медицинский наблюдатель ООН встретит звонящего с оружием?
  
   "Кто это, пожалуйста?" - позвал он и тихонько подошел к двери.
  
   И женский знойный голос нагло сказал:
  
   «Впусти меня, шери… Я не против, если ты голый!»
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Лин Тонг все еще работал над Антуанеттой Дюпре. С его телом, его обученным коммунистом разумом и - наркотиками.
  
   Его комната определенно была лучшим местом в городе, чтобы получить желаемую информацию.
  
   «Но это очень странный способ поведения продавца чая», - сказал он, позволяя себе слегка озадачиться.
  
   «Что? .. Продавец чая! У него плантация, моя забавная любовь Вон Тон», - сонно булькала Тони из теплого гнезда на обнаженном плече.
  
   «Конечно, знает. А я призрак Фу Маньчжурия». Тони одобрительно взревела. Он был таким классным китайцем. Неудивительно, что квадратный папа его не любил.
  
   «Ты не призрак, любовь моя, моя сексуальная любовь», - вздохнула она, поглаживая его мускулистую грудь. «Но не стоит недооценивать папу. У него действительно есть чайная плантация. И много всего другого. Он ужасно богат и влиятелен. Намного, намного больше, чем мы с вами. Да ведь Франция не могла сделать ничего в Сайгоне, не услышав сначала от него ".
  
   Лин Тонг рассмеялся. «Милая, для этого он должен быть хотя бы мастером шпионажа», - сказал он легко.
  
   Тони подняла брови и задумчиво посмотрела на него. Идея, казалось, осветила ее и без того слишком яркие глаза. «Вы знаете, я думаю, что он. Это именно то, о чем я думаю! Как вы очень умны. Это объяснило бы так много вещей».
  
   «Ой, да ладно, Тони! Ты не можешь быть серьезным». Его сердце подпрыгнуло так внезапно, что он был уверен, что она это почувствовала. «Он не из тех, кто так рискует. За кем он будет шпионить? За французами? С ними покончено!»
  
   «О, не будь в этом слишком уверена», - сказала она с легким оттенком патриотизма. «У него много контактов с французами. Они не сдались. Он видит самых разных людей».
  
   «Каких людей, любовь Тони? И что ты имел в виду,« это могло бы объяснить так много вещей? »
  
   «О, вещи, вещи, все такое. Забавный запертый телефон, поездки, сообщения, все такое. Я не удивлюсь, если этот мой папа - сердце французской разведки. Неудивительно, что он так беспокоился обо мне! " Она начала неудержимо смеяться. «Забавно, забавно, забавно. Он такой скрытный, а я такой расслабленный.
  
   Если бы она зашла не так далеко, это могла бы быть отрезвляющая мысль. Но чудесное лекарство, распространяющееся по ее венам, заставило узды в мозгу Тони упасть на землю. Лин Тонг улыбнулся про себя в темноте. Она была психически лишена воли.
  
   Конечно, ему еще понадобятся доказательства. Но теперь он был на один большой шаг ближе к этому. Тони поможет. При правильном руководстве она могла бы узнать для него много интересного. Например, местонахождение французского шпиона по имени Моро, который исчез с очень важной информацией. Бог знает, что это было, но это создавало адский хаос среди руководителей китайской разведки. Горький миндаль передал слово Палачу. Найдите Моро. Верните украденную информацию. Независимо от стоимости.
  
   Он прижался губами к теплым губам Тони, хоть и был насыщен, и его руки страстно исследовали ее тело.
  
   Тони простонала. «Ой… ой, ой, mon cheri…»
  
   Тьфу эти тупые французы. Занимайтесь с ними любовью, и они подарят вам все, что угодно. Даже вождь горького миндаля, если он все сделал правильно. В любом случае, настало время, чтобы брат Арнольд - властный неряха - ушел. Лин Тонг был как раз тем человеком, который показал старому дураку кое-что и занял его место. Пусть «Палач» добьется успеха там, где остальная часть «Горького миндаля» потерпела неудачу, и первое место будет ему. Это был лишь вопрос времени и терпения.
  
   Он призвал все свое мастерство, чтобы возродить двойную страсть. Наконец он мягко сказал: «Ты должна уйти, Тони. У меня есть работа. И я хочу, чтобы ты сделала для меня одну маленькую вещь».
  
   "Покинуть?" - сказала она задумчиво. «Пожалуйста, пожалуйста, не заставляй меня бросать тебя. Я хочу большего - всего большего».
  
   "Скоро, моя Тони. Когда мы оба снова увидимся "
   "Я готова".
  
   «Ах, нет. Вы не должны быть слишком требовательными. Но мы играем в небольшую игру, да? Чтобы удовлетворить мое любопытство? Вы узнаете для меня больше о своем отце. Кто его навещает, что он им говорит, такие мелочи У меня есть чувство, что он и я могли бы вести дела вместе, если вы докажете мне, что он связан с французской разведкой. Возможно, мы обнаружим взаимный интерес, который он пока не раскроет, потому что я ему так не нравлюсь. Вы мне поможете, Тони? "
  
   Ее неестественно яркие глаза внезапно забеспокоились. «Я не уверена, что это будет правильно, Вон Тон. Ты просишь меня шпионить за собственным отцом?»
  
   «Шпион! Разве я не объяснил? Конечно, это правильно. Это должно быть правильно, потому что, если ты не сделаешь этого для меня, кто еще отправит тебя в маленькие поездки, в которых ты так нуждаешься? экстаз, моя Антуанетта? Я тебе больше не нужен? "
  
   Ее лицо отразило стремительную волну страха внутри нее.
  
   «О, Боже! Конечно, ты мне нужен. Не забирай себя у меня. Ты нужен мне во всем».
  
  
  
   «Вы входите на свой страх и риск, мадемуазель, - сказал Ник, сдвигая цепной замок с двери.
  
   «О, ла, ла», - хрипло ворковал голос. "Это предупреждение или приглашение?"
  
   Правая бровь Ника взлетела к его волосам. Никакого доктора Линкольна, если только шутки Хоука не стали неизмеримо лучше. Он открыл дверь и быстро отступил в сторону.
  
   Женщина, стоящая на пороге, была невероятной.
  
   Если бы она не была такой красивой, в ее диковинном наряде она выглядела бы нелепо. Но она была высокой и стройной, почти такой же высокой, как Ник в своих опасных открытых туфлях на высоком каблуке, и каким-то образом великолепная язычница в своем невероятном костюме. Пурпурные панталоны в стиле кюлотов подчеркивали великолепные ножки. Над ними болеро пурпурного цвета обрамляло блузку из какой-то шелковой ткани, которая была настолько близка к прозрачности, что могла быть сделана из витого оконного стекла. Ник моргнул, осознавая все это. Казалось, великолепный изгиб груди напрягся против болеро. Смелые темные глаза вызывающе тлели, а черный конский хвост зачесал густую колонну волос по ее правому плечу.
  
   Она проскользнула в комнату, закрыла дверь и прислонилась к ней. Ее бедра, даже в состоянии покоя, выглядели непреодолимо соблазнительно. «Месье Картер, - пропела она чувственными широкими губами, - я пришла за вами».
  
   «Ясно. А что вам от меня нужно, мадемуазель?»
  
   "Только ты."
  
   «Какая восхитительная идея», - сказал Ник. "Является ли это частью американского плана?"
  
   Она запрокинула голову и засмеялась. «Тони была права. Конечно, вы интересны!» Ее глаза задержались на его полуобнаженном теле, одобряя почти классические черты лица и прекрасную демонстрацию мускулов атлета. Он так же смело позволил собственным глазам блуждать.
  
   «Интересно? Теперь вы мне льстите. Но какое отношение Тони имеет к этому приятному визиту?»
  
   "Я объясню. Могу я сесть?" Он жестом указал ей на стул. Но вместо этого она пошла к кровати, по пути скинула высокие сандалии.
  
   «Что за хо, - подумал Ник. Все это так внезапно. Но в нынешнем виде это казалось достаточно приятной интермедией. А в Сайгоне было еще достаточно рано, чтобы играть на слух.
  
   Она удобно устроилась на кровати. «Ты помнишь Тони Дюпре? Большинство мужчин помнят. Она хотела увидеть тебя снова, но в последнее время была довольно занята. Я так понимаю, ты тоже. Я пытался дозвониться до тебя по телефону, но этого не произошло. Не отвечает."
  
   «Простите меня», - галантно сказал он.
  
   Она томно улыбнулась. «Позже. Когда вы дадите мне повод. Тони, сейчас. Она устраивает единственные вечеринки в Сайгоне, которые должны быть устроены должным образом. Или неправильно, если на то пошло. Приглашаются все привлекательные, одинокие мужчины. Даже все привлекательные женатые мужчины, если они так склонны. . Люди приходят и устраивают то, что вы, янки, называете балом, и все довольны. Хорошо? Вот увидите. Вы приходите в 14 Duong Versailles в пятницу вечером в девять, и там нет предела. Скажите, вы пьете или занимаетесь любовью. ? "
  
   Ник задумчиво потер нос. «У меня неплохо получается и то, и другое, - сказал он со всей должной скромностью.
  
   Дама тихонько рассмеялась. "Что бы вы предпочли сделать сейчас?"
  
   «Боюсь, мне нечего пить», - солгал он с надеждой.
  
   Ее улыбка была удовлетворенной. «Тогда подойди, и он опустится рядом со мной, и дай мне почувствовать это великолепное тело».
  
   Его брови снова взлетели. Это был не первый раз, когда его тело так нагло искали, но обычно это было по какой-то причине в дополнение к его мужским чарам. "Что, даже не будучи представленным?" он сказал.
  
   Она протянула тонкую руку и сжала его запястье. "Мишель - это имя. Микки, некоторые люди меня так зовут. А иногда американцы называют меня Майк. Вы называете меня, как хотите. Но подойди ближе ".
  
   Он изучил ее и увидел, как ее таз слегка двигается. Проклятие! но она была хороша. Может ли быть таким легким безопасное занятие?
  
   Он сел на край кровати. Мишель пошевелилась своим манящим ртом. «Трус», - пробормотала она. «Ближе».
  
   Самое меньшее, что он мог сделать, - это выяснить, действительно ли она опасна.
  
   Ник наклонился к ней. «Ты просил об этом», - сказал он так соблазнительно, насколько умел. По крайней мере, она была в контакте с Дюпре, и это само по себе было интересно. Не говоря уже о других ее качествах… Она закрыла глаза и наклонила рот. Ник засмеялся в грудь и легонько поцеловал ее в губы. С таким же успехом он мог бы заземлить электричество.
  
   Она яростно гальванизировала, наложив на его шею руки и прижала его лицо к своей груди. На короткую секунду он неверно истолковал движение, и его руки потянулись к ее горлу. Но потом ее теплые губы впились в его обнаженную дельтовидную мышцу, душа его горячими поцелуями. Ааа! Если маленькая Майк был образцом, он должен пойти на вечеринку Тони ...
  
   Он удерживал ее, обхватив руками ее запястья. "Ты знаешь, во что ввязываешься, Мишель?"
  
   Ее низкий смех сказал ему, что она знала. «Запри дверь и возвращайся ко мне», - пробормотала она. «Позвольте мне снять эту одежду, и я покажу вам, что женщина может сделать для вас. Вам интересно обо мне? Я Сайгон. Мой отец был китаец, моя мать - монахиня, которая никогда не принимала своих последних обетов. Они знали, как жить. . И я тоже. На данный момент, и все, что он может предложить ».
  
   "Разве ты не боишься меня?"
  
   "Почему я должен быть?"
  
   «Насколько вы знаете, я мог бы быть убийцей женщин, убийцей, насильником, извращенцем, маньяком-убийцей…»
  
   Она покачала головой. «Какое мне дело? Разве вы не понимаете, что мне нравится каждый новый опыт? Ах, вы в шоке». Он не был, но он попытался это посмотреть. «Но ты не из тех. Не с таким лицом. Это нежные глаза. Я знаю. Я видела много другого. Я хотела бы узнать тебя лучше».
  
   Какой бы ни была ее истинная цель, ее определенно стоило изучить.
  
   Он прошел через комнату, чтобы запереть дверь и внимательно осмотреть окна. Никаких скрывающихся там убийц, которые могли бы поймать его, когда его охрана ослабла, и никаких шансов, что кто-нибудь заберется на стену.
  
   Она ждала его на кровати, занятая болеро и панталонами в парижском стиле. "Вы действительно собираете таланты для вечеринок Тони?" он спросил. "Или вы, возможно, застрявшая танцовщица, ищущая проходящего мимо моряка?"
  
   «Застрявшая танцовщица? Я не понимаю. Тони достаточно реальная, ты это знаешь. Я тоже. Мы, мсье Картер - Ники, - сироты международного сообщества. Мы устраиваем вечеринки и развлекаемся, пока наши знаменитые отцы держатся. заняты местной политикой. Они зануды, и у них нет на нас времени. Это ситуация, о которой Zest Magazine должен в какое-то время сделать серию. Мы обездолены ».
  
   «Мое сердце истекает кровью из-за тебя», - сказал он, наблюдая, как она катит шелковое белье по своему гладкому телу. «Но разве вы не думаете, что вы можете сделать что-нибудь, чтобы помочь другим обездоленным? Похоже, их здесь довольно много».
  
   «Ах, понятно. Доктор Картер. Я забыла». Она сняла пленчатую вещичку с двумя полными чашками. «Ты имеешь в виду бинты, заботу о бездомных детях, сдержать марш коммунизма и все такое. В другой раз, Ники. Не сейчас. Ах! Забудь все это, Шери. Занимайся со мной любовью!»
  
   "Просто так? Мы встречаемся, ложимся спать?"
  
   "Просто так." Она хрипло засмеялась, глядя на него. «Почему бы и нет? Тебе прямо сейчас интересно, c'est vrai?»
  
   Кто бы не стал? Он был всего лишь человеком. Он потянулся к ней и нашел мягкость, которая стала твердой под его ласковой рукой. Она с удовольствием вздохнула и сместила изящно мягкие изгибы, чтобы встретиться с его твердым мускулистым телом. Ее розовый язык внезапно скользнул между идеальными зубами.
  
   "Ты увидишь." Она пробормотала обещание. «Я могу сделать для тебя больше, чем любая женщина, которую ты знал. Прикоснись ко мне. Обними меня. Ты знаешь, что значит быть полностью распутным? Диким, свободным, как создание в поле…?»
  
   «Покажи мне», - приказал он.
  
   И она это сделала.
  
  
  
  
  
   Сайто, где ты?
  
  
  
  
   Рауль Дюпре выбрал из серебряной шкатулки еще одну панателу и скатал ее между аристократическими пальцами.
  
   «Вы понимаете, - осторожно сказал он, - что я единственный человек в этом городе, который должен был ответить на это объявление?»
  
   Сайто поклонился. «Мадам не знала, кто останется здесь, чтобы ответить. Я не знаю, кем может быть другой человек. Но, похоже, здесь есть опасность».
  
   Дюпре кивнул. "Сообщение, информация, чем бы она ни была, должны оставаться у мадам, пока она не сможет безопасно вернуться в надлежащие руки.
   На планирование потребуется время. Коммунисты пожертвовали бы полком, чтобы узнать, что случилось с Моро ».
  
   Сайто кивнул. «Это означает, что я должен немедленно вернуться к мадам. Я обещаю своей кровью, что буду охранять ее всю свою жизнь».
  
   Француз выглядел смущенным. Его сигара осталась незажженной.
  
   "Мне очень жаль, Сайто. Она снова присоединилась к хорошей битве. И ты тоже. И поскольку ты это сделал, ты должен понимать, что тебе придется оставаться здесь, пока строятся планы. Ты не сможешь вернуться к мадам. пока кто-нибудь не сможет пойти с вами. Это займет немного времени ".
  
   Раулю Дюпре потребовалось немало времени, чтобы убедить Сайто, что он должен остаться, пока не будет организована экспедиция с высоким японцем в качестве проводника. Для него не годится объяснять, что он не может справиться с этой ситуацией в одиночку, и что Сайто должен оставаться здесь, пока старый товарищ Ла Петит Флер не получит указаний сверху.
  
   Когда Сайто ушел с Мару в покои слуг, его лицо выражало бунт, Дюпре наконец зажег панателу. Когда он начал плавно рисовать, он открыл ящик, в котором находился его специальный телефон, и набрал особый номер. Французская разведка что-то сказала об американской организации под названием AX, которая интересовалась событиями в Сайгоне. Хорошо, надо позволить AX войти и решить некоторые из его проблем прямо сейчас.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Антуанетта Дюпре вошла в отцовский дом. Она хотела пить. Мару не ответил на властный звонок зуммера в ее личной гостиной. Она выругалась и на свинцовых ногах пошла к огромной кухне. Мару не было в кладовой, где он должен был быть. Она наливала себе прохладный напиток из меньшего из двух холодильников, когда услышала быстрые шаги в служебном коридоре.
  
   "Черт тебя побери, Мару!" - яростно сказала она. "Почему ты не здесь, когда я звоню тебе?"
  
   Она услышала легкий вздох удивления и повернулась. Мару была не единственной, кто остановился в коридоре за дверью кухни. Другой был высоким, очень мускулистым мужчиной в фермерской одежде.
  
   «Мне очень жаль, мадемуазель, - сказал Мару. «Я не знал, что ты вернулась домой. Есть что-нибудь…?»
  
   «Было», - отрезала она, недолюбливая себя из-за своей краткости, но не в силах это изменить. «Но я сделала это для себя. Вы опоздали. Кто этот человек? Чего он хочет?»
  
   «Он новый садовник, мадемуазель Тони. А теперь извините, пожалуйста». Он поклонился. «Я должен показать ему его комнату. Я немедленно вернусь, если я вам понадоблюсь».
  
   «Я же сказал, что не хочу тебя».
  
   Мару кивнул и продолжил свой путь по служебному коридору. Высокий мужчина с ним серьезно поклонился Тони и последовал за Мару тихими плавными шагами.
  
   Тони захлопнула дверцу холодильника. Новый садовник! Mon Dieu, чем довольствовались некоторые люди! Этот человек был сложен как восточный Геркулес - ее мысли внезапно повернули в сторону.
  
   Садовник? Проходит через дом из кабинета отца? Странный. Рауль Дюпре не имел обыкновения опрашивать простых рабочих в своей секретной комнате. Хм.
  
  
  
   Мишель стояла на пороге, полностью одетая, на ее чарующем языческом лице красовалось голубоглазое счастье. Она светилась удовлетворением.
  
   "Ты обещаешь, что будешь там, Ники?"
  
   «Я буду там. Дикие драконы не могли удержать меня от этого. Скажите - а что насчет папы Дюпре? Я слышал, что он что-то вроде тяжелого отца. Он тоже будет там?»
  
   "О, Дюпре!" Она пожала своими прекрасными плечами. «Он будет там какое-то время, а потом исчезнет в своем кабинете. Он ненавидит эти вечеринки, но не мешает. В некотором смысле жаль, что он не следит за Тони. . "
  
   "Почему?" Ник уставился на нее. «Я думал, что вы двое одного вида. Вы не имеете в виду, что не одобряете ее!»
  
   Она засмеялась и закинула темный конский хвост через плечо. «Вряд ли. Я много всего, но не лицемер. Нет, ты неправильно понял. Как только Тони увидит тебя снова, у меня проблемы. У нее может быть парень на данный момент, но это ничего не значит. Она горячая, вот этот. И вы будете для нее слишком много. Она взглянет на вечеринку, закричит от удовольствия и добавит вас в свою коллекцию ".
  
   «Тогда меня не будут коллекционировать», - галантно сказал Ник.
  
   Мишель выглядела задумчивой. «Ты добрый, мой Ники. Но не могли бы вы сказать« нет »Брижит Бардо из Сайгона?»
  
   Он засмеялся и легко поцеловал ее. Она на мгновение прижалась к нему, а затем внезапно повернулась, вылетела в дверь и захлопнула ее.
  
   Ник медленно оделся. Скорее всего, он нигде не откажется от Брижит Бардо. Тем не менее он был менее заинтересован.
  Ни Антуанетта, ни Микеле, ни Бриджит, чем он был заинтересован в Папе Рауле Дюпре.
  
   Но, поправляя галстук и причесывая непослушные волосы, он никак не мог выбросить из головы необычную Мишель. Ее аромат сохранялся в комнате… мягкий, тонкий, афродизиакальный.
  
   И он не мог отделаться от мысли, что ее подход к незнакомцам - особенно к американскому агенту, которого враги и друзья звали Киллмастер - был просто немного резким.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   "Ты дура, что звонишь мне из дома, Тони!" - яростно сказал Лин Тонг. "Откуда вы знаете, что никто не подслушает?"
  
   «Потому что я знаю, где они все», - холодно сказала Тони. «Отдай мне должное за немного здравого смысла, ладно? Конечно, если тебе не интересно знать об этом человеке…»
  
   «Конечно, конечно! Я просто хочу, чтобы ты была осторожна. Ради тебя, больше, чем ради меня. Кто этот парень? Откуда он?»
  
   «Я еще не знаю. Мару очень скрытен. Когда я увижу тебя, Вон Тон… любовник?»
  
   «Помнишь игру, в которую мы играем, мой цветок? Принеси мне немного информации, я немного повеселюсь. И пока ты мне почти ничего не сказала».
  
   "Но как я могу…?"
  
   «Узнай, любовь Тони. Ты найдешь способ. Я зависим от тебя, моя милая. Так же, как ты зависишь от меня». Его голос был очень нежным. «Если есть что-нибудь интересное, вы можете сказать мне на своей вечеринке».
  
   "Только тогда?" Она была встревожена.
  
   Он тихо засмеялся. «Только тогда. И я ухожу без тебя, если тебе нечего сказать мне нового. Спокойной ночи, Антуанетта».
  
   Телефон щелкнул у нее в ухе. Черт его, черт его, черт его побери!
  
   Но ей пришлось снова быть с ним, и скоро. Каким-то образом она получит то, что он хочет.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Мадам Клэр Ла Фарж снова загорала во внутреннем дворике. Было жарче, чем когда-либо, и казалось, что облака лопнут еще до вечера. Она задавалась вопросом о Сайто. Неужели он благополучно прибыл в Сайгон? Он поместил сообщение в газету? Кто-нибудь ответил? Кто? Если бы только она знала более прямой способ обратиться за помощью, или, по крайней мере, кто остался в Сайгоне, кто мог бы помочь. Но все мужчины, которых она когда-либо встречала через Поля, были представлены ей как Жак, Пьер, Рауль, Анри и Бернар, и она не имела ни малейшего представления, кто они на самом деле и где находятся. Все, что она могла сделать, - это надеяться, что кто-нибудь - правильный человек - прочитает личные знакомства и свяжется с Сайто.
  
   Ожидание было тяжелым, и с течением времени оно становилось все труднее. Сайто уже должен быть на обратном пути.
  
   Мадам было нетерпеливо. Но она давно научилась ждать. Этому ее тоже научил Пол. И после его смерти она терпеливо ждала, что-нибудь, кто-то придет и заполнит пустые, одинокие годы. Тем не менее ждать было тяжело. Тем более, что ей было неловко, когда рядом не было утешительного гиганта, который отвечал на ее зов.
  
   Деревья, окаймляющие внутренний дворик, казалось, тяжело вздыхают, когда над ними дует вялый ветерок. Мадам Ла Фарж устало вздохнула. Ожидание, чтобы вернуться в основное русло жизни, было самым тяжелым ожиданием. Это было похоже на подсчет лет, месяцев и дней до истечения срока тюремного заключения.
  
   Где сейчас был Сайто? Никогда нельзя было предсказать, как будут дела в Сайгоне. В эти смутные дни город был подобен бурлящему котлу беспорядков, перестрелок, смертей, арестов и интриг. Что угодно могло случиться с любым мужчиной по любому поводу.
  
   Не Сайто. Он скоро вернется.
  
   Где-то в доме пробили часы. Еще час прошел в небытие.
  
   Возможно, он даже не достиг Сайгона.
  
   Она беспокойно зашевелилась. Время уходило быстро, а еще ничего не изменилось. Тяжелая мысль о том, что с Сайто что-то случилось, медленно переросла в убеждение. Было смертельно опасно лежать здесь на угасающем солнце и оценивать свои шансы, путешествуя взад и вперед по подвергавшейся опасности сельской местности. Не только смертельно опасно, но и глупо. Она резко встала и натянула синий шелковый халат. Нет, конечно; с Сайто ничего не случилось. Даже если его путешествие займет больше времени, чем она ожидала, не было никаких причин, по которым она не могла позаботиться о себе. И Пол, и Сайто, каждый по-своему, научили ее использовать защитные механизмы ее гибкого тела. К тому же, яростно напомнила она себе, что у нее совершенно хороший ум и нет никакой необходимости опираться на других.
  
   Но она беспокоилась о Сайто ради него самого. И она скучала по Полу. Она всегда скучала по Полу, но в такие моменты даже больше, чем обычно. При всей своей отваге и находчивости она была, прежде всего, женщиной. Из-за одиночества она чувствовала себя неполноценной.
  
   Она вошла в прохладу дома и приняла
   холодный душ. После этого она оделась в свободную хлопковую рубашку и налила себе прохладительный напиток. Падающие облака угрожали дворику, поэтому она сидела на затененной веранде и смотрела, как темнеет небо. На полпути она услышала звук отдаленного мотора, приближающегося через тишину.
  
   Сайто возвращается? Не он; не на машине. Звук приблизился. Она узнала мотор своего собственного королевского родстера.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Генерал Хо Ван Минь из 5-й Северо-Вьетнамской армии, большая часть легионов которой располагалась лагерем на холмах всего в пяти милях к югу от плантации Ла Фарж и, следовательно, неудобно близко к 17-й параллели, был в гневном настроении. Генеральская палатка, огромный холст с крышей, раскинувшийся на площади в десять ярдов в окружности, превратилась в объединенный госпиталь и дурдом. Рана Дин Ван Чау была причиной обоих.
  
   Еще три дня назад Чау был блестящим и надежным адъютантом генерала. Теперь он лежал, умирая, на койке в палатке генерала. Пуля снайпера попала в тонкую спину Чау. Он был сразу парализован и вскоре рана начала гноиться. С каждым мгновением молодой человек - когда-то такой храбрый, такой крутой, такой умный и такой красивый - все больше ускользал в уродливое забвение.
  
   Генерал был жестоко расстроен таким чудовищным поворотом событий. Достаточно плохо, что его последние отряды проникли на расстояние почти двадцати миль от Сайгона только для того, чтобы быть уничтоженными их партизанами. Такова была природа этой войны. Хуже всего было то, что его собственный батальон был отброшен от границы к их убежищу в предгорьях, не добившись ни дюйма влажной коричневой земли. Но это была немыслимая катастрофа, что какая-то свинья со снайперской винтовкой лишила его услуг единственного человека, на которого он полагался. Дин Ван Чау. Чудесно умный. Завидно лукавый. Бесконечно изобретательный. Безусловно обнадеживающий. Намного умнее генерала, но при этом так ему предан. Так отчаянно нуждался в нем.
  
   Генерал бродил по палатке, как разъяренный какаду. Это был невысокий, аккуратно сложенный мужчина, который только начинал полнеть примерно посередине, невероятно сильный, несмотря на свою кажущуюся хрупкость, и, как известно, вспыльчивый. Его даже видели топчущим от гнева. Но никто не осмеливался посмеяться над столь невоенным жестом. Генерал также был известен своей мстительностью. И столь же гениальный, как Дин Ван Чау, когда дело доходило до изобретения интересных форм наказания.
  
   Напуганные подчиненные и санитары ускользнули с пути Миня, в то время как его личный врач Мэн Ло Сун (один из лучших в Красном Китае) стремился сотворить чудо медицины.
  
   Это было бесполезно. Красивый молодой человек был практически потерян с того момента, как пуля попала ему в спину. Дин Ван Чау, его позвоночник разлетелся на болезненные фрагменты, был всего в нескольких минутах от смерти.
  
   Генерал Минх проклял партизан, снайперов, погоду и войну. Какая война! Если бы только мужчина мог занять смелую позицию и силой пересечь эту границу; использовать китайскую тяжелую технику, которая ждала черт знает чего в тех пещерах на холмах; бомбить, убивать, сжигать, взрывать и черт возьми, играя в игры с американцами и всеми иностранными интервентами - и пусть тысяча извергов вырвет кишки существу, которое застрелило молодого Чау!
  
   "Что ж?" - рявкнул он и остановился перед доктором. Его безволосое лицо было маской гнева.
  
   «Он умирает, великий».
  
   «Тогда дьявол заберет его и мою любовь. Он не годится для меня мертвым. Ба!» Он уперся пяткой в ​​грязный пол палатки, едва осознавая слово, которое произнес вслух. «Чья это адская воля направила смертельную пулю ему в позвоночник? Снайперы! Какое более отвратительное занятие есть для солдата?»
  
   Никто ему не ответил. Его слушатели тупо смотрели в землю, закрывая свои уши и разум предсмертным хрипом Дин Ван Чау.
  
   Он остановился и отдал приказ так холодно, как если бы его мертвый друг был облезлой собакой, которая залезла в его палатку, чтобы умереть. Не нужно показывать свои эмоции глазами. Он шел с опущенной головой. Убери тело отсюда, вот и все!
  
   Тело исчезло, а он все еще слепо смотрел на проем палатки, когда появился помощник из радиорубки и остановился по стойке регистрации. Мысли генерала снова вернулись к «Вкл». Он сделал знак, и мужчина шагнул вперед, протягивая лист бумаги для сообщений.
  
   Это было официальное сообщение прямо из полевого штаба 13-й китайской армии.
  
   Так. Крупные северные боссы знали его.
  
   CQA 1104
  
   ПЕРЕЙДИТЕ НА ЗАПАДНЫЙ ФЛАНГ НА ТРИ МИЛИ НА СЕВЕР. ПОДДЕРЖИВАЙТЕ ПОЛОЖЕНИЕ ГОРЫ НАД PLANTATION LA FARGE, ДО ТОГО, ЧТО ДАЛЬНЕЙШИЕ ИНСТРУКЦИИ СЧИТАЙТЕ НОВОЕ РАЗМЕЩЕНИЕ КАК ВОЗМОЖНЫЙ ПРОРЫВ, НО НЕ ПРИНИМАЙТЕ ДЕЙСТВИЙ ЮЖНО ДО НОВЫХ ПРИКАЗОВ. ВМЕСТО СИЛЫ РЕГУЛИРОВАНИЯ ПОСЛЕ
   ПОСЛЕДНИХ ТЯЖЕЛЫХ СЛУЧАЕВ.
  
   CQA1105
  
   АГЕНТ ВРАГА АНДРЕ МОРЕ, СООБЩИЛ ТОН ТИЕН ОАН, УБЕЖАЛ ИЗ ХАНОЙСКОЙ ОБЛАСТИ, НАПРАВЛЯЯСЬ НА ЮГ, С ВАЖНЫМ СПИСОКОМ, ЧТО ВАЖНО. ПРИЛОЖИТЕ КАЖДЫЕ УСИЛИЯ РАЗБЕРИТЕСЬ С ЭТОМ ЧЕЛОВЕКОМ ДОПРОСИТЕ В ДЕРЕВНЕ ЧУЖИХ ЛЮДЕЙ. СРОЧНО, ЧТОБЫ ОНИ НЕ УШЛИ НА ЮГ.
  
  
  
   Генерал бегло, если не связно, выругался. Опрашивайте сельчан, чужих путешественников! Что они думали о нем, переписчике? Переместите западный фланг на три мили на север после недавних тяжелых потерь! Так они обвиняли его, не так ли? Оттолкнуть его дальше на север, чтобы остыть в ожидании их инструкций? Неужели они думали, что он сам назвал эти потери своей головной болью? Будь они прокляты за кучу косоглазых дураков. Но ... Агент противника направляется на юг. Через эти места?
  
   Его мысли расплылись и превратились в захватывающий узор. Агент противника направляется на юг. Перегруппируйте силы над плантацией Ла Фарж. Дин Ван Чау убит снайперской пулей. Большие потери в последнее время. В самом деле. Была ли это снайперская пуля? Если бы это было так, у десятка снайперов вытащили бы внутренности, чтобы их съели муравьи за это убийство. Но как интересно, что вражеский агент при этом должен быть на свободе. Плантация Ла Фарж. Плантация Ла Фарж.
  
   Крошечные глазки Хо Ван Мина заблестели. Восхитительная женщина, Клэр Ла Фарж. Было сказано, что она политически нейтральна. Но как француженка могла быть нейтральной? Моро явно был французом. На юг. Снайперская пуля? Пуля Моро. Дин Ван Чау мертв. Ха! Снайперская пуля? Его разум представлял собой калейдоскоп искаженных картинок. - Моя месть, - говорит Дракон. Он убил, она знает!
  
   Он превратил свое безумие в тихую хитрость. Она будет первым объектом его допроса. Если бы все было так, как должно быть на плантации Ла Фарж, он бы немного повеселился, а затем договорился о перемещении своих сил согласно плану. Но если нет - он мог предвидеть довольно много волнений в будущем.
  
   Его сердце билось почти так же бешено, как раньше для Дин Ван Чау, он послал за своим водителем-сержантом и Королевским родстером.
  
   Пятнадцать минут спустя он был у входной двери дома в Ла Фарж, недоумевая, почему на его резкий вызов ответил не Сайто, а кто-то другой.
  
   Клэр Ла Фарж встретила его на закрытой веранде. Она увидела странный свет в его глазах, которого никогда раньше не видела.
  
   Дождь начал капать на крышу.
  
   "Где ваш посетитель Моро?" - резко сказал Мин.
  
   Укол страха прошел через нее и болезненно осел в груди. «Гость? Вы потеряли рассудок, генерал, а также свои манеры? Может быть, когда вы успокоитесь, у вас будет доброта объяснить значение этого вторжения». Стук в груди почти заглушил ее слова. Мин, несомненно, увидит ее страдания и поймет, что это такое.
  
   Но он, казалось, не заметил. «Вы надменны, мадам. Вы забываете, что это война. Вы отрицаете, что Моро здесь? Его видели, когда он шел к дому».
  
   Нет, конечно, не мог. Зачем Мину ждать три дня, чтобы говорить ей, если Моро действительно видели?
  
   «Это смешно, - холодно сказала она. «В течение последних пяти лет и более в этот дом не было посетителей, кроме вас и ваших солдат. Кто этот Моро? Я никогда о нем не слышала. Если хотите, осмотрите дом. Обыщите сараи. и поля. Дайте мне знать, если найдете кого-нибудь. Я была бы рада, если бы ты нашел его; я бы наслаждалась компанией джентльмена ".
  
   «У вас не будет возможности, мадам. Он не останется здесь долго после того, как я его найду. Кроме того, как вы можете быть уверены, что он джентльмен?»
  
   Она заметила, что его глаза больше не были такими сверкающими безумными, а тон потерял свою угрозу. Она была почти рада, что Моро лежал мертвым в земле, а не спрятался в какой-то кладовке, чтобы дождаться открытия этого странного человечка с высоким резким голосом и беспокойными руками. Что-то подсказывало ей, что он получит много удовольствия от чужой боли.
  
   «Вы назвали его французским именем, не так ли? Тогда он джентльмен. А теперь забудем на время наши разногласия, генерал - выпить перед тем, как поехать обратно под дождем?» На этот раз она была уверена, что с ним что-то не так. Обычно он бы ухватился за приглашение. Но он проигнорировал это.
  
   «Тогда позволь мне увидеть Сайто. Где он? Если ты утверждаешь, что не видел Моро, возможно, он видел. Пошлите за ним».
  
   Ее сердце снова упало. "Его здесь нет. Поскольку вы не позволили
  мне покинуть свой дом, мне пришлось отпустить его в деревню Хон Ду, чтобы обменять на товары, в которых у нас закончились ».
  
   "Так?" Маленькие глаза сузились. «Хон Ду? Вы уверены, что он не поехал в Сайгон вместо вас, а? Разве вы не отправили его в Сайгон, потому что я отказался вас отпустить?»
  
   "Конечно, я уверена!" - огрызнулась она. «Вы очень хорошо знаете, что я бы не отправила его туда, куда я сама не могу пойти».
  
   «Тогда я прикажу одному из моих людей найти его в Хон Ду и вернуть».
  
   «В этом нет необходимости. К тому времени, как ваш мужчина доберется до места, Сайто уже вернется».
  
   "Ах. Итак. Когда вы его ждете?"
  
   Она пожала плечами. «Завтра или послезавтра, я полагаю. Трудно сказать, учитывая эти дожди. Но он скоро будет здесь».
  
   "Я понимаю." Он уставился на нее, полуулыбка скривила его лицо. «Тогда я вернусь завтра, чтобы увидеть его. А потом на следующий день, если он еще не вернулся. А потом, мадам, если он все еще не вернулся, я еще поговорим с вами. А пока, информируем вас. что я перемещаю свои войска на три мили ближе к вашей плантации по ряду стратегических причин, которые вас не касаются, но которые дадут нам возможность поддерживать еще более тесный контакт ». Он иронично поклонился. «Я также попрошу своих разведчиков внимательно следить за вашим Сайто, чтобы убедиться, что он не причинит вреда, если он случайно пересечет наши рубежи».
  
   «Как вы очень добры, - холодно сказала она.
  
   Он снова поклонился. «Я с нетерпением жду нашей следующей встречи. Я скоро вернусь, мадам. Увидимся и с вами, и с вашим верным Сайто».
  
   Спустя несколько мгновений она услышала звук удаляемого под проливным дождем своего королевского родстера.
  
   Что на самом деле знал генерал? Единственное, в чем она была уверена, - это то, что генерал сдержит свое обещание и очень скоро вернется.
  
  
  
  
  
   Мисс Антуанетта очищает дом
  
  
  
  
   Ник вошел в свою комнату и запер дверь. В его кармане был небольшой аккуратный сверток, который он взял из посольства после их звонка. Он прибыл с партией материалов, доставленных лично высокопоставленным офицером ВВС США.
  
   Пакет представлял собой прямоугольник из коричневой бумаги толщиной три четверти дюйма, плотно обернутый вокруг чего-то твердого, например, плотного картона или тонкого металла. Он был адресован доктору Николасу Картеру, находящемуся на попечении посольства США в Сайгоне, а обратный адрес гласил: Lincoln Pharmaceuticals, Сиэтл, Вашингтон. На самом деле посылка лично принадлежала доктору Линкольну из Вашингтона, округ Колумбия. штампы на внешности доктора Линкольна призывали его кураторов хранить «Лекарственные образцы» в прохладном состоянии и обращаться с ними осторожно.
  
   Он налил себе выпить и снял обертку с упаковки размером четыре на семь дюймов. Под оберточной бумагой находился прочный пластиковый контейнер, который используется для хранения различных капсул и пробирок с антибиотиками. Он был заперт, а ключа в узкой горизонтальной щели не было. Но у Ника уже был ключ.
  
   Он вставил небольшую металлическую пластину с зубцами в прорезь и сконцентрировал все свое внимание на том, что должно было произойти. Пора было тоже прийти; это заняло больше времени, чем он ожидал.
  
   Что-то внутри маленького контейнера медленно закрутилось, а затем набрало скорость. Ник поднес его к уху и внимательно прислушался. Тонкий металлический голос мягко прохрипел его. Несмотря на то, что он был странно сжат и разбавлен, словно исходил от джинна, запертого в металлической банке, голос, несомненно, принадлежал Ястребу.
  
   «Слушай внимательно, - сказал он без надобности. «Вы помните, что эта лента самоуничтожается по завершении своего цикла. Я передам это сообщение только один раз. После обратного отсчета до одного я начну. Вы готовы?» Ник невольно кивнул и усмехнулся. Он знал, что Хоуку не терпелось опробовать этот крошечный гаджет для сообщений, и даже через крохотный динамик он мог слышать удовольствие в голосе старика: «… восемь… семь… шесть… пять… четыре… ​​три… два…»
  
   "Огонь, когда будешь готов, Гридли!" Ник настойчиво зашипел и закурил ожидающую сигарету.
  
   «… Один. Сейчас. Предмет: Ваше радио-сообщение. Вскоре за ним последовало сообщение от французской разведки, в котором указано новое направление вашего задания. Ваша поездка на север больше не является общей экспедицией по установлению фактов, а конкретной работой в тылу врага . " Ник присвистнул. Так что AX ворвался туда, куда не решались ступить даже армия США. «Об этом позже. Предмет: La Petite Fleur. Человек, который использовал это кодовое имя, Поль Ла Фарж, умер более десяти лет. Это имя умерло вместе с ним. С тех пор никто не использовал его, пока оно не появилось в колонка, которую вы видели. Теперь. Когда Вьетминь, или вьетнамские коммунисты, получили контроль над Вьетнамом к северу от реки Бен Хай, они поглотили территорию, занятую плантацией Ла Фарж. Эта плантация была в руках
  семьи Ла Фарж со времен французской оккупации девятнадцатого века. Поль Ла Фарж вырос во Вьетнаме. Когда ему было пятнадцать, родители отправили его в Париж, где он провел остаток студенческих лет. Во время Второй мировой войны он стал сотрудником французской разведки в Юго-Восточной Азии под кодовым именем La Petite Fleur. Его родители погибли во время войны. Когда он был демобилизован, он вернулся во Вьетнам, чтобы занять плантацию. Он также женился в Ханое на французской девушке по имени Клэр Деверо, которая была как минимум на двенадцать лет младше его. Однако он продолжал сотрудничать с французской разведкой и сохранил свое старое кодовое имя. Но с конца войны до своей смерти от вражеской пули в 1954 году он работал против коммунистов в своей стране и их советников из красных китайцев. Когда он умер, мадам Клэр Ла Фарж замкнулась в себе, избегая любых контактов с французами или даже с людьми из близлежащих деревень. Она посвятила себя поддержанию работоспособности плантации, несмотря на близость сил Вьетминя. Нам интересно, как ей это удалось. Это может означать, что она достигла определенного взаимопонимания с коммунистами, которое может поставить под угрозу дело Юга и, следовательно, войска США во Вьетнаме. Но насколько можно установить, она не проявляла никаких политических наклонностей ».
  
   Ник завороженно слушал. Казалось странным, что вдова Ла Петит Флер не встала на чью-либо сторону в битве ее покойного мужа. Она, должно быть, холодная.
  
   Голос Хоука продолжился.
  
   "Несмотря на то, что вы, возможно, думаете, мадам Ла Форж, кажется, любима людьми ее плантации за ее человечность и тепло. Они называют ее Прекрасной не только из-за ее красоты - которая есть или была, я Говорят, довольно выдающийся - но для ее характера. Она кажется тем редким существом - действительно честная женщина. Появляется, я говорю. "
  
   Да, мистер Хок. Я понимаю вашу точку зрения. Продолжайте, пожалуйста.
  
   «Пункт: Моро. Андре Моро. Теперь нам известно, что в течение многих лет агент французской разведки по имени Моро, ранее связанный с Ла Фарж, работал в тылу врага и отправлял обратно информацию, касающуюся влияния красных китайцев во Вьетнаме. Он недавно исчез во время крайне важной миссии, пытаясь добраться до Южного Вьетнама с каким-то списком. Теперь французская разведка упомянула о мадам Ла Фарж как о возможном источнике убежища во время чрезвычайных трудностей. Агент разведки Рауль Дюпре, Моро действительно связывался с мадам перед смертью. Она хранила его информацию. Хранила ее, вы понимаете? Сообщение в Vietnam Times было ее призывом о помощи от французской разведки, просьбой к кому-то прийти и получить информацию от нее."
  
   «Странный способ ведения дел», - подумал Ник, выдыхая. Скрежет продолжал доноситься до его уха.
  
   "Объект: Рауль Дюпре. Вы свяжетесь с ним в ближайшее время. Французская разведка попросила нас помочь в этом деле. Они чувствуют, что, поскольку их участие во вьетнамских делах стало менее активным, чем наше, оно в наших Собственные интересы для получения информации Моро. Теперь. Дюпре владеет ключом от плантации Ла Фарж, образно говоря. Он будет ожидать, что к нему подойдет человек с сообщением, в котором, я цитирую, Андре передает привет от Фиорелло. Вы, конечно, примет это сообщение. Затем вы дадите ему обычную идентификацию истины.
  
   «Наконец: имейте в виду, что и китайские, и вьетнамские агенты разведки в последнее время удвоили свои усилия по выкуриванию всех оставшихся антикоммунистических агентов во Вьетнаме. Зная это, свяжитесь сначала с Дюпре, а затем с мадам Ла Фарж. Затем примите меры, чтобы Определить следующее: A. Действительно ли Моро связывался с ней и есть ли у нее информация? B. Что случилось с Моро? C. Перешла ли мадам Ла Фарж на сторону коммунистов и устроила ловушку для Рауля Дюпре? D. Была ли ловушка поставлено коммунистами на мадам Ла Фарж в качестве невинной приманки? Используется ли она, чтобы невольно заманить агентов разведки в коммунистическую засаду? Нет, Картер, не качай головой. Происходили странные вещи ».
  
   Ник потушил сигарету и задумался, откуда Хоук мог знать, что он будет выглядеть скептически в этот момент.
  
   «Ваша задача - найти ответы на эти вопросы и вернуть информацию Моро. Похоже, что она каким-то образом привязана на поясе. Какую вам польза от этих знаний, Моро раньше был антропологом-любителем. пояс может каким-то образом отражать его интересы. Но не трогайте его, что бы вы ни делали. Верните его в целости и сохранности. И при этом используйте ТОПОР везде, где можете. Это больше не французское дело, Картер. Это теперь наше . "
  
   Голос стих в слабом шипении звука.
  
   Ник подождал пару мгновений, чтобы убедиться, что
   контейнер завершил свою работу. Он знал, что под пластиковым покрытием уже стертое содержимое быстро распадается. Через некоторое время он вынул комбинацию клавиш и магнитофон, без которых устройство было бесполезно, и начал методично разрушать хрупкую пластиковую крышку.
  
   Он подумал, что жена Ла Петит Флера разместила «Личное» в «Таймс». Запись Хоука оставила без ответа несколько небольших вопросов, но, без сомнения, Дюпре мог это заполнить. Пока что работа казалась достаточно простой, если не особенно приятной. Теперь, если бы Клэр Ла Фарж вышла замуж за Пола в конце войны, ей бы сейчас было добрых сорок с небольшим. Хотя Пол был значительно старше ее… Ну, по крайней мере, середины тридцати.
  
   Разогрев стареющего французского айсберга, который вполне мог бы стать марионеткой коммунистов, не был идеей Картера в качестве стимулирующего задания. С другой стороны, ее красота была или была «весьма выдающейся». Француженки, в отличие от многих других, с возрастом часто поправляются.
  
   Это была радостная мысль.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Мару был поражен. Сначала погода, которая неожиданно для конца августа стала невероятно красивой, а затем мисс Тони.
  
   Мисс Тони была в саду, обрезая листву и немногочисленные оставшиеся цветы, чтобы украсить дом для своего вечера.
  
   К ее сильному раздражению - стрижка не было одним из ее любимых занятий, - «нового садовника» не было. Она собрала свои трофеи и пошла обратно в дом.
  
   «Вазы, Мару», - приказала она. «Для патио и фойе».
  
   Мару медленно покачал головой. Мисс Тони интересуется домом! Чудеса никогда не прекратятся. Еще больше он удивился, когда через полчаса увидел, как она взбивает подушки в гостиной и поправляет картины в холле.
  
   «Но мисс Антуанетта», - возразил он. «Домработница уже убралась здесь сегодня утром».
  
   «Я это вижу», - сказала она, проводя пальцем по картинной рамке. «Этому месту нужны женские прикосновения. Я хочу, чтобы все выглядело особенно красиво для вечеринки сегодня вечером. У нас не хватает цветов, Мару. Я хочу, чтобы ты спустился за мной на рынок и выбрал то, что кажется мне самым свежим и свежим. красочные. Кроме того, я не доверяю этим поставщикам провизии. Они слишком лишены воображения. Через несколько минут я дам вам список дополнительных деликатесов, которые, как мне кажется, нам нужны. Я позвоню вам, когда буду готова ». Он согласно кивнул.
  
   Мару не мог поверить своим ушам. На мисс Тони всегда можно было положиться в плане развлечения, спиртных напитков и гор икры, но продвинуться дальше этого было невероятно. Как правило, ему, Мару, приходилось заботиться обо всех мелких деталях, даже не думая о ее помощи ...
  
   "О, Мару!" - внезапно сказала она. «Прежде чем вы сделаете что-нибудь еще. Есть ли шанс заменить эти изъеденные молью бамбуковые шторы в закрытом патио? Я знаю, что до вечеринки осталось немного времени, но их действительно нужно поменять. Я только что заметила, как ужасно они выглядят . Может быть, кто-то из Ле-Лой Тхань…? "
  
   Он кивнул, обрадованный ее внезапным интересом.
  
   «Я считаю, что это стандартный предмет, мисс Тони», - сказал он. «Я сам измерю их и приведу с собой мужчину, чтобы подогнать их. Возможно, я смогу их приготовить, если начну сразу». Он покачал головой и поплыл во внутренний дворик. «Может быть, она наконец-то открывает новую страницу», - радостно подумал он.
  
   «Хорошо, хорошо, хорошо», - подумала Тони, садясь писать свой небольшой список. Это должно занять его какое-то время. По крайней мере, достаточно долго, чтобы обыскать покои слуг и выяснить, где он спрятал этого человека. Приложив немного убеждения, она могла бы даже получить ответы от мускулистого гиганта. И если ей действительно повезет, ее отец может быстро съездить на плантацию, пока Мару не будет. Она знала, что домработница ее не побеспокоит; ей было чем заняться в хаосе, который она оставила наверху.
  
   Список занял у нее не более нескольких секунд. Мару все еще измеряла, когда она прошла по коридору в огромную мрачную столовую и начала планировать, куда ей положить цветы. А второй бар и буфет здесь, в столовой, для разнообразия? Отличная идея. Она почти начала получать удовольствие от своей новой роли домохозяйки, когда услышала, как в кабинете отца раздался зуммер.
  
   Мару поспешила по коридору, чтобы ответить на четкий зов. Тони услышала низкий голос отца и ответ Мару. Затем Мару вышла из кабинета и исчезла в служебном коридоре.
  
   Тони ждала, щелкая дверной косяк перьевой тряпкой. Она предположила, что что-то подобное можно было бы сделать с дверными косяками. Пока она ждала, ее руки начали дрожать.
  
   Мару вернулся с высоким мужчиной
  и едва взглянул на нее, когда снова вошел в кабинет ее отца.
  
   Голос ее отца снова загрохотал. - ответил Мару. На этот раз Тони отчетливо услышала ответ Дюпре. "Что! Я тебе не верю!" Мару снова заговорила, и на этот раз Дюпре засмеялся. "Чудесно!" он сказал. «Входите…» - его голос затих, и дверь закрылась.
  
   "Мару!" - срочно позвала Тони. "Мару! Торопитесь, пожалуйста!"
  
   Мару ковылял к ней по коридору.
  
   «Вы должны попытаться достать эти занавески - вы закончили измерения? Мне нужно время, чтобы разложить цветы и прочее. Пожалуйста, уходите!»
  
   Мару заколебалась. Он не должен уходить, пока Сайто был там с Дюпре. Это был очень личный разговор. Но…
  
   "Пожалуйста!" Она нетерпеливо топнула ногой. Ради бога, почему иы не пошел?
  
   «Просто я подумал, что сначала могу вам помочь с чем-то здесь, мисс Тони. Я бы не хотел, чтобы вы делали что-нибудь слишком напряженное, пока меня не будет».
  
   «Конечно, я не буду. В ту минуту, когда ты уйдешь, я пойду сделать прическу».
  
   Ах. Если она тоже собиралась выйти, все в порядке. "Да, мисс Тони. Список?"
  
   Она отдала его ему вместе с деньгами и сделала вид, что собирается выйти на улицу. Нервное чувство поднялось в ней как прилив. Драгоценные минуты - зря!
  
   Наконец Мару вышел, довольный, что она уйдет сразу после него.
  
   Тони легко побежала по коридору в кабинет и прижалась ухом к тяжелой двери. Сначала она не слышала ничего, кроме тихого бормотания. Затем она услышала голос незнакомца, который, несомненно, был гневным.
  
   «Нет! Меня не волнует пояс, или этот Моро, или что-то в этом роде! Я должен вернуться к моей леди. Она слишком долго одна».
  
   «Пожалуйста! Не так громко. Еще один день, это все, что я прошу…» - голос Дюпре стих. Тони затаила дыхание. К ней приходили отрывки фраз.
  
   «… Ла Фарж… хотел… помочь. Мадам…»
  
   "Но почему ты не можешь пойти со мной сам?" Снова сказал незнакомец.
  
   «Тише, Сайто! Потому что мои приказы…»
  
   Итак, незнакомца звали Сайто.
  
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   «… Сообщение… Ла Фарж… американец…» «Американец! Откуда мне знать ……….?» «… Полномочия… свяжитесь со мной… будьте уверены…» «… опасность ……» «… опасность?… Мертвый… пояс…» «… близко. Всегда… опасность… не ждите больше». «… Завтра? .. завтра? Я свяжусь… к тому времени…»
  
   Сердце Тони сильно забилось. Если отец вдруг открыл дверь и застал ее здесь - лучше идти. Лин Тонг. Будет ли он доволен? Или будет злится, что она больше ничего не услышала? Лучше подождать.
  
   Она внезапно начала так сильно дрожать, что ее рука ударилась о дверь. Для нее это было похоже на выстрел из пистолета. Больше никто не слышал тихого глухого удара, но она не могла этого знать. Она повернулась и легко побежала по коридору.
  
   Она должна передать Лин Туну сообщение, чтобы он пришел сегодня вечером пораньше, даже если он рассердился, когда она позвонила. Вспомни сейчас. Скажи ему. Ремень ... Моро ... миледи ... одна ... Ла Фарж ... сообщение ... американец ... контакт ... полномочия ... Мадам ... пояс ... опасность ... пояс ... Ла Фарж ... завтра ... приказы ...
  
   Слова снова и снова крутились в ее голове. Лин Тонг сможет понять их.
  
   Запомни сейчас. Скажи Лин Тонгу, и он вознаградит тебя.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Доктор Николас Картер провел большую часть дня с офицерами-медиками 9-го вьетнамского армейского корпуса. Его вьетнамский язык был прискорбным, но он очень хорошо говорил по-французски с добавлением нескольких китайских слов. Он так хорошо с ними ладил, что вскоре ему показали карты, на которых указывались районы их самых тяжелых потерь. Воодушевленные своей работой, они показали ему, где расположены их полевые госпитали; где они потеряли спасательный взвод B; где они знали, что дороги будут заминированы; где джунгли были слишком густыми, с запутанными деревьями и партизанами, чтобы их машины могли проехать; где северные районы Южного Вьетнама были так прочно заняты коммунистами, что войти в них означало пройти через смертельную схватку.
  
   Ник серьезно впитал каждое их слово и каждую отмеченную область на их диаграммах, переводя их на карту, которую держал в голове. Было жаль, что он не знал точно, где находится плантация Ла Фарж в этой безымянной местности к северу от границы, но, несомненно, Дюпре даст ему точные указания.
  
   На обратном пути в отель через центр Сайгона он остановился в нескольких магазинах и купил несколько вещей, которые ему понадобились для поездки на север.
  
   После пятнадцати минут йоги он долго принимал душ, репетировал свою предстоящую встречу с Дюпре и оделся для вечеринки. Вечеринка, на которую его пригласила подруга Тони, должна была стать идеальным фоном для его встречи с Дюпре.
  
   По крайней мере, он так думал.
  
  
  
  Неопытный шпион
  
  
  
  
   Солидный дом Рауля Дюпре сотрясали барабаны и смех.
  
   Хозяин дома стоял в углу внутреннего дворика так далеко от громкой музыки, насколько это было возможно, чтобы не сбежать с вечеринки. Его лицо было спокойным, когда он зажег третью за вечер панателу, но его разум был в смятении. Человек из AX еще не связался с ним. Он обещал позволить Сайто уйти завтра. Тони весь день была великолепна, но теперь она исчезла в каком-то углу с этой куском слизи, Лин Тонгом. В его доме. О, да. Смелый Дюпре из французского подполья. Суровый отец. "Я не допущу, чтобы этот человек был в этом доме!" «Моя вечеринка, папа. Вы бы предпочли, чтобы я провела ее у него?» Он снова проиграл.
  
   Женщина рядом с ним уже начинала напиваться и тыкалась грудью в каждого проходящего мужчину. Дюпре вздрогнул. У него не было ссор с ними, но они ему не нравились настолько откровенно. И все они были такими молодыми, эти женщины и их мужчины, но они прожигали время, как спички, и на их лицах отражался опыт, которого даже у него никогда не было.
  
   Где, ради Бога, были Тони и этот скот?
  
   Она была в саду и шептала Линь Тонгу о своем отчаянии. «Ты обещал! Ты обещал! Разве я не сделала то, что ты просил? Разве этого недостаточно?»
  
   Лин Тонг покачал красивой головой. «Не совсем. Ты хорошо поработала, Антуанетта. Но давай поиграем еще немного, а? Кто-то - американец - свяжется с твоим отцом. По крайней мере, я так думаю, исходя из тех коротких обрывков разговора, которые ты подслушала. Я помню свое обещание, не волнуйся. Но ночь длинная. Может быть, позже, на пляже… - Его сильные руки наклонили ее подбородок, чтобы встретиться с ним лицом.
  
   На другой стороне дома Ник Картер прошел в сумасшедший внутренний дворик и услышал радостный крик сквозь стук ритм-секции.
  
   "Ники!" Мишель побежала ему навстречу. "Я думал, ты никогда не придешь!"
  
   "Как я мог держаться подальше, если знал, что ты будешь здесь?" Он уклонился от ее удушающих поцелуев и сказал, смеясь: «Дорогая, пожалуйста! Только не при детях!»
  
   «Ах, эти дети только начинают, Ники. Сегодня вечером ты увидишь кое-что. Что ты будешь пить?»
  
   «Я должен сначала поприветствовать свою хозяйку. Где она?»
  
   «О, я не знаю. Где-то в углу со своим последним любовником. Пусть она останется там, пока мы с тобой…»
  
   «Хорошо, если вы так говорите. Но я думаю, что мне следует отдать дань уважения ее папе. Я встречался с ним однажды, знаете ли. Он тоже в каком-то углу?»
  
   "Фу!" Она поморщилась. «Да, он есть. Хмурясь сам по себе. О, нет. Он разговаривает с этим маленьким Хоули из вашего посольства».
  
   Ник проследил за ее взглядом. «Литтл Хоули» не был одним из его контактов в посольстве. Должно быть полезным прикрытием для его встречи с Дюпре.
  
   «Не уходи, - сказал он. "Я скоро вернусь." Он пробрался сквозь раскачивающиеся пьющие фигуры и направился к Дюпре.
  
   Рауль увидел его приближающегося, высокого, загорелого человека, которого он очень кратко встретил несколько вечеров назад и чей твердый ясный взгляд каким-то образом впечатлил его.
  
   "Месье Дюпре?" Ник твердо протянул руку. «Меня зовут Картер. Доктор Николас Картер. Мы встречались…»
  
   «Ах да, конечно». Дюпре взял протянутую руку и пожал ее. «Я надеялся, что мы сможем встретиться снова. Доктор Картер, мистер Хоули, мистер Хоули, доктор Картер». Хоули вежливо кивнул. «Всегда рад встретить другого американца», - сказал он. "Остаетесь надолго?"
  
   «Не очень, - сказал Ник. «Завтра или в понедельник выходной для быстрой экскурсии по полевым госпиталям. Ваша дочь любезно пригласила меня, месье Дюпре…»
  
   «Но я заметил, что недостаточно любезен, чтобы принять вас, - решительно сказал Дюпре. «Ты не выпьешь. Что ты будешь есть?»
  
   «Я схожу», - услужливо сказал Хоули. "Как насчет вас, месье Дюпре?"
  
   Он выслушал их заказы и устремился сквозь сгущающуюся толпу.
  
   Ник огляделся. На данный момент поблизости никого не было, чтобы их подслушать.
  
   «Я рад возможности познакомиться с вами», - сказал он. «Я только что получил письмо от старого друга, в котором упоминается ваше имя».
  
   "О, да?" Дюпре выглядел не более чем вежливо заинтересованным. Но Ник заметил, что его собственный взгляд быстро бегал по комнате.
  
   «Да, Андре передает привет от Фиорелло. Он также просил меня вернуть тот доллар, который он взял у вас много лет назад». Он усмехнулся. «Сложный процент к настоящему времени должен составить пять, но, боюсь, вам придется довольствоваться одним». Он сунул в кошелек и выбрал один наугад. Все они были совершенно законным платежным средством и отличались от других одиночных игр только тем, что каждый из них составлял в сумме целых тридцать. На самом деле число (1 + 24 + 5 = ТОПОР или 30) было на
   двойной проверке получателя; истинный смысл записки был на фотографии Джорджа Вашингтона, человека, который срубил вишневое дерево - чем еще? - топор, и не мог солгать.
  
   Дюпре мельком взглянул на нее. «Похоже на то, что я дал Андре», - сказал он. «Старые и липкие. Вы, американцы, так же плохо обращаетесь со своими деньгами, как мы, французы, с нашими франками. Но как вы познакомились с Андре? Ах, да! Думаю, оно у меня есть. для меня это не так? "
  
   Ник кивнул. Этот человек умел использовать свои мозги. "Верно."
  
   «Вот и все. Да, теперь все складывается». Дюпре сунул долларовую купюру в карман. «Ты успокоил меня, друг мой».
  
   В дальнем конце дворика, возле оркестра, Мишель сняла тонкую одежду и размахивала ею над головой, в то время как ее бедра покачивались под барабанный бой. Круг ее поклонников, щелкающих пальцами и трясущихся, рос с каждой минутой. Это место наполнилось неистовым энтузиазмом. Нику показалось, что он мельком увидел Тони в клубящейся толпе, но не мог быть уверен. Хоули все еще пытался быть услышанным в баре.
  
   «Я так понимаю, мадам все еще на плантации, - сказал Ник. "Кто на самом деле поместил это сообщение в The Times?"
  
   Рауль сказал ему.
  
   "Вы ему доверяете?"
  
   "Неявно". Дюпре решительно кивнул. «Я совершенно уверен, что все произошло именно так, как он сказал».
  
   «Заполните подробности, вы не возражаете? Начиная с прибытия Моро».
  
   Дюпре был на полпути к рассказу, когда увидел приближающегося к ним Хоули, с тревогой балансирующего три бокала и слегка проливающегося между парами брошенных танцоров.
  
   «Sacre bleu! Но я ненавижу эти дела», - пробормотал Дюпре. «Мы поговорим позже. Намного позже, когда все эти люди полностью перестанут обращать на это внимание. Как обычно. Ваш гид очень хочет уйти как можно скорее».
  
   "Кто-нибудь еще знает, что он здесь?" - спросил Ник. Дюпре бросил на него взгляд. «Мой собственный мужчина, Мару. И Тони - я думаю, она мельком увидела его. Но она ничего о нем не знает».
  
   Хоули присоединился к ним. «Уф! Извини, что так долго». Все трое обсуждали сложности вьетнамской политики, когда Ник внезапно почувствовал знакомое покалывание кожи, которое говорило ему, что за ним наблюдают. Антуанетта Дюпре стояла у эстрады, исполняя что-то вроде танца с маленьким темноволосым французом, который изо всех сил старался скользить рукой по низкому вырезу ее узкого платья. Но она не обращала внимания на своего партнера. Она смотрела прямо на Ника. Он улыбнулся и поднял к ней свой стакан.
  
   «Ваша дочь», - объяснил он Дюпре. «Вы меня извините? Я думаю, она хочет, чтобы ее спасли от своего партнера».
  
   Дюпре оглядел комнату и хмыкнул. «По крайней мере, это не тот китаец, с которым она ходит. Я хочу, чтобы ты спас ее от него».
  
   Ник поднял брови. «Если у меня будет возможность», - сказал он. Хм. «Китаец», - подумал он, уклоняясь от женских рук, которые смело тянулись к нему, когда он проходил. Интересно, на чьей он стороне?
  
   Мишель бросилась к нему откуда-то из толпы и обняла его.
  
   "Наконец!" она завизжала. "Что тебя так долго, Чери?"
  
   «О, вы знаете, - двусмысленно сказал он. «Я видел Тони здесь минуту назад. Почему бы тебе не отвезти меня к ней, чтобы поздороваться, прежде чем мы начнем танцевать, пить и все такое, что ты обещал?»
  
   "О нет!" Мишель озорно улыбнулась и покачала головой. «Сначала мы танцуем. Очень близко, вот так». Она положила лицо ему на плечо и потерлась о него. «В течение долгого времени. Потом мы пьем. Затем мы здороваемся с Тони, быстро перед тем, как уйти. Затем мы…»
  
   «Микки! Неужели ты так рано вечером съешь его живьем? Оставь мне что-нибудь!»
  
   Маленькая загорелая рука легла на рукав Ника. Другой делал что-то, что заставило Мишель взвизгнуть и отодвинуться.
  
   "Тони! Ты маленькая сучка!" - прошипела она.
  
   Тони скромно улыбнулась. «Мне всегда приходится отделять ее от более красивого из моих гостей», - сказала она Нику. «Иди, большой Майк. Жан-Поль очень хочет перелезть через тебя. Не упускай свой шанс».
  
   «Тьфу! Останься с ним, если он такой чудесный. Тебе не нужно красть моего партнера».
  
   «Мой гость, Мик. Отпусти его».
  
   «Гм! Дамы! Не надо драться из-за меня. Уверяю вас, меня вполне хватит, на двоих», - скромно сказал Ник. "Мисс Антуанетта, как вы?"
  
   «Танцуй со мной, доктор Картер», - соблазнительно пробормотала Тони.
  
   Ник обнял ее и подмигнул Мишель. «Я вернусь за тобой, дорогая», - пообещал он.
  
   "О, нет, ты не вернешься", - сказала она горько.
   «Нет, если я знаю Тони».
  
   Она знала Тони.
  
   Хватка Тони Дюпре крепла по мере того, как приближался вечер. Она перешла от «доктора Картера» к «Нику» на одном дыхании, и это было только начало.
  
   Она была одним из самых красивых маленьких созданий, которые Ник когда-либо держал в своих руках, и она танцевала так, словно уводила его в постель. Но ее лицо было более красным, чем того требовали даже чары Картера, и между безумными танцевальными сетами она пила так, словно ненавидела этот напиток, но должна была его получить. Слишком много. Долгие мгновения она молчала, обвиваясь вокруг него и поворачивая бедрами движением, которое было не столько внушением, сколько требованием. Затем она начинала лепетать скандальные разоблачения о своих гостях и расспрашивать о том, что Ник делал в Сайгоне. Он рассказал ей свой краткий рассказ о Всемирной организации здравоохранения и ловко привел ее к местным сплетням, довольно мрачно подумав, что она, должно быть, является большим бременем для отца, который был профессиональным шпионом. Возможно, это было так же хорошо, что она цеплялась за него. Это дало бы ему возможность узнать, как много она знала о работе своего отца и его гостя с севера.
  
   Но она отвечала на его вопросы так же аккуратно, как и он, и продолжала требовать, чтобы он рассказал ей больше о себе. Вскоре он начал задаваться вопросом, почему она прижалась к нему.
  
   Комната наполнилась дымом, который исходит не только от обычных сигарет. Девушка вскочила на эстраду и танцевала полуголая и совершенно брошенная. Некоторые из пар, кружащихся по полу, казалось, перешли в свой собственный дикий мир, в котором не было ничего, кроме реальности их полутупленных, полустимулированных чувств. Рауля Дюпре нигде не было. Ник увидел, что Мишель нашла круг, на котором можно сесть. Лицо, которое смотрело мимо нее в толпу, принадлежало довольно симпатичному азиату. Китаец…?
  
   «Мне дали понять, что у тебя есть постоянный парень», - легко сказал Ник. «Большой, мускулистый, ревнивый зверь. Когда он, вероятно, набросится на меня и выбьет мне мозги?»
  
   Тони издала пренебрежительный звук. «Ерунда! Я не принадлежу никому, кроме себя. Кроме того, я покончила с ним», - добавила она, не следуя логике.
  
   Резкая, пульсирующая музыка, наконец, прекратилась с внезапным оглушительным грохотом. Тони подвела Ника к маленькому столику у стены и властно послала за напитками, пока ее артисты занимали тесную сцену.
  
   Тони пила постоянно, ее взгляд метался от Ника к Хоули к ошеломленному офицеру американской армии в штатском и обратно к Нику. Он наблюдал за ней краем глаза, делая вид, что его слегка интересует труппа имитирующих женщин, исполнявших на сцене невероятные непристойности. Дочь Дюпре, похоже, не интересовалась ими.
  
   Она сделала большой глоток и внезапно ударила своим стаканом о стол. "Вы тот американец, который должен был связаться с моим отцом?" - выпалила она, а затем сделала еще один поспешный глоток, словно готовясь к ответу.
  
   Ник смотрел. Значит, она кое-что знала. Он заставил себя выглядеть слегка озадаченным. "В какой связи?" - тупо спросил он.
  
   Она сделала небольшой жест рукой. «О, я не знаю. Он сказал, что какой-то американец должен был связаться с ним по поводу чего-то важного. Вы хотели его видеть?»
  
   «Я уже разговаривал с ним», - сказал Ник, внимательно наблюдая за ее реакцией. «Думал, ты меня видела».
  
   "Ой?" Это был небольшой вздох. На мгновение она выглядела растерянным ребенком, полуликованным, наполовину испуганным. Он увидел, что ее лицо внезапно побледнело, а руки дрожали так, что стекло стукнуло о столешницу. Еще один вопрос задрожал у нее на губах, а затем вылетел наполовину. "Означает ли это, что вы ...?" Она сдалась. «Ой, забудь об этом. В любом случае, для меня это ничего не значит. Давай еще выпьем. Посмотри на тех дураков там, которые притворяются женщинами. Если бы они только знали! Если бы они только действительно знали…» Она осушила свой стакан, и ее глаза блеснули через комнату туда, где сидел высокий китаец, лаская Мишель.
  
   Ник был очарован. Тони, которая был ребенком, пыталась что-то его спросить. Тони, которая была женщиной, чувствовала некую зависимость по отношению к этому хорошенькому китайцу. И была какая-то связь между двумя самоочевидными истинами. Он должен был позволить ей задать свой вопрос и дать ей честный ответ… чтобы она рассказала ему то, что он хотел знать.
  
   Он взял ее руку и слегка погладил, позволяя пальцам ласкать ее ладонь, запястье и мягкую внутреннюю руку, пока он не увидел, что его прикосновение пробудило ее чувства. Он опустил руку под крошечный столик и нежно исследовал ее бедра.
  
   "Почему бы нам не пойти куда-нибудь еще?" пробормотал он. «Где мы можем побыть наедине? Я уверен, что мы с тобой сможем найти много, о чем поговорить».
  
   ЧАС
  
  
  Его глаза блуждали по его лицу и телу. Ее груди, казалось, опухли под его взглядом.
  
   «Хорошо», - тихо выдохнула она. «Но прекрати это сейчас. Я заставлю тебя взять меня отсюда и сейчас, если ты не будешь осторожен. И не думай, что мы будем единственными». Затем ее настроение внезапно изменилось. «Давай, давай выберемся из этого места. Мне это надоело. Обычно вечеринка заканчивается на пляже. Давайте доберемся туда раньше остальных».
  
   "Пляж?" Он поднял брови. "Это довольно долгая поездка, не так ли?"
  
   «Я хочу пойти. Ты хочешь пойти со мной или нет?»
  
   Конечно, хотел. У нее было то, чего он хотел. Информация.
  
   «Конечно, Тони. Очень.
  
   «Тогда иди впереди меня. Я не хочу, чтобы все следовали за нами. На углу слева, когда ты выходишь из входной двери, припаркована синяя Пантера. Я встречу тебя там через несколько минут».
  
   Он задавался вопросом, действительно ли она пойдет. Но если она этого не сделает, он сразу же вернется и увидит, что - или кто - задерживало ее.
  
   Он пробирался сквозь хихикающую, покачивающуюся толпу, пытаясь выглядеть как мужчина, ищущий туалет.
  
   Ночь была теплой, но приятной - почти идеальной, насколько знал Сайгон.
  
   И снова, когда он тихо шел по саду, он почувствовал, как шестое чувство предупреждает его о наблюдателе или, по крайней мере, о ком-то рядом с ним в темноте. Он вышел из света и держался за тени, долго, медленно оглядываясь вокруг. Но либо его инстинкт обманул его, либо кто-то изо всех сил старался спрятаться. После нескольких секунд бдительного ожидания он бесшумно выскользнул из сада к машине.
  
   Почти к его удивлению, Тони присоединилась к нему через несколько минут. Он сел за руль, и они поехали в указанном ей направлении.
  
   Мужчина в саду зашевелился. Ему нужно было почувствовать свежий воздух на своем лице, и ему было все равно, кто куда идет. Его единственная забота была о мадам, а она была далеко.
  
   Но когда второй мужчина поспешил в сад и уставился вслед удаляющейся машине, Сайто почувствовал беспокойство, которое напомнило ему о давно минувших днях с Мастером.
  
   Этот человек виновато двинулся. Не с тихой осторожностью, как если бы он ждал даму, а как будто для него было важно то, что его не видели. Этот человек на своих длинных паучьих ногах поспешил ко второй припаркованной машине. Этот мужчина, казалось, намеревался последовать за дочерью мсье Дюпре и ее высоким другом с телом бойца и сильной челюстью.
  
   Что ж, для него это ничего не значило. Но Сайто помнил. Он снова узнает это желтое лицо.
  
  
  
  
  
   Вечер пятницы
  
  
  
  
   Вода текла по их телам маленькими теплыми ручейками, пока они неслись по темному пляжу к естественному каменному убежищу, где они оставили свою одежду.
  
   В дороге она была тихой и угрюмой. Но после того, как они оставили машину под деревьями и карабкались по скалам к морю, она внезапно оживилась и настояла на том, чтобы они нырнули в мягкие буруны, пока ночь была еще прекрасна. Их одежда быстро сорвалась, и их встретило теплое море. Она играла в воде, как обрадованный ребенок - женщина-ребенок со странными глазами, мягко округленными бедрами и удивительно полными зрелыми грудями. В воде он относился к ней как к ребенку, позволяя ей плескаться и нырять в него сколько душе угодно.
  
   Ник схватил ее за талию и поддержал. Его влажные руки обняли ее, а его губы прижались к ее губам. Внезапно ребенок исчез, и появилась женщина, желающая и требовательная. Наконец она открыла глаза, вздохнула и взяла его за руку, направляя вдоль пляжа к скалам, где они оставили свою одежду.
  
   «Не думаю, что кто-то вспомнил, чтобы принести полотенце», - не сказал он никому конкретно. «Вот, тебе лучше сесть мне на рубашку».
  
   «Мы оба сядем на него».
  
   Они сели рядом друг с другом.
  
   Она снова замолчала. Он лег на локоть и аккуратно убрал влажные волосы с ее лба.
  
   Яркая луна пробилась сквозь движущиеся облака, и он снова увидел ее глаза. Теперь они были похожи на лужицы боли. Капельки туши прилипли к ее щекам. Вымытое почти полностью от макияжа, ее лицо было призрачно бледным, несмотря на их шумную вечеринку в море.
  
   Его пальцы проследили небрежный узор по ее лицу и подбородку; через плечо и гладкую влажную руку. И остановился. Там тоже была косметика; Его следы все еще были на ее плече. Теперь, когда ее почти смыло, он увидел характерные следы от булавочных уколов, которые она прикрывала. Он почувствовал, как она напряглась, когда посмотрел на ее детское лицо.
  
   «Я так и думал», - тихо сказал он. «Но я думал, что этого почти невозможно добиться, если вы не имеете дело непосредственно с коммунистическими китайцами».
  Казалось, ее маленькая великолепная фигура увяла. «О, боже мой», - простонала она. "Помогите мне, помогите, пожалуйста!" Ее руки обвились вокруг него, и она уткнулась головой в его грудь. Когда он держал ее, гадая, сможет ли он выторговать свою «помощь» за все, что она ему скажет, ему показалось, что он слышит машину где-то вдали. Было бы очень неудобно, если бы гости из дома решили, что пора толпами спускаться на пляж. Но через несколько мгновений звук совсем исчез.
  
   "Что я могу сделать?" пробормотал он.
  
   Она подняла голову и настойчиво поцеловала его.
  
   Маленькие песчинки взлетали и брызгали на их переплетенные тела.
  
   Он начал очень нежно. Вскоре напряжение в ее теле уступило его прикосновению, и она откинулась назад с легким стоном удовольствия, ожидая.
  
   Луна скрылась за облаками.
  
   Ее маленькое, полное тело прижалось к его твердой, но гибкой силе, и ее великолепно округлые бедра обнаженно касались его. Он почувствовал, как участилось ее сердцебиение, и она начала бормотать невнятные ласковые слова. Ее руки бродили по его телу, задерживаясь на мускулах и чувствуя его твердость, а ее губы вызывающе скользили по его ушам… его глазам… его рту… его горлу… и обратно к его ищущему рту. Его пульс начал гонку, чтобы догнать ее, поскольку все его тело охватило растущее желание. Она была мягкой; ей было тяжело. Вытянутые и жесткие; гибкий и цепкий. Поиск; затем желая, чтобы он обыскал. Каждый исследовал тело другого и оценивал потребности другого.
  
   "Ах!" она вздохнула. «Ближе, ближе…»
  
   Он легко раздвинул гладкие ноги и искал близости, перекатывая ее и таща за собой в той тихой дикости, которую он чувствовал в себе и чувствовал, что она нужна.
  
   Потом она боролась. Сражались так, чтобы их тела оставались соединенными, и каждое движение было уколом экстаза. Он позволил ей бороться, пока не захотел большего, чем имитация сопротивления, а затем поймал ее в ловушку мускулистых рук и ног, которая оставила ее беспомощной. Ее тело волнообразно покачивалось напротив него. Его бедра давали ей ритм, и она уловила его, двигаясь вместе с ним в горизонтальном танце физической любви. Теперь они ехали по быстрой конвейерной ленте, которая не могла остановиться, чтобы отпустить их, пока не довела их до конца пути.
  
   Она внезапно ахнула и разорвала его губы своими маленькими острыми зубами, а ее руки обвились вокруг его спины и неистово царапали его плоть. Он тихо выругался, оторвал ее руки от себя и прижал их, не теряя походки. Его рот прижался к ее губам и жестоко раздавил их. Она застонала от боли и удовольствия, и ее тело выгнулось под ним. Ее движения судорожно ускорились в такт с его, и затем в один гальванический момент они оба забыли летающий песок, вздыхающее море, их отдельные личности - все, кроме дикого возбуждения, которое заставляло их цепляться вместе, задыхаясь и возвышенно. Момент затянулся и умер.
  
   Ник опустился на песок, чувствуя себя странно усталым для человека, для которого секс был так же необходим, как свежий воздух и хороший скотч. Он потянул Тони вниз, чтобы она спокойно лежала в его руках.
  
   Она лежала неподвижно минуту или две. Еще одна машина проехала вдалеке, не останавливаясь.
  
   Тони зашевелился. "Тебе не нравится, когда я причиняю тебе боль?" прошептала она.
  
   «Мне нравится все, что ты делаешь, Тони. Но тебе не нужно драться со мной. Я с тобой, а не против тебя».
  
   Она села - внезапно, как и почти все, - и посмотрела ему в глаза. «Вы должны сказать мне, - настойчиво сказала она. «Вы тот американец, который должен был увидеть моего отца? По очень важному делу?»
  
   Он колебался. Она думала, что купила его сейчас?
  
   "Разве вы не понимаете?" Ее голос был напряженным. «Я хочу, чтобы ты был! Если нет, тогда скажи мне. Просто скажи мне, это все, что я прошу!»
  
   Ник сел и взял ее за руку. Он знал, что должен сказать ей и рискнуть в том, что за этим последовало. В конце концов, это было то, ради чего он сюда пришел.
  
   «Да», - сказал он. «Но это частный бизнес. Что вы об этом знаете? Кто-то сказал вам выяснить?» Глаза, уколы, свирепость, китаец… они складывались. "Вот почему тебе нужна помощь?" Голос его звучал очень тихо и понимающе.
  
   Она смотрела на него. «Я… я хотел знать сам».
  
   «Нет, Тони. Кто дает тебе наркотики, детка? И заставляет работать на них? Знаешь, я могу помочь».
  
   Слезы навернулись ей на глаза и потекли по щекам. «Ты должен поклясться, ты должен поклясться, что ты друг моего отца. Докажи мне это. Докажи, что ты работаешь с ним».
  
   Он покачал головой. "Как я могу это сделать?"
  
   «Если я скажу вам то, что знаю, вы можете сказать мне то, что он, должно быть, сказал вам, если вы его друг. Если я скажу« Ла Фарж », какое имя
  n вы предлагаете мне? "
  
   Ла Фарж! Она действительно кое-что знала; много, слишком много.
  
   "Как насчет - Сайто?" - задумчиво предложил он. Он увидел, как ее глаза расширились, и она почти незаметно кивнула. «А если я добавлю« Китаец », какое имя вы можете мне предложить?»
  
   На этот раз она чуть не задохнулась. «Вы знаете! Вы знаете! Вы знаете, что это он заставил меня шпионить за папой. Он обещал - я ненавижу его! - он пообещал - и он хотел, чтобы я тоже узнала о вас». Слова выливались наружу, пока не превратились в сумасшедший беспорядок.
  
   Ник грубо потряс ее. «Он тебя зацепил, не так ли? Что он хотел, чтобы ты сделал? Успокойся, Тони, или я снова брошу тебя в воду и замочу, пока ты не обретешь смысл».
  
   Она успокоилась и начала рассказывать ему о гладком, волнующем китайце по имени Лин Тонг, который до недавнего времени не требовал от нее ничего, кроме ее тела. И то, что он потребовал сейчас.
  
   «Скажи мне, что именно ты слышала в логове твоего отца, Тони. И что ты сказал Лин Тонгу».
  
   «Это было что-то вроде сообщения, и Сайто как можно скорее должен вернуться к своей даме…»
  
   «Нет, Тони. Слова. Ты должен быть более точным. Я должен знать слово в слово, что ты ему сказал. Вспомни. Чей голос ты услышал первым? Ты сказал Лин Тонгу, что он сказал?»
  
   Вспомни сейчас. Нет, мне плевать на пояс. Моро, возвращайся к моей леди слишком долго в одиночестве, пожалуйста, не громче еще раз, это все, что я прошу, чтобы Сайто приказывал сообщение La Farge American
  
   Ник слушал с растущей тревогой. Не было почти ничего важного, что она не слышала и не повторяла китайцу. Кто был очень доволен информацией, но кто хотел большего. И не было никаких сомнений в том, что он видел, как Ник и Тони монополизировали друг друга весь вечер. Любой человек с минимальным интеллектом может составить довольно показательную историю.
  
   «Завтра, - сказал он. - Свяжитесь к тому времени. Я думаю, он говорил, что уверен, что к тому времени с ним свяжутся, как будто пообещал Сайто, что ему больше не придется ждать».
  
   Ник кивнул. Порыв ветра подхватил выброшенное платье Тони, засыпал его песком и уронил. Деревья за много ярдов вздыхали и шелестели. Он повернул голову. Кто-то двигался в темноте?
  
   «Пойдем», - сказал он. «Одевайся, Тони. Я не хочу, чтобы кто-нибудь нашел нас здесь».
  
   «Они не зайдут так далеко; я уже говорил вам. Это моя собственная маленькая бухта. Никто не знает об этом, кроме… кроме одного моряка, которого я когда-то знала».
  
   "Не Лин Тонг?"
  
   «Нет, не Лин Тонг. Но - но - что нам теперь делать?» Она сделала легкое тревожное движение к нему в темноте.
  
   «Это зависит от обстоятельств», - тихо сказал он. «Почему ты рассказал мне все это, Тони? Это потому, что твой китайский друг довел тебя до отчаяния?»
  
   "Нет!" Ее голова решительно покачала. «О, это правда, я была в отчаянии - я все еще в отчаянии, и Бог знает, что буду делать пока - и злюсь, потому что он обманул меня. Но я рада гневу. Это заставило меня увидеть его более ясно. Он забывает - часто я забываю - что в глубине души я действительно люблю своего папу. Я должна выйти из этого. Я должна. Ты уже помог мне. Ты дал мне шанс… сравнить ».
  
   «А теперь? Ты хочешь избавиться от этой привычки и от него вместе с ней? Или ты собираешься сказать ему, кто я?»
  
   Она так крепко держала его руку, что было почти больно. «Я постараюсь не делать этого», - тихо сказала она. «Но помоги мне. Даже если тебе придется меня посадить, помоги мне больше не видеть его».
  
   «Я помогу. Еще один вопрос, а потом пойдем. Когда я найду этого Лин Тонга, когда он будет дома?»
  
   Облака внезапно разошлись, и луна посмотрела на них. В этот момент Ник точно знал, что они не одни. Инстинкт заставлял его двигаться, как намазанный маслом угорь, отбрасывая его тело вниз и в сторону и перекатывая Тони с собой, как будто их тела все еще были одним целым.
  
   Но плоть может двигаться только так быстро.
  
   Яростные двойные звуковые разряды ударили по его ушам, когда он катился. Тони вскрикнула и остановилась посреди крика, издав небольшой сдавленный звук, когда третий выстрел разнесся по песку из-за барьера из камней. Ник увидел, как ее лицо исказилось от боли, когда ее маленькая, обильная фигура тряслась в его руках; а затем от четвертого отчета по его плечам прошла жгучая полоса боли. Быстрым болезненным движением он поднял ее к узкому укрытию ближайшего невысокого валуна. Она тихо застонала, и тонкая темная струйка медленно потекла по ее шее.
  
   Он услышал звук откуда-то еще. Уголком глаза он поймал движущуюся фигуру, когда облака накрыли луну. Тогда он не увидел ничего, кроме смутной формы у своих ног и толщины в темной ночи каменной преграды - их якобы уединенного убежища.
  
   Его одежда лежала где-то на песчаной поляне.
  между ним и убийцей - к настоящему времени так же близко к убийце, как и к нему. А с ними были его друзья Вильгельмина, Гюго и Пьер. Все, что у него было при себе, - это непроверенный Клык.
  
   И отчаянное беспокойство о Тони, которая умоляла его о помощи и теперь лежала неподвижно, и что-то мокрое стекало по ее голому плечу.
  
   Он ждал, чтобы звук снова раздался. Когда это произошло - мягкое царапание ткани о грубый камень - он пополз прочь от своего низкого валуна к первому из больших камней, образующих убежище. Если бы он мог отстать от парня, отрезать его между каменным барьером и морем - он достиг высокой скалы раньше, чем он ожидал. Его высота не подготовила его ни к низкому выступу, который сразу твердо лежал у него под ногами, ни к крошечному камешку, который катился, когда он легко стучал по нему ногой. Он упал, как будто в него уже стреляли, нащупывая камешек или какой-нибудь другой камешек, пока что-то маленькое и твердое не попало ему в руку. Он услышал царапающий звук в нескольких ярдах от него и швырнул свой камешек на высокие скалы над собой, надеясь, что человек подумает, что он уже карабкался, когда упал первый камень.
  
   Отчет разрушил ночь, как более громкое эхо первых четырех выстрелов. Воздух рассекся высоко над его головой, и он пришел гораздо выше, чем он ожидал. Друг Киллер, значит, тоже двигался, но снова поднимался по скалам и уходил от моря. Ник выругался внутри себя и осторожно вернулся на мягкий песок, тихо двигаясь к источнику последнего выстрела.
  
   Тишина. Абсолютная тьма. Его ноги издавали слабые шорохи на песке, слышимые для него самого, но не для кого-либо на расстоянии более нескольких футов. Порывистый ветерок тоже был занят, и он помогал заглушать тихие звуки, которые он издавал.
  
   Он остановился и прислушался. Все, что он мог слышать, был шум волн и ветра. Если другой мужчина двигался, он был таким же тихим, как и Картер. Ник напряг глаза в темноте. Казалось, ничего не двигалось. Он посмотрел на небо и осмотрел облака. Темный, толстый, злобный. Никаких признаков приближающегося перерыва.
  
   Каким-то образом ему придется сделать свой перерыв.
  
   Каждый мог сыграть в выжидательную игру. Но если у Тони еще был шанс, Ник не мог позволить себе ждать. У него не было выигрышных карт.
  
   Пять выстрелов. У убийцы может быть еще пять. Плюс запасной магазин. Нет особого смысла вызывать огонь только для того, чтобы заставить его стрелять; не было понятия, что у него было под рукой.
  
   Две возможности. Первый: заставить его выстрелить еще раз, чтобы определить его позицию, а затем бросить на него одну резкую дозу Клыка. Недостаток - как не потерять голову во время бега. Второй: вернуться к его одежде под покровом неумолимой тьмы, взять Вильгельмину Люгер и выстрелить в него. Недостатки…? Возможная ошибка в темноте относительно того, где именно может быть его одежда; поиски Вильгельмины на открытой песчаной поляне; подставляя себя сидящей мишенью ... Но ему не нужно было сидеть. Он точно знал, где в кобуре устроилась Вильгельмина. И, по крайней мере, у него будет шанс выстрелить в ответ, а не быть застреленным еще до того, как он начнет свою миссию.
  
   Он начал медленно возвращаться к поляне, бесшумно двигаясь вдоль скалы, прежде чем он даже осознал, что принял решение. Он боялся смерти не больше, чем жизни, но у него не было желания умирать по глупости. Он когда-либо просил только о боевом шансе. И он скорее умрет, когда работа будет закончена, чем до ее начала.
  
   Он осторожно прокрался назад мимо обмякшей фигуры Тони, желая прикоснуться к ней, чтобы узнать, дышит ли она еще, но зная, что не должен, пока это безмолвное преследование не закончится. Вместо этого он взглянул на небо. По-прежнему плотные облака, как черный хлопок, не шевелятся на слабом ветру.
  
   Еще несколько шагов. Ни звука от другого мужчины, ждущего там в темноте.
  
   Руки Ника незаметно порылись в его одежде и вытащили «люгер». Затем он скользнул обратно к каменной преграде и бросил свой камень на высокие скалы, о которых он в последний раз слышал от убийцы. Он услышал, как он резко ударил и упал, отскочив мелкой решеткой, на мягкий песок. Но вместо выстрела раздалось хрюканье человеческого звука, почти «Ааа!». триумфа.
  
   Потом голос. Имитация американца, написанная в неестественной тональности, будто пытаясь замаскироваться.
  
   «Перестань играть со мной в игры, мой друг. Я знаю, что ты не вооружен. Я доберусь до тебя рано или поздно, если ты будешь продолжать в том же духе. Но нет причин, по которым ты должен это делать. Девушка представляла опасность для нас обоих. Теперь, когда она нас больше не беспокоит, мы можем объединить наши знания без страха. Она солгала вам. Мы можем говорить вместе, как разумные люди. Я обещаю, что не буду стрелять, если вы покажетесь. "
  
   «Тогда брось свой пистолет», - крикнул Ник. «Дай мне послушать, как он упадет».
  
  Ответом был низкий смех, затем короткая пауза. Что-то грохотало по скале в ярдах от меня. Рука Ника бродила, пока он не нашел еще один камень. Другой мужчина крикнул: «Я выполнил свою часть работы. Теперь позволь мне увидеть тебя».
  
   «Если это было ружье, то так оно и есть!» - крикнул Ник. Он швырнул камень в голос и попятился боком. Рявкнул пистолет. Это было намного лучше, чем обманчивый голос. Ник дважды выстрелил и услышал крик боли. Что-то тяжело упало на скалу и с грохотом упало на песок. «Не человек - валун», - подумал Ник и снова выстрелил. На этот раз без крика. Над его головой заскулил выстрел. Он побежал по внешнему краю своей укрывающей скалы навстречу звуку, проклиная черноту и напрягая уши, чтобы отсеять сквозь звук ветра и волн характерный человеческий звук. Но ничего не было. Только море.
  
   Он снова выстрелил в никуда, ткача и бега, пока стрелял. Ничего. Нет ответного выстрела.
  
   А потом он услышал звук дождливого лета в Сайгоне. Дождь. Он обрушился внезапным проливным дождем, как будто пробку выдернули из неба, ударяя по камням, песку и морю, пока не заглушил все оставшиеся следы взгляда и каждый тихий тихий звук. Он снова выстрелил в ночь, надеясь на ответ. Не было.
  
   Он ждал. Прошла минута, две минуты. Наступило затишье. Одна из тех причудливых пауз, когда кажется, что тучи перехватывают дыхание перед новым натиском. Потом он услышал бег. Ноги бегали от песка к гальке, ломали ветки, царапали упавшие сучья и листья и пинали камни, пробиваясь сквозь подлесок, ведущий к дороге. Ник побежал за звуком, пока он не исчез. Остановился, почти не осознавая, как дождь льет на его тело. Думал - машина! Снова побежал.
  
   Впереди не было ни звука. Машина не завелась; не было шагов по веткам и камням на пологом берегу пляжа. Но если бы он последовал за ним, он все же мог бы найти человека, ищущего машину Тони или, что более вероятно, ту, которая привела его сюда.
  
   Тони. Лежит под проливным дождем, по ее мягкому телу течет кровь. Она могла быть еще жива и нуждаться в нем. Если бы был хоть малейший шанс помочь ей - а он вспомнил, как искренне он обещал помочь, - ему пришлось бы вернуться сейчас же.
  
   Он повернулся, сначала нерешительно, а потом побежал к ней под слепящим дождем.
  
  
  
  
  
   И субботним утром
  
  
  
  
   Она была там, тихо лежала рядом с низким валуном, на котором он ее оставил, и сильный дождь хлестал по ее обнаженному телу.
  
   Ник подхватил ее двумя сильными нежными руками и отнес к относительному убежищу скалистого барьера. Он положил ее, как если бы она была спящим ребенком, и убрал мокрые волосы с ее бледного лица. Дождь почти смыл кровь. Он задавался вопросом, почему он мог это видеть, а затем понял, что небо почти незаметно осветилось. Он положил одну руку ей на висок, а другую - на мягкую влажную грудь. Через мгновение он встал и направился к их мокрой свертке с одеждой. Он поднял их и отнес туда, где она лежала, на ходу отстегивая свой крошечный карандашный фонарик.
  
   Его тонкий луч падал на нее, когда он взял ее руку и держал ее. Вскоре он заглушил крошечный бой. Он очень осторожно накинул на нее пиджак. Она была такой холодной и влажной, маленькая Тони, которая так недавно была такой теплой, живой и такой очень обеспокоенной. Даже куртка была холодной и мокрой, но не пропускала проливной дождь.
  
   Одевшись в остальную мокрую одежду, он сдвинул пиджак и одел Тони в ее несколько тонких, тонких вещей. Затем он снова обернул ее курткой и поднял на руки. Его пальцы обвились вокруг нее. Клык блестел под дождем.
  
   «В следующий раз, Фанг», - прошептал он. «Мы снова встретимся с этим ублюдком. Мы подойдем поближе, прежде чем он убежит, и дадим ему это».
  
   Он пошел по пляжу к дороге, недоумевая, почему убийца решил бежать. Но это не имело значения. Зная, почему бы не помочь. Куртка поверх обмякшей формы тоже не имела значения. Это не принесет никакой пользы.
  
   Дождь не вредит мертвым.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Босые ноги Лин Тонга легко ударились о асфальтированную дорогу высоко над пляжем. Его плечо ужасно болело от разрывающей раны от этой неожиданной пули. Адские драконы! Кто бы мог подумать, что голый американец вдруг откуда-то вытащит пистолет или что его собственный так скоро подведет? До тех пор, пока он был единственным, у кого было оружие, в этом процессе был какой-то смысл, какое-то удовольствие. Он мог бы развлекаться до утра. Представьте, американец пытается сбежать голый, как младенец!
  Но внезапный ответный огонь оказался не таким уж забавным. А когда заклинил его собственный жалкий пистолет российского производства - на бегу он горько проклинал русских - ситуация стала невозможной.
  
   Ему было интересно, идет ли за ним все еще человек. Были моменты, когда он был уверен, что гибель близка к нему, но прошло несколько минут с момента последнего выстрела издалека, и на дороге не было ни звука, кроме шлепков его собственных ног и проливной дождь. Он должен был что-то сделать с машиной Тони, когда впервые увидел ее. Теперь ... Где это было сейчас? Он, должно быть, прошел это. Лучше не искать. Нет времени. Его могут обнаружить на месте преступления. Человек, который, не колеблясь, убьет его или даже будет истязать для получения информации. И ему предстояла такая жизненно важная работа. Но было жаль, что раньше он был так осторожен. Его машина, должно быть, еще в полумиле, и казалось, что он бежал уже час.
  
   Тем не менее он был довольно умен. Значит, Антуанетта думала, что никому не рассказывала о бухте! Конечно, рассказала. Ее маленькое убежище в скалах, где она так весело играла в детстве. И однажды ночью, когда она была немного старше, взяла двух или трех моряков. Конечно, она рассказала ему об этом, поскольку она рассказала ему так много всего, когда она была высоко в облаках, порожденных наркотиками.
  
   В каком-то смысле думать о ней было грустно. Если бы ему удалось сначала убить американца, она могла бы быть еще жива. Но почему-то все эти разговоры о ней заставили его потерять меткость. Он дико выстрелил из гнева и убил Тони. А не мужчину.
  
   Лин Тонг почти любил ее. По крайней мере, ему нравилось то, что он мог с ней делать. Когда ещё он получит такого человека.
  
   Наконец! Его машина.
  
   Он забрался в него, его одежда неудобно прилипла к его телу. Обратно в город. Возможно, час или два на подготовку, не больше, а потом он будет уже в пути. Не нужно никому рассказывать о том, что он узнал.
  
   Ла Фарж. Ремень. Моро.
  
   Как хорошо, что он так хорошо знал эту землю.
  
   Машина вздрогнула.
  
   Тот, кто путешествует в одиночку, путешествует быстрее всех ... В конце концов, Палач сделал все необходимое. Почему бы ему не пожать славу?
  
   Лицо Рауля Дюпре изобразило тоску и отчаяние. Шок боролся с неверием, возмущение - с подозрением, ненависть - с непреодолимой печалью, горькое самообвинение - с растущим желанием мести. Даже с неопровержимыми полномочиями Ника ему было бы трудно доказать свою невиновность в убийстве Тони, если бы не доказательства Сайто.
  
   Крупный мужчина невозмутимо стоял рядом, только его глаза выдавали его глубокую симпатию к Дюпре. Снова и снова, с неизменным терпением, он рассказывал свой краткий рассказ о сцене за пределами дома ранее этим вечером, согласуясь в своих наблюдениях с рассказом Ника о выстрелах и бесплодной погоне.
  
   Вечеринка закончилась. Тело Тони лежало наверху в ее спальне.
  
   "Я не поверю!" - сказал Дюпре уже в сотый раз. «Она была дикой - да, я это знаю. Но наркотики!» Он провел пальцами по растрепанным волосам. «Видит Бог, я предупреждал ее об этой свинье китайца. Но то, что она дала ему информацию в обмен на наркотики - я не могу поверить в это. Это слишком. Слишком много!»
  
   «Ты видел следы», - тихо сказал Ник. «Когда придет ваш друг-врач, он кое-что подтвердит из того, что я говорю. Она рассказала мне эту историю. Почему она должна лгать мне - или я вам?»
  
   Дюпре вскинул руки и покачал головой. «Как она могла сообщить обо мне? Она не ненавидела меня, я это знаю».
  
   «Она любила тебя», - сказал Ник. «Она мучилась, ты должен понять - она ​​ничего не могла с собой поделать. Ей потребовалось огромное мужество, чтобы рассказать мне, что она сделала. И она сказала мне, потому что любила тебя».
  
   «О да, она сказала тебе! И посмотри, где она сейчас. Мертва». Его голос повысился. «Как ты мог позволить этому случиться? Зачем ты забрал ее туда…»
  
   "Держись, Дюпре!" Голос Ника обрушился на него. "Ей было необходимо поговорить со мной, так как она явно не могла заставить себя поговорить с вами. Я сожалею о том, что произошло. Мне очень жаль. Но винить себя бесполезно - так же бесполезно, как пытаться решить, на этой поздней стадии, что сделало ее такой девушкой, какой она была ».
  
   Глаза Дюпре расширились. Он уставился на Ника. "Вы имеете в виду, что я ...?"
  
   «Я ничего не имею в виду, что я не выхожу прямо и не говорю. У нас нет времени ссориться. Она мертва. Ничто не вернет ее к жизни». Ник заставил себя казаться жестоким. «Вы выбрали свое направление работы, Дюпре. А теперь продолжайте. Лин Тонг, очевидно, собирается использовать всю свою информацию. В первую очередь он предупредит своих людей о послании Моро. Это означает, что он либо уже в пути, сам, или он передаст
   известие для других агентов ближе к месту происшествия. Во-вторых, он раскрыл ваше прикрытие ... "
  
   «И твое», - отрезал Дюпре, показывая первые признаки возвращения разума. "Что вы сделали так легко для него".
  
   Ник решил проигнорировать последний комментарий. «Моё не так важно, как ваше. Моя работа здесь ограничена, но вся ваша операция находится в опасности. Если я знаю наших китайских друзей - и поверьте мне, я знаю их хорошо - они сделают все возможное, чтобы забрать вас и ваших сотрудники живы и сохраняют вам жизнь только до тех пор, пока это им удобно. Вам не понравится этот опыт. Так что вам лучше избегать его ".
  
   «Я намерен», - холодно сказал Дюпре. «Но первое, что я собираюсь сделать, это приложить все усилия, чтобы догнать эту смертоносную грязь и заставить его страдать. Голыми руками я убью его - причиню ему боль, пока он не закричит о пощаде, а затем задушу дьявола до смерти. Почему мы здесь ждем, болтаем? Пойдем дальше ».
  
   Он бросился к двери кабинета.
  
   «Минуточку», - резко сказал Ник. «Ты никуда не пойдешь. Как ты думаешь, где ты его найдешь? Жду тебя по дороге на плантацию? Э-э. У тебя нет больше представления о том, где он, чем у меня. Но если он направляется на север , Это я его найду. Ты останешься здесь, в Сайгоне ".
  
   Дюпре посмотрел на него почти с ненавистью. «Ты лишишь меня моей мести? Нет, Картер. Я найду этого человека, где бы он ни был, и я убью его по-своему…»
  
   «Дюпре. Послушайте. Вы отомстите. Но Тони умерла, пытаясь помочь вам. Помогите, разве вы не понимаете? Вы будете издеваться над тем, что она сделала, если вы улетите, как сумасшедший, и подвергнете опасности всю нашу миссию и вашу собственная работа в Сайгоне. Возможно, он все еще здесь. Кто-то должен остаться в городе на случай, если он приедет. И не только это. Теперь, когда вы знаете, кто он, вы должны предпринять шаги для защиты своей организации и узнать что-то о его ". Глаза Ника впились ему в глаза. «Я должен уйти отсюда и немедленно уйти, иначе другая женщина умрет. Возможно, ужасно». Сайто, незаметный в углу, напрягся и шагнул вперед. "Хотели бы вы, чтобы это было на вашей совести?" Ник продолжил. "Вы будете, если вы не перестанете вести себя как дикий человек и не начнете планировать. Если мы будем работать вместе и вы правильно разыграете свои карты, мы сможем связать Лин Тонга по рукам и разрушить всю его организацию в этом городе. узнать, например, откуда он работает, с кем работает, кто ему приказывает? Нет, этого вы не знаете. Что ж, это ваша возможность. Я не могу понять человека, который соглашается на мелочь. кусок мести вместо всего пирога. Или тот, кто, кажется, забыл, что он должен быть агентом разведки - с жизнями множества других людей в его руках. Вы бы бросили их волкам, не так ли? Дюпре? " Ник резко остановился. Если разум не мог дотянуться до этого человека, они действительно попали в очень большую беду. На карту было поставлено слишком многое, чтобы позволить Дюпре скакать в джунгли с жаждой крови в глазах. Кроме того, приказ Ника был очень четким: миссия в Ла Фарж была передана АХЕ, а он был АХЕ.
  
   "Так это моя возможность?" - спросил Дюпре почти разговорчиво. Но, как заметил Ник, в его глазах вспыхнул интерес.
  
   «Я уже сказал вам. Теперь вы известны китайской разведке - хорошо, мы оба. И теперь вы также знаете о них немного, достаточно, чтобы защитить себя. Так что вы должны быть осторожны, но не слишком осторожны. Они захотят узнать больше, но вы не позволите им. Вы можете быть идеальной приманкой. По крайней мере, это. В лучшем случае вы сможете использовать их, чтобы привести вас к сути их операций. . Там вы можете найти Лин Тонга или людей, на которых он работает. Ты нужен здесь, Дюпре. Слишком многое останется невыполненным, если ты настаиваешь на том, чтобы уехать со мной. И я не могу больше ждать. У нас есть уже тот, ктодостаточно долго ждал ".
  
   Сайто издал резкий звук. «Слишком долго. Маленькая леди очень опечалена. Я очень сожалею о ней. Но если мы не пойдем сразу же, произойдут и другие неприятности. Месье Дюпре, этот человек говорит правду. Нам нужно идти, а вам - делайте ... то, что ты лучше всего умеешь делать здесь, в городе. Я должен идти. Я должен пойти к миледи ".
  
   Ник смотрел на Дюпре. Если он собирался причинить себе неудобства вместо того, чтобы помогать, его пришлось бы… обездвижить.
  
   Дюпре глубоко вздохнул. "Что ты хочешь чтобы я сделал?" - тихо спросил он.
  
   Ник вздохнул с облегчением.
  
   «Во-первых, - сказал он, - тебе нужно будет принять меры в отношении Тони. Скажи, что она уехала, или что угодно, но никто не должен знать, что с ней случилось. Ни чиновники, ни полиция. Доверие. Затем сообщите в свой штаб. Расскажите им о Лин Туне и попросите их передать информацию AX. Я не уверен, что у меня будет время для отправки отчетов, и я должен положиться на вас для этого.
   Затем, что касается ваших мер безопасности ... "
  
   Когда они закончили планировать роль Рауля Дюпре в действии, над залитым дождем городом уже приближался рассвет. Сайто, кипящий от нетерпения, чтобы уйти, ушел влажной ночью, чтобы забрать кое-что из вещей Ника из отеля, и вернулся, чтобы договориться с Мару о запасах еды.
  
   Когда все разговоры прекратились, Рауль Дюпре какое-то время молчал, а затем сказал что-то, что заставило Ника удивленно взглянуть на него, а затем почувствовать прилив жалости.
  
   «Вы знаете, - сказал Дюпре, - она ​​купила новые бамбуковые шторы для патио…?»
  
   Ник проспал два часа в затхлой пустой комнате через холл от Тони. Его спина болела от касания пули Лин Тонга, но сон и последовавший душ заставили его почувствовать себя отдохнувшим и готовым к путешествию.
  
   Перед отъездом он быстро съездил в центр Сайгона. Примерно сорок пять минут он говорил с высокопоставленным офицером армии США, который подозрительно его выслушал, сделал один быстрый телефонный звонок и затем дал ему карту. Он нарисовал на нем два маленьких кружка.
  
   «Вот ваш пункт отправления», - сказал он. «В двадцати пяти милях к северо-северо-востоку от Сайгона. Пройдите по цифрам. От семи до восьми с севера на юг, от трех до четырех с востока на запад. Там есть впадина, поляна. Только такое место где-нибудь поблизости - может» Не пропустите. В любом случае, вы услышите вертолет. Я могу провести для вас конвой в пределах пяти миль. После этого вы сами. Вы понимаете, что я не могу оставить никого из своих людей, чтобы пойти с вами? " Он яростно посмотрел на Ника. «Слишком много жертв, уже слишком много жертв».
  
   Ник кивнул. «Я знаю это. В любом случае, это работа исключительно для двоих».
  
   "А, хорошо." Офицер выглядел облегченным. «Они выбросит тебя - здесь». Толстый указательный палец указал на карту. «Боюсь, это так близко, как мы можем. Осталось пройти… э-э… тридцать восемь миль. Неровная территория, занятая красными. Я мог бы подвести вас ближе к границе - здесь - но это означает вам придется пройти его по длине, чтобы добраться туда, куда вы хотите, и это тоже не пикник. Это ваш лучший выбор. Не особенно, но все же лучший. Вы понимаете, никаких приземлений. Надеюсь, вы хорошо лазаете. . "
  
   «Достаточно хорошо», - ответил Ник, гадая, как Сайто получит удовольствие от поездки. «Большое спасибо, все будет хорошо. Об этой колонне - когда мы можем уйти?»
  
   «У вас есть полчаса. Сможете ли вы это сделать? Хорошо. Тогда у вас будет обычный патруль. Если вы на нем, я могу настроить ваш пикап на… давай посмотрим… 13:30… лучше сделать это в четырнадцать часов, чтобы быть готовым. Тяжелая дорога через эти джунгли. Есть все необходимое? "
   «Все, что мы можем унести», - сказал Ник. «Мы встречаемся на контрольно-пропускном пункте Честер? Верно. И еще раз спасибо».
  
   Когда он и Сайто встретили военный конвой на контрольно-пропускном пункте Честер двадцать пять минут спустя, они были достаточно похожи на американского «советника» и его вьетнамского коллегу, чтобы пройти случайную проверку. Это, если повезет, будет всем, с чем им придется столкнуться, пока они не покинут прикрытие патруля.
  
   В нескольких кварталах от него Мару ехал на старинном автомобиле, который позаимствовал у надежного друга, чтобы путешественники отправились в путь.
  
   Ник последовал за Сайто в грузовик и с благодарностью вытянул ноги. Автомобиль Мару, по его мнению, очень пригодился, но по сравнению с ним грузовик был почти роскошным.
  
   Американский лейтенант, отвечающий за патруль, коротко кивнул, подтвердив их присутствие, и зашагал, чтобы поговорить с главным водителем.
  
   В своем кабинете Рауль Дюпре запер свой личный телефон и сделал два тщательно охраняемых звонка на свой стандартный телефон. Первый касался встречи между ним и коллегой в Далате. Другой касался окончательного решения его единственной дочери.
  
   Наверху Антуанетта Дюпре лежала под простыней, не зная, что ждет лимузин, который приедет за ней в ту ночь и отвезет ее на «курорт», где место ее отдыха будет отмечено, когда будет время, простым надгробием. .
  
   На КПП Честер конвой покатился. Ник оценивающе посмотрел на Сайто и подумал о прощальных словах Дюпре. «Я все еще хотел бы пойти с тобой. Но ты прав - мне нужно много здесь сделать. И Сайто будет верным, прекрасным товарищем».
  
   Лицо Сайто было невыразительным. Но его большие руки сжимались и разжимались на коленях в крайне нехарактерном жесте. «Он боится, - подумал Ник. Не за себя; за нее. Он боится, что мы не успеем вовремя… В шестой, восьмой, десятый раз Ник попытался составить план возможных действий Лин Тонга после исчезновения в темноте и под дождем. Хороший старт в город, но не очень долгий. После этого практически мгновенный контакт с агентами на севере. Был ли он там, или
   точно знал, куда идти? Что ж, им наверняка не понадобится много времени, чтобы узнать. Плантация Ла Фарж стояла на одном месте добрых семьдесят пять-восемьдесят лет. И на коммунистической территории с 1954 года. Люди Лин Тонга найдут себе место, все верно.
  
   Единственным недостатком Лин Тонга было то, что обычному агенту трудно установить быстрый и безопасный контакт с коллегами в полевых условиях… что было соломинкой надежды, если она вообще когда-либо существовала. И при малой вероятности того, что у Лин Тонга было так мало ресурсов, что он был вынужден ехать сам, он, вероятно, не смог бы управлять быстрым транспортом до последнего круга своего путешествия - контролируемых коммунистами джунглей на севере и пересечь границу к предгорьям и плантации. Как бы то ни было, у него была фора на срок до шести часов, в зависимости от того, что он сделал перед отъездом. Если бы он ушел сейчас.
  
   Колонна выехала на затопленную дождем сельскую местность между мокрыми деревьями и набрала скорость. Ник и Сайто сидели молча.
  
   В нескольких милях к северу Лин Тонг ругался и ликовал. Рана плеча причиняла ему ужасную боль, а подготовка заняло больше времени, чем он планировал. Но все же ему удалось составить ряд весьма гениальных планов. Уже действовала его система ретрансляции инструкций, и по прошествии нескольких часов партизаны на юге связывались с партизанами центра, которые передавали информацию группам северных джунглей, которые отправляли сообщение через границу. Было сложно объяснить, что может быть один высокий шпион, два или три, но он был уверен, что высказался предельно ясно. Любой ценой нужно было остановить вражеских провокаторов и диверсантов. И все это он самодовольно поздравил себя, не раскрывая истинной цели своих приказов. Ему даже удалось организовать постоянную охрану из двух человек за городским домом Рауля Дюпре, не допустив, чтобы ни слова просочились к брату Арнольду. Чудесно! Он бы еще возглавил «Горький миндаль».
  
   Его нога ударила по тормозу, и его темно-зеленый спортивный автомобиль проехал по проселочной дороге в сторону ожидающего джипа и двух пассажиров. Со временем он отправит их обоих в путь, но он будет использовать их навыки вождения настолько долго, насколько это будет удобно, и, таким образом, сбережет свои силы для последнего отрезка пути.
  
   Несколько минут спустя его машина была спрятана в густой листве джунглей, и его везли на север на захваченном американском джипе по тропам и тропам, известным только партизанам Вьетконга.
  
   И на много миль дальше к северу мадам Клэр Ла Фарж стояла на юго-западных полях своей плантации, сочувственно слушая рассказ Дона Кэма о своей больной жене. Остальные полевые работники продолжали невозмутимо работать. Они знали, что она поговорит с каждым из них по очереди, чтобы узнать, все ли с ними в порядке.
  
   «Отведи ее в дом, Дон Кэм», - сказала она. «Иначе она не успокоится, а это ей и нужно. Не ждите - идите сейчас и возьмите Луа с собой, чтобы помочь ей. Я скоро приду, чтобы убедиться, что ваша жена выполняет указания врача». Кэм глубоко поклонился, его лицо светилось, и поспешно удалился. Клэр повернулась к одной из самых молодых рабочих, улыбаясь про себя его явному обожанию.
  
   «Итак, Тран. Ты все еще пытаешься заниматься ночью…?»
  
   Она остановилась. Молодой Тран склонил голову и прислушался к отдаленному звуку. Он становился близким, громким и безошибочным. Клэр замерла.
  
   Ее королевский родстер возвращался.
  
  
  
  
  
   Готово - Набор гелей - Вперед!
  
  
  
  
   Других путешественников на грязной дороге было немного. Это было достаточно хорошее шоссе, хотя оно и было залито дождем, чтобы выдержать гораздо больший трафик. Но лишь изредка проезжали машины или телеги с обоих направлений. Пеших путников было немного, и они смотрели на американские машины без всяких видимых признаков радушия.
  
   Ник оглядывался на них, думая про себя, что неизвестно, кто из них оказался под влиянием пропагандистов Вьетконга с их ядовитыми фантазиями об американском «неоколониализме» и «тиранических» попытках сокрушить «патриотическую революцию» Вьетнама.
  
   «В стране мирно», - задумчиво прокомментировал он.
  
   "Хм." солдат сидевший рядом с ним скривился. «Хотел бы я иметь глаза с рентгеновским зрением. Держу пари, что я смог бы выделить достаточно вьетконговцев в этой чаще - Ник поднял брови.
  
   «Да. Ты новенький, а? Черт, у нас были партизанские действия в пяти милях от Сайгона. Дерзкие ублюдки, каждый раз приближаются. Господи, они практически владеют джунглями к югу отсюда. Все, что они оставили нам, - это немного открытое пространство посередине, так что мы можем ходить по нему кругами. Боже, какая-то безумная война, вот она.
  
   Он фыркнул с отвращением и двинул вялой сигаретой между его губ.
   «Вот почему вы видите так мало сельских жителей», - добавил он. "Действие происходило в последнее время так близко, что они не хотят облажаться. В Сайгон они не пойдут из-за любви или денег. Я думаю, что эти беспорядки, забастовки, бросания бомб и поджоги пугают их не хуже, чем коммунисты. . Но, черт возьми, какая разница. Все они начинаются с одного и того же места, не так ли? Я имею в виду все эти бунты и прочее. Да, конечно же. Он нахмурился и надулся, как будто плюнул партизану в глаз.
  
   Ник посмотрел на свои подержанные карманные часы. Это не должно длиться долго.
  
   Колонна свернула с шоссе и свернула на узкую ухабистую дорогу, изрезанную дождевыми карманами. Туманное солнце освещало заднюю часть грузовика. Ник задыхался от жары здания. По лицам его G.I. товарищи не помогли ему почувствовать себя круче. Только Сайто, казалось, не чувствовал дискомфорта.
  
   Наконец конвой остановился. По рядам машин прошел рявкнувший приказ, и люди стали вываливаться на мокрую дорогу. Ник кивнул Сайто, и они вдвоем легко спрыгнули с грузовика.
  
   Один за другим люди уходили в папоротниковые и бамбуковые джунгли, рассыпаясь по неровным тропинкам внутрь.
  
   Каков был их маневр или как долго они будут в нем, Ника не заботило. Это было хорошее прикрытие для него и Сайто, и это все, что имело значение.
  
   Молодой лейтенант встретил его на обочине дороги. «Последняя остановка для вас», - сказал он. "Понял?"
  
   Ник кивнул. «К северо-востоку отсюда. Мы сделаем это. Спасибо за поездку на багги».
  
   «Добро пожаловать. Удачи вам, что бы вы ни делали. Следите за тем, куда вы ставите ноги - повсюду мины-ловушки. Первые две мили должны быть довольно легкими, но после этого может быть тяжело. Шансов нет. кто-то видел, как мы останавливаемся, но если они это сделают, они узнают этот маневр «избиение кустов». Мы делаем это часто. Итак - через некоторое время я подаю сигнал, остальные мальчики возвращаются, а вы - нет. Это все, что я могу сделать ».
  
   «И это много», - искренне сказал Ник.
  
   Под деревьями стояла влажная жара, а свет был тусклым и обманчивым. Некоторое время Ник шел молча, привыкая к полумраку и осматривая свое окружение. Сайто тихо прошагал за ним на три шага.
  
   Идти было легко минут десять. Потом подлесок стал гуще, деревья - выше, комары - громче и голоднее. Ник притормозил и остановился под толстым стволом и густой листвой. Толстый куст на полпути к его стволу образовывал щит, который можно было прорубить только мачете. Сайто нахмурился и показал. Всего в нескольких ярдах было свободное пространство, через которое они могли легко пройти. Ник покачал головой и поднял руку, заставляющую замолчать. Он слушал.
  
   Говорили только комары. Откуда-то вдалеке, вероятно, совсем рядом с дорогой, послышался слабый звук какого-то движения сквозь деревья. Звук уходил от них.
  
   Тогда не было ничего, кроме комаров. Теперь они казались громче… Нет, это был звук воды, струйки, скользящей и гудящей в джунглях.
  
   Глаза Ника пробежались по густой растительности вокруг них, желая - как солдат- чтобы у него были рентгеновские глаза. Ничего не двигалось, кроме муравьев, клещей и маленьких летающих существ.
  
   Он повернулся к Сайто и по-дружески усмехнулся. «Хорошо, Сайто. Я просто хотел быть уверенным, что нас не поймают со спущенными штанами. Пора переодеваться. Тогда мы двинемся дальше со всей возможной скоростью». Его голос был низким, но слышимым бормотанием.
  
   Ник снимал со спины легкий рюкзак. Он жестом попросил Сайто сделать то же самое со своим. Он скинул армейские ботинки и брюки цвета хаки и надел выцветшую полуформу-полутряпку, характерную для партизан. Сайто помедлил минуту, а затем снял с себя заимствованную форму.
  
   «Хороший костюм», - прокомментировал он. "Можно ли сохранить это?"
  
   Ник покачал головой. «Мне очень жаль. Не в этот раз. Если нас поймают и обыщут, я не хочу, чтобы тебя нашли с снаряжением американской армии. Ты не будешь популярным. Нам придется оставить их здесь».
  
   Сайто поджал губы и кивнул. «Жалко, но вы говорите правду». Он молча закончил переодевание и с растущим интересом наблюдал за Ником.
  
   Ник взял их брошенную одежду и ботинки и затолкал их глубоко в заросли. Его ноги, как и у Сайто, теперь были в сандалиях, но вместо того, чтобы быть на веревочной подошве, они были сделаны из резиновых покрышек. Они тоже были характерны для временного, но вполне практичного костюма партизана. Ремень, который он застегивал на талии, был миниатюрным арсеналом. Помимо подсумка для патронов и крошечной аптечки с необычными припасами, он содержал
  гранаты, «люгер», мачете, сильно потрепанный фонарик и длинный проволочный каркас, заставивший Сайто смотреть в недоумении. Это был последний незначительный триумф гениального оружейного отдела Ястреба - очень легкий, но прочный магниевый сплав, имеющий форму ложи. Приклад плотно прилегал к плечу мужчины; на передней панели были прорези, так что Вильгельмина могла быстро войти и твердо стоять на месте.
  
   Ник увидел, что Сайто пристально смотрит, и решил быстро показать ему. Он вставил Вильгельмину в щель и повесил винтовку на плечо. Менее трех секунд потребовалось, чтобы вытащить Вильгельмину из-за пояса и завершить движение.
  
   "Ау!" - выдохнул Сайто. "Винтовка!"
  
   Ник усмехнулся. «Когда мне это нужно». Он полез в свой рюкзак и бросил Сайто второй пояс. «Ты сказал мне, что у тебя есть свой пистолет и мачете, поэтому я не взял тебе их. Но, возможно, тебе пригодятся остальные. Ты использовал гранаты?»
  
   Глаза Сайто расширились, когда он взял ремень. «Не много», - сказал он, пытаясь изгибаться. «Они немного разные. Но я знаю, как их использовать».
  
   "От работы с La Petite Fleur?"
  
   Сайто кивнул. Его плечи гордо выпрямились: «Лучший командир, которого мог знать человек».
  
   «Я верю в это», - тихо сказал Ник, вытаскивая крохотный компас из рюкзака в карман, а затем снова погружаясь в рюкзак. «Теперь я надеюсь, что в этой поездке мы не собираемся использовать эти вещи, но в случае, если мы это сделаем - вот и ты». Он протянул Сайто небольшой сверток с нейлоновым гамаком, легким одеялом и сложенным прямоугольником водонепроницаемой ткани. Его собственные постельные принадлежности были аккуратно спрятаны в рюкзаке, который с каждой минутой становился все меньше и легче. Помимо спального снаряжения, в нем теперь было лишь небольшое количество еды и фляга с кофе. Как и у Сайто. «Мы сделаем небольшой отдых, если таковой будет, но мы также можем быть готовы. Взгляните на эту карту, пока я буду готовиться.
  
   Он дал карту Сайто и полез в своей миниатюрной аптечке за двумя крошечными треугольными пластырями и тюбиком. Он наложил по одному пластырю на внешний угол каждого глаза, а затем осторожно протер содержимое тюбика по лицу, шее, рукам и рукам. Сайто оторвался от карты и уставился на него.
  
   «Нет, я не думаю, что это надолго кого-то обманет, - сказал Ник, - но это должно помочь сделать меня менее очевидным». Он вытер руки и повязал вокруг лба толстый свернутый кусок ткани, чтобы защитить глаза от цепких колючек и ветвей леса. «Хорошо, давайте пройдемся по карте. Этот круг…» Он указал на него. «… Это то место, где нас встретят. Это то место, где мы сейчас находимся, чуть более четырех миль к югу от точки сбора. второй круг, вот где нас сбросят. Оттуда нам придется идти своим путем. По большей части это густая, холмистая территория, а затем на остальной части она переходит в довольно открытую местность. пока мы не дойдем до предгорий и фермы. Вам знакома эта часть территории? " Его палец ударил по северной области джунглей, отмеченной на карте.
  
   Сайто удовлетворенно кивнул. "Я прошел через это. Путешествовать нелегко, но это лучше, чем находиться на открытом воздухе. Это совсем не плохая местность для тех, кто хочет двигаться незаметно. Конечно, за нами будут наблюдать, не будет ли? " Его глаза были проницательными с пониманием. «Это будет не так просто, как для меня, когда я спускался вниз, когда никто не знал, куда я иду и почему. Хорошо, что мы хорошо подготовлены к неприятностям». Его рука непроизвольно потянулась к поясной талии.
  
   «Хороший человек, Сайто, - подумал про себя Ник. Он задавался вопросом, понимал ли Сайто, насколько резко вмешательство Лин Тонга могло повлиять на их расу на плантации. Ему было приятно, что ему не пришлось объяснять это.
  
   «Да, я думаю, мы можем ожидать некоторых опасностей», - сказал он, занижая неделю. «Но худшие из них должны быть очень близки к концу. А пока мы просто рискуем попасть в ловушки и снайперы - ничего специально для нас не предусмотрено. Но чем ближе мы подходим, тем более осторожными мы должны будем быть . Они не могут охранять все джунгли, но они могут охранять пути к плантации. Ладно, поехали. " Он сложил тонкую картографическую бумагу в небольшой квадрат и засунул ее за повязку от пота на лбу, где она, несомненно, немного промокнет, но останется разборчивой - и скрытой.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Лин Тонг лежал на куче армейских одеял в задней части мчащегося джипа. Каждый толчок - а он, казалось, случался с каждым ярдом этой адской тропы - вызывал резкую боль через плечо и вниз по неудобно распластанному телу. Но они отлично проводили время. Хотя он был болен и устал, он вполне мог позволить себе быть довольным. Он поменял позицию на
  куче одеял и заставил себя отдохнуть. Позже он не сможет.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   "Значит, ваш Сайто еще не вернулся, мадам Ла Фарж?"
  
   Генерал Хо Ван Мин сочувственно ей улыбнулся. «Я хорошо понимаю, как вы, должно быть, скучаете по его услугам, - спокойно продолжил он. «Он отсутствовал по крайней мере два или три дня, не так ли? Это так неудобно, когда я знаю, что вы так сильно на него полагаетесь. И кажется странным, что никто из ваших людей не должен знать, почему он ушел в деревню о ... ах ... Достопочтенный Ду. Я спрашивал многих из них, почему он может задерживаться, думая, что, возможно, у него может быть женщина, о которой вы ничего не знаете, и все же никто из них, похоже, не имеет никакого представления о природе его миссии. "
  
   «Нет причин, почему они должны это делать», - ледяным тоном сказала Клэр. «Их любопытство небезгранично, в отличие от вашего. Возможно, именно вы скажете мне, почему он задерживается. Известно, что ваши солдаты сначала стреляют, а потом крадут. В этом районе нет дороги, нет деревни. страна, которая безопасна от них. Да поможет тебе Бог, если с ним что-нибудь случится ".
  
   Постоянная улыбка Минн была очень нежной и неприятной.
  
   «Мне не нужен Бог, мадам. Я думаю, что вы нуждаетесь. Пришло время нам прекратить это ограждение. Вы заметили, что на этот раз я привел с собой небольшой отряд моих солдат. Сейчас они на страже. на разных участках плантации. Но если вы не предоставите мне информацию, которую я хочу, несколько вещей начнут происходить довольно скоро. Во-первых, я боюсь, что вы сами пострадаете. Только немного, вначале, чтобы вы можете полностью оценить то, что делается с верными людьми вашей плантации. Тогда, возможно, вы будете готовы страдать больше или снизойдете до разговора со мной. С другой стороны, возможно, вам понравится видеть, на что способны мои люди. делать с вашими любимыми работниками ".
  
   Клэр показалось, что мир внезапно перестал вращаться. Глаза Мина превратились в маленькие красные лужицы предвкушения… и то, что он ожидал, было слишком ужасным, чтобы его можно было представить. Он будет жестоко пытать ее, в этом она не сомневалась. «Это она выдержит, - подумала она. Но она не выдержала бы, если бы он причинил боль молодому Трану, больной жене Дона Кэма, или самому Донху, или хрупкой маленькой Луа, или кому-либо из ее людей.
  
   "Почему ты мне угрожаешь?" она спросила. «Я даже не знаю, что вы пытаетесь выяснить». Ее правая рука, как и рука Сайто за много миль отсюда, невольно потянулась к ремню, который она носила. Но ее рука, в отличие от руки Сайто, остановилась и вместо этого коснулась воздуха. «У меня нет от вас секретов, генерал Минн».
  
   «Вы ближе к истине, чем вы думаете, дорогая леди. На самом деле, для меня больше не секрет, что несколько ночей назад - ночь, о которой мы говорили ранее - на залежных полях произошла необычная деятельность. предполагая захоронение ". Он по-волчьи ухмыльнулся. Беззвучный голос внутри Клэр сказал: «О нет; о Боже, о нет!» «Теперь мне интересно, что могло быть похоронено? Я задаюсь вопросом с таким интересом, что собираюсь выяснить. Итак, что я сделаю, так это оставлю вас снова подумать, но оставлю вас в компании некоторых из моих людей, которые будут тщательно обыскивать ваш дом, ваши земли, ваши поля и допросят всех ваших людей. Тогда, я думаю, мы оба будем готовы к разговору ".
  
   «Похоже, ты уже знаешь гораздо больше, чем я. Обязательно ищи. Я надеюсь, что ты найдешь кость бродячей собаки за все свои усилия. Я совершенно уверена, что ты не найдешь ничего другого». В ней кипели страх и гнев. Каким-то образом это грубое, грубое создание наткнулось на некую тень правды. И он наверняка не будет удовлетворен, пока не получит результат.
  
   Мин покачал головой. «Вы ошибаетесь, мадам. Боюсь, что вы льстите себе, говоря, что все ваши верные люди - это все ваши верные люди. Уверяю вас, что моя информация верна. К сожалению, она неполная. Я дополню ее». Он поклонился с притворной вежливостью, от которой ей захотелось пнуть его ногой в его маленький округлый живот. "Когда вы подумали о том, что я могу сделать с вами и вашей счастливой семьей рабов, я думаю, вам будет только приятно рассказать мне об этом бездомном псе Моро и о том, зачем он сюда пришел. И какое сообщение он принес, что послал Сайто прочь ... где это было снова? - Ах да. Деревня Хон Ду ".
  
   «Вы можете показать», - сказала Клэр, отвернувшись, чтобы скрыть агонию в ее глазах. «Луа занят. Я тоже».
  
   Он усмехнулся, направляясь к двери. Клэр слышала, как его быстрые шаги затихли, а его резкий голос отдавал приказ. Дверь машины захлопнулась.
  
   Она задавалась вопросом, сколько у нее часов благодати.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Джип сильно накренился и вылетел на гладкую широкую полосу проезжей части. Лин Тонг потер плечо и выругался. Затем он повторно проверил где они были.
  Впереди были километры быстрой и прямой дороги, прежде чем они дошли до следующего блокпоста или контрольно-пропускного пункта. Он знал, что до того, как впереди вырисовывается следующее препятствие, его водители снова выберут узкие дороги. А пока поездка будет почти приятной. Он комфортно вздохнул и снова погрузился в сон.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Безмолвие джунглей было настолько сильным, что казалось, будто это звук. Когда они остановились, у Ника воцарилась тишина, а когда они двинулись вперед, ему показалось, что они звучали как стадо слонов.
  
   И все же они издавали очень мало звука. Ник шел впереди, выискивая бреши в подлеске и уворачиваясь от нащупывающих, обвешанных клещами листьев с тихой ловкостью, которая говорила о его жизни в джунглях, а не в барах и будуарах самых грешных и сложных городов мира. Сайто порхал за ним, такой же неутомимый и ловкий, с почти бесстрастным лицом. Но если бы Клэр могла видеть его, она бы увидела выражение в этих мягких глазах, и она бы узнала его таким, каким оно было - проблеском восхищения перед большим человеком, который двигался так быстро, но так уверенно.
  
   Даже у комаров наступила сиеста.
  
   Ник замедлил шаг. Впереди виднелся свет, пронизывающий спутанные стебли и листья, что указывало на прорыв в густых деревьях.
  
   Сайто издал позади себя почти беззвучный звук.
  
   «Поляна», - прошептал он. «Маленькая дупло. Вот и то место».
  
   «Хорошо. А теперь медленно, - предупредил Ник.
  
   Они прокладывали себе путь через еще двадцать ярдов когтистых зарослей, пока солнце не стало очень ярким, и они остановились, глядя на что-то вроде поляны. Только вот это было не совсем понятно.
  
   Запутанные груды колючей проволоки были разбросаны, как препятствия на очень жестком учебном курсе в лагере морской пехоты - или как опасности, специально созданные для захвата парашютистов.
  
   Десантников не будет. Но собирались попытаться подвезти двух мужчин. И эти вещи казались неподвижными.
  
   Что ж, с этим придется столкнуться, когда появится вертолет. Но было еще кое-что, о чем нужно было подумать прямо сейчас. Например, запах дыма и слабые рассеянные звуки, которые возвращались к ним вместе с дымом, пока они стояли в своей тишине.
  
   Ник понюхал воздух и прислушался. Сайто, теперь стоявший рядом с ним, стоял настороженно и балансировал, как какой-то огромный двуногий указатель.
  
   Звуки разделились на приглушенные голоса и лязг посуды. Неподалеку находился какой-то лагерь. По его информации, поблизости не было ни одной деревни или южновьетнамского бивака. То есть этого не должно было быть. Конечно, были и кочевые племена, но обычно они не путешествовали со связками колючей проволоки. Меньше всего они стали бы их разбрасывать, бесполезно, но с одной целью, на поляне в джунглях, которая могла бы лучше служить им в качестве лагеря. С другой стороны, возможно, создатели звуков и дыма не имели ничего общего с препятствиями из-за проводов… но это было маловероятно. Ник посмотрел на потрепанные от непогоды карманные часы. Они хорошо провели время; До приезда вертолета оставалось еще полчаса. В течение этого времени они могли разведать лагерь, выяснить, есть ли в нем друзья, враги или нейтралы, и при необходимости отмахнуться от вертолета.
  
   Ник покачал головой при собственных мыслях. Отмахиваться было нельзя - им нужно было ехать, что бы ни случилось. А тем временем, возможно, тот, кто брал там перерыв на обед, разбил бы лагерь и молча ускользнул.
  
   Но они этого не сделали. Звуки стали становиться громче и превратились в звуки людей, движущихся сквозь кусты, время от времени рубящих их, время от времени останавливающихся, чтобы издать небольшой шорох, а затем двигаться дальше - к поляне.
  
   Ник начинал надеяться, что к тому времени, как прилетит вертолет, они уже пересекут поляну - или, еще лучше, окажутся посреди нее.
  
   Но они все еще шевелились в подлеске, когда он услышал далекий рубящий звук. Сайто затаил дыхание. Шорох на мгновение прекратился, сменившись тихими свистящими голосами. Шум двигателя вертолета стал громче.
  
   А также голоса и шорох.
  
  
  
  
  
   Почти все Джейк
  
  
  
  
   «Нам придется бежать, Сайто», - прошептал Ник. «Держите свое ружье под рукой. Если пилот знает свое дело, он сможет опустить лестницу между связками проводов. После того, как я подам сигнал, я хочу, чтобы вы первым взобрались наверх. Держите свое оружие наготове, даже когда вы поднимаетесь. .
  
   Сайто молча кивнул, его прищуренные глаза смотрели на поляну.
  
   «Они идут сейчас», - пробормотал он.
  
   Вертолет гудел вниз и пролетел низко над головой, огибая окраину поляны, словно нерешительный, неуклюжий мотылек. Ник кивнул Сайто и добавил к запутанной поляне, опустив голову и пригнувшись. Он зигзагом прошел через лабиринт колючих препятствий к точке, где на самом деле было достаточно свободного места, чтобы двое мужчин могли стоять близко друг к другу, и он поднял глаза, чтобы увидеть кружащуюся птицу, парящую в нескольких ярдах и все еще довольно высоко вверху, ожидающую сигнала. Ник махнул рукой. Его руки образовали V, затем X, V и X, V и X ...
  
   Корабль гудел ближе и начал неуклонно снижаться. Звуки в джунглях почти прекратились, за исключением серии мягких скрипов и щелчков.
  
   Молодое лицо выглянуло из-под перспекса и ухмыльнулось им. Лестница быстро упала и покачнулась над их головами. Ник снова помахал рукой - на этот раз сигналом, который означал опасность. Молодое лицо над ними настороженно застыло. Ник махнул рукой, чтобы указать на покрывающий лес, который теперь был абсолютно безмолвным, и его рука легла на пояс.
  
   "Сайто!"
  
   Сайто прыгнул, как огромная грациозная пантера, держа в руке пистолет даже во время подъема.
  
   Тогда Ник увидел их - двух мужчин, наполовину спрятанных за низким кустом, склонившихся над автоматом. За их спиной молча ждали призрачные тени.
  
   Он схватился за болтающуюся лестницу и обвил рукой часть качающейся боковой балки, чувствуя, как его подхватывают в воздух и болтают там, как марионетка на веревочке. Теперь, если он сделает то, что от него ожидают, он отвернется от запутанного леса и посвятит себя удержанию. Но он не собирался делать то, что от него ожидали ...
  
   Один оглушительный выстрел прошел мимо его уха, сигнал и открывающее движение, и в этот момент он вытащил гранату, услышал два ответных выстрела Сайто и бросил.
  
   Грохочущая очередь пулеметного огня рассыпала осколки смерти в воздухе в дюймах от его ног… а затем разлетелась на части с ужасающим грохотом разрывающего звука. Он увидел облако пыли и дыма, уродливую дыру в листве и беспорядок запутанных форм; слышал крики людей в агонии и свистящие в воздухе шальные, дикие пули; и почувствовал, что его высоко подняли и перемахнули через верхушки деревьев. Оборванный мужчина в одежде, очень похожей на Ника, выскочил из укрытия зигзагообразной рысью, бросил винтовку себе на плечо и бросился за заграждения из колючей проволоки.
  
   «Это не пойдет тебе на пользу, друг мой», - мрачно подумал Ник. На этот раз Вильгельмина выплюнула свое сообщение о смерти, и мужчина рухнул на маленькие колючие штыри проволоки.
  
   Затем они оказались высоко над деревьями и направились на север. Лестница медленно исчезла в тесноте корабля, увлекая за собой Ника и Сайто.
  
   «Извини, что позволил тебе так долго болтаться». Пилот весело улыбнулся им и ткнул большим пальцем в узкое заднее сиденье. «Сядьте и почувствуйте себя как дома. Да, это единственное место. Никакой роскоши на этой птице, ребята. Рад, что вы смогли выстрелить; я не смог. Вы в порядке?»
  
   «Прекрасно», - сказал Ник, освобождая место Сайто и себе. "Аккуратный пикап; спасибо. Кстати, меня зовут Картер.
  
   Это Сайто ".
  
   «Да, добро пожаловать на борт. Зовите меня Джейк». Он с любопытством посмотрел через плечо. «Могу я спросить, почему ты хочешь отправиться в этот проклятый край света?»
  
   «Извини, нет», - сказал Ник, пытаясь найти место для своих длинных ног. «Слишком неловко объяснять, что мы коллекционеры бабочек в поисках редких и прекрасных видов, обитающих только в этом районе внешнего чистилища. Кроме того, я не думаю, что вы мне поверите».
  
   «Я понял», - усмехнулся Джейк. "Совершенно секретный материал, а?"
  
   «Да, совершенно секретно», - сухо сказал Ник. «Настолько, что вы не знаете, что есть секрет. Фактически, вы даже не знаете, что мы существуем».
  
   "Даже так," задумчиво сказал Джейк. «Послушай, ты хоть представляешь, во что ты попадешь, когда я брошу тебя…?»
  
   Корабль набирал скорость и плыл над зеленым адом джунглей. Джейк продолжал говорить, давая яркие и иногда проясняющие подробности того, что может быть впереди. Ник задавал ему вопросы, надеясь почерпнуть что-нибудь, что могло бы помочь. Сайто слушал без комментариев, изредка кивая, один или два раза покачивая головой и поджимая губы, один раз улыбаясь особенно зловещему всплеску юношеского преувеличения. Ник поймал его взгляд и усмехнулся в ответ. Сайто ему нравился все больше и больше. И он чувствовал, что Сайто почти так же относился к нему.
  
   Зеленая масса внизу поднималось и опускалось, взбираясь на горы и опускаясь в долины.
  Как мог видеть Ник, она была почти цела. Даже немногие небольшие поляны и узкие тропы, которые он мог время от времени выбирать, выглядели как крошечные смертельные ловушки между цепляющимися деревьями, а не места, где люди могли разбить лагерь, прогуляться ... или приземлиться с неба.
  
   Но где-то впереди их ждала посадочная площадка. Руководство в Сайгоне, молодой Джейк и Сайто, все согласились с этим. Если только она не пришла в негодность за последние несколько дней ...
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Лин Тонг проснулся и чувствовал себя почти отдохнувшим.
  
   Он сидел на заднем сиденье плавного джипа и ел, как ему казалось, он этого заслужил. Его водители однажды поменялись местами, и первый откинулся на запасное переднее сиденье, его голова была откинута назад к краю спинки, а нос издавал невероятный храп. Они проводили время на удивление хорошо, почти так же хорошо - ну, примерно вдвое хуже - как если бы он мог путешествовать по воздуху и без всех этих проблем с взлетом и посадкой. Кроме того, он был совершенно уверен, что намного опередил того американца, которому пришлось бы что-то делать с Тони и ...
  
   Под ним завизжали шины, и джип резко остановился. Грохотали шестерни, и дорога пошла не в том направлении.
  
   «Во имя ада! Что ты делаешь?»
  
   «Возвращаюсь», - лаконично сказал водитель.
  
   «Я вижу это, дурак! Но почему?»
  
   «Впереди новый блокпост. Нам придется найти другой боковой путь. Если, конечно, вы не хотите объяснять американцам…»
  
   «Хорошо, хватит», - прорычал Лин Тонг. "Просто продолжай ехать - но плавно!"
  
   Водитель хмыкнул и продолжил пятиться. Несколько минут спустя он сделал поворот, от которого Лин Тун взвизгнул от боли. И снова они оказались на узкой лесной тропе, которая сотрясала каждую косточку его долговязого тела.
  
   Лон Тонг горько выругался. «У нас нет на это времени! В следующий раз, когда ты увидишь такое препятствие, я проложу себе путь, прежде чем пройду еще один подобный участок».
  
   Водитель посмотрел на него в зеркало.
  
   «Тогда ты должен был сказать мне это раньше. Но не беспокойся о времени - на этом участке мы можем преодолеть несколько миль. Это сложнее, чем главная дорога, но она более прямая. Мы выиграем здесь время».
  
   «Тогда тебе в первую очередь следовало взять его», - проворчал Лин Тонг. Но он откинулся на одеяло, чувствуя удовлетворение. Эти люди знали, что делают. Им следует это знать; они были обучены китайскими коммунистами и прошли свой путь с севера так терпеливо и умело, что только их китайские хозяева - и Лин Тонг был одним из них - знали, что они проникли на юг. И только он, Лин Тонг, додумался воспользоваться их услугами.
  
   Теперь он держал две высокие карты в своей игре за лидерство. Во-первых, у него была единственная зацепка к пропавшему шпиону Моро; а во-вторых, именно это преимущество было последним доказательством, в котором он нуждался против Рауля Дюпре. Когда эта акция закончится, он явится к брату Арнольду из-за некомпетентного старого дурака, которым он был ...
  
   Красивое лицо Лин Тонга исказилось в довольной ухмылке. Могут быть и другие компенсации. Например, сколько лет было этой мадам Ла Фарж? А на заднем плане был муж? Если бы он был, о нем можно было бы легко позаботиться. Жалко, что он не смог узнать больше, чем место, прежде чем он уехал. Но скоро он узнает, была ли женщина одна. Молодая или старая, он мог заставить ее жаждать его мужественности. У него это очень хорошо получалось.
  
   Он начал рассчитывать время, в которое он мог бы прибыть на плантацию, и гадать, что будет делать мадам. Будет уже довольно поздно, и она, вероятно, будет в постели. Ему было бы приятно встретить ее таким образом.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Они уже перевернули дом и жестоко резали запертые двери, которые можно было легко открыть с помощью предложенных ею ключей. Но они предпочли разрушить прекрасные изделия из дерева и порвать изысканные шторы без ее помощи. Теперь они были в саду и рвали растения, как будто каждое из них прикрыло труп шпиона.
  
   Мадам медленно следовала за ними, ее сердце болело за дом, который был ее последней связью с Полем, ненавидя бессмысленное разрушение, ужасно беспокоясь о том, что станет со всеми людьми, которые работали на нее все эти годы. Жестокие люди уже шагали по полям, кричали вопросы и втыкали лопаты в землю, которая питала их.
  
   Но они еще не наложили руки ни на нее, ни на кого-либо из мужчин и женщин, которых она наняла. Что-то заставило ее перестать думать о своих сотрудниках как о «своих людях». Она посмотрела на сад и поля, впервые за долгие годы осознав, что
  была не только отчужденная и любезная хозяйка поместья, ни все эти люди ее, несомненно, хорошо обученные крепостные. Фактически она была едва ли лучше, чем доброжелательный диктатор, который вообще не имел права считать кого-либо «своим». Поэтому неудивительно, что один или несколько из них не были верными слугами. Они вполне могли подумать, что их первая обязанность - это спасение перед Народной Республикой Северный Вьетнам.
  
   Так что она не чувствовала обиды на своего скрытого врага, кем бы он ни был. Но она действительно чувствовала глубокую озабоченность по поводу будущего всех людей, чьи жизни и средства к существованию зависели от нее и плантации ... и то, и другое, казалось, подошло к концу.
  
   Клэр Ла Фарж опустилась в тени влажного от дождя дерева. Ее единственной надеждой был Сайто. Боже, пожалуйста, заставь его поскорее вернуться с помощью!
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   У Джейка закончилась болтовня, и он продолжал петь над верхушками деревьев. Ник не спускал глаз с сцены внизу, замечая случайные деревушки в джунглях и наблюдая, как панорама меняется от густого леса к расчищенной долине, возделываемой земле и обратно к почти непроходимому лесу. Впервые он позволил своему разуму сосредоточиться на том, что может лежать в конце этого запутанного следа. Он без сомнения знал, что сообщение Моро, если оно действительно было, должно иметь жизненно важное значение. Он был уверен, что кто-то попытается выгнать его на плантацию. Он знал, что силы Северного Вьетнама сосредоточены в пределах нескольких миль от его заграждений. Он был уверен, что может безоговорочно доверять Сайто. Но мадам Клэр Ла Фарж была для него полной загадкой.
  
   «Скажи мне, Сайто», - тихо спросил Ник. "Почему мадам разрешили остаться на плантации?"
  
   Сайто вырвался из мыслей и уставился на него. «Рис», - сказал он лаконично.
  
   "Что?"
  
   «Рис. Также немного чая, немного каучука и прочего. Много еды, например, юг. Но север, эта часть севера, очень коротка. Партизаны выращивают свой урожай. Но не Народная армия». Его ноздри дернулись от презрения. «Куда бы они ни пошли, они воруют и собирают пищу. И, конечно, они убивают. Так что мадам была вынуждена торговаться с врагом».
  
   "О, она была", сказал Ник. Итак, мадам заключила сделку, чтобы спасти свою богатую плантацию и некогда элегантную шею! Он скрыл свое презрение и мягко спросил: «Какая сделка?»
  
   Сайто пристально посмотрел ему в глаза. «Обеспечить армию едой в обмен на сохранение плантации. Таким образом она спасет землю и себя. Кроме того, она продолжит обеспечивать средства к существованию для всех людей, которые не знают другого образа жизни». Он остановился на мгновение, а затем добавил: «Я ее бригадир. Сначала она посоветовалась со мной, а я со всеми остальными. Она сделала это не ради нее. Это было для нас».
  
   Ник медленно кивнул, зная, что его упрекнули. «Понятно, - сказал он. «Она, должно быть, действительно очень хорошая женщина».
  
   «Она», - коротко сказал Сайто и отвел взгляд.
  
   Ник смутился. Сайто разобрался со своими подозрениями и потерся в них носом. Он надеялся, что не против этого доброго великана. Но, по крайней мере, он развеял давние сомнения - мадам не продалась красным. И если они использовали ее как приманку, то почему любопытное участие Лин Тонга в этом деле…? Как агент - а он, очевидно, и был - он знал бы о таком заговоре. Или он?
  
   «Еще вопросы, Сайто», - сказал он по-французски. «Вы сами видели Моро. Есть ли у вас какие-либо сомнения в том, что он мог быть кем-то другим, чем казался?»
  
   «Он был мертв», - сказал Сайто, глядя вдаль. «Его били, морили голодом и пытали. И его ноги кровоточили от бега. Как я могу угадывать то, что не видел?»
  
   После этого они оба замолчали.
  
   Вертолет кружился в легком тумане, который сгущался по мере того, как они двигались на север. Джейк перестал петь. Навес из плексигласа залило дождем.
  
   Ник закрыл глаза и заставил себя расслабиться. Он задремал, и ему приснилась Тони, мокрая и мертвая, лежащая на пустынном пляже.
  
   «Мокрая», - сказал голос. «Мертвая капля на мокром месте».
  
   Он проснулся мгновенно. Туман был густым, дымящийся туман кружился вокруг них. Джейк смотрел через плечо, его молодое лицо было сморщено от беспокойства.
  
   «Если это не прояснится через полчаса или около того, я не знаю, что мы будем делать. Я ничего там не вижу. Бог знает, во что я тебя брошу».
  
   Ник смотрел вниз, на белое одеяло. "Мы не можем опуститься ниже?"
  
   «Никаких шансов. Я лечу низко, я могу идти прямо сейчас, не царапая деревья. Это место может быть прямо на лесной подстилке, и мы не узнаем об этом, пока не ударим».
  
   Ник подумал, пожалев
  горький мысленный комментарий для синоптика. «Хорошо. Мы ничего не можем сделать, кроме как продолжать. Вы узнаете, когда мы доберемся туда?»
  
   «Конечно, я знаю. Но я не знаю, на что это будет похоже».
  
   «Что ж, не беспокойся об этом сейчас. Если нужно, тебе придется нас спустить».
  
   "Ха!" Джейк фыркнул. «В аду у тебя не будет ни единого шанса…»
  
   «Я думаю, что мы это сделаем, если мы не попытаемся сделать это слишком быстро. Конечно, для вас неизбежно возникнет некоторый риск…»
  
   Джейк нахмурился. "Ты просто отдаешь приказы, и я выброшу тебя, куда ты хочешь пойти. Мне наплевать на риск мне, вы командуете - сэр. "
  
   «Придержи лошадей, Джейк, - мягко сказал Ник. «Возможно, тебе все равно, но я волнуюсь. Вот что, я думаю, мы могли бы попытаться сделать…»
  
   Он сказал ему. Это был хрупкий план, но лучшее, что он мог придумать, пока они не узнают, что их ждет в точке Б.
  
   Через полчаса они были менее чем в трех милях от места высадки и в сорока одной миле от плантации Ла Фарж. И дождевой туман был гуще, чем когда-либо. Лопасти ротора медленно вращались в жидком воздухе.
  
   «Здесь низко», - тихо сказал Джейк. «Не то, что мы думаем о джунглях, с высокими деревьями и всем остальным. Куст, виноградные лозы - все в таком духе. Пока не вижу этого, но я знаю, что это такое. Вы готовы?»
  
   "Мы готовы."
  
   Корабль парил, как пчела, над цветком.
  
   "Хорошо. Уходите".
  
   Лестница вывернулась и упала в туман. Ник начал спускаться; Сайто последовал за ним на несколько ступенек.
  
   Ник знал, что солнце все еще где-то над горизонтом, потому что он мог видеть серый свет сквозь покрывающий туман, но это было все, что он мог видеть. Он почувствовал, как медленно покачивается в теплом влажном воздухе, а затем увидел тусклые, округлые формы под собой. Кусты.
  
   Потом форм больше не было. Он скорее почувствовал, чем увидел голое пространство под собой. Это было! Его рука нежно потянула Сайто за штанину брюк и ...
  
   Звук, похожий на звук обрушения деревянного моста, его бревна трескались и раскалывались под стеной воды, прорывающейся сквозь туман. Его тело дернулось, когда что-то врезалось в лестницу и оторвало кусок прочной веревки. Пальцы его левой руки горели, как будто он окунул их в огонь. Затем весь его мир наполнился уродливым болтовней и отвратительным рывком, которые, казалось, разрывали его на части.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   «Они наши! Они наши! Дайте им сигнал, слепые, сверкающие дураки!» Лин Тонг закричал. "Разве вы не видите, что они наши!"
  
   Гудок джипа резко заговорил. Один два три четыре Один два три четыре Один два три - Четыре. И вот.
  
   Дребезжащие, трескучие звуки прекратились так же внезапно, как и начались. Джип перевернулся и лежал в мокрой канаве, бесполезно крутясь колесами в воздухе. Лин Тонг поднялся и выбрался наружу. Жесткий ружейный нос смотрел ему прямо в лицо. За ним он увидел невысокого человечка в рваной форме. Позади мужчины стоял другой с дымящимся автоматом.
  
   Руки Лин Тонга поднялись над его головой ... и сжались в жесте, известном каждому китайскому шпиону во Вьетнаме и каждому партизану Вьетконга. Это означало: «Держи огонь». Наше дело одно.
  
   Они опустили оружие и бесстрастно смотрели на него.
  
   «В моем левом кармане деньги и письмо», - быстро сказал Линь Тонг. «Деньги ваши, а в письме есть скрытые документы, которые я покажу вам, когда опущу руки. Вы увидите, что я выполняю чрезвычайно важную миссию». Его голос дрожал, и он знал это. Но он должен получить помощь этих дьяволов, иначе все потеряно.
  
   Один из них полез в карман и пролистал деньги. Затем он взглянул на письмо. «Этого я не понимаю», - гортанно сказал мужчина. «Тебе придется пойти со мной к коменданту». Лин Тонг подавил проклятие и последовал за ним. Он не знал, что находится в двадцати пяти милях к югу и в нескольких милях к востоку от американца по имени Картер и японца по имени Сайто. Он бы выругался вслух, если бы знал. Но, с другой стороны, он был бы безмерно обрадован, если бы увидел, как они болтаются головами в дриблинге, ослепляющем тумане, а их ноги в аду.
  
  
  
  
  
   У Клэр есть компания
  
  
  
  
   «Извините, мадам. Мы ничего не нашли. Прискорбно, что мои источники информации оказались настолько ошибочными». Генерал Хо Ван Мин чувствовал себя очень учтивым и уверенным в себе. Его источники могли быть не совсем точными, но он был совершенно уверен, что они в основном верны. Будь проклят состав преступления;
  Трупы было слишком легко достать, чтобы его беспокоили такие подробности, как раскапывание старых. «Возможно, вы захотите исправить мое неправильное впечатление, ответив на несколько вопросов. И, возможно, нам будет удобно разговаривать в винном погребе».
  
   "Винный погреб!" Глаза Клэр метнулись по нему и к коренастому помощнику, блокирующему дверь. Если бы она могла побыть наедине с генералом, у нее был бы шанс - ну, как-нибудь задержаться, пока не прибудет помощь. Но погреб казался самым неудобным местом для обсуждения. «Если вам требуется освежение, генерал, я могу легко отправить его сюда».
  
   Генерал рассмеялся. «Я тоже могу, миледи; я тоже могу. Но я думаю не столько о отдыхе, сколько о приватности. Вы будете так хороши, чтобы указать путь. Сержант!» Помощник обратил внимание. "Пойдем с нами."
  
   «Генерал Минь». Клэр стояла на своем и твердо посмотрела ему в глаза. «Вы практически признали, что в этой вашей дикой истории нет ничего. Что это за чушь - спуститься в подвал - из всех мест - поговорить о том, чего даже не существует?»
  
   «О, он существует, мадам; он, безусловно, существует».
  
   «Только в твоем извращенном уме, генерал Мин», - сказала Клэр сквозь зубы.
  
   Две точки яркого света из его глаз уставились на ее лицо, и его губы подергивались.
  
   "Генерал, сэр!" Помощник щелкнул каблуками. Рядом с ним стоял второй мужчина, глаза его светились от возбуждения. «Простите за незначительное вмешательство, но капрал, сэр».
  
   "Ну, что это, что это?"
  
   Новичок быстро заговорил на диалекте северо-западных деревень. Сердце Клэр перевернулось и, казалось, медленно провалилось через пол.
  
   Генерал повернулся к ней. На каждой его мясистой щеке появилось маленькое красное пятно. «Итак, мадам. Тело найдено. Оно существует, мадам, и не только в моем извращенном уме!»
  
   Его рука резко ударила ее по лицу.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Ноги Ника рефлекторно дернулись вверх, чтобы увернуться от выплевывающего града пуль. Разорванная лестница дико качнулась под покачивающимся вертолетом, и над ним Ник услышал испуганное «Ага!» Сайто. звука. На один благословенный момент смертоносный грохот снизу остановился, как будто для дыхания, и в этот момент качающаяся машина стабилизировалась и взлетела по высокой, крутой касательной. Следующий разорвался в пустом небе.
  
   Лопасти несущего винта резко кружились над головой, пока Джейк зигзагами двигал маленькое судно на север. Ник почувствовал, как что-то теплое и влажное стекает по его руке. Он знал, что это не вода.
  
   "С тобой все в порядке, Сайто?" Стремительный воздух перехватил его дыхание, унося его слова прочь. Но Сайто услышал и ответил. Его слова пронеслись мимо уха Ника.
  
   «Хорошо, сэр. Но этот полет предназначен для птиц».
  
   Но Джейк был в своей стихии. Его умелые руки управляли гудящим кораблем над верхушками деревьев, но при этом достаточно низко, чтобы его пассажиры могли быстро воспользоваться любым перерывом.
  
   И после пятнадцати минут, затаив дыхание, хватаясь за свою летающую трапецию, Ник понял, что перелом наступил. Дождь прекратился. Раннее вечернее солнце горело в покрове тумана… горело так сильно, что растопило плотный камуфляж в тонкие, плывущие клочки.
  
   Туманные пучки под ними медленно плыли по открытой поляне, окруженной невысокими деревьями и маняще покрытой мягким папоротником и мхом.
  
   "Джеронимо!" крикнул Ник.
  
   Вертолет слегка покачнулся и сделал один круг над поляной. Затем он мягко покачнулся вниз, направляясь к деревьям, а не к центру, и задрожал, остановившись в воздухе. Ник подскочил к деревьям, его руки потянулись к намокшему, покрытому мхом стволу и вцепились в него. Он повернул голову, чтобы посмотреть, как поживает Сайто; увидел, как он легко подпрыгнул, приземлился - потерял равновесие, когда земля разверзлась под ним, и услышал, как он испуганно вскрикнул. Ник бросился к нему лицом вниз на мох и вылетел обеими руками, чтобы схватить исчезающую фигуру Сайто. Он схватился за плечо и когтистую руку и потянул изо всех сил. Большое тело медленно поднималось и приближалось к нему, его лицо представляло собой искривленную маску удивления и боли, а шляпа кули отброшена на голову под безумным углом.
  
   "Дьявольская ловушка!" - ахнул Сайто, выпячивая мускулистую заднюю часть из частично обнаженной ямы. Ник сделал последний мощный рывок, и Сайто приземлился рядом с ним, сердито выругавшись. На внутренней стороне левой голени большого человека была зазубренная дыра, из которой только начинала сочиться густая красная кровь. Но по крайней мере, слава богу, этот человек был жив .
  
   Двигатель вертолета закашлялся. Ник поднял голову и увидел озабоченное лицо Джейка, смотрящего на них сверху вниз. Он успокаивающе помахал в ответ - жест приветствия, означающий "Спасибо, мы!"
  Хорошо приземлились, до свидания, удачи. На лице Джейка появилась обычная веселая улыбка, и он помахал в ответ. Корабль слегка наклонился, а затем поднялся, сначала дрожа, а затем набирая силу. Сайто поднял глаза и поднял руку в прощальном приветствии.
  
   Затем двое мужчин, оставшихся на суше, невольно взглянули на то, что поджидало их. Был выставлен только небольшой участок, но этого было достаточно, чтобы дать им полную картину. Под неглубоким покровом из мха и веток была глубокая яма, усыпанная длинными бамбуковыми кольями, заостренными до узких, острых как бритва наконечников. Что случилось бы с Сайто, если бы он приземлился прямо на яму, было… немыслимо. Ник вздрогнул и на мгновение подумал о другой яме, очень похожей на эту, за исключением того, что она была в Африке и в ней была жертва.
  
   Он отбросил эту мысль в сторону и жестом указал Сайто подальше от деревьев, в то время как он сунул руку в свою небольшую аптечку и наблюдал, как вертолет свернул на запад, чтобы сделать резкий поворот обратно на свою базу в деревне. юг. Ник открыл небольшой контейнер, который взял из комплекта, и обратил внимание на окровавленную ногу Сайто. Рубящие звуки над ними начали постепенно затихать.
  
   «Постой. Позволь мне надеть кое-что из этого». Ник намазал антибиотиком открытую рану, а затем начал отрывать полоску своей рубашки. Сайто остановил его. «Нет, сэр. Моя рубашка. Тебе понадобится твоя рука!»
  
   Звук рвущихся рубашек внезапно стал невероятно громким, превратившись в воющий, кричащий грохот, заполнивший поляну и, казалось, все небо. Он пришел высоко наверху, в паре миль отсюда, и в небе был пылающий огненный шар. Казалось, что на мгновение оно повисло там, горя ужасной яркостью, а затем упало. Раздался еще один рвущийся звук. Раздался грохочущий взрыв. Затем наступила тишина.
  
   Руки Сайто оторвались от рваной рубашки. «Да упокоят его боги», - благоговейно сказал он.
  
   Ужасный звук не повторился; Никаких намеков на поисковую группу, никаких мачете, шлепающих по кустам. Ник и Сайто углубились в зеленые кусты и закончили перевязку под прикрытием густой чащи. Затем они осторожно вошли в гущу тростника, стеблей и липких листьев, лежащих между ними и границей.
  
   Поскольку их предполагаемое падение оказалось невозможным, они оказались на несколько миль севернее, чем рассчитывали в это время. Это было преимущество, за которое заплатили один вертолет и одна жизнь. Время было чуть больше тридцати минут восьмого, а идти оставалось примерно двадцать восемь миль.
  
   Пешком.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Лин Тонг больше не подавился проклятиями. Комендант партизан действительно очень помог. Ему потребовалось несколько кратких мгновений, чтобы осознать важность Лин Тонга и предвидеть важную встречу с штабом разведки на севере. Лин Тонг позволял ему думать все, что ему нравилось, до тех пор, пока он думал, что может быть полезным для особого китайского эмиссара, благородные усилия которого так много делали для продвижения дела свободных народов Вьетнама против американских империалистов и их слуг ...
  
   Он довольно много говорил, но наверстывал упущенное.
  
   Китайский агент победоносно двинулся в путь, будучи уверенным в том, что Вьетконг удерживает эту часть юга так же твердо, как и сектор к северу от линии раздела, и что пересечение границы будет таким же простым, как уйти от одной дружественной территории. провинция в другую. После этого в Северном Вьетнаме плавание будет еще более плавным. Любой местный дурак мог бы привести его прямиком на плантацию.
  
   Было чуть больше половины восьмого вечера, а ему оставалось пройти еще шестьдесят три мили.
  
   На мощном автомобиле.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Комары пели свой сводящий с ума хор, а матовый пол в джунглях дымился и хлюпал под их ногами. Острые, похожие на лезвия листья и колючие ветви хватали их за лица; ползали клещи, кусали и щекотали муравьи; пот пропитал их рваную одежду. Каждый двор представлял собой новую опасность; каждый упавший ствол и куча сплетенных ветвей были возможной ловушкой. И с каждой минутой становилось все темнее.
  
   Они остановились, поели и пошли дальше. Тут и там среди деревьев начали мигать огни. Патрули. Сайто взял на себя инициативу. Он входил на территорию, которую знал. Также это была территория, которую партизаны считали своим задним двором ... Они скользили по ней, два больших человека, молчаливые, как тени.
  
   "Стой!" Ник застыл на месте. Впереди не было подозрений ни в движении, ни в каком-то присутствии, и теперь, из мягкой черноты, этот - низкий голос
  с акцентом севера. Свет внезапно осветил его лицо и ослепил его. Сайто пробормотал клятву и перешел на тихий вьетнамский говор, за которым Ник едва мог уследить. Ответом был резкий смех и резкая команда. К этому моменту Ник мог видеть очертания их соперника, коренастого, плохо одетого человека, преграждающего им путь с единственной винтовкой. Винтовка угрожающе дернулась, и фигура отошла в сторону, снова рявкнув.
  
   Сайто двинулся вперед, ворча что-то о том, что он лояльный партизан, у которого были другие дела, кроме того, что подозрительные охранники тащили его к комендантам - и, проходя мимо человека, он молниеносно ударил двумя мускулистыми руками. Один яростно рванул винтовку, а другой, твердой, как дубовая доска, рукой, ударил мужчину в горло. Раздалось одно приглушенное ворчание, и свет погас. Сайто наклонился, чтобы схватить винтовку, и вторая фигура выскочила из темноты и тяжело приземлилась ему на спину, рыча как животное и подняв зловещий мачете для смертельного удара.
  
   Ноги Ника покидали мягкий подлесок, словно его толкали мощные пружины, и его тело взмывало вперед, как ракета в полете. Его стальные пальцы схватили руку с мачете и сильно скрутили. Сайто откатился и вскочил на ноги, чтобы встретить третью хрюкающую фигуру, которая налетела на крутящуюся группу. Ник отодвинул крошечный предохранитель на указательном пальце правой руки и ткнул в напряженную шею под ним. Был момент дикой конвульсии, а затем тело замерло.
  
   Огромные руки Сайто были сжаты в двойной кулак, который, как кувалда, ударил третьего нападающего. Мужчина упал, как расколотая скала, выстрел откуда-то из-за кустов, врезался в толстый бамбуковый стебель за ухом Ника и расколол его, как спичку. Вильгельмина вошла в его руку и выплюнула свой смертельный ответ обратно в кусты. Раздался крик, топот ног, пробивающихся сквозь подлесок, и три быстрых выстрела, направленных черт знает во что.
  
   «Сигнал», - тихо сказал Ник. «Их будет больше. Берите это ружье, и давайте убираемся отсюда к черту».
  
   "Да сэр!" Сайто схватил упавшую винтовку и побежал к узкому проходу между спутанными деревьями и высоким тростником. Это означало потерю ценных метров, но по крайней мере не привело бы их прямо в объятия преследователей, которые почти наверняка придут.
  
   Они действительно пришли через несколько минут. Первым признаком их было треск ветки. Затем последовала серия разрозненных шорохов, которые могли быть не более чем крысами, пробирающимися через подлесок. Но эти крысы были людьми, во всеоружии и ищущими. И звуки разошлись.
  
   Их лучшая надежда заключалась в том, чтобы оставаться в полной неподвижности.
  
   А это означало еще одну трату драгоценного времени.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Она ударила его! Она действительно посмела ударить его! Но больше она его не ударила. Генерал Мин смахнул небольшую струйку крови, которая продолжала капать вниз, загрязняя его безупречную тунику. Ее кольцо сильно порезало его. Дьявольская сука! Если бы не его хихикающий помощник, она могла бы даже сбежать.
  
   Но теперь она была привязана к тяжелому перевернутому столу, закреплена толстым шнуром из ее собственной кухни, и уже не выглядела такой красивой и полной презрения. Конечно, она все еще была в одежде; в женской форме не было ничего особенно очаровательного, и у него не было немедленного желания играть с ней. Позже, возможно, его людям понравится небольшое развлечение.
  
   «Вы увидите, что мне принесли сюда определенные инструменты, мадам», - сказал он разговорчиво. «Подумайте немного. Подумайте, как вы будете выглядеть, не говоря уже о том, как вы будете выглядеть, когда ваши ногти будут выдернуты. И, возможно, ваши зубы. Подумайте об этом и спросите себя, стоит ли оно того. У меня есть время, мадам. на несколько дней. Но ... ты можешь? " Его губы жестоко скривились. «Было бы намного проще, если бы вы сказали мне, какое сообщение принес вам Моро, прежде чем он, к сожалению, умер».
  
   «Я не знаю ни одного Моро», - снова сказала Клэр. «Я не знаю, чье это тело. Я не знаю, кто его там похоронил». Надежда улетучилась, когда боль от его ударов стала распространяться. Она была закончена. Боже, неужели оно того стоило? «Нет сообщения, вы не понимаете? Нет сообщения!»
  
   На этот раз его удар был слабым, быстрым толчком в живот, от которого у нее перехватило дыхание, а длинные концы ремня раскачивались, как испуганные змеи.
  
   «О да, это сообщение», - мягко настаивал он. "Что ты с ним сделала?"
  
   Концы веревки постепенно перестали раскачиваться на ее талии.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Этот последний отрезок оказался не таким легким, как он надеялся. Сначала горный перевал
  Это замедлило его, затем взбаламученная грязь нижней дороги, а затем сам автомобиль с кашляющим двигателем. А теперь эти тупые мужики! По какой-то причине они не хотели провозить его последние несколько миль. Но это не имело значения. Ему не нужно было далеко идти, и он справится сам.
  
   Учитывая все обстоятельства, Лин Тонг добился отличных успехов.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Они молча стояли на краю тростникового тормоза, глядя, как нащупывающая фигура приближается все ближе и ближе. По извращенной удаче, которая, казалось, была их уделом, все искатели, кроме одного, разошлись веером на юг и запад. И у того, кто встретился с ними, было что-то застрявшее между губами, что могло быть коротким духовым пистолетом или ... свистком.
  
   Ник сдержал небольшое поступательное движение Сайто. Это должно было быть совершенно беззвучно.
  
   Еще десять секунд. Пять. Три. Ноги издавали крошечные хрустящие звуки об упавшей трости. Мужчина был почти рядом с ними.
  
   Сейчас же!
  
   Ник протянул руку и резко вернул ее назад, обвив вокруг шеи мужчины с силой тисков. И когда он напрягся, он заставил Клыка приступить к работе. Крошечная игла вошла в тугую плоть, и тело задрожало. Напряженный пучок мышц, прижатый к руке Ника, превратился в дряблый комок плоти.
  
   Дважды подряд. Фанг действительно знал свое дело.
  
   Он тихо опустил тело на землю. Не было укрытия, кроме естественного укрытия тростника, поэтому он должен был там оставаться.
  
   Ник и Сайто еще минуту постояли в молчании, прислушиваясь, а затем двинулись в путь быстрой рысью.
  
   Тропа какое-то время уходила вверх, но затем она начала уходить вниз мимо огромной громадины горы, которая вырисовывалась справа от них. По другую сторону горы лежала плантация Ла Фарж, все еще слишком далеко. Но Ник знал, что узкая дорога вьется через предгорья намного ниже высоких перевалов и что она приведет их - если они только смогут добраться до нее - к юго-западной границе фермы.
  
   Сайто шел впереди, как кошка в ночи. Листва сгустилась, а затем снова стала редеть, пока, наконец, он не остановился и не указал на него, его лицо раскололось в непривычной ухмылке.
  
   Впереди лежала деревня - небольшое собрание деревянных лачуг, построенных по кругу с двумя выходами. Перед ними лежала одна дорога, ведущая прямо на поляну. Другой был намного шире. Невозможно было точно увидеть, где он врезался, но он грубо улетел в сторону тех манящих предгорий.
  
   В деревне было темно и тихо. Тем, кто живет на суше, мало нужно сжигать полуночный мазут. А посреди поляны был припаркован потрепанный фермерский грузовик.
  
   Недостатков было всего три. Во-первых, они не знали, в каком состоянии находится грузовик - насколько они знали, он мог быть без топлива. Другой был мужчина, сидевший на бревне лицом к ним. А третьим был еще один мужчина, охранявший дорогу через предгорья.
  
   «Вьетконг контролирует эту деревню», - прошептал Сайто. «Но, как видите, их охранников немного. Мы могли бы прокрасться незаметно, или…»
  
   «Мы могли бы взять грузовик», - почти беззвучно сказал Ник. Но Сайто услышал и кивнул в темноте.
  
   Пришло время для Хьюго. Что-нибудь еще дало бы этому вьетконговцу шанс повернуться в их сторону анфас, и это было бы концом этих нескольких долгих минут молчания.
  
   Рука Ника скользнула по его левому плечу и вытащила из ножен маленький стилет. Лезвие бесшумно вылетело из узкой рукояти. Ник присел. Прицелился. И бросил. Голова слегка повернулась. Красиво!
  
   Лезвие ледоруба вонзилось в горло и осталось там, как вертел в жареном мясе. Раздалось тихое бульканье и отчаянное царапание умирающих пальцев. Мужчина рухнул медленным, вялым движением.
  
   Фигура на дальней стороне поляны стояла спиной, не двигаясь, как будто хозяин дремал.
  
   Ник скользнул вперед.
  
   "Ждать!" - прошипел Сайто. Но его предупреждение прозвучало слишком поздно.
  
   Ник переступил через бревно, чтобы вытащить Хьюго из упавшего тела. Когда его левая нога соединилась с правой, он почувствовал, как что-то движется под ним, а затем раздался щелкающий звук, который раздался почти в тот же момент, когда он почувствовал, как эта штука обвилась вокруг его тела и сжалась в захвате, который сорвал его с ног и - уронил его с глухим стуком, который должен был быть слышен в Сайгоне.
  
   Сайто стоял над ним с мачете. В воздухе просвистел хлыст, и изогнутый ствол высокого ивого дерева выпрямился, задрожал в воздухе и замер в неподвижности.
  
   Черт побери! Одна из тех ловушек в виде изогнутого дерева и лассо, и он воткнул ногу прямо внутрь!
   Слава Богу за Сайто и его сообразительность!
  
   Он думал об этом, пока они с Сайто катились в тени рядом с мертвым телом и бревном. Подняв глаза, он увидел, что второго охранника больше нет на его посту. Он медленно шел к ним, и то, что он держал в руках, не было приветственным букетом. Это был пистолет-пулемет.
  
   Был один шанс в аду продержаться еще одну минуту молчания и, вероятно, жизни. Ник взял это. Он неуверенно сел, неустойчиво держа обе руки над головой. Он услышал кряхтение вооруженного человека, увидел, как тот шагнул вперед с пистолетом.
  
   А потом Ник прыгнул - высоко и вбок в ложном движении, а затем низко в пикировании, которое было смертоносной версией футбольного подката Киллмастера. Пистолет упал. То же самое сделал и мужчина, с визгливым криком, который превратился в успокаивающееся бульканье, когда руки Ника сжали его горло и сжали. Он почувствовал крохотное щелканье пальца. А потом этот человек умер.
  
   Клык был хорошим другом.
  
   Он швырнул автомат в кусты и побежал за Сайто, который уже распахивал дверь грузовика. Из одной из темных хижин раздался какой-то глухой стук.
  
   "Ключи!" - радостно прошептал Сайто. "И топливо есть!"
  
   «Хорошо. Держи, но не заводи», - прошептал Ник в ответ. Он изо всех сил уперся в задний бампер и толкнул изо всех сил. Сначала ничего. Затем грузовик тронулся. Сначала очень, очень медленно, но по ходу набирает обороты.
  
   Дверь в одну из хижин распахнулась, и чей-то голос задал вопрос.
  
   "Ах, усы твоего фадера!" Ник ободряюще крикнул в ответ и запрыгнул на подножку древнего грузовика. "Пойдем, Сайто!" Грузовик ожил и рванул по узкой дороге.
  
   В дверь задка раздался выстрел. Сайто ухмыльнулся и нажал на педаль газа.
  
   Бегущие ноги и беспорядочные выстрелы упали позади них. Большой японец склонился над рулем и маневрировал неуклюжим транспортным средством по трассе с мастерством гонщика серийных автомобилей.
  
   "Так много для этого. Что наше следующее препятствие?" - спросил Ник, с надеждой теребя Вильгельмину.
  
   "Больше не надо!" - сказал Сайто, почти запевая. «Больше нет! Один, два человека патрулируют на границе. Ни джипа, ни радио. Мы стреляем! Легко! Едем сейчас, спокойно, потом последнюю милю идем тихо, да?» Да!
  
   Грузовик покатился под гору по изрезанной дороге к границе и финишу.
  
   Если бы там на холмах были солдаты, им было бы наплевать на грохот грузовика по дорогам Северного Вьетнама. Они знали, что все машины в этой части мира принадлежали Северному Вьетнаму.
  
   Что, конечно, имело место.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Клэр неуверенно покачала головой. В ее теле было так много боли, что боли почти не было. Агония стала ее стихией, как воздух. Это было ее тело.
  
   Но ее мысли, должно быть, блуждали. Минуту назад или час назад? в винном погребе с ней были только Хо Ван Минь и его помощник. Теперь был другой мужчина. Высокий, довольно симпатичный, внешне слегка китайский. Возможно, он пришел в ответ на просьбу Сайто о помощи! Ее сердце подпрыгнуло - а затем ужасно упало. Мужчина разговаривал с Мином, как с подчиненным. Низшим под его командованием. И он сказал: «Сообщение, генерал Мин? Какое сообщение? Я не могу представить, о чем вы говорите».
  
   А затем его взгляд скользнул по Клэр и застегнул тусклый пояс, который она носила на талии.
  
   Она простонала. И упала в обморок.
  
  
  
  
  
   Я не могла помочь. Я потеряла голову
  
  
  
  
   Лин Тонг посмотрел на ее сутулую фигуру и почувствовал, как по его усталому телу разлилось теплое сияние торжества. Значит, Моро приехал сюда, и мадам действительно есть что скрывать. Ремень, который она носила, - не было ли это странно непривлекательным предметом одежды для такой женщины, как Клэр Ла Фарж? Лин Тонг знал женщин, хорошо их знал. То, что он увидел в этой смятой, избитой фигуре, было женщиной огромной естественной красоты в простом, но стильном хлопковом платье, небрежно затянутом на талии куском завязанного шнурка.
  
   «… Убийца Дин Ван Чау», - неясно говорил странный маленький генерал. «Совпадение, вы говорите? Я говорю, что нет. Он шел этим путем, убивая, когда проходил. И теперь его тело было найдено, похоронено на ее земле. Я говорю вам, что он пришел сюда, дал ей информацию и умер. слишком поздно, чтобы заставить его страдать за убийство. Но она будет страдать, ох, как она будет страдать. Разве это не правильно, что она должна чувствовать боль смерти? "
  
   "Хм?" - рассеянно сказал Линь Тонг, гадая, как лучше всего вытащить этого кричащего какаду из помещения, чтобы сам мог работать
  . «О да, генерал, вы абсолютно правы. Но, может быть, нам следует изменить тактику, да? Более тонкое убеждение может помочь там, где вы… э-э… потерпели неудачу. Мы сможем назначить наказание после того, как я получу информацию».
  
   "После того, как вы получили информацию?" Генерал Мин пристально посмотрел на него. «Эта женщина - мой пленник, Лин Тонг. Моим приказом из Главного управления было задержать человека Моро…»
  
   «И ты нашел его. Твоя работа сделана. Теперь все зависит от меня». Его глаза блуждали по Клэр, и он увидел, как она шевелится. Сначала он будет очень нежным, а потом ...
  
   "Почему это должно быть на ваше усмотрение?" Голос генерала повысился на октаву. "Каковы ваши полномочия вмешиваться в военные дела?"
  
   Восхитительная французская женственность… зрелая, да, но все еще молодая… полная, упругая грудь… высокие скулы… богато чувственный рот… Он оторвал глаза. Если бы он был генералом, женщину давно бы раздели.
  
   «Китайская разведка, мой дорогой генерал», - мягко напомнил ему Линь Дун. «Вы видели мое удостоверение личности. Разумеется, мне не нужно говорить вам, что все ваши приказы - прямые или косвенные - исходят от нас? Мне не хотелось бы сообщать, что вы не сотрудничали. Я надеюсь, вы понимаете, что ваши в таком случае положение было бы неустойчивым, мягко говоря ". Он добродушно улыбнулся. «И, конечно, мое начальство ждет моего отчета».
  
   Рот генерала открылся, закрылся и снова открывался. «Конечно, я буду сотрудничать. Но я прошу только, чтобы ты передал ее мне, когда закончишь».
  
   «Конечно, генерал. А теперь расскажите мне, быстро и очень тихо, что было сказано и сделано до сих пор».
  
   Генерал объяснил. Лин Тонг слушал и смотрел на Клэр. Лицо, которое знало что-то о жизни ... и любви ... и мужчинах. Длинные ресницы, закрытые глаза под черными бровями ... мягкие темные волосы ... гладкая кожа ... стройные ноги ... тонкая талия - с поясом - и тонкие руки, которые, казалось, были в силах сражаться с ним так, как он любил, чтобы с ними дрались … Ее глаза открылись и снова закрылись.
  
   Он заставил себя сосредоточиться. «Ваша охрана, генерал. Совершенно настороже - я должен вас похвалить. Один из них чуть не убил меня, прежде чем позволил мне объяснить. Сколько у вас людей и где они размещены?»
  
   «Два помощника со мной в доме. Один с нами, как вы видите, один в служебном зале. Девять дежурных на территории: сержант, капрал и семь человек. Сержант может сказать вам, где именно они размещены, если вы должны это знать, но, грубо говоря, их должно быть два возле главных ворот и один сзади; один патрулирует северо-восточный сектор, другой - юго-западный ... "
  
   Но человек, который должен был патрулировать юго-западную границу плантации, упал на работе.
  
   Он упал замертво.
  
   Его шея была сломана, и две стальные руки схватили его из темноты и бросили в вечность. Его умирающие глаза ничего не видели. Его убийца был уже в полумиле отсюда, бесшумно скользя по влажной земле плантации рядом с крупным мужчиной, который тоже сделал свою долю убийств в ту ночь, и который теперь беззвучно молился за безопасность «своей госпожи».
  
   Теперь идти было легко, и их темп был быстрым.
  
   «Обычно их солдаты находятся на территории?» - прошептал Ник.
  
   «Нет. Только иногда днем, когда они приходят за продуктами». Приглушенный голос Сайто был мрачным. «Никогда ночью и никогда в патрулировании. Это выглядит очень плохо. Возможно, лучше сначала найти одного из своих людей, чтобы спросить, что здесь происходит. Они помогут, если нам понадобится помощь».
  
   Ник хмыкнул. "Похоже, мы могли бы". Он помолчал какое-то время, затем: «Что это за свет там, на холмах? Разве вы не говорили, что лагерь был в добрых пяти милях отсюда?»
  
   Сайто посмотрел и мягко выругался. «Они, должно быть, переехали», - пробормотал он. «Это не может быть ничего, кроме их лагеря. Что теперь, милорд?»
  
   «Именно то, что мы запланировали. Мы обходим вокруг дома один раз, чтобы увидеть, кто может быть - кто еще может нас поджидать. Если есть сомнения, мы убиваем. Вы показываете мне лучший путь внутрь. А - представьте меня, если необходимо. Затем соберите всю возможную помощь. Нам просто нужно будет работать с ней в соответствии с тем, что будет ".
  
   Они прошли через рощу деревьев, которая вела к заднему входу в дом. Впереди тускло мерцал свет. Через несколько минут деревья поредели, и Ник увидел приземистые квадратные здания слева от них и прямо перед ними прямоугольник света, который представлял собой большое заднее окно.
  
   «Хранилища», - прошептал Сайто. «Недалеко от них - дома для мужчин. Этот свет, это кухня. Уже очень поздно для кого-то пользоваться».
  
   Раскидистая форма вокруг
   приобрела четкие очертания большого ранчо. Ник подошел к окну и заглянул внутрь. Проем был закрыт только сеткой из мелкой сетки. Через него он мог видеть молодую женщину, сидящую за огромным изношенным столом, ее локти на столе и ее голова обхвачена руками. На ее щеках были слезы.
  
   Сайто вздохнул. "Луа!"
  
   "Шшш!"
  
   В коридоре за ним послышались шаги. Мужчина в униформе вошел на кухню и посмотрел на нее сверху вниз с сардоническим и расчетливым выражением лица. Он постоял там мгновение, а затем подошел к ней с протянутыми руками. На бедре была кобура для пистолета, а на лице - тонкая красная царапина. Одна рука скользнула под изогнутый подбородок и вздернула его. Другой грубо разорвал платье девушки спереди. Он уже был разорван, Ник увидел, и ярость поднялась в нем.
  
   Сайто зашевелился рядом с ним и что-то пробормотал.
  
   «Не сейчас», - сказал ему Ник. Он отодвинулся от окна и потащил Сайто за собой. «Сначала мы увидим, кто еще есть».
  
   Они обогнули дом и никого не нашли, пока не пересекли солнечный дворик и не посмотрели вниз на подъездную дорожку. Потом они увидели «Ройал родстер» и большой штабной автомобиль. Солдат патрулировал подъездную дорожку в нескольких ярдах от двух бесшумных машин. Его глаза были прикованы к дому; свет лился из переднего окна, освещая сцену для его внимательного взгляда.
  
   «Хватит», - пробормотал Ник. "Назад". Они уклонились от стаи вдоль стены дома к амбарам. «Две их машины, вероятно, разбросанные по всей плантации. Давайте найдем ваших людей».
  
   «Но Луа…»
  
   «Да. Сначала мужчины, затем Луа. У всех нас будет больше шансов. Включая Луа. И мадам».
  
   Сайто втянул воздух и пошел по длинной тропинке мимо амбаров к миниатюрной деревне.
  
   В тусклом свете звезд виднелась группа темных зданий, перемежающихся садовыми участками и выходящих на поросший травой квадрат. Один мужчина патрулировал площадь. Но одного человека с автоматом было достаточно, чтобы удержать отряд невооруженных людей в страхе, особенно когда все они знали, что один грохот этого автомата приведет к вызову подкреплений.
  
   Они взяли его с помощью самого старого трюка - того, который Ник испробовал на Лин Тонге на пляже недалеко от Сайгона. Он нашел камень и бросил его в аккуратные темные дома. Он ударился о твердую каменную стену и упал на землю. Автомат вскинулся; солдат повернулся к дому и посмотрел.
  
   Сайто бежал, согнувшись и бесшумно, пока не достиг травы, затем выпрямился, когда его ноги коснулись ее влажной мягкости. Солдат медленно пошел от него к упавшему камню. Ник скользнул к нему фланговым движением, сжимая единственное оружие, которое могло пригодиться, если Сайто потерпит неудачу.
  
   Большой японец был на полпути по траве, когда солдат покачал головой и повернулся спиной к тихим домам. Ник услышал испуганное ворчание и увидел, как пистолет замахнулся на плечо одетого в форму. Огромные руки Сайто были вытянуты, готовые к атаке карате, которая все еще могла сбить солдата, пулемет и все остальное. Но он мог умереть при попытке, и был бы шум, и еще оставались секунды и ярды ...
  
   Ник взмахнул тренированной рукой и бросил.
  
   Оружие просвистело в воздухе и попало в цель. Сайто и солдат, казалось, разошлись в трех направлениях. Но на самом деле Сайто застыл на месте, и только солдат отскочил в сторону, двумя ужасно разделенными частями пульсирующей плоти. Мачете упало перед головой, и голова опрокинулась только тогда, когда тело смялось и рухнуло в ужасающем медленном движении.
  
   Ник подавил тошноту и подошел к Сайто, который все еще сидел на корточках. Отрубленная голова выглядела ужасно в свете звезд. Пораженное лицо Сайто было всего чуть красивее, и Ник почувствовал, что его собственное, вероятно, было горохово-зеленым и исказилось отвращением. Он заставил себя поднять автомат и передать его Сайто.
  
   «Извини», - пробормотал он. «Это все, что я мог сделать. Возьми это. Не используй его, если только в этом нет крайней необходимости. Я возвращаюсь в дом. Поговори со своими людьми и присоединяйся ко мне в задней части дома, как только сможешь. один из них идет с вами - и пока только один. Будьте уверены, что можете ему доверять! И поторопитесь ».
  
   Двое мужчин расстались, каждый по своему делу. Девушка все еще была на кухне, но уже не сидела за столом. Она стояла на ногах у окна и дралась, как загнанное в угол животное. Вьетнамский офицер - лейтенант, как заметил Ник, прижался своим толстым телом к ​​ее, а свой рот к ее губам. Его тело извивалось и толкалось, в то время как лопатообразные пальцы царапали и рвали; ее голова откинулась назад, когда его рот грубо сжался, терзая и жуя ее губы.
  
   Она боролась почти бесшумно, тыкала длинными ногтями в глаза с тяжелыми веками и отчаянно пинала то коленом, то крохотной ступней, и только когда ее губы на мгновение освободились от его сокрушительного давления, она зарычала только раз, а затем злобно укусила .
  
   Офицер зарычал в ответ и засмеялся. Его пальцы что-то сделали с передней частью его туники, а затем он повернулся к ней с новой силой. Ник увидел, как левая рука мужчины разорвала нижнюю часть ее облегающего платья, а затем он больше ничего не увидел, потому что бесшумно порхал от окна к тяжелой задней двери, механизм которой Сайто уже описал ему. Мгновения тихого ковыряния простым устройством из его аптечки было почти достаточно, чтобы добиться цели. Ник тихо манипулировал, услышав глухой стук из кухни и приглушенный крик. Что-то двигалось внутри замка. Хьюго, нож с лезвием ледоруба, молча ткнул один раз, чтобы завершить работу. Дверь открылась внутрь с тихим жалобным скрипом.
  
   Ник скользнул по короткому коридору с тремя приоткрытыми дверями. Справа кладовая. Слева кухня. Прямо впереди другой коридор с дверями - кладовая, винный погреб, гардероб и так далее - ведущий в главные жилые комнаты дома. Он быстро взглянул в главный коридор, ничего не услышал и ничего не увидел, затем вернулся к кухонной двери.
  
   Лейтенант был слишком занят, чтобы слышать, как он входит. Его короткое толстое тело растянулось на тонкой фигуре девушки, и, пока она стонала и боролась, он упражнялся - вверх, вниз, вверх, вниз - с тяжелой регулярностью.
  
   Это было деликатное время для вторжения, но вторжение было необходимо, и время должно было быть идеальным, иначе все могло быть еще более неприятным для девушки.
  
   Ноги Ника бесшумно ступали по кухонному полу. В несколько быстрых шагов он оказался позади извивающейся пары, возвышаясь над жестоким нападавшим и протягивая вниз две мощно скрученные руки.
  
   Секундная пауза - приподнятое - затем змеиный удар. Обе руки охватили верхнюю часть тела, одна под приподнятой грудью, а другая под ней, и крепко обвились вокруг напряженной шеи. Он поднялся вверх одним гальванически внезапным рывком, направив всю концентрированную мощь своей мускулистой правой руки на горло насильника и жестоко вонзив большой палец левой руки под толстую грудную клетку.
  
   "Aaarrgh!" Пальцы отчаянно царапали правую руку Ника. Коренастое тело билось под ним. Он поднял его и выпустил поразительный язык Клыка. Он услышал горькие рыдания девушки и увидел, как она перевернулась, чтобы скрыть свою полуобнаженность, а затем почувствовал, как быстрый укус Клыка подействовал. Тело вздрогнуло, а затем рухнуло в сжимающих руках Ника. Он слегка опустил его и быстро повернулся к плачущей девушке.
  
   Она с трудом поднялась на ноги и отпрянула от него, обхватив себя руками, словно защищаясь. "Нет, нет, нет!" она простонала, ее глаза полны ужаса. Ник внезапно понял, как он должен выглядеть для нее - дикий лесной человек, покрытый грязью и засохшей кровью, до зубов вооруженный партизанским оружием.
  
   "Луа, тише!" он прошептал. «Я твой друг. Пожалуйста, постарайся не плакать. Сайто здесь со мной. Вы понимаете? Я вернулся с Сайто».
  
   Она тупо уставилась на него, дрожа, как раненая птица.
  
   «Я здесь с Сайто», - повторил он по-французски. «Не бойся. Мы пришли помочь».
  
   Он увидел, как дикий потерянный взгляд сменился надеждой и мольбой.
  
   «Сайто? Где… где он?» прошептала она.
  
   «Разговаривая со своими людьми», - ответил он, бережно взяв ее за руку и усадив в кресло. «Луа, ты должна ответить на один или два вопроса, а затем пойти в свою комнату или куда-нибудь, где ты можешь отдохнуть. Но скажи скорее - где мадам?»
  
   "Мадам! О, Боже, мадам!" Ее лицо исказила агония внезапных воспоминаний. «Они держат ее в винном погребе, чтобы задать ей вопросы. Я ничего не слышала. Я не знаю…»
  
   "Кто такие" они "? Сколько?"
  
   Луа подавил мучительные рыдания. «Теперь трое. Сначала генерал и сержант. Потом еще один человек, кажется, китаец».
  
   Китаец. Итак, Лин Тонг тоже сделал это. Челюсть Ника мрачно сжалась.
  
   "Где винный погреб?"
  
   Луа сделала жест. "Сквозь…"
  
   "Шшш!" Ник поднял руку, призывая к тишине. В заднем зале раздался слабый звук, и его больше не было. Но его чувства подсказали ему, что кто-то движется за дверью кухни. А там лежало на полу расстегнутое тело солдата гротескно перекрученной грудой. Рука Ника легла на ожидающую задницу Вильгельмины.
  
   «Это я, Сайто». Большой человек скользнул
  в открытую дверь, удовлетворенно взглянув на труп. Человек поменьше позади него остановился и посмотрел. «Это Сюань, которому мы вполне можем доверять. Луа, малышка…» Его большая рука сжала ее плечо. "Простите нас за то, что мы так долго. Где мадам?"
  
   «В винном погребе», - твердо сказал Ник. «С тремя мужчинами, и все они, вероятно, пытают ее. Оставьте Сюана здесь, Сайто, с Луа и этим пистолетом. Пусть он уберет это тело из виду, и давайте войдем в тот подвал. в зале?"
  
   Сайто сердито покачал головой. «Нет, только я один. Я разорву дьяволов…»
  
   «Конечно, но не если они первыми увидят нас. В доме еще есть мужчины, Луа?»
  
   Она покачала головой.
  
   «Только этот… этот…» Она указала на мертвое существо на полу и вздрогнула. «Я… осталась здесь, потому что я… хотела быть… рядом с мадам». Слезы катились по ее щекам. «Вместо этого я бы позволила им причинить мне боль…»
  
   «Это никому не принесло бы пользы. Давай, Сайто. Покажи мне этот подвал».
  
   Сайто кивнул и быстро отдал Сюану автомат. Затем он указал на холл.
  
   Они двое тихо прошли по каменному полу служебного зала и через соединительную дверь в коридор, перекрытый другими дверями. Сайто остановился возле одной из массивных дубовых плит, обвитых завитками из потрепанной латуни. Они немного подождали, прислушиваясь. Через твердую дверь не доносилось ни звука.
  
   "Замок смазан?" - прошептал Ник.
  
   Сайто кивнул и положил огромную руку на тяжелую ручку. Она тихо рухнула, и дверь без единого скрипа распахнулась внутрь. Под ними не было лестницы, только каменный пандус, резко ведущий вниз к грубому каменному полу, залитому резким светом. К ним доносились голоса. Ник сделал несколько шагов вниз по пандусу и увидел, что стены по обеим сторонам были прочными и что единственный путь вниз в подвал был фактически наклонным туннелем. Ничего из туннеля не было видно, кроме того, что лежало прямо за арочным отверстием внизу склона.
  
   Приглушенные голоса превратились в различимые слова. «Но я настаиваю, мон генерал», - сказал кто-то гладко. «Вы сделали свою долю, и мы согласились, что настало время для меня попробовать свои методы. И я могу заверить вас, что они наиболее эффективны».
  
   Голос Лин Тонга. Ник слышал это раньше. Язык и акцент были другими, но тембр остался прежним. «Девушка была угрозой для нас обоих», - сказал голос. «Теперь, когда она больше не беспокоит нас, мы можем без страха объединить наши знания…»
  
   Сайто застыл рядом с ним. Ник удержал его; он хотел услышать больше.
  
   «Есть ли причина, по которой я не могу оставаться здесь и участвовать в этом допросе?» - недоверчиво спросил пронзительный голос. «В конце концов, это я начал с женщины…»
  
   «Да, это был ты, и посмотри, сколько хорошего ты сделал». Лин Тонг казался сердитым. «Мне надоело ваше вмешательство, генерал. Я не нуждался в вас, и я не просил вас в первую очередь. Теперь я приказываю вам уйти, вы понимаете?»
  
   "Ты не можешь…"
  
   «Я могу. А теперь убери себя и этого ухмыляющегося помощника с моего пути. О, и оставь своих людей на месте. Я не хочу, чтобы меня отвлекали, пока я не пришлю за тобой. Спокойной ночи, генерал».
  
   "Когда вы…?"
  
   "Спокойной ночи, генерал!"
  
   Ник толкнул Сайто в открытую дверь и тихо закрыл ее за ними. Его мысли метались. Было довольно ясно, что Лин Тонг не работал с Генералом, хотя их присутствие здесь было примерно по той же причине. Это означало, что от генерала - и всех помощников и людей, которых он привел с собой - нужно как-то избавиться. А это, в свою очередь, могло привести к катастрофическим последствиям для мадам и всех верных людей плантации ... Однако последствия могут быть еще более катастрофическими, если он оставит Генерала в живых. Это было невозможное решение. Надо было подумать о мертвом лейтенанте и о лагере на близлежащих холмах ...
  
   Лагерь на холмах. Это сделало это. Возможное решение мелькнуло в его голове.
  
   «Снова на кухню, Сайто», - прошептал он. «Если один из них туда войдет - убей!»
  
   Сайто умчался. Ник скользнул к противоположному концу коридора и втянулся в темный угол. Рядом с ним была пара двойных дверей, через которые генерал должен был пройти, если намеревался пройти через дом к главному входу и своей машине.
  
   Дверь из винного погреба распахнулась, и генерал, злобно бормоча, вышел из дому. Человек в менее блестящей форме последовал за ним и с решительным стуком захлопнул дверь.
  
   "Лейтенант! Лейтенант!" Генерал а
   сердито метался, его красноватые глаза искали дежурного. «Во имя сатаны ты где? Ха? Несчастный червяк, где ты?»
  
   Генерал Хо Ван Минь из Пятой Северо-Вьетнамской армии топнул ногой и выкрикнул проклятие.
  
   «Сержант! Найдите этого дурака и скажите ему, чтобы он оставался за этой дверью, пока китаец не пришлет за ним. А когда он придет ко мне с сообщением, я вырву ему почки за то, что он не на своем посту. Скажите ему!»
  
   Сержант поспешил на кухню. Быстрые, гневные шаги генерала быстро привели его к Нику.
  
  
  
  
  
   Killmaster встречает леди
  
  
  
  
   Он подождал, пока человечек не окажется в нескольких дюймах от него, а затем ударил бы по макушке этой пулевой головки ударом сустава, который, как он знал, мог поразить человека со всей смертоносной силой мощно размахиваемого топора.
  
   Но затем генерал остановился, уравновешенный и настороженный на подушечках ног, как боксер в легком весе, его глаза сузились в темноте. Ник услышал шорохи и ворчание, остановившие его, и увидел, как голова медленно повернулась, чтобы просканировать тени. Ждать было поздно; несмотря на все идиосинкразии генерала, его разум был быстрым, а тело хорошо обучено реагировать. Ник почти мог слышать его мысли - отвлекающая тактика в тылу часто означает атаку с фланга или фронта - и он начал атаку за долю секунды до того, как бегущие глаза скользнули по нему в его скрытой тени.
  
   Его правая рука, жесткая, как лезвие ножа, повела его тело в внезапной атаке. Пухлая фигура перед ним двигалась с невероятной скоростью, и острие протянутой руки Ника безвредно скользнуло по короткой шее генерала. Две маленькие руки, схватившие его за руку, схватили его с удивительной силой и потянули вперед, чтобы поймать мучительный удар по правой голени. Он позволил себе безвольно упасть, перекатываясь болезненным скручивающим движением, вместо того чтобы сопротивляться ему, и поднял левую руку, чтобы быстро нанести удар кулаком по неуловимому коричневому виску. Генерал закричал и ослабил скручивающуюся хватку. Ник мягко выругался на пронзительный звук и вскочил на ноги. Он упал, нанеся генералу жестокий двойной удар по грудной клетке. Треск был отрадным, но рев боли, должно быть, разбудил бы мертвых. Он бросился на извивающуюся фигуру, внезапно почувствовав всю усталость и раны последних двух дней, и прижал обе руки к мягкой шее. Мин покачал головой, как терьер, и прижал твердую ладонь к подбородку Ника.
  
   Клык мягко щелкнул. Ник почувствовал, как язычок выскользнул из его пальца и втянулся. Через несколько секунд генерал будет мертв под его хватательными пальцами.
  
   Мин вывернулся, крича, как душа в аду, и нанес тяжелый, как железо, удар рукой по голове Ника. Ник почувствовал, как мир тошнотворно плывет. Вся боль его израненного тела, казалось, собиралась в его голове и грозила утащить его в темную бездонную яму. Он стиснул зубы и снова ударил Клыком.
  
   Ничего. Никакого результата, кроме безобидного укуса в мясистую щеку и сокрушительного удара по животу.
  
   Черт побери! Клык кончился, как дешевая игрушка, сломанная после одного дня использования, и этот маленький человечек звал на помощь всех извергов ада. Более того, они придут с Лин Тонгом во главе, и на этом всему будет конец. Что, черт возьми, Сайто делал все это время?
  
   Ради любимого Пита, Картер! часть разума Ника яростно обратилась к нему. Если ты не можешь бороться с этим слабаком, не вызвав своего телохранителя, что, черт возьми, ты сможешь сделать?
  
   Тяжелая дверь, ведущая в подвал, внезапно открылась, и в коридор вылетел блестящий ствол пистолета.
  
   Ник увидел его блеск и услышал крик, который раздался вместе с ним, но и зрение, и звук были смутными вещами, плывущими в его голове. У него была более серьезная проблема. Он ткнул коленом в извивающуюся фигуру под ним и с силой ударил ладонью под виляющим подбородком. Затем обе руки поднялись высоко и широко и повернулись вниз, вытянув суставы большого пальца, как двойной молоток, по уязвимым вискам.
  
   Он услышал бег. Потом выстрел. Что-то сильно упало.
  
   Его руки вцепились в тунику генерала и потянули к себе провисшее тело. Еще одно в дорогу - он отдернул правую руку и с такой отчаянной силой швырнул ее вперед, что его кулак проткнул трахею по спинному мозгу. Голова генерала ударилась об пол.
  
   Это было закончено. Ник перевернулся и услышал второй выстрел. Он вонзился в стену позади него и заставил его гальванически подпрыгнуть, как будто в него самого стреляли.
  
   Одним быстрым взглядом его глаза уловили картину, которая была бы увлекательной, может быть, даже забавной, если бы она
  в другом месте в другое время и затронул других людей. Но прямо сейчас это была своего рода линия смерти Конга, и он был во главе ее.
  
   Лин Тонг смотрел на него через распростертое тело генерала, с дымящимся пистолетом в руке и огнем убийцы в глазах. Позади него лежала упавшая фигура Сайто. А за Сайто стоял его друг Сюань, напряженный и неуверенный, с пистолетом-пулеметом прижатым к его руке.
  
   Не было даже времени, чтобы добраться до Вильгельмины.
  
   Ник прыгнул, сохранив все, что осталось от его скорости и ловкости. Он почувствовал, как горячее дыхание пули скользит по всему его телу, когда он рванул вперед длинной, низкой ныряющей пружиной, и почти одновременно вся сила его опущенной головы попала в живот Лин Тонга. Китаец выдохнул коротким ворчанием и отшвырнул назад, как грушу. Пистолет с шумом скользнул по полу. Ник почувствовал слабую вспышку торжества и нанес, как он надеялся, завершающий удар - не убийственный а только оглущающий по красивой голове, потому что он хотел взять его живым.
  
   Но Лин Тонг не провел половину ночи, когда его преследовали и не пробирались сквозь густые недружелюбные джунгли. У него болела рана на плече, и он устал, но он относительно отдохнул после нескольких часов сна в прыгающем джипе.
  
   Его выздоровление было неожиданно быстрым и жестоким. Он дернул головой и поймал удар в раненое плечо, и боль придала ему сил. Он схватился вверх своими длинными сильными пальцами и обвился вокруг шеи Ника. Ник позволил ему схватиться и засунул большие пальцы в пристальные глаза Лин Тонга. Китаец заорал и отпустил. Затем они снова напали друг на друга, ища зацепок и хватаясь друг за друга, как пара влюбленных демонов. Лин Тонг катился, и Ник катился вместе с ним, и, как клубок перекати-поля, они кружились, поднимались и падали в узком проходе.
  
   И внезапно Ника больше не было во главе линии смерти Конга. Он услышал, как открылась дверь, и он услышал шаги, приближающиеся к нему от входной двери развалившегося дома. Голос выкрикнул что-то резкое и неразборчивое. Он яростно рванул кувыркающееся тело Лин Тонга, а затем в следующую минуту рухнул вниз головой вниз по склону, ведущему в подвал. Его сиамский - или китайский - близнец катался с ним ...
  
   Ник услышал единственный выстрел. Затем последовала стремительная вспышка огня. Потом тишина сверху. Он не видел ничего, кроме каменных стен туннеля, яркого света снизу, рычащего лица врага, тело которого обвивалось вокруг него, как пара клешней. Его голова сильно ударилась о стену, и его взгляд затуманился. Он и животное, которое цеплялось за него, скатились еще на три или четыре фута. Руки снова схватили его за горло и сжали. Мир был кошмаром, в клубах красного и черного, и он почувствовал, что снова падает в яму, которую, как он знал, всегда ждала его.
  
   Он использовал свой последний запас выносливости, выработанной йогой, и избавился от ужасного звона в ушах. Его собственные руки протянули руку и нашли другую напряженную шею, а большие пальцы сильно прижались к податливой плоти.
  
   Хватка Лин Тонга превратилась в слабое трепетание бессильных, бесполезных рук. Ник усилил давление на чувствительные сонные артерии, беззвучно молясь, чтобы силы продержались достаточно долго. Лицо, которое дико смотрело на его собственное, медленно лишилось всякого выражения. Сильное тело китайца внезапно превратилось в безвольный вес в руках Ника. Она отлетела от него, перевернулась и лежала совершенно неподвижно.
  
   Ник откинулся на холодную каменную стену. Он чувствовал себя проколотым воздушным шаром… человеческим воздушным шаром, который безжалостно сжимали, давили и избивали, прежде чем его проткнули в вечность. Свет из подвала, казалось, вспыхивал, затемнялся и снова вспыхивал. Он не мог сдвинуть измученное тело ни на дюйм; это было слишком тяжело, слишком мучительно от боли, слишком потрачено на безжалостные часы напряжения ... Его дыхание выдохнулось одним длинным, изнуренным стоном.
  
   Он полностью отключился.
  
   Когда он очнулся, он услышал вокруг себя голоса. Он устало открыл глаза и посмотрел вверх. Сюань и Сайто стояли во главе трапа, ведя какое-то оживленное обсуждение, которое Ник не мог понять. Сюань жестикулировал. Сайто, казалось, пытался его удержать. На одной стороне его головы была уродливая кровавая полоса, а лицо было наполовину залито кровью. Если кто-то еще пришел, чтобы присоединиться к группе, его не было видно. Ник поднял повисшую голову руками, которые неохотно пошевелились, и смутно вспомнил, что кто-то вошел через парадную дверь и что там стреляли.
  
   Боже, да! Воспоминания нахлынули и заставили его подняться на ноги. Остался еще тот стонущий голос, с которым нужно считаться - тот, который плыл на него из подвала.
   Женский голос.
  
   Он схватился за стену и споткнулся по рампе. Лин Тонг лежал неподвижно, но его мускулистая грудь поднималась и опускалась со здоровой регулярностью, которой Ник мог позавидовать, даже когда он чувствовал облегчение. От этой свиньи останется что-то, что можно будет отнести Раулю Дюпре.
  
   В французском винном погребе смотреть было не на что. Единственное, что стоило увидеть, - это женщина, привязанная к тяжелому перевернутому столу, в порванном платье и с поясом. Он смотрел на нее, покачиваясь на ногах, и удивлялся, почему она смотрит на него с таким ужасом в своих прекрасных глазах. Конечно, она должна понять, что он пришел помочь…? Ах! Его лицо!
  
   Его покрытые синяками и кровоточащие пальцы поднялись к лицу и неуклюже ощупали внешние уголки глаз.
  
   - Мадам Ла Фарж, - официально начал Ник, - меня зовут Николас Картер. Крошечные пятна отделились. «В связи с вашей рекламой в The Vietnam Times…» Он резко остановился, услышав свои собственные слова. Печаль во благо! Он, должно быть, в бреду, чтобы так с ней разговаривать. «Сайто привел меня сюда. Я работаю с французской разведкой». Прекрасные опухшие губы мадам слегка приоткрылись, и из них вышел тихий звук. Ник неуверенно двинулся к ней, слыша мягкие шаги по пандусу позади него. Он знал шаги; она тоже. Ее глаза внезапно превратились в блестящие лужи слез. «Рауль Дюпре… передает свои наилучшие пожелания».
  
   Хьюго выскользнул из ножен, когда глаза Мадам отвернулись от него.
  
   "Сайто!" она закричала и начала рыдать, как ребенок, оставленный один на долгое и ужасное время.
  
   Оборванные шнуры выскочили из ее рук и упали на пол.
  
   Сайто подскочил к ней. "Моя леди! О, моя леди!" Она слабо потянулась к нему, слезы текли по ее щекам. «Тебе больно», - прошептала она и нежно коснулась его лица.
  
   Шнуры вокруг ее ног высвободились. Сайто поймал ее, когда она начала падать.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Лин Тонг плюс один генерал плюс два помощника плюс один старший сержант плюс один капрал плюс семь человек в сумме составили тринадцать. Тринадцать без Лин Тонга, двое патрульных, двое в доме, один генерал и один убитый после выстрелов, снизили количество непосредственных проблем Ника до шести. Лин Тонг был очень жив, но надежно связан, так что он задушил себя, если бы хоть немного пошевелился. Дверь подвала была заперта. Дон Кэм, чья больная жена лежала наверху, охранял его с пистолетом Лин Тонга.
  
   Мадам Ла Фарж лежала в своей огромной теплой ванне, впитывая успокаивающее тепло и думая о двух истерзанных и окровавленных мужчинах, которые нашли ее в винном погребе. Она поймала себя на том, что задается вопросом, как выглядит этот человек Картер, когда он не запятнан, не окровавлен и ... ну, одет во что-то другое, кроме тех порванных партизанских тряпок.
  
   Луа суетилась над ней, упрямо отказываясь дать отдых своему измученному телу, пока Мадам не будет благополучно уложена в постель. Мадам посмотрела на усталое лицо Луа и изорванное платье. Она вздохнула. «Полотенце, пожалуйста, Луа», - сказала она. «А потом, если ты сразу не пойдешь и не позаботишься о себе, я положу тебя в свою ванну - вместо себя».
  
   "Ах, но мадам ...!"
  
   "Луа!"
  
   «Да, мадам. Ваше полотенце…»
  
   Снаружи выбранная Сайто группа мужчин окружила дом. Только у одного или двух было оружие. Все были вооружены мачете, которыми хорошо умели пользоваться. Если что-то пойдет не так, они умрут, сражаясь за мадам. И если все пойдет по плану, худшее, что может случиться, - это то, что их будут допрашивать, возможно, попинают и побьют, но не убьют. По крайней мере, их не так много. У них будут готовые ответы. «Стрельба, сэр? Да, конечно, мы слышали это. Естественно, мы думали, что было нападение из-за границы, поэтому, конечно, мы заперлись в своих домах и…»
  
   На некотором расстоянии от дома и в разных направлениях двенадцать молчаливых мужчин носились по полям и выполняли свою смертоносную работу. Шесть патрульных вьетнамских солдат погибли почти бесшумно. Тот или двое, которым удалось задохнуться перед смертью, зря зря вздохнули; единственные люди, которые могли им помочь, находились более чем в двух милях от них и спали в своем лагере на склоне холма.
  
   Пока мадам вытиралась полотенцем и думала об ужасном дне и секрете, который она не разглашала, королевский родстер и патрульная машина с грохотом вспыхнули на подъездной дорожке к ее дому. Звук был сообщением об успехе, по крайней мере, на первом этапе финальной игры. И все же она вздрогнула, думая о тех, кто умер и должен был умереть.
  
   Кровать выглядела привлекательно. Она накинула на себя мягкое платье и с благодарностью скользнула под одеяло.
  
   Две машины отъехали.
  
   Сначала они шли медленно, потому что нужно было позволить бегущему
   поспевать за ними, но через некоторое время они ускорились.
  
   Сайто ехал первым в «Ройял», потому что знал дорогу. В его грузе были один генерал, один лейтенант и один сержант, и все они были мертвы. Ник последовал за ним в патрульной машине. Его отряд состоял из одного сержанта, одного капрала и семи человек; и все они были мертвы.
  
   Дорога к лагерю вела вверх, выровнялась на несколько сотен ярдов, а затем плавно спускалась вниз, пока не достигла лагеря. После этого он снова пошел вверх, причем круто; но то, что он делал за пределами лагеря, для водителей не имело значения.
  
   Примерно через семь минут после выезда с плантации Ла Фарж автомобили снова притормозили.
  
   Ник снял с пояса оставшуюся гранату, готовясь к тому, что должно было произойти, и прикрепил Вильгельмину к проволочному прикладу. Он знал, что Сайто, находившийся в нескольких ярдах от него, делал аналогичные приготовления. Он также знал, что три другие гранаты будут использованы наилучшим образом и что несколько недавно приобретенных пулеметов будут нацелены на соответствующие цели.
  
   Пронзительное пение птиц пронизывало неподвижный ночной воздух. Ник включил передачу, локтем оттолкнув лежащего капрала, и последовал за Сайто по извилистой горной дороге. Он увидел, что «Королевский родстер» достиг конца ровной полосы дороги, и понял его реплику. Он ускорился. Открыл дверь. Вынул штифт из гранаты. Оставил на сиденье. Схватил пистолет и все остальное и выпрыгнул. Машина набрала скорость и за «Ройял» спустилась по склону.
  
   Ник помчался по узкой дороге и карабкался по склону горы. Он достиг относительной безопасности запутанного куста, когда первый взрыв нарушил тишину. Гигантский шум разделился на несколько частей и отразился в долине. Осколки рваного металла летели и впивались в мокрую землю. Второй взрыв был даже громче первого, и с его оглушающим звуком патрульная машина превратилась в скрученную массу измельченных деталей. Откуда-то сверху донесся смертоносный грохот автоматов. Через несколько секунд он был заглушен гулким эхом еще двух взрывов. Ник пробирался сквозь густые кусты и видел тусклые огни лагеря. На фоне огней клубились клубы дыма, и маленькие взъерошенные фигурки беспорядочно бегали между палатками.
  
   Под ним, над ним, за ним и перед ним мертвые звуки становились все громче. Третье и последнее из взрывных устройств врезалась в лагерь, и он увидел, как палатки крошатся и падают, как карточные домики. Бегущие фигуры сновали, как тараканы по грязной кухне, когда вдруг включается свет. Ответный огонь попал в склон холма, но ничего не нашел. Пулеметы безумно стучали, выкрикивая сообщение о внезапной смерти и всепроникающей ненависти.
  
   Две разбитые машины стояли на дороге, ведущей в кровоточащий кричащий лагерь. Никто никогда не узнает, что их обитатели умерли ранее той ночью и в другом месте. Воюющие мужчины не проводят вскрытия, особенно когда их лагерь подвергся нападению партизан через границу между ними и их врагами.
  
   Убийственные звуки прекратились так же внезапно, как и начались. Это означало конец их небольшого запаса боеприпасов и начало отступления, столь же быстрого и бесшумного, как и их внезапное приближение. Ник пополз назад через кусты и спустился к дороге, надеясь, что люди Сайто начали отступать вниз по склону холма согласно плану. Бесцельные очереди и залпы огня доносились из лагеря, уходя куда-то в холмы наверху в поисках спрятанного врага. Но скрытый враг уже сделал свое дело ... У кого-то не было бы оснований полагать, что генерал Минь и его несчастные товарищи не погибли в партизанской операции, которая поймала их, когда они входили в собственный лагерь.
  
   Пламя двух горящих машин отбрасывало замысловатые узоры света, танцующие на изуродованной дороге.
  
   Ник встретил Сайто в тени и отправил его в путь. Сам он дождался ровно столько, чтобы услышать сообщение Сюаня о полном отступлении с двумя легкими травмами, затем он тоже устало вернулся на плантацию. Луч прожектора беспомощно бродил по склону холма. Ему нечего было найти. Крошечная война внутри войны закончилась.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Мадам Клэр Ла Фарж проснулась от короткого беспокойного сна. Некоторое время назад далекие звуки стрельбы прекратились, и ночь, медленно переходящая в рассвет, снова стала такой же тихой, как и тысячи других ночей ... за исключением того, что на площадке послышались тихие мужские голоса. Затем она услышала шаги Сайто, спускающегося по лестнице, и другие шаги, новые шаги, входящие в комнату, которую они с Полом спроектировали для гостей, которые перестали приходить сюда более десяти лет назад.
  
  
  Она слушала, как высокий незнакомец тихо ходил по комнате; слышал, как он вышел, пересек лестничную площадку и наполнил ванну в гостевой, которая была кремовой, розовой и золотой.
  
   Клэр улыбнулась про себя. Если мужчине когда-либо требовалась ванна, то этому, безусловно, требовалось. Но кремовая, розово-золотая оправа была вряд ли тем, что она выбрала бы для него. Как бы она ни была ошеломлена, когда Картер и Сайто строили свои быстрые планы, она все же заметила, как высокий, потрепанный незнакомец собрал свои ослабевающие силы и принял командование. Он думал быстро и действовал решительно. И когда он увидел, как она ожила и взяла чашку кофе из дрожащих пальцев Луа, он улыбнулся ей такой искренней теплой и радостной улыбкой, что она осталась с ней еще долго после его ухода. Он даже не спросил о послании Моро, но коснулся ее руки и извинился за то, что так долго не приходил. Тогда она сказала ему, что сообщение все еще в целости и сохранности. Он кивнул, как будто знал, что это будет, поблагодарил ее за мужество и ушел с Сайто. Теперь, когда он вернулся, она почувствовала такое сильное облегчение, что это ее удивило.
  
   Брызги в ванной прекратились. Через несколько минут вода булькнула, и по площадке послышались легкие шаги. Клэр села в постели и рассуждала сама с собой. Было слишком поздно беспокоить его. Она должна была спать. Он был для нее незнакомцем. Ему нужен был отдых. Она могла поговорить с ним утром. Но она была одна несколько дней и так мало знала о том, что на самом деле происходит. У нее было полное право знать исход вечера. Возможно, она сможет помочь ему, залечив его раны. Он мог рассказать ей, как он оказался вовлеченным в это. Она могла видеть, как он выглядел на самом деле ...
  
   Смешно. Утром достаточно времени для всего этого. Прямо сейчас всем им больше всего нужен был хороший, долгий сон.
  
   Она решилась и встала с постели. Ее тело ужасно болело, и она знала, что спать будет невозможно, пока она не успокоится, поговорив с ним. Мягкий халат скользнул с нее. Ее тапочки не издавали ни звука, когда она вышла из комнаты и пошла по лестничной площадке. Тонкая полоска света под дверью Картера убедила ее, что она поступает правильно. Он не спал, а она не спала, и им было о чем поговорить.
  
   Клэр легонько постучала в его дверь.
  
   "Сайто?" - крикнул он.
  
   «Нет, это Клэр Ла Фарж. Могу я войти?»
  
   «О! Одну секунду, пожалуйста».
  
   Она услышала быстрое движение по полу. Дверь открылась. Он стоял и улыбался ей, обернув вокруг живота толстое полотенце.
  
   «Извини, я не одет», - сказал он. «Я просто делал упражнения». «И думая о тебе, - мог бы добавить он, - но передумал. "Заходи." Он широко распахнул дверь и отступил.
  
   «Черт тебя побери, Клэр, - сказала она себе. Извинитесь и немедленно уходите.
  
   Но она уже была в комнате. И он, наконец, посмотрел на нее такой, какой она была на самом деле, гордой и красивой женщиной, ради встречи с которой он пришел так далеко.
  
   "Упражнения?" - слабо сказала она, глядя на мускулистое бронзовое тело и его последнюю коллекцию ран. "После всех упражнений, которые у вас были сегодня?"
  
   «Это разное», - весело сказал он. «Йога-дыхательные трюки, чтобы я чувствовал себя более лучше». Он толкнул ее в кресло и сел на кровать, осторожно обернув полотенце вокруг себя. «Я очень надеялся, что увижу тебя, - продолжал он, - но я был уверен, что ты будешь спать. В этом нет ничего плохого, правда?»
  
   Она посмотрела ему в лицо и увидела, что ясные серо-стальные глаза смотрят ей в глаза. Сильное лицо, больше не грязно-коричневое, а чисто загорелое от летнего солнца, было почти классическим в своей мужской красоте. Широкий твердый рот был нежным, и она уже знала, что он может улыбаться так, чтобы она чувствовала себя… странно слабой. В конце концов, она была зрелой женщиной, а не неопытным ребенком. Она увидела, как изгибаются уголки рта, и задалась вопросом, что он мог подумать о женщине, которая так смотрела на него.
  
   «Ты выглядишь… иначе», - слабо сказала она и увидела, как в его глазах вспыхнул смех. «Нет, все в порядке. Я хотел знать, что случилось сегодня вечером. Это… сработало так, как вы планировали?»
  
   Ясные глаза стали серьезными. Ник кивнул. «В значительной степени. С нашей стороны жертв нет, с их довольно много. Несомненно, будут некоторые крики по поводу пограничного эпизода, но маловероятно, что вы пострадаете. С другой стороны, я думаю, что пора Вам серьезно подумать о том, чтобы покинуть плантацию. Это плохо ...
  
   «Я не уйду отсюда», - решительно сказала Клэр. «Это мой дом, и никто меня не выгонит. Более того, с этого момента я не буду сидеть в стороне. Как-нибудь я найду способ дать отпор».
  
   Она была красивой
  «Да», - подумал Ник; синяки, порезы и все такое, она была поразительно красива, безошибочно и элегантно французская. Густые черные волосы были сброшены ей на лоб, умоляя откинуть их назад любящей мужской рукой, а полные губы притягивали его глаза, как магниты. Плотная восхитительная грудь натянулась на кружевном платье, которое она носила под мантией. Ее голос с тонким акцентом был тихой музыкой; и ее темные глаза были глубокими бассейнами, в которых он хотел бы плавать. Это была женщина; почти. Легендарная Клэр Ла Фарж была настоящей женщиной стиля, грации и мужества - фигурой, которой могла бы позавидовать богиня. Ник почувствовал, как его сердце бьется с большей здоровой силой, чем за несколько часов, и изо всех сил старался не смотреть на ее сказочные груди.
  
   «Я думаю, тебе, возможно, придется найти более безопасную базу для боевых действий», - трезво сказал он. «Рауль Дюпре предложил…»
  
   "Дюпре!" воскликнула она. «Да, да, ты здесь из-за него! Но все равно я не понимаю. Почему ты? Кто ты? Кто был тот человек, который выглядел китайцем? Откуда он узнал о поясе? Знал, понимаете. Я видел, как он смотрел на это. А что насчет…? "
  
   "Погоди!" - прервал его Ник, его лицо расплылось в улыбке, которую она находила так необъяснимо очаровательной. «Я расскажу вам об этом с самого начала, и это должно дать ответ на все. Но предупреждаю вас, это долгая и сложная история, и вы, должно быть, очень устали».
  
   «Я хочу это услышать», - просто сказала она. «Я хочу все это слышать».
  
   Он убедился, что полотенце не соскользнет, ​​и рассказал ей почти все. Когда он перешел к рассказу о Тони на пляже, он пропустил несколько ненужных деталей и сосредоточился на роли Лин Тонга в этом деле. На подвижном лице Клэр отразилось ее потрясение, сочувствие и ужас. Когда Ник закончил свой длинный отчет, они обсудили Моро и то, что они будут делать, чтобы найти его телу постоянное и мирное место отдыха. Затем они заговорили о преданности и храбрости Сайто, и оценили каждого из них за то, что сделали другие.
  
   Последовало короткое молчание. Они посмотрели друг на друга. Клэр слегка покраснела. Ник почувствовал, как его пульс участился. Ее груди вздохнули.
  
   «Я мог говорить всю ночь», - сказал он. «Я бы с радостью согласился с тобой. Но тебе не кажется, что тебе пора немного поспать?»
  
   "Я полагаю, это так", - пробормотала она. «Но… если ты не просишь меня уйти, пожалуйста, сначала расскажи мне побольше о себе».
  
   Он сказал ей, чрезвычайно рад, что она хочет остаться. Когда он рассказал все, что позволял AX, он спросил ее о ее жизни на плантации и о крутом и блестящем смельчаке, известной как La Petite Fleur.
  
   Впервые ей удалось говорить о Поле так, будто он действительно мертв, никогда не вернется, и как будто он был прекрасным воспоминанием, а не всей жизнью. Наконец она вздохнула и сказала: «Я не говорила так ни с кем в течение многих лет. Пожалуйста, простите меня за ваше утомление. Но это так хорошо, что вы здесь. Я очень благодарна. А теперь мне действительно лучше уйти. . " Но она совсем не выглядела так, как будто хотела.
  
   «Возможно, тебе стоит», - сказал он и сразу же пожалел об этом. Она встала.
  
   И внезапно застонала, схватившись за бок. «Уф! На несколько мгновений я забыла», - сказала она, полуулыбаясь, но явно от боли. «Я чувствую себя так, как будто я была в середине футбольного матча - и я была футболистом».
  
   Он потянулся, чтобы помочь ей встать. Она бросилась к нему в объятия, что-то заикаясь и попыталась отпрянуть.
  
   «Позвольте мне помочь вам», - сказал он. «Я отнесу тебя в твою комнату». Он легонько подхватил ее и обнял.
  
   "Нет нет!" она запротестовала. "Это не обязательно."
  
   «Возможно, в этом нет необходимости. Но это будет хорошо. По крайней мере, для меня».
  
   Он улыбнулся ее покрасневшему лицу и понес ее к двери. Она больше ничего не сказала, но легонько положила руку ему на плечо.
  
   Когда он открыл дверь в ее комнату, он наклонил голову, чтобы поцеловать ее волосы. Возможно, она не заметила. Но она не возражала.
  
  
  
  
  
   Любовь - это любовь, но война - это ад
  
  
  
  
   "Это было не так уж плохо, правда?" Он осторожно уложил ее на кровать и лучезарно посмотрел на нее. Невозможно было не думать о том, насколько большой и удобной выглядела кровать и какой желанной она была, лежа на подушках.
  
   «Нет, это было не так уж плохо». Вдруг она рассмеялась. Это был звук чистого удовольствия, и ему нравилось слышать его от нее. Единственная проблема заключалась в том, что ему хотелось прижать ее к себе и сказать ей то, что было еще слишком рано. «Жалко, - говорила она, - что у нас нет пытливых соседей. Как весело они бы повеселились, разговаривая! Мадам Ла Фарж легла спать прямо здесь на рассвете с человеком, на котором было только полотенце и шрам! "
  
   "Несчастный.
  «Мне очень трудно удалить шрам», - сказал Ник, наклоняясь к ней и легко целуя ее в щеку. Ему почти хотелось, чтобы он этого не сделал. Его губы чувствовали себя так, как будто они коснулись чего-то небесного, и каждая клетка его тела внезапно начали требовать равных прав. «Если бы наши жизни были очень разными, - мягко добавил он, - мы могли бы дать им еще больше, о чем можно было бы поговорить. Спокойной ночи, Клэр. Спокойной ночи."
  
   Она прикоснулась к своей щеке, где он ее поцеловал.
  
   "Спокойной ночи, мой друг." Ее руки обвились вокруг его шеи. Она притянула его лицо к себе и поцеловала в губы.
  
   Все началось достаточно нежно, но, когда их губы встретились, они не могли вынести разлуки. Все, что он начал чувствовать к ней и пытался спрятать, всплыло в нем и ускользнуло от этого поцелуя. И она, начавшая это с мягкого прикосновения своих чувственных губ, не могла оторваться. И не пытался. Нежный поцелуй стал страстным. Он удлинялся… горел горячим… приостанавливался… и сливался в еще одну цепкую, ищущую встречу.
  
   Клэр вздохнула и легла, глядя на него. Но ее руки все еще прижимали его к себе. Некоторое время они молча смотрели друг на друга. Просто смотрел. Каждый мог видеть, что было в глазах другого.
  
   Наконец она пробормотала: «Неужели мы заботимся о соседях?»
  
   Его сердце подпрыгнуло. Он хотел ее; с первой минуты он захотел ее. Но просить об этом было слишком много.
  
   Ник убрал растрепанные волосы с ее глаз. «Пусть говорят», - сказал он. Она протянула руку и выключила прикроватную лампу.
  
   Больше не было ни халата, ни платья, ни полотенца.
  
   Она коснулась его спины и нащупала полосу тяжелой ленты, натянутую на нее. «Я этого не видела», - прошептала она. "Как сильно тебе было больно!"
  
   «Не больше, чем тебе», - мягко сказал он. Он держал ее очень нежно, гадая, не будут ли ей жестоко тяжелы изящные занятия любовью. Казалось, она читала его мысли. «Давайте вместе страдать», - пробормотала она.
  
   То, что они делали вместе, было самым сладким страданием.
  
   Они лежали бок о бок и чувствовали, как две искры желания превращаются в крошечные огоньки в поисках чего-то, что можно зажечь. Два измученных тела забыли, от чего болели, и начали упиваться восхитительной агонией желания. Ее ноги переплелись с его, и ее пальцы обводили контуры его лица, пока они не узнали его. Он, в свою очередь, ласкал ее грудь и целовал чувственные губы, пока не понял, что она - и он - готовы не только к поцелуям. Его рука легонько прошла по ее идеально изогнутой фигуре, обнаруживая синяки и болезненные места, и двигалась туда, где не было боли. Сначала она слегка задрожала от его исследующего прикосновения, но, когда он искал мягкости ее тела, она расслабилась и согрелась и обнаружила необходимость искать его тело собственными руками. Она почувствовала гладкую кожу, покрытую шрамами от сегодняшних и давних сражений, и твердые, гибкие мускулы мужского тела, более прекрасного, чем все, что она когда-либо знала. Это был мужчина; сильный, но нежный, великолепно сложенный, чувственный и голодный.
  
   Клэр тоже была голодна, но не поесть. Она очень-очень долго ждала, чтобы такой мужчина вошел в ее пустую жизнь. И она ничего не забыла о том, что значит любить мужчину и доставлять ему удовольствие. Небольшие движения ее пальцев вызывали у Ника покалывание и посылали через него маленькие стрелы страсти. Более крупные непроизвольные движения ее гибкого тела были инстинктивно сладострастными, а то, что они посылали через тело Ника, было еще более приятным и еще более требовательным. Он заглушил все воспоминания о боли и усталости и отдался чистому удовольствию от пребывания с ней.
  
   Кровать стала раем тысячи и одного удовольствия. Он чувствовал, что ей нужно, и играл на ее теле, как на прекрасном инструменте. Она тихо застонала, желая большего и получая это. Они открывали друг друга медленно, без спешки, набирая темп по мере того, как узнавали, как лучше всего доставить друг другу удовольствие. Она хотела, чтобы ее поцеловали, и он поцеловал ее всю нежно. Он хотел, чтобы она была рядом с ним, чтобы он мог почувствовать мягкость ее груди и твердый толчок ее бедер, а она подошла ближе и заставила его почувствовать яркое тепло всего ее тела на своем.
  
   Долгое время они лежали рядом друг с другом, почти не двигаясь, говоря то, что говорят влюбленные, и позволяя страсти медленно подниматься в них. Это было слишком хорошо, чтобы положить этому конец, даже временный конец, и поэтому они продолжали дрейфовать так долго, как могли.
  
   Он плыл на облаке. Но это было самое необычное облако - то, которое хотело, чтобы он стал его частью, которое обвивало его любящими руками и посылало маленькие электрические искры, пробегавшие по его щекочущим нервам.
  
   «Клэр, о, Клэр…» - прошептал он.
  
   «Люби меня… люби меня…» Их губы горели вместе, а тела цеплялись.
  Затем он обнаружил, что больше не может дрейфовать. Он повернулся, притянув ее к себе, чтобы его вес не давил на ее синяки, и притянул ее еще ближе, чем раньше. И вдруг плывущее облако наполнилось штормом и раскалилось от потрескивающей страсти. Она пришла к нему, как будто это было все, чего она когда-либо хотела, и когда их тела стали единым целым, это было так, словно каждый из них всю вечность болел за другого. Они оба забыли, что намеревались быть нежными. Два избитых, но красивых существа двигались вместе в нарастающем ритме.
  
   Он не знал такой женщины, как она. Во всех отношениях она была совершенством. И она занималась любовью, как будто действительно любила его. Не как женщина, которой нужен мужчина для внезапного и мимолетного ощущения, а как та, которая стремится отдать все, что у нее есть, кому-то, кого она любит всем своим сердцем. В ее чувствах к нему не было стыда, и он это знал. Было и желание, и понимание, и дружба, и… своего рода благодарность. Все, что он чувствовал, и многое другое. Они были как два человека, которые годами любили и восхищали друг друга, а теперь сошлись вместе после долгого расставания.
  
   «Ник, мой дорогой… Ник, мой дорогой…» Их губы снова встретились в пылающем поцелуе, который разорвал парящее грозовое облако и позволил ему смыть все, кроме чудесного ощущения близости двух людей, насколько это вообще возможно.
  
   Их совместное удовольствие нарастало, пока не стало почти невыносимым. Он пробормотал ей, и она вздохнула. Ему показалось, что он слышит гром, но он знал, что она задыхается от экстаза, подобного его собственному. Это был не гром. Это был взрыв, охвативший их обоих и отразившийся в их дрожащих конечностях, пока, наконец, он не утих и не оставил их безвольными, все еще цепляющимися друг за друга, как будто отпустить - значит умереть.
  
   Они были очень живыми и любящими.
  
   Но теперь, наконец, они смогли позволить себе почувствовать усталость.
  
   «Моя любовь… чудесная и красивая…» «Моя милая, мой Ник…»
  
   Их слова превратились в крошечные поцелуи, а поцелуи в ничто.
  
   Это был гром. Дождь пролился на крышу.
  
   Они мирно спали в объятиях друг друга.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Темное утро. Поздно, но темно, пасмурно. И все еще идет дождь.
  
   И были новости. Через некоторое время, пока они спали, армейский лагерь на холмах сложил свои палатки и тихо скрылся.
  
   - Хм. Полагаю, приказ сверху, - сказал Ник. «Я предполагаю, что они, должно быть, сообщили по радио о том, что произошло прошлой ночью, и им сказали, чтобы они ушли с той стороны горы. Есть идеи, куда они могли пойти?»
  
   Сайто покачал головой. «Все, что мы знаем, сэр, это то, что они скрылись из виду. Сюань ушел на разведку более часа назад, но он еще не вернулся».
  
   «Хм», - снова сказал Ник. "И никто не был здесь, чтобы опросить персонал о вчерашнем бое?"
  
   Сайто покачал головой. Ник продолжал то же самое, что и делал - заплетал тонкие полоски веревки вокруг пояса, пока все это, с каким бы посланием оно ни было, не было замаскировано под кусок прочной веревки, которую любой фермер мог бы носить на своей спине. Клэр наблюдала за ним, ее мобильное лицо выражало противоречивые выражения тревоги и любви.
  
   "Сайто…"
  
   "Да сэр?"
  
   «Думаю, мне лучше сразу уйти. Прости, Клэр, но мне придется украсть один из твоих грузовиков. Я знаю, что у тебя не хватает бензина, но это единственный способ получить его. Я постараюсь как-нибудь компенсировать это. " Он посмотрел ей в лицо и увидел страдание в ее глазах. Они оба знали, что она не думала о грузовике. «Я переоденусь, пока ты возьмешь грузовик», - продолжил он. «И пусть Дон накормит китайца и убедится, что он крепко привязан».
  
   «Тебе никогда не пройти», - твердо сказала Клэр. «Ты знаешь, что никогда не сойдешь за фермера, если кто-то остановится и посмотрит на тебя. Пусть Сайто заберет тебя. У него будет больше шансов. Не уходи вот так! У тебя никогда не получится».
  
   «Я сделаю это», - тихо сказал Ник. «Так или иначе, я доберусь туда. Сайто останется здесь. Он тебе понадобится».
  
   "Не ты…"
  
   «Сайто останется здесь», - твердо сказал Ник. «Сайто, пожалуйста, приготовь для меня вещи».
  
   «Да, сэр», - ответил Сайто. «Мадам…», и его нежные глаза смотрели на нее сверху вниз. «Это правда, что я тебе понадоблюсь. Я помогаю Мастеру на его пути. Но я остаюсь здесь». Он поклонился и вышел из комнаты.
  
   "Ник." Клэр умоляюще посмотрела на него. «Я не знаю, что тебе сказать. Но я не хочу, чтобы ты уходил».
  
   «Я должен, Клэр. Я получил то, за чем пришел - и кое-что еще. Теперь мне нужно идти. Но я могу поговорить с французами и попросить их прислать для вас безопасный транспорт…»
  
   "Это не то, что я хочу. Я хочу тебя
  Тебя на всякий случай ». Она нервно сглотнула.« Я хочу, чтобы ты был жив. И вернулся сюда, если сможешь. Потому что я никогда не уйду отсюда ».
  
   Его серо-стальные глаза были такими же печальными, как и ее. «Я знаю, что ты этого не сделаешь, Клэр. И в каком-то смысле никогда».
  
   Он потянулся к ней через стол. Через некоторое время они разошлись. Затем он ушел, чтобы одеться в новую одежду, которую нашел для него Сайто, и втереть чужой цвет в лицо.
  
   В течение получаса все было готово.
  
   Она пошла с Ником до дальнего конца южных земель, где на поляне ждал грузовик. Бровь Ника нахмурилась. Где-то поблизости был шум, которого не должно было быть. Но Клэр, глубоко задумавшись, казалось, этого не заметила.
  
   Они оба наблюдали, как Сайто запихнул связанного Лин Тонга в кузов грузовика.
  
   Клэр повернулась и посмотрела на сильное лицо с грязно-коричневым пятном. «Вернись», - прошептала она. «Будь со мной. Но если ты не можешь… я не буду думать, что ты не сможешь». Она стянула что-то с пальца. «Пожалуйста, возьми это и помни. Это кольцо, которым я ... очень дорожила». Он взял его у нее и надел на мизинец левой руки. «Это кольцо дракона», - сказала она. «Это означает удачу, любовь и отвагу. И бессмертие. Я желаю всего этого тебе. Или только для тебя, если понадобится».
  
   Впоследствии он не мог вспомнить, что она сказала. Он помнил только тот момент, когда он держал ее на руках, тот момент, когда звук стал громче и превратился в вертолет, парящий в нескольких ярдах от них.
  
   Лицо Рауля Дюпре смотрело сквозь плексиглас. Затем был хаос посадки, объяснений и отъезда.
  
   Через несколько минут Ник был в воздухе. Веревка была привязана к его талии, послание все еще оставалось надежно укрытым. Лин Тонг был связан и беспомощно рычал. Рауль Дюпре был в восторге.
  
   «Я должен был прийти и забрать тебя сам, mon ami! Это было непросто, но я заставил их одолжить мне вертолет. Когда другой не вернулся, я знал, что что-то нужно делать. И только я мог это сделать. Ты получил его для меня, мой верный друг! Ты отдал его мне живым! Ах, как он будет говорить, китайская свинья, прежде чем я приведу его на гильотину! »
  
   Ник слышал, как он говорил все это и даже больше, и видел, как Лин Тонг рухнул на пол в беспомощном молчании. Но единственное, что он действительно осознавал, - это Клэр.
  
   Она махала снизу.
  
   Он помахал в ответ и увидел, как ее высокая фигура с каждой минутой становится все меньше. Меньше… одинокая… потом очень мала и очень одиноко.
  
  
  
  
  
   * * *
  
  
   Сайгон. Сентябрь 1964 года. Город, раздираемый конфликтами, политическими интригами и растущим страхом полного распада.
  
   И все же была некоторая надежда на то, что распад можно остановить, если гниение удастся вырезать изнутри. Никто не мог разобраться в тонкостях вьетнамской политики с ее основными темами вражды и захвата власти. Но удалось устранить некоторые из основных источников волнений и намеренного недовольства. По крайней мере, это было что-то. Не так ли?
  
   Ник сидел в баре «Континенталь» с Раулем Дюпре. Фрагменты последнего записанного сообщения Хоука продолжали крутиться в его голове.
  
   «Слушайте внимательно. Я передам эту информацию только один раз. В любом случае вы не будете иметь от нее никакого профессионального использования. Это только для вашего личного удовлетворения. Сообщение Моро было расшифровано нашими экспертами по кодам, работающими в сотрудничестве с некоторыми известными антропологами, которые разумеется, были присягнуть хранить тайну. Естественно, у них также был допуск к секретной информации. Сообщение Моро было в форме кипу, устройства, которое древние перуанцы использовали для передачи сообщений и вычислений. Нет необходимости объяснять, как слова образуются расположение узлов… »Это был Хоук в худшем случае, когда он использовал манеру лекционной аудитории, чтобы немного превзойти то, о чем он, вероятно, никогда не слышал до дела Моро-Ла Фарж. Хотя вы не могли быть уверены. У Хоука был потрясающий запас общих знаний. А Ник, собственно, и сам кое-что знал о кипу. Он подумал об этом сразу, когда увидел пояс Клэр, но не мог быть уверен. Конечно, он понятия не имел, как это читать. «Сообщение состоит из списка имен, - продолжил резкий голос Хоука, - которому предшествует совет о том, что все упомянутые люди являются главными участниками китайского коммунистического заговора во Вьетнаме, настоящих имен, кодовых имен, профессий и даже некоторых адресов. Эти люди проживают в основном в Хюэ, Далате и Сайгоне, причем - что вполне естественно - в значительной степени сосредоточено в Сайгоне. Вам может быть интересно узнать, что список возглавляет человек по имени Чунг Куонг Сунг. Его кодовое имя - Брат Арнольд. После его имени идут слова «Горький миндаль», значение которых у нас отсутствует.
  И еще не обнаружено. Однако я уверен, что это только вопрос времени. Ниже мы находим имя Лин Тонг, также известного как Брат Бертрам. Если это не вызовет у вас интереса или удивления, возможно, вам будет интересно узнать, что имя Мишель Дюма появляется в конце списка. Кодовое имя Сестра Лотос, пожалуйста. Я надеюсь, что вы действительно стали слишком преданны ей за то короткое время, которое было в вашем распоряжении ".
  
   «Только не она», - тупо подумал Ник. Только не Мишель. В сообщении были и другие имена, которые для него ничего не значили. Затем Хоук сказал: «Вам будет ясно, что эта информация открывает совершенно новые возможности для работы в Сайгоне, по всему Южному Вьетнаму и, возможно, даже за границей». Кто-то, а не один человек, должен будет работать там полный рабочий день, по крайней мере, следующие несколько месяцев, а возможно, и дольше. Также необходимо принять меры для защиты плантации Ла Фарж. "Сердце Ника подпрыгнуло. Месяцы или даже год, и некоторые из них с Клэр! Достаточно долго, чтобы убедить ее уехать, по крайней мере, достаточно долго, чтобы ... Но . голос Хоука неуклонно звучал. "Рауль Дюпре, который получает инструкции под отдельным прикрытием, возглавит операцию. Вы останетесь там ровно настолько, чтобы проинформировать приближающихся AXEmen и передать их Дюпре. Затем вы вернетесь в Штаб. Кубинская миссия требует ... "
  
   Его сердце упало, как кусок свинца. Сидя в баре и снова слыша в уме слова Хоука, он снова почувствовал ту первую агонию. Как-то становилось все хуже. Он нащупал небольшой сверток в кармане и пожелал Богу, чтобы что-нибудь случилось, чтобы ему не пришлось его пересылать. В любое время и много раз, но не отправлять его с короткой прохладной запиской, это все, что ему удалось.
  
   Рауль Дюпре с любопытством смотрел на него. «Что тебя беспокоит, мой друг? Разве ты не хочешь покинуть наш прекрасный город? Или, может быть, ты думаешь о чем-то другом?»
  
   Ник глубоко вздохнул. «Возможно, это что-то еще. Тебя устраивают приготовления, не так ли, Рауль? Тебе больше не нужна моя помощь, не так ли?»
  
   Рауль медленно покачал головой. «Я справлюсь. Ваши коллеги прекрасные люди. Но, конечно, если вы хотите остаться, вы можете это устроить?»
  
   На его лице было написано слишком много понимания и сочувствия. Ник был не из тех, кому нужно сочувствовать.
  
   «Вы не знаете Хоука, - сказал он. «Или меня, если на то пошло. Я сейчас уезжаю. Не беспокойтесь о поездке в аэропорт. Но… Не могли бы вы сделать для меня еще кое-что?»
  
   "Что-либо." В Рауле была новая сила, и она проявлялась в каждом слове и жесте. «Просто скажи мне, чего ты хочешь».
  
   Ник полез в карман и вынул небольшой сверток. "Как-нибудь ты сможешь передать это Клэр?"
  
   Рауль взял его у него и сунул в пиджак. Он впервые заметил кольцо с драконом, которое Ник носил на мизинце.
  
   «На войне много жертв, - подумал он. Солдаты были одного вида. Тони была другой. И Клэр Ла Фарж и Николас Картер тоже пострадали.
  
   «Я посмотрю, что она получит. Удачи тебе, мой друг».
  
   Ник вышел из бара и медленно пошел по сырой улице. Все, что он мог послать ей от себя, - это браслет, самый красивый, который он мог найти во всем Сайгоне.
  
   Вернись. Будь со мной. Она просила его любви. И все, что он мог сказать в ответ, было коротким сообщением, в котором говорилось:
  
   Моя дорогая Клэр ... это невозможно.
  
   Это все. В обмен на любовь и бессмертного дракона, браслет куплен в Сайгоне.
  
   Дождь упал на его голую голову, когда он проходил мимо одного из самых красивых каналов Сайгона. Он не видел канала и не чувствовал дождя.
   Вернись. Я не могу. Это невозможно. ===========================
  
   ===========================
  
   ===========================
  
  
  
  Ник Картер
  Операция Змея
  Посвящается людям секретных служб Соединенных Штатов Америки.
  
  
  Глава I
  
  
  Я посмотрел вниз и вздрогнул, когда авиалайнер низко пролетел над вершиной мира. Горы, огромные, неприступные, пугающие, фантастические вершины, украшенные льдом и снегом. Отвесные пласты льда опускались в покрытые туманом ледники, и холод достигал меня, проникая сквозь иллюминаторы самолета. Вершина мира была подходящим словом для этого места. На картах это называется Непал, маленькое независимое королевство, крошечная изолированная монархия, рай для альпинистов, участок земли между Тибетом и Индией и большой палец, застрявший в пасти китайского дракона. Я вспомнил, как Тед Каллендар, агент AX, который провел там несколько лет, когда он находился под британским господством, описал Непал: «Место, где нельзя точно сказать. Где вероятность невероятна. Это земля, где вера и суеверие идут рука об руку. в руке, где нежность и жестокость лежат на одной постели, где красота и ужас живут как близнецы. Это не место для западного человека, который верит в логику, разум и вероятность ».
  Теда давно не было, но его слова вернулись ко мне, когда непальский авиалайнер, старый DC-3, вез меня в Кхумбу, в самом сердце Гималаев, под самым носом возвышающейся горы Эверест, высотой 29000 футов. . По особой договоренности авиалайнер должен был посадить меня в Намче-Базаре, где была очищена территория для другого самолета, который должен был забрать человека, которого я должен был увидеть, Гарри Энгсли. Увидев Ангсли, я бы покинул район Кхумбу, хотя мне хотелось покинуть это проклятое место прямо сейчас. Даже стюардесса, хорошо сложенная, дружелюбная индийская девушка в опрятной форме, ничего для меня не сделала. Я был зол на то, что был здесь, зол на Хоука, зол на весь этот проклятый бизнес. Я был агентом N3, хорошо, главным оперативником AX с рейтингом Killmaster, и я всегда был на связи, в любое время дня и ночи. Это было частью работы, и я знал это и жил с этим долгое время, но время от времени я хотел сказать Хоуку, чтобы он пошел и пихнул. Я чертовски чувствовал это двадцать четыре часа назад. Кажется, прошел месяц.
  Черт побери, она была совершенно голой, ожидая меня, вытянув это великолепное молочно-белое тело, взывая ко мне каждым движением бедер. Мне потребовалось три корзины фруктов, четыре коробки конфет и два билета на утренник популярного шоу. Не для нее, для ее матери. Донна была готова и хотела, когда мы впервые встретились на вечеринке Джека Данкета, но ее мать, вдовствующая супруга Филадельфия Дуайен из клана Рудрич, наблюдала за своей дочерью-дебютанткой, как скорпион смотрит на кузнечика. Никакой лотарио из лиги плюща не собирался трахать свою избранную маленькую дочь, по крайней мере, если бы она могла ему помочь.Конечно, старая вдова никогда не понимала, что серые туманные глаза Донны сразу сказали мне, и что подтвердили ее губы впоследствии. После различных вылазок со старухой мне удалось увезти ее и друга на утренник на послеобеденное время. Мы с Донной пошли прямо ко мне, скинули два мартини и нашу одежду, и я просто смотрел на ее нетерпеливое, напряженное тело, когда в кабинете зазвонил этот чертов синий телефон.
  «Не отвечай, Ник», - хрипло выдохнула она. Ее бедра покачивались, а руки тянулись ко мне. «Я сейчас вернусь», - сказал я, надеясь, что, возможно, он хочет чего-то, что можно отложить на несколько часов. Выглянув из окна авиалайнера на покрытые льдом вершины, я вспомнил, как холодно мне было, стоя голым и споря с Хоуком по телефону.
  «Сейчас почти три тридцать», - начал он резким и серьезным тоном. «Вы можете легко успеть на шестичасовой рейс шаттла до Вашингтона».
  Я отчаянно искал, что бы сказать, по какой-то логичной и разумной причине.
  «Я не могу, шеф», - возразил я. «Невозможно. Я… я крашу свою кухню. Я в центре этого».
  Это была веская причина, иначе была бы для кого-то еще. Об этом свидетельствовало красноречивое молчание на другом конце провода, а затем старый лис ответил сухим ядовитым голосом.
  «N3, вы можете быть в процессе чего-то, но это не домашняя покраска», - осторожно сказал он. «Пойдемте, вы можете сделать лучше, чем это».
  Я упал, и мне пришлось это отыграть. «Это была внезапная идея с моей стороны», - быстро сказал я. «Я не могу все вычистить, переодеться и сесть на шестичасовой самолет. Как насчет первого рейса завтра утром?»
  «Завтра утром ты поедешь куда-нибудь в другое место», - твердо сказал он. «Я жду тебя к восьми, я предлагаю тебе сразу же застегнуть кисть и двигаться».
  Телефон выключился, и я громко выругался. Старый канюк мог читать меня как книгу. Я вернулся к Донне. Она все еще лежала на кровати, ее спина все еще выгнута, губы приоткрыты, в ожидании.
  «Одевайся», - сказал я. «Я отвезу тебя домой».
  Ее глаза резко открылись, и она посмотрела на меня. Тучи промелькнули над серыми туманными глазами. Она села.
  "Ты что, какой-то орех?" спросила она. "Кто, черт возьми, это говорил по телефону?"
  
  
  
  
  
  наша мама », - сердито ответила я, надевая брюки. Это ее встряхнуло, но только на мгновение.
  "Моя мать?" - недоверчиво повторила она. «Невозможно. Она все еще на утреннике».
  «Ладно, значит, это не твоя мать», - сказал я. «Но ты все еще идешь домой». Донна встала и практически влетела в свою одежду, ее лицо было плотно сжатым, а губы превратились в мрачную злобную линию. Я не винил ее. Она знала только, что я занимаюсь какой-то государственной работой, и я не собирался вдаваться в подробности. Я схватил свою сумку, всегда упакованную и готовую к работе, и высадил Донну в ее многоквартирном доме по дороге в Международный аэропорт Кеннеди.
  «Спасибо», - язвительно сказала она, выходя из машины. «Передай от меня привет своему психиатру».
  Я ухмыльнулся ей. "Спасибо", - сказал я. Не только мое гневное настроение остановило меня от того, чтобы дать ей ее сейчас. Обучение, опыт и строгие приказы сыграли свою роль в этом. В этом деле было проклято несколько друзей и почти не было доверенных лиц. Свободная губа была верным билетом к смерти. , и вы никогда не знали, что, где и как мелкие кусочки информации попали в чужие руки. Приступая к работе, все были чужими. Вам пришлось удалить слово «доверие» из своего словаря. Это стало словом, которое вы используется только тогда, когда не было другого выбора, эмоция, которой вы предавались только тогда, когда она неизбежна.
  Мои мысли резко вернулись, когда я почувствовал, как авиалайнер начал осторожно садиться на позднем солнце. Я чувствовал, как злые боковые ветры тянут самолет, когда они взмывают вверх с горных вершин. Нашей посадочной площадкой будет узкая взлетно-посадочная полоса, очищенная от снега и льда. Я откинулся на спинку кресла, закрыл глаза и позволил своим мыслям снова вернуться, на этот раз в Dupont Circle в Вашингтоне, округ Колумбия, в штаб-квартиру AX. Я действительно добрался до восьми, и обычный состав охранников провел меня к ночной регистратуре, расположившейся у входа в офис Хока.
  «Мистер Картер», - улыбнулась она, глядя на меня широко раскрытыми глазами. Моя папка уже лежала у нее на столе и, очевидно, читала ее. В нем было много увлекательной информации, не только о моей прошлой работе, но и о других моих качествах, таких как победа на национальном чемпионате в парусных яхтах звездного класса, лицензия на управление автомобилями Формулы I и обладание черным поясом по карате. Она, в свою очередь, была симпатичной круглой блондинкой. Для человека, который всегда так хмурился в отношении моей общественной жизни, старик, казалось, всегда покупал себе вкусную посуду за внешним столом. Я сделал мысленную заметку, чтобы как-нибудь спросить его об этом.
  «Рад, что ты сделал это, N3», - сказал он, когда я вошел в его офис. Его стально-голубые глаза говорили мне, что он чертовски хорошо ожидал, что у меня получится. Его запасная рамка из Новой Англии поднялась и подошла к кинопроектору, который смотрел на белый экран в центре комнаты.
  "Фильмы?" - прокомментировал я. «Какой неожиданный сюрприз. Надеюсь, что-то авангардное, иностранное и сексуальное».
  «Лучше, чем это», - проворчал он. «Скрытая камера. Короткий взгляд на закулисье таинственного королевства Непал, любезно предоставленный британской разведкой».
  Мои мысли картотеки мгновенно обратились к проиндексированной странице Непала. Это было частью нашего обучения, чтобы разработать такое мысленное дело для хранения документов, заполненное различными фрагментами информации. Я видел полосу земли примерно 500 на 100 миль, землю, где дороги считались роскошью, буферное государство между Китаем и контролируемым Китаем Тибетом и Индией. Хоук выключил свет, включил проектор, и мой разум отключился.
  В первом кадре была уличная сцена: мужчины и женщины, некоторые в мантии и юбках, другие в блестящих платьях, похожих на сари, и дети, гоняющие яков через толпу. У стариков были лица, похожие на древний пергамент, у молодых - гладкая кожа, черные, быстрые глаза. Здания были похожи на пагоды по архитектурному стилю, и первое впечатление, которое у меня возникло, было местностью, намекающей на многие другие земли. Ясно, что и Индия, и Китай смешали свое влияние в Непале. Генетически лица, которые я видел, напоминали лица как индийского, так и китайского народов, но имели свой собственный характер. Камера переместилась на сцену и увидела высокого человека в шафрановых одеждах буддийского монаха. Его голова была выбрита, его руки мощные и обнаженные, а лицо - широкощекое, тонкокожее лицо непальца. Но в его лице не было ничего аскетического, ничего от святого человека. Это было высокомерное, властное лицо, бесстрастное, сквозь которое просвечивало сильное нетерпение. Он прошел через людей, которые уступили ему дорогу, как монарх, а не монах. Голос Хоука прервался.
  «Его зовут Гхотак», - сказал он. "Запомни это лицо. Он монах, создатель сепаратистского культа, стремящийся к личной и политической власти. Глава храма Теоан и Змеиного общества, сильной группы, которую он собрал. Готак утверждает, что он наследник дух Каркотека, Повелителя Всех Змей и важная фигура
  
  
  
  
  в непальской мифологии ".
  Камера снова переместилась на улицу, и по тому, как с ней обращались, я понял, что оператор - любитель. Изображение вырезано из кадра каменной фигуры с типично миндалевидным лицом буддийской скульптуры. На фигуре был богато украшенный головной убор, сделанный из сотен змей, и другие змеи обвивались вокруг его запястий и ног.
  «Статуя Каркотека, Повелителя всех змей», - объяснил Ястреб. «В Непале змеи священны, и их запрещено убивать, за исключением определенных четко определенных, религиозно ориентированных обстоятельств. Убить змею - значит навлечь на себя гнев Каркотека».
  Камера переключилась на две фигуры, мужчину и женщину, сидящих на двух тронах, увенчанных золотой девятиглавой змеей.
  «Король и королева», - сказал Хоук. «Он хороший человек, пытается быть прогрессивным. Он скован суевериями и Гхотаком. Традиция гласит, что король никогда не может выглядеть получающим помощь, иначе его имидж будет запятнан».
  "Что значит?" Я спросил.
  «Чтобы помочь ему, нужно ходить по яйцам», - ответил Хоук. Камера снова переключилась, и я смотрел на пожилого мужчину в куртке Nehru поверх белой рясной мантии. Белые волосы образовывали корону над утонченным тонким лицом. .
  «Патриарх Лиунги», - сказал Хоук. «Он прислал эти фотографии. Друг королевской семьи, он держит мяч против Готака. Он догадывается о настоящих мотивах и намерениях Готака. Он единственный верный друг, который у нас есть на месте».
  Хоук выключил камеру. «Это основной состав персонажей», - сказал он. «Гхотак довольно хорошо убедил людей в том, что он является обладателем духа Каркотека и руководствуется желаниями бога. Хорошо, им руководят красные китайцы. Они пытаются захватить Непал путем наводнения». иммигранты стремятся как можно быстрее. Но, кроме того, эффективная миграция зависит от представленного королю законопроекта, открывающего землю для иммигрантов и официально приветствующего их. Как только люди подпишут прошение королю на этот счет, у ада нет другого выбора, кроме подписать счет ".
  «И это то, к чему настаивает Готак, я так понимаю», - вмешался я.
  «Верно, - сказал Хоук. «Повелитель всех змей, Каркотек, хочет, чтобы новички были допущены, - говорит Готак людям. Это достаточно убедительно, но он подкрепляет это двумя другими вещами, своими сильными мальчиками Змеиного общества и легендой о йети, мерзком снеговике. Йети убивает тех, кто противостоит Готаку ".
  "Отвратительный снеговик?" - усмехнулся я. "Он все еще здесь?"
  «Он всегда был важной частью непальской жизни», - сказал Хоук. «Особенно среди шерпов, горцев Непала. Не ломайте голову, пока не докажете что-то другое»
  "Нет изображений йети?" - невинно спросил я. Хоук проигнорировал меня. "Где мы вписываемся в это?" Я пошел дальше. «Вы упомянули британскую разведку».
  «Это был их каштан, но их человек, Гарри Энгсли, серьезно заболел, и они обратились к нам за помощью», - сказал Хоук. «У них и так очень мало людей, и, конечно, им не нужно было продавать государству или военному ведомству стратегическое положение Непала. Под контролем Китая это был бы прямой путь в Индию. руки, это может быть очень крепкий орешек для китайцев. Жизненно важно, чтобы мы оставались дружелюбными или, по крайней мере, нейтральными. Гхотак оказывает ужасное давление на короля, чтобы тот подписал указ об иммигрантах. Он поднимает последнюю народную петицию в дело дней ".
  «Этим объясняется весь наплыв», - вздохнула я, на мгновение вспомнив Донну Рудрич. "Смогу ли я связаться с Энгсли?"
  «Он находится в районе Кхумбу, в Намче-Базаре, и ждет, когда его вылетят и проинформируют вас о деталях», - сказал Хоук. "Маршрутное сообщение для вас было полностью разрешено специальным военным самолетом на первом этапе пути, а затем вы переключаетесь на коммерческий авиалайнер в Индии. Двигайтесь, Ник. Между нами и сбором красных китайцев остались считанные дни. все шарики ".
  Под левым крылом авиалайнера я увидел группу домов, расположенных на небольшом плато посреди высоких гор, как будто гигантская рука поместила их туда. Самолет летел к ним, и я мог различить узкую полоску расчищенной земли, идущую вдоль края обрыва. Змеиные боги, безумные монахи, суеверия и мерзкие снеговики. Все это напоминало третьесортный голливудский сценарий.
  Когда самолет приземлился, я отправился прямо в небольшую и несколько примитивную больницу, где Гарри Ангсли ждал самолет, который доставит его обратно в Англию. Приподнявшись в постели, я увидел человека, который был немногим больше, чем живой скелет, призрак с впалыми глазами и впалым лицом. Дежурная медсестра, индийская девушка, рассказала мне, что Ангсли был поражен очень серьезным приступом ауала, малярийной лихорадки, которая часто приводит к летальному исходу и свирепствует в низинных болотах области Тераи, граничащей с Индией. Но с типичной британской храбростью он был настороже и готов сказать мне все, что мог.
  «Не недооценивай это место, Картер», - сказал он чуть громче шепота. "Это происходит в
  
  
  
  
   сотней разных способов. Ghotak держит все карты. Честно говоря, я думаю, чертовски мало шансов вытащить это. Он запутал всех людей ".
  Приступ кашля прервал его, а затем он снова повернулся ко мне, глядя мне в лицо.
  «Я вижу, что ты будешь настаивать на этом», - прошептал он. «Извини, я не могу работать с тобой, Картер. Слышал о тебе. Кто в этом чертовом бизнесе не слышал? Это твой план. Тебе предстоит проскользнуть в Катманду, а затем появиться как друг семьи Лиунги. "
  «Я так понимаю, что мне нужно начать один, лагерь на перевале Теси, где завтра вечером меня встретит гид и проведет мимо сильного отряда Змеиного общества Готака».
  «Верно», - согласился Энгсли. "Это означает, что вам понадобится оборудование для тяжелых погодных условий. Торговый магазин Danders здесь, в Кхумбу, - единственное место, где вы можете его получить. Сейчас межсезонье, но я надеюсь, что он сможет вас экипировать. Вы больше, чем большинство, кто идет этим путем. Вам также понадобится как минимум одна мощная винтовка для крупной дичи ».
  «Я сейчас пойду. Я чуть не замерз по дороге сюда из аэропорта», - сказал я.
  «И последнее, - сказал Энгсли, и я увидел, что энергия человека быстро иссякает. «Шерпы, горцы, фантастические гиды и альпинисты. Как и все непальцы, они полны суеверий, но остаются открытыми. Убедите их, и вы сможете их победить. У меня были большие проблемы с мой соотечественник, журналист из Англии, который следил за мной здесь. Вы знаете эту породу. Когда они нюхают что-то горячее, они становятся кровавыми птичьими собаками. Публичность в это время разрушит все ".
  «Я разберусь с этим», - мрачно сказал я. «Я заеду завтра, прежде чем я уйду. Ложись и расслабься сейчас».
  Визит не повлиял на мое мрачное, злое настроение. Оказалось, что в торговом магазине Danders было мало подходящего для меня. Из обрывков и обрывков он собрал достаточно моих размеров, чтобы экипировать меня. Сапоги из кожи яка и на меху, толстая парка на меху, перчатки и снегоступы. У него оставалось одно хорошее ружье, и я взял его, рычажный Marlin 336.
  «В следующем месяце у меня появятся новые запасы», - сказал мне Дандерс. «Я вот-вот уберусь, как видите. Но если вы вернетесь сюда в следующем месяце, у меня будет все, что вы хотите».
  «Нет, если я могу помочь», - ответил я, заплатив ему и погрузив все в тяжелую сумку, которую он предоставил. Я выходил за дверь, когда столкнулся с фигурой в ярко-зеленой нейлоновой куртке, такой как на лыжных склонах Швейцарских Альп. Из-под меховой тибетской шляпы мне встретились два ярких активных голубых глаза. Розовые щеки подчеркивали прямой тонкий нос на красивом откровенном лице.
  «Привет, Янк», - сказала она очень британским голосом. «Я искал тебя. Я только что оставил нашего друга Гарри Энгсли. Меня зовут Хилари Кобб, Manchester Journal and Record».
  Насколько я мог видеть, Энгсли не сказал, что его заклятый враг-журналист - чертовски привлекательная девушка. На ней были брюки, за которыми можно скрыть множество грехов, но ноги у нее были длинные, а грудь приподнялась над паркой, что было своего рода достижением. Я наблюдал, как ее глаза блуждали по покупкам, которые я таскал из магазина.
  "Собираетесь в альпинизм?" она улыбнулась, шагая рядом со мной. «Я думаю, нам лучше немного поговорить, Янк. Я хотел бы помочь тебе, если ты будешь сотрудничать со мной».
  Я быстро заметил, что она была одной из тех активных, агрессивных британских девушек, которые торпедируют свою привлекательность своей бульдожьей решимостью быть совершенно неженственной. У меня не было настроения на что-нибудь надоедливое, и я решил быстро ее исправить.
  «Я бы забыл обо мне, дорогая», - сказал я. «Сделай вид, будто ты меня никогда не видел».
  «Меня зовут Хилари, - решительно сказала она.
  «Хорошо, Хилари, - сказал я. «Посмотри, какой я приятный. А теперь будь любезен. Если я получу для тебя историю, я расскажу тебе, когда вернусь сюда».
  «Не будь ребячливым», - резко сказала она. «Ваше присутствие здесь - это уже история. Кроме того, я слишком долго был рядом, чтобы купить эту землю отсрочки. Здесь происходит что-то грандиозное. Мы поняли это, когда узнали, что Гарри Ангсли был отправлен сюда. Так что не надо». Я не нахожу этого большого, жестокого медведя, старина. Хилари не отпугивает ».
  К ней была неприязнь, которая сразу меня насторожила. Я всегда не любил враждебных женщин. Они всегда вели войну между полами, обычно изобретая воображаемые пренебрежения, чтобы бороться за них.
  «Я настоятельно рекомендую вам сотрудничать со мной», - сказала она, сверкнув ослепительной улыбкой. Несмотря на раздражающее отношение, у нее было красивое лицо.
  «Звучит как угроза, куколка», - прокомментировал я, бредя по заснеженным улицам.
  «Совет», - она ​​снова улыбнулась. «Я могу влезть вам в волосы разными способами, и я буду, если вы не впустите меня на первом этаже, как вы, янки, говорите. Я могу быть совершенно неприятным».
  «Ты уже это доказываешь», - прорычал я. «А теперь я дам тебе небольшой совет, куколка. Заблудись».
  Она остановилась, и я пошел дальше, чувствуя свет ее глаз за моей спиной. Я всегда чувствовал расточительство, когда встречал девушку с ее лицом и таким отношением. В других условиях я бы попытался изменить эту враждебность на что-то более теплое.
  
  
  
  
  . Здесь я был слишком раздражен, чтобы беспокоиться о чем-либо, кроме как получить комнату в местной гостинице. Энгсли велел им приготовить одну, и они сделали это - маленькую комнатку с квадратным окном. Гостиница представляла собой не что иное, как большую переоборудованную конюшню, но в ней было тепло и можно было поесть. Я положил снаряжение в свою комнату и спустился вниз, чтобы перекусить, перешагнув через двух цыплят, сидящих на нижней ступеньке деревянной лестницы.
  Огонь вспыхнул в большом камине сбоку от комнаты. У меня был стейк из яка, который оставлял желать лучшего, и некоторые из основных непальских продуктов, старый добрый картофель. Местное пиво, теплое пиво под названием чанг, меня мало волновало, и я переключился на чай, по крайней мере, крепкий. Я был на полпути к ужину, когда увидел, что она спускается по лестнице и направляется ко мне. В гостинице было около двенадцати комнат, и я предполагал, что она будет в одной из них. На ней был голубой шерстяной свитер, грудь которого резко поднималась вверх и наружу, а ноги были полными, но хорошей формы. Ее волосы, ранее скрытые капюшоном парки, были пепельно-русыми и короткими. Я смотрел, как она приближается, и позволил своему взгляду погрузиться в нее, беззастенчиво задерживаясь на полной набухшей груди, когда она остановилась у стола.
  Она ждала, сузив глаза, хладнокровно наблюдая за мной, поджав губы.
  "Законченный?" - наконец сказала она.
  «Хорошее оборудование», - прокомментировал я между кусочками стейка из яка. «Жаль, что это не о какой-то другой девушке».
  "Вы имеете в виду девушку вашего типа".
  "Что это такое?" - спросил я, улыбаясь ей.
  «Тот, кто хочет смотреть в твои яркие голубые глаза, чувствовать твои мускулы и быть впечатленным», - сказала она. «Земля, которая угождает вашему эго, будучи готовой упасть с вами в постель без промедления».
  «Сделай брюки», - сказал я.
  "Вы думали о том, что я сказал?" - холодно спросила она.
  «Ни на секунду, Хилари, дорогая», - сказал я.
  «Я так понимаю, ты не собираешься сотрудничать с тобой».
  «Ты правильно понял, милая, - ответил я.
  «Не говори, что я тебя не предупреждала», - сказала она, поворачиваясь и уходя.
  «Хилари», - позвал я ей вслед. Она мгновенно остановилась и обернулась. «Не говори так», - усмехнулся я. «Это меня пугает, поэтому я дрожу.
  Ее губы сжались, и она пошла прочь. «У нее действительно хорошее снаряжение», - подумал я, глядя, как ее задница покачивается. Интересно, использовал ли кто-нибудь его? Я с трудом допил остаток стейка из яка и как раз допивал чай, когда увидел, как вошел ребенок и подошел к столу. Там непальец указал в мою сторону, и ребенок подошел ко мне. Он сунул мне записку. Я быстро открыл ее.
  «Неожиданные события. Пожалуйста, приезжайте как можно скорее. Энгсли».
  Я протянул мальчику четвертак, свернул и ушел в ночь. Ветер тут же обрушился на меня, и я увидел, как в деревню движется вереница шерпов, их покрытая снегом одежда свидетельствует о том, что они только что спустились с горных перевалов. В больнице медсестра из Непала, обученная английскому языку, сказала мне, что Гарри Ангсли спит. Я показал ей записку, и она нахмурилась.
  «Невозможно, сэр», - сказала она. «Мистер Энгсли спал несколько часов. Здесь не было никого, кто мог бы передать ему сообщение. На самом деле, лекарства, которые мы даем ему после обеда, обычно усыпляют его всю ночь».
  Теперь я хмурился, и чувство опущения охватило мой живот. Я побежал обратно в гостиницу, мои легкие горели от холодного воздуха, когда я добрался до своей комнаты. Я распахнул дверь, и чувство погружения ушло глубже. Все оборудование, которое я купил, пропало. Тяжелая парка, снегоступы, ботинки, винтовка, все. Без него у меня не было бы шанса пройти через перевал Теси, где я должен был встретить гида из семьи Лиунги. Без него я бы никуда не пошел. Слова Гарри Ангсли закружились у меня в голове. «Не стоит недооценивать это место», - сказал он. Он приходит к вам сотнями разных способов. Это было аккуратно, даже умно. Никаких грубых вещей, просто аккуратная работа по ограждению меня. Я посмотрела на дверь своей комнаты. Это была такая простая защелка, что ребенок мог открыть ее. В квадратное окошко я увидел, что пошел снег. Прижав тяжелый стул к двери, я лег спать. Я нанесу еще один визит в магазин Дандерса утром, но было крайне маловероятно, что у него есть вещь, которую я мог бы использовать, и я должен был быть на пути к этому перевалу к полудню. Может быть, у Ангсли есть идея.
  Я закрыл глаза и заставил себя заснуть, что было не так уж и сложно. На кровать рядом со мной я положил Вильгельмину, мой 9-миллиметровый «Люгер», который был частью меня, всегда пристегнутый к наплечной кобуре. Хьюго, мой тонкий, как карандаш, стилет, лежал в ножнах вдоль моего правого предплечья. Специального оборудования на эту работу я не брал. Как сказал Хоук, времени не было. Звонок британца был срочным и совершенно неожиданным. На этом будут только Вильгельмина, Хьюго и я. Может быть, они мне не понадобятся. Всегда можно было надеяться.
  Я хорошо спал. Это был трюк, которому я научился давно. Когда я проснулся, утреннее солнце холодно проникало в маленькое окошко. Я был в торговом магазине Дандерс, когда он
  
  
  
  
  открыт. Как я и боялся, у него не было ни черта, что я даже могла подогнать. Я ехал в больницу к Ангсли, когда меня перехватила Хилари Кобб. Я был не в настроении повторять ее глупость.
  «Пошли прочь», - прорычал я, проходя мимо нее.
  «Предположим, я могу вам помочь», - сказала она. «Я слышал, тебя ограбили вчера вечером».
  Я остановился, повернулся и долго на нее посмотрел. Я сказал секретарю в гостинице, и он мог бы передать это ей, но внезапно мое шестое чувство подсказало мне, что это не так.
  "Как ты мог мне помочь?" - тихо спросил я. Она была очень небрежной и сдержанной.
  «У меня может быть какое-нибудь оборудование, которое подойдет тебе», - весело сказала она.
  "Например, куртка для непогоды?" Я спросил.
  «Да», - сказала она небрежно.
  "А сапоги, которые могут мне подойти?"
  «Они просто могли бы», - улыбнулась она.
  «Может, у тебя тоже есть винтовка?»
  «Я просто могла бы», - сказала она самодовольно. Она не уловила смертоносности в моем голосе. Она была слишком занята самодовольством и наслаждением собственным умом. «Конечно, тебе придется сотрудничать со мной», - мило добавила она.
  Ты маленькая сучка, - мысленно сказал я себе. Было очевидно, что произошло. Она отправила записку, проскользнула в мою комнату и убежала с моими вещами. Я посмотрел на нее и молча окликнул ее по разным именам. Среди них было слово «любитель». Она была так довольна своим маленьким каперсом. Я решил преподать ей урок.
  «Думаю, мне придется сотрудничать с тобой», - улыбнулся я. «Где у вас мое… это оборудование, которое вы можете передать мне?»
  «В моей комнате», - самодовольно улыбнулась она. Я ответил на ее улыбку, и в очередной раз она не увидела смертоносности в этом Любительском, снова сказал я себе. "Тогда вы будете сотрудничать должным образом?" - снова спросила она. "Обещание".
  Я улыбнулся, немного смущаясь. «Я буду сотрудничать должным образом, обещаю», - сказал я. «Давай достанем вещи. Я должен быть в пути».
  «Мы будем в пути», - поправила она, направляясь к гостинице. У меня был вид смирения, смешанного с неохотным восхищением, и она пошла на это, как рыба за червяком. «Думаю, я недооценил тебя», - сказал я уважительно, наблюдая, как она ласкает его.
  Когда она открыла дверь в свою комнату, я быстро подместил комнату, увидев, что все мои вещи были там. Он был аккуратно сложен в угол. На кровати лежала открытая дорожная сумка, и я смотрел, как она снимает парку. Она как раз повернулась ко мне, когда я схватил ее за шею, держа ее большой сердитой рукой. Я хлопнул ее лицом по кровати, стянул с нее свитер и завязал вокруг нее рукава, закинув ее руки за спину. Она попыталась закричать, но я перевернул ее и ударил ее один раз, достаточно сильно, чтобы у нее заскрипели зубы. Я рывком поднял ее на ноги, а затем бросил на стул. Я вытащил чулок из ее открытой дорожной сумки, привязал ее к стулу и отступил. Ее груди прижимались к бюстгальтеру, а глаза больше не были самодовольными и самодовольными, а были полны ужаса.
  «Что… что ты собираешься делать?» она запнулась. «Пожалуйста, я… ​​я только пытался делать свою работу».
  Я расстегнул бюстгальтер и стащил с нее. Она ахнула, как будто ее ударили, и я увидел слезы в ее глазах. Ее груди были красиво заостренными, полными и тугими, с плоскими сосками девственницы.
  «Ты ... ты, вошь», - сказала она сквозь слезы, выдыхая это слово. «Вы обещали, что будете сотрудничать со мной должным образом».
  «Я правильно с вами сотрудничаю, - сказал я. «Я чиню это, чтобы тебе не пришлось бродить по льду и снегу и, возможно, попасть в еще большую неприятность».
  Я протянул одну руку и обхватил ею одну грудь, полную и упругую, с гладкой молодой кожей. Она попыталась отпрянуть и вздрогнула. Слезы снова наполнились ее глазами, но ее гнев преодолел их.
  «Я исправлю тебя за это, клянусь», - выдохнула она. "Ты оставишь меня в покое, слышишь?"
  «Я слышу», - сказал я, проводя большим пальцем по ее соску. Она снова ахнула и попыталась отодвинуться. «Теперь ты слышишь. Я могу делать с тобой все, что захочу», - сказал я, отступая. «Я мог бы научить тебя, что значит быть девушкой, или я мог бы просто смутить тебя до чертиков. Или я мог бы сбросить тебя со скалы, и никто бы здесь не знал и не заботился. Короче говоря, Хилари, дорогая, ты Вы играете не в своей лиге. Вы играете, и я серьезно. Это ваш первый урок. Второй урок - никогда не доверять никому, кого вы только что поразили ».
  «Дайте мне мою одежду», - сказала она, сопротивляясь страху.
  «Никаких кубиков», - сказал я. «К вечеру ты освободишься, и тогда ты сможешь одеться. Все, что у тебя будет, - это небольшой случай озноба. И последнее. Тебе повезло. Я могу быть гораздо большей вошой».
  Я вышел и снова посмотрел на нее. Ее гнев взял верх, теперь, когда она была уверена, что я не собираюсь ее изнасиловать. Мне нравилось наблюдать, как она окрашивается в разные оттенки красного, пока я задерживался, чтобы исследовать ее грудь своими глазами.
  «Как я уже сказал, хорошее оборудование», - с усмешкой прокомментировал я. «Вернись в Манчестер и попробуй его использовать».
  Я закрыл дверь, взяв с собой свое снаряжение. Не прошло и десяти минут, как я был одет и уже в путь. Мне дали приблизительную карту перевала Теси через ледник
  
  
  
  
   Остальное было до меня. Группа домов становилась все меньше и привлекательнее, когда я спустился с ледникового склона с рюкзаком на спине и Marlin 336, перекинутым через плечо. «Хилари Кобб», - сказал я по ветру. «Ты не знаешь этого, но я сделал тебе чертовски одолжение».
  Глава II.
  Я не думаю, что когда-либо чувствовал себя таким маленьким, одиноким и подавленным, пробираясь по извилистым, скользким ледяным тропам Гималайского хребта. Я быстро потерял деревню из виду, и пока я шел, ветер хлестал меня, словно какой-то мстительный, гневный дух, стремящийся уничтожить незнакомца на своей земле. Позади меня я мог различить высокий пик Эвереста, самый высокий из них, и Лхоцзе рядом с ним. Справа от них, за ужасающей чередой зазубренных пиков, стоял Макелу, а слева - скребущий небеса Чо Ойю. Когда я спустился глубже в хребет, меня окружили ледяные покровы и обширные области снега. Со всех сторон вырисовывались зияющие трещины, достаточно большие, чтобы потерять армию, и ледниковые склоны прорезали опасно обозначенную тропу, по которой я шел. Резкие звуки движущегося льда, трескающихся ледников и грохота снежных оползней вызывали у меня чувство беспомощности перед грозной силой природы. Я сделал паузу, чтобы затянуть бутстрап. Мои пальцы напряглись, пока я затягивал шнурки. Я почувствовала, как кожа моего лица стала жесткой, когда ветер и холод соединились, придав моим чертам маску текстуры. И я спускался на перевал Теси. Я содрогнулся при мысли о том, каково это подняться к вершинам этих устрашающих пиков.
  Я остановился у группы незамерзающих камней, чтобы достать карту и проверить свое местоположение. По начерченному упрощенному маршруту я был на позиции. Внезапный шум напугал меня, и я снял марлина с плеча, чтобы увидеть трех таров, гималайских коз, прыгающих по каменистой местности, их толстые красноватые пальто отражают лучи заходящего полуденного солнца. Я наблюдал, как они легко поднимаются по скалам, и начал идти дальше, завидуя им. Полуденное солнце уже село, скрытое за высокими пиками, и очень быстро темнеет. Я поспешил и добрался до начала маршрута, известного как перевал Теси. Он вился между огромными горами узкой лентой среди неизведанных просторов ледникового льда, скал и сугробов. Я велел разбить лагерь где-нибудь в пределах перевала, и гид, заметив мой костер, найдет меня. Я выбрал место, защищенное от порыва ветра, и провел оставшиеся световые часы, собирая дрова. Среди высоких часовых из непоколебимой скалы, увенчанной вечными снегами, каким-то образом, вопреки всей естественной логике, росли искривленные, корявые и покрытые мхом деревья рододендронов. Когда я собрал достаточно маленьких веток, чтобы разжечь огонь, и достаточно больших дров, чтобы он продолжал гореть, я увидел кабаргу и фазана, пробивающихся сквозь деревья. Поскольку в моем рюкзаке было достаточно сушеного мяса, мне больше ничего не понадобилось, и я оттащил дрова обратно в выбранное мной место.
  Темнело, и я начал разжигать огонь зажигалкой, когда внезапно осознал, что я не один. Я бросил марлина в руки и повернулся к фигуре, тихо стоящей в пятидесяти ярдах от меня. Мужчина начал медленно приближаться, подняв руку в знак приветствия, и я опустил пистолет. Его лицо, почти скрытое под низким меховым капюшоном парки, открывало обветренную кожу, маленькие глаза и плоские широкие скулы непальцев. Его ноги были обмотаны тканью, а ступни покрыты сапогами из козьей шкуры. Мужчина подошел ко мне и заговорил на запутанном английском.
  «Вы ждете проводника», - сказал он. Мои брови приподнялись.
  «Тебя не ждут еще несколько часов», - сказал я.
  «Я рано», - ответил он. "Вы идете к семье Лиунги?"
  Я кивнул, и он махнул рукой, чтобы следовать за мной.
  «Долгое путешествие», - сказал он. «Я пришел рано. Так проводи много времени по ночам».
  Я пожал плечами. Я понимал, что ночное путешествие через перевал особенно опасно, но у меня не было средств, чтобы спорить с этим. Кроме того, мне не нравилась идея провести большую часть ночи в одиночестве у костра в бескрайней пустоте перевала, и только воющий ветер составлял мне компанию. Если бы мне повезло. Без сомнения, в этом районе обитали волки. И, я улыбнулся про себя, всегда был йети, мерзкий снеговик. Я бросил взгляд на свою неосвещенную деревянную пирамиду и последовал за своим проводником. Он двигался с уверенностью таров, и я обнаружил, что карабкаюсь и ускользаю, чтобы оставаться на разумном расстоянии позади него. Он проложил тропу, которая вывела нас из перевала на первой выемке и взбиралась вверх, карабкаясь по скользким, покрытым льдом склонам скал и по узким уступам. Наступила ночь, и мы продолжили движение вверх в темноте, а затем, со своей особой магией, взошла луна и отразила ледяной голубой блеск от снега и ледниковых образований. Чернота скал была поразительным контрастом со снегом, и, когда я смотрел на дикую местность, она имела угловатый и
  
  
  
  
  резкий, вытравленный узор холста Дюшана или Мондриана. Теперь я ясно видел своего проводника прямо перед собой, и мы подошли к довольно широкому выступу скалы.
  «Мы здесь отдыхаем», - проворчал он, прислонившись к покрытой льдом скальной стене, поднимающейся с одной стороны уступа. Я встал на колени, отложил свой рюкзак и с трепетом посмотрел на великолепие зрелища, открывающееся перед моими глазами, устрашающую красоту, которую не мог рассеять даже лютый холод.
  Хок любил говорить, что главный агент в этом мрачном, мерзком деле должен обладать опытом восьмидесятилетнего возраста, кошачьими рефлексами, нервами трапеции и экстрасенсорными способностями ясновидящего. Разумеется, если он хотел остаться в живых. Психическая часть, которую я всегда находила особенно верной, внезапно сбылась снова. Волосы на затылке не были слишком замороженными, чтобы внезапно встать, и я почувствовал, как они встают дыбом, когда я сел на корточки и смотрел на потрясающую панораму. Я развернулась, когда он подошел ко мне, обе руки были вытянуты, чтобы толкнуть меня сломя голову через край. У меня был только один шанс, и я воспользовался им, нырнув на землю и схватив его за ногу. Он упал, упав на меня, и мы оба едва не перекатились через край. Я достаточно поднял одну ногу, чтобы вытолкнуть себя вперед, и выскользнул из-под него. Но он был, как я уже видел, наполовину горным козлом, и он был на ногах и сидел на мне, отбрасывая меня назад силой своей атаки. Я почувствовал, как мои ноги ушли из-под меня на льду, и я упал. Его руки тянулись к моему горлу, сильные руки с мощными руками. Я ударился пяткой о трещину в камне и толкнул. Он откатился в сторону, когда я его сбросил. Я пересек право и почувствовал, как он безвредно отскакивает от тяжелой меховой кромки его капюшона.
  Я вскочила на ноги, когда он снова поднялся, и теперь я видел, как он осторожно приближается ко мне. Первая внезапная атака заставила винтовку соскочить с уступа, и Вильгельмина была похоронена под моей паркой и свитером. Узкие запястья парки не позволили мне уронить Хьюго мне на ладонь. Его маленькие глаза были всего лишь блестящими точками в лунном свете, а его руки, сложенные наполовину, не давали никаких признаков того, каким будет его следующий шаг. Я перевел взгляд на его ноги, увидел, как он перенес свой вес на правую ногу, двинулся вперед и попытался схватить меня. Я нырнул влево и качнулся. На этот раз я подключился, и он начал двигаться назад и вниз, сильно ударившись о камень за выступом. Я пошел за ним, и моя нога вылетела из-под меня на кусок покрытой льдом скалы. Я упал, схватился за край и оттолкнулся от него. Он снова поднялся на ноги и ударил меня по голове. Мне удалось избежать этого, схватить его за ногу и дернуть, и он упал рядом со мной. Мы сцепились, и я оттолкнул его от края, но он был жилистым и сражался со смертельным отчаянием. Я попробовал нанести удары карате по его шее сбоку, но толщина парки ослабила эффект. Он вырвался из моей хватки, развернулся, и когда он повернулся, я увидел отблеск луны на длинном изогнутом лезвии ножа. Он быстро вошел и срезал изогнутым лезвием. Он прорвал зияющую дыру в передней части моей куртки, которая проходила по всей длине одежды. Я упал, когда он снова нанес удар лезвием, злобно нанеся его крюком, и снова я почувствовал, как оно вонзилось в объемную парку. Он испортил парку, но он также проделал в ней удобную дырку, через которую я протянул руку, выдернул Вильгельмину и выстрелил. Он снова приближался ко мне, когда в него попали большие 9-миллиметровые пули, и он напрягся, качнулся назад и рухнул. Он был мертв до того, как я подошел к нему.
  Я обыскал его, но ничего не нашел. Его куртка была слишком маленькой, чтобы мне поместиться, но она вполне годилась, чтобы заткнуть зияющие дыры, которые он проделал в моей. Я снял его с его безжизненной формы и засунул перед собой, где уже проникал резкий ветер.
  У меня не было выбора, кроме как попытаться вернуться туда, где я начал разводить костер в перевале. Продолжить означало безнадежно заблудиться и рискнуть верной смертью. Когда я начал осторожно возвращаться назад, пытаясь вспомнить, как мы пришли, я задавался вопросом, появится ли в конце концов настоящий гид, который должен был меня встретить. Они заставили своего убийцу добраться до меня раньше, но, возможно, они также убили настоящего проводника. Я ничего не мог сделать, кроме как подождать и посмотреть. Я взял винтовку с того места, где она ускользнула, и снова двинулся вниз, проследив наш маршрут лишь с несколькими незначительными ошибками. Моя маленькая деревянная пирамида все еще оставалась нетронутой, и мне удалось быстро разжечь огонь, наслаждаясь его теплом. Я съежился у огня, а ветер усилился по мере того, как ночь сгустилась, и несколько раз задремал. Однажды меня разбудил вой снежного барса, рыщущего в темноте ночи.
  Было уже далеко за полночь, когда я услышал слабый звук шагов по снегу, мягкий хруст. Я выскользнул из круга света, созданного огнем, и развернул большого Марлина, держа палец на спусковом крючке.
  
  
  
  
  В залитый лунным светом проход я увидел медленно приближающуюся фигуру. Я подождал, пока фигура, тоже закутанная в меховой шапке и толстой куртке, приблизится к огню, а затем двинулся вперед, нацелив на нее винтовку.
  «Оставайся здесь», - скомандовал я. Фигура остановилась, и я подошел к ней. Подойдя ближе, я увидел, что новичок был маленького роста, не намного выше моего плеча.
  "Что ты здесь делаешь?" Я спросил. "Вы проходите?"
  «Я пришел, чтобы отвезти тебя к моему отцу», - ответил мягкий, плавный голос. Я опустил винтовку.
  "Девушка?" - удивленно воскликнул я. Она двинулась вперед, и я увидел маленькое гладкое молодое лицо, выглядывающее из-под большой пушистой шапки и поднятого воротника парки. Я могла различить маленький дерзкий нос и мягкие карие миндалевидные глаза. Она устало опустилась у огня.
  «Не удивляйтесь», - прокомментировала она на прекрасном английском, с легким оттенком британского акцента в ее тоне. «Женщины-шерпы могут обогнать любого из мужчин. Я не из шерпа, но я вырос в этих горах».
  «Сюрпризы кажутся частью твоей страны», - сказал я, садясь рядом с ней. «У меня уже есть один сегодня вечером». Я быстро рассказал ей о другом проводнике, который пришел за мной, и услышал, как она резко вдохнула.
  «Тысяча извинений тебе», - сказала она. "Моему отцу будет грустно услышать об этом. Мы боялись, что подобное может случиться, но мы были бессильны предотвратить это. Всего три дня назад мы узнали, что один из наших слуг, который передавал сообщения между моим отцом и мистером Ангсли принадлежал к Змеиному обществу Готака. Вот почему он сразу же послал меня встретиться с вами. Он знал, что может мне доверять.
  Она грела руки перед огнем, а я положил еще дров. Даже завернутая в бесформенные слои одежды, в ней было что-то миниатюрное, и ее движения, когда она потягивалась перед пламенем, были плавными и грациозными.
  «Я Халин», - просто объявила она. «Единственная дочь Дома Лиунги и, после смерти моей матери, женщина из дома моего отца».
  «А я Ник, Ник Картер, Халин», - ответил я. «Ты прекрасно говоришь по-английски. Где ты учился?»
  «В детстве я училась в Англии, - сказала она. «Я вернулся после смерти моей матери. Мы ждем вашего приезда с большими надеждами, рожденными отчаянием. Гхотак близок к победе».
  Я мрачно улыбнулся. «Я сделаю все, что смогу», - ответил я. «У меня уже есть один личный счет, чтобы свести счеты с этим котом-готаком. Наемные убийцы, посланные убить меня, меня более чем немного раздражают».
  Халин улыбнулась, ее зубы были красивыми и белыми. Она изучала меня с мудростью в глазах, рожденной не опытом, а наследием.
  «Я думаю, что если еще будет время, вы найдете способ помочь нам, мистер Картер», - медленно сказала она.
  «Ник», - поправила я ее. Она снова улыбнулась и подошла ко мне ближе. Мне хотелось видеть ее больше, чем крошечный кусочек ее лица, просвечивающий сквозь слои одежды.
  «Мы отдохнем несколько часов у костра, прежде чем отправиться обратно», - сказала она. «Мы будем лежать близко друг к другу для дополнительного тепла». Она легла перед огнем и осторожно притянула меня к себе. Повернувшись на бок, чтобы мы легли спиной к спине, она сразу же заснула крепким сном. Когда я еще некоторое время лежал без сна, я понял правду ее действий. Даже сквозь тяжелую одежду я чувствовал тепло ее тела рядом со своим. Вскоре я заснул с винтовкой в ​​руках.
  Было еще темно, когда я почувствовал ее движение и проснулся.
  «Мы начнем сейчас же», - сказала она. «Это долгое и трудное путешествие». Мы бросили в огонь немного снега, и я обнаружил, что следую за ней в потрясающем темпе. Ее маленькая фигура изящно и легко двигалась через проход, вниз по крутым гребням и по каменистым уступам, настолько узким, что нам приходилось продвигаться дюйм за дюймом, каждый шаг был приглашением к внезапной смерти. Когда снова наступила ночь, мы спустились в горы, и я увидел зелень. Температура несколько снизилась. Однако огонь по-прежнему приветствовали, и мы ели сушеное мясо в моем рюкзаке. Мы очень мало разговаривали во время поездки, бережно дыша и сохраняя энергию. Когда мы наконец расположились лагерем, мы оба были слишком измотаны, чтобы делать что-либо, кроме сна, и утром мы снова отправились в путь рано. Халин рассчитала время так, чтобы ночью мы проскользнули в Катманду, и она обогнула тихие темные улочки, чтобы наконец привести меня к двери большого деревянного дома с традиционной пагодовой крышей, поддерживаемой прочными бревнами. Она открыла дверь и поманила меня следовать за ней. Внутри она позвала на своем родном языке. Я услышал звуки из соседней комнаты и через арку без дверей увидел человека, чью фотографию я видел в фильме. Он вошел быстрым шагом и коротко поклонился. Я старался изо всех сил в моем громоздком наряде.
  Он помог мне с вещами, пока Халин быстро говорила с ним, и когда она закончила, он посмотрел на меня глубокими круглыми глазами. «Прошу прощения, что ваше знакомство с нашей землей было смертельным», - сказал он. Его глаза блуждали вверх и вниз по моей фигуре на меня
  
  
  
  меня, возвышающегося и казавшегося еще больше в комнате с низкой крышей.
  «Вы впечатляющий человек, мистер Картер», - сказал он. «Это хорошо. Людей легко увести, легко произвести впечатление. Пойдемте, пойдем и сядем. Нам есть о чем поговорить».
  Я заметил, что Халин исчезла, когда я последовал за патриархом в теплую комнату с темными деревянными панелями и каменной печью в одной стене и пылающим камином в другой. В деревянных нишах стояли блестящие медные и латунные урны, подносы и горшки, а на полу небрежно лежал толстый ковер. Мы сидели на низких, покрытых одеялами табуретах и ​​скамьях, и патриарх наливал чай в оловянные кружки.
  «Завтра вечером в храмовом зале Готака должно быть собрание духов с Каркотеком», - сказал старик. «Боюсь, это будет больше, чем видели твои глаза, молодой человек».
  «Эти глаза были свидетелями очень много», - прокомментировал я.
  «Во время такой встречи Ghotak разжигает людей до массового эротизма», - продолжил Лиунги. «Когда они будут в агонии своих эротических ощущений, он будет поощрять все больше и больше этого массового психологического феномена, пока люди не будут истощены и истощены. Затем люди его Змеиного Общества передадут петицию королю среди них для подписания, и, конечно же, они будет делать так."
  "Я так понимаю, у вас есть план предотвратить это?"
  «Единственно возможный на данный момент», - сказал старик. «Когда все соберется, я представлю вас как старого друга, пришедшего из далекой страны с новостями о Каркотеке. Согласно легенде, Дух Каркотека бродит по лицу земли».
  «И я скажу людям, что Каркотек не подавал никаких признаков того, что он поддерживает позицию Готака», - вмешался я.
  «Точно», - согласился Лиунги. «Ghotak будет спорить и угрожать. Я не знаю точно, что он придумает, но он будет бороться изо всех сил, вы можете быть уверены. Важно то, что мы маневрировать его в положение, когда он не может получить его ходатайство, подписанного в конце ритуала ".
  «Я понял», - сказал я. «В любом случае, черт возьми, проведи ритуал, верно?»
  «Это правильно», - сказал патриарх. «Он не может отказать людям в проведении ритуала. Но мы должны отказать ему в достижении его цели любой ценой».
  «Как вы думаете, они действительно обратят на меня внимание?» Я спросил. «В конце концов, я для них совершенно чужой».
  «Они будут слушать вас, потому что сначала вы приходите как мой друг, и меня здесь уважают», - ответил он. «А потом, потому что вы, услышав о заявлении Готака, прошли все это расстояние, чтобы выступить против него».
  Я улыбнулся. Я начинал замечать замысловатые, хитрые изгибы и повороты ума старика, явно образованного и мудрого в путях своего народа. Он резко встал.
  «Твоя комната наверху, и там тебя ждет ванна», - улыбнулся он. «Ванна в западном стиле - это удобство, к которому я привык за время службы в британской армии. Думаю, что мой дом, пожалуй, один из немногих во всем этом регионе, где есть такие удобства, за пределами Королевского дворца».
  «Говоря о королевских дворцах, - сказал я, - причем здесь король?»
  «Он молится за наш успех, но он должен оставаться в тени», - сказал Лиунги. «Если нам не удастся остановить Готака, он будет вынужден подчиниться его требованиям».
  Мы со стариком обменялись поклонами, и я вошел в свою маленькую, но удобную комнату с широкой кроватью, покрытой толстым покрывалом из козьей шерсти. Ванна находилась в крошечной кабинке, примыкающей к комнате, действительно достаточно большой, чтобы вместить саму ванну и вешалку для полотенец. Вода уже была в ванне, и я позволил теплу расслабить ноющие мышцы. Я только что вытерлась и растянулась под одеялом из козьего меха, когда в мою дверь постучали и вошла Халин. Я удивленно села. На ней был голубой халат из тонкой ткани, а ее волосы ниспадали черными каскадами до плеч. Ее лицо без парки было гладким, цвета слоновой кости, с высокими, широкими скулами, оттененными изящно очерченными миндалем ее глаз. Ее губы, теперь влажные и влажные, сияли прелестью. Несмотря на то, что ее груди были маленькими, ее грудь резко выступала из-под мантии, и она стояла передо мной, словно драгоценный камень, сияющая нежность, исходящая от нее. Она села рядом со мной на широкую кровать, и я увидел, что под халатом у нее ничего не было. Кончики ее груди были провокационными точками, хотя она, похоже, не подозревала об этом.
  Она положила руки мне на плечи и толкнула меня обратно на кровать. «Пожалуйста, перевернись», - сказала она. Я сделал это, и она начала массировать мою спину, шею и плечи прикосновением, которое сочетало в себе нежность и силу.
  "Это обычай?" - с любопытством спросил я.
  «Тем гостям, которые путешествовали очень долго, чтобы посетить нас», - отметила она. Я лежал тихо, расслабляясь и наслаждаясь чувственным прикосновением ее рук, пока она массировала мое тело. Мне и раньше делали массаж, но руки Халин ласкали не хуже, чем массировали, и я подумал, знает ли она об этом. Я повернул голову, чтобы посмотреть на нее, и она улыбнулась мне, продолжая выполнять свою задачу. Она стянула меховое одеяло, и ее руки разгладили кожу у основания моего позвоночника, успокаивающе надавливая на нервные окончания.
  
  
  
  
   Затем она осторожно перевернула меня и потерла грудь, пока я смотрел, как танцующий свет мерцающей масляной лампы играет на ее пристальном лице. Наконец, закончив, она накинула одеяло на мою грудь. Я поймал ее запястье, и она тихо села, не пытаясь отодвинуться.
  «Ты очень красивое создание, Халин», - сказал я. "Вы это знаете?" Она улыбнулась мудрой азиатской улыбкой, и я получил свой ответ. Как и все женщины во всем мире, она слишком хорошо знала свое очарование. Она мягко провела обеими руками по моей груди до шеи, а затем снова вниз.
  «У тебя красивое тело», - мягко сказала она. Она встала, улыбнулась, послала мне воздушный поцелуй и ушла мягкими беззвучными шагами. Я сразу заснул и спал как младенец.
  Когда наступило утро, я был удивлен, насколько теплый день был в долине. На прогулку по улице мне понадобились только рубашка и легкая ветровка. Старик завтракал со мной, и я мельком увидел Халин, бесшумно порхающую по дому. После завтрака я вышла за местным колоритом. Я прошел всего несколько кварталов, когда подошел к внушительному храму и длинному низкому залу собраний за ним. Готак, выглядевший так же, как и в фильмах, которые я видел в офисе Хоука, спустился по ступенькам в сопровождении трех довольно высоких мужчин с обнаженными руками в королевских синих рубашках с рукавами-шариками, открытых до пояса. У меня создалось впечатление, что он ждал меня за дверью. Его время было слишком удачным. Он подошел прямо ко мне, и его властное лицо было холодным и суровым. Он кивнул, пренебрегая обычным поклоном.
  «Пришел друг из Дома Лиунги», - сказал он с усмешкой на губах. «Мы ждали тебя».
  "В самом деле?" Я сказал. «Почему-то я понял, что это не так».
  Его глаза слегка двигались, но лицо оставалось бесстрастным.
  «Вам следует посоветовать не вмешиваться в дела, которые вас не касаются», - сказал он. Он, очевидно, тоже выучил свой английский в британских школах, которые когда-то были разбросаны по стране. Вглядываясь в его холодные глубокие глаза, я сразу понял, что у этого человека нет шансов быть кем-то, кроме врага, поэтому я решил сыграть прямо.
  «Вы говорите мне заниматься своими делами», - сказал я.
  Он пожал плечами. «Если хотите, выражайтесь грубо», - сказал он. «Вы, представители западного мира, кажетесь одержимыми грубостью».
  «А вы из восточного мира, кажется, одержимы властью», - ответил я. «Спасибо за совет. Я не забуду его».
  Он не смог удержаться от вспышки гнева, вспыхнувшей в его глазах, когда повернулся и пошел обратно в храм. Он поговорил со своими тремя помощниками, и они повернулись ко мне.
  «Ты пойдешь с нами», - сказал самый высокий низким и напряженным голосом. «Если вы не придете тихо, мы дадим понять, что вы оскорбили ламу. Через несколько минут соберется толпа, чтобы разорвать вас на части».
  Я взвесил угрозу и решил, что в этом что-то есть. Но мне было больше интересно узнать, что они имели в виду. Я упал рядом с ними. Один шел впереди, а двое других окружали меня. Меня привели к низкому дому собраний, вокруг него и на небольшую, окутанную деревьями поляну.
  «Гхотак решил, что ты пришел навредить», - сказал самый высокий, глядя мне в лицо. «Становится необходимым заставить тебя осознать, насколько ты ошибаешься, сделав это. Готаку жаль, что он преподал тебе такой суровый урок».
  Я мысленно улыбнулся. Это был другой подход, но я знал, что тактика будет такой же. Они намеревались дать мне хорошее представление. Почти как один они залезли в свои свободные рубашки, и каждый вытащил узкую полоску вылеченного бамбука, толщиной с куртку для верховой езды. Лидер трио поднял руку и спустился с ней. Я услышал, как он свистнул, когда он пролетел по воздуху, отвернулся и поднял руку в защиту. Я почувствовал болезненный порез, когда он ударил, и сразу почувствовал струйку крови на моей руке. Я отодвинулся и улыбнулся. Я видел тихое, но мерзкое маленькое оружие. Самый высокий снова подошел, и теперь двое других собирались начать рубить своими прутьями.
  «Подожди, - сказал я. Они послушно остановились. Возможно, Гхотак думал, что его убийца упустил связь со мной, но он собирался узнать другое. Может быть, эти трое были хулиганами в Непале, но по сравнению с теми, с которыми я привык обращаться, они принадлежали исключительно к лесной лиге. Мне пришлось улыбнуться, когда я увидел, что они стоят там, ожидая, что я собираюсь сказать.
  Я вздохнул, а затем со скоростью кошки развернулся и нанес мощный удар солнечному сплетению тому, что был справа. Я видел, как его глаза выпучились, когда он схватился за живот и согнулся пополам. Не прекращая движения, я развернулся, нырнул и схватил лидера трио за колени. Я резко дернул, и он перевернулся. Третий достаточно оправился, чтобы ударить меня своей бамбуковой палочкой. Я взял порез на плече, схватил его за руку и повернул. Он взвизгнул и полуобернулся, когда я надавил. Я отпустил достаточно долго, чтобы отрезать ему шею, и он упал. Самый высокий сейчас встал на ноги,
  
  
  
  
   Он подошел ко мне и крутанулся, чтобы ударить ногой высоко и далеко. Удар попал мне в бедро, когда я повернулся. Когда он поставил ногу на землю, он потерял равновесие. Я сошел с разворота прямо и почувствовал, как у него сломалась челюсть. Он поплыл задом к дереву и, содрогнувшись, упал на землю о ствол. Тот, кого я попал в солнечное сплетение, был на коленях, только начинал отдышаться. Я схватил его, поднял на ноги и ударил его по щеке. Кровь хлынула из раны, когда он ударился о землю. Я перетащил третью туда, где первые две лежали почти бок о бок. Самый высокий был ошеломлен, но в сознании. Я дернул его голову за волосы.
  «Обязательно скажите своему боссу, что мне очень жаль, что мне пришлось обучить вас таким образом», - сказал я. «Он поймет, я уверен».
  Я вышел и вернулся на главную улицу, довольный тем, как все прошло. Гхотак не был дураком. Он понимал силу и безжалостность. Хотя я в этом сомневался, проявление этих качеств могло просто его замедлить.
  Я продолжал бродить по улицам, наблюдать за людьми, останавливаться у уличных торговцев и в конце концов оказался на окраине деревни. Я как раз собирался повернуть обратно к дому Лиунги, когда, глядя на горы, возвышающиеся сразу за деревней, я увидел три фигуры, выходящие из гор. Первые двое были гидами-шерпами, я узнал по их одежде. На третьем была ярко-зеленая нейлоновая лыжная куртка.
  «Я не верю в это», - сказал я себе вслух. Я ждал, не желая верить в то, что видел, но чертовски хорошо зная то, что видел. Три фигуры, растянутые в один ряд, становились больше, пока не оказались на мне. Мимо прошли два гида-шерпа. Третья фигура остановилась и взглянула на меня с облегчением и презрением.
  «Похоже, я угадала», - резко сказала она. «Я дам тебе еще один шанс сотрудничать со мной», - весело добавила она.
  «Я тронут», - прорычал я.
  «Я знала, что ты им будешь», - сказала она и пошла вслед за проводниками. Я смотрел на нее со смесью гнева, удивления и невольного восхищения. Я решил, что любая девушка с такой решимостью не может быть такой уж плохой. Она также могла быть занозой в заднице. Но, возможно, она усвоила урок, сказал я себе, вспоминая испуг в ее глазах во время нашего последнего сеанса. Если нет, я дам ей еще одну и быстро. Когда я шел обратно через деревню к дому Лиунги, я улыбнулся, проходя мимо храма Готака, и увидел трех фигур, помогающих друг другу подняться по ступеням.
  Глава III.
  Когда я вернулся в дом, я обнаружил, что старик ждал меня, чтобы попить чаю. Его информация, более подробная, чем все, что я слышал, выявила опасное положение дел, которое уже было достигнуто. Халин, занятая домашней работой, порхала в комнату и выходила из нее, каждый раз ее глаза встречались с моими в небольшом частном разговоре. Я продолжал вспоминать мягкость ее рук на моем теле, и мне приходилось постоянно вспоминать слова старика.
  «На сегодняшний день в Непал прибыло более 5000 из этих иммигрантов», - сказал он. "Поскольку каждый из них является обученным агитатором-коммунистом, сведущим в способах разжигания разногласий среди людей, это значительная сила. Гхотак, если он заставит короля разрешить дальнейшую иммиграцию без ограничений, в конечном итоге станет править страной для своего китайского коммуниста. мастера ".
  «И люди действительно верят, что Ghotak руководствуется духом Karkotek?» Я спросил.
  «Да», - ответил старик. «В этом он был очень умен, играя на всех древних суевериях и ритуалах. Сегодняшний ритуал - это древний обычай, который он возродил в средство контроля над людьми».
  Халин вошла со свежим чайником и на мгновение присела, чтобы послушать. На ней была свободная черная блузка и брюки-мандарины, и она была похожа на красивую женщину-ребенка.
  «Но даже больше, чем дух Каркотека, у него есть пример того, как йети убивали тех, кто публично выступал против него», - продолжил патриарх.
  "Йети?" - воскликнул я. «Отвратительный снеговик? Снова не та старая легенда».
  Я взглянул на трезвое молчание, которое вызвало мое замечание. И старик, и девушка смотрели на меня глубокими серьезными глазами.
  "Вы, конечно, не верите в существование такого существа, не так ли?" - спросил я, внезапно почувствовав, что уже получил ответ.
  «Никто из живущих здесь не сомневается в существовании йети», - сказал старик. «Йети существует. Я просто считаю, что это совпадение, что он убил тех, кто выступал против Ghotak, и Ghotak извлекает выгоду из этого».
  «Но вы верите в йети? Вы оба?»
  «Но, конечно, мой друг», - сказал он, и Халин кивнула, широко раскрыв глаза. «Нет сомнения, что он существует».
  Я быстро отступил, понимая, что ступаю по неуязвимой земле. Суеверия, по крайней мере, некоторые суеверия, очевидно, не ограничивались массами. Но прежде чем полностью отступить, я попытался еще раз кивнуть в сторону разума и логики.
  "Думали ли вы, что, возможно, Готак убил этих людей и обвинил в этом
  
  
  
  
   йети? »- спросил я.
  «Только йети могли убить их. Вы бы знали, если бы видели их тела», - ответил он. Я упал, и мы допили чай. Старик вернулся наверх, чтобы отдохнуть, а Халин нужно было закончить работу по дому. Я решил прогуляться и пять минут не выходил из дома, когда встретился с Хилари Кобб. На ней был шерстяной костюм, и я снова заметил, насколько великолепно пышной была ее грудь.
  «Я только что брала интервью у самого очаровательного человека», - весело объявила она. «Гхотак, верховный лама храма Теоан».
  «Вы действительно обойдетесь», - прокомментировал я. «Я удивлен, что он согласился встретиться с вами. Я слышал, что он очень отстранен».
  «Вы удивитесь, сколько дверей откроется, когда вы высветите пресс-карту», ​​- ответила Хилари. «Он сказал, что хочет рассказать западному журналисту о своем взгляде на рост иммиграции в Непал».
  «Он не упускает ни одного трюка», - проворчала я.
  "Что это значит?" - спросила она неожиданно для всех.
  «Ничего», - быстро сказал я, но она уловила запах и подозрительно смотрела на меня.
  «Не пытайся оттолкнуть меня», - сказала она. «Может быть, я знаю нечто большее, чем я думал. Это то, почему Ангсли был отправлен сюда из-за китайской иммиграции в Непал? Вот почему вы занимаетесь его местом?»
  "Почему бы тебе не пойти домой, пока тебя не убили?" - яростно сказал я.
  "Разве ты не немного мелодраматичен, старина?" - легкомысленно спросила она. Я взяла лацканы ее костюма одной рукой и притянула к себе, с облегчением увидев быструю вспышку страха, промелькнувшую на ее лице.
  «Ты не можешь забыть, когда в последний раз поумничала со мной, дорогая», - прорычал я. «Я предупредил вас, чтобы вы не умничали, и говорю вам еще раз».
  «И я же сказала, что не отпугиваю», - отрезала она.
  Я отпустил ее, и она отступила, ее голубые глаза были круглыми и серьезными. "Почему бы нам не объявить перемирие?" она сказала. «Я не буду мешать тебе, и ты не мешай мне».
  «О, Боже, храни нас», - простонал я. «Знаешь, для умной, решительной, находчивой девушки ты ужасно глупая баба. Я даю тебе хороший совет. Это место может в любой момент превратиться в очень неприятную ситуацию».
  «И отличная история», - радостно сказала она.
  «Давай, заблудись», - сердито сказал я. «Просто держись подальше от моих волос». Я повернулся и пошел прочь от нее. У меня здесь есть работа, напомнил я себе. Попытки вразумить чрезмерно агрессивных англичанок не были частью этого. Каким-то образом это проклятое место начало вызывать у меня очень неприятное чувство. Я хотел проникнуть в суть вещей, что-то вскрыть и искоренить, разоблачить врага и встретиться с ним лицом к лицу. Но здесь все двигалось под поверхностью, замаскированным под странные отношения и подходы. Я решил сконцентрироваться на Ghotak. Он двинулся прямо дважды. Может, я смогу заставить его открыться и совершить роковую ошибку. Я вернулся в дом, растянулся на кровати и попытался очистить свой разум от отвратительных снеговиков, богов змей и всех других суеверий. Проклятая атмосфера могла окутать вас и сделать частью себя. Я позволил своим мыслям вернуться к Халин. Теперь было то, чем стоило окутать.
  Я отдыхал, пока не услышал мягкий гонг, сигнализирующий об обеде, и спустился вниз. Мы ели быстро, потому что, как объяснил старик, ритуал начинался через час после захода солнца. Халин на мгновение извинилась, и старик сделал несколько последних затяжек из кальяна. Я допил чашку сладкого рисового вина, которое он подал.
  «Я объясню, что происходит во время ритуала, как это происходит», - сказал он мне. «И большую часть этого, я полагаю, не нужно будет вам объяснять. Кстати, вы в курсе, что еще один гость из западной страны находится здесь, в Катманду?»
  «Я в курсе», - сказал я. «Я не знал, что ты был».
  «Она остановилась здесь», - сказал он. «Она приняла мой дом за трактир для путешественников, и я объяснил ей дорогу. Она журналист, с которой очень легко общаться».
  «И очень умно», - добавил я. Я молча держал пари, что Хилари тоже появится на ритуале. Прибытие Халин положило конец нашему разговору. Она ворвалась в комнату с блестящей оранжевой шелковой накидкой, обернутой вокруг ее обнаженных плеч. Под ним на ней был короткий украшенный драгоценностями топ, заканчивающийся обнаженным животом. Синий прозрачный материал упал с ее талии на землю. Ее груди, собранные в верхней части недоуздка, вздымались двойными бугорками, резко заострялись, а черные волосы ярко сияли на розовато-розовых щеках. Она засверкала, ожила сияющая, раскаленная жемчужина, потрясающе нежная и красивая.
  Она шла между своим отцом и мной, и когда мы подошли к длинному зданию с низкой крышей за храмом, оно уже было забито людьми. Я последовал за стариком, пока он спускался вперед. Стульев не было, и все сидели на деревянном полу. Возвышенная платформа, земля сцены, заняла переднюю часть зала, и я увидел Готака, сидящего на ней в одиночестве. Среди толпы было несколько мальчиков из Общества Змеи в синих рубашках. Я заметил, что мои трое друзей пропали без вести, и тихо улыбнулся. Большие курильницы свисали со стен и сидели на сцене, наполняя зал
  
  
  
  
  
  сладким, приторным запахом. Различные статуи и резные фигурки Каркотека украшали заднюю часть сцены, а три музыканта сидели с одной стороны, двое из них тихонько играли на ситарах с длинной шеей, а третий мягко поглаживал по барабану. Дым от зажженных масляных ламп затуманил холл и добавил полумрак огромной комнаты. Внезапно вышло еще несколько музыкантов, которые сели рядом с первыми тремя, и я услышал жуткую музыку медной трубы и раковины, присоединяющейся к барабану и ситарам.
  Старик сел по одну сторону от меня, а Халин - по другую, и когда я взглянул на нее, я увидел, как под украшенным драгоценностями топом мягко поднимается ее грудь. Я подумал, что они будут похожи на нее, маленькие, но идеальные. Я оглядел толпу в поисках пепельно-русой головы и, наконец, заметил ее прямо напротив того места, где сидел. Хилари Кобб стояла у стены, статуя рядом с стоявшими рядом с ней непальскими женщинами. Я посмотрел на платформу и увидел, как Готак поднимается и подходит к краю. В зале сразу воцарилась тишина. Он поднял руки, объемные шафрановые рукава его мантии свободно спадали, и начал серию заклинаний. Толпа бормотала вместе с ним. Наконец он закончил, опустил руки и посмотрел на публику высокомерно высокомерным лицом.
  «Сегодня вечером мы радуемся плодородию Духа Каркотека», - произнес он. «Сегодня вечером Каркотек, Владыка всех змей, помогает нам освободиться, насладиться своими телами, стать одним из его собственных. Но сначала он посылает нам сообщение. Его желание состоит в том, чтобы я сказал вам, что пришло время попросите нашего уважаемого правителя, потомка Вишну Хранителя, приветствовать всех тех, кто будет жить на нашей святой земле под Духом Каркотека ».
  Толпа одобрительно прошептала.
  «Когда ритуал закончится, - продолжал Гхотак, - ты продемонстрируешь, что услышал пожелания Каркотека, данные тебе из моих скромных уст, подписав великий свиток, который будет отправлен королю, возвышенному потомку Вишну. Хранитель ".
  Снова толпа пробормотала свое понимание.
  «Как написано в Священных Книгах, - добавил Гхотак, - пусть он бросит вызов воле Каркотека, скажет открыто или навсегда останется в молчании».
  Я почувствовал, как мои руки напряглись, когда старик поднялся, оглядел толпу и взглянул на Готака.
  «Каркотек не говорит устами Готака», - сказал он, и толпа громко вздохнула. «Я сказал это раньше, и я говорю это вам сейчас еще раз. Но сегодня у меня есть другой, который хотел бы поговорить с вами. Он прибыл из страны, находящейся за много тысяч миль отсюда. Он прошел эти мили, потому что он хотел поговорить с вами. вы. Его сердце обеспокоено тем, что он слышал так далеко ".
  Патриарх повернулся ко мне, и я понял. Я встал, проигнорировав горящий взгляд Готака, и повернулся к толпе.
  «Патриарх Лиунги говорит правду», - сказал я, бросив быстрый взгляд на море слушающих, безмолвных людей в полутемном, дымном зале. «Те, кто хочет въехать в вашу страну, не приходят как друзья. Я слышал Дух Каркотека на моей земле, и его голос попросил меня уйти из моего дома, чтобы сказать вам это. Это будет знаком для вас, как мне сказали . "
  Голос Готака прервался, когда он начал действовать.
  «Старик стар, а иностранец лжет», - прогремел он. «Слушайте их, и Дух Каркотека разгневан и наведет на вас зло. Вы ищете знамения? Подумайте, как йети убил тех, кто выступал против Готака».
  «Йети никому не причинит вреда», - крикнул я. Я чуть не сказал, что йети - это проклятая мистификация, но поймал себя.
  «Неужели йети убил тех, кто выступал против Готака?» - закричал монах, и толпа заревела в ответ.
  "Разве Каркотек не подал тебе этим знамением?" - спросил он, и снова толпа взревела. Готак повернулся и указал пальцем на Лиунги.
  «Иди в горы, старик, и возвращайся, не тронутый йети», - крикнул он. «Если ты сможешь это сделать, Гхотак узнает, что Дух Каркотека не говорит его устами и что ты и иностранец не лжешь».
  Я увидел, как на губах патриарха появилась тонкая улыбка.
  «Я принимаю вызов», - сказал он. «Свиток не будет иметь имен, пока вызов не будет выполнен».
  Толпа ахнула, из них вырвался громкий шипящий звук, а затем они захлопали. Лиунги сел, потянув меня к себе.
  «Он поймал себя в ловушку», - взволнованно сказал старик. «Я понял это и сразу воспользовался этим».
  «Но вы верите в йети», - сказал я.
  «Конечно, но не то, чтобы он убивал ради Готака. Другие убийства были случайностью. Этого больше не повторится».
  Я был склонен согласиться со стариком, тем более что я знал, что весь кусок йети - это часть дикого фольклора. Может быть, монах поймал себя в ловушку, думая, что старик будет слишком напуган, чтобы принять его вызов. Мои глаза снова были обращены на сцену, когда снова загремел голос Готака.
  «Ритуал начинается», - торжественно объявил он. Мгновенно мягкий фон музыки сменился резким, почти пугающим ритмом, настойчивым ритмом, который учащался, замедлялся и снова ускорялся в пульсирующий ритм.
  
  
  
  
   Ситаристы начали мерцающую бесконечную серию аккордов, и пока я смотрел, на помосте появились шесть девушек в ниспадающих вуалях, с обнаженной грудью под тонкой тканью. На каждом было то, что я сначала принял за подсвечники. В каком-то смысле они были, но когда они были установлены, по три с каждой стороны платформы, я увидел, что это восковые фаллические символы, каждый со своим выпуклым основанием. Реалистично оформленные восковые символы подсвечивались на крошечном фитиле на конце каждого из них.
  «Воск обрабатывают специальным маслом, чтобы он быстро таял», - прошептал мне старик. Шесть девушек простерлись перед символами, а затем собрались вместе в центре сцены.
  «Гхотак, как Верховный лама храма, выберет девушку, чтобы принести себя в жертву Каркотеку», - прошептал мне патриарх.
  "Кого он может выбрать?" Я спросил.
  «Кто-нибудь здесь», - сказал старик. «Обычно он выбирает из храмовых девушек. Девушка, призванная Святым, начнет возбуждать все виды эротических эмоций, какие только сможет, танцами и другими телесными действиями. На сцену будут прыгать разные мужчины и предлагать себя им. она должна выбрать одну, прежде чем фаллосы сгорят дотла, и той, которую она выберет, она должна отдать себе этой ночью "
  Пока я смотрел, Гхотак стоял перед шестью девушками. Затем он внезапно повернулся и указал на публику.
  «Я выбираю Халин, дочь Дома Леунги, чтобы предложить дань уважения Духу Каркотека», - кричал он.
  Я бросил взгляд на старика. Он ошеломленно уставился на монаха.
  "Она не выходит?" - спросил Гхотак насмешливо. «Неужели дочь Дома Леунги слишком хороша для Духа Каркотека? Разве такой дом смеет говорить за Каркотека?»
  - прошептал мне старик сквозь зубы.
  «Если я откажусь позволить Халин отдаться, я должен прекратить противодействие ему», - сказал он. «Он знает это. Это вопрос личной чести».
  «А если ты не откажешься, то бросишь Халин бог знает кому», - сказал я. «Скажи ему, чтобы он пошел к черту. Я найду другой способ добраться до него ".
  «Дьявол в монашеских одеждах поразил самое сердце чести и веры», - пробормотал патриарх. Внезапно я услышал стремительное движение сбоку, вспышку оранжевого шелка, проносящуюся по воздуху. Я повернулся и увидел, что Халин мчится к платформе. Я позвал ее, но она даже не остановилась. Когда она забралась на платформу, толпа приветствовала ее. Музыка усилилась, и из урн вдоль стен внезапно вышел вызывающий воспоминания запах - странно возбуждающий запах. Я почувствовал повышенную эмоциональность в аудитории и увидел, что некоторые женщины уже отбрасывают шелковые шарфы, вуали и верхнюю одежду. Халин была на сцене, тихо стояла, а Ghotak удалился, спустившись по краю платформы. Горели фаллические символы, каждый из которых имел свой оттенок яркого пламени. Я поймал взгляд Халин, когда она смотрела на ближайший фаллос, и они сияли странной яркостью. Теперь музыка отбивала свой пульсирующий ритм с почти оглушительной громкостью, и от звука и ритма невозможно было уйти. Они захлестнули меня, как волны океана, погружающие, поглощающие, требовательные. Я наблюдал, как Халин начала танцевать, сначала медленно, затем с возрастающей чувственностью. Я видел экзотических танцоров по всему миру, но все они воображали. Халин изменилась, ее глаза были полузакрыты, голова запрокинута. Она приблизилась к каждому фаллосу, слегка лаская восковые изображения, затем обошла каждый, толкая каждую грудь своей грудью. Она раскачивалась взад и вперед, и теперь ее живот начал подниматься и выдвигаться, и она переместилась к центру платформы. Голубые ножны, которые она носила, быстро разорвались, когда ярость ее движений усилилась, а ее тонкие и тонкие ноги пульсировали и раскачивались.
  Благовония и жар достигали публики, и я чувствовал, как они раскачиваются, слышал стоны и полувеклы. Халин выставила им живот, раздвинула ноги и выгнулась назад. Я услышал женский крик и, оглянувшись, увидел мужчину, который катался вместе с ней по полу, раскачивая ноги вверх и вниз. Мужчины и женщины цеплялись друг за друга. В нескольких футах от нее женщина выгнула тело назад и начала корчиться в гипнотическом эротизме. Пугающий экстаз охватил толпу, воздух наполнился тихими стонами и жуткими звуками. Я видел, как Хилари Кобб прижалась к стене и смотрела широко раскрытыми испуганными глазами. Я улыбнулся, увидев, как она вытерла ладонью лоб и щеку, и даже в полумраке я увидел, как ее кожа блестит от пота.
  Халин рухнула на пол платформы, вытянув ноги, выгнув спину, ее живот подпрыгивал судорожными движениями восторга, а восковые фаллосы продолжали гореть. Я чувствовал пот на своих ладонях, а задняя часть моей рубашки была влажной. Пока Халин продолжала подниматься и опускаться под настойчивый ритм музыки, мужчина прыгнул из аудитории на платформу. Он стоял над ней, расставив ноги, его торс работал. Халин перевернулась, и он
  
  
  
  
   отошел и упал с платформы, чтобы тяжело дышать, лечь на пол. Еще одна фигура выскочила на сцену и танцевала перед Халин, теперь катаясь по сцене взад и вперед. Она отвернулась, не прекращая собственных эротических движений, и он удалился. Я мог видеть, что Халин была охвачена собственным безумием, она скользила и каталась по сцене, двигая спиной и плечами в чувственном ритме, приподнимая живот в нетерпеливых толчковых движениях, в то время как восковые фаллические символы продолжали гореть дотла. .
  Передо мной женщина наполовину закричала и упала на мои ноги. Сразу же она перевернулась и начала двигаться, как змея, по моим ногам. К ней присоединились еще одна женщина и мужчина, и они терлись друг о друга в медленном исступлении. Все больше мужчин предлагали себя Халин, и каждый был отвергнут из-за поворота ее головы или поворота ее тела. Фаллосы находились не более чем в нескольких дюймах от выпуклых восковых оснований. Я услышал хриплый шепот ее отца.
  «Она больше не может отказываться», - сказал он напряженным голосом. «Она должна кого-то выбрать. Время для нее заканчивается».
  Вопли и крики теперь звучали как один непрерывный шум, и я понял, что Халин, увлеченная собственным безумием, тем не менее сдерживала ужасный момент так долго, как могла. Мои руки были мокрыми, и по рукам струился пот. Я вскочил на ноги, перепрыгнул через корчащиеся, ниспадающие тела и побежал к платформе. Я видел, как ошеломленная Хилари Кобб, прижатая к стене, наблюдала за сценой необузданного эротического желания. Я поймал ее удивленный взгляд, когда пролетел мимо. Глаза Халин были закрыты, когда я прыгнул на платформу, встал над ней и позвал ее по имени. Она открыла глаза, и ее извивающееся тело продолжало свой чувственный ритм. Стоя над ней, я почувствовал, как мои чресла раздуваются от желания, я покачал головой и сжал руки. Боже, зараза этого места была непреодолимой. Я хотел упасть на ее прекрасное тело, запечатлеть эту маленькую идеальную форму и сделать ее своей. Но я пришел сюда не для этого, напомнил я себе. Я был здесь, чтобы что-то предотвратить, а не совершить. Внезапно Халин поднялась, схватила меня за ноги. Она прижалась лицом к моему паху, потерлась головой о меня, а затем, откинув голову назад, испустила пронзительный крик освобождения.
  Шум прекратился с пугающей внезапностью, и на долгое время воцарилась мертвая тишина. Восковые изображения рассыпались, и зал почти погрузился в темноту. Теперь тишину нарушали только звуки выдыхаемого дыхания и подавленные рыдания. Я посмотрел на Халин. Она упала без сознания на пол. Я поднял ее и отнес с платформы мимо горящих глаз Готака. Я выбрался из холла и обнаружил рядом с собой ее отца. Я распахнул дверь и вышел на прохладный ночной ветер, чистый, освежающий ветер. Халин была пером в моих руках, красивой спящей куклой. Уходя с ней, я увидел, как из холла показалась светловолосая голова, и, оглянувшись, я увидел Хилари Кобб, прислонившуюся к стене здания с закрытыми глазами и собравшуюся.
  Халин пошевелилась, и я остановился. Она открыла глаза, и на ее лице появилась удивительно мягкая улыбка. Я поставил ее на ноги, и ее глубокие глаза смотрели на меня.
  "Ты можешь идти?" Я спросил. Она кивнула, и ее отец обнял ее за талию. «Все кончено, и с тобой все в порядке», - сказал я. Я увидел глубокое облегчение и благодарность в глазах старика, и Халин склонила голову ему на плечо. Я пошел дальше и оставил их одних. Эротическое возбуждение на время стерло настоящую опасность, но только на время. Они все еще были там, возможно, даже больше. Но в очередной раз они были прикрыты возмутительным образом этой странной страны. Был брошен вызов, на него был дан ответ, а затем он был скрыт вспышкой сексуального расстройства в масштабе массовой оргии. Завтра старик отправится в горы, чтобы доказать, что он не будет убит чем-то, чего не существует, чтобы доказать, что мифологический бог не общался через помешанного на власти монаха. Я покачал головой и попробовал еще раз, но все вышло так же. В этом месте все носили маски, и у меня было неприятное ощущение, что за одним из них скрывается смерть.
  Глава IV.
  Я гуляла в прохладном ночном воздухе и сначала отпустила Халин и ее отца домой. Наконец я проскользнул в тихий дом и поднялся в свою комнату. События, свидетелем которых я только что стал, нарушили бы мраморную статую, и я обнаружил, что ворочаюсь в тишине ночи. Меховое одеяло было теплым и мягким, чертовски похоже на женщину. Я проснулся, когда услышал слабый звук открывающейся двери. Я села голая, если не считать шорт, и Вильгельмина была в моей руке, готовая взорваться, мой палец напряженно нажимал на спусковой крючок. В окно проникал мягкий синий свет, пока я ждала, глядя, как дверь открывается дальше. Внезапно в комнате появилась миниатюрная фигура под широким объемным шелковым халатом.
  "Ник, ты проснулся?" маленький голос как
  
  
  
  
  
   мягко.
  «Халин», - сказал я. "Что ты здесь делаешь?" Она вошла в комнату, закрыв за собой дверь. Она села на край широкой кровати, и мягкий лунный свет через окно осветил углы ее лица. Глаза ее были черными, бездонными ямками, каждая из которых ярко освещалась.
  «Я пришла к тебе, Ник, - сказала она. «Написано, что девушка отдаст себя тому, кого выбрала».
  «Халин», - сказал я, кладя руки на ее маленькие плечи. «Я думал, ты понял. Я пришел к тебе, чтобы тебе не пришлось никому отдавать себя».
  «Я понимаю», - мягко сказала она. «Я знаю, что ты сделал это для меня».
  «Тогда тебе нет необходимости здесь находиться», - сказал я. «Тебе не нужно продолжать со мной».
  «Но также написано, что девушку переполняет желание мужчину, которого она выбрала», - ответила Халин. «И это тоже правда».
  "Это так с тобой, Халин?" Я нахмурился. Она не ответила. Вместо этого она низко наклонилась, и одним быстрым движением объемное платье было отброшено, и я увидел существо столь совершенной формы, такое деликатно чувственное, подобное драгоценному камню во всех аспектах, что было чрезвычайно волнующим. Она сидела прямо, ее спина изгибалась красивой аркой, ее груди были направлены вверх, полные и округлые под сосками и изгибались с идеальной симметрией крошечным выступающим вершинам. Ее стройные ноги были красиво сформированы, а бедра плавно округлены. Она подошла ближе к меховому одеялу, положив руки мне на плечи.
  «Это так, Ник», - выдохнула она, и я почувствовал, как маленькое тело задрожало. Она толкнула меня обратно на кровать и начала прикрывать мое тело губами, мягко, горячо дыша на мою кожу, легонько двигаясь вниз по груди, поперек живота, вниз, вниз, вниз с прикосновением, нежным, как крыло бабочки. . Она послала через меня безумие желания, и я почувствовал, как мое тело отвечает. Я перекатил ее на меховое одеяло и позволил своим рукам ласкать два маленьких красиво остроконечных выступа ее груди. Она тихонько застонала, и ее ноги обняли меня за талию. Я почувствовал, как ее руки сжались вокруг меня, и внезапно вся мягкая нежность уступила место огромному, всепоглощающему голоду. За ее хрупким телом скрывалась фантастическая жилистая сила, сила натяжения, которой соответствовала ее выносливость. Только позже той ночью, размышляя, я вспомнил, как она с такой легкостью продвигалась через коварные и извилистые горы.
  «Я твоя, Ник», - выдохнула она. "Я весь твой." Она вышла из-под меня, ослабив крепкую хватку ног, и повернулась, чтобы поднести больше себя к моим губам. Ее собственный рот был лихорадочным, голодным животным, жаждущим моего прикосновения. Я нашел ее под собой, верхом на моих бедрах, томящейся на моем лице, все это было сделано плавными движениями грации и легкости. Она могла скользить своим телом внутрь, наружу и поперек с непринужденной красотой змеи, а ее губы и язык непрестанно пели гимн Приапу. Я позволил своим губам коснуться идеальных кончиков ее груди, и я почувствовал, как они пульсируют от прикосновения. Халин нежно шевельнула грудью, прижимая ее к моим губам. Затем она прижала их так сильно, что я боялся, что причиню ей боль, и ее руки обвились вокруг моей головы, крепко прижимая к себе. Она резко отстранилась и упала, выгнувшись назад на кровати, приподняв бедра вверх, чтобы я мог их взять, и снова она стала такой же, какой была во время ритуала, лихорадочно пульсируя от желания. Я подошел к ней, и она с тихим стоном перевела дыхание. Я медленно двигался в ритме с ее телом, пока ее маленькие, тонкокостные ножки обвились вокруг моей талии, она вздрогнула в мгновение ока, раскинув руки на кровати, зарывшись руками в одеяло. Она оставалась в таком состоянии надолго, погруженная в удовольствие-боль своего оргазма, не желая выпускать даже бесконечно малый момент восторга. Когда, наконец, ее тело обмякло, и она упала обратно на кровать, она прижала мою голову к своей груди, удерживая меня там почти так, как мать держит ребенка.
  Наконец я двинулся, и она свернулась калачиком у меня на руке, ее прекрасные маленькие груди все еще вызывающе смотрели вверх. Я смотрел на нее, женщину-ребенка, существо, столь похожее на эту ее страну, образец контрастов. Когда она лежала у меня на руках, руки, которые почти обнимали ее маленькое тело, я подумал о строчке из индуистской молитвы - Ом мани падме фтум - «О, драгоценный камень в лотосе». Это было действительно наглядно, потому что в ее физическом совершенстве было что-то вроде драгоценного камня. Некоторое время она лежала тихо, а затем начала шевелиться. Не открывая глаз, ее рука скользнула вниз по моему телу, а ее губы и язык снова скользнули по моей груди. Глаза все еще закрыты, она поглаживала, прижимала и ласкала с воспламеняющей нежностью, которая была ее и только ее. Я двинулся под ее прикосновением, и только когда я наклонился и притянул ее голову к своей, она открыла глаза.
  «Я твой, Ник», - повторила она и еще раз начала показывать мне, насколько полно и целиком она имела в виду эти слова. Когда, наконец, она снова лежала в моих руках, я заснул,
  
  
  
  
   Для нее было типично, что на рассвете она ускользнула так тихо, что я лишь смутно осознавал ее уход. Когда я проснулся, я был один, солнце было ярким, а мое тело все еще жаждало ее. Я потянулся, встал с постели, умылся и побрился. Я все еще был в шортах, когда дверь открылась и вошла Халин с подносом с чаем и печеньем в руке. В просторном халате с поясом посередине она поставила поднос на кровать и налила горячий крепкий чай. Это открыло глаза и воодушевило. Она сказала всего несколько слов, но ее глаза, глубокие и мягкие, говорили о многом. Когда я допил чай, она сдвинула поднос с кровати, сбросила халат и легла рядом со мной обнаженная.
  «Предположим, твой отец ищет тебя», - сказал я.
  «Отец знает, что я здесь с тобой», - сказала она небрежно. «Кроме того, он проводит большую часть дня в молитве и готовит свою стаю на ночь».
  Несмотря на потрясающую красоту этого гладкого, загорелого, стройного тела, вытянувшегося передо мной, а вздернутые груди так пикантно заострялись, я почувствовал себя неловко, думая о том, что может принести ночь.
  «Мне все это не нравится», - сказал я вслух больше себе, чем девушке. «Я не покупаю бизнес с йети, но я не верю, что Готак ничего не добьется».
  «Он ничего не может сделать», - сказала она. «Мы пойдем с моим отцом к подножию гор. Там были наняты несколько шерпов, чтобы они стояли на страже и следили, чтобы никто не входил в перевал в горы и никто не уезжал до завтра».
  Я знал, что в горы можно попасть только через узкий проход в предгорьях. Я крякнул в знак согласия, но не был удовлетворен. Халин прижалась к моему телу, ее руки лежали на моем животе. «Я твоя, Ник», - пробормотала она снова и прижалась ближе. Она лежала рядом со мной, позволяя моим глазам напиться в ее прекрасной маленькой форме, а затем она поднялась и надела халат.
  «Отец уедет за час до заката», - сказала она.
  «Я буду готов», - ответил я. Она ушла, не оглянувшись, а я оделся и вышел. Улицы были заполнены людьми, крестьянами со своей продукцией, уличными торговцами и святыми людьми, которые строго ходили в одиночестве. Я медленно шел по улице, бесцельная небрежность моей прогулки маскировала далеко не случайные цели, которые у меня были. Старый патриарх был убежден, что Готак поймал себя в ловушке своим вызовом. Я не был так уверен в этом. Я видел тонкую улыбку на губах монаха, когда Лиунги принял вызов. Шерпы должны были препятствовать тому, чтобы кто-либо входил или выходил из перевала после того, как старик ушел в горы, или, по крайней мере, сообщить об этом. И все же Гхотак был монахом, почитаемым человеком, а это были простые люди. Он мог, я был уверен, легко убедить их пропустить его и ничего не сказать об этом. Они не собирались ослушаться слов Святого. Если бы это был его план, он бы нашел больше, чем старик в горах, мрачно поклялся я.
  Глава V
  Я небрежно двигалась к храму Готака, когда на некотором расстоянии позади себя заметила вспышку светлых волос. Я замедлил шаг и остановился у уличного торговца коврами. Быстрый взгляд сказал мне, что светловолосая голова притащилась за телегой для коз. Я улыбнулся и пошел дальше. Я был в храме и обошел его, вернувшись туда, где длинный зал для собраний почти соединялся с самим храмом. За длинным низким зданием, в задней части храма, я увидел окна чего-то, что напоминало жилые помещения. Это было то, что я искал, и я подкрался ближе и заглянул внутрь. Я увидел комнату, довольно большую, скудно обставленную в суровой обстановке, подобающей монаху. Другая комната вела за первую. Я быстро пошел дальше, прежде чем кто-то прошел, обогнул храм и вернулся на улицу. Я увидел, что Хилари Кобб пряталась за угол здания. Я перешел улицу, выскочил за угол и чуть не упал на нее, когда она стояла прижатая. напротив стены.
  "Что, черт возьми, ты делаешь?" Я сказал. «Играешь в детектива? Детка, тебе нужно многому научиться, как за кем-то выслеживать».
  «Я не играю в детектива», - отрезала она, расслабляясь. Это называется «Поиск истории». На ней была мягкая коричневая ветровка, и то, как она выступала, снова напомнило мне о безупречной мягкости ее груди. «Нет закона, который гласит, что я не могу смотреть, кто что делает или куда идет на улице», - сказала она высокомерно и самодовольно.
  "Думаю, что нет", - ответил я. «Кстати о просмотре, я видел, как ты неплохо справился с этим вчера вечером».
  На ее щеках появились два слабых румянца, но она только сердито посмотрела на меня.
  "Почему ты не распустил волосы и не присоединился к веселью?" - насмешливо спросил я. «Я подумал, что ты собираешься это сделать».
  Ее челюсти сжались, и она продолжала сердито смотреть на меня.
  «Я заметила, что ты не теряешь времени на участие», - язвительно ответила она.
  «Вы бы не поверили правде, если бы я сказал вам», - сказал я.
  «Я знаю, ты спас ее от судьбы хуже смерти», - усмехнулась она. Сарказм разлился повсюду.
  «В каком-то смысле это именно то, что я делал», - ответил я.
  
  
  
  
  
  Она фыркнула. «Пожалуйста, - сказала она. «Поза просто не подходит. Вы просто не могли упустить возможность».
  «Хилари, дорогая, - сказал я, - среди прочего проявляется зависть к турне».
  В ее голубых глазах вспыхнули молнии. «Я должна дать тебе за это пощечину», - прошипела она сквозь зубы.
  «Не будешь», - лаконично сказал я. «Вы знаете, я без сомнения нанесу ответный удар».
  «Да, и я знаю кое-что еще по состоянию на прошлую ночь», - выпалила она. «Я знаю, что рассказал свою историю, и я не собираюсь отказываться от нее. Нет никакой чертовой причины для вас так беспокоиться о небольшой иммиграции, если это все, что нужно».
  «Знаешь, я думал о тебе, Хилари», - сказал я небрежно. «Я решил, что ты не более чем вредитель. Даже если у тебя есть история, ты не сможешь отправить ее отсюда. Тебе придется подождать, пока ты не вернешься в Дарджилинг или Бутан. К тому времени я бы другие источники закрывают на вас крышку ".
  «Ты просто продолжай так думать, Янки». Она холодно улыбнулась, повернулась на каблуках и ушла. Я смотрел ей вслед, хмуро глядя ей вслед, чувствуя привлекательный длинный изгиб ее ног. Что, черт возьми, она имела в виду под этим загадочным замечанием? Я знал, что она могла блефовать и бахвалиться, но что-то в ее тоне подсказывало мне, что на этот раз она тоже не поступит. Реплика раздражающе плыла передо мной. Это была строго секретная операция, ходьба по яйцам, как выразился Хоук, только между яйцами было что-то смертельное. Это было тайное дело до, во время и после, особенно во время. Мы пытались встретить умный ход китайских красных, в котором использовалась обычная комбинация внутреннего предательства и тайного проникновения. Это был хитрый ход, и нам пришлось встретиться с ними на тех же условиях. Любая огласка обязательно спровоцирует всевозможные прямые действия по сохранению лица, а это последнее, чего мы хотели в этом сериале.
  Я медленно вернулся к дому с очень тревожным чувством. Я был уверен, что замечание Хилари Кобб требует дополнительной проверки, и я сделал мысленную пометку, чтобы это сделать. В доме Халин сидела у окна в шелковой мантии, закрывавшей ее миниатюрную фигуру.
  «Вы говорили с английским журналистом», - просто сказала она, когда я подошел к ней. «Я был на рынке и прошел мимо вас. Она очень красивая».
  Она пристально посмотрела на меня, ее глубокие глаза говорили много вещей, некоторые из которых я не решался читать. Я положил руку ей на плечо, она на мгновение прислонилась ко мне, а затем ушла.
  «Отец уезжает немного раньше», - сказала она. «Я оденусь и буду готов через несколько минут». Я смотрел, как она подошла к арке без дверей между комнатами. Она повернулась, посмотрела на меня и позволила шелковому платью спасть с ее плеч и стать обнаженной, красиво обнаженной, молодая самка парила в полете, на мгновение мелькнула нимфа, а затем исчезла в дверном проеме. Она сделала это так красиво, предложив мне как напоминание, так и обещание, жест одновременно мощный и тонкий.
  Я пошел в свою комнату, обнаружил, что она отремонтировала мою рваную ветровую куртку, и оделась для прогулки в тени гор. Когда я спустился вниз, там была Халин, закутанная в несколько ярдов материи, похожая на сверток старой одежды. Ее отец, одетый в тяжелую куртку из шкуры яка и сапоги, с брюками на меховой подкладке, нес на спине небольшой синий рюкзак и держал в руке длинную трость. Мы торжественно пожали друг другу руки, по крайней мере, я был торжественно. Старик улыбался уверенно; ему нужно было просто провести ночь, и Гхотак был автоматически дискредитирован. Мы вместе отправились в поход в горы. Многие сельские жители почтительно поклонились, сложив руки в традиционном жесте молитвы и добрых пожеланий. За пределами села температура заметно упала, когда мы подошли к перевалу в недрах высоких пиков. Когда мы приблизились к подножию гор, я увидел Гхотака и трех его людей, ожидающих перед четырьмя шерпами, которые выстроились в линию у входа в перевал. Лиунги остановился и поклонился монаху, который в ответ склонил голову. Я заметил, что под шафрановой мантией на Готаке были тяжелые, заснеженные ботинки.
  «Гхотак был в горах?» - спросил я, глядя на его ботинки.
  «Сегодня утром», - ответил он. «Дважды в неделю я хожу в горы, чтобы медитировать в уединенном мире».
  «Это правда», - услышал я шепот Халин. «Он делал это в течение многих лет. Святой человек должен медитировать в тишине и уединении, как написано, настроенный на окружающую его природу».
  Ее отец провел губами по щеке девушки и поклонился мне. Он повернулся к Готаку.
  Завтра, когда я вернусь, твоим злым планам придет конец. Люди узнают правду ».
  Я смотрел на лицо Готака, когда старик ушел, но его бесстрастие ничего мне не сказала. Монах и его люди некоторое время смотрели, а затем повернулись и ушли. Халин и я остались смотреть, как маленькая фигурка становится все меньше и меньше, пока, наконец, не скрылась из виду на фоне высоких пиков. Мы пошли обратно к дому, и когда мы наконец прибыли, было темно.
  «Я снова приду к тебе сегодня вечером, Ник»,
  
  
  
  
  
  - прошептала Халин. Я прижал ее крохотную талию, наполовину обхватив ее одной рукой.
  «Я должен что-то сделать, Халин, - сказал я. «Это может занять много времени, а может и нет. Вы меня подождете?»
  "Английский журналист?" - тихо спросила она. Я бы улыбнулся, но в ее голосе была такая грусть.
  «Нет, малышка», - сказал я. "Что-то другое."
  «Я подожду», - сказала она. "Независимо от того, как вы опоздали".
  Халин пошла в свою комнату, я немного подождал, а затем украл ее из дома. Шерпы были на перевале, но я не мог рассчитывать на это. Было очень темно, когда я подошел к покоям Готака в задней части храма. Я прошел вдоль строительной линии и увидел свет, исходящий из окон. Этого было недостаточно. Черт, кто угодно мог оставить свет включенным. Я знал, что если Готак собирался отправиться в горы, ему очень скоро придется отправиться в путь. Если он что-то задумал, ему нужно было действовать до наступления дня, а подъем в горы сам по себе занял бы часы.
  Я собирался отойти от стены зала заседаний, когда увидел охранника в синей рубашке и с распущенными рукавами, внезапно вырисовавшийся на фоне света из окна. У него был длинный кусок дерева и, несомненно, где-то на нем нож. Я сидел в тени и ждал, пока он вернется, когда он миновал окно. Через мгновение он вернулся и ушел от меня. Я вышел и почти добрался до него, когда он услышал звук моих шагов. Он повернулся, попытался поднять дубинку, но я первым добрался до него с резким ударом в горло. Он ахнул, схватившись за горло. Я вырвал дубинку из его рук и ударил ею по голове. Он рухнул кучей, и я перешагнул через него. Это произошло так быстро, что я сомневался, видел ли он, кто подпоясал его в темноте.
  Я подошел к окну и заглянул внутрь. Гхотак был в комнате, скрестив ноги, на циновке на полу. Он попыхивал кальян и писал на пергаментном свитке. Я бросил взгляд на охранника. Он будет отсутствовать по крайней мере на полчаса, но могут быть и другие. Снова заглянув в окно, я еще раз взглянул, взглянул на часы и решил, что мне нужно подождать. У него еще было время съехать. Я взял охранника и, используя его собственную рубашку и несколько листьев, связал его, заткнул ему рот и затащил в кусты поблизости. Я устроился на бдение у окна Готака, проверяя его каждые полчаса. Он продолжал писать на пергаменте, пока, наконец, не отложил его в сторону и не закурил кальян короткими отрывистыми затяжками. Я взглянул на часы и понял, что если он шел за патриархом, то уже должен был быть в пути. Я низко спустился, прошел под край окна и пошел обратно через затемненную деревню.
  Он был здесь. Я должен был быть удовлетворен, но все же мне было не по себе, с тем же беспокойством, которое я испытал после загадочного замечания Хилари Кобб. Монах был слишком спокоен. Он точно так же, как и мы, знал, что, когда патриарх вернется, это дискредитирует все здание духовной силы, которое он построил для себя. Какого черта он тогда так спокойно относился ко всему этому? Хотел бы я знать ответ на это. Когда я вернулся, дом был в полной темноте, и я пошел в свою комнату, думая, что, возможно, Халин легла спать и заснула. Но из-под мехового одеяла вытянулась маленькая теплая рука, и я быстро разделся, положив Вильгельмину и Хьюго на пол рядом с кроватью. Я проскользнул с ней под одеяло и обнаружил, что она нетерпеливо, восхитительно тянется ко мне, ее руки протягиваются, чтобы приветствовать мое тело на своем, ее мягкие ноги жаждут открыть для меня порталы экстаза.
  Мы занимались любовью, держались друг за друга и снова занимались любовью, как будто мы оба пытались не думать о старике в темноте, в одиночестве среди бушующих ветров снега и высоких ледяных пластов. Когда мы, наконец, заснули, совершенно измученные и пресыщенные, я взял ее на руки, как будто держат спящего ребенка.
  Утром, когда я проснулся, она все еще была рядом со мной. Она пошевелилась, и мы остались в замкнутом мире объятий друг друга. Когда мы наконец встали, Халин приготовила завтрак, пока я брился, и, как будто по некоему молчаливому соглашению, никто из нас не говорил о том, о чем больше всего думали. Утро Халин занялась домашними делами, и я вышла на улицу. Мои глаза неумолимо приковывали высокие пики, окружавшие деревню. Меня переполняло гневное беспокойство, которое усиливалось с течением дня, когда отец Халин не появлялся. Я никогда не был на миссии, где происходило так много всего и происходило так мало. Мне даже стало горько из-за Гарри Ангсли и его проклятой лихорадки. Он должен был быть здесь по этому поводу. Англичане были более опытными и более приспособленными по своей натуре для такой игры в кошки-мышки. Мы, американцы, слишком прямолинейны и ориентированы на действия. Конечно, тогда я не мог этого знать, но действие, которого я жаждал, вылилось в быстрое извержение.
  Хилари Кобб, статно красивая в белом поту
  
  
  
  
  , и красочный клетчатый килт Кэмпбелла, спустились с простыни, увидели меня и направились туда, где я стоял.
  "Он еще не вернулся?" - прямо спросила она. Ее назойливость, шпионство и прямота только раздражали мое гневное, тревожное беспокойство.
  «Не твое проклятое дело», - прорычал я. Я видел, как ее брови слегка приподнялись, а глаза сразу же сузились.
  «В любом случае, ты последовательна», - огрызнулась она. «Всегда неприятно. Насколько я понимаю, вы ничего не слышали и довольно нервничаете по этому поводу».
  Я мог бы весело свернуть ей шею для такого точного анализа. Она взглянула на часы.
  «Если ты скажешь, что у него уже было время вернуться, я буду надрать тебе задницу на всем пути к Эвересту», - прорычал я. Я долго и пронзительно смотрел ей в глаза и внезапно увидел, как они смягчились и изменили выражение лица. Она моргнула, на мгновение отвернулась, а затем посмотрела на меня.
  "Вы верите в йети?" - спросила она тихо, трезво, почти как маленькая девочка.
  "Ты тоже?" Я честно кричал. «Нет, черт возьми, я не верю в хороших фей, банши или мерзких снеговиков». Я повернулся и зашагал прочь, бормоча себе под нос. Халин стояла у окна, когда я вошел, схватил свою тяжелую куртку и направился к двери. Ей не нужно было спрашивать, куда я иду.
  «Я пойду с тобой», - просто сказала она.
  «Нет», - резко ответил я, а затем, смягчив голос, на мгновение обнял ее. «Лучше мне идти одному. Я возьму с собой двух шерпов. Я думаю, что, возможно, ваш отец застрял в снежной горке или в забитом проходе. Мы вернем его».
  Она прижалась ко мне, быстро поцеловала и отступила. Я вышел, желая почувствовать себя так же уверенно, как звучал. Я не покупал проклятого мерзкого снеговика, но я боялся, что со стариком что-то случилось. Все, что я мог видеть в своей голове, это фигура Готака накануне вечером, который спокойно сидел и попыхивал трубкой. Я поймал двух шерпов, и мы направились к грозным башням из снега и льда, которые смотрели на нас с таким непреклонным презрением. Следы патриарха были четкими, по снегу легко было идти. По мере того, как мы поднимались выше и снег на земле становился все глубже, его следы становились еще легче, и мы хорошо проводили время. Он ушел глубоко в горы, и тропа становилась все круче и опаснее. Наконец я увидел впереди покрытый снегом гребень на вершине крутого подъема, по которому мы шли, и указал на него. Шерп согласно кивнул, и мы направились к нему. Казалось, что это подходящее место для его разбивки лагеря. Я добрался до него первым и увидел остатки костра. Синий рюкзак, который он взял с собой, был разбросан по земле, а снег был растоптан и шероховат. Я проследовал по уступу к тому месту, где он огибал часть горы, и теперь один из шерпов остановился, и я услышал его задушенный и высокий голос, кричащий от ужаса. Я повернулся, и он показал на снег.
  "Йети!" - воскликнул он, задыхаясь. "Йети!" Я проследил за его рукой и увидел следы на снегу, проклятые следы, которые я когда-либо видел. Сначала я сказал себе, что это был отпечаток огромного медведя, так как следы когтей были хорошо видны. Но вместо колодки на нем был отпечаток человеческой подошвы и пятки. Я опустился на колени и более внимательно посмотрел на отпечаток на снегу. Их было несколько, и я внимательно изучил каждую. Форма и очертания ступни явно присутствовали, но заканчивались раскинутыми подушечками животного с длинными когтями. Я никогда раньше не видел такой дорожки, и существо, что бы это ни было, что-то таскало за собой по снегу. Я пошел по следам, а шерпы - за мной. Сделав еще один поворот, я с тоской увидел разбитую, окровавленную фигуру. Я подошел к нему и узнал одежду. Форма была едва различима как мужчина. Партриарх Лиунги был буквально разорван на части, огромные раны на коже оторваны, одна рука вырвана из гнезда, ноги искривлены в гротескной форме. Его грудь была обнажена, из нее были отслоены огромные полоски плоти, а конец сломанного ребра торчал из кожи.
  «Йети», - монотонно повторяли шерпы, превращая слово в торжественное пение.
  «Ерунда», - сказал я. «Его убило животное, вероятно, какой-то огромный медведь».
  Они в несогласии покачали головами и снова указали на леденящие кровь следы. У меня не было объяснения этим странным следам, и я мог только предполагать какую-то медвежью землю, характерную для этих гор. Все, что я знал, это то, что это было изуродованное, разорванное, изрезанное тело, и этому должно быть какое-то логическое, аргументированное объяснение. Отвратительный снеговик не был ни логичным, ни рассудочным. Старик был явно убит существом огромной силы с когтями и клыками. Гигантский медведь был не только логическим, но и единственно возможным объяснением, за исключением, возможно, формы огромного снежного барса. У одного из шерпов в рюкзаке было большое одеяло, и мы завернули в него окровавленную, изуродованную фигуру и надежно связали. Затем мы начали медленное и опасное путешествие обратно вниз с нашей ужасной ношей.
  
  
  
  
  
  
  наконец мы достигли ровной местности и направились в деревню. Когда мы приблизились, другие подошли спросить, и шерпы заговорили с ними. Я слышал слово «йети», повторяющееся снова и снова, и вопрошающие разбегались, чтобы распространять слово. Я знал, что прежде, чем я достигну Халин, она услышит это. Шерпи указали мне, куда отнести тело, чтобы подготовить его к погребению. Конечно, будет погребальный костер. Наконец я вернулся в дом. Казалось, Ghotak повезло, и я обнаружил, что он быстро извлек из этого выгоду. Как я предполагал, Халин услышала об этом еще до моего прибытия, и я обнаружил, что она стоит на коленях в молитве. Она встала и повернулась ко мне лицом, и слезы были в ее голосе, а не в глазах.
  «Йети заговорил», - просто сказала она. «Гхотак победит. Иначе и быть не может».
  «Твоего отца убило какое-то животное, Халин», - сказал я. «Медведь или, возможно, снежный барс. Нет отвратительного снеговика, Халин».
  «Лучше тебе уйти, Ник, - сказала она. «Я твой. Я пойду с тобой. Но сначала я должен пойти в зал собраний. Гхотак созвал собрание, и храмовый зал будет заполнен. Я должен пойти и поклониться ему в честь моего отца».
  «Нет», - резко сказал я. «Не уходи. Не сдавайся ему».
  «Но я должна», - сказала она. «Вызов был принят, и Ghotak победил. Это почетный обычай, что я появляюсь перед своим отцом и склоняюсь перед Ghotak».
  «Хорошо, иди, - сказал я. «Но скажи людям, что твоего отца убило животное.
  Ее руки обвились вокруг моей шеи, и она посмотрела на меня.
  «Ник, ты такой большой, такой сильный, такой человек действия», - сказала она. «Вы не можете поверить, что есть вещи, выходящие за рамки обычного объяснения. Ваш тип человека, которого вы называете буквально человеком, не допускает неизвестного. Вы должны искать логическую причину для всего. Здесь мы знаем лучше».
  Я закусил губы. Я снова столкнулся с этой каменной стеной укоренившихся убеждений, но на этот раз я не мог отступить. На этот раз мне пришлось встретиться с ними лицом к лицу. Я играл по-своему, и хороший человек лежал мертвым, а Готак собирался подобрать куски. С меня хватит Змеиных Богов, духовного переноса, йети и всех суеверных обычаев. Теперь я должен был пойти своим путем.
  «Давай, - грубо сказал я. «Я пойду с тобой на встречу». Я ушел с Халин и направился в храмовый зал. Я видел, как к зданию стекаются толпы, и мы были почти у цели, когда нас догнала Хилари Кобб.
  «Мне очень жаль», - сказала она Халин, и я никогда не слышал ее голоса так мягко, нежно. «Мне ужасно жаль». Ее глаза метнулись ко мне, когда Халин кивнула в знак признательности и прижалась к моей руке.
  «Я вижу, вы слышали о призыве Готака к верным», - сказала Хилари, шагая рядом со мной. Я мрачно кивнул.
  «Он не теряет времени зря», - прокомментировал я.
  "Что он задумал, Янк?" спросила она.
  «Я все еще ищу эту историю», - сказал я. «Никаких костей, Хилари».
  «Извини, я ничего не могу поделать», - сказала она. «Это моя работа. Это часть меня».
  «Надеюсь, тебе не будет рассказа», - ответил я. "Это моя работа." Я воспользовался случаем, чтобы еще раз ее перезвонить, и обнаружил, что ответ мне не нравится больше. «И, как я сказал тебе, кукла, если ты получишь ее, ты ничего не сможешь с ней сделать отсюда, - сказал я.
  «И, как я уже говорила, - ответила она, - не рассчитывайте на это».
  Между новостями о том, что произошло, и звонком Готака, место было переполнено. Сильные парни Готака поймали то, что заблудшие последователи не собирались показывать. Он обращался к толпе, когда мы прибыли, рассказывая им, как события убедительно показали, что дух и желания Каркотека говорят через него. Я видел, как его люди рассыпались по толпе с петициями в руках. Халин и я пошли по проходу к платформе. Я покинул ее сторону, прыгнул на сцену и повернулся лицом к толпе.
  «Гхотак снова лжет», - крикнул я. «Патриарх Лиунги был убит животным, каким-то диким, свирепым животным. Но йети нет. Йети - всего лишь сказка старика, которая пугает детей».
  Я услышал гнев толпы и увидел, как Готак указал на меня пальцем.
  «Иностранец смеется над нашими путями», - кричал он. «Он насмехается над нашими легендами и нарушает наши священные верования. Посмотрите сюда, каждый из вас». Он хлопнул в ладоши, и я обернулся и увидел, что двое из его людей несут длинную, похожую на веревку форму мертвой змеи на руках, позволяя ей сползать вниз с каждой стороны.
  «Иностранец убил эту змею», - крикнул Готак. «Он был найден одним из моих людей висящим на подоконнике комнаты, где он остановился в доме Лиунги. Ему доставляет удовольствие высмеивать наши знания и попирать наши священные верования».
  Я почувствовал взрыв своего гнева. Этот коварный ублюдок приготовил и ждал, все готово для меня.
  «Я никогда не видел этой змеи», - крикнул я. «Гхотак снова лжет».
  Толпа гневно закричала. Гхотак наклонился ко мне. «Вы говорите, что не виновны в убийстве этой змеи?» он спросил.
  «Я совершенно невиновен», - ответил я.
  «Тогда есть только один способ узнать», - сказал он, и в его черных глазах блеснул торжествующий блеск. "Испытание кобры. Тебе предстоит сражаться с
  
  
  
  
  кобра голым. Если выживете, это будет означать, что вы невиновны, и Каркотек сохранил вашу несчастную жизнь. Если кобра победит, твоя смерть отомстит за твои злодеяния, и Каркотек будет доволен ».
  Я посмотрел на толпу, а затем повернулся к Готаку.
  «Или я передам вас им», - сказал он.
  «В любом случае я не в твоих руках», - тихо сказал я ему.
  Он пожал плечами. "Какое твое решение?"
  Я был в ловушке, и умный ублюдок это знал. Толпа кипела, кипела. Я чувствовал, как жажда мести поднимается от них, как злое облако. Небольшой удар со стороны Готака, и они разорвут меня на куски. Но более того, если я откажусь, это будет признанием вины и в лучшем случае меня выбросят. Конечно, они никогда не послушали бы то, что я сказал бы, и я не мог этого допустить. Мне нужен был еще один шанс в Готаке, еще один шанс разрушить его искусно построенный дом национального предательства. Я взглянул на монаха и увидел тонкую торжествующую улыбку на его губах и его глаза, сверкающие победой, впились в меня. Халин стояла в проходе, застывшая на одном месте, и я увидел позади нее Хилари, которая смотрела на меня своими голубыми глазами, широко раскрытыми, как блюдца. Сражение с коброй голыми руками звучало как билет в один конец для гробовщика, но какого черта, может, мне повезет и я нарисую близорукого змея. Я мысленно обдумал последнюю возможность. Вильгельмина уютно лежала у меня на плече, я мог вытащить ее, проделать дыру достаточно широкой, чтобы сквозь нее можно было видеть Эверест в Готаке, и попытаться бежать к ней. Взглянув на толпу, я решил, что с коброй у меня больше шансов. Но больше всего на свете, если бы я мог каким-то образом выжить, я бы оказался невиновным в нападении Готака и смог бы взять его оттуда. Тогда толпа хотя бы выслушает меня. Это было не так уж и много, но это должно было быть сделано. Я мрачно улыбнулся про себя. Я хотел прямых действий. Я был чертовски уверен, что понял. Я усмехнулся Гхотаку и увидел искорку удивления в его глазах.
  «Принеси змею, приятель, - сказал я. Готак повернулся к толпе, и я увидел, что он немного сбился с пути из-за моей небрежности. Он не знал, насколько я хороший актер.
  «Иностранец встретит испытание коброй», - произнес он. «Кобра никогда не лжет. Мы идем в ямы».
  Двое из людей Готака окружили меня, и меня вывели наружу, пока толпа хлынула через другие выходы. Я мельком мельком увидел Халин с Хилари рядом с ней, когда меня вели мимо актового зала, мимо участка с пустыми деревьями и камнями, туда, где в земле были выдолблены две ямы. Каждая яма была квадратной формы, примерно десять на десять футов и пять футов глубиной. Толпа собралась на наклонной поверхности вокруг ям, подталкивая друг друга, чтобы было видно место. Некоторые забирались на деревья для лучшего обзора. Готак столкнулся со мной на краю ближайшей ямы.
  "У вас есть оружие?" он спросил. «Пожалуйста, отдай их мне». Я огляделась и увидела поблизости Халин и Хилари. Я подошел к Халин и вручил ей люгер и стилет. Ее глаза были глубокими и печальными.
  «Я молюсь за тебя, Ник», - пробормотала она.
  Я раздумывал, стоит ли сказать ей, чтобы она оторвала змею голову, если она до меня доходит, но я сразу понял, что это глупая мысль. Она ни разу не попала в эту штуку, и если бы мне пришлось использовать это оружие, я проиграл бы одновременно с выигрышем. Я уже собирался отвернуться, когда голос Хилари прорезал воздух.
  "Ты стал абсолютно сладким?" - резко спросила она. «Что бы вы ни думали, что делаете, немедленно прекратите это. Вы, черт возьми, убьете себя, вот и все».
  Я видел, что ее глаза были глубокими и озабоченными, а лоб нахмурился.
  «Впервые ты мне нравишься, Хилари, дорогая», - усмехнулся я ей. «Но еще раз я должен сказать тебе, чтобы ты не сдавался».
  «Надень мою румяную задницу», - взорвалась она. «Не будь чертовым дураком, Янк. Это самоубийство. Ты не чертов мангуст».
  «Никогда не знаешь, кукла», - усмехнулся я. «И быть чертовым дураком - часть моей работы».
  Я повернулся, подошел к яме и спрыгнул в нее, как только двое из людей Готака прибыли с плетеной корзиной с крышкой. Сняли крышку и вывалили содержимое корзины в яму. Я видел, как кобра вылетела и ударилась о землю, яростно шипя. Я предположил, что он был большим, около девяти футов. Он мгновенно вскочил, его капюшон зловеще распахнулся. Я двигался медленно, кружа вправо. Бегущие глаза кобры следили за мной, его язык высунулся слишком быстро, чтобы увидеть. Я видел, как он поднимался выше. Я знал, что это значит. Змея может поразить всю свою длину, развернувшись в воздухе. Он поднимался на дыбы, чтобы нанести удар как можно дальше. Я стоял на подушечках ног, сгибая тело вправо, затем влево, пока он раскачивался взад и вперед. Я знал, что он получит меня, если я дам ему ударить первым. Мне пришлось нанести его удар, чтобы иметь хоть какой-то шанс избежать его. Я медленно поднял правую руку, выстрелил в нее, и змея ударила меня, бросившись в воздух с молниеносным движением. Я бросился влево и почувствовал, как его клыки взорвали воздух. Я приземлился на бок, перевернулся к стене
  
  
  
  
  ямы и встал на ноги. Кобра снова взмыла вверх, этот проклятый злой капюшон расплющился. Я двинулся вперед, и он ударил еще раз, и я упал назад, чтобы избежать его клыков. Я почувствовал, как рукав моей рубашки разорвался, когда один клык задел ткань.
  Кобра ударилась о горунд после удара, и на этот раз, вместо того, чтобы мгновенно подняться, он с поразительной скоростью прокрался через яму. Я уклонился в сторону, и змея снова сделала выпад, но на этот раз он не был готов к правильному удару, и удар не удался. Он свернулся и снова встал, и я посмотрел на него с другой стороны. Я подумал о том, чтобы попытаться вывести его из положения и затем нырнуть, чтобы схватить его за шею. Беззаботная попытка финта вызвала такой стремительный выпад, что это было не более чем пятно, и я снова повернулся и прыгнул назад, врезавшись в стену ямы. Его клыки разорвали заднюю часть моей рубашки, как будто ее порезали бритвой.
  Я снова сделал круг, сделал ложный выпад, и змея ударила этим выпадом. На этот раз его клыки зацепились за поверхность моей кожи, достаточно, чтобы оставить след, хотя и не настолько, чтобы повредить кожу, но я увидел одну вещь; он подходил ближе каждый раз. Моя реакция должна была замедлиться, и это должно было происходить быстрее, чем замедлялись его удары. Если я не придумаю что-нибудь получше, это будет лишь вопросом времени. Он снова плел, выстраивая меня для следующего удара. Я был у стены котлована с драгоценной маленькой комнатой для маневров. Я начал уклоняться от одной стороны к другой, но я знал, что все, что я делаю, не слишком отвлечет его цель. На мгновение он выпрямился, а затем ударил снова. На этот раз мне действительно повезло, потому что я отодвигался, когда он сделал выпад, и смертельные клыки снова врезались в рукав моей рубашки. Змея сразу отпрянула и снова поднялась, чтобы ударить. Я знал одно. Я не мог оставаться на месте. Оставаться на одном месте означало сделать смерть неизбежной. Я не мог дать ему время собраться. Когда он раскачивался, этот злобный язык выскакивал молниеносным движением, я начал прыгать с одной стороны на другую, отскакивая от каждой стены, как бы трехсторонним балетным шагом. Кобра снова и снова прыгала, и каждый раз он промахивался мимо моего тела на доли дюйма в запасе.
  Наконец, мне пришлось остановиться. Я был в холодном поту, и у меня прерывалось дыхание. Я остановился, и проклятая кобра ударила снова. Я упал назад и почувствовал, как его клыки вонзились в ткань моих брюк. Они разорвались, когда я упал. Я понял, что бесполезно поднялся на ноги. Мои рефлексы улучшились, когда я устал, а кобра была молниеносной, как всегда. Он двинулся вперед по земле, а я попятился, оттолкнулся от стены и обнаружил немного прибавленного места, когда он повернулся и поднялся в воздух. Изорванный рукав моей рубашки свободно свисал с моей руки, и когда он ударился о мою кожу, у меня внезапно возникла мысль, отчаянная мысль последнего шанса. Я прижался к стене, на мгновение вне досягаемости, и сорвал рубашку. Протянув его передо мной, пока тореадор протягивает быку свою красную мулету, я медленно двинулся вперед. Кобра покачнулась выше, его капюшон был полностью распахнут. Я переставлял рубашку вперед и назад. Он выждал мгновение, а затем ударил, его клыки впились в рубашку. На короткое мгновение, не более секунды, его клыки впились в ткань. Я прыгнул вперед, обернув оба рукава рубашки вокруг головы змеи, обернув ткань вокруг смертоносного рта и головы. Кобра извивалась и корчилась в воздухе, в ярости взмахивая хвостом. Я схватился за хвост змеи и начал крутить змею по широкой дуге, позволяя центробежной силе держать его тело вытянутым почти по прямой линии. Даже тогда он продирался сквозь ткань вокруг головы. Я сильно замахнулся и ударил его об стену. Рубашка, обернутая вокруг его головы, смягчала удар, но, тем не менее, этого было достаточно, чтобы на мгновение оглушить его. Я снова замахнулся змеей, на этот раз ударив ее о землю. Я уронил хвост и изо всех сил ударил ногой по голове кобры, теперь почти свободной от рубашки.
  Страх и гнев захлестнули меня, когда я наступил на голову змеи, вдавил ее в землю, топал и растирал, пока почва не стала красной. Я наконец остановился. Смертельный убийца все еще дергался в нервных спазмах после смерти, но я не рисковал. Осторожно, носком ботинка я перевернул змею и увидел, что ее голова действительно превратилась в сплющенный безжизненный объект. Я поднял глаза и увидел тишину и множество лиц, уставившихся на меня. Все было кончено, и я был жив. Я почувствовал, как дрожат мои руки. Отступив назад, я прислонился к стене ямы, когда холодный пот внезапно окутал мое тело. Руки тянулись ко мне. Я схватил двоих и вытащил их из ямы. Смерть, ужасная смерть, мелькнула мимо меня, и я посмотрел на безжизненное тело кобры. В животе у меня внезапно сжались узлы, и я давно запомнил эту маленькую ямку.
  
  
  
  
  но я еще не закончил, я огляделся и обнаружил, что в нескольких футах от меня стоит Готак с бесстрастным лицом, хотя я мог прочесть за ним ярость. И все же, как бы он ни был зол, он был достаточно ловким, чтобы выдержать.
  «Каркотек сказал», - произнес он, раскинув руки. «Иностранец сказал правду. Он не убивал змею».
  «И я скажу вам больше», - перебил я, крича толпе. «Я пойду в горы этой ночью. Я сделаю то, что сделал патриарх Леунги, и вернусь. Я докажу вам, что йети нет и что Готак не говорит от имени духа Каркотека. Каркотек не хочет, чтобы вы открой свою землю для пришельцев. Когда я вернусь, ты узнаешь правду ».
  Гхотак нахмурился. Я снова отвлек его. На этот раз он должен был пойти с ним.
  «Храмовые колокола позовут вас завтра», - сказал он толпе. «Еще раз слово Готака было оспорено, и еще раз дух Каркотека должен ответить. Снег в горах снова станет красным, запомните мои слова».
  Я пошел прочь, и толпа начала медленно расходиться. Халин вернула мне Вильгельмину и Хьюго, и Хилари Кобб стояла рядом, наблюдая, как Халин прижалась ко мне. Я поймал ее быстрый взгляд.
  «Это было чертовски хорошо сделано», - сказала она. "Почему ты испытываешь удачу?"
  "Что именно означает?" Я спросил.
  "В смысле, зачем идти в горы сегодня вечером?" спросила она. «Несмотря на то, что я только что видел, ты не непобедим. Никто не является».
  «Она права, Ник, - сказала Халин. «Я боюсь за тебя. Не уходи».
  «Я должен», - ответил я. «Во-первых, он принял вызов, и я не могу отступить сейчас. Но что более важно, это может вынудить его к прямому, открытому ходу. Я должен вступить с ним в борьбу. времени. Я должен добраться до него, прежде чем он доберется до меня ".
  «Йети убьет тебя, как он убил моего отца», - сказала она беззвучно. Я обменялся взглядами с Хилари поверх головы Халин.
  «Забудь о йети, Халин, - сказал я. «Он не тронет меня рукой. Или я должен сказать лапу?» Я ухмыльнулся ей, и она отвернулась - серьезная и неулыбчивая.
  «Йети или нет, йети», - вмешалась Хилари, «ты выставляешь себя сидящей уткой. Мне это совсем не нравится».
  Ее голубые глаза омрачились глубоким беспокойством, и я усмехнулся ей. «Осторожно, Хилари», - засмеялся я. "Вы говорите положительно сентиментально".
  "Вы должны шутить обо всем?" - бросила она на меня, в ее глазах отражалась внезапная боль.
  «Это помогает», - сказал я, глядя ей в глаза. «Но все равно спасибо», - мягко добавила я. «Я ценю вашу заботу. Это показывает, что за журналистом, который никогда не умрет, может быть девушка».
  «Иди к черту», ​​- рявкнула она и ушла. Я засмеялся и пошел дальше с Халин.
  Глава VI.
  Пока я отдыхал, Халин положила свою маленькую теплую фигуру рядом со мной на кровать. Ближе к вечеру я проснулся и почувствовал себя отдохнувшим и отдохнувшим. Меня также переполняло острое предвкушение, которое всегда охватило меня, когда я чувствовал, что начинаю действовать прямо против главной проблемы, в данном случае с Ghotak. Я бросил ему еще один прямой вызов и знал, что он должен на него ответить. Его удача была феноменальной, но я знал, что он не может рассчитывать на то, что другой медведь или снежный барс прикончат меня. Ему придется самому застраховаться, а я буду готов и буду ждать его. Халин помогла мне собрать мое снаряжение и цеплялась за меня при каждой возможности. На ней был только шелковый халат, и я чувствовал ее мягкость под ним.
  «Вернись ко мне, Ник», - выдохнула она, когда я собрался уходить, обвивая тонкими руками мою шею. Я заглянул ей в глаза и снова увидел то, чего не осмеливался увидеть. Ее глаза были глазами влюбленной женщины, и это было плохо. Не для меня, а для нее. Я молча надеялся, что это действительно эмоциональное расстройство, страх и благодарность, и что оно исчезнет, ​​когда все это закончится. Я оглянулся на ее маленькую фигуру в дверном проеме, когда выходил. Я видел ужасную покорность в ее глазах и знал, что она не верила, что я вернусь.
  Я махнул рукой и поплелся дальше, в высшей степени уверенный, что не только вернусь, но и в надежде получить шкуру того, черт возьми, странное существо убило ее отца. Марлин 336 у меня был перекинут через плечо. Он мог пробить дыру в слоне и, конечно же, справиться с леопардом или медведем. Серо-голубой свет сумерек уже начал сгущаться, когда я достиг узкого прохода, ведущего в горы. Я решил пойти по той же тропе, по которой пошел старик, и разбил лагерь довольно близко к тому же месту, где я не был на полпути, когда темнота начала приближаться, и ветер завыл в своем жутком, леденящем кровь вопле. Горы с их ледяными клыками и челюстями зияющих трещин были таким же реальным врагом, как и все остальные. Одна ошибка - и Готак одержит победу, даже не пошевелив пальцем. На спине у меня был рюкзак, состоящий в основном из тяжелых одеял, немного еды и воды, а также небольшой аптечки. Я рассчитывал только на одну ночь, так что не было причин для дополнительного оборудования.
  Я двигался медленно, осторожно. Ночь стала холоднее, и небо затянулось тучами
  
  
  
  
   Я почувствовал снег в воздухе. Пальцы болели от холода, пронизывающего даже самые теплые перчатки, мое лицо напряглось и покраснело, я с трудом поднялся вверх, благодарный за каждые несколько футов скалистого уступа. Я достиг выступа, на котором разбил лагерь старик, и решил подняться выше, где я смутно мог различить более широкий выступ. Наконец я добрался до него и был рад, что это сделал. Он был в некоторой степени защищен от сильнейшего ветра и входил в серию небольших горных плато. Более того, кустарников было достаточно, чтобы собрать достаточно дров для моего костра. Я разбил лагерь, приставив рюкзак к каменной стене, которая возвышалась у меня за спиной, и развел небольшой, но согревающий огонь. В его свете я мог видеть, что местность испещрена высокими вертикальными трещинами и глубокими ребрами в скале, а над моей головой возвышался огромный выступ из заснеженной скалы. Небольшой выступ плато вел вверх, изгибаясь, скрываясь из виду, и я не стал выяснять, как далеко он закручивается. Я не пошел дальше этого. С «Марлином» рядом со мной, с огнем передо мной, я прислонился спиной к каменной стене и слушал леденящий душу вой дикого ветра, который свистел через горы. Шли часы, и я развязал свой небольшой пакет с едой. Я принесла жестяную чашку и несколько пакетов растворимого кофе. С водой из талого снега все было неплохо. По крайней мере, там, наверху, с нарастающими в ярости ледяными ветрами, вкус был просто изумительным. Я как раз убирал другие пакеты, которые принес, когда услышал шум, звук кого-то или чего-то приближающегося по уступу.
  Я схватил марлина и оттолкнулся от огня, пригнувшись за пределами светового круга. Посетитель подходил ближе, и тогда я увидел фигуру, темную тушу в ночи, осторожно приближающуюся к огню.
  «Привет, Янк», - сказала фигура. «Ты там? Я тебя не вижу».
  Я чуть не уронил марлина, покачал головой и снова посмотрел. Я ничего не видел. Фигура была там, теперь рядом с огнем, огляделась. Я встал и пошел к огню.
  "Что, черт возьми, ты здесь делаешь?" - сердито потребовал я. "Ты что, не в своем уме?"
  «Не волнуйся, старина», - ответила она, сверкнув несколько застывшей улыбкой. «Я не останусь здесь».
  «Ты чертовски прав, - взорвался я. «Ты вернешься к черту в деревню».
  «О нет, - сказала она. "Я разбил лагерь за поворотом и спустился вниз. Отсюда мой огонь не видно, но я вижу свечение от твоего. Я решил, что если ты поднялся сюда, это должно быть важно, и поэтому это важно для меня. Или, я бы сказал, для моей истории. Кроме того, у меня есть такое же право, как и у вас, чтобы копаться в этих горах ".
  «Ты и твоя проклятая история», - сказал я. «Ты мог погибнуть, просто поднявшись сюда».
  «Ерунда», - возразила она. «Держу пари, что катался на лыжах и ходил в горы больше, чем ты. Но я просто зашел посмотреть, нет ли у тебя чая. Я забыл упаковать немного, когда уезжал, и я немного хочу пить».
  Я положил марлин, посмотрел на нее и покорно покачал головой.
  «Возвращайся, Хилари, - сказал я. «Я не могу беспокоиться о тебе и присматривать за тобой. Если возникнут проблемы, я буду занят, просто чтобы остаться в живых».
  «Я не просила вас присматривать за мной», - сказала она. «Может, я буду за тобой присматривать. А теперь, если ты выпьешь чаю, я вернусь в свой лагерь».
  «Кофе», - сказал я, прорычав ей слово.
  «Тогда это будет кофе», - сказала она. Я протянул ей две упаковки растворимого кофе, и она вежливо кивнула.
  «Огромное спасибо, старина», - сказала она. «Позвони мне, если я тебе понадоблюсь».
  Она повернулась и пошла по уступу, исчезая за углом. Я пошел за ней и остановился на углу. Темной ночью она уже исчезла, но я слышал, как она спускается по заснеженным утесам. Теперь я видел ее огонь с угловой точки. Она разбила лагерь на другом выступе в нескольких сотнях футов ниже и выше от меня. Я стоял и смотрел и, наконец, увидел, как ее фигура появилась у огня. Некоторое время я наблюдал, как она варила кофе, а затем снова повернулась к теплу моего собственного огня. Через несколько минут от огня, и я обнаружил, что иду натянуто, ледяной холод просачивается сквозь одежду, движимый огромными ветрами в незащищенный угол уступа. Я сел у камина и обнаружил, что улыбаюсь, думая о Хилари Кобб. Черт, вы должны были восхищаться ее упорство. Она сказала, что будет сидеть мне на хвосте, пока не получит рассказ, и она так и поступала. Мне было жаль, что мне пришлось позаботиться о том, чтобы ее история не была опубликована. Я снова улыбнулся. Этой ночью ей нечего было бы показать, кроме чертовски неприятных воспоминаний, если только не появится Готак. Каким-то образом я начал думать, что он уклоняется от прямого действия. Я достал одеяло, толстый шерстяной халат, накрыл им ноги, положил Marlin 336 себе на колени и закрыл глаза. Огонь со свежими дровами, наверное, согреет меня до рассвета. Я попал в
  
  
  
  
  полусон, мое тело скорее спит, чем бодрствует, мои чувства скорее бодрствуют, чем спят.
  Проходили часы, и только крик ветра нарушал тишину. Несколько раз я открывал глаза на звук только для того, чтобы слушать и слышать, что это был всего лишь треск льда или скольжение снежного уступа. Небо было темным, и начал падать снег, все еще легкий и не более чем вихрем. Я закрыл глаза и продолжал отдыхать в полусонной бдительности. Серый рассвет начинал окрашивать небо, и горные вершины выступали темными очертаниями, зазубренными зубами какого-то мифологического гиганта. Я смотрел на них через почти закрытые веки, когда услышал крики, сначала Хилари, а затем леденящие кровь полу-рев и полу-крик. Я вскочил с марлином в руке, прыгнул прямо сквозь тлеющий костер и помчался к краю уступа. Я мог ясно видеть ее лагерь. Она мчалась по небольшому плато, падая на лед, а за ней на двух ногах было существо из ада, демон из какой-то древней мифологии, чего-то, чего не могло существовать. Его тело покрывали длинные седо-белые волосы. У него было нечеловеческое лицо, когтистые руки и когтистые ноги. Я предположил, что он стоял прямо, почти семь футов, его наготу покрывали обезьяноподобные сероватые волосы. Я видел, как он протянул гигантскую руку вниз и схватил девушку за куртку, приподняв ее сзади, как ребенка.
  Я прицелился из марлина, но он или он подбрасывал девушку перед собой. Я не мог получить четкий снимок, но решил, что выстрел в любом месте, просто для эффекта, будет лучше, чем ничего. Спускаясь по крутой ледяной тропе, я оторвался от двух взрывов и увидел, как существо остановилось, уронило девушку и посмотрело на меня. Я спускался на плато, не в силах остановить скольжение, скольжение, падение. У меня было все, что я мог сделать, чтобы держаться за ружье и не сломать себе шею. Существо издало еще один фантастический кричащий рев, и когда я приземлился на плато, оно умчалось в другом направлении. Я побежал за ним, поднимая на бегу винтовку, и выстрелил. Пуля сморщила плечо, и она обратилась в ярость и боль. Я остановился, чтобы сделать еще один выстрел, но когда я это сделал, моя нога вышла из-под меня на участке заснеженного льда. Я упал назад, винтовка отлетела в сторону.
  Существо бросилось на меня, и теперь, с близкого расстояния, я мог видеть его недочеловеческое лицо, удлиненное и напоминающее морду. Его глаза, маленькие и темные, напоминали глаза медведя. Все, на что у меня было время, - это нырнуть за винтовкой и взяться за ствол. Я взмахнул им изо всех сил, и тяжелая ложа попала проклятому существу прямо в лицо. Это был удар, который сломал бы череп мужчине. Существо остановилось, на мгновение отшатнулось и прыгнуло на меня. Все еще держа марлина за ствол, я повернул его, нашел спусковой крючок и выпустил взрыв в воздух, надеясь, что это может напугать его. У меня не было ни места, ни времени, чтобы направить на него ствол. Проклятая штука просто прыгнула. Я рухнул на землю и почувствовал, как огромная фигура коснулась меня. Я мельком увидел его лапы, человеческие по форме, если не считать когтистых передних подушечек. Существо продолжало идти после своего прыжка, перепрыгивая через огромную скалу, перепрыгивая на другую. Я прицелился в прыгающую форму, но стрелял слишком быстро и из плохой позиции. Выстрел промахнулся, и я поднялся и увидел, как тварь исчезает в глубоких ребристых трещинах.
  Хилари сидела, ее глаза расширились от шока. Я подошел к ней и откинул капюшон ее куртки. Теперь шел сильный снегопад.
  "С тобой все впорядке?" Я спросил. Она посмотрела на меня и упала в мои объятия, ее дыхание вырвалось из глубоких рыданий. Я посмотрел на нее. За исключением оборванной спинки ее парки, где когти существа подняли ее, с ней все было в порядке. В ужасе, но в остальном все в порядке.
  «Боже мой», - наконец прошептала она. «Что это было, Ник?»
  «Не знаю», - сказал я. «Это было то, чего не существует, легенда, отрывок фольклора. Я до сих пор не верю этому. Я видел это, я запутался в этом и до сих пор не верю».
  Голова Хилари была у моей руки, ее волосы были почти белыми от снега. Я натянул капюшон ее парки через голову. «О, Ник, Ник, - сказала она. «Мерзкий снеговик существует. Йети жив. Вы не можете больше смеяться над легендой. Вы не можете, я не могу. Это правда, Ник, правда».
  У меня не было ответов. Все они были поглощены волосатым демоном из какой-то древней книги о мифологических существах. Но было ли это животное? Или это был человек? Хилари вздрогнула. «Боже, Ник, это хорошо названо», - выдохнула она. «Это определенно было отвратительно. Я никогда не буду полностью отвергать другие легенды ни о чем, кроме как после этого».
  Ее глаза были широко раскрыты, глядя на меня, и ужасно голубыми. Снежинки покрывали ее брови и прилипали к векам, а ее прекрасное круглолицое лицо, казалось, искрилось. Я оторвал от нее глаза и поймал себя на мысли о быстром сопоставлении вещей, от абсолютного ужаса до свежей, чистой красоты в считанные минуты.
  "Боюсь, Ник"
  
  
  
  
  она снова вздрогнула. «Боюсь, это вернется».
  «Почему-то я так не думаю», - ответил я. «Здесь есть несколько очень интересных аспектов. Йети, очевидно, жив, но я тоже».
  «Сейчас не время для загадок», - сказала она. "Что это должно означать?"
  «Мы должны признать, что эта проклятая штука реальна», - сказал я. «Но он не напал на меня. Он напал на ваш лагерь. Он не убивает и не атакует, потому что Дух Каркотека велит ему это делать. Он убивает без разбора. Если это связано с чем-либо, я держу пари, что это Ghotak. "
  «Никто не мог контролировать это существо, Ник, - возразила Хилари.
  «Не контролировать, как вы это имеете в виду, не как иметь дрессированную собаку», - сказал я. «Но есть все виды контроля. Почему-то я не думаю, что он перемещается полностью сам по себе».
  Хилари встала. Она смотрела на снег, который теперь падал в жгучей, кусающей, наклонной ярости. Остальные вершины были почти невидимы из-за белого занавеса.
  «Это кровавая метель, Ник, - сказала она. «Мы никогда не вернемся сюда. Это была бы верная смерть. Да ведь мы не могли видеть трещину перед собой».
  Она повернулась ко мне и схватила меня за руку. «Боюсь, Ник, - сказала она. "Я боюсь."
  «Придется подняться», - сказал я. «Нам нужно будет найти место, в котором мы сможем заночевать, пока оно не взорвется. У меня достаточно еды и кофе, чтобы продержаться у нас на два дня. К полудню все может вылететь. Давай, где вся эта решимость?»
  «Чертов колодец исчез», - сказала она. «Я думаю, это проклятое создание напугало меня прямо до смерти».
  Я взял ее за руку. «Собери свое снаряжение и приступим к охоте», - сказал я. «Чем дольше мы ждем, тем меньше у нас шансов найти что-нибудь». Она кивнула, и через несколько минут мы уже карабкались на гору. Мы остановились, чтобы забрать мое одеяло и еду, а затем двинулись дальше. Снег и минусовые температуры в сочетании хлестали нас по лицам от укуса, жалящей боли, и каждый шаг был подобен тому, что вам в лицо бросали горсть острых камешков. Я выбрал узкую тропу вдоль отвесной ледяной стены на случай, если она приведет к большой трещине между двумя ледниками. Если бы мы смогли найти там место, мы были бы хоть немного защищены от ярости ветра. Выступ сужался, и тропа уходила вверх вдоль обрыва. Вдруг оно расширилось, и я оказался на небольшом плато. В стене утеса возник темный силуэт, и я двинулся к нему сквозь белую завесу. Подойдя к нему, я увидел, что это вход в пещеру в скале.
  «Сюда, Хилари», - взволнованно крикнула я. "Давай." Я вошел в пещеру, низко наклонившись, чтобы пройти через небольшой вход. Он был сухим, чистым и, очевидно, когда-то использовался другими путешественниками, потому что у одной стены были сложены дрова. Я не мог стоять прямо внутри, но он был футов пятнадцати в глубину и десять футов в ширину. Мы разожгли костер у входа в пещеру, сразу за снежной линией, быстро накапливающейся снаружи. Ветер поддерживал тепло, возвращаемое в пещеру, и через час в пещере стало так же тепло, как в гостиной коттеджа. Мы сняли верхнюю одежду и расстелили ее на земле, чтобы дать ей высохнуть. Хилари успокоилась, и под верхней одеждой на ней был оранжевый свитер и темно-синие брюки. Она весело болтала о своем прошлом, своей домашней жизни в Англии, и мы обменивались анекдотами и историями. Это была другая Хилари Кобб, теплая, жизнерадостная девушка без враждебной агрессивности, и я это прокомментировал.
  «Это вы, мерзавцы, делаете девушку агрессивной», - сказала она. «Никогда не думаешь, что девушка может что-то делать правильно».
  «Но есть много девушек, которые принимают это и не испытывают полного желания соревноваться и доказывать вещи», - возразил я.
  «Думаю, я просто не из их числа», - решительно сказала она, и я улыбнулся, когда увидел, что ее гнев мгновенно вспыхнул.
  «Я знаю», - сказал я. «Вот почему вы последовали за мной сюда».
  «Ну да, но только отчасти», - ответила она.
  "Что ты имеешь в виду?"
  Она повернулась и уставилась на меня своими прекрасными голубыми глазами, широкими и круглыми. Ее дерзкий нос и прекрасная кожа сияли в отраженном свете огня.
  "Ты поверишь мне?" - спросила она без улыбки. Я кивнул.
  «Честно говоря, я волновалась за тебя, здесь одну, - сказала она. «Думаю, это была смесь двух. Мне нужна моя история, и тебе лучше не забывать об этом. Но после того, как я увидел тебя с этой кровавой змеей, я понял, что ты был кем-то экстраординарным, и все, что привело тебя сюда, было важно. И я чувствовал, что ты делаешь это в одиночку, и это почему-то было неправильно ».
  «Я тронут, Хилари», - серьезно сказал я. «Да. Но я пошел на это не один. Старик был помощником и проводником. И Халин очень помогла во многих отношениях».
  «Готов поспорить», - резко сказала она, и я усмехнулся. Ревность, как я узнал много лет назад, была врожденным женским товаром, и она присутствовала даже тогда, когда у нее не было никакого проклятого права быть там.
  «Знаешь, девушка влюблена в тебя», - добавила она, и мне напомнило еще одно женское качество, эту уникальную способность чувствовать определенные вещи без вопросов и сомнений и быть в них абсолютно правыми. Она уловила легкую стесненность моего лица
  
  
  
  
  «Ну, это правда, и мне ее жаль», - сказала она.
  "Жалко ее?" Я нахмурился: "Почему?"
  «Ты знаешь ответ на этот вопрос не хуже меня», - отрезала она. «Потому что ты не тот мужчина, в которого можно влюбиться, по крайней мере, не так, как она». Я, конечно, знал, что она совершенно права, и моя медленная улыбка показала это.
  «И ты причинишь ей боль, потому что ты не можешь не причинить ей боль», - добавила Хилари. «Вот почему мне ее жалко».
  «Ты сегодня очень защищаешь», - усмехнулся я. «Сначала я иду сюда одна, а теперь Халин больно».
  «Я всего лишь девочка-скаут, пытающаяся получить значок за особые заслуги», - резко сказала она. «Я сказал тебе, что ты не поймешь».
  «Лучше берегись собственных эмоций», - сказал я. "Или вы так хорошо умеете самозащиту?" Она уловила насмешку в моем голосе, и ее глаза сузились.
  «Лучше», - сказала она. «Я ни во что не ввязываюсь, и я ничего не делаю, если не приказываю судить».
  Я усмехнулся и достал еду. Вяленая говядина выглядела явно неаппетитной, хотя я проголодался. Я надел парку и взял марлина.
  «Хорошо, перейдем к последнему замечанию более подробно позже», - сказал я. «Между тем, я думаю, что, может быть, я смогу лучше работать в отделе питания. Оставайся здесь, женщина, и займись пещерой».
  «Да, господин», - сказала она, сияя улыбкой притворного подобострастия. Я позволил огню потухнуть, перешагнул через него и попал в шторм. Я вспомнил, как во время моей первой поездки через горы я видел фазанов в скалах даже выше, чем мы были сейчас. Зная, что повадки птиц не меняются даже во время штормов, я попытался заглянуть сквозь белую занавеску. Я двигался по плато, прислушиваясь каждые несколько шагов. Порывы ветра поднимали снег между порывами и позволяли мне немного заглянуть вперед. Я пригнулся и с каждой секундой похолодал. Я уже собирался бросить это как плохую работу, когда услышал хлопанье крыльев и увидел двух фазанов, пробирающихся через плато, где они слегка приподнялись, чтобы встретиться с зарослями кустов. Я поднял пистолет и тщательно прицелился. Марлин мог проделать дыру настолько большую, что птицы не осталось бы еды. Ближайший я попал в голову, оторвав его и оставив остальную часть тела нетронутой. Вернувшись с трофеем в пещеру, я снова развел огонь и использовал Хьюго для аккуратной операции на фазане.
  «Обед, достойный королевы», - объявил я позже. "Фазан на гриле. Что еще можно спросить?"
  "Нет вина?" - едко прокомментировала Хилари.
  Мы были в середине обеда, поедая фазана, который был немного веселым, но нежным, когда Хилари задала два очень прямых вопроса. Я решил честно ответить им обоим. Нетрудно быть честным, когда у тебя есть все карты.
  "Что все это значит, Ник?" - спросила она. «Почему ты здесь? Почему Гарри Ангсли был отправлен сюда?» Я смотрела на нее, голубые глаза трезво смотрели на меня, ее светлые волосы отбрасывали медные отблески в мерцающем свете огня, а большие груди так соблазнительно выступали за ярко-оранжевый свитер. На этот раз ей удалось так глубоко погрузиться в происходящее, что я решил поиграть с ней прямо, тем более что знал, что она никуда не пошлет свою историю.
  «Красные китайцы пытаются тайно захватить Непал», - категорично сказал я. Я рассказал ей о деталях, которые я знал, о роли Готака в качестве лидера внутренней колонны, об уже значительном притоке подготовленных революционеров под видом мирных иммигрантов. Когда я закончил, она была неулыбчивой и серьезной.
  «Наконец-то спасибо за честность», - сказала она. «Я чувствовал, что это что-то в этом роде, но не понимал, насколько они близки к успеху».
  Она замолчала, а я наблюдал за ней в свете костра. Я давно решил, что она действительно очень привлекательная девушка. Здесь, в тепле костра, когда на улице бушевал снегопад, она была желанной и очень привлекательной. Ее второй вопрос прозвучал так, как будто она читала мои мысли.
  «Этот снег не скоро прекратится», - сказала она. «Мы можем провести здесь ночь. Ты собираешься заняться со мной любовью, Ник?»
  «Я не буду пытаться», - сказал я. «Я сделаю это». Я увидел, как враждебность мгновенно отразилась в ее глазах.
  «Я говорила вам, что ничего не делаю, пока не призову к делу», - сказала она.
  «Я слышал тебя», - усмехнулся я. «Это нормально. Ты можешь позвонить. На самом деле, я уверен, что ты позвонишь».
  Ее губы сжались, и я оставил его там. Я встал и вышел на улицу, обходя огонь. Темнота приближалась быстро, а метель все еще продолжалась. Я был зол и разочарован, боясь того, что мог делать Готак. Шторм, вероятно, также затруднит его передвижения, но я знал, что когда он закончится, нам нужно будет быстро вернуться в Катманду. Я вернулся внутрь и увидел, что Хилари наблюдает за мной, в ее глазах была смесь вызова и неуверенности. Ее груди вздымались вверх, как маленькие копии гор снаружи, когда она опиралась на локти. Я опустился на колени рядом с ней, глядя ей в глаза, и внезапно понял, что вызов, который я видел там, был ее маской. Она использовала его для маскировки
  
  
  
  
   своих собственных желаний, чтобы замаскировать их как от себя, так и от других. Я наклонился и прикоснулся губами к ее губам. Некоторое время она оставалась неподвижной, а затем начала отрываться. Я схватил ее за плечо и резко развернул, прижимаясь к ее губам. Я открыл ее губы языком и почувствовал, как она корчится, ее руки касаются моих плеч. Я крепко обнял ее и позволил своему языку проникнуть в ее рот, посылая его взад и вперед. Я почувствовал, как ее губы внезапно смягчились и задрожали, почувствовал, как они расслабились и ответили моим. Ее язык прижался к моему, и она задыхалась, прижимая полные губы к моему рту, пожирая, обжигая, жажду.
  Моя рука нашла ее грудь, и она вскрикнула, пока я бродил по мягкой нежной плоти. «О, боже мой, Ник… О, боже», - выдохнула она. Я стащил с нее свитер, и бюстгальтер расстегнулся. Ее красивая большая грудь лежала у меня на груди, и она двигалась ко мне, ее ноги подергивались и терлись друг о друга. Я нашел ее груди своими губами, нежно касаясь их, и ее крики наполнили маленькую пещеру звуками чистого восторга. Я остановился, оторвал от них губы, и она лихорадочно поднялась, чтобы сунуть их мне в рот. «Ой, не останавливайся, черт… не останавливайся», - сказала она. Я снова отстранился и посмотрел на ее лицо, ее глаза закрылись от удовольствия, губы приоткрылись, дрожа.
  "Ты звонишь, Хилари?" - мягко спросил я. Она захныкала и прижалась грудью к моей руке. «Вошь», - всхлипнула она. «Ты, вошь. Да, я звоню… Я звоню, о боже, я звоню». Я снова наклонился к сладкой ее груди и почувствовал, как девственные соски поднимаются под мягким кругом моего языка. Брюки Хилари внезапно спадали с ее ног, и я исследовал юную, твердую выпуклость ее живота, теплую влажность ее бедер, в то время как она продолжала издавать слабые хныкающие звуки экстаза. Я опустился на нее. Ее руки сжали мою шею, как тиски, а ее губы настойчиво накатали мое лицо татуировкой. Когда я подошел к ней, она заплакала длинным, низким, наполненным страстью криком, который становился все сильнее по мере того, как я увеличивал свои движения. Внезапно я отстранился и долго ждал. Она лежала в анабиозе, выгнув спину, не дыша, а затем вскрикнула от экстатической боли, криком мольбы о голоде. «Нет-о-о-о ... ты не можешь остановиться. Боже мой, нет. Пожалуйста ... о, о, пожалуйста». Я снова подошел к ней и стал двигаться в более сильном и смелом ритме, и теперь Хилари била кулаками по моей груди в дикой, неконтролируемой страсти. «О, я не могу… я не могу справиться с этим», - воскликнула она. «Я не могу с этим справиться».
  «Ты справишься с этим», - сказал я, и я знал, что она испытывает эту сладкую тоску неконтролируемого экстаза, момент, который когда-либо знали только некоторые женщины, когда их страсти буквально выходят за рамки их самих. Та же агрессивность, та же решимость, теперь преобразованная в экстаз восторга, уносила ее к высотам, о существовании которых она никогда не подозревала, к Гималаям страсти, и у меня мелькнула мимолетная мысль, что наша обстановка подходит для нее. Внезапно, когда я глубоко вошел в нее, она схватила меня, и ее юное, твердое тело судорожно задрожало, а ее дыхание стало прерывистым. Наконец, как выключенная лампочка, она упала, совершенно измученная и истощенная. Я лежал рядом с ней, наслаждаясь великолепными контурами ее тела. Хилари была большой девочкой, но статной красотой ее обладали лишь некоторые взрослые девочки. Прошло некоторое время, прежде чем она открыла глаза и посмотрела на меня. Она перевернулась и легла ко мне, прижав губы к моему уху.
  "Вы все время знали, не так ли?" спросила она. «Ты все время знал, чего я действительно хотел».
  «Не сначала, - сказал я. «По крайней мере, сознательно. Но я рад, что узнал».
  Я повернул ее, чтобы посмотреть ей в глаза. "Ты?" Я спросил.
  Она кивнула и крепко обняла меня. «Я рада», - сказала она. «Я надеюсь, что снег никогда не перестанет».
  Мы тихо лежали в теплом маленьком мире, который мы нашли, и еще до того, как ночь закончилась, я научил Хилари больше о высотах страсти и экстаза. Она была энергичной и неискренней, но недостаток опыта восполняла чистым удовольствием открытия. Снег прекратился на рассвете, и мы наконец оделись и двинулись в путь. Она остановила меня на выходе и прижалась губами к моим.
  «Я никогда не забуду эту ночь», - сказала она. «И мне еще больше жаль Халин. Когда вы встанете, вы оставите большую дыру в ее мире и уйдете, как и сделаете».
  «Перестань заставлять меня чувствовать себя каблуком», - сказал я. «Она переживет это. Она пришла ко мне, вся связанная ритуалами, обычаями и древними кодексами. Я пытался повернуть ее в сторону».
  «Держу пари, ты пробовал тридцать или сорок секунд», - усмехнулась она.
  «Старая Хилари вернулась», - сказал я. «Мисс сладости и света».
  «Может быть, старая Хилари никогда не уходила», - сказала она. «Может быть, вчера вечером была лишь мимолетная пауза». Ее рука внезапно сжалась на моей, и ее голова прижалась к моей груди. «Может быть, старая Хилари вернулась, потому что ей чертовски жаль, что старый мир должен вернуться», - сказала она тихим голосом. "Может потому, что
  
  
  
  
  желание прошлой ночи могло продолжаться вечно ".
  Я обнял ее еще мгновение, а затем двинулся вперед из пещеры. Снаружи рассвет преподнес нам еще один сюрприз. Снег остановился и лег на все, тяжелое белое одеяло, но теперь я впервые увидел, где мы были. С уступа мы смотрели вниз на широкий проход, и в нем стояли десять палаток и бригада солдат, только что вышедших из своих укрытий.
  "Они китайцы!" - выдохнула Хилари.
  «Они чертовски уверены», - сказал я. «Китайские завсегдатаи».
  "Но что они здесь делают, Ник?" спросила она.
  «Я не знаю, но могу сделать довольно хорошее предположение», - ответил я. «Бьюсь об заклад, они едут на встречу с Готаком. Он, вероятно, вызвал бригаду войск в качестве страховки».
  "Страхование от чего?"
  «Против того, что что-то пошло не так в последнюю минуту. Против моего присутствия на месте происшествия. Против неожиданного развития событий. Если, например, король решил отказаться от удовлетворения петиции в последнюю минуту, он мог бы совершить переворот и добиться своего установлен как линейка ".
  Мы присели на выступ и смотрели, как солдаты растягиваются и стирают снег. Они не сносили свои палатки, а это означало, что они ждали кого-то, без сомнения, проводника, который проведет их до конца пути. Может быть, они ждали, что кто-нибудь скажет от Готака, каким должен быть их следующий шаг. Я видел, как офицер вышел из палатки и отправил двух часовых, по одному в оба конца перевала. Тот, что с нашей стороны, занял позицию почти прямо под тем местом, где мы присели.
  «Они, несомненно, пришли через Тибет», - сказал я. «Но я хочу проверить это на себе. Я могу получить ответы, которые хочу, от того часового, которого он послал сюда сам».
  Я вручил Марлина Хилари. «Держись за это и оставайся здесь, пока я не вернусь», - сказал я ей. «Понимаешь? Никаких решений самостоятельно, или я сломаю тебя пополам, когда догоню тебя».
  Она кивнула. «Обещаю», - сказала она. «Я останусь здесь».
  Я осторожно обогнул другой конец узкого уступа, нашел место, где можно было упасть, и позволил себе упасть в сугроб глубокого снега. Я пригнулся, когда на меня с уступа упала небольшая снежная лавина, обеспокоенная моими движениями. Я смотрел, как оседает снег, и на моем лице появилась улыбка. Если повезет, это может быть очень полезный день. Я выбрался из сугроба и начал спускаться вниз, стараясь двигаться по камням, где только возможно, стараясь не выбить рыхлый снег. Китайский солдат расположился между двумя большими каменными образованиями и спокойно стоял, полагая, что его пост был скорее формальностью, чем чем-либо еще. За двумя скалами была узкая трещина в леднике, глубже, чем мог видеть глаз. Я встал на вершину камня и упал, попав в цель. Он упал со мной на него. Я коснулся его челюсти правой рукой, и он обмяк. Потянув его за собой, я вошел в высокие стены, примыкающие к расселине. Он приближался, и я выставил его голову и плечо через край, казалось бы, бездонной пропасти в горах. Мой китайский был достаточно хорошим, если он не говорил на одном из самых малоизвестных диалектов. Оказалось, он меня очень хорошо понял. Позволив ему заглянуть в трещину, я дернул его на спину, удерживая наполовину за край.
  "Почему ты ждешь здесь?" Я спросил. Он увидел в моих глазах, что я бы не стал дважды думать, чтобы сбросить его с края.
  «Мы ждем приказа переехать», - сказал он.
  "Заказы от кого?" Я спросил.
  Он пожал плечами. «Я всего лишь солдат», - сказал он. "Не могу сказать."
  Я оттолкнул его от края, и он схватил меня за руку для поддержки. Его узкие глаза расширились от ужаса.
  "Заказы от кого?" - повторил я. «Бьюсь об заклад, вас специально выбрали, и вы все знаете, зачем вы здесь».
  «Приказ от монаха», - выдохнул он.
  "Когда вы их ожидаете?"
  Он начал давать мне еще один уклончивый ответ, но передумал. «Скоро», - пробормотал он. «В любое время. Снег задерживает все».
  Я оттащил его от края. Я только собирался выгнать его и позволить ему найти дорогу обратно в Тибет, когда он проснется, если он сможет, но он совершил ошибку, бросившись на меня. Я уклонился от выпада, выбил его из-под ног и порезал ему шею. Он упал, перевернулся и, когда рыхлый снег уступил место под тяжестью его тела, поскользнулся на краю, и я залез обратно туда, где оставил Хилари.
  «Мы должны вернуться, но не раньше, чем мы позаботимся об этой группе», - сказал я ей сухим тоном.
  «Ты сладкий, - сказала она. «Мы двое против них всех? Ты не можешь быть серьезным».
  «Вы делаете то, что я говорю, и заботитесь о каждом из них сразу», - сказал я. Я взял с собой солдатскую винтовку и отдал ее Хилари, забрав свой Марлин. Я указал на высокие горные склоны по обе стороны перевала.
  «Эти скалы и уступы покрыты тоннами свежего снега, который еще не осел», - сказал я. «Его можно сместить любой внезапной вибрацией и вызвать гигантскую лавину».
  Я увидел внезапное понимание
  
  
  
  
  в ее глазах. «И вибрация может быть вызвана эхом выстрелов, отражающихся от горных склонов», - сказала она.
  "Умная девочка", - сказал я. «Иногда требуется только вибрация от звуковых волн одного выстрела, чтобы вызвать снежный оползень. Но мы собираемся убедиться. Я собираюсь спуститься вниз и перейти на другую сторону. Когда вы слышите мой первый выстрел, вы Начни стрелять. Целься прямо на противоположный склон горы. Сделай шесть выстрелов и затем остановись. Что бы ты ни делал, не уходи отсюда. Здесь тебя будут защищать, под выступом над головой. Когда все закончится, ты можешь спускаться. Встретимся внизу этого разреза ".
  Я начал спускаться, махая ей в ответ. Я не двигался, пока добрался до края перевала, где стоял часовой. Извиваясь на животе по открытому пространству, я добрался до другой стороны и стал карабкаться по скользкому рыхлому снегу. Найдя нишу примерно на том же уровне, что и Хилари напротив меня, я посмотрел на войска в проходе. Я не мог различить Хилари в свете свежего снега, но я поднял винтовку и выстрелил. Я сразу услышал ее выстрел. Я продолжал стрелять в воздух, всего шесть выстрелов. Внизу суетились китайцы, выскакивали из своих палаток, смотрели вверх и гадали, что, черт возьми, происходит. Когда я остановился, последний выстрел Хилари эхом разнесся по перевалу, и я прислушался к звуку, который был почти уверен, что он прозвучит. Сначала он начинался с мягкого грохота, а затем набирал громкость, пока тонны за тоннами снега не начали спускаться по скалам по обе стороны перевала, грохочущий рев перемежался резкими трещинами затвердевшего снега, вырванного из-под земли. белый торрент. Лавина с ревом ворвалась в перевал, за несколько минут похоронив людей и палатки, свалив снег на снег, пока не осталось ничего, кроме гигантского холма белой смерти. Я молча ждал, трепеща перед катастрофической силой того, чему я стал свидетелем. Странная тишина воцарилась над проходом, тишина абсолютной и окончательной окончательности, как если бы высокие каменные гиганты произносили свой собственный pax vobiscum.
  Я начал медленно спускаться и встретил Хилари внизу разреза. Мы прошли извилистый путь обратно в горы, не говоря ни слова. Зрелище удивительной силы природы сделало слова почти похожими на людей, кажущимися излишними и незначительными.
  Мы добрались до деревни, и я снова стал свидетелем работы непальского Western Union. Первые двое мужчин, которых мы встретили, взглянули на меня и побежали по улице. Я знал, что через час все узнают, что иностранец благополучно вернулся.
  «Увидимся, Ник», - сказала Хилари, когда мы подошли к дому Халин. "Это еще не конец, не так ли?"
  "Нет я сказала. «Еще нет. Пока Готак все еще пытается».
  "Тогда будь осторожен, ладно?" - сказала она, ее глаза внезапно затуманились.
  «Держись на связи, кукла», - сказал я. «У тебя еще нет своей истории».
  Когда я подошел, Халин выбежала из дома и упала мне на руки, ее маленькое тело задрожало. Я был рад, что Хилари ушла.
  «Мой Ник, мой Ник», - рыдала она. «Ты был прав. Ты жив, и все, что ты сказал, было правильным. Теперь люди узнают это».
  «Не все, что я сказал», - пробормотал я. «Йети жив. Я видел его».
  Она отпрянула от моих рук, как будто ее ударили ножом. "Вы видели йети?" - сказала она с ужасом в голосе. "Вы видели его издалека, не так ли?"
  «Я боролся с ним», - сказал я. «Я посмотрел ему в глаза».
  Казалось, она съежилась, и я обнял ее.
  "Что случилось, Халин?" Я спросил. "Что случилось?"
  «Известно, что тот, кто посмотрит в лицо йети, умрет, - сказала она беззвучно.
  «О, ради бога», - взорвался я. «У вас есть пословица на все, что касается йети. Я смотрел на эту проклятую штуку, и я не собираюсь умереть из-за нее. Это будет еще одна проклятая пословица, которую вы можете стереть из книг».
  Она повернулась и вошла в дом, и мне стало ее жалко. Ее безграничная радость была разорвана на части. Я повернулся и зашагал по улице к храму. Гхотак, которого один из своих людей явно предупредил, что я приближаюсь, появился на ступеньках и спустился ко мне лицом.
  "Разве вы не созываете встречу?" Я сказал. «Давай, приятель, давай послушаем эти колокольчики. Я вернулся, видите ли, и очень жив».
  «Я это вижу», - сказал он сквозь сжатые губы. «Я не буду собирать людей вместе. Это значит только то, что нужно ждать еще одного сигнала от Каркотека».
  Я огляделась и увидела, что вокруг быстро собралась толпа, и он был на виду.
  «Хорошо», - пожал я плечами. «Никакой встречи, и будет еще один знак. Следующий будет означать, что ты закончишь, Готак, ты, йети и вся твоя команда». Я повернулся и двинулся, но остановился и снова посмотрел на него. «О, кстати», - усмехнулся я. «Компания, на которую вы ждали, не сможет выжить. Мне сказали сказать вам, что они просто завалены снегом».
  Я видел, как его челюсти сжались, а глаза метали в меня искры ярости. Он повернулся и вернулся в храм, а я ушел. Его бесстрастная внешность не могла оставаться такой же, как и его карточный домик.
  
  
  
  
  начинает рассыпаться. Я вернулся в дом и вошел в свою комнату. Я устал, чертовски устал, и мне не потребовалось много времени, чтобы заснуть. Я смутно осознавал, что теплая маленькая фигура Халин не проскользнула в комнату и не прижалась ко мне, и мне было немного жаль и грустно.
  Глава VII.
  Когда я утром спустился вниз, она ждала меня с горячим чаем и печеньем.
  «Мне очень жаль, что я так расстроилась вчера вечером», - просто сказала она. «Это неправильно с моей стороны ожидать, что вы поверите так же, как и мы. Возможно, вы снова докажете, что я неправ. Я очень на это надеюсь».
  Ее глаза были глубокими и наполненными множеством вещей. Надежда, печаль, страх, но больше всего с чем-то еще, и я обнаружил, что проклинаю Хилари за ее проклятую женскую мудрость. Я решил, что с Халин все будет по возможности на другом уровне.
  «Гхотак еще не закончил», - сказал я. «Он что-то замышляет, и я должен сначала поговорить с ним. Вы говорите, что он уходит в горы, чтобы медитировать в одиночестве два раза в неделю, и он делает это годами. Почему йети никогда не напал на него?»
  «На самом деле очень немногие люди видели йети», - сказала Халин. «Многие видели его следы на снегу. Но Гхотак - святой человек, и дух Каркотека защищает его личность».
  «С тем, что он пытается делать, как вы можете называть его святым человеком?» Я спросил.
  «Зло вошло в него», - без колебаний ответила она. «Может, он преодолеет это. Между тем, он все еще святой».
  Я решил не заниматься этим переплетенным мышлением. "Когда он совершает паломничество в горы?" Я спросил. "Ты знаешь?"
  «Да», - ответила она. «Он сделает одну завтра, а потом на неделе».
  Это все, что я хотел услышать. Когда Халин ушла с чаем и чашками, я пошел заделать еще несколько возможных дыр. Я рассказал Хилари всю правду, но не забыл ее загадочных замечаний. Я пошел в трактир путешественников, узнал номер ее комнаты и поднялся на второй этаж. Я услышал тиканье пишущей машинки и проскользнул в небольшую нишу в нескольких футах дальше по коридору. Я остался там и ждал. Она печатала около часа, а потом я увидел, как она вышла в белом свитере и ярком килте. Она спустилась вниз, и я попытался открыть дверь. Он был заперт, но, очевидно, как и все непальские двери, замок был не более чем кивком в сторону формальности. Небольшое давление, и она открылась. Комната была маленькой, типичной для непальских домов, с тяжелыми деревянными панелями, маленькими окнами и красочными одеялами на кровати.
  Вещи Хилари были разбросаны. Я почистил ее одежду, висевшую в единственном шкафу, а затем достал ее сумку. Я рылась в трусиках, бюстгальтерах, блузках и свитерах. Я нашла его в углу, под серым кашемировым свитером. Как только я вытащил ее, ее самодовольное замечание объяснилось. Это был небольшой передатчик, вероятно, с транзисторным питанием и, безусловно, способный добраться до полевого офиса где-нибудь в Индии. Аккуратно, я улыбнулся про себя. Я подошел к пишущей машинке и просмотрел в ней бумагу. Она писала депешу перед ее отправкой. Я думал просто взять набор с собой, но потом у меня появилась идея получше. Это было бы лучше. Я открыл заднюю часть, вынул батарейки и положил их в карман. Затем я осторожно положил комплект в угол сумки, под серый свитер. Я бросил последний быстрый взгляд, чтобы убедиться, что у нее в сумке нет лишних батареек. Их не было, и я ушел, выскользнув за дверь, не в силах удержать улыбку от моих губ. Я видел, как она внизу в столовой ела суп с тарелкой и яростно писала на листе бумаги. Я проскользнул мимо и вышел за дверь незамеченным.
  Часть дня я провел, гуляя по улицам, позволяя как можно большему количеству людей увидеть, что я жив. Я узнал, что это была страна, где царили слухи, и, увидев меня во плоти, можно было развеять любые слухи, которые Готак мог распространять своими мальчиками.
  Днем Халин пошла в храм помолиться за дух своего отца, и я был рад, что она ушла. Я подумал о том, что Хилари сказала о причинении ей боли, и это было последнее, что мне хотелось сделать. Но это было неизбежно. Держа ее на расстоянии вытянутой руки, я тоже причиню ей боль, только раньше. Это будет вдвойне больно сейчас и позже. Я решил сыграть ее на слух, а когда она вернулась, мы выпили вина за обедом и рано легли спать. Я пробыл под меховым одеялом всего несколько минут, когда она вошла обнаженная, и ее изящная красота снова стала потрясающей красотой. Она подкралась ко мне и своими губами начала свои мягкие, трепещущие путешествия по моему телу. Я наклонился, проявляя всю самодисциплину, какую смог собрать, и поднял ее голову.
  "Что это такое?" спросила она. «Почему ты меня останавливаешь? Разве я тебе не нравлюсь?»
  «О, Боже, нет, это не то», - сказал я. «Но я не хочу причинять тебе боль, Халин, но, возможно, мне придется это сделать. Что, если мне придется скоро покинуть тебя?»
  «Если так написано, значит, так и должно быть», - мягко сказала она. «А пока я твой, и мне нужно доставить тебе удовольствие».
  Она опустила голову и стала снова ласкать мое тело.
  
  
  
  
  
  губами. - Извини, Хилари, - тихо сказал я. Я старался. Халин поджигала мое тело, и я наклонился и увидел ее нежную красоту. Мы занимались нежной и чувственной любовью, и ночь была окутана экстазом.
  Я проснулся на рассвете и быстро оделся. Халин приготовила мне горячий чай и спросила, куда я иду, но я отказался ей сказать.
  «Я попытаюсь довести дело до конца», - сказал я. "Верь в меня."
  Она кивнула, ее глубокие глаза были такими доверчивыми и полными скрытых эмоций. Я направился к выходу, и в первом сером дневном свете улицы были почти безлюдны. Лишь несколько фермеров, рано шедших на рынок, обогнали меня, когда я направился в горы. Со мной были Марлин, Вильгельмина и Хьюго в моей куртке. Я достиг перевала у подножия гор и нашел высокий валун, за которым мог спрятаться и все еще видеть. Солнце не взошло больше часа, когда я увидел его приближающимся, идущим один, его шафрановая мантия скрывала тяжелые ботинки и теплую одежду, которую он носил. Я пропустил его и увидел высокий шест, который он нес с собой. Когда он был достаточно далеко впереди, я выбрал его след и увидел, что он отошел от того, по которому пошел старик, и от того, по которому я шел. Он продирался сквозь неизвестные мне овраги и расселины. Время от времени я замечал впереди пятно шафрана и ловил себя на мысли, что он забирался довольно высоко, просто чтобы медитировать.
  Серия каменистых ступенек внезапно завершилась довольно гладкой, изношенной тропой, крутой, но с обеих сторон окаймленной неровными валунами, покрытыми многолетним льдом и снегом. Я не видел Готака, но слышал его. Я шел слишком быстро, слишком небрежно, когда на меня обрушились с обеих сторон граничащие валуны фигуры в синих рубашках, двое, трое, четверо из них, и я заметил больше, когда я спустился под лавину тел. . Я пнул ногой, почувствовал, как моя нога вошла в одну, но его тяжелая одежда защищала его. Другой схватил меня за голову. Я протянул руку, схватил его за волосы и дернул. Он отпустил, я высвободил локоть и засунул ему в рот. Я получил еще одного с диким замахом и почувствовал, как его челюсть отвисла. Теперь я стоял на одном колене и сопротивлялся, когда кто-то ударил меня толстой палкой для ходьбы. Мне казалось, что на меня упало красное дерево. Я качнулся вперед, лицо было засыпано снегом, от которого я пришел в сознание, перевернулся, схватил ближайшую руку и повернулся. Я услышал крик боли, а затем шест снова упал, на этот раз ударившись о мой висок. Я бросился вперед, и все стало сине-черным. Когда я проснулся, я был связан, мои руки были раскинуты за спиной.
  Гхотак стоял, глядя на меня, когда меня грубо поднимали на ноги.
  «Я сильно недооценил вас», - сказал он бесстрастно. «Но теперь вы недооценили меня. Я был уверен, что рано или поздно вы попытаетесь следовать за мной, и мы ждали».
  Он повернулся к своим людям и резко заговорил с ними.
  «Приведите его с собой, - сказал он. «И поспешите. Время важно. Я должен возвращаться в храм». Он двинулся вверх по все более крутой тропе, которая, наконец, исчезла в обычном хаосе скал и вертикальных подъемов. Наконец мы достигли небольшого ровного места, и мои колени и руки были в синяках и болели от того, что меня толкали и поднимали по камням.
  «Я заберу его отсюда», - сказал Гхотак своим людям. «Ты вернешься в храм и будешь ждать меня. Гхотак избавится от этого лукавого после медитации, и голос Каркотека заговорит с ним».
  Я смотрел, как остальные послушно отступают по дороге, по которой мы пришли. Гхотак явно держал своих людей на расстоянии и подвергал их тому же джазу, который он использовал для остальных людей. Он залез в свою мантию и вытащил курносую британскую армию тридцать восемь лет.
  «Иди впереди меня и не делай неверных шагов», - сказал он. «Я не хочу стрелять в тебя, но сделаю, если придется».
  Мы пошли дальше, и Готак вел меня голосовыми командами. Местность теперь была более плоской, ледяной и холодной. В заснеженной скале внезапно появилось большое отверстие, и Готак указал мне на него.
  «Там», - прохрипел он. Я пошел дальше, гадая, как я доберусь до Вильгельмины и Гюго. Гхотак положил руку мне на спину, когда мы приблизились к отверстию, и толкнул меня. Я плыл по ледяной земле и упал в проем. Факелы животного жира горели вдоль стен, и я увидел, что мы находимся в огромном туннельном прорезе в скале. Когда мы двинулись вперед, я услышал ужасный, леденящий кровь крик, который я слышал только однажды. Готак толкнул меня вперед, за небольшой поворот, и я оказался перед огромной стальной клеткой. Внутри был йети, его ужасное лицо выглядывало наружу, и из его горла доносились гортанные рычания. Существо возбужденно подпрыгивало, когда Гхотак приближался, и слюна текла по бокам его длинных клыков, выступавших из широкой пасти. Я снова был поражен медвежьей мордой этого существа, человеческим лбом и глазами, когтистыми руками и ногами. Увидев меня, он снова закричал ужасным высоким звуком.
  
  
  
  
  
  - закричал, и его зубы скрежетали, когда он бросился на решетку. Клетка дрожала, но держалась, и Готак улыбнулся тонкой злой улыбкой. «Он помнит тебя», - сказал он. "К несчастью для тебя".
  "Что это такое?" - спросил я, слыша благоговение в собственном голосе. "Это йети?"
  «Это йети, или, по крайней мере, он подойдет, как йети», - ответил монах. «Легенда о йети насчитывает тысячу лет, а этому существу всего около двадцати лет, но кто я такой, чтобы говорить, что он не реинкарнация изначального йети?»
  «Не будь таким скромным, - сказал я. «Это то, что убило патриарха Лиунги и других и чуть не убило меня».
  «Это существо - продукт сил, которых вы в западном мире не понимаете», - сказал Готак. "Только здесь, на Востоке, мы осознаем, что происходит нечто большее, что не может быть объяснено, чем то, что может быть объяснено. Как часто женщины в горных странах, когда их сексуальные аппетиты уже невозможно сдерживать, использовали животных Так же обстоит дело и в странах Запада ".
  Конечно, он был прав. Не так много в наши дни, но когда-то эта практика была гораздо более распространенной, чем предполагали власти.
  «Женщина-шерп использовала домашнего медведя на своей горной ферме, - сказал Готак. «Я тогда был всего лишь семинаристом, но я бы посетил ферму этой женщины. Странным образом природы ребенок был зачат и рожден женщиной, которая немедленно попыталась сбросить его со скалы. Даже несколько часов назад это был существо слишком ужасное, чтобы на него смотреть. Я взял ребенка и принес его сюда и сохранил его в живых. Когда я увидел, что он растет, и увидел, что он более дикий, чем человек, команда европейских инженеров построила клетку и привезла ее сюда. Я быстро понял, насколько ценным был мой перевоплощение йети, которого ваши люди называют отвратительным снеговиком ».
  «А эта… эта штука тебе подчиняется?» Я спросил.
  «В некотором роде», - ответил он. «Я выпускаю его, и он бродит по горам, убивая и пожирая животных и людей, которых он может поймать. Но, с его ограниченным интеллектом и высокоразвитым инстинктом, он всегда возвращается. Я всегда оставляю ему больше мяса в клетке. Когда он берет мясо, дверь закрывается, и он в тюрьме ".
  "Предположим, он нападет на тебя, когда ты его выпустишь?" Я спросил. Монах пожал плечами. «Незначительная опасность. Его элементарного интеллекта достаточно, чтобы сказать ему, что я способствую его существованию. Вы должны помнить, что он наполовину человек».
  «Проклятая маленькая часть», - проворчал я. Существо не остановило свои пронзительные крики, а просто понизило их до рычащего гортанного звука. Я посмотрел ему в глаза и увидел горящие шары злобного животного. Гхотак шагнул за мной и ножом, который он извлек изнутри своей мантии, разрезал мои запястья и мгновенно подошел к двери клетки, держась за цепь, которая тянула дверь.
  «Вы можете начать бежать», - сказал он. «У тебя есть шанс спастись от йети. Разве я не спорю?»
  «Чрезвычайно забавно с твоей стороны», - сказал я. "Почему?"
  «Потому что я хочу, чтобы тебя нашли убитым в горах. Я хочу, чтобы шерпы, путешествуя по горам, нашли тебя и следы йети. Это особенно важно, чтобы тебя нашли таким образом».
  «Спасибо, спорт», - сказал я. Он, очевидно, не думал, что я могу убежать от твари или вместо этого убить его. Я посмотрел на это еще раз, и мне пришлось согласиться с его рассуждениями. Он начал открывать дверь.
  «И последнее, - сказал он. «Я прекрасно понимаю, что вы вооружены. У вас, несомненно, есть револьвер и небольшой нож, который вы дали девушке перед тем, как сразиться с коброй. Они будут вам бесполезны. Кожа йети тверда, как шкура слона».
  Я увидел, как его рука опустилась, и дверь начала подниматься. Время разговоров закончилось. Это определенно было время бега, и я начал бежать, вкладывая в него все, что у меня было. Я начал спускаться по тропе, поскользнувшись, скользив и падая. Я слышал появление существа, его пронзительный крик теперь эхом разносился по ветру. Он догонял меня с нелепой легкостью. Тропа выровнялась до того места, где одна сторона была крутым обрывом с края обрыва. Оглядываясь назад, я увидел, что существо шло вертикально, шаркающей медвежьей походкой. Я увидел высокий камень, скрылся за ним, и стал ждать.
  Существо, шаркая, двинулось вперед мимо скалы. Я нырнул, ударив существо сбоку идеальным подкатом. Я ехал изо всех сил своего тела, врезавшись в него с силой как минимум трех хороших подкатов. Он выбил ему ногу из-под него, и он с ревом рухнул, но я не успел отправить его с края обрыва. На мгновение он лежал на спине, и я нацелил удар в то место, где это могло бы быстрее всего его сбить. Но существо повернуло мощную ногу и ударило меня по бедру. Он приподнялся, и с его оскаленных клыков капала слюна, но он был в идеальном положении для правильного креста. Я не смог устоять перед шансом и замахнулся всеми плечевыми мышцами позади удара. Я почувствовал, как удар приземлился, и моя рука пронзила острая боль. Существо просто вскочило и попробовало
  
  
  
  
  чтобы ударить меня огромным взмахом одной руки. Я пригнулся и почувствовал ветер, который едва не попал в мою голову. Он попробовал другой, но я был достаточно быстр, чтобы отступить. Я увидел серию скалистых ступенек на обрыве и вскочил по ним, порезав себе колени и ноги, когда я поскользнулся и споткнулся. Последний камень находился достаточно близко к краю нависающего уступа, так что я мог просто дотянуться до него и подтянуться. Я поднял свое тело над ним и полежал там секунду, собираясь с силами и мыслями. Я выглянул из-за стены и увидел, что он идет за мной. Внизу был узкий выступ, а ниже ряд зазубренных скал.
  Я взобрался на выступ с отчаянием, которого никогда не смог бы преодолеть при обычных обстоятельствах, но существо неслось за мной с легкой, мощной ловкостью медведя. Я знал, что бежать дальше только отсрочит неизбежное. Он догонит меня где-нибудь, и я буду схвачен одной из тех размахивающих руками, разорванных в считанные минуты огромными когтистыми руками. Я не мог обогнать его здесь, в этих ледяных каменистых горах, и ни один человек не смог бы победить его. Я вытащил Вильгельмину из кобуры и переложил пистолет в левую руку. Затем я позволил Хьюго упасть мне на ладонь. У меня был только один шанс, и это было подходящее место для него. Это будет грязно и мерзко, но это единственное, что стоит между жизнью и смертью AX Agent N3. Я лег на выступ лицом к краю выступа. Я ждал, каждый мускул напрягся и напрягся. Гхотак уже должен был возвращаться, будучи в высшей степени уверен, что все кончено. Я знал, что он чертовски прав.
  Сначала на выступе показались серо-белые волосы, потом когтистая рука схватилась за край выступа. Затем последовало ужасное лицо с мордой и огромными клыками, торчащими изо рта. Обе когтистые руки были теперь на выступе, поднимая огромное тело вверх. Я выстрелил одной рукой вперед с вытянутым Хьюго, вонзив стилет глубоко в глаз существа. Йети закричал, широко открыв рот. Это был момент, на который я рассчитывала. Я трижды выстрелил из люгера, отправив три пули в открытую пасть существа. Готак сказал, что пули не могут проникнуть сквозь толстую кожу, врезались в мягкую внутреннюю часть рта, разрывая большие отверстия и проникая в основание черепа.
  Леденящие кровь крики внезапно прекратились, и существо вцепилось в него, повернув голову набок, и я увидел странное выражение, внезапно появившееся в его оставшемся глазу - взгляд человеческой печали. Он снова открыл пасть, на этот раз беззвучно, и я увидел, как его когтистые руки глубоко впиваются в снег уступа, все еще пытаясь подняться. Проклятая черепица была бесчеловечной во всех отношениях. Я снова выстрелил в Вильгельмину, послав еще одну пулю в ее разинутую пасть, и теперь кровь хлынула из существа, из его рта, ушей и даже из глаз. Я видел, как когтистые руки обмякли, и он соскользнул с края. Я наклонился, чтобы посмотреть, как огромное тело ударилось о узкий выступ внизу, отскочило от него и бросилось на серию зазубренных камней, наконец, чтобы повиснуть на одном из них в тишине смерти. Медленно он соскользнул со скалы и упал в снег.
  Я спустился туда, где он лежал, и остановился над ним в страхе. Если бы хоть одна из этих когтистых рук разорвала меня, я был бы мертв. Я схватился за одну ногу и стал тащить ее за собой. Когда движение становилось слишком тяжелым, я толкал его впереди себя, пока не нашел место, где я мог бы его вытащить. Наконец, у меня болели руки, я добрался до равнины, приближающейся к деревне, и волочил за собой безжизненный трофей. Каждый шаг становился все труднее, но теперь я встречал туземцев с широко открытыми глазами, которые убегали, чтобы рассказать другим, и через несколько минут рядом со мной маршировала толпа, возбужденно бормочущая и трепещущая на йети. Я заметил, что, хотя он был явно мертв, никто не предложил мне помочь вытащить его. Я не винил их. Даже мертвым он мог напугать чучело соломой. Я прошел по улицам и направился к храму и Гхотаку.
  Чрезвычайно забавно с твоей стороны, - сказал я. - Почему?
  «Потому что я хочу, чтобы тебя нашли убитым в горах. Я хочу, чтобы шерпы, путешествуя по горам, нашли тебя и следы йетта. Это особенно важно, чтобы тебя нашли таким образом».
  «Спасибо, спорт», - сказал я. Он, очевидно, не думал, что я могу убежать от твари или вместо этого убить его. Я посмотрел на это еще раз, и мне пришлось согласиться с его рассуждениями. Он начал открывать дверь.
  «И последнее, - сказал он. «Я прекрасно понимаю, что вы вооружены. У вас, несомненно, есть револьвер и небольшой нож, который вы дали девушке перед тем, как сражаться с коброй. Они будут вам бесполезны. Кожа йетта жесткая, как шкура слона».
  Я увидел, как его рука опустилась, и дверь начала подниматься. Время разговоров закончилось. Это определенно было время бега, и я начал бежать, вкладывая в него все, что у меня было. Я начал спускаться по тропе, поскользнувшись, скользив и падая. Я слышал появление существа, его пронзительный крик теперь эхом разносился по ветру. Он догонял меня с
  
  
  
  
  дурацкой легкостью. Тропа выровнялась до того места, где одна сторона была крутым обрывом с края обрыва. Оглядываясь назад, я увидел, что существо шло вертикально, шаркающей медвежьей походкой. Я увидел высокий камень, скрылся за ним, и стал ждать.
  Существо, шаркая, двинулось вперед мимо скалы. Я нырнул, ударив существо сбоку идеальным подкатом. Я ехал изо всех сил своего тела, врезавшись в него с силой как минимум трех хороших подкатов. Он выбил ему ногу из-под него, и он с ревом рухнул, но я не успел отправить его с края обрыва. На мгновение он лежал на спине, и я нацелил удар в то место, где это могло бы быстрее всего его сбить. Но существо повернуло мощную ногу и ударило меня по бедру. Он приподнялся, и с его оскаленных клыков капала слюна, но он был в идеальном положении для правильного креста. Я не смог устоять перед шансом и замахнулся всеми плечевыми мышцами позади удара. Я почувствовал, как удар приземлился, и моя рука пронзила острая боль. Существо просто вскочило и попыталось ударить меня сильным взмахом одной руки. Я пригнулся и почувствовал ветер, который едва не попал в мою голову. Он попробовал другой, но я был достаточно быстр, чтобы отступить. Я увидел серию скалистых ступенек на обрыве и вскочил по ним, порезав себе колени и ноги, когда я поскользнулся и споткнулся. Последний камень находился достаточно близко к краю нависающего уступа, так что я мог просто дотянуться до него и подтянуться. Я поднял свое тело над ним и полежал там секунду, собираясь с силами и мыслями. Я выглянул из-за стены и увидел, что он идет за мной. Внизу был узкий выступ, а ниже ряд зазубренных скал.
  Я взобрался на выступ с отчаянием, которого никогда не смог бы преодолеть при обычных обстоятельствах, но существо неслось за мной с легкой, мощной ловкостью медведя. Я знал, что бежать дальше только отсрочит неизбежное. Он догонит меня где-нибудь, и я буду схвачен одной из тех размахивающих руками, разорванных в считанные минуты огромными когтистыми руками. Я не мог обогнать его здесь, в этих ледяных каменистых горах, и ни один человек не смог бы победить его. Я вытащил Вильгельмину из кобуры и переложил пистолет в левую руку. Затем я позволил Хьюго упасть мне на ладонь. У меня был только один шанс, и это было подходящее место для него. Это будет грязно и мерзко, но это единственное, что стоит между жизнью и смертью AX Agent N3. Я лег на выступ лицом к краю выступа. Я ждал, каждый мускул напрягся и напрягся. Гхотак уже должен был возвращаться, будучи в высшей степени уверен, что все кончено. Я знал, что он чертовски прав.
  Сначала на выступе показались серо-белые волосы, потом когтистая рука схватилась за край выступа. Затем последовало ужасное лицо с мордой и огромными клыками, торчащими изо рта. Обе когтистые руки были теперь на выступе, поднимая огромное тело вверх. Я выстрелил одной рукой вперед с вытянутым Хьюго, вонзив стилет глубоко в глаз существа. Йети закричал, широко открыв рот. Это был момент, на который я рассчитывала. Я трижды выстрелил из люгера, отправив три пули в открытую пасть существа. Готак сказал, что пули не могут проникнуть сквозь толстую кожу, врезались в мягкую внутреннюю часть рта, разрывая большие отверстия и проникая в основание черепа.
  Леденящие кровь крики внезапно прекратились, и существо вцепилось в него, повернув голову набок, и я увидел странное выражение, внезапно появившееся в его оставшемся глазу - взгляд человеческой печали. Он снова открыл пасть, на этот раз беззвучно, и я увидел, как его когтистые руки глубоко впиваются в снег уступа, все еще пытаясь подняться. Проклятая черепица была бесчеловечной во всех отношениях. Я снова выстрелил в Вильгельмину, послав еще одну пулю в ее разинутую пасть, и теперь кровь хлынула из существа, из его рта, ушей и даже из глаз. Я видел, как когтистые руки обмякли, и он соскользнул с края. Я наклонился, чтобы посмотреть, как огромное тело ударилось о узкий выступ внизу, отскочило от него и бросилось на кучу зазубренных камней, наконец, чтобы повиснуть на одном из них в тишине смерти. Медленно он соскользнул со скалы и упал в снег.
  Я спустился туда, где он лежал, и остановился над ним в страхе. Если бы хоть одна из этих когтистых рук разорвала меня, я был бы мертв. Я схватился за одну ногу и стал тащить ее за собой. Когда движение становилось слишком тяжелым, я толкал его впереди себя, пока не нашел место, где я мог бы его вытащить. Наконец, у меня болели руки, я добрался до равнины, приближающейся к деревне, и волочил за собой безжизненный трофей. Каждый шаг становился все труднее, но теперь я встречал туземцев с широко открытыми глазами, которые убегали, чтобы рассказать другим, и через несколько минут рядом со мной маршировала толпа, возбужденно бормочущая и трепещущая от йети. Я заметил, что, хотя он был явно мертв, никто не предложил мне помочь вытащить его. Я не винил их. Даже мертвым он мог напугать. Я прошел по
  
  
  
  
  
  улице и направились к храму и Ghotak.
  Глава VIII.
  Гхотак позвонил в храмовые колокола и позвал своих последователей, и когда я подошел, волоча существо за собой, я увидел, как его охранники вбегают внутрь в возбужденном страхе. Я оставил существо у подножия ступеней храма и взял их по два за раз. Я оглянулся и увидел, что Халин бежит. Я помахал ей и вошел в зал для собраний с низкой крышей в задней части храма. Люди Готака предупредили его, и когда я направился к сцене, он вытащил револьвер из-под своей мантии и выстрелил в меня. Этого движения я не ожидал, и при первом же выстреле деревянная щепка отлетела от стены в дюйме от моей головы. Я упал на пол, и второй выстрел безвредно пролетел мимо. Ход Готака сказал мне, что он знал, что игра окончена. Больше не было никаких претензий на то, чтобы быть высоким святым перед своим народом. Выстрелы заставили толпу броситься к выходу, и я взглянул сквозь мчащиеся фигуры и увидел, как Гхотак исчезает за сценой, ведущей в сам храм. Я перепрыгнул с платформы и пошел за ним. Его люди казались неуверенными, неуверенными в том, что им делать. Я видел, как двое из них спрыгнули и убежали вместе с толпой. Один пытался преградить мне путь. Он бросился на меня, и я острым правым крестом сломал ему челюсть. Он спустился вниз, раскинувшийся синий сверток. Я пробежал через узкий проход, соединяющий храм с залом для собраний. Я услышал, как зовут меня по имени, и остановился, чтобы увидеть, как за мной бежит Халин. Она бросилась ко мне в объятия, и мы на мгновение обнялись.
  «Уходи отсюда», - сказал я. «Гхотак будет в отчаянии. Он может сделать что угодно».
  «Иди», - сказала она, отступая. «Я пойду за тобой. Возможно, я тебе понадоблюсь».
  У меня не было времени спорить с ней. Кроме того, я знал, что ее упрямство, основанное на традициях, заставило ее быть здесь.
  «Не подходи», - крикнула я, побежав в храм. Я завернул вещь, если я не позволил Гхотаку выскользнуть из моих пальцев. С этими людьми, их суевериями и древними верованиями он мог начать все сначала. Кроме того, у этого ублюдка было четыре попытки убить меня. Я заслужил выстрел в ответ и собирался сделать свою палку.
  В храме было тихо, и я остановился, прислушиваясь. Я услышал поспешные шаги и увидел одну из фигур в синих рубашках, взлетевшую с небольшой лестницы с одной стороны здания. Он не хотел быть частью меня и бросился к дверям. Я отпустил его. Меня не интересовали мелкие наемники, наемные работники. Я направился к лестнице и оглянулся, когда начал спускаться. Я увидел, как подходит Халин, и из открытых дверей храма я увидел светловолосую голову. Я спустился по лестнице. Когда я добрался до нижней ступеньки, мои плечи сморщились от выстрела, я упал назад и лежал неподвижно. За ним не последовало другое, и я приподнялся и увидел, что нахожусь в большом подвале с деревянными балками, стены которого выстроены статуями различных божеств. Я заметил вспышку шафрана в дальнем конце комнаты, и в поле зрения появился Готак. Он нацелил на меня револьвер, и я пригнулся. Я услышал глухой щелчок молотка, ударившего по пустой камере. Я встал и направился к нему. Он отбросил пистолет и стал ждать меня. Мои руки разжались и сомкнулись в нетерпеливом ожидании, и я был на полпути через комнату, когда пол подо мной раскрылся, и я рухнул вниз. Я поднял глаза как раз вовремя, чтобы увидеть руку Готака, тянувшуюся за его спиной, прижимающуюся к стеновой панели, а затем я оказался на четвереньках на грязном полу. Я услышал, как открылась и захлопнулась дверь, и голос монаха раздался эхом дикого смеха. Дверь люка открылась примерно в десяти футах над моей головой. Добраться до него было невозможно.
  Затем я увидел, что у меня есть компания в подвале, когда весь конец ямы начал двигаться, оживая в извивающейся, скручивающейся массе, которая начала скручиваться и скручиваться на отдельных змей. Я видел королевских кобр, смертоносных гадюк, зеленых мамб и разнообразных ватнокоротов, каждый из которых был способен убить человека одним ударом. Теперь они шипели, приближаясь ко мне. Я в отчаянии огляделся. Ничего не было, только голые стены. Я попытался прыгнуть за край проема, но он остался вне досягаемости. Змеи двигались со скоростью, явно голодные и тревожные за жертву.
  "Ник!" Я услышал полувек и посмотрел вверх и увидел Халин на краю проема. Рядом с ней появилась голова Хилари. "О Боже!" Я слышал, как она воскликнула. Она попыталась протянуть руки вниз, но расстояние было слишком большим.
  «Там драпировки», - сказала она, глядя на храм. «Я их достану».
  Халин осталась на краю, глядя на меня сверху вниз. Хилари убежала, и я слышал, как она рвет материал. Но я знал, что будет слишком поздно. Змеи были почти на мне. К тому времени, как она связала концы вместе и опустила его, они уже достали меня. Халин тоже это заметила.
  Я видел, как она закинула ноги через край и упала. "Нет!" Я кричал на нее. "Стоп!" Но было уже слишком поздно, во всяком случае, она бы не обратила на меня внимания. Она приземлилась рядом со мной, и я схватил ее, но она ускользнула и нырнула в воду.
  
  
  
  
  
  Это масса ползающих змей, которые пинают их, кричат ​​на них. Хилари теперь опускала шторы, и Халин снова посмотрела на меня, ее лицо искажалось от боли, когда змея за змеей нападала на нее, вонзая клыки глубоко в ее ноги и лодыжки. Она отвлекла их внимание от меня, чтобы дать мне время сбежать, и теперь ее глаза умоляли меня не допустить, чтобы ее жертва пропала даром.
  «Я привязала концы к столбам», - сказала Хилари, встряхивая шторы. «Они будут держаться, только ради бога, поторопитесь».
  Я посмотрел на Халин, и ее щеки были залиты слезами, но не всеми слезами боли. «Давай, Ник… иди», - выдохнула она. Я начал карабкаться по шторам, а затем упал.
  «Черт возьми, - поклялся я. Я помчался к Халин, которая все еще стояла со змеями в ногах. Мои туфли были достаточно тяжелыми, чтобы выдержать несколько укусов. Я пнул ближайших к ней, схватил ее за талию и поднял из массы прыгающих рептилий. Я отпрыгнул, держа ее одной рукой за талию, и начал подтягиваться к драпировке. Некоторые из змей вонзили свои клыки в нижнюю часть ткани, но я цеплялся за нее, собирая ее, когда я тянул девушку и себя. Халин была наполовину через мое плечо, и мне удалось сместить ее легкую фигуру, чтобы использовать обе руки. На краю Хилари забрала у меня обмякшее тело девушки, и я упал на пол.
  Халин уже дышала неглубоко. Полученные ею огромные дозы яда подействуют в считанные минуты. Я видел, как дрожали ее веки, она посмотрела на меня, и ее рука скользнула по моей.
  «Я твоя», - выдохнула она, и ее веки мягко закрыли глубокие глаза. Ее маленькая фигура вздрогнула и замерла. Я сложил ее маленькие ручки и встал. Глаза Хилари затуманились, и я громко выругался.
  «Черт возьми, это вонючее место!» Я выругался. «Ей не нужно было этого делать».
  «Потребность и желание», - сказала Хилари ловким голосом. Это две разные вещи ".
  Я повернулся и выбежал через заднюю дверь. Гхотака нигде не было видно, но я увидел одного из его людей со страхом в глазах, когда он заметил меня. Я до сих пор не осознавал, насколько могущественной фигурой я стал для них. Я выжил в битве с коброй и убил йети. В этой лиге нельзя подняться выше. Он попытался бежать, но я схватил его, одной рукой оторвал от земли и прижал к стене храма.
  "Куда он делся?" Я крикнул.
  «Я не знаю», - сказал мужчина, качая головой, чтобы подчеркнуть свои слова. Я снова ударил его об стену и услышал, как его кости затрещали.
  «У тебя есть идея», - крикнул я. 'Куда он делся? Скажи мне, или я сломаю все твои суеверные кости ".
  Мужчина указал на небольшой дом с гонтовой крышей примерно в ста ярдах от него. «Может, он там прячется», - сказал он.
  «Он не прячется, он бежит», - крикнул я. Я отодвинулся и позволил мужчине получить резкую трещину по лицу. Он упал на землю, крича больше от страха перед тем, что может случиться дальше, чем от боли.
  "Река! Река!" он кричал. Он указал направо, мимо храма, и я сразу вспомнил, как во время одной из прогулок мельком видел стремительную воду на окраине деревни. Я побежал за ней, проезжая мимо женщин, возвращающихся со свежевыстиранной одеждой. На берегу реки я увидел людей, смотрящих вниз по течению, а вдалеке я заметил бревенчатую землянку, по которой шлепало яркое шафрановое пятно. Трое мужчин вытащили на берег накачанные буйволиные шкуры, только что переправившись через реку на уникальных плотах. Я схватил одно и весло и вытолкнул его в реку, упал через нее и лечь, покачиваясь на надутой коже. Четыре ноги животного торчали вверх, и все это выглядело как кровать с балдахином, плавающая вверх ногами. Но он был легким и маневренным, и я обнаружил, что догоняю тяжелую бревенчатую блиндаж Готака. Течение было быстрым, и мы быстро плыли вниз по реке, минуя нависающие деревья и пологие берега. Река изогнулась, и я увидел, как Готак исчез за поворотом, оглянувшись, чтобы увидеть, как я догоняю его. Я яростно греб, и похожая на воздушный шар шкура буйвола почти скользила по поверхности воды. Обогнув поворот, я увидел блиндаж на берегу и Готака, вылезшего из него. Я направился к нему и увидел, как он вытащил револьвер. Я все еще был на большом расстоянии и плохой мишенью, если только он не стрелял намного лучше, чем я думал. Но я узнал, что он не пытался за меня. Пуля ударилась о надутую кожу, и я услышал свист выходящего воздуха, и я был в воде, плывя против стремительного течения.
  Гхотак был готов к бегу, и коварный монах снова остановил меня. Я перешел к берегу, чувствуя, как течение несёт меня вниз по течению, пока я плыл. Достигнув берега, я приподнялся, сбросив промокшую верхнюю куртку. Я взобрался на берег и увидел каменный дом, стоящий ярдах в пятидесяти от берега. Окна были закрыты ставнями, и он выглядел безлюдным, но это был единственный дом вокруг, и я бросился к нему на бегу, пригнувшись, пытаясь сделать себя менее мишенью. Мне пришлось пересечь полностью открытую местность
  
  
  
  
  
  чтобы добраться до него, но в меня не попали пули, и я добрался до дома, дернув за дверь. Она открылась, и я вошел внутрь и обнаружил, что это что-то вроде конюшни. В центре стояли два осла и нагруженные нарты, ослицы были запряжены и готовы к работе.
  "Где ты, Готак?" Я позвонил. «Я знаю, что ты где-то здесь». Я осторожно двинулся вперед, взглянув вверх, увидел балкон второго этажа наверху. Тюки сена хранились на небольшой площадке на втором этаже. Четыре стойла выстроились вдоль одного конца конюшни, и еще два крепких ослика шерп смотрели на меня поверх деревянных стойл. Не было ни звука, кроме беспокойного шевеления осликов, и я подошел к ним. С каждого животного свисали тяжелые седельные сумки, я открыл одну и вытащил пригоршню золотых монет и непальских рупий. Я подошел к саням и разорвал брезент на привязанных к нему ящиках и рюкзаках. Я вскрыл одну коробку. На меня смотрели драгоценности и драгоценные камни. Я видел, что Ghotak был готов к любым неожиданностям, и был готов переехать и устроить домашнее хозяйство с узлом где-нибудь еще.
  Но где, черт возьми, он был? Может быть, когда я был так близко к нему по пятам, он отказался от идеи сбежать с этим материалом. Я вытащил Вильгельмину и начал подниматься по невысокой лестнице, ведущей на площадку второго этажа, гадая, почему, если он был там, он не выстрелил в меня. На площадке я нашел только тюки сена, но их было много, каждый примерно пять футов в длину и три фута в ширину, более чем достаточно, чтобы человек мог за ними спрятаться. Между тюками был открыт узкий проход, и я двинулся по нему с Вильгельминой в руке, осторожно вглядываясь в каждый тюк, проходя мимо него. Внезапно из-за последних тюков в конце площадки я услышал шум и увидел движение шафрана. Гхотак на мгновение поднял голову, а затем прижался к тюку. Я быстро пошел за ним и слишком поздно обнаружил, что он меня прекрасно подставил. Моя нога приземлилась прямо на пружинный механизм ловушки для животных, и яростные стальные челюсти столкнулись с моей ногой. Мучительная боль пронзила мое тело, и я упал на одно колено. Гхотак вскочил, я сильно ударил меня ногой и упал на спину, моя нога скрутилась в тяжелой стальной ловушке. Вильгельмина исчезла из досягаемости, и я увидел злобную улыбку Готака, его маленькие глазки, сияющие в финальном торжестве.
  Он стоял надо мной и смеялся. «Я мог бы убить тебя, но это было бы слишком легко для тебя», - сказал он. «Вы мне дорого обошлись. У вас не будет легкой смерти». Ловушка причиняла мне сильную колющую боль в ноге, но я попытался ударить монаха другой ногой. Я поймал его за голень, и он попятился от боли, его глаза затуманились.
  «Вы очень похожи на кобру», - сказал он. «Всегда опасен, если не полностью мертв». Я наблюдал, как он достал пачку спичек и зажег тюки с сеном, переходя от одного к другому, пока языки пламени не начали скручиваться вокруг углов тюков. Он снова улыбнулся мне и исчез вниз по лестнице. Я сел и посмотрел на ловушку, чтобы посмотреть, смогу ли я открыть ее стальные челюсти, но сразу понял, что обречен. Это была земля, которую однажды выпрыгнувшей мог открыть только металлический ключ, освободивший мощный пружинный механизм.
  Я слышал внизу, как Готак взбирался на свинцового осла. Я протащился вперед мимо дымящихся горящих тюков. Цепь на ловушке была достаточно длинной, чтобы я мог дотянуться до края площадки. Готак сидел на осле, и дверь была открыта. Я видел, как он пнул животное, и ослик начал медленно выходить. Я позволил Хьюго упасть мне в ладонь, приподнялся на одно колено, прицелился и бросил стилет изо всех сил по моей команде. Я видел, как он попал именно туда, куда я прицелился, в затылок монаха. Когда его голова дернулась вверх, я увидел острие стилета, торчащее с другой стороны у его горла. Он поднял руки и стал царапать шею, его пальцы судорожно подергивались, когда он пытался найти рукоять стилета. Он наконец ухватился за него одной рукой, когда его тело напряглось, а рука отпала. Он наполовину повернулся в седле, его глаза посмотрели назад и вверх туда, где я смотрел через выступ, его рот был открыт, а затем он тяжело упал с седла и лег на пол, глядя вверх невидящими глазами мертвых.
  Дым становился все тяжелее, а пламя еще сильнее. Я пополз обратно, следуя за цепью до того места, где она была прикреплена к деревянному колышку в стене. Я взял платок и повязал им лицо, когда волны дыма забили мои легкие. Жара становилась все сильнее, тюки начинали гореть от ярости. Я пнул стену другой ногой и увидел, что это мягкий гипс. Я отчаянно копался в штукатурке, окружающей деревянный колышек, выколотая куски материала. Дым был таким густым, что я больше не мог видеть крышу надо мной. К счастью, у него все еще было место, чтобы подняться, и он не поглотил меня полностью. Я продолжал отчаянно копать, лицо смерти придавало
  
  
  
  
  давая мне силу и безотлагательность за пределами нормального.
  Наконец, я поставил обе ступни к стене и, напрягая каждый мускул, натянул цепочку, прикрепленную к колышку. Я чувствовал, что это поддается. Боль от ловушки на ноге была почти невыносимой, но я снова сильно прижался ногами к стене и потянул. Колышек вылетел из стены с хлопком пробки от шампанского, и я упал назад. Перетаскивая ловушку и цепь, я полз по полу, пригнувшись, чтобы подышать воздухом. Жар опалил мое лицо, и хлев наполнился треском пламени. Я нашел лестницу и наполовину упал с нее, но достиг дна и выполз на открытое место. Я лежал и пил глубокими глотками воздуха. Наконец, поднявшись на ноги, я увидел, что ослики двинулись из здания, без сомнения, как только началось пламя. Я добрался до того места, где они стояли, сумел сесть на свинцового осла и направился обратно в деревню. Я оглянулся на здание. Теперь он был в огне. Несмотря на ужасную боль в ноге, я чувствовал себя странно удовлетворенным и умиротворенным, как будто это пламя успокоило многое.
  Глава IX.
  Хилари встретила меня, когда я ехал в город, выглядя как избитый шериф из какого-то вестерна. Я сложил драгоценности и золотые монеты перед храмом, объясняя собравшимся людям, что Гхотак убегает с деньгами храма. Затем мы нашли изготовителя железа, у которого были инструменты, чтобы освободить ловушку, и она отвела меня в свою комнату и перевязала мне лодыжку. Позже я вернулся в тихий дом и собрал свои вещи. Я не задерживался, оставшись только на то, чтобы упаковать несколько вещей, которые я принес. Я все время видел маленькую изящную фигуру, парящую в дверном проеме, плывущую по пустым комнатам. Я быстро выбрался к черту.
  У меня все еще болела лодыжка, но она была скована толстыми бинтами, и я могла ходить, не хромая. Дверь в комнату Хилари была приоткрыта, и я крикнула, толкнув ее. Она стояла в центре комнаты, и когда я вошел, она бросилась на меня, выпуская удар с разворота и попав мне в щеку.
  "Ты вошь!" - крикнула она. «Дай мне эти батарейки». Она снова замахнулась, и я уклонился.
  «Почему, Хилари, дорогая, - сказал я. "О чем ты говоришь?"
  «Я убью тебя», - крикнула она, бросаясь на меня. Я схватил ее за запястья и развернул полукругом. Она приземлилась на кровать, трижды подпрыгнув на ней. Она оторвалась от третьего прыжка, размахивая руками, размахивая руками в воздухе, чистая ярость в ее сияющих голубых глазах. Я уклонился от ударов, и она остановилась, ее груди вздымались.
  «Тебе станет так жарко и неприятно вести себя так», - сказал я. "Почему бы тебе не сесть и не рассказать мне, в чем дело?"
  «Ты чертовски хорошо знаешь, о чем идет речь, большая уродливая вошь», - сказала она. Внезапно ее голос сорвался, и на глаза навернулись слезы. «У тебя нет права», - выдохнула она. «Вовсе нет. Я работал над этой историей до чертиков».
  Я подошел к ней и обнял, и внезапно она оказалась на кровати со мной, прижимаясь ко мне и рыдая. Она много работала для этого, и я знал, как много это должно значить, но я не мог позволить ей отправить это.
  «Смотри, кукла», - сказал я. «Может быть, ты сможешь рассказать свою историю, но сначала мне нужно получить разрешение. Я должен поговорить со своим боссом, который проверит это в британской разведке. Но я ничего не могу сделать, пока не свяжусь с ним».
  Она села. «Тогда давай уйдем отсюда и побыстрее», - сказала она. Ее руки обвили мою шею. «И по другим причинам», - добавила она. «Я хочу тебя снова, Ник, но не здесь, не в этом месте. В любом случае, вернись в Англию со мной на несколько дней. У моих родителей есть небольшой коттедж в Суррее, где мы можем спрятаться».
  «Вот и хорошая идея», - сказал я. "Давайте работать над этим.
  Мы встали, собрали наши немногочисленные вещи и вышли из гостиницы. Когда мы направились к горам, я знал, что обратный путь через них в Кхумбу, каким бы трудным он ни был, будет легче, потому что мы направляемся домой. Я снова посмотрел на крышу Королевского дворца, сияющую в лучах полуденного солнца. Его Величество никто не видел, чтобы он принимал помощь извне. Не был поврежден не только его образ, но и его странное королевство. Лишь горстка людей знала, и половина из них уже мертва, что умная попытка захватить нацию была предпринята и потерпела неудачу. Я увидел шеренгу марширующих с длинными лентами, извивающимися по улицам.
  "Вы знаете, о чем все это?" - спросил я Хилари.
  «Шествие в честь смерти йети», - сказала она. Я кивнул, и перед моими глазами промелькнуло изображение ужасного существа. Как и Хилари, я бы не стал больше смеяться над старыми легендами. Мы знали о странностях этого мира меньше, чем думали, многому меня научила эта земля.
  В Кхумбу я связался с британской разведкой, и специальный авиалайнер подобрал нас и доставил в Лондон. Я позвонил Хоуку и подробно проинформировал его. Он был доволен и казался доступным. Я вспомнил Хилари и ее историю.
  «Это очень много значит для нее», - сказал я. «И учитывая, что с этим покончено, какой вред это может принести?»
  «Ничего не кончается, N3», - отвечает он.
  
  
  
  
  Это за три тысячи миль отсюда. «Мы не хотим начинать очередной дипломатический скандал, который закончится военными действиями, знаете ли».
  «Я так понимаю, это не означает рассказа», - сказал я.
  «О, какого черта, пусть она пришлет это», - сказал он внезапным потоком слов. «Китайцы будут кричать отрицание и называть нас лжецами, но они все равно делают это все время».
  «Спасибо, шеф», - сказал я. "Shell будь благодарен".
  «И я уверен, что вы получите выгоду от этой благодарности», - сказал он решительно. «Убедитесь, что вы вернетесь сюда не позднее выходных».
  «Да, сэр», - сказал я. Телефон отключился, и я сказал Хилари. Ее энтузиазм был безумным. Я улыбнулся, вспомнив слова Хоука. Она подала историю, и мы поехали к ней домой и познакомились с ее родными и младшим братом. Ее брат, как и все двенадцатилетние подростки, был полон вопросов, энергии и энтузиазма.
  «Заходи в мою комнату», - сказал он. «Я покажу вам своего нового питомца». Мы с Хилари последовали за мальчиком, пока он шел в его комнату, украшенную моделями самолета. Он указал на клетку, стоящую на крайнем столе.
  «Это черный гонщик», - сказал он. «Из них получаются очень хорошие домашние животные».
  Он протянул руку и вытащил змею, блестящую как смоль.
  «Боже, я надеюсь, ты не боишься змей», - сказал он мне. Глаза Хилари встретились с моими сдерживаемым смехом.
  "Где тот коттедж, о котором ты мне рассказывал?" - тихо спросил я.
  «Я возьму ключи», - засмеялась она.
  Мы оставили ее брата и его черного гонщика и нашли маленький коттедж в Суррее. Английская деревня, упорядоченная, незамысловатая атмосфера и Хилари. Это была отличная игра, и я выпил все три. Когда мы добрались до коттеджа, были сумерки, и сначала мы пошли ужинать. Когда мы вернулись, я развел костер, чтобы избавиться от холода, и мы сели на толстый коврик перед камином. Щеки Хилари светились в свете костра, от ее светлых волос исходили искры блестящей латуни. Я выключил лампу, и остальная часть комнаты погрузилась в темноту. Были только мы, круг огня и тепла. Мы вернулись в нашу пещеру в Гималайских горах, и Хилари упала в мои объятия, ее губы были жаждущими, нетерпеливыми, ее тело пульсировало от желания. В мгновение ока мы были обнажены у огня, тепло пламени окутало нас, усиливая лихорадку наших тел. Большая, полная грудь Хилари достигла моих губ, когда она прижалась ко мне, и она стонала и вскрикивала, когда я проводил языком медленный узор удовольствия.
  Хилари прижала мою голову к своему животу, бедрам, груди. Она была в лихорадке от голода, небольшие звуки экстаза поднимались изнутри, заполняя маленькую комнату. Когда я держал ее сущность, она ахнула, и ее тихие крики превратились в непрекращающуюся просьбу о большем. Мы занимались дикой, необузданной любовью в течение трех дней, теряя счет времени и мира, превратив коттедж в наш собственный, замкнутый мир, точно так же, как у нас была эта маленькая пещера.
  Но дни должны были прийти к концу. Близился рассвет, и я лежал без сна, думая о том, как через несколько часов я вернусь в Нью-Йорк, а затем в Вашингтон, сидя за столом напротив Хока. Хилари лежала рядом со мной, тоже не спала, держа мою руку на своей груди.
  "Ты когда-нибудь вернешься ко мне?" - внезапно спросила она тихим и каким-то потерянным голосом. Я кивнул и повернулся, чтобы увидеть ее улыбку, грустную улыбку.
  «Во всяком случае, я притворюсь», - сказала она. «И я стою на том, что я сказал той ночью в пещере. Боже, кажется, это было так давно».
  "Что вы имеете в виду?"
  «Я имею в виду, что с тобой здорово заниматься любовью, но не в кого влюбиться».
  «Я никогда не говорил, что ты ошибаешься», - ответил я.
  «Но когда уходишь, оставляешь большую дыру», - сказала она, поворачиваясь ко мне. «Я думал, это меня не беспокоит. Думаю, я не так уж и отличается». В то утро я оставил Хилари. Она отвезла меня в аэропорт, и я увидел ее откровенное, красивое лицо и помахал ей рукой с авиалайнера. Потом мы выехали на взлетно-посадочную полосу, и все было кончено. Пока гигантский самолет летел над белыми облачными образованиями, похожими на холмы из снега, я продолжал видеть маленькую, тонкую, нежную фигуру, плывущую сквозь облака, и думал о разнице между желанием и любовью. Где-то они, конечно, сошлись, но хитрость заключалась в том, чтобы разлучить их. Или это было?
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"