Иранка Реми: другие произведения.

Земля Меча и Магии. Волшебница. Книга 2. Версия 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.74*10  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга завершена и выложена в ПОЛНОМ объеме.

    Вторая книга про Лену, эльфийскую Волшебницу. Первая версия
    ЗАВЕРШЕНА


Волшебница. Книга вторая. Версия первая.

   Я сижу прямо на обочине дороги. Слезы заливают мое лицо, размывая окружающую "реальность".
   Единственный вопрос бьется в моей голове - "Что мне делать"?
  
   Человек, ради которого я разругалась с родителями и ушла из жизни, бросившись из окна, предал меня и мою любовь. Макс, парень, в которого я влюбилась с первого взгляда, который казался мне воплощением неземной чистоты и верности, оказался на проверку самым обычным кобелем, готовым побежать за первым попавшимся зеленым хвостом...
  
   Самое страшное во всем этом было то, что я уходила из реала, абсолютно не готовясь к жизни в виртуальном мире, у меня не было ни связей, ни знакомств, ни малейшей информации, что да как там, за границами наших Секторов. Зачем, ведь рядом был ОН!
  
   Сейчас я оказалась выкинута на обочину, словно ненужная игрушка, словно вещь, которой попользовались и выкинули. Тряпочка, которой вытерли руки и решили не стирать.
  
   Еще одним моментом, который действовал мне на нервы, было то, что мама оказалась права. Права, как принято говорить на "все сто". Если бы только можно было повернуть время вспять...
   У меня перед глазами промелькнули все парни, которые добивались моей взаимности: Валик, Валдис, Олег, Саша... Эх, ребята... что же вы были такими ненастойчивыми?
   Ведь стоило любому из вас... ну, ладно, не любому. У Валика гарантированно не было шансов.
   Валдис... Кто его знает, парень просто попал мне под горячую руку. Может, если бы они пришли к нам в гости еще пару-тройку раз...
   Олег. Нет, не тот, который хакер, тот, который мне названивал постоянно. Что же ты так отступился от своей цели, а? Если бы ты звонил почаще, да не так настойчиво обхаивал Максима, то вполне может быть, что и...
   Саша. Единственный, который, как я теперь понимаю, повел себя абсолютно правильно. Он не стал добиваться меня, напротив, вынудил меня добиваться его!
   Чего стоила только его фраза "мы с тобой слишком разные, мы с тобой не пара"? Чем дальше, тем я все больше убеждалась в том, что именно Саша смог завоевать мое сердце и что... эх... и что даже с ним, не судьба мне, не судьба...
  
   Ладно, сиди, не сиди, а ничего от этого не изменится. Будем считать, что я внезапно оказалась на улице, без средств к существованию и без связей. В чужом городе. Не имея ни навыков, ни... ха, стоп! Как раз навыки у меня есть!
   Вот что-что, а способы заработать себе на жизнь у меня есть. Магия, она в мире Земель весьма и весьма востребована. Единственное, что меня может пока что удерживать от больших заработков, это невысокий уровень моего персонажа.
   Для начала, давай-ка, Лена, проведем инвентаризацию того имущества, что у нас есть.
   По большому счету, у меня есть:
   - посох, который мне вручил Макс, выставляя меня "за двери". Как он сказал, это готовился мне свадебный подарок, но так как я оказалась не достойна быть женой гоблина, то... А посох он отдает, чтобы добру не пропадать.
   - плащ-накидка Волшебницы
   - Кольцо Власти. Если найду бесхозный Замок или Источник, смогу вернуть себе все. Все, кроме любви...
   - всевозможные ресурсы и семь с половиной тысяч золота. Хорошо, что все эти бревна и камни мне не надо таскать за собой, они числятся у меня на виртуальном счету.
  
   Итак, что дальше?
   Я встаю и иду. Идти мне стоит по направлению к ближайшему краю изученного пространства нашим бывшим союзом. Вернее той части, которая мне еще осталась видна.
   Так как, как выяснилось, сон нам, сорвавшимся, не требуется, у меня есть возможность уйти от предателя как можно дальше.
   Буквально сразу после пересечения воображаемой линии я встречаю нейтральную шахту. Обходя ее на некотором расстоянии, я замечаю, что она охраняется несколькими человеческими фигурами с собачьими головами.
   Были бы у меня хоть какие-то атакующие заклинания, я бы смогла и сама захватить ее. Впрочем, спустя несколько секунд приходит запоздавшая мысль, зачем она мне? Я прохожу дальше, составляя в уме список зданий, которые мне пригодятся в моих дальнейших странствиях и какие - нет. Беседки опыта, всевозможные школы, да тот же черный рынок, на худой конец. Ведь я наверняка буду находить по пути либо ничейные ресурсы, либо участвуя в схватках, буду получать какие-то ресурсы. А их было бы неплохо продавать.
   Внезапная мысль пронзает меня, словно молния. Ходить ногами медленно и тяжело, гораздо проще это делать, если у тебя есть конь. А эльфийской Волшебнице по статусу положен не конь, а Единорог!
  
   Еще полтора дня я потратила на то, чтобы обойти стороной свои же собственные бывшие владения и подойти к горной гряде, сквозь которую когда-то мы искали проход и где... познакомились с Драконой.
   Тоннель, по которому неоднократно проходили молодые Единороги, вычищен от всевозможной гадости и неприятных сюрпризов. Зал, в котором долгое время была заточена Гро, был заботливо вычищен еще своей предыдущей "хозяйкой", а уж Единороги постарались, чтобы даже дыра в потолке, через которую освещался бывший тронный зал дворца гномов, была расширена и не обваливалась.
   Интересно, Гро все свои богатства забрала, или у меня есть шанс найти что-нибудь, закатившееся под камень? Я все сильнее ощущаю какую-то силу, которая буквально заставляет меня поискать нечто в этом зале.
  
   Мое беспокойство затихает, когда я брожу у одной из стен, но начинает разгораться все сильнее. едва мне стоит начать приближаться к противоположной. Сильнее всего оно беспокоит меня, когда рядом со мной оказывается большой камень. Такое ощущение, что ему здесь не место. Он лежит в небольшой ложбинке, которая словно подогнана под его размеры. Своими силами мне его не сдвинуть, понимаю я, потратив на выяснение данного факта несколько минут. Странно, почему он вызывает такое беспокойство?
   Я кладу руку на его поверхность и инстинктивно зажмуриваюсь, пытаясь сосредоточится. Внезапно, перед моим внутренним взором появляется лицо юной опечаленной девушки. Едва увидев меня, она в отчаянии протягивает ко мне руки. Ее губы беззвучно шевелятся, словно силясь что-то сказать.
  
   Так, ладно, предположим, ты просишь помощи, но в чем? Да, ты тянешь руки ко мне и что? Что мне надо сделать? Ага, толкнуть... камень толкнуть? Столкнуть? И что? Будет взрыв? Извержение вулкана с потоками лавы? А на кой оно мне надо?
   Ну что, рискнуть? А если действительно, извержение вулкана? И меня запрёт в долине Единорогов? Навсегда.
   Нет, ну его куда подальше. может на обратном пути, когда буду уже верхом, имея большую скорость движения, попробую... а может и не попробую.
  
   Я прохожу тоннель и оказываюсь рядом с Поляной Единорогов. Естественно, так как я потеряла Замок, данное внешнее жилище стало серого цвета, то есть ничейным.
   Вожак Единорогов встречает меня, словно чужую. Хотя почему словно? Я и есть теперь чужая. Одинокая эльфийка, без роду и племени, без Замка.
  
   Наши переговоры не увенчались успехом. Нанять хоть одного единорога можно только при условии, что я являюсь владелицей Замка...
  
   - Я все поняла. Можно еще один вопрос? В тоннеле, по которому можно попасть сюда, в Вашу Долину, есть камень, внутри которого заключена какая-то девушка. Вы не знаете, что это все значит?
   - Знаю. Этим камнем завален источник живительной воды, который бы мог увеличить прирост нашего стада. Но сдвинуть камень не по силам ни одному из нашего рода. Освободи источник и ты получишь награду!
  
   Вам предложен квест "Сдвинуть камень и освободить источник Единорогов". Принять - Да/Нет?
   Хм, почему бы и нет. Принять!
  
   Тепло попрощавшись с Единорогом, я отправляюсь в обратную дорогу, в тоннель. Во всяком случае, мне бы очень хотелось считать, что мы попрощались тепло. Вожак просто фыркнул мне в лицо и, развернувшись, ускакал по своим делам.
  
   Я стою перед камнем. И как, спрашивается, я должна выполнять это задание? Может камень можно разрушить?
   Нанеся нескольких десятков ударов посохом я становлюсь обладательницей весьма ценной информации. Во-первых, если лупить деревянным посохом по камню, то посох пружинит, и может ударить хозяйку в лоб! Во-вторых, каждый удар посохом способен нанести от двадцати до пятидесяти единиц урона... мне же... В-третьих, вручную я буду разрушать этот камень до мусульманского Крещения.
  
   Неужели у меня нет ни единого заклинания, которым я могу нанести урон этой каменюке?
   Исцеления, ускорение... Густая растительность...
   От отчаяния я заревела и начала лупить по поверхности камня кулачками, больно раня их.
   Неужели я такая слабая, бестолковая и глупая? Ведь мне же не поставили задачу убить какого-то монстра сотого уровня! Мне выдали простейшее задание, просто сдвинуть камешек с места и все!
   Я уже не просто реву, я рычу, как разъяренный тигр. Нет, как медведь! Как стадо медведей!
  
   Стадо медведей... У меня есть заклинание призыва боевых медведей. Теперь бы понять, чем оно мне может помочь? Вернее не так, не чем оно может мне помочь, а как мне объяснить медведям, что камень - это враг, которого надо атаковать?
   Я с силой провожу рукой по острым граням каменюки, оставляя кровавый след.
  
   Вы желаете провести кровавый ритуал? Внимание, так как Вы не имеете Умения магия Крови, результат будет непредсказуемым. Да/Нет.
  
   Нет, нет конечно же! Какой такой кровавый ритуал?
   Я испуганно отскакиваю подальше от камня и еще раз внимательно осматриваю его со всех сторон. Совершенно случайно активируется просмотр параметров.
  
   Камень. Целостность 99999976/100000000. Окроплен кровью светлой эльф магианны. Вероятность проведения Кровавого Ритуала - 60%.
  
   Отлично... Просто великолепно. Особенно меня порадовали показатели Целостности. Я нанесла около двух-трех десятков ударов. Камень получил двадцать четыре единицы урона. При ста миллионах единицах "здоровья"... Да, понятие "вечность" может, оказывается, иметь и такое значение.
  
   Призываю боевых медведей. На выбор мне предложены варианты. призвать либо двух средних, либо одного большого.
   Как я уже поняла из механики игры, зависимость наносимого урона от уровня бьющего не прямая. То есть, если мишка средний, то он вполне может и не смочь нанести больше одной единицы урона, а вот крупный, может и сможет "пробить" защиту камня. Или что там еще есть у него.
  
   Огромный мешок с мехом, ростом в два раза выше меня, с ужасающими когтями и огромными клыками, смотрит на меня в ожидании команды. Да уж, такого не захочешь положить в гостиной на ковре, вместо кошечки...
  
   Я жестом показываю свою окровавленную руку и киваю на камень.
   Мишка некоторое время переводит взгляд с меня на камень и обратно, после чего усаживается на пол и начинает шумно чесаться.
   Форум... "Как заставить атаковать призванных медведей?" А, мысленной командой!
  
   Я подхожу ближе к медведю и, глядя в его карие глаза представляю картинку, как он, стоя перед камнем, лупит по тому лапами.
   Мишка, словно нехотя, встает и подходит к цели. Удар, еще один, еще и еще...
  
   В среднем, каждый второй-третий удар лапой по камню, вызывает сноп искр. В первый раз, когда такое произошло, у меня радостно ёкнуло сердце, но просмотрев параметры камня, я опечалилась еще больше.
   Мишка, с каждым наносимым ударом получая самому себе немалый урон, повреждал свою цель на ту же самую единицу!
   Громко взревев, медведь поднимается на задние лапы и наносит удар одновременно двумя лапами, после чего исчезает. Все, время призыва вышло.
   Я отматываю лог-журнал и включаю воспроизведение последних секунд боя медведя с камнем на видео. Мне показалось или? Нет! Камень шевельнулся!
  
   Мой личный откат пройдет довольно быстро, а вот очередной призыв медведя я смогу осуществить только завтра. Ну, что ж, значит, сегодня я посвящу остаток дня тщательному исследованию бывшей сокровищницы драконы Гро.
  
   ***
  
   Если первые полчаса-час я искала с воодушевлением и, можно сказать, с упоением, азартно переворачивая каждый камешек и заглядывая в каждую щелку, то к концу третьего, мною, лишь поверхностно осматривались только крупные предметы.
   Некоторый подъем энтузиазма вызвали остатки каменного трона, с упавшей плашмя тяжеленной спинкой, поднять которую я смогла лишь с третьей попытки. Впрочем, все мои усилия пропали даром - там было так же пусто, как и в моей душе.
   Спинка с громким стуком упала на место, а я. обессиленная и опустошенная, уселась на нее сверху.
   Обида на предателя Макса, которую я успешно давила в себе, отвлекаясь на описки чего-нибудь стоящего, лавиной нахлынула на меня, погребая под собой всякое желание что-либо дальше делать. Зачем? Ради чего или кого? Ведь смыслом моей жизни было - оказаться рядом с ним, чувств... хорошо, просто видеть его рядом. Слышать его шутки, речь, любоваться его умелыми и смелыми поступками...
   Мне, как уже один раз шагнувшей "за грань", кажется не страшным и вполне возможным, совершить самоубийство еще раз. Да, страшно. Но... Вполне терпимо и осуществимо. Я взбираюсь на самую высокую точку тронного зала гномов и, раскинув руки в стороны, бросаюсь вниз головой прямо на каменный пол.
  
   Сижу с залитым кровью лицом и тихо вою. Нет, мне не больно. Просто до меня, наконец, начал доходить смысл фразы "вечная жизнь". Здесь, в виртуальном мире, я, во-первых, гораздо сильнее и выносливее, чем ТАМ. в реальной жизни. Там я бы разбилась насмерть, здесь... Здесь я получила сообщение о нанесенном мне уроне и предупреждение, что подобный прыжок в реальной жизни может оказаться смертельным. Разработчики Игры предусмотрели тот момент, что человек, серьезно подсевший на Земли, может начать пытаться использовать свои навыки и умения в реальной жизни. Например, прыгать с большой высоты... или ловить быстро летящие предметы руками...
  
   Таким образом, после долгих размышлений и самокопаний, я пришла к выводу, что с целью сохранения своих нервов, мне стоит забыть про Макса. У меня нет Замка, я не смогла подавить восстание и попытку переворота, я - никчема, которую ни один гоблин не возьмет в жены. Мне нечего ему предложить, кроме себя самой, а, как мне уже намекнули, вкусы у зеленокожей расы заметно отличаются от тех стандартов красоты, согласно которым создавалась внешность эльфиек.
  
   С этой мыслью, я решаю лечь спать пораньше, так как процесс заживления ран, называемый в игре "регенерацией" идет с одинаковой скоростью, а сидеть с лицом, залитым кровью - скучно и неинтересно.
  
   Поздно вечером меня будит входящее сообщение. Мама...
  
   - Леночка, как ты?
   - Все в полном порядке, мама. Уже собиралась спать (вернее, уже спала, но не будем маму беспокоить), но с вами всегда рада поговорить.
   - Поговори со мной, доченька, поговори... Знаешь, я вот иногда ловлю себя на мысли... Что когда узнала, что ты не мертва, а ТАМ... мне даже легче стало. Мы с папой теперь считаем... Что ты просто уехала за границу и живешь там. Далеко от нас, правда, ну да ничего, главное, что с тобой можно общаться.
   - Да. мама... - оказывается, нарисованные слезы очень даже соленые...
   - А мы вот с папой ремонт затеяли... решетки с окон поснимали... Обои в твоей комнате перек... клеяли... Кроватка твоя застеленная стоит. Знаешь, мы специально все оставили так, как будто ты вот-вот вернешься.
   - Да, мама...
   - Помнишь, мы все хотели кошечку завести? Завели вот... Настоящая трехцветка, с недлинной шерстью, чтобы не сильно линяла. Ходит, мурчит... Кстати... Очень любит лежать на твоей кровати. Иногда захожу, а там примято. Как будто кто-то сидел только что. Даже теплое еще. Доченька, мы так по тебе скучаем...
   - Целую, мам... поцелуй папу...
   - И мы тебя целуем.
  
   Я сворачиваю чат и безудержно реву, уткнувшись лицом в колени. Так, незаметно, сон овладевает мной...
  
   Утро в пещере ничем не отличается от любого другого времени суток. Разве что чуть светлее становится, благодаря свету, падающему через дыру в потолке.
   Я подхожу к камню и выполняю призыв боевого медведя. Естественно, что мне нужен один, но более сильный.
   Громадная меховая гора возвышается надо мной, выжидающе глядя на меня.
   Я представляю себе, как мишка упирается в камень лапами и пытается сдвинуть глыбу с места. Вот глыба медленно начинает шевелиться, вот она уже ползет по полу пещеры, оставляя за собой пропаханный след.
   Моему взору, стоило мне открыть глаза, предстала картина, достойная кисти этого художника, ну, который картину с медведями нарисовал. Мишкин вроде...
  
   (Иван Иванович Шишкин, Константин Аполлонович Савицкий. "Утро в сосновом лесу")
  
   Мой боевой медведь, упершись передними лапами в глыбу, а задними - в землю, ревел, словно карьерный бульдозер. Камень вздрагивал, шевелился, качался, но и не думал сдвигаться с места.
   Я подбегаю к глыбе и становлюсь бок-о-бок с медведем. Мы начинаем толкать камень совместными усилиями и тот поддается! Наконец, после бесконечных минут безумного напряжения, глыба укатывается в сторону, лишив нас опоры. Мишка мягко и как будто слегка замедленно, становится на все четыре лапы, а я падаю плашмя.
  
   За чрезмерное напряжение, вы получаете временный штраф к возможности выполнять физические работы. Ваш показатель Силы уменьшен на пятьдесят процентов сроком на четыре часа.
   Вы длительное время прилагали усилия, которые являются слишком большими для вашего персонажа. Благодаря тренировке, Ваши показатели Силы и Выносливости повышены на одну единицу каждый.
   Вами выполнен квест "Сдвинуть камень и освободить источник Единорогов". Вернитесь за наградой к Вожаку стада единорогов.
   Ага, "вернитесь", сейчас. Встала и побежала.
   Я лежу на спине, широко раскинув руки и наслаждаясь тем бездельем, которое знакомо любому, кто хоть раз в жизни перенапрягался. Чуть трусятся руки и ноги, по телу разливается приятная истома.
  
   Все хорошо, только вот слишком уж холодно лежать...
   Я с трудом поднимаю голову, в попытке высмотреть местечко, где будет удобнее лежать и замечаю, что лежу прямо в луже воды!
  
   Небольшой ручеек берет свое начало в ключе, который бьет из ямки, выдавленной сдвинутой глыбой. Услужливая надпись тут же сообщает мне, что это "Источник единорогов".
  
   Интересно, если я напьюсь воды, я козленочком стану или нет? Таким симпатичным козленочком, с длинным, витым рогом посреди лба. Может приплод стада единорогов так и происходит? Доверчивые игроки приходят к Вожаку, получают задание, выполняют его, пьют воду и оп-па... извольте, Повелительница Замка, Королева светлых эльфов, для найма доступен еще одни Единорог!
   А что говорится на форумах по этому поводу?
  
   А на форумах говорилось, что есть как благословенные источники, дающие временное, а. иногда и постоянное, увеличение каких-то характеристик, так и проклятые, уменьшающие характеристики, придающие негативные Навыки и так далее. Про Источник единорогов в основном говорили хорошее.
   Да, собственно говоря, только хорошее и говорили.
   Мысленно выдохнув и зажмурив глаза, я на ощупь набираю воды в горсть и пью...
  
   Вы напились воды из Источника единорогов. Все негативные эффекты с Вашего персонажа удалены. Вы чувствуете, как вся усталость куда-то исчезает, ноги сами просятся в дорогу, а безудержное веселье переполняет Вашу сущность.
   Ваши параметры восстановлены до первоначальных значений. До конца дня Ваша скорость увеличена на пятьдесят процентов, а Ваше чувство юмора и улыбающееся лицо обезопасят Вас от нападения любых враждебных существ.
  
   Ну, вот так вот гораздо лучше! Руки не дрожат, а ноги ровно и твердо стоят на земле.
   Я подзываю мишку и представив себе, как его фигурка со мной верхом, величаво но быстро двигается прочь из пещеры, покидаю последнюю.
  
   Перемещаться верхом на медведе гораздо удобнее и быстрее, чем на своих двоих. Уже через полчаса я была возле Поляны Единорогов. Встречать меня вышло все стадо во главе с Вожаком.
  
   - Здравствуй, вижу, ты выполнила мое задание?
   - Да, источник освобожден. Более того, я уже успела напиться из него.
   - Надеюсь, ты пила из него только один раз? - осторожно отступил от меня на пару шагов Вожак.
   - Да, Вожак, только один раз.
   - Это хорошо, ибо наши древние легенды несут предупреждения для двуногих: не пей, Алёнушка, Иванушкой станешь!
  
   Практически сразу после слов вожака, передо мной всплыло сообщение:
   Уважаемый игрок! Команда технической поддержки Земель приносит свои извинения. К сожалению, данный квест очень редко берется игроками, поэтому ошибка в тексте была обнаружена уже после того, как феномен "срыва" заблокировал возможность вносить изменения. Нам достоверно не известно, какой эффект даст попытка напиться неоднократно из источника, но мы категорически не рекомендуем этого делать.
  
   Вот, значит как. Знаменитые баги Земель собственной персоной?
  
   - За выполнение квеста, я награждаю тебя Малым Рогом Единорога.
  
   Вами получен артефакт "Малый рог единорога". Как говорится в древних легендах, рог единорога способен обезвредить любой яд, подмешанный Вам в пищу. Отныне и до тех пор, пока данный предмет находится в Вашем инвентаре, никто не сможет отравить Вас.
   Вами получен опыт.
   Вами получен уровень. Параметр Сила Магии увеличен на одну единицу. Выберите умение: управление ездовыми животными или Улучшенный призыв боевого медведя.
   Отношения с фракцией единорогов улучшено до "Дружелюбные". Вы можете нанимать Единорогов.
  
   Я стою, прижимая к груди полученный артефакт и ошалело пытаюсь сообразить, что мне делать дальше. С одной стороны, на единорогах ездить я худо-бедно умею, с другой стороны, мишка, которого я призываю, и так внушает почтение.
   Мои сомнения прервал Вожак.
   - Волшебница, желаешь ли ты нанять одного из нас?
   Решено, управление ездовыми животными...
  
   Я нанимаю себе молодую, статную кобылку-единорога, с шикарной, пышной белой гривой, большими карими глазами с длинными ресницами и мощными крупными копытами, способными если не убить сразу, то, во всяком случае, сильно повредить нападающего. Найм обходится мне в семьсот пятьдесят золотых, намного дороже, чем было в Замке.
   На мой вопрос, в честь чего так поднялась цена, Вожак только смотрит немигающим взглядом карих глаз на меня и молчит.
   Ладно, позже разберусь.
   Я сажусь верхом на свою "конячку" и уезжаю прочь, через проход, в Большой мир игры...
  
   ***
  
   Некоторое время я еду, ни о чем, особо, не задумываясь, предоставив своему единорогу самому выбирать путь. Мимо меня проплывают зеленые поля и луга, сменяющиеся изредка густыми лесами.
   На одной из полян мне навстречу выходит пять человек в длинных темных плащах и широкополых шляпах, натянутых на самые глаза.
  
   - Эй, красавица, удели нам толику своего времени, а? Смотри, нас пятеро молодых, сильных мужчин. Каждый из нас готов согреть тебя своим теплом и растопить лед на твоем сердце.
   Ух, как сладко стелет! Я внутренне подбираюсь, готовясь к любой гадости со стороны разбойников, никем иным эта группа оказаться не может.
   - Ну, куда же ты уезжаешь? - продолжает свою речь их, по-видимому, главный, пытаясь схватить за отсутствующую уздечку моего единорога.
   Молниеносный взмах головой, и острый рог распарывает руку недоброжелателя.
  
   - О. да мы брыкаемся! Нет, милочка, теперь ты так просто от нас не уйдешь! - восклицает главарь, прижимая к груди раненную руку. - взять ее, ребята!
  
   Медведя я уже сегодня призывала, поэтому...
  
   ***
  
   "Рой ос"! И немаленькая туча диких полосатых мушек, разозленных тем, что их потревожили и выдернули из их плана, со злобным жужжанием набрасываются на Разбойников. И пусть каждая оса в отдельности не способна нанести смертельный укус, но когда их много...
   Мои противники уже полностью забыли о первоначальной цели - атаковать меня. Они изо всех сил отмахиваются и отбиваются от маленьких жалящих бестий. Ну что ж. настала и моя очередь опробовать бывший свадебный, прощальный подарок Макса.
   Одного только воспоминания о Максе было достаточно, чтобы волна гнева захлестнула меня с головой. Не видя больше ничего вокруг, я набросилась на несчастных Разбойников, словно ураган, нанося удары направо и налево тяжелым, как оказалось, окованным металлом, посохом. Моя Единорога, словно ей передалась моя ярость, наносила удары рогом и, вставая на дыбы, молотила копытами, орошая кровавыми брызгами и меня, и свою, когда-то белоснежную, гриву.
   Спустя несколько минут все было кончено. Последнего, пытавшегося уползти в кусты, волоча за собой перебитые ноги, я собственноручно прикончила, с наслаждением слушая, с каким смачным чавканьем вошел в его спину острый кончик моего посоха.
  
   Разберемся с результатами боя. Как это ни неприятно, но отныне именно мне принадлежит честь лично обыскивать карманы моих павших врагов. Кучка ржавых кинжалов, пара пузырьков с ядами низкой пробы, кожаные потертые плащи и кучка золотых, в количестве тридцати двух штук. Привыкай, Лена, привыкай, это тебе не ежедневным доходом Замка распоряжаться.
   Того, немногого количества опыта, которое принесли мне враги явно не достаточно для повышения уровня, поэтому никаких больше радостных сообщений и сюрпризов я не получила. Впрочем, почему, "никаких"?
   Моя Единорога стоит у меня за спиной, пристально глядя мне в глаза, едва я обернулась.
   - Приветствую тебя, Хозяйка. Я рада, что теперь могу общаться с тобой.
  
   Я спешно просматриваю ее параметры. Единорога первого уровня. Ездовое животное, владелица - Светлая Волшебница Илленелла. Среди значений Силы и прочих характеристик виднеется одна нераспределенная единичка. Сами значения также не закреплены намертво, предоставляя мне возможность настроить способности моего ездового... пета? Под свои потребности и запросы.
   - Как тебя зовут хоть? - спрашиваю я ее.
   - Не знаю, - отвечает мне обладательница восхитительных карих глаз, преданно смотря ими на меня.
   Дайте имя Вашему ездовому питомцу. Учтите, имя дается один раз и сменить его нет возможности!
   Как же тебя назвать, а? Помнится, давным-давно, я читала книги про воина, ведущего бой со всевозможной нечистью, и там упоминались клички коней. Но хоть убей, они вылетели у меня из головы. На языке крутились всевозможные заковыристые имена, более-менее похожие по звучанию на эльфийские, но кричать посреди боя *"Ки'Мунж'ан'Л'Аркансиель'Кака'Папилён", не смотря на всю его красоту, я не считала возможным.
  
   *Огромное спасибо за данный вариант моему читателю из ВКонтакте, уважаемому Михаилу Звереву. Мне хочется надеяться, что упоминание его помощи вызовет белоснежную улыбку на его милом лице.
  
   - Как тебе имя "Лара"? Или тебе больше понравится "Элара"? - спросила я Единорогу.
   Еще один длинный взгляд карих глаз, словно пронзающий меня до самых пяток.
   - Мне нравится первое имя. - и мягкие, длинные ресницы медленно опускаются и поднимаются, словно подтверждая ее слова.
   - Значит, нарекаю тебя - Лара! - как там в средневековых романах посвящали в рыцари? - Снеси этот удар и ни единого более! - пафосно произношу я и легонько шлепаю новоиспеченную Лару по загривку.
   Гордое ржание стало ответом мне. Итак, теперь я не сама. У меня есть питомец, Единорога Лара, с которой я, и пообщаться могу, и вообще, вместе веселее.
  
   Под вечер мы устраиваемся на опушке леса. Ларе вполне достаточно травы и молодых побегов кустарника, растущих рядом, а мне... у меня еще есть некоторые припасы, да и у Разбойников что-то было в котомках.
   Вино я выбросила сразу. Даже если бы оно было не таким вонючим и кислым даже на запах, вряд ли эти грязные бурдюки кто-то купил бы у меня. Ломти кое-как обжаренного мяса, подгоревшие с одной стороны и еще чуть сочащиеся кровью с другой, вызывали во мне такое отвращение, что я их едва не отправила вслед за вином, но все же сдержалась. Используя единственный, более-менее целый кинжал, снятый мною с трупа вожака, я выкопала небольшую ямку, куда и положила эти куски. Присыпав их сверху землей, я пожелала упокоения этим несчастным животным, ставшим добычей Разбойников.
   Вы выполнили скрытый квест "Сопереживание". Отныне Вам доступно одноименное Умение. В вашем присутствии все животные-союзники получают на один процент меньший урон в радиусе пяти метров.
   Надо заметить, полезный навык, подумала я. С учетом того, что отныне все мои союзники, это Лара и призванные мною Медведи, то...
   Поужинав, я подозвала Лару, и мы уютно устроились под кустом. Единорога легла на живот, подобрав ноги под себя и чуть изогнувшись дугой, в излучине которой я и устроилась на своем плаще. Теплое дыхание моего питомца ласкало мои волосы, чуть шевеля их.
  
   Утро мы начали с гигиенических процедур. Я бродила от одного цветка к другому, собирая росу в ковшик ладошки, а Лара, весело и задорно качалась по траве, издавая радостное ржание.
   Найдя среди своих вещей длинный гребешок, я причесала и заплела ее гриву, аккуратно вычесав и выпутав бурые комочки, оставшиеся единственным воспоминанием о битве вчерашнего дня. Наконец, после легкого завтрака, мы направились дальше.
   Карта открывалась на довольно небольшое расстояние. Словно напоминая мне, что мое умение "Разведка" находится в зачаточном, вернее будет сказать, в противозачаточном, состоянии.
   После очередного изгиба опушки леса, перед нами раскинулся довольно крупный город. Судя по отсутствию каких-либо явных признаков других рас, это был либо чисто хумансовский НПСшный город, либо вообще, владения Рыцаря.
  
   Чуть покосившийся указатель только подтвердил мои предположения, подобное безобразие могли допустить только представители расы короткоживущих.
   "Город Маребург, добро пожаловать. Вход нечисти строго воспрещен!"
  
   Три ха-ха. Можно подумать, мертвые будут читать этот указатель.
   По мере приближения к воротам города вокруг все чаще встречались распаханные поля, на которых крестьяне зверски издевались над несчастными лошадьми, нещадно стегая их кнутом и вынуждая тащить за собой кривые и тяжелые плуги.
   - Глянь, эльфийка едет! Да еще на единороге! - раздавались шепотки вокруг меня то тут, то там. - А уши то, уши, глянь какие!
   Вот, наконец, и ворота. Четыре копейщика. По двое с каждой стороны, стоят вроде бы и по стойке смирно, но чувствуется, что всем уже надоела эта бессмысленная служба. У того ремни панциря не затянуты как следует и кончики болтаются за спиной, у этого явно расслаблены колени, а тот едва ли не спит после вчерашних бурных возлияний, опираясь на копье. Единственный, кто изображает из себя честного служаку, это самый молодой из всего караула, еще даже безусый юнец, который зорко всматривается в лица всех входящих, не забывая многозначительно постукивать кончиком копья по дощечке, на которой изображена половинка желтого кружочка и схематическая человеческая фигурка. Рядом есть еще изображение такой же половинки и чего-то, должного изображать голову лошади, но больше всего похожее на морду испуганного волка.
   Понятно, для нас с Ларой, плата за вход составит один золотой. Я ныряю рукой в свою сумочку и достаю оттуда монетку.
   В тот момент, когда я уже почти кинула оплату в предназначенный для этого ящик, юнец-стражник окликает меня.
   - Простите, Вы - Бессмертная, Светлая, Целительница?
   - Да, а что случилось? - удивленно переспрашиваю я, задержав руку с зажатой в ней монеткой.
   - Для Светлых Целителей вход в город бесплатный! - гордо и пафосно провозглашает паренек, после чего, сникнув, негромко бормочет. - А вот за Вашу лошадь заплатить придется вдвойне.
   Ха-ха-ха... Хитро придумано! Значит, вход для меня бесплатный, а для моего ездового животного - двойная плата? С какой такой радости, позвольте узнать?
   - А как же эта, извиняюсь, "надпись"? - тыкаю я рукой в дощечку с ценой за ход, написанной так, чтобы представитель любой расы Энрота смог ее прочесть.
   - Простите великодушно, но городской совет распорядился, за лошадей бессмертный брать двойную плату.
   - Ну так, ты же видишь, это не лошадь, а Единорог! - пытаюсь выкрутиться я. Не то, чтобы мне было жалко денег, просто интересно, до какой степени ИИ стражника гибок.
   - Не положено! - всхрапнув, вскидывает голову с осоловевшими глазами спавший с копьем в обнимку. - Сказано "лошадь", значит, лошадь! И хоть Варг, все равно - лошадь!
  
   - Уважаемая эльфа не хочет платить такие баснословные деньги за свою великолепную лошадь? Тогда я могу постеречь Ваше имущество здесь, возле ворот, за половину той суммы, которую пытаются содрать с такой прелестной девушки. - раздался шепот совсем рядом с моим коленом.
   Опустив взгляд, я увидела хоббита, который уже пытался гладить Лару по боку, получая от нее по ушам хвостом.
   - Нет, спасибо, я не уверена, что после вообще увижу свою Единорогу. - гордо говорю я и, вкинув монетку в ящик, въезжаю в ворота.
  
   Отъехав буквально на пару кварталов от ворот, я оказалась окруженной потрясающей тишиной. Шум и гвалт стихли, отрезанные каменными углами улиц. Редкие прохожие торопливо шли по своим делам туда и назад.
  
   - Простите, уважаемый, не подскажете ли Вы мне, где здесь ближайший трактир или таверна? - обратилась я к первому попавшемуся горожанину.
   - Да, пожалуйста, прямо и направо, два квартала. Впрочем, вы и сами увидите.
  
   Проехав по указанному маршруту, я оказалась возле классической таверны. С привязью, массивными дверями и узенькими окнами, откуда доносились пьяные вопли и песни.
   "Свиной окорок" гласила надпись над входом.
   Возле привязи свисала веревочка, которая так и просила, чтобы за нее дернули. Не слезая со спины Лары я осуществила данную процедуру. Острый слух эльфы доложил мне, что в глубине таверны раздался тоненький звоночек. Очень интересно...
  
   Спустя буквально пару секунд, из дверей таверны появился молодой паренек и направился к нам.
   - Чего изволите, Ваше мажество? - спросил он, делая вид, что Единорог для него обычное явление. Ну, лошадь с рогом посреди лба, подумаешь!
   - А что вы можете предложить, молодой человек?
   - Один золотой в день, и Ваша ло... Ваш единорог будет стоять в отдельном крытом стойле. В стоимость включено двухразовое питание отборным зерном с примесью эльфийских трав и чистая, свежая ключевая вода без ограничений. За отдельную плату наш кузнец осмотрит и переподкует его. При желании, если Вы планируете в дальнейшем отправиться в горы или в пустыню. Вам будут предложены специальные подковы.
   Слова парня вызвали из моем памяти воспоминания о подобных хлопотах папы. когда он подбирал зимнюю резину и договаривался, чтобы ему ее переставили.
   - А развал-схождение вы делаете? - решила пошутить я.
  
   Мужик, реально, респект тебе за чувство юмора! Молодец! Тобой обнаружена пасхалка, которую мы, разработчики и создатели, раскидали по всему Миру Земель. С благодарностью, Ярослав и Mercenary.
   Вами получен опыт.
  
   Вот так штука, думаю я, на автомате отдавая монету пареньку. Лару взяли за прядь гривы и бормоча под нос "нет, чтобы как все нормальные люди, сбруей пользоваться", за что она тут же попыталась укусить ворчуна за ухо, повели через отдельные ворота в крытое стойло.
  
   Я вошла в помещение таверны. Высокие потолки, просторный зал, большой камин, прямо в котором на несильном огне мерно вращалась туша невинного бычка, зверски убитого хумансами ради насыщения и получения прибыли.
   Чтобы не ощущать вони горящего мяса, я выбрала укромное местечко подальше от камина, в углу, прямо возле окошка. Первое, о чем я спросила подбежавшего ко мне зеркального близнеца первого паренька, можно ли приоткрыть окно, чтобы был свежий воздух.
   Интересно, неужели это так на меня влияет Игра? Ведь в той, реальной жизни, я обожала шашлыки, пожаренные на настоящем костре. Да и от маминых отбивных никогда не отказывалась.
   Сейчас же, внимательно выслушав скудный перечень того, что могла предложить мне данная таверна, я выбрала салат из местных овощей и фрукты. От одной только мысли, что я положу в рот мясо живого существа, меня начинало выворачивать.
   - Что у вас есть из вин? - спросила я, когда мне подали заказанное.
   - У нас есть Иринийское* белое и Валенсийское* синее.
   - Хм... давайте белое попробую. оно не кислое?
   - Нет-нет, что Вы!
  
   Ириния и Валенсия - государства из книжной серии "Путь Демона" Алексея Глушановского. Вставлено по просьбе Mercenary.
  
   Я сижу и медленно потягиваю вино, закусывая мелко порезанными кусочками местного фрукта, очень схожего с нашим яблоком. Наконец, на мои постоянно бросаемые взгляды в его сторону. ко мне соизволил подойти тавернщик.
   - Слушаю Вас...
   - Я бы хотела снять у вас комнату.
   - На какой срок?
   - Не знаю еще. Дело в том, что я ищу работу. может вы мне можете подсказать, кто тут в городе нуждается в услугах Целителя?
   Тавернщик словно опешил. Выпученные глаза и приоткрытый рот создавали впечатление, что его кто-то околдовал. Впрочем, это его состояние быстро прошло.
   - Вынужден с сожалением сообщить Вам, что снять комнату Вы у меня не сможете, уважаемая. Плату, которую Вы внесли за постой Вашего верхового животного я Вам сейчас верну. Платы за обед я с Вас так же не возьму, считайте это подарком за счет заведения.
   - Подождите, а могу я узнать, в чем дело? Что случилось? Почему Вы выгоняете меня из Вашего заведения?
   - Видите ли, Уважаемая Целительница, дело в том, что...
  
   Внезапно дверь таверны распахнулись и внутрь вошел небольшой отряд городской стражи.
   - Здесь находится эльфийская Целит... Да. вижу, здесь. Уважаемая, убедительно просим Вас как можно быстрее завершить Вашу трапезу и проследовать вслед за нами. Эй, тавернщик, немедленно верни госпоже Целительнице все деньги, которые она уплатила.
   Тавернщик виновато развел руками и вытащил из кармана золотой.
   - Простите, госпожа...
   Изумленная и недоумевающая, я выхожу из таверны в сопровождении стражи и сажусь верхом на Лару...
  
   ***
  
   Мы, стремительные, словно стрела эльфа, пущенная его меткой рукой, несемся сквозь толпу праздношатающихся зевак, заполнивших собой вечерние улицы Маребурга. То тут, то там изредка вспыхивает огонек интереса к моей персоне:
   - Смотри, смотри, Целительница!
   - Хвала пресветлым Богам, нашли еще одну. Значит скоро еще легче жить станет.
   Эти разговоры весьма нервировали меня, так как могли быть, как радостными, из разряда, нашлась Целительница, она поможет и будет хорошо, так и злорадными, типа, принесем ее в жертву, и все будет еще лучше. И упоминания Светлых богов никоим образом не могли служить гарантией моей неприкосновенности. Историю Средних Веков я учила и помнила намного лучше, чем Новую историю, на которой так тогда позорно засыпалась.
  
   Мы подходим к зданию городской ратуши. Сейчас, у меня еще есть шанс резко хлопнуть Лару по боку и умчаться вдаль. Или все же рискнуть?
   Обуреваемая сомнениями, я вхожу в здание с высокими стрельчатыми дверями.
  
   Меня проводят прямо в кабинет мера. Крупный, грузный мужчина встает мне навстречу и делает попытку проявить знаки внимания, смачно обслюнявливая своими толстыми губами мою руку.
   - Уважаемая Волшебница, простите, не знаю Вашего имени, я приношу глубочайшие извинения от лица всего города, что так бесцеремонно прервали Ваш отдых, но поверьте, только жесточайшая необх...
   - Короче, что случилось?
   - Нам действительно, очень неудобно мешать...
   - Короче!
   Мер выпучил глаза и несколько секунд хватал воздух ртом, словно рыба, выброшенная на берег.
   - Двоюродный племянник нашего Повелителя, тяжко захворал во время пребывания на горном курорте в трех днях пути от нашего города. Помочь ему может только придворный Лекарь Его Величества, но его преклонные года не позволяют ему пуститься в столь тяжкое и длительное путешествие. Племянник сейчас находится возле Волшебного Источника, который поддерживает в нем жизнь. Любая попытка удалиться от оного более чем на тысячу шагов приводит к резкому ухудшению состояния мальчика. Каждый упущенный день приводит к медленному ухудшению ее самочувствия. Поэтому нам срочно нужен Целитель, который будет сопровождать племянника нашего Повелителя на всем протяжении пути до дворца.
   - А где находится этот самый дворец?
   - О, поверьте, неподалеку. Всего-то каких-то десять дней пути.
   Давай думать, Ленка. Три дня туда, три назад и потом до дворца еще десять. Две с половиной недели. С одной стороны, работа, вроде как, и не пыльная, и не сложная, с другой - очень большой срок. За такое время я бы могла поднять свой уровень гораздо сильнее, чем могу получить опыта за этот квест. С третьей - часто подобные задания бывают первыми в целой цепочке квестов, которые открываются за счет хороших отношений с населением той или иной области.
   - Так что, Вы беретесь за это задание? - настаивает мер.
  
   Вам предлагают квест "Спаси и сохрани"...
  
   - Да, берусь.
  
   Я, в сопровождении двух солдат, выезжаю из ворот города, через которые совсем недавно въезжала.
   - Позвольте, нам сюда, - делает приглашающий жест рукой один из сопровождающих.
   Наша дорога пролегает вначале через поля, раскинувшиеся одеялом, полным разноцветных и разновеликих заплаток вокруг города, после чего сворачивает к опушке виднеющегося на горизонте леса.
   Солдаты за моей спиной то травят байки, то рассказывают истории из своей службы, то обсуждают прелести городских девушек. Впрочем, последнее они стараются делать вполголоса, думая, что я не слышу их жаркий, прерываемый слащавыми смешками, разговор.
  
   Мой тонкий слух не только улавливает все скабрезные подробности прошедшей ночи в изложении левого солдата, но и отмечает едва слышное теньканье взводимой тетивы арбалета в придорожных кустах впереди нас.
   - Стойте! - вскинув руку, останавливаю я своих "охранников".
   Да уж, тут еще кто кого охраняет.
   Судя по всему, мы находимся вне дальности арбалета, так как в нас до сих пор не летят стрелы, и никто не выскакивает на дорогу.
  
   - Что случилось, госпожа Волшебница? - недоуменно спрашивает меня едущий слева.
   - То, что подробности вашей бурной ночи в объятиях госпожи "Тёлочки", желают послушать господа, лежащие вон в тех кустах, которые сейчас пытаются держать нас на прицеле своего арбалета. Да, господа? - последнюю фразу я специально сказала погромче из расчета, что затаившиеся в кустах неведомые личности услышат нас и прекратят играть в прятки.
  
   Из зарослей появились четверо, в длиннополых шляпах и с масками на лицах. Шедший впереди произнес:
   - Нам бы категорически не хотелось бы Вас огорчать, госпожа Волшебница, поэтому мы предлагаем Вам добровольно отказаться от этой затеи, и уехать прочь отсюда, явно не в том направлении, куда Вы до сих пор ехали. Служивым мы гарантируем безопасное возвращение в город, при условии, что они расскажут там о том, как Вы сами, добровольно покинули их общество, и отказались от своей благородной миссии.
   - Могу я узнать, с кем я разговариваю и почему я должна позволить погибнуть мальчику?
   - О, кто мы такие, Вас абсолютно не должно беспокоить. А чтобы Вы не беспокоились за судьбу мальчика, мы готовы компенсировать Вам некоторую забывчивость. - фигура достала из кармана и взвесила в руке небольшой, глухо звякнувший мешочек.
  
   Вам предложено отказаться от выполнения квеста "Спаси и сохрани". Награда - три тысячи золотых монет. Внимание, отношения с городом Маребург будут ухудшены до уровня "враждебные".
  
   - Ваше Мажество... - тихо шепчет из-за спины правый солдат. - Тут такое дело... Вы уже пятый Целитель, которого пытаются отправить на помощь племяннику Повелителя. Предыдущие четыре отказались...
   - И что? - грозно спрашиваю я через плечо. - Вы предлагаете и мне позорно бежать?
   - Нет, но... просто охрана тех Целителей всегда возвращалась в целости и сохранности в город.
   - Ах, так, значит, вместо того, чтобы защищать меня, вы думаете лишь о собственной безопасности?
   Я перехватываю поудобнее посох и бросаю в лицо разбойникам:
   - Ваше предложение отклонено!
  
   Следующие два события происходят одновременно. Стрела арбалета срывается в свой полет по направлению ко мне и позади меня раздаются звуки потасовки, перемежаемые фразами "она и сама сдохнет и нас погубит", "а как же присяга", "нам же предлагали вернуться"...
   Я призываю уже ставшего привычным медведя.
   Огромное меховое создание, едва проявившись рядом со мной, тут же становится на задние лапы и издает громовой рык. Над двумя нападающими появляется изображение красного цвета, в виде широко распахнутой пасти дикого зверя.
  
   ***
  
   Впрочем "Испуг" подействовал лишь на половину врагов, временно парализовав и выведя их из строя, а, значит, со второй половинкой разбираться придется нам. Нам, это: мне, Ларе и медведю.
   Я отдаю мохнатому приказ, атаковать главаря, а мы оделяем своим вниманием другого. Некоторое я размахиваю посохом, пытаясь вспомнить все те крохи знаний по фехтованию, которым меня успела научить Олька, потом, наконец, прихожу к выводу, что при наличии такого, весьма тяжелого и опасного напарника, как Лара, моя задача не столько атаковать, сколько не подлезать под удары.
  
   Единорога, периодически вставая на дыбы, молотит передними ногами так, что копыта со свистом разрезают воздух. Ее мотающаяся туда-сюда голова оружует рогом, словно недлинным мечом, мастерски отбивая меч противника. Наконец, у меня проходит откат, и я призываю "Рой Диких Ос", которые тут же атакуют нашего противника.
   Вынужденый одновременно отбиваться и от ос, и от копыт и рога Лары, разбойник полностью игнорирует меня, за что, в результате, и получает посохом по ногам, теряет равновесие и... Фу, какая мерзость! Ударом копыта Единороги сверху наш поединок прекращается.
  
   Тем временем, два "ошарашенных" разбойника пришли в себя и присоединились к главарю в его битве с мишкой. Трое на одного, так нечестно, решаю я и отдаю приказ осам атаковать крайнего, дальнего от нас. Сама же, вскочив на Лару, решаю взять на себя самого ближнего, восстановив таким образом равновесие.
   Рой Ос облетает медведя по широкой дуге и атакует Разбойника так, чтобы тот находился между ними и мохнатым. Собственно говоря, косолапый тоже не горит желанием приближаться к летающим союзникам.
   Пока в нашем сражении установилось шаткое равновесие, я судорожно планирую дальнейшие действия. Так, с минуты на минуту у меня пройдет откат и?
   Пожалуй, стоит сейчас сделать вид, что обхожу своего разбойника. так, чтобы они стали спина к спине, все трое, после чего накрыть их "Слабостью"...
  
   - Госпожа Волшебница, - раздался голос у меня из-за спины. - держитесь, я сейчас Вам помогу!
   Один из двух солдат, должных сопровождать меня до курорта, бросился мне на помощь. Интересно, а где его товарищ делся? Убежал, или в кустах сидит?
   Солдат бросется сначала на помощь мохнатому, но едва не получив по голове лапой, предпочитает отступить. К осам, как я поняла, он и сам боится идти, поэтому я делаю жест рукой, намекая ему присоединится к нам в нашей атаке на разбойника.
   Солдат так рьяно принимается за противника, что тот начинает пятиться, нарушая все мои планы.
   - Эй, служивый, а ну, погоди немножко, - одергиваю я солдата и в этот миг у меня проходит очередной откат.
   Так, мне нужна не "единичная слабость", которая воздействует на одну цель, а более мощный вариант заклинания, работающий по площади, пусть и небольшой.
   Р-раз!
   И главарь начинает качаться на месте, опустив свой меч! Дальний Разбойник, отбивавшийся от ос, кулем падает на землю, тут же покрываясь шевелящимся ковром.
   Мой личный противник падает навзничь, широко раскинув руки и...
   С громким ревом мохнатый наносит удар тяжелой лапой прямо по голове главаря, снося ее напрочь!
  
   Практически одновременно на моей миникарте гаснут две красных точки, вторым погибает разбойник, которого атаковали осы.
  
   - Пощадите! - протянув руку, начинает молить единственный, оставшийся в живых.
  
   Я приказываю своему войску прекратить атаку врага.
   - Кто вы и почему напали на нас? - спрашиваю я того, дождавшись, когда он, опираясь дрожащими руками, встанет с земли.
   - Поверьте, сударыня, мы - самые обычные разбойники, надеялись поживится у вас золотом и все. Мы бы отпустили вас целыми и невредимыми...
  
   Вскрик из-за моей спины прерывает жалкую речь бандита. Сделав жест "охранять", направленный на последнего, медведю и осам, я оборачиваюсь назад. Там, держа в руках снятую маску, над телом убитого главаря стоит солдат.
  
   - Что случилось, служивый? - спрашиваю я его, чтобы хоть как-то вывести его из состояния ступора.
   - Что же это делается то? - поднимает взгляд тот на меня.
   - Да ты можешь объяснить мне, что тебя так испугало? Ты словно вашего короля увидел!
   - Да ведь... можно и так сказать. Это же герцог Анджубойский! Не скажу, чтобы так уж и правая рука Его Величества, но... Средний палец правой руки, я бы так сказал!
   - То есть, ты хочешь сказать, что нам пытался помешать человек, весьма приближенный к его величеству?
   - Да, Ваше Мажество... И я... Я теперь даже не знаю, как нам быть... Что происходит???
   Солдат тыкает мне за спину, туда, откуда уже некоторое время доносятся разозленное жужжание и не менее разъяренное медвежье рычание.
   Когда я оглянулась, моему взору предстала весьма печальная картина, два моих воина, медведь и рой ос, дрались между собой, а пленника, которого они должны были охранять, и след простыл!
  
   В немного расстроенных чувствах, мы с солдатом снимаем маски с остальных двух разбойников. Это оказываются такие же, весьма немаленькие люди из окружения короля.
  
   - Как тебя зовут то хоть, служивый?
   - Прошкой, Ваше Мажество...
   - Тогда, Прошка, и ты ко мне не "мажествуй", а просто, говори Лена, хорошо?
   - Как скажете, Ваш... Лена...
  
   Дальше мы движемся вместе, не так, как раньше, когда я, такая вся гордая, ехала впереди, а охрана позади. Прошка рассказывает мне сельские истории из своей жизни. Слушая некоторые, я откровенно улыбаюсь, так как разработчики, судя по всему, в наглую "содрали" целые куски из произведений классиков. Ту история мы читали на уроках литературы, по той - писали сочинение, эти три я не помню, а вот эта была моей персональной домашней работой...
  
   - Постой-постой... Этот, из кочевников, Отька, он был чернокожий?
   - Как ночь безлунная! Одни зубы белые. Иногда как улыбнется, так аж дрожь по коже идет, кажется, что сейчас съест тебя... ой, простите, Вас...
   - Ага, а девченка, Дуська или все же Деська была? А ну, вспомни, как ее точно звали?
   - Да, навроде и Дуська, а может и Деська...
   - Угу, и была она полненькая такая, да? Однажды пришел Отька домой поздно ночью, да и задушил Деську, из ревности...
   - А Вы откель знаете?
   - Да так, слухами земля полнится...
  
   (У. Шекспир, "Отелло")
  
   Так, в разговорах, прошел день, и нам настало время выбирать место для ночлега.
   - Кстати, Прошка, а где твой напарник?
   - Иудушка? А, так он сбёг. Как мы начали драться, так он спервой меня по зубам двинул, а после, драпанул, куда глазища бесстыжие глядят...
   - Понятно...
  
   Прошка споро разложил костер. Не успела я заикнуться, что не стоит ему трогать живые деревья, как он уже притащил кучу сухостоя и пару нетолстых веток, сухих, как песок в пустыне.
   Несмотря на всю нелюбовь эльфов к огню, я с удовольствием сижу неподалеку, наблюдая за танцами искорок в нагретом пламенем костра воздухе.
  
   - Ваш... Лена?
   - Да, Прошка, что случилось?
   - Да я вот тут прикинул, мы за сегодня больше половины дороги преодолели. Так что, завтра под вечер будем на месте.
   - А что ж мэр говорил про три дня пути?
   - Дак, это если на карете, да по главной дороге ехать...
   - Слушай, Прошка... меня вот что беспокоит. Тот, который сбежал... Он же мне сразу начал рассказывать, что они простые разбойники. А главарь, в самом начале, предлагал мне не ехать к племяннику, а исчезнуть...
   - Дык, а я об чем? Не могли такие высокородные господа заниматься простым разбоем... Чую я, кто-то очень не хочет, чтобы пацаненок живым доехал домой...
  
   Поскольку время отката прошло уже давным-давно, я призываю Сову и отправляю по окрестностям с приказом, разведать и, если есть, доложить о любых живых существах, которые находятся на достаточно близком расстоянии.
   Выслушав подробный отчет о тридцати с чем-то кроликах, пятидесяти птицах самых разнообразных пород и паре сотен таких вкусных, жирных полевых мышек, я с облегчением вздохнула и отпустила крылатую разведчицу. Разумных рядом не было.
  
   Утром мы быстро привели себя в порядок, позавтракали своими немудреными припасами и отправились в дальнейший путь.
   Теперь настала моя очередь излить душу... Благо, я быстро сообразила выкинуть из рассказа некоторые слова, которые были явно лишними в этом мире меча и магии, поэтому мой рассказ больше походил на слезоточивую историю несчастной девушки, которую злые родители заперли в высокой башне, а ее освобождать ходили принцы, хорошие и не очень.
  
   Прошка сочувственно кивает и угукает, самым деятельным образом принимая участие в моем повествовании.
   - М-да... бедная ты бедная... ой, извините, Вы... Оказывается, и у вас, магов, тоже жизнь не сахар. Поди ж ты, с родителями в ссоре! А от нас смотришь на вас, господ, и думаешь, эх, мне бы такую, жизнь... Балы, развлечения, охота опять же... Приемы у короля.
   - Да, Прошка, а вот ты мне скажи, может у вас, простых людей, быть такое, чтобы лучший твой друг мешал твоему ребенку приехать к лекарю? А?
  
   Солдат надолго замолчал... Мы почти уже подъехали к тому месту, где дикий лес обрывался, словно обрезанный ножом, а после широкой просеки начинался упорядоченный, словно причесанный парк, когда Прошка выдавил из себя:
   - Да, чего-чего, а таких подлостей у нас, простых людей, поменьше будет.
  
   Нам навстречу вышло два высоких старика, в зеленых одеяниях, покрытых живыми листьями. Друиды...
  
   - Слушаем тебя, дочь лесного народа...
   - Я приехала, чтобы проводить мальчика во дворец, к его дяде и искусному лекарю.
   - Хорошо, проходите, мы сейчас начнем собирать его в дорогу.
  
   Из дальнейшей беседы с "лечащими врачами" я узнала, что болезнь, которой заболел мальчик, не обычной, а магической природы. Что это сродни проклятия, которым некто отвел от себя смертельную болезнь и перевел на другого.
   Я не сдержалась и выложила наши подозрения о том, что нас пытались не пустить к ним, сюда. О том, что рядовые лесные разбойники оказались на проверку, придворными, имеющими весьма большое влияние при дворе.
   Едва Прошка упомянул герцога, как один из друидов с удивлением воскликнул:
   - Но ведь он же лично приезжал пару дней назад, для того, чтобы...
   - Чтобы убедиться, что мальчик крепко застрял тут и не сможет внезапно выбраться туда. - закончил за него самый старый друид. - простите, Волшебница, но мы не можем покинуть нашу обитель и сопроводить Вас. Вам придется самой обороняться и поддерживать жизнь в бедном мальчике.
   - Скажите, - внезапно пронзила меня мысль. - а я не могу обучиться у вас чему-нибудь?
   - Я могу сделать тебя Мастером повелевания растениями, либо Мастером повелевания животными, либо Мастером повелевания насекомыми.
   - А я могу выбрать все три умения?
   - Можешь, но учти, каждое из умений стоит по десять тысяч золотых монет...
   Я задумалась...
  
   ***
  
   Все три перечисленных умения были важны и нужны для меня, как для владеющей школой магии Жизни, но... Но цена была слишком высока. Впрочем, если хорошо подумать, я в основном призываю Боевого Медведя, так что, пожалуй, имеет смысл в первую очередь вложиться именно в данное умение.
   - Скажите, а ресурсы Вы принимаете? - и я открываю список наличествующих у меня ресурсов.
   - Принимаем... Прости, бессмертная, но наличествующих у тебя ресурсов и золота недостаточно, чтобы оплатить обучение.
   - Скажите, а разве у Вас не предусмотрена скидка для эльфов? Или, может, для Целителя?
   - Хм... А ты, юная эльфа, умеешь торговаться... Как представительнице родственной Природе расы, ты имеешь право на скидку в один процент.
   Внезапно, из близлежащих кустов к Старшему Друиду выскакивает... кролик!
   Маленькое смешное ушастое создание начинает усиленно мотылять передними лапками, привлекая к себе внимание, иногда подпрыгивая и дергая задней лапкой в воздухе.
   Друид, заметив "цирковое выступление", наклоняется к кролю, и некоторое время сосредоточенно вслушивается в едва слышный писк.
  
   - Скажи мне, о дочь лесного народа, это правда, что твоим первым применением магии в этом мире было не убийство или разрушение, а лечение сломанной лапы этого животного?*
  
   *Событие описано в первой книге
  
   - М... Наверное... Да?
   - Говоришь, ты - Целительница? А чему ты бы хотела обучиться и почему?
   - Обучите меня, пожалуйста, Повелеванию животными. У меня есть верховая Единорога и мне бы хотелось научиться лучше ее понимать. К тому же, я, как Целительница, не способна защитить себя в бою, поэтому призываю себе на помощь либо Боевого Медведя, либо Рой Диких Ос...
   - А какую магию, кроме Жизни, ты еще знаешь, Целительница?
   - Никакой. Я взяла пять книг Магии Жизни... А еще у меня есть "Сопереживание" животным!
   - Тогда тебе действительно надо помочь... За каждую книгу я дам тебе еще по одному проценту скидки... И один, как эльфе... И пропорционально твоему "Сопереживанию"... Итого семь процентов скидки или девять тысяч триста золотых монет. У тебя есть лишь семь с половиной тысяч... Покажи еще раз, какие ресурсы у тебя есть?
   Имевшихся у меня ресурсов хватило, чтобы доплатить за обучение, даже сдача оставалась. Впрочем, решив, что золото мне пригодится больше, я попросила, чтобы у меня забрали все камни и прочую дребедень, оставив только презренный металл.
   Получив оплату, старый друид сделал мне приглашающий жест в сторону невысокой беседки. Идя вслед за ним, я краем глаза заметила, что моей Единорогой занялись, а Прошку провели в соседнее здание, откуда доносились запахи еды.
  
   Слушай же меня, дочь лесного народа. Пусть станет тебе ведомо, что все живые существа суть - братья. Без разницы, твоя ли верховая Единорога, твой ли боевой Медведь, коего призываешь ты для битвы с врагом...
   - Простите, а как же Осы и Сова? Ну, Сова ладно, она, хоть и птица, но все равно - животное. А Осы? Они же - насекомые!
   - Хороший вопрос таит в себе половину ответа. Замечала ли ты, что друиды носят повязки на ртах, когда пребывают вне своего леса? Нет? Так вот, знай. Делают они так только ради того, чтобы не проглотить ненароком мелкую мошку. Насекомое, животное. Рыба, птица - все суть - живые существа. Все! И если будешь ты помнить об этом, если воспримешь своего Медведя как брата, а Единорогу - как сестру, то и приказывать тебе им не придется, достаточно будет просто попросить...
  
   Наша беседа продолжалась около часа. Надо отдать должное разработчикам, текстовка была написана интересно и не нудно. По истечению срока беседы, я увидела системное сообщение, которое гласило, что теперь я - Мастер повелевания животными.
   К тому моменту, когда мы вышли из беседки, меня уже ждали: отдохнувшая и полная сил Лара, заметно посвежевший и повеселевший Прошка и бледный парень, в дорогом одеянии на богато украшенном гарцующем коне.
  
   ***
  
   - И как нас зовут, молодой человек?
   Парень, сидящий на коне, даже глазом не повел на мои слова. Ладно, попробуем по другому.
   - Ваша Светлость, извольте представиться!
   Опять ноль реакции. Хотя нет, бесчувственный истукан соизволил пошевелиться и, обратившись к старшему Друиду, задать вопрос.
   - Почему мы до сих пор стоим? Разве моя жизнь не зависит от того, насколько быстро мы будем двигаться к намеченной цели?
   - Позвольте представить Вам, Ваша Светлость, эльфийская Целительница, Илленелла. Уважаемая Илленелла, представляю Вам Его Светлость, Йорика, младшего сына герцога Эрцеля Великолепного, двоюродного племянника нашего Правителя.
   - Значит так, ко мне обращаться "Ваша Светлость". К тебе, ушастая, я буду обращаться "эй ты", пехота, ты будешь отзываться на просто "ты". И вообще, кто тебе дал право ехать верхом? Званием не вышел, пешком пойдешь, а твоя кляча повезет мои мешки с запасной одеждой. Думаю, даже такой мешок с костями все же будет поблагороднее тебя, чтобы ей поручить такую честь. Всем все ясно? Значит поехали...
   - Скажите, Уважаемый, - обратилась я к старшему друиду. - сколько времени может обходиться "их светлость" без магической подпитки от целителя?
   - Максимум два дня, - хищно, так, как это умеют делать только дикие звери, оскалился старик. Судя по его реакции, сыночек достал тут всех.
   - А какой прогноз по его пребыванию здесь, в ожидании Целителя, которого не запугают и не перекупят всякие недоброжелатели?
   - Месяца полтора, от силы два. Опять же, по поводу тех двух дней, о которых я сказал ранее. Уже через день Его Светлость не сможет удерживаться в седле, а транспортировка в повозке либо телеге будет затруднена возможностью достать требуемое транспортное средство.
   - Я не понял, что это еще за разговоры! Эй ты, эльфийка, тебя наняли, чтобы ты сопро...
   - ЗАКРОЙ СВОЙ ВОНЮЧИЙ РОТ! А теперь слушай меня, "бедный Йорик". Я - Илленелла, он - Прошка, и на ближайшие десять дней от нас и только от нас зависит твоя жизнь. Поэтому не ты будешь диктовать нам, как тебя называть и как нам отзываться, а ты будешь слушаться меня во всем и везде.
   - Да как ты смеешь так со мной? Какое право? Да я тебя сейчас...
   Сын герцога выхватывает клинок и, пришпорив коня, бросается на меня в атаку. Прошка, полный решимости, бледный как мел, выступает вперед, прикрывая меня своим телом. Друиды...
   А вот друиды стоят в полной отрешенности от происходящего, словно истуканы, которые равнодушно наблюдают за происходящим. Следя краем глаза за несущимся в атаку на нас Йориком, я напряженно пытаюсь понять, что не так во всей этой сцене?
  
   Наконец, когда сыну герцога остается несколько шагов до нас, я решаюсь применить заклинание.
   "Слабость"... И у коня Йорика подгибаются ноги... Всадник кубарем летит на землю, разбрасывая по сторонам оружие, части доспехов...
  
   - Дорогой Йорик, настоятельно рекомендую Ва... тебе запомнить, что не ты наши, а мы защищаем твою жизнь. Ты. Все. Понял?
   Последние слова я произношу, стоя прямо над распластавшимся на земле сынком герцога. Прямо над его головой, стараясь создать как можно более внушительный эффект давления взглядом сверху вниз.
   Миг, и слабая, еле движущаяся рука Йорика лезет к подолу моего платья. Еще миг, и я понимаю, что это не мольба о пощаде, а попытка задрать мне оный...
   Фыркнув, я разворачиваюсь и ухожу к Ларе, давая отмашку Прошке занять свое место на его кобыле.
   Спустя полчаса, униженный и оскорбленный, Йорик занимает свое место на коне, и мы выдвигаемся прочь из обители друидов.
  
   - Эй ты, как там тебя, Илела... Слышишь? Да подожди ты! Ну не запомнил я с первого раза твое имя!
   - И-л-л-е-н-е-л-л-а! - четко и раздельно произношу я.
   - Илленелла... Давай остановимся. Я устал!
   - Остановимся вечером, когда настанет пора разбить лагерь и ужинать. Нам надо как можно быстрее достичь замка твоего двоюродного дядюшки.
   - Послушай, я договорюсь с отцом, тебе заплатят больше, только не надо спешить... Ты меня слышишь? Мне плохо!
   Не оборачиваясь, я накладываю на Йорика "Лечение" и продолжаю движение.
  
   - Фу-у-х... Слушай, а реально легче стало. Словно "звездной пыли" нюхнул... А ты часто можешь так колдовать? А сколько стоит такое колдовство? А...
   - ЗАТКНИСЬ! Я не колдунья, а Волшебница, поэтому не колдую. Заклинание называется "Лечение", творить его я могу...
   Ага, стоп! Замка то у меня, теперь нет! Что там у меня с запасом маны? Ой, плохо... Восстановление запаса идет гораздо медленнее, чем я его расходую.
   - ...Редко. Раз в день тебе будет достаточно.
   - Слушай, а можно тогда тебя спросить...
   - НЕТ! - я развернула Лару так, чтобы перегородить путь коню Йорику. - Если у тебя есть желание почесать языком, то выскажи нам вслух ответ на вот такой вопрос: какого Темного Бога герцог Анджубойский лично пытался не допустить мое прибытие в обитель Друидов? С какой радости мне предлагали золото за то, чтобы я отказалась от твоего спасения и уехала прочь?
   - Как... Какой такой герцог? Как герцог Анджубойский?
   - Какой-какой... Самый обычный. В широкополой шляпе, с маской на морде, чтобы не узнали и мечом в руках. Предлагал мне три тысячи золотых, чтобы я отказалась от задания и уехала прочь. Вон, Прошка может подтвердить.
   - Да, Ваш... Йорик, я подтверждаю. Когда мы убили троих из четверых напавших на нас, то в одном из убитых я опознал герцога.
   - Вы убили герцога Анджубойского?!?! Пресветлые боги, я немедленно разворачиваюсь назад, к друидам! Вы собираетесь меня убить! Вы - заговорщики, вы - мятежники! Вы...
   - РОТ ЗАКРОЙ! И слушай меня внимательно. Мы тебя убивать не намерены. Более того, нам поручено довезти тебя живым и здоровым до Замка твоего двоюродного дядюшки, чей придворный лекарь сможет исцелить тебя от той болезни, которой ты болен. Кстати, можешь мне рассказать, что за болезнь и откуда она у тебя? И почему мне говорят. что это не болезнь, а проклятие?
   - Проклятие??? Но... отку... Да нет, не может быть... Из-за какой-то... нет, не верю...
   - А ну-ка, давай поподробнее, что ты там сказал? Из-за кого там у тебя это проклятие появилось? - проявила заинтересованность я.
   - Если позволите, я расскажу. - вмешался Прошка.
  
   Некоторое время назад, через наш город, направляясь на курорт, наш город Маребург посетила кавалькада всадников, составлявших свиту младшего сына герцога Эрцеля Великолепного. В честь прибытия в наш город такого высокого гостя, мэром был дан бал. Поздним вечером, покидая бал, молодой дворянин обесчестил дочь мэра. Когда преступление раскрылось, виновник был уже далеко. Безутешный отец в присутствии всех гостей прокричал страшное проклятие в адрес насильника. Ну что, как там твоя "висюлька"? Висит пока еще?
  
   - Но... но я ни причем! Я не насиловал дочь мэра! - бледный Йорик испуганно смотрел широко раскрытыми глазами, переводя взгляд с Прошки на меня и назад.
   - Не знаю, Ваш... Йорик, не знаю. Все гости видели, что Вы... ты передал какую-то записку кому-то из слуг, а сам. пройдя пару залов прочь от танцевальной, вдруг отправил свиту вперед, а сам исчез в одном из боковых проходов.
   - Я не передавал никаких записок. Да, я теперь вспоминаю, когда я прощался с присутствующими, ко мне подошел один из доверенных людей герцога Анджубойского и пожал мне руки. Потом, когда я...
   - И в момент пожатия ты передал ему в руки записку для девушки, несчастной Марки!
   - Да не передавал я ему ничего! Потом я развернулся и пошел прочь. Да, спустя пару залов, меня перехватил еще один человек герцога и, дав знаком понять, что свиту следует отправить прочь, позвал за собой. Мы долго ходили темными переходами, потом он... схватился за карман, достал оттуда смятые трусики и, сунув мне их в руки, махнул рукой в сторону окна. Выпрыгнув из окна, я оказался среди своей свиты и мы уехали. По прибытию на курорт я, спустя пару дней, внезапно заболел... все! - тяжело дышащий сын герцога создавал впечатление загнанной лошади.
   - Не знаю. Когда упомянутый тобой слуга подошел к Марке, та, прочитав записку, опрометью бросилась прочь из танцевальной залы. Гости, сопоставив события, начали насмехаться над мэром, подсказывая ему порядок подготовки к свадьбе. Отец собирает толпу и идет к комнате дочери, надеясь застукать тебя на ней. Ворвавшись в покои, он обнаруживает Марку, изнасилованную и истерзанную на кровати и какой-то силуэт, исчезающий в окне ее комнаты. Баронесса Огинская, вышедшая чуть ранее на улицу. чтобы подышать воздухом, свидетельствовала, что видела, как из окна выпрыгнул какой-то силуэт, сел на коня и поскакал прочь от замка. в сопровождении кавалькады всадников.
  
   Чем дальше Прошка рассказывал, тем сильнее слетали лоск и спесь с Йорика.
  
   - Но... но это все неправда! Я не делал такого! - еле выдавил он из себя по завершении Прошкиной речи.
   - Хм... Знаешь, Йорик, а ведь есть одно, что подтверждает твою невиновность. - подумав, сказала я. - мне было сказано, что твоя болезнь, это проклятие, переведенное на тебя с другого человека! А по словам Прошки, мэр проклял насильника. Значит, проклятие пало на истинного виновника, но потом было переведено на тебя! А перевести проклятие можно...
  
   Хм... А действительно. как перевести проклятие на другого человека?
   В мануале, который я тут же начала просматривать, было написано, что такое возможно, только если известно точное местонахождение "получателя".
   Вывод? За нами следят?
   Призванная Сова получает приказ самым внимательным образом изучить окружающую нас растительность на предмет любого живого существа, проявляющего внимание к нашим персонам.
  
   ***
  
   - Слушай, Йорик, а что было в том свертке, который тебе передал тот человек, который водил тебя по дворцу?
   - Не твое дело! - мгновенно переменившись в лице ответил герцогенок. - Я в твоих вещах не роюсь и ты, будь добра, не суй свой...
   - Так, всем стоп! - я резко развернула поперек дороги Лару, перегородив таким образом путь и Йорику, и Прошке.
   Впрочем, последний не проявлял ни малейших склонностей к непослушанию, добросовестно выполняя все мои указания. В частности, когда я поставила ладонь ребром, словно перегораживая кому-то дорогу, он сию же секунду развернул своего коня так, чтобы перекрыть пути к отступлению Йорику.
  
   - Значит слушай меня второй и последний раз, Твое Сиятельство! Я получила задание доставить тебя живым и невредимым и я сделаю это! Если для этого мне надо будет заставить тебя раздеться догола - ты разденешься! Если надо будет съесть живьем жабу - съешь и не поморщишься...
   Что-то все названные мною "кары" не возымели действия на спесивого дворянчика. Ну, что ж, значит будем подбирать варианты, которые тебя смогут "пронять", а то что-то ты сидишь, прямой как копье, только желваки гуляют.
   - Надо будет, будешь жрать недожаренное мясо прямо с куска, без ножа и вилки, понятно? Вино пить из горла, а не из резного кубка...
   - Да как ты смеешь...
   - Смею! Потому что я отвечаю за твою жизнь, а не ты - за мою! Если надо будет переодеться в одежду вшивого нищего - переоденешься! Если...
   - Ни за что! Я не опущусь до того, чтобы подражать презренному крестьянину, я не буду...
   Прошка без лишних слов вытащил меч и аккуратно уперся Йорику в спину его острым концом.
  
   - Ты, смерд, что себе позволяешь? - возмутился наш подопечный, впрочем, не делая резких движений.
   - Он всего лишь выполняет свою часть обязанностей. - ответила я. - Так я все же жду ответа, тебе все понятно по своим "обязанностям"?
   Немного пожевав губами и поизображав из себя оскорбленную невинность, Йорик высокомерно кивнул головой, но, поняв, что нам этого мало, все озвучил свое согласие и готовность выполнять все мои распоряжения, направленные на обеспечение его безопасности.
  
   Под вечер, устав от долгого и утомительного движения, мы решили расположиться на отдых. Местом нашей стоянки была выбрана опушка леса, вдоль которого длилось наше путешествие.
   Именно здесь выплыла абсолютная неспособность нашего подопечного обслуживать себя. Мы успели не только покинуть наших верховых животных, но и расседлать и разнуздать (Прошка) или просто поблагодарить за поездку и обтереть бока (я), а Йорик продолжал сидеть в седле, недоуменно и даже гневно взирая на нас с высоты своего, весьма глупого, положения.
  
   - Мне кто-нибудь собирается помочь? - наконец подал он голос.
   - В чем же именно, позволь тебя спросить? - ответили мы с Прошкой хором.
   - Ну, как минимум, покинуть седло. - изумленно приподняв брови ответил он нам, словно это само собой разумелось.
   - Ну так, в чем проблема? Давай, одну ножку перекидываешь через круп коня и...
   - Но тут высоко! Где моя подставка, по которой я могу спуститься на землю, как все нормальные люди? А кто моего коня оботрет, расседлает и...
   - Вот слезай и делай это все! Запомни, никто ничего за тебя тут делать не будет! - зло ответила я ему, постепенно свирепея.
   Ишь, барчук-дворянин выискался! С седла слезть помоги, руку подай... Небось ужином покорми, спать уложи, еще и постельку согрей?
   Наконец, уставший ждать, с выражением неимоверной муки и страха на лощенном личике, Йорик соизволил перекинуть ногу через седло и... и попытался спрыгнуть с коня, не вытащив вторую ногу из стремян!
   Громкое "бум!" и последовавший за ним стон, возвестили окружающий мир о том, что представитель славного рода герцогов Эрцелей Великолепных, или как там у короткоживущих принято говорить, соизволил покинуть седло и снизойти на грешную землю.
  
   - Вы обязаны оберегать мою жизнь! А вместо этого равнодушно наблюдаете, как я ломаю себе конечности! У меня, может, рука сломана!
   Я быстро просматриваю его статы. Здоровье не на максимуме, но так и должно быть, ведь он под воздействием проклятия. Повешен дебаф... и все. Перелома нет.
  
   - Когда надоест стенать и сидеть на холодной земле, встанешь и сходишь в том направлении, - вмешался Прошка. - там есть ручей, помойся. И вот тебе котелок, воды принеси, а я тем временем...
   - Еще чего! Одна угрожает, второй командует... то же мне, охранники нашлись. Сами за водой сходите. И это, я замерз, разведите быстрее костер, а то я простужусь!
  
   Выслушав всю эту гневную тираду, Прошка спокойно достал из своих седельных сумок кусок хлеба, ломоть вяленного мяса и кусочек сыра.
   - Лена, будет...ешь? Будешь?
   - Спасибо, Прошка, хлеб и мясо я не могу есть, а вот сыр с удовольствием у тебя возьму. Подожди, не ешь свое...
  
   Я быстренько нахожу несколько листиков дивновкуса придорожного и, "попросив", беру их у куста. Подойдя к Прошке я кладу их ему на ломоть хлеба и жестом даю понять, что их надо накрыть мясом.
   - Теперь подожди пару минут, пусть листья отдадут свой запах и насытят вкус твоей пищи.
  
   - А кто мне приготовит еду? - раздался возмущенный голос Йорика. - И когда уже будет разведен костер, я совсем замерз!
   - Ну, вот когда будет доставлена вода, тогда мы и костерчик разведем, - ответил Прошка и добавил, - а насчет поесть, так у вас же там. целая куча сумок приторочены.
  
   Действительно, бедный конь Йорика едва не шатался под грузом всех тех сумок и вьюков, которые были приторочены к седлу.
   - Там, между прочим, очень важные и необходимые вещи! И чтобы не перегружать коня, я еду не грузил на него!
   - Ну вот и ешь теперь свои "очень важные и нужные вещи".
   - Но они не съедобные! И вообще, что вы себе позволяете в присутствии дворянина? Вы обязаны позаботиться о том...
   - Чтобы ты доехал целый и невредимый. А о том, чтобы мы тебя кормили, опили, ухаживали за тобой, выполняли все твои прихоти - речь не шла!
   - Ну, хорошо, я понял. Вы такие же, как и все, вам нужно вот это, да?
   Йорик достал из одной из сумок пару серебряных монет и звонко пересыпал их из руки в руку.
   - Вот. Я заплачу! Давайте, сколько стоит, чтобы вы развели костер и накормили меня ужином?
  
   Я вполголоса обратилась к Прошке.
   - Прошка, учти, у меня денег нет, поэтому оплатить твою гордость и желание быть на моей стороне я не смогу. Если для тебя деньги важны, я не обижусь, бери, делай.
   - Да сейчас! - гордым шепотом ответил мне солдат. - Лучше я буду бедным, но честным! Пусть сам делает все, что положено. Армия быстро приучает делить тягости марша наравне со всеми.
  
   - Ну, вы там долго торговаться будете? - расценил задержку по своему Йорик.
   - А мы не торгуемся. Мы просто делаем ставки, сколько ты продержишься без огня и еды. Видишь ли, кушать ты привык своевременно, поэтому... - раздавшееся громкое бурчание живота Йорика перебило слова Прошки, подтверждая невысказанную им мысль. - Ну, вот видишь. А огонь... Смотри, Лену комары кусать не будут, а мне не привыкать, у меня кожа дубленная и закаленная.
   - А почему это ее кусать не будут?
   - А потому, что я - эльфийка. - злорадно улыбнулась я в ответ. - так что выбирай, или ты прекращаешь изображать из себя белоручку или...
   Громкий, заунывный, переливчатый волчий вой, раздавшийся из леса, оборвал мои слова, вынудив Прошку схватится за меч, а Йорика присесть в страхе.
  
   - Т-ты... т-ты же сможешь их пе-пе-переб-б-бить? - заикающимся голосом прошептал дворянчик.
   - Нет, конечно же... - решила помотать ему нервы я. - Зачем? Я ведь эльфийка, мне убивать животных вообще, не положено, а меня они не тронут.
   Вместе с Прошкой мы неспешно, но выразительно делали вид, что собираем пожитки и готовимся сесть верхом на наших коня и Единорогу.
   Прошка, решивший продолжить издевательство над Йориком, продолжил.
   - Зачем ей кого-то убивать? Мы сейчас быстро сядем на коней и уедем прочь. А потом вернемся, чтобы подобрать то, что волки оставят. Оружие там, сбрую... Заодно посмотрим, что же ты так внимательно охраняешь в мешочке, который хранишь на груди.
   - НЕТ! Нет, не отдам... Не отдам Мою Нежность... Не отдам... - Йорик прижимал к груди мешочек, поглаживая его двумя руками и злобно зыркая на нас своими глазами.
  
   - Что будем делать, Лена? - негромко спросил меня Прошка.
   - А что делать... Садимся на всякий случай верхом и ждем. Когда стая... судя по переливам воя, это немаленькая стая... выйдет на нас, я попробую воспользоваться своим умением "Мастер повелевания животными". Если получится, хорошо, если нет - значит, придется принять бой.
  
   Мы вдвоем подъезжаем к дворянчику, нетерпеливо ожидая, пока он вскарабкается на своего коня, с которого буквально только что сверзился вниз.
   Наконец, Прошке надоедает это неприглядное зрелище и он, нагнувшись, прямо сидя в седле, подхватывает одной рукой за шиворот Йорика и подтягивает того так, чтобы он смог усесться в седле.
   Все, если у меня не получится, мы убежать сможем...
  
   А это не волки, между прочим! Пятеро красавцев-варгов, волков-мутантов, излюбленных ездовых животных гоблинов, яростно хлеща себя по бокам шипастыми хвостами, медленно, словно красуясь перед нами, невольными зрителями, выходят из леса и спокойно становятся перед нами.
   Как там было сказано в мануале, "данное умение позволяет попробовать мысленно связаться с животным и, установив контакт, попробовать договориться. Чем выше уровень умения, тем выше вероятность успешного договора."
  
   Приветствую Вас, братья...
  
   ***
  
   Приветствую вас, братья!
   Приветствуем и тебя, самка древнего народа, помнящего о всеобщем родстве.
   Могу ли я узнать цель вашего выхода из логова?
   Уверена ли ты в том, что тебя действительно интересует наша цель?
   А это какая-то тайна?
   Нет, но нам кажется, что истинный ответ тебе не понравится. Нас интересует один из сопровождающих тебя самцов.
   Какой именно? И как именно интересует, что случилось?
   Что случилось? Видишь ли, самка-Вожак, наша "лапа" - это все, что осталось от целой стаи. Несколько солнц назад, этот, который на большом и вкусном "ужине", вместе еще с двумя "лапами" таких же двулапых, сидя на "ужинах", напали на наше Логово, когда мы были на охоте. Они убили всех, самок, детенышей, молодых, старых, всех...
   И вы теперь...
   И теперь мы имеем право на древнейший закон, закон Крови! Мы убьем его, его однокровных, его детенышей и тех, кто родил его на свет. Теперь мы убьем его Стаю!
   Нет! Отныне он в моей Стае! По крайней мере, временно... Если у вас есть желание, идите следом за нами и помогите мне выполнить мой Квест. Охраняйте меня и моего подоп... вашего врага, пока я не скажу, что время пришло. Я клянусь, что когда придет время, я сама, лично, помогу вам исполнить Закон Крови.
   Нет, странная самка-Вожак, прости. Этому не бывать. Твое влияние на нас велико, но Зов Крови сильнее...
  
   Перед моим взором всплывают сразу два системных сообщения.
   Вам предложен квест "Месть за разоренное логово". Не мешайте остаткам стаи отомстить за порушенное Логово.
   Вам необходимо обеспечить безопасность Йорика в рамках квеста "Спаси и сохрани". Ваш подзащитный должен остаться в живых.
   Ваш выбор?
   Естественно, что я выбираю второй вариант. Раз уж я выбрала выполнение квеста по Йорику, значит буду тянуть его до конца.
   Как-то не привыкла я бросать начатое на полпути...
  
   И Варги бросаются на нас в атаку.
   Вожак, вместе с прикрывающим его с правого бока, вторым по величине самцом, атакует Йорика. Два самых мелких варга атакуют Прошку, а оставшийся, третий по величине, выходит на нас с Ларой.
   Впрочем, пожалуй, единственный из всех атакующих нас, мой противник не предпринимает активных действий, просто фокусируя мое внимание на себе.
   Хотя нет, судя по всему, противники Прошки также не горят желанием вести битву до победного конца. Будучи лишь на один уровень слабее моего нежданного напарника, Варги не предпринимали явно активных действий, подранив его лошадку и блокируя любые его попытки прорваться ко мне или нашему "подзащитному".
   Атакующий меня Варг изо всех сових сил пытался перевести наш поединок в соревнование "кто кого сильнее вымотает непрерывными перемещениями". Применив на него "Густую Растительность". Я с огромным удивлением убедилась, что вероятность срабатывания заклинания на цели не стопроцентная!
   Варг, словно почувствовав, что на том месте, где он находится, сейчас произойдет нечто неприятное, успел избежать оплетания и затормаживания движения, отпрыгнув буквально в последнуюю секунду в сторону.
   Разросшийся гутсой и пышный кустарник сузил, и без того довольно малое, пространство для моих маневров, вынуждая отступить Лару со мной верхом еще дальше от Йорика.
   Нет, такое меня не устраивает! Мало того, что я могу потерять объект моего квеста, так меня еще и банально лишают последних запасов маны!
   Именно сейчас я с благодарностью вспомнила все те ночные бдения, в результате которых я подняла свои физические параметры. Могла ли я тогда подумать, что поставив перед собой целью заслужить уважение среди гоблинов и орков, я буду сражаться не как маг, но как рядовой воин?
   Те крохи маны, которые у меня остались, понадобятся мне для того, чтобы поддерживать исцеляющий эффект в теле Йорика, поэтому...
  
   Эх, Макс, Макс... Твои зеленые, развесистые уши встали перед моими глазами, закрывая не только обзор, но и все остальное, полностью отрезая меня от окружающей меня реальн... виртуальности...
   Большие. Чуть раскосые глаза, словно смотрели прямо мне в душу. Спрашивая, как же я могла, вот так, не соответствовать их расовым понятиям о чести и достоинстве?
   Прочь, прочь грустные мысли! Пока я погружалась в воспоминания, дела на поле боя принимали весьма грустный оборот.
   Если Йорик еще более-менее держался, то Прошка, защищавший свою раненную лошадь, успел получить несколько довольно сильных ранений и сейчас, прикрыв спину припадающей на все ноги конячкой, покрытый кровоточащими ранами, едва отбивался от наседающего на него одного единственного Варга.
   Несмотря на разницу в уровнях не в свою пользу, Лара, будучи юнитом более высокого класса, самостоятельно сдерживала Варга, наседавшего на нас. Наседавшего, конечно, громко сказано. Наш противник просто старательно избегал прямого столкновения с Единорогой, делая намеки на попытку атаки, и тут же отходя назад, едва только его рогатая противница делала попытку атаковать Варга.
   Ну, что ж, настало время вспомнить и мне все те навыки .которые покойная подруга, Олька, пыталась передать будущей несостоявшейся эльфийской Повелительнице.
  
   Я хватаю свой посох, который мог бы быть свадебным подарком мне от моего любимого и... И резко опустив его на череп противника, раскалываю свою мишень надвое!
  
   Квест "месть за разоренное Логово" провален. Вы убили одного из мстителей, превысив допустимую меру самообороны.
  
   Не давая времени опомниться и перегруппироваться, я атакую того Варга, который наседает на Прошку. Почему? Да просто одного взгляда, брошенного на Йорика, достаточно, чтобы понять, что у него дела обстоят гораздо лучше, чем у принявшего мою сторону и беззаветно следующего за мной солдата.
   Обученный конь, вместе с умением фехтовать, позволяют удерживать троицу Варгов на приличной дистанции, удерживая пока что счет нанесенных и полученных ранений обеими сторонами на одном уровне.
   Как самому слабому, Прошке был оставлен соответственно, самый слабый Варг, который просто не успел отреагировать на сдвоенную атаку рогом и посохом.
   Миг, и пеший солдат, вместе с одной, излишне самонадеянной, эльфийской Волшебницей, сидящей верхом на молодой Единороге, уже заходят в тыл к троице Варгов, атакующих Йорика.
  
   Спустя несколько минут все было кончено. Два атаковавших нашего подзащитного Варга были мертвы, а Вожак, получивший пару чувствительных ударов, которые должны были загнать его Здоровье в красную зону, развернулся и покинул поле боя, бросив мне мысль о скорой повторной встрече.
  
   - Йорик, ты мне ничего рассказать не хочешь? - спросила я дворянчика, который гордо сидел на земле, снисходительно принимая те простейшие процедуры, которые я могла применить, не используя ману.
   - А что мне рассказывать? Что моя охрана, которая должна вообще не допускать подобных происшествий, с героическими усилиями отбила атаку каких-то жалких шавок? Или, может быть, о том, что вместо того, чтобы бросится на защиту моей жизни, ты бросилась сразу спасать этого безродного солдата?
   - Нет. О том, например, почему Вожак Варгов просил меня не мешать ему и его стае совершить отмщение. О том, что несколько "солнц" назад совершил отряд наездников на конях с логовом стаи Варгов?
   - Я что, должен помнить все, что я совершал в жизни? Ну, может быть. мы и выезжали со свитой на охоту. Да, я помню, что вроде бы мы встретили какую-то нору, где было несколько самок и детенышей. Они так смешно пытались сбежать от нас.... Их черепа так весело лопались под копыта...
   - Прекрати! Насильник и убийца! Я проклинаю тот час, когда взялась за задание, доставить тебя, живым и невредимым к Лекарю Правителя!
   - Если тебе так уж важно, то да, я - убийца! Всяких там бабоченк и мотыльков, щенков и котят... Но я не насильничал! Все девки, которые ложились в мою постель, шли туда абсолютно добровольно!
   - Что, даже дочка нашего мэра, несчастная Марка? - вмешался в наш разговор Прошка.
   - Я не трогал ее! - голос сына герцога взвился до визга.
   - Ну все, все, успокойтесь. Не трогал, значит правда быстро выяснится в Маребурге. Я быстренько восстановлю свой запас маны и мы отправимся дальше. - подвела итог спору я.
   - И все же, я бы хотел подождать вас, уважаемая Лена, вне стен этого достойного и гостеприимного города. - как-то невнятно промямлил Йорик.
   - А что ж такое, а? Если ты утверждаешь, что невиновен, то...
   - Не дело это, высокородному отпрыску древней герцогской семьи, держать ответ перед судом простолюдинов. - гордо вскинув нос, ответил мне Йорик.
   Что-то нечисто в этом городе. Даже если предположить, что Йорик не врет, очень подозрительным выглядит его нежелание посещать Маребург.
   Только вот, если учесть, что это квест, наверняка, если я его оставлю за пределами города, есть шанс, что я провалю квест в связи с гибелью подзащитного, пока буду восстанавливать запас маны. А с другой стороны, шестое чувство подсказывает мне, что и в городе его ждет опасность.
  
   Нет, все же, думаю, в городе я смогу обратиться за помощью к горожанам или страже. Так что...
   - Мы идем в город все вместе!
  
   ***
  
   Чем ближе мы приближались к воротам Маребуга, тем мрачнее становилось лицо Йорика и тем веселее насвистывал какой-то незамысловатый мотивчик Прошка.
   - Что, Прошка, радуешься возвращению домой? Наверное, ты уже предвкушаешь, как получишь причитающееся жалование и пойдешь прокучивать его в ближайшей таверне, а?
   - О, Лена, Вы... ты даже не представляешь, с каким нетерпением я жду этого момента! Ведь я буду рассказывать о наших похождениях! Все девушки будут мои!
   - О, да, Прошка, я уже представляю себе... Небось, главным героем будет один безродный, но очень смелый солдат, в ногах которого постоянно путались высокородный, но абсолютно ничего не умеющий дворянчик и красавица Волшебница с ледяным сердцем, растопить которое даже вся твоя отвага оказалась не в силах, да? - последние слова я еле произнесла, давя в себе рвущийся наружу смех. Интересно, игра способна распознавать иронию, или...
   - Нет-нет, что Вы, Лена... Я ни в коем случае не позволю себе приумалять Ваши заслуги в сохранении жизни этому...
   - А ну, поаккуратнее с эпитетами, ты, безродный щенок! Мне была приставлена охрана, в чью задачу входила храна моей драгоценной жизни, поэтому я и не ввязывался в бои! Был бы я сам, я бы разметал всех за одно дыхание, а не возился бы столько времени, как вы, двое... Недосолдат и ушастая ведьма... между прочим, как только мы доберемся до ближайшего оплота святой Инквизиции, я подам прошение о проведении проверки на отсутствие тьмы в душе этой... эльфийки. Тебе все ясно, "Целительница"? Еще было бы неплохо проверить, не ты ли и наслала на меня это проклятие? Уж слишком вовремя ты объявилась и слишком уж безоблачно проходит наше путешествие. А как своевременно у тебя мана заканчивается... И вообще, мне уже становится плохо, когда ты проведешь сегодняшний сеанс исцеления, а? Что-то оно действует все слабее, ты, наверное специально исцеляешь меня с каждым разом все слабее... Тебе доставляет удовольствие мучать меня!
   Нет, мне это уже надоело... Интересно, за подобную нервотрепку дополнительный опыт положен, или это нормальное увеличение сложности в связи с моим "ростом"?
  
   ***
  
   - Значит так, Дорогуша. Или ты сейчас заткнешь свой рот, или я привезу и сдам твой прохладный трупик, со словами соболезнования и сожаления... "Видите ли, проклятие вдруг, совершенно внезапно начало с гораздо большей скоростью поражать тело сына герцога и весь мой опыт не смог ничего поделать с этим... ТЫ. МЕНЯ. ПОНЯЛ?
   - Да... - недовольно буркнул себе под нос Йорик и заткнулся.
   Универсальный в реале жест в виде поднятого вверх большого пальца и одобряющее подмигивание от прошки дали мне понять, что солдат все так же на моей стороне и поддерживает и одобряет все мои слова.
  
   Вот и городская стража. Все та же схематичная табличка над головой молодого стражника, по которой он периодически недвусмысленно постукивает кончиком своего копья. Интересно, с нас плата взиматься будет или нет?
   - Лена, - негромким шепотом обратился вдруг ко мне Йорик. - скажи, а у тебя случайно нет заклинания иллюзии?
   - Нет, а зачем тебе? А, ты хочешь спрятаться от разъяренных родителей Марки и гнева толпы горожан, да?
   - Скажем так, мне бы не хотелось переживать эти неприятные моменты. Ведь, как я понимаю, вы не намерены спасать меня от них?
   - К моему огромному сожалению ,мне придется делать это. - искренне изобразив расстройство, ответила я.
   Собственно говоря, почему "изобразив"? Я действительно очень хотела бы, чтобы этот изнеженный, распущенный, не знающий ни в чем отказа, хлыщ хоть раз попробовал, каково это, нести ответственность за свои слова и, особенно, поступки. Но увы... Цель моего квеста - доставить "клиента" целым и невредимым.
  
   Стражники на воротах вначале никак не отреагировали на наше приближение. Окинув нашу группу скучающим взглядом, молодой солдат в очередной раз многозначительно постучал по дощечке копьем и широко зевнул.
   Какая восхитительная отрисовка! Распахнув рот так, что туда, казалось, могла бы влететь крупная ворона, солдатик зажмурился и замотал головой. По завершению этой, приятной для него во всех смыслах, процедуры, он помотал головой и уставился на нас немного прочистившимся после зевка взглядом.
   Огонек узнавания мелькнул в его глазах...
  
   - Охрана, внимание! Важные лица! - во всю глотку проорал он...
   - А? Что? Где? Когда? Почему мне не доложили? - старшему стражнику шлем наехал на глаза, зацепившись краем за нос, поэтому, чтобы обеспечить себе хоть какой-то обзор, он был вынужден смешно запрокинуть голову назад, чтобы разглядеть "важных лиц". Наконец, до его еще не до конца пробудившегося мозга дошло, что гораздо удобнее будет поправить шлем, что и было мастерски проделано древком алебарды.
  
   - Прошка! Растудыть твою направо через лево, чтоб меня подняло, кувыркнуло и шлепнуло! Живой! А Иудушка тут уже и выставился за твою грешную душу... Мы и жалованье твое уже получили и пропили! А оно вона как, живой, значица... Вы уж простите, Ваше Мажество, что я так сразу, не Вас величать стал... Думали, сгинул Прошка наш... вона, я и обрадовался... Милости просим снова в город наш... помните, чай, для Вас и въезд бесплатн... Светлые боги! Никак сам младший сын герцога Эрцеля Великолепного? Я так понимаю, Ваша Светлость, Вы вернулись, ведомые Вашей дворянской честью? Никак с должками рассчитаться решили?
   - Я не поняла, о каких долгах идет речь? - вмешалась в непрерывный поток слов старшего стражника я. - Мы завернули в ваш город для того, чтобы восстановить мой запас манны...
   - Вот-вот, а пока Вы, Ваше Мажество, восстановите его, Их Светлость рассчитается со всеми долгами. Правда, Йорик? - и старший стражник многозначительно потряс в руке какой-то стаканчик, который издавал негромкий, но отчетливый стук.
  
   Сейчас мне предстояло принять следующее решение, или мы останавливаемся на ночлег на несколько суток, или я покупаю эликсиры маны. Второй способ был предпочтительнее по скорости, но был в то же время, более затратным... Сумму вознаграждения в золоте за выполнение квеста я знала, но... но как говорил нам учитель на уроках "Основы экономической теории", чем меньше себестоимость, тем выше прибыль...
   Впрочем, стоимость эликсира узнать все равно стоит, как и купить пару штук про запас.
  
   Мы двигались по улицам Маребурга. Прошка то и дело кивал знакомым, Йорик старался поглубже натянуть капюшон на глаза, а я крутила головой из стороны в сторону, в надежде высмотреть лавку, торгующую эликсирами.
   Наконец, в одном из переулков обнаружилась вывеска с изображением бутылочки с синей жидкостью.
  
   - Добрый день, скажите, у вас можно приобрести эликсир маны?
   - О, Ви таки Волшебница, да? Я имею предложить Вам самие лучшие канцелярские товары в Энроте! Смотрите сами... Вот лучший пергамент, он прошел всего-навсего пять чисток, он почти как новый... Ой нет, возьмите лучше не этот кусок, а вот этот... Тот мне достался от Некроманта, и там Ви могли, совершенно случайно, прочитать не нужные вам заклинания! А этот я купил у Друида... Ай, как он мне тогда сказал... "Возьмите, здесь записано заклинание, которое я уже изучил... Возможно, после вашей чистки, его уже никто не сможет прочитать!" Но таки поверьте старому торговцу, я не был излишне дотошен при чистке...
   - Уважаемый, Вы меня не так поняли... Мне не нужен пергамент, мне нужен эликсир маны.
   - Ну что Вы, я Вас прекрасно понял. Вам нужен эликсир маны... посмотрите эти перья! Вот этот пучок взят из хвоста птицы Рух, а эти, они по цене в два раза дороже, из крыльев имперских Грифонов!
   - Еще раз повторяю, мне нужны эликсиры маны... А в идеале, если они у вас есть, то и Жизни...
   - Моя драгоценная. Ви таки, делаете мне нервы! Что ж Ви сразу не сказали, что Вам нужны еще и эликсиры Жизни?
   - А они у Вас есть?
   - Поверьте, милочка, у старого Абрама есть все, надо просто немного подождать.
   - Не поняла, что значит подождать? Вы их что, сами готовите?
   - Нет, ну зачем "сами"... Раз уж Ви имели зайти в мою лавку, которая торгует канцелярскими товарами, и спросили то, чего у меня нет, оно таки БУДЕТ! Может Вам чаю заварить, пока эликсиры принесут?
  
   Спустя полчаса запыхавшийся мальчишка принес несколько склянок. Прочитав их описание, я поняла, что если цена меня устроит, то я их куплю у старого торговца.
  
   После продолжительного торга, в процессе которого Йорик, не рискнувший оставаться на улице, и все это время простоявший у меня за спиной неподвижной статуей, пару раз хватался за свой меч, грозя торговцу зарубить того, если мне не будет предоставлена скидка, я стала обладательницей четырех эликсиров маны и двух - Жизни. А еще я осталась практически без денег... те несколько золотых, которые у меня остались, их хватит только на оплату ночлегов в тавернах по пути к цели квеста.
  
   Шум, который я краем уха отмечала, находясь в лавке, при выходе из оной вылился в огромных размеров толпу, во главе которой стоял уже знакомый мне по выдаче квеста мэр.
  
   - Здравствуйте, уважаемая Илленелла, из рода Березы. Позвольте от всей души выразить радость в связи с благополучным прибытием Вашего отряда в наш славный город. Также позвольте предложить Вам досрочно завершить Ваше задание. Я лично предлагаю Вам три тысячи золотых монет и статус "Друг нашего города".
  
   Внимание, Вам предлагают изменить условия квеста. В случае принятия Вами обновленных условий, ваши отношения с город Маребург будут изменениы до "Союзнических", отношения с Повелителем данной провинции - до "Недружелюбных", а отношения с герцогом Эрцелем Великолепным - до "Ненависть". В случае принятия измененных условий, Вами будет получен опыт в размере...
   Дальше я не стала читать. Фактически, мне предлагалась ветка квеста, в которой я теряла хорошие отношения с целым регионом! С другой стороны, сам по себе, регион большой, и далеко не факт, что меня смогут перехватить. А город - вот он, вокруг меня... представленный довольно большой толпой горожан.
   Впрочем, для того, чтобы оценить. Какое из решений будет правильным, имеет смысл узнать о возможной реакции мэра на отказ от его "выгодного" предложения.
  
   - Уважаемый мэр, кроме озвученной Вами суммы вознаграждения и весьма лестного звания, я, в случае отказа, получаю еще и негативную реакцию со стороны Правителя и откровенную вражду от Его Светлости, герцога Эрцеля!
   - ...Великолепного! - не стерпел подобного оскорбления в адрес отца Йорик.
   Этим выкриком он привлек к себе внимание толпы. Судя по всему, его немудреная маскировка довольно неплохо скрывала его, но теперь...
  
   - Ваша Светлость! - преувеличенно радостно и восхищенно воскликнул мэр и всплеснул руками. - Если бы Вы знали, как я... МЫ рады вас видеть! А как Вам будет рада моя Марка... Да, так вот, уважаемая Илленелла, Вы интересовались, чем грозит Вам отказ от моего предложения? Ну. как Вы понимаете, естественно, нападать и отбирать силой сына герцога у Вас никто не будет. Вот только такая незадача... Ни в одной лавке города вы не сможете ничего купить. Нет-нет, что Вы, Вам никто отказывать не будет. Просто нужного Вам товара, какая жалость, не окажется в наличии. Да и окрестности города, знаете ли, немного опасны для подобной небольшой группы путешественников.
   - Хм, то есть Вы считаете, что я сама была бы более защищена, чем наш отряд из троих всадников?
   - Я думаю... нет, я абсолютно уверен, что Вы, едущая в одиночестве, в случае согласия с моими... нет, нашими условиями, будете в абсолютной безопасности!
   - Ну, вот если я сама буду в безопасности, то уж в сопровождении двух смелых воинов... - я многозначительно качнула головой в сторону Прошки и Йорика.
   - Ну, смотрите, уважаемая Илленелла, как бы не пожалели Вы потом о своем опрометчивом решении! - так же многозначительно улыбаясь. Ответил мне мэр и, повернувшись, скомандовал. - Все по домам!
   Толпа горожан, ворча, начала расходится по домам. Стоило только мне повернуться к Прошке, как под ноги Ларе бухнулся и покатился по мостовой камень. Я резко обернулась лицом к толпе... Нет ни единого, кто смотрел бы в нашу сторону, одни спины...
   - Кто-то что-то видел? - спросила я не оборачиваясь.
   И еще один камень... Такое ощущение, что они возникают прямо из воздуха. Впрочем, почему "ощущение"? Это ведь компьютерный мир, а не реальный. Здесь, теоретически, камень может материализоваться у меня прямо над головой, если это необходимо по сюжету.
  
   - Нет, Лена, я не заметил того, кто это сделал... - с огорчением в голосе ответил мне Прошка.
   - А ты, Йори...к? - ага. Судя по всему, камни появляются где-то на половине дороги к нам, так что я успела сдвинуть в сторону Лару, так, чтобы камень не ударил нас.
   - Простите меня, достопочтенная Иллинелла, но я также не заметил ничего...
   - Илленелла!
   - Простите меня еще раз, Илленелла. И позвольте выразить Вам свою благодарность за то, что не приняли предложение мэра... Боюсь, что это бы был конец моей жизни...
   - Так... - и еще один камень. Судя по всему, они прилетают каждый раз, когда я обращаюсь к "ребятам". - давайте выбираться из города. В полной тишине!
  
   Спустя полчаса мы уже покидали город через совсем другие ворота.
   Один из стражников всеми силами пытался спровоцировать нас на какие-нибудь агрессивные действия своим свистом мне вслед, скабрезными намеками и пошлыми колкостями.
   Мне пришлось, вызвав еще прилет одного камня со стороны города, окоротить пытавшихся вступиться за мою честь Прошку и Йорика.
  
   Уже за пределами города Йорик спросил меня.
   - Простите меня, Илленелла, но разве...
   - Йорик! Первое, или именуй меня полным именем, с упоминанием рода, или оставь обращение "Лена". Второе, я поняла о чем ты собираешься меня спросить. Почему я стерпела оскорбления? Потому, что они были рассчитаны на то, чтобы вы ввязались в драку с городской стражей, что автоматически привело бы...
   - Я все понял. Что привело бы к тому, что нас заключили в тюрьму на неопределенный срок. А так как в городе не нашлось бы ни одного человека, который мог бы за нас поручиться или внести залог...
   - Я вот одного не могу понять. Чего они добиваются?
   - А вот на этот вопрос вполне могу дать вам ответ я. - вмешался в нашу беседу Прошка, до этого втихомолку ехавший за нами следом. - Пока Вы, Лена, торговались в лавке, я успел переговорить с несколькими знакомыми горожанами. Так вот, далеко не все поверили в ту историю с насилием над Маркой. Более того, как мне сказали, Вас, Ваше Сиятельство, собирались силой женить на дочке мэра. А после, под предлогом всевозможных свадебных обычаев, продержать в городе или просто отравить. Мэр, посредством дочери, входил в круг дворян, а те, кому надо было избавиться от Вас, получали свое - ваш холодный труп.
   - Так, ребята... - ага, по крайней мере камни уже не летят нам в спину. - Первое, прекратите мне "Выкать"! Второе, ваши предложения по поводу того, как нам теперь добираться до дворца Повелителя?
   - Максимально пришпориваем наших коней и надеемся, что успеем опередить преследователей. - интересно, Йорик просто действует согласно сценарию квеста?
   Что-то мне подсказывает, что в тот момент, когда я ответила отказом отдать Йорика мэру, все, населяющие окружающие леса, бандиты уже были в курсе, что мы - персоны нон-грата в Маребурге и его окрестностях.
   - Боюсь, что все уже и так в курсе того, что мы поссорились с Маребургом.
   - Тогда я предлагаю двигаться густыми лесами, - вставил свои пять копеек Прошка. - Вы... Ты ведь эльфийка, а, значит, хорошо ориентируешься в лесу и сможешь предупредить нас о засаде. Помнишь, когда мы только шли за Йориком, именно ты обнаружила засаду задолго до того, как мы в нее попали.
   Хм. Эта идея звучит гораздо более разумной, тем более, что на моей собственной миникарте присутствовала стрелочка, указывавшая направление на цель квеста. Так что, чему-чему, а заявлению о моих способностях ориентироваться в лесу, я вполне соответствовала.
   Пожалуй, так и пойдем... тайком, лесом...
  
   ***
  
   Какая все-таки красота вокруг! Такое ощущение, что разработчики, когда делали Земли, просто натащили фотографий самых красивых мест из реала... Или скопировали красивые картины.
   В ТОЙ жизни я никогда не обращала внимания на цветы, которые росли на клумбах, а сейчас радовалась им, словно старым знакомым, с болью воспринимая неосторожность Йорика, топтавшего эту прелесть копытами своего коня.
  
   - Смотрите, кто-то ранил стрелой оленя. - воскликнул Йорик. - Сейчас я его добью.
   Пока молодой герцог доставал и ладил свой лук, у меня перед глазами пронеслась сцена у друидов. Тогда именно вылеченный по порыву души зайчик, или кролик, помог найти мне общий язык со старым друидом и выучить Повелевание животными.
   - Не смей трогать его! - вскинув руку, я стараюсь помешать Йорику, который уже выцеливает свою жертву. - Не надо, он и так уже ранен!
   - И что, что он ранен? Я, между прочим, есть хочу! А ты вряд ли озаботишься тем, чтобы покормить своего подзащитного.
   - Вот как раз "своего подзащитного" я покормлю, не бойся. - решила немного подразнить дворянчика я.
   - М-да? Ну что же, я жду... Корми... - подбоченясь в седле, с издевкой произнес Йорик. - Впрочем, подожди пару минут, я сейчас себя в порядок приведу.
   С этими словами он достал из своей сумки белую салфетку, которую и заправил себе за воротник. Приготовил нож и вилку и выжидающе посмотрел на меня.
   - Ну-с, я жду...
  
   Под его недоуменный взглядом, я слезла с Леры, успокоила мысленно оленя, и спокойно подошла к нему. Бедное, измученное животное, дрожало и тряслось мелкой дрожью.
   - Ну все, все, успокойся... Сейчас я вытащу из тебя эту гадость и залечу твою рану.
  
   Как там говорил старый друид? Относится ко всем животным как к своим братьям и сестрам?
   Успокойся, брат, я вылечу тебя, милый...
   Сестра...
   Не поняла?
   Я - девочка...
   Упс... Извини, сестренка... Сейчас... потерпи, сейчас будет больно, но мне надо вытащить стрелу...
   Да, вытащи быстрее этот щип, которым, похожие на тебя двуногие, так любят разбрасываться.
   "Шип"... Сейчас... Вот так... лучше? Сейчас я еще и заклинание наложу...
   Спасибо тебе, сестра... Скажи, зачем один из твоей стаи опять метит в меня своим шипом?
   Метит шипом???
  
   Дальнейшие события сливаются в одно.
   Я вижу изумление в глазах оленихи, получаю сообщение о получении восемнадцатого уровня и повышении навыка Сопереживания до второго уровня, быстро разворачиваюсь в сторону своих спутников, слышу теньканье тетивы лука и еще одно сообщение, о том, что возле меня погибло живое существо, которое было связано со мной "узами Пациента".
   Радостно-злорадное выражение на лице у Йорика, недоуменное у Прошки, испуганное у Лары и отголосок затухающего - "Прощай, сестрица..."
  
   - За... зачем ты это сделал? - набросилась я на Йорика со слезами на глазах. - Ты что, специально, да? Чтобы посильнее меня ранить?
   - Знаете что, уважаемая Целительница! Между прочим, это именно о моей жизни вы обязаны заботиться с подобной заботливостью! И не тратить свою бесценную ману на лечение всяких парно- и непарнокопытных! Позвольте напомнить Вам, что восполнить ее...
   - А это уже не твое дело, "уважаемый"! - не менее зло ответила ему я. - Задача, сохранить тебе жизнь, поставлена передо мной. Так что мне решать, когда, как и на что я буду тратить свою ману, ясно?
   - А если ее не хватит в самый ответственный момент, тогда что?
   - Что-что, сдохнешь, НеПиСь гребанная! - в сердцах воскликнула я.
  
   Уважаемый Игрок! В целях более полного погружения в игру, нами, разработчиками, категорически не поощряется подобное поведение! Будьте добры не упоминать в общении с персонажами Земель о том, что их мир - виртуальный.
   Вам выдано первое и последнее предупреждение. За каждое последующее нарушение Ваши отношения со всеми НПС-персонажами будут ухудшаться на минус значение степени двойки минус один. Соответственно, за второе нарушение, Ваши отношения ухудшаться на единицу, за третье - на две единицы. Потом на четыре, восемь и так далее. Вплоть до "Смертельной ненависти".
   //**** REM Ярослав: Мерц, не сходи с ума! Никто из игроков не будет обзывать неписей неписями!
   //**** REM Mercenary: Яр, хера тебе! Вот на спор, за каждый вызов этой ветки с тебя бутылка пива! Ок?
   //**** REM Ярослав: тогда с тебя... не знаю...
   //**** REM Mercenary: давай так, если за первый месяц не будет ни единого вызова, я тебе две недели на Багамах оплачиваю, ок? А чтобы ты не юлил, я счетчик поставлю.
   //**** REM Ярослав: ок! Звони, заказывай билеты!
   //**** REM показать: переменная.СчетчикОбзыванийНеписейНеписями.Значение= 12 894 342
  
   Интересно, а что это за бред был?
   Хотя меня сейчас больше волнует другой вопрос. Это что, я буду "сочувствовать" каждому убитому моему пациенту? Ну его нафиг! Ощущения, полученные мною от убитой оленихи, были далеко не самыми приятными!
  
   Пока надувшийся на меня Йорик и Прошка споро разделывают тушу оленихи, я быстро просматриваю мануал.
   Нет, к счастью, я буду "сопереживать" только тем своим "пациентам", кого убьют рядом со мной. То есть, если погибнет тот самый кролик, которого я исцелила первым в этом мире, то на мне это уже никак не отразится. Это радует...
  
   Вечереет... На костре обугливается тушка ол... моей родной сестры... Именно сейчас я со всей остротой чувствую ту пропасть, которая пролегает между нами, эльфами, и всеми другими расами. Хотя нет, пожалуй, нельзя всех равнять под одну гребенку.
  
   Клаконы... Раса насекомых, у которых нет индивидуальности... Разве можно винить тех, кто, ведомые инстинктами, убивают других живых существ только ради пропитания? Все претензии можно выдвигать лишь Матке... Ну, или Игроку, который играет за эту расу. Честно? Мне было бы интересно пообщаться с тем, кто рискнул играть за Клаконов.
  
   Так как Йорик и Прошка, отыгрывая смену дня и ночи, добросовестно улеглись спать, взвалив на мои хрупкие плечи тяготы ночного дежурства, у меня есть масса времени, чтобы более глубоко и вдумчиво ознакомится с мануалами по Землям.
  
   Не имеющие самосознания, даже такого, какое обеспечивает ИИ юнитам других рас, рядовые Клаконы представляют собой идеальных воинов, бесстрашных и беспощадных.
  
   Единственное, что меня отпугивало в этой расе, это частые упоминания на форуме о том, что подавляющее большинство квестов, предлагаемых Землями Игроку-Клакону, были настолько чужды человеческой логике, что большинство начавших играть за насекомых, бросали своего персонажа и делали "рерол".
  
   Еще одной расой, которая вызывала у меня, нет, не симпатию, но, по крайней мере, понимание ее кровожадности и жажды убийства, были мертвые.
   Да, какой смысл ненавидеть скелет или зомби... или того же вампира, если их жажда убийства была обусловлена лишь волей Некроманта, того, кто призвал эту нежить к "жизни".
  
   Люди, орки, гремлины, кочевники, викинги и прочие... они убивали даже тогда, когда были сыты! Только ради самого убийства!
  
   Я невольно замотала головой, пытаясь избавиться от подобных мыслей.
   Не поняла... меня что, кто-то взял или пытается взять под контроль? Откуда такие мысли? Откуда эта волна ненависти, которая поднимается во мне при виде людей?
  
   И что самое удивительное, я нахожу на форуме ответ на свой вопрос.
   Некто "Мерц", отвечая на подобные вопросы, объясняет, что это - влияние Игры на наше сознание. Чем больше мы играем в Земли за определенную расу, тем все сильнее наше мировоззрение и взгляды на окружение будут меняться, чтобы соответствовать принятым для выбранной нами расы и класса.
  
   В частности, для меня, эльфийки, Целительницы, чем дальше, тем большее неприятие будут вызывать все убийцы, каковыми, по умолчанию, с моей точки зрения выглядят остальные расы.
   Отдельно, последним по времени постом от этого человека, было сообщение, что под подобное влияние сильнее всего подпадают "сорвавшиеся".
  
   Утром, находясь в прострации от выясненного и узнанного за ночь, я отдаю указание своим спутникам выдвигаться. Отдельно, я прошу их охотиться так, чтобы я этого не видела.
   Если Прошка с пониманием относится к моей просьбе, то Йорик постоянно провоцирует меня, вскидывая лук и делая вид, что спускает тетиву.
  
   - Йорик, неужели так тяжело не делать этого? - спрашиваю я после очередного лже-прицеливания в его исполнении.
   - Нет, не сложно. Просто ты так смешно меняешься в лице и сердишься... вот! Смотри, зайчик! В какое ухо ему попасть, а? или нет, давай я отстрелю ему по очереди сначала передние лапки, потом задние, потом уши, а по...
   "Ослабление"!
  
   - Прошка, пожалуйста, подними и привяжи к седлу его светлость... Да-да, покрепче, чтобы не упал и не потерялся... Слушай меня, "Твоя Светлость". Если ты не прекратишь творить подобные безобразия, я буду постоянно поддерживать тебя в этом состоянии. Насколько у меня хватит маны. Хватит резерва, чтобы сохранить тебе жизнь до прибытия к Лекарю Правителя, хорошо, нет, ну что ж, значит, нет.
  
   Мой монолог оказался прерван Прошкой. Его расширенные и выпученные от страха глаза и трясущийся палец, указывавший мне за спину, красноречиво говорили о том, что к нам пришла беда.
   Десятка два невысоких, с длинными, острыми ушами существ, очень похожих на гоблинов, но гораздо более широких в плечах, хотя и более низких, со смешными курносыми носиками, делающими похожими их на пекинесов.
   Все было замечательно в этих существах, кроме пушки, с устрашающим из-за своей ширины дулом, которую они выкатывали из кустов и нацеливали на нас.
  
   - Ай, какая карошая ужина сама пришла в наш стойбищ! Смотри, одина челавека даже уже привязана! Эй ты, ушастая, мы тибя не тронем! Атдавай нам абаих чилавекаф и могишь ити дальши!
   - Падажди, Бальшой двадцать первый Палец! Пачиму эта ушастая рабыня далжна ити дальши? Мы и йийо вазьмем в плен!
   - Заткни свой ванючий пасть, Дырявая Ухо! Это такой ваеный хитрасть. Мы гаварим ушастой, что анна могет ити свабодна, анна аставляет челавечек нам и патом, када анна будит сама, мы йийо хватать, панатна?
   - А-а-а... Эй ты, ушастая... иди, мы тибя атпускаим! Толька иди туда, тама, хде кусты густые. Нам тама лехче прятаться...
   - Во! А ты умный, Дырявая Ухо. Я не дагадаца сказать ушастая ити через густые кусты.
  
   Пока длится эта перепалка, я успевая быстро просмотреть в мануале описание этой расы.
   Гремлины... Раса, склонная к разрушению и уничтожению. Практически не способная к магии, но, в то же самое время, признающая над собой главенство Игроков-Магов. Имеющая потрясающие способности к механике и конструированию големов и соперничающая в этом с моими гномами.
   Ствол пушки, смотрящий в сторону нашего отряда. внушает опасения. Даже один выстрел, который она успеет сделать по нам, способен нанести нам значительный урон. А если учесть тот факт, что Йорик сейчас ослаблен...
   Даже если я сейчас призову Медведя... Далеко не факт, что он выдержит выстрел в упор...
  
   Помогите! - непроизвольно вырвалось у меня.
   ... Сестра? Ты звала нас? Тебе нужна помощь?
   К... кто вы?
   Мы? Мы оставшиеся из всей стаи варги. Помнишь нас? Свое обещание?
   Да, помню! Помогите мне! На нас напали гремлины. Есть опасность, что они убьют того, кому вы хотите отомстить!
   Мы идем...
  
   Пока я даю указание обескураженному Прошке сдаться, пока гремлины, недоверчиво топчась на месте, выбирают среди своих рядов тех, кто подойдет к нам и соберет у нас оружие, проходит минуты две-три.
   Внезапно, из кустов, в прямом смысле, вылетает живая ракета.
   Снеся прислугу возле пушки, она разворачивается, чтобы продолжить атаку на остальных. но...
   Но еще четыре ракеты, выскочив из тех же кустов, буквально растаптывают остальных гремлинов и начинают погоню за немногими пытающимися скрыться.
   Пара минут и все кончено. Вся поляна усеяна телами коротышек в длиннополых шубках с меховыми воротничками, которые я смогла рассмотреть только сейчас.
   Передав мне мысленную благодарность за возможность подраться, варги скрываются в подлеске, напомнив мне напоследок еще раз о моем обещании.
  
   Обобрав тела гремлинов и став "счастливыми" обладателями сотни золотых и нескольких ножей среднего качества, мы продолжаем путь.
   Нет, разом пополнившийся запас золота мне конечно греет душу. Если конечно не вспоминать, каким путем оно мне досталось.
  
   Спустя пару часов пришедший в себя Йорик тут же набрасывается на меня с расспросами и претензиями.
   - Лена, объясни мне, пожалуйста, что это было? Почему ты, так легко разбрасывающаяся заклинаниями в одних случаях, не применяешь их в других, тогда, когда они нужнее? Знаешь, если бы не подло брошенная на меня тобой слабость, я бы этих ушастых коротышек! И да, кто эти волки, которые так вовремя нам помогли? Пусть они постоянно идут рядом с нами и охраняют меня, раз уж ты и этот "солдат" неспособны защитить меня даже от таких недомерков, как те, что только что напали на нас!
   - ЗАТКНИСЬ! - я разворачиваю Леру поперек тропы, отметив, что Прошка, без всякого сигнала. перекрывает дорогу позади Йорика. - Я - Целительница, и убивать не могу! Прошка бы тупо погиб, пытаясь атаковать пушку. А "волки", которые так восхитили тебя, это те самые варги, чье логово ты разорил на охоте. И которые теперь следуют за нами, выжидая своего времени, чтобы отомстить тебе за гибель своей стаи. Я упросила их не трогать тебя, пока я не выполню свое задание, но знаешь... С каждым твоим вызывающим поступком... Да-да, и выцеливание белки тоже относится к ним. Так вот, каждый твой вызывающий поступок убеждает меня в том, что тебя следует сдать им на растерзание ДО выполнения мною задания. ЯСНО? НЕ! ЗЛИ! МЕНЯ!
  
   Сестра... Мы не знаем, о чем ты говоришь с самцами. Но после всего... можно нам в твою стаю? Потом, когда мы отомстим. Ты такая сильная!
  
   Я так понимаю, бедным варгам ушки позакладывало от моего крика...
  
   ***
  
   Наш небольшой отряд, дующийся друг на друга в частности и на весь мир в целом, медленно продвигается вперед, через густой лес. Скорость продвижения сильно замедляет его густота. Практически каждое дерево, словно живое, норовит зацепить какой-нибудь узелок или сверток из объемного багажа Йорика, навьюченного им на спину своего несчастного коня.
  
   - Йорик, давай выкинем часть твоего багажа, а?
   - Ты что, Лена. Как можно? Ведь там мои лучшие наряды! А вдруг мы попадем в какой-то город по пути, и нас пригласят на бал в нашу честь? А я буду светить своим дворянским задом через прорехи в моем платье?
   - А если мы будем задерживаться в дороге, то не успеем к сроку, и в результате в гробу будет лежать твой трупик. Правда, одетый в красивый наряд. ВЫБРОСЬ, я сказала!
  
   Услышав про свой драгоценный трупик, Йорик передернул плечами и... И начал копаться в тюках. Постоянно бормоча себе под нос "нет, ну это точно нужно"...
  
   Наконец, после получаса копаний, он гордо продемонстрировал мне небольшой, размером с два его кулака, сверток.
  
   - Это то, что ты оставляешь? - ехидно спросила я его.
   - Ну да, оставляю... - не понял подколки тот.
   - Ну, тогда сгружай остальное и поехали. - махнула я рукой.
   - В каком смысле "сгружай"? Вот так? - он широко размахнулся и швырнул сверточек в кусты.
   - Нет-нет. Подожди, я же спросила тебя, это все, что ты оставляешь себе?
   - А... а я тебя понял, что это то, что я готов оставить здесь, выбросить...
  
   Вскрик Прошки вынудил нас отвлечься от перепалки и оглянуться.
   Из кустов, в которые улетел сверток Йорика вышел отряд светлых эльфов в сопровождении...
  
   - Герцог Анджубойский? Но... Но мы же Вас убили?
  
   ***
  
   Вперед выступил один из моих соотечественников, эльф-маг, судя по посоху и широкой накидке.
   - Да, о юная дочерь нашего народа! Вы убили нашего агента, поставив под угрозу срыва весь наш план. К счастью, один из солдат, которых приставили, чтобы охранять тебя, оказался настолько тупым, что потащил тело герцога назад, в город. Естественно, что мы не стали доверять такое важное дело воле случая и ненадежным рукам короткоживущих и отправили вслед за вами нашего лучшего разведчика. Он застрелил солдата и подобрал тело герцога...
   - Собаке собачья смерть... - пробормотал у меня за спиной Прошка.
   - ... Мы, маги, оживили его. Так что твоя неосторожность не повредила нашим планам. Сейчас же, прошу тебя, отдай нам молодого герцога, сына Эрцеля и твое задание будет выполнено.
   Хм... странно. В прошлый раз, когда с подобным предложением ко мне обратился мэр, я получила сообщение, которое извещало меня, что мне предложены измененные условия моего квеста, а сейчас... Что это, очередной баг Земель, о которых так много написано на форуме?
   Не знаю, но, по-моему, лучше всего будет отказаться.
  
   - Я ценю Ваше предложение, но считаю, что эльфийская Волшебница, давшая слово, обязана его сдержать!
   - И кому же ты дала свое слово, неразумная? Или ты забыла, что высочайшим решением Совета Всех Эльфов, слово, данное короткоживущему, может быть отозвано назад эльфом, без предварительного оповещения и согласования с другой стороной. Так что...
   - Эй-эй, подождите, это что за беззаконие? Как это так, "без оповещения и согласования"? - чуть не свалился с седла Йорик.
   - Это значит, хуман, что разрыв договоренности эльфом не является нарушением самого договора. - ехидно улыбнулся в лицо Йорику эльф. - Так что, если сейчас достопочтенная Илленелла, из рода Березы, соизволит заявить о разрыве вашего договора, то все будет в рамках закона. Тем более, что у нее наберется целых четыре свидетеля, слова которых будет вполне достаточно, чтобы засвидетельствовать в любом суде Энрота, что все было сделано законно.
   - А мое слово? - попытался вмешаться Прошка.
   Сказав эти слова, он застыл в весьма нелепой позе, чуть вытянув руку к эльфу. Не мудрено было замолчать так резко, ведь едва не срезав ему уши, мимо его лица пролетели и, мелко задрожав, впились в стоявшее позади него дерево, две стрелы, с белоснежным оперением.
   В той, реальной жизни, в одной из прочитанных книг, я наткнулась на такое высказывание, что, мол, свидетели долго не живут. Судя по всему, разработчики Земель также читали эту книгу...
  
   - Уважаемая Илленелла, дочь из рода Березы, мы ждем твоего ответа.
  
   Самка-вожак, у тебя трудности?
   Варги! Вожак, да, у меня проблема и серьезная. Вашего кровника у меня хотят отобрать.
   Наша помощь нужна?
   Да, и срочно.
   Поводи их кругами, мы скоро будем...
  
   "Поводи их кругами"... Наверное, имеется в виду, "поморочь им голову"?
  
   - Уважаемый, а не затруднит ли Вас рассказать мне, какие ваши дальнейшие планы в отношении этого хуманса? - махнула я рукой в сторону Йорика. - Да и вообще, к чему вся эта возня вокруг короткоживущего?
   - О! Видишь ли, достопочтенная Иллене...
   - Разрешаю называть меня Лена, вопреки всем нашим устоям и обычаям. Я потеряла свой замок, поэтому мне ни к чему полное имя, словно полноправной Повелительнице.
  
   Расширившиеся от изумления глаза старшего эльфа были схожи с двумя чайными блюдцами.
   - Неужели? Неужели мы нашли тебя? Повелительницу, потерявшую свой Замок и свой род, которая, войдя в наш дом, приведет его к славе и величию! Позволь же поведать тебе, о, Избранная, нашу печальную историю.
  
   В давние времена, жил Правитель, Олухенн, из рода Дубов, потомок досточтимых родителей своих, Олиги и Френна. Одназды, явились ему во сне Великие, и изрек один из них следующую мудрость: "Мерц, харе страдать фигней, напиши текстовку". И ответил ему второй: "сам пиши, я от Клаконов до сих пор мозги в кучу собрать не могу, короче, бла-бла-бла, тра-ля-ля, и еще на полстраницы текста". И был предсказан таким образом приход Великой Избранной, которая объединит наши разрозненные племена под своей рукой и поведет вперед, к славе и процветанию.
   В ожидании Твоего прихода, о, Избранная, мы решили сами начать захватывать земли, чтобы было тебе легче. И пал наш выбор на земли данной области. Улучив момент, когда двоюродный "пельмянник" Правителя проезжал через город Ссылка.Переменная.ГородаДляКвестов, мы сделали подставу, сымитировав изнасилование дочери мэра этого города. //**** REM Ярослав: Мерц, твою налево, почисть код! Какие пельмени? Все подозрение пало на Йорика, сына Эрцеля Великолепного. Дальше, по нашим планам, проклятие отца должно было погубить сына герцога, а мы бы уже, будучи магами Жизни, оживили его безвольной куклой и, путем постепенного уничтожения всех остальных претендентов на престол, усадили бы его, оставаясь в тени. К сожалению, Друиды вмешались в наши планы, сохраняя ему жизнь. Нам пришлось срочно внедрить во дворец Правителя своего Целителя, который бы ждал его там. Но тут вмешалась ты. Даже не то, чтобы вмешалась, но... в общем, ты сейчас отдаешь нам его, мы проводим его на трон, получаем земли и делаем тебя нашей Повелительницей. Отказывайся от данного тобой слова и все.
  
   Интересно, а что говорят обычаи эльфов про нарушение слова, данного Друидам, а не "короткоживущим" хуманам-людям?
   - Я давала слово не хуману, а Верховному Друиду.
  
   Несчастный эльф подавился словами, которые застряли у него в горле. Все-таки, Друиды были для эльфов какими никакими, а авторитетами, и речь уже не шла о том, чтобы убедить меня, нарушить данное Друиду слово. Речь уже шла о том, что эльф не был способен даже выговорить такую идею.
   Пока бедный эльф изображал рыбу, выброшенную на берег, я быстренько просмотрела форум, в поисках каких-либо намеков по поводу того, что мне не было выброшено системное сообщение о смене квеста.
   Самое удивительное, что я довольно быстро нашла искомое. Оказывается, это было настоящее "кидалово" со стороны разработчиков. Еще и объявленное "законным".
   В самих квестах довольно часто встречалась ситуация, когда Игроку предлагалось изменить цель или задачи квеста, но! Но необходимо было внимательно следить за тем, чтобы это предложение было оформлено должным образом, так как встречались "обманки" и "пустышки".
   Начиная от того, что предлагалось выполнить какое-либо добавочное задание, за которое, естественно, ни опыта ни другой награды не выдавалось, и заканчивая тем, что Игрок мог просто напросто провалить выполнение квеста.
   Исходя из прочитанного, я сделала вывод, что первое предложение отдать Йорика мэру, было настоящим, а вот текущее, от эльфов, было фальшивкой, и если бы я купилась, то квест был бы провален.
   Таким образом, мне нужно было тянуть сейчас время по максимуму, пока варги не прибегут и не помогут нам.
   Я чуть изогнула брови и слегка наклонила голову. Еще, сделав вид, что это был порыв ветра, я дернула подол платья так, чтобы он приоткрыл мою ногу до бедра.
  
   - Вынужден огорчить тебя, дочь моего народа, но твое обаяние не действует на меня, - усмехнулся эльф.
   - Жаль, очень жаль, - вынужденно протянула я, действительно, будучи расстроенной. - мне так хотелось решить все без драки. А ведь ты меня обманываешь, эльф. Если я отдам тебе Йорика, я не выполню задания и не получу награды.
   - Естественно, не выполнишь. Но ведь разве возможность стать во главе сильного рода эльфов, не есть самая величайшая награда?
   - Хм... Государство, построенное на лжи, не простоит долго. Разве не так? А ведь если мы начнем строить нашу империю с предательства, то...
   - Так! - начал терять терпение эльф. - Ты тянешь время!
   - Нет, что ты. Я не тяну время, я просто пытаюсь разобраться, все ли ты предугадал и спланировал. Например, объясни, зачем вы оживили герцога?
   - Ну, как это зачем? А понятие самого обычного сострадания тебе разве не знакомо?
   - По отношению к кому, к короткоживущему? - изобразила я искреннее изумление.
   - Эм... - ого, а эльф то, запутался в своих собственных словах! - ну, ладно, мы оживили его, в расчете на выкуп, который он заплатит своим спасителям.
   - Да??? Как интересно. А если не заплатит, вы его опять убьете? Ау, Ваша Светлость! - я. Свесившись с Лары, помахала перед бездумным, ничего не выражающим лицом герцога своей рукой. - Вы как, готовы заплатить своим спасителям? Что-то он у вас чересчур безучастный... Уж не зомби ли Вы подняли, а?
   - Нет, - всем своим видом выражая недовольство, ответил мне эльф. - ладно, признаю. Он - безмозглая кукла, которая полностью подконтрольна нам. Если ничего не получится с Йориком, мы возведем на трон Анджубойского, который будет...
   - Тупой марионеткой в ваших руках. Тьма с вами, делайте. Просто отпустите нас сейчас, а я обещаю, что ни словом не обмолвлюсь при дворе о готовящемся заговоре.
   - Как это так? - возмутился Йорик, спутывая мне все карты. - Это же предатели! Немедленно сообщить Правителю - моему дядюшке о готовящемся заговоре и о предателе, который пригрелся у него под боком! Прошка, к бою!
  
   Молниеносно высунувшиеся из кустов трое эльфийских Мастеров Лука выпустили по две стрелы каждый. По одной вошли в руки Йорика, выводя его из строя как бойца, и целых четыре вонзились в грудь Прошки, превращая того в диковинного ежика.
  
   - Вот и все, - злорадно произнес эльф. - теперь у тебя нет выбора, Волшебница...
  
   Каждого из лучников буквально смело с ног тело варга, а говорившего со мной снесли сразу двое. Через пару мгновений все было закончено.
   Обобрав трупы, я стала обладательницей восьмидесяти золотых, трех луков с колчанами и одного посоха.
   При ближайшем рассмотрении, выяснилось, что эта ровная, без единого сучка, палка, являлась "Посохом стрел Жизни", имеющим двенадцать зарядов и дающим плюс одну единицу Атаки в рукопашной драке.
   Чтение на форуме дало мне знание того, что Стрела Жизни, фактически, равна по своему действию заклинанию "Исцеление" как в отношении живых - лечила, так и в отношении мертвых - наносила урон.
   Я бы сказала .весьма ценное приобретение, решила я и сунула посох в свой походный мешок, притороченный к седлу Лары.
   Вытащив стрелы из рук Йорика, я наложила на него "Исцеление" и направилась к Прошке.
   Передо мной стояла дилемма, или попрощаться с солдатом, который за то, недолгое время, что мы были с ним в одном отряде, продемонстрировал мне недюжинную верность и полезность, или израсходовать на его оживление весьма заметную часть моего резерва маны, восполнение которого сейчас находилось под большим вопросом.
  
   На форуме я нашла упоминание о том, что будучи Целительницей, я могла один раз в день воззвать к Светлой Богине, с молитвой об оживлении моего "пациента". Вероятность успеха была невысокой, гораздо ниже, чем если бы я выбрала на старте игры не "Обаяние", а "Жрицу Светлой Богини - Целительницу", но она была!
  
   Какой-то четкой формулы молитвы и обращения к Богине на форуме описано не было, поэтому я просто рухнула на колени возле тела солдата и сложила перед собой руки.
  
   О, Светлая Богиня, услышь меня! Верни жизнь в тело этого солдата из расы людей, ведь он так самоотверженно и добросовестно защищал меня, давшую обет не убивать живых существ!
   Ну да, немного соврала, но ведь я действительно не убиваю животных. Вон, даже зайчику лапку исцелила... давным-давно... И олениху спасти пыталась!
   Слушаю тебя, дочь моя. Какая печаль вынудила тебя обратиться ко мне?
  
   ***
  
   О, Светлая Богиня! Прошу тебя, верни жизнь в тело этого представителя расы людей. Он, ценой своей жизни спас меня, твою верную жрицу, мага Жизни, которая всегда стремилась только сберегать жизни, не отбирая их без должной надобности.
   Хм... Но ведь у тебя есть заклинание "Воскрешение"... Почему бы тебе не прибегнуть к своим силам? Помни, я - добрая и всепрощающая, но требую справедливости. И если меня будут дергать по пустякам, то есть все шансы лишиться моей милости и навлечь на себя мой гнев! На первый раз я прощаю тебе тво...
   Прости меня, о, Богиня, но я не могу использовать запклитнание!
   Почему? Ты забыла его?
   Нет, дело в том, что...
   Такс... а теперь мне надо очень осторожно рассказать о своих проблемах. Как бы богиня не отвергла меня, как неудачницу, вслед за Максом...
   ... что из-за происков темных эльфов, науськиваемых их богиней, темной Ллос, я потеряла свой Замок и Источник, так что теперь я вынуждена беречь свой резерв маны. А мое задание, взятое у Друидов, довести живым младшего сына герцога Эрцеля Великолепного, которого прокляли и которого мне необходимо каждый день исцелять, тратя ману из своего резерва, вынуждает меня экономить...
   Хм... вижу, что ты, дочь лесного народа, попала действительно в тяжелое положение. Я так понимаю, ты боишься, что я отвергну тебя, как это сделалит твои союзники, из-за того, что иы, якобы, неудачница? Нет, не бойся этого, дочь лесного народа. Я, Светлая Богиня, милостива к несчастным и обездоленным. Если желаешь, я могу дать тебе доступ к моему личному Источнику, чтобы моя жрица, маг Жизни, не испытывала больше затруднений с восполнением резерва, но учти, условия, которые я выдвину, будут очень и очень сложными!
   Доступ к личному Источнику маны самой Богини??? Как там говорят, "охренеть, дайте два"? Конечно желаю и мне абсолютно пофиг, какие условия ты мне выдвинешь!
   Да, о, Светлая Богиня, я согласна!
   Учти, условия будут очень тяжелыми!
   Я готова на все!
   Хорошо, тогда первым условием будет... откажись от воскрешения воина, о котором ты обратилась ко мне с молитвой!
   ... Твою мать... Нет, я конечно понимаю, что требования могут быть самыми невероятными, но...
  
   Внезапно во мне заговорили словно два разных... человека? существа?
   Одно, которое было почему-то мне близко и понятно, кричало "соглашайся! Черт с ним, с Прошкой, это доступ к Источнику самой Богини!".
   Другое, далекое и... какое-то холодное, что ли, шептало "нет, не соглашайся. Это неправильно, предавать друзей. Если Богиня откажет, воскресишь его сама, но он спас тебя, теперь ТЫ должна спасти его!"
   Самое противное, что я не могу отдать предпочтение ни единому из советующих голосов!
   Наше молчание затягивается, наконец Богиня не выдерживает.
  
   Итак, дочь моя, ты принимаешь мое условие?
   Да-нет, да-нет, да-нет... Мой взгляд падает на осунувшееся лицо Прошки... Как же мне будет тебя не хватать, друг... Друг? Я назвала Прошку "другом"? Да ну к чертовой матери!
   НЕТ! Прости меня, о, Светлая Богиня, но я не могу предать того, кто своей грудью заслонил меня от смерти! Раз уж ты не желаешь помочь мне, ну, что ж, я сама потрачу часть своего резерва и...
   Светлая Богиня делает шаг вперед и, наклонившись, целует Прошку в губы!
   Практически сразу его щеки начинают розоветь, а тело - сотрясать дикий кашель.
   Ну, что ж, дочь моя, поздравляю! Ты прошла первое испытание и доказала, что для тебя личная выгодна не так важна, как твое призвание - исцелять и спасать. Слушай же и внемли второму условию: с этого момента ты не должна наносить вред любому живому существу, ни при каких условиях! Даже если оно будет нападать на тебя! И второе, ты должна исцелить или вылечить ровно одну тысячу живых существ, вне зависимости от того, как они к тебе относятся. Безвозмездно!
   Хорошо, о, Богиня, но... позволь задать тебе вопрос...
   Ты меня начинаешь утомлять... Хорошо, задай свой вопрос, я слушаю тебя.
   Если я буду лечить и исцелять всех, направо и налево, то у меня очень быстро закончится мана. А с восполнением резерва у меня проблемы. И это я уже не говорю о том, что есть просто напросто враждебные существа в этом мире, которые будут стремиться меня убить.
   По поводу "враждебных" я четко сказала, ты не должна причинять какой-либо вред живым существам! Это твои проблемы, если кто-то решил на тебя напасть. А вот насчет резерва... Хм... вынуждена признать, что твой ум вызывает уважение, ведь ты затронула проблему, которую действительно, не способна решить без моей помощи... Хорошо! Один раз в неделю я буду восполнять твой резерв до максимума.
   Прости, о, Богиня, можно еще вопрос?
   Ты меня утомила... Хорошо, последний вопрос.
   А если я израсходую ВЕСЬ резерв на твое задание - исцеление и лечение живых существ в первый же день, что тогда?
   Ты меня и утомляешь, но и заинтриговываешь одновременно! Хм... Хорошо, если ты ДЕЙСТВИТЕЛЬНО израсходуешь ВЕСЬ резерв на выполнение моего задание, ты можешь обратиться ко мне "вне очереди". Я проверю, так ли это, и если да, то восполню тебе его.
   Спасибо тебе, Богиня...
   Помни, ни единому существу - вред и помощь только бескорыстно!
  
   - Что это было? - выдернул меня из расслабленного состояния голос Йорика.
   - Это? Это я обратилась к Светлой Богине с просьбой, чтобы она воскресила Прошку. Я не хотела тратить ману из своего личного резерва...
   - Лучше бы ты попросила ее исцелить меня от проклятия! - фыркнул Йорик.
  
   Блин, знаешь, урод, если бы не смерть Прошки, я бы так и сделала, лишь бы поскорее избавиться от тебя! Если бы не смерть и не потеря Замка с Источником...
   Если бы не предательство Макса...
   Если бы не мой глупый прыжок из окна...
   Мама... Папа... Как вы там, без меня? Кошечку завели... лишь бы было о ком заботиться...
  
   - Так что решаем? - пытается вырвать меня из горестных раздумий Йорик.
   - Отстань от госпожи Елены! Ты что не видишь, ей плохо! - встает на защиту моей отстраненности от внешнего мира Прошка.
   - Нет-нет, все нормально... едем! - отзываюсь я, и мы почти успеваем собраться, когда сильный удар в спину бросает меня на землю.
  
   Анджубойский!
   Уже убитый один раз нами, воскрешенный, правда как-то не качественно, он теперь категорически не хотел умирать. Потеряв в бою свой меч, он своим тяжелым латным кулаком нанес мне удар в спину и теперь, медленно подходя ко мне, беспомощно лежащей на земле, заносил руку для повторного удара.
   Прошка, увидев опасность для моей жизни, молниеносно бросился на перехват, а я, забыв о необходимости экономить свой резерв, бросила первым попавшимся заклинанием в герцога - "стрелой Жизни" из подобранного на поле боя посоха.
   Удар Прошки, нанесенный чуть раньше моего, снял довольно много здоровья Анджубойскому, выведя его показатель в красную зону.
   Прилетевшая следом моя стрела исцелила того, подняв эту самую полоску почти до максимума!
  
   Вами оказана безвозмездная помощь живому существу. Прогресс - 1/1000. Исцелите/вылечите еще девятьсот девяносто девять живых существ и выполните задание Богини.
   Бинго! - проносится в моей голове мысль.
   - Прошка, Йорик, обездвижьте его! - указываю пальцем на герцога.
  
   Варги, каким-то звериным чутьем поняв, кого надо атаковать, также набросились на Анджубойского, заметно облегчив задачу моим союзникам - "самцам моей стаи".
   Тяжелые, прочные доспехи не давали им быстро уничтожить его, так что мне вполне хватало времени, чтобы прошел откат и я успевала подлечивать герцога.
   На недоуменные взгляды Прошки и Йорика я ответила, объяснив им, что таким образом я выполняю некий квест, не вдаваясь в подробности.
   Варгам я просто сказала, что таким образом наказываю герцога, вынуждая страдать того.
   Вожак мысленно фыркнул, высказавшись, что никогда не понимал нас, двуногих, и нашей страсти к причинению мучений, но, тем не менее, продолжил атаковать герцога, увлекая за собой остальных членов стаи.
  
   Как я выяснила опытным путем, в зачет шло исцеление при показателе уровня здоровья ниже половины. до максимума или почти до него. То есть, лечить при одном укусе, при заметном запасе здоровья герцога, было бессмысленно.
  
   Я успела поднять свой счетчик исцеленных до семи, когда при ясном небе раздался раскат грома и ослепляющая молния ударила в герцога, испепелив того на месте.
  
   Первое и последнее предупреждение! Я не потерплю использования моего дара ради причинения мучений живому существу!
  
   М-да... жаль, хорошая идея была...
  
   - Что это было, Лена? - задал вопрос Йорик, едва только пришел в себя от изумления.
   - Это? Это был гнев Светлой Богини... - ответила я, параллельно обдумывая, есть ли еще какие-то способы выполнить квест Богини, не связываясь с запрещенными ею вариантами, но и не растягивая это мероприятие на долгие годы.
   - А за что Богиня разгневалась на нас? - вот же ж настырный какой!
   - За то, что я осмелилась использовать свое умение Целителя для пыток.
   - А тебе запрещено участвовать в этом, да? Какая жалость... - разочарованно протянул Йорик. - Жаль, очень жаль... Мой дядя мог бы предложить тебе неплохую и хорошо оплачиваемую работу помощника палача.
  
   Угу, Целителю быть помощником палача?!?! Давайте еще Лича сделаем Лекарем?
  
   До самого вечера наше путешествие продолжалось без проблем. Мы почти дошли до замка Йорикового дяди, местного Правителя и расположились на ночлег.
   Как всегда, оставив своих спутников обугливать мясо невинно убиенного кролика на костре, я отошла подальше и расположилась под развесистым кустом, подстелив под себя плащ.
  
   Са... Лена, разреши вопрос?
   Да, Вожак, слушаю тебя.
   Какие твои планы на ближайшее время?
   Я надеюсь, что завтра я выполню свое задание и доведу Йорика туда, куда мне и надо было. После чего мне нужно будет найти способ вывести его за пределы Замка, чтобы вы смогли выполнить свою месть.
   Ты помнишь о своем обещании? Это хорошо...
  
   Утром мы продолжили свой путь. Я то и дело перехватывала варгов, отбирая у них из пасти всевозможную живность и исцеляя ее. На вопрос Вожака, запрещаю ли я им охотиться, мне пришлось сильно задуматься.
   С одной стороны, я как бы и не давала указания специально наносить вред живым существам, чтобы потом их исцелять.
   С другой, я искренне боялась навлечь на себя гнев Богини, поэтому, проведя несколько исцелений, я махнула рукой и старательно отворачивалась при виде окровавленной довольной морды варга, выглянувшей из кустов.
  
   Вскоре перед нами встали высокие стены замка, где расположил свою резиденцию местный Правитель, дядя нашего Йорика.
  
   Пропели грубы на воротах, и один из местных стражников, перевесившись через парапет, спросил у нас, кто мы и какова цель нашего визита в Замок.
  
   - Младший сын герцога Эрцеля Великолепного, Йорик, племянник Правителя, со свитой!
   - Йорик??? Ва-аша-а Светлость! Как же мы рады Вас видеть... - что-то слишком много фальши в словах охранника-стражника, как мне показалось.
  
   Мы торжественно въезжаем в ворота, которые чересчур поспешно закрываются за нашими спинами. Наша процессия торжественно проезжает по улицам города. Йорик гордо подняв голову, буквально проплывает по ним, в то время, как Прошка, подозрительно оглядываясь по сторонам, все время старается держаться поближе ко мне. Варгов мы оставили за стенами, с моим четким указанием, за ночь постараться проникнуть внутрь.
  
   Все ближе мы к дворцу, и все сильнее и сильнее чувство беспокойства, растущее в моей груди. Что-то здесь не так... Слишком уж фальшиво радуются люди на улицах и слишком уж все правильно.
  
   Наконец, мы подъезжаем ко дворцу. Целых две шеренги мечников выстраиваются по бокам лестницы, по которой мы поднимаемся вверх, салютуя нам своими мечами и... и смыкая строй позади нас, полностью перекрывая путь к отступлению!
  
   Томные придворные дамы, в пышных, но абсолютно безвкусно составленных с точки зрения эльфийки, вечерних туалетах, напыщенные щеголи, словно петухи, вышагивающие на своих, обтянутых блестящими узкими штанами, ногах. Шут, который демонстративно упал прямо нам под ноги, кривляясь и паясничая, сделал вид, что просто был ослеплен моей красотой.
   Небольшой пушистый комочек, истошно гавкая, бросился на нас, делая вид, что сейчас порвет нас на кровавые лоскутки. Его хозяйка, жеманно извинившись за своего Тузиэля Вельветовича Третьего, подхватила его на руки и, изо всех сил вихляя задницей, так, что не только Йорик, но и Прошка повели глазами вслед за ней, неспешно удалилась в боковой проход.
  
   Кошмар.... какая потрясающая безвкусица! Такое ощущение, что коридоры украшались не так, как положено, с тщательным подбором совместимых и сочетающихся цветов, а "лишь бы попестрее".
   Ладно, пусть уже это убитые, сорванные самым варварским способом с клумбы, цветы...
   Но скажите, кто же будет совмещать в одном букете розы подлунные и гвоздики солнечные??? Это же не просто несовместимые цветы, это комбинация, которая разрушает ауру стоящих рядом!
  
   Наконец, мы входим в тронную залу.
   В другом конце, по центру стены, расположено огромное кресло, должное символизировать собой трон. Оно украшено черными лилиями и асфоделями! Комбинация, которая не просто должна, которая вытягивает жизненные силы из того, кто сидит под сенью подобного "букета"!
  
   Но самым странным было то, что по бокам "трона" стояли эльфийские маги!
  
   - Как же я рад, что ты наконец почтил своим вниманием и визитом наш Замок, мой дорогой племянник! - с трона встал... дряхлый старик?
   Да нет, быстро просмотрев его параметры, я получила информацию, что это довольно таки еще не старый, хотя и в годах, мужчина
   - Надо же, Йорик, собственной персоной... А знаешь ли ты, мой мальчик, что на тебя имеется жалоба, от мэра города Маребург?
   - Дядя, я все могу объяснить... - горячо начал Йорик, но был остановлен повелительным жестом своего дяди.
   - Нет-нет... мне предоставили достаточно весомые доказательства твоей вины, так что... ты же понимаешь, что я не могу спустить все своим ходом, правда? Магесса? Или может, магианна? Как правильнее? В общем, я благодарен Вам за оказанную услугу, Вы выполнили свое задание и доставили преступника туда, где над ним будет свершен правый суд.
   Пока Правитель объяснял мне все это, несколько дюжих усатых стражей под руки отволокли Йорика прочь из тронной залы.
  
   Вы выполнили квест "Спаси и сохрани". Вами получен опыт... Вами получено золото - три тысячи монет
   Один из слуг Правителя подносит и вручает мне мешочек, который имеет приятную тяжесть и издает не менее приятный звон при встряхивании.
  
   - Простите, Правитель, а можно ли мне поинтересоваться дальнейшей судьбой Йорика?
   - Да, можете. Завтра утром он будет казнен за преступление, повлекшее падение тени на нашу дворянскую честь и честь его семьи.
  
   Плохо... Задание Друидов то я выполнила, но ведь есть еще и задание варгов, которым необходимо помочь в осуществлении их мести.
  
   - Простите, могу ли я помочь Вам в осуществлении этого благого дела? - у меня промелькнула мысль, как можно помочь моим хвостатым воинам осуществить задуманное.
   - Даже так? - искренне изумился Правитель. - Целительница готова взять на себя функции палача?
   - Не совсем на себя, но...
   Так, сейчас главное, правильно сформулировать мысль, так, чтобы и заинтересовать Правителя, и не навлечь гнев Богини и варгов задействовать.
  
   - Я хочу предложить Вам устроить целое зрелище, завтра утром на арене сойдутся Йорик и несколько диких зверей - варгов, которых я обязуюсь предоставить Вам для данного мероприятия.
   - О, гладиаторские бои! - радостно потер руки Правитель. - Так, это хороший способ развеселить горожан и пополнить казну. Ведь это доброе дело. наказание преступника, вот пусть и платят за зрелище, правда?
  
   Бррр... нет, все же у так называемых "темных" и "злых" есть свои плюсы! Они, обычно, не скрывают своих целей за красивыми речами. А тут, "благое дело" и тут же - деньги.
  
   - Позвольте предложить Вам, уважаемая Целительница, покои в моем дворце... Вам, и Вашему "спутнику"... - криво ухмыльнулся на последних словах Правитель.
   - Лена, позвольте мне спать сегодня в Ваших покоях! - тихо шепнул мне Прошка.
   - Я желаю, чтобы нам были предоставлены общие покои! - громко объявила я и добавила тихо, - Прошка, в чем дело?
   - Не знаю, мне просто не нравится здесь! - ответил тот так же шепотом, перекрываемым громким издевательским смехом всего придворного "сброда".
   - Ох, Вы простите меня, уважаемая Целительница, но единственные двойные покои - это мои личные. - усмехаясь мне в лицо, ответил Правитель. - Если Вам так страшно и одиноко ночами, то могу предложить Вам свою постель и свои услуги по...
   - Негодяй, как ты смеешь делать такие гнусные предложения Лене? - возмутился Прошка и...
   И мгновенно выстроившиеся позади трона Правителя эльфийские лучники взяли нас на прицел.
  
   - И все же, вы проведете эту ночь отдельно друг от друга, мои милые голубки. - криво усмехнулся Правитель. - Вы, уважаемая Целительница, будете спать с комфортом, в гостевых покоях моего дворца, а Ваш "защитник" - в камере. Впрочем, не волнуйтесь, утром я верну Вам его целым и невредимым. И, даже, живым!
  
   Последнее слово было выделено им особенным образом, так, словно в этом слове был какой-то зловещий намек.
  
   ***
  
   Я, под насмешливыми взглядами придворных, спокойно и величественно удаляюсь в отведенные мне покои. Высокие потолки коридоров, стены, увешанные гобеленами...
   В памяти всплывают прочитанные в детстве книги про средневековье... Там, в них, за подобными украшениями всегда скрывались потайные ходы, по которым влюбленные пажи пробирались к своим возлюбленным, шпионы и доносчики ходили и либо высматривали секреты, либо доносили об узнанном, а наемные убийцы тайком пробирались в спальни к своим жертвам.
   Подняв голову к потолку, я вспомнила прочитанные книги о Японии и Китае эпохи раннего Средневековья. Там, закрепившись крючками за деревянные балки, сутками висели ниндзя - наемные убийцы, в ожидании удобного момента, чтобы нанести свой...
   Острая боль пронзила мое тело. Нет, это был не удар и не стрела, вонзившаяся в меня. Всплывшее сообщение оповестило меня о том, что мой союзник, Прошка, которого я совсем недавно оживляла, и с которым, как выяснилось, у нас установилась некая связь, был убит...
   Все, к черту все ограничения, "не причинять вреда живым существам...", ага, сейчас! Буду покупать эликсиры, но Прошку спасу!
   Полная агрессивной решительности, я разворачиваюсь, чтобы пойти навстречу Правителю и...
   И натыкаюсь взглядом в пустые глаза нескольких стражников, следовавших за мной по пятам и скрывавшихся в тенях по углам.
  
   - Немедленно проведите меня к Правителю! - восклицаю я, недоуменно наблюдая, как короткие копья наклоняются и почти утыкаются остриями мне в грудь.
   Стражники, не издавая ни звука, начинают медленно надвигаться на меня, вынуждая пятиться дальше, в том направлении, куда я и шла изначально.
   Призвать Медведя?
   Здесь, среди узких коридоров, где ему просто негде будет развернуться?
   Рой Ос?
   Но ведь получится, что это именно я первая напала на солдат правителя, или нет?
   Однозначно, Богиня рассердится и лишит меня права выполнить ее квест и получить доступ к личному источнику...
  
   Сразу, едва я только почувствовала смерть Прошки, я была полна решимости идти и сражаться за его тело, но сейчас, видя устремленные прямо в меня десяток острых копий, моя решимость резко улетучилась.
   Одно дело - идти в бой, зная, что смерть, она где-то там, и совсем другое дело - смотреть ей в глаза.
  
   Легкий порыв сквозняка донес до меня весьма неприятный запах, насколько я помнила, именно так вонял герцог Анджубойский, которого оживили как-то неправильно... Так что, эти стражники тоже, такие же, как и он?
   Внезапно, один из стражников делает шаг в сторону и больно колет меня в плечо. Раньше, чем я успеваю сообразить, что мне таким образом намекнули, что надо поворачивать, я вскидываю посох со стрелами Жизни и атакую его в ответ.
   Нанеся первый же удар и осознав, ЧТО я натворила, я внутренне сжалась, ожидая справедливого возмездия со стороны Светлой Богини.
  
   Получивший в грудь стрелу Жизни, стражник нелепо взмахнул руками и упал навзничь, начав разлагаться прямо на глазах.
   Это как понимать? Они что - мертвецы? Настоящие мертвецы?
   И следующим действием я накладываю на перешедших в атаку стражников заклинание "Массовое Исцеление".
   Дикая вонь, заполонившая весь коридор, вынуждает меня, зажав нос и дыша через раз, отступать все дальше, пока не почувствовала спиной двери. Толкнув их ногой, я вваливаюсь в комнату и, привалившись всем телом, захлопываю ее.
  
   Лара, ты здесь?
   Да, Хозяйка, мне страшно! Вокруг запах смерти и твоих сородичей. Это ведь неправильно, правда?
   Да уж, эльфы и живые мертвецы... это поистине неправильно!
  
   Я присела прямо под дверями на пол и задумалась, уткнувшись лицом в колени: что мне сейчас делать?
   Папа всегда учил меня, что если перед тобой стоит множество задач, необходимо распределить приоритеты...
   Первое - вырваться на свободу!
   Нет, не так, самое главное для меня сейчас, это найти Прошку, потому как если я его найду и оживлю, то вдвоем нам будет легче вырваться из заточения...
   Втроем! Не забыть освободить Лару!
   Вчетвером, Мишка - это все-таки защитник и еще какой!
  
   Жаль только, что я, по-видимому, все же потеряла расположение Светлой Богини, провалив квест на неубийство живых существ...
  
   Что там у меня в журнале событий?
   "Квест Светлой Богини, прогресс - 12/1000."
   Не поняла, это как? Ведь я же убила почти десяток стражников там, в коридоре!
  
   Ничего не понимаю...
   Я поднимаю свое лиц от колен и с изумлением сталкиваюсь взглядами с тремя эльфийскими магами, стоящими посреди комнаты и пристально смотрящими на меня.
  
   - Приветствуем тебя, дочь нашего народа, Илленелла, из рода Березы. Видим, у тебя скопилось множество вопросов, тебя раздирает недоумение и противоречия, которые ты видишь, навевают тебе неправильные мысли. Позволь нам развеять непонимание и помочь тебе сделать правильный выбор?
   - Да, уж, пожалуйста, соизвольте...
   - Давай, присядем, как и положено вести долгие беседы степенным и уважаемым представителям долгоживущего народа. - один из магов сделал приглашающий жест рукой в направлении стола и четырех кресел. На столешнице стояла ваза с фруктами и четыре кубка, а под нею, возле одной из ножек стола - запотевший кувшин с высоким, узким горлышком.
  
   - Итак, мы предлагаем тебе не перебивать нас, и выслушать очень внимательно. Насколько нам известно, ты, как и мы, потеряла свой Замок, так? Теперь слушай очень внимательно. Наш род собирается захватить данную область и построить здесь наш Лесной Замок. У нас сохранились семена Меллорна-Ясеня, так что нам необходимо только место, где бы мы могли их посадить и прорастить. Этот Замок когда-то принадлежал Бессмертному, но он покинул Энрот и больше не появляется в нем. Здесь остался Источник, к которому мы можем тебя провести, чтобы ты подчинила его себе. Понимаешь?
   - Да, но... но давайте говорить начистоту. Что мне мешает, взяв под контроль Источник, выгнать вас прочь?
   - А ты умна, дочь Березы... Решила заранее выяснить, чем тебе будет грозить предательство? Ты не будешь править Замком. Тебе будут созданы все условия для ведения праздной жизни, но все вопросы политики, экономики и войны будут решать за тебя наши советники.
   - Знаете, а ведь именно с этого начался захват моего замка темными эльфами! Уж не близкие ли их родственники сейчас сидят передо мной?
   - Хм... чисто генетически, ты абсолютно права, Илленелла, дочь Березы! Светлые и темные эльфы - суть, одна раса, различаются только тем, кому поклоняются и какой магией пользуются. Мы используем силу Света и Добра, в то время, как наши родственники - ...
   - Да-да, рассказывайте мне. Света и Добра... как же... то-то по коридорам Замка шляются мертвецы! Да и в лесу на нас напали эльфы лучники, сопровождавшие герцога Анджубойского, поднятого из мертвых, но не бывшего полноценным живым!
   - Ну что ж, думаю, между союзниками не должно быть ни каких секретов, правда? Да, живые мертвецы есть, но это не наших рук дело. В подвале мы содержим плененного некроманта, которого под угрозой причинения страданий и пыток, заставляем оживлять трупы, выдавая это за результаты проведения соответствующих ритуалов Правителем. Вечером мы забираем тело у безутешных родственников, ночью оживляем его и даем команду, до определенного момента не проявлять активности. Утром, при большом стечении народа, Правитель торжественно накладывает руки на грудь, произносит заученную абракадабру, которую он "нашел" в одной из книг и мертвец встает!
   - Что-то я не улавливаю цели ваших поступков.
   - Конечно не улавливаешь, ведь ты еще так молода. Когда мы будем готовы захватить власть, поднятые зомби внезапно нападут на живых горожан, вызвав волну паники и недовольства. И тут придем мы, как освободители. Имея полученные от пленного некроманта нити управления, мы в мгновение ока упокоим всех мертвецов. после чего, ан волне благодарности народа, займем место Правителя, которого предадим суду народа.
  
   Слушая эльфийских магов, я все больше переполнялась волной гнева и ненависти. Неужели это - светлые?
   Да уж, чем дальше, тем все большим уважением и сочувствием к так называемым "темным" и "злым" я проникалась.
   Любой сторонник Зла просто приходит и говорит: "я хочу захватить это место"... и все. Прямо и честно. "Я хочу убить тебя".
   Сторонники же так называемого "Добра" будут юлить, прикрываться высшей необходимостью, действовать чужими руками...
  
   - Послушайте, а при чем тут Йорик? Зачем его то убивать?
   - Видишь ли, дочь Березы, твой Йорик - последний из законных претендентов на престол. За все время, пока он пребывал на курорте, мы уже успели устранить всех прочих. Фактически, как только мы убьем Йорика, можно спокойно давать приказ зомби атаковать мирных жителей, после смерти Правителя больше никто не сможет заявить свои законные права на престол, и наш ставленник, между прочим, еще раз предлагаем тебе, спокойно восходит на него.
  
   Хм... Заманчивое предложение, но... Вот, весьма кстати, мне налили бокал вина... мама когда-то говорила, что на переговорах можно сделать вид, что наслаждаешься вкусом вина, растягивая время и давая себе возможность подумать...
   Я беру бокал и прикасаюсь губами к его краю, собираясь сделать долгий, но мелкий глоток, делая вид, что наслаждаясь и взвесив тем временем все "за" и "против".
  
   Имеющийся у Вас артефакт "Рог Единорога" обезвреживает эликсир подчинения, добавленный в тот напиток, который Вы пьете!
   Ах, вот, значит как? Эликсир подчинения?
  
   - Ну так, как, дочь Березы, ты согласна?
   - НЕТ! - с громким стуком я ставлю на стол бокал, расплескав вокруг его содержимое. - Я хочу знать, зачем вы добавили эликсир подчинения в мой бокал?
   - Тебе этого знать не хочется... Ты хочешь спать... Ты спокойна и расслаблена... - начинает успокаивающим шепотом говорить один из магов.
   - НЕТ! Я хочу знать! Я не подчиняюсь вам, и ваш напиток не действует на меня! Слышите?
   - Значит, нам придется тебя убить... - с тяжелым вздохом отвечает второй маг и наводит на меня свою руку.
  
   Ну все, дальше тянуть уже некуда. Или я атакую их, или меня убивают.
   Извини, Светлая Богиня, но твой квест слишком тяжел.
  
   "Призыв боевого Медведя"... Мишка - атакуй их!
  
   Далее все смешалось в сплошной калейдоскоп и круговерть событий.
   Мишка нападает сразу на двоих магов, широко раскинув в стороны лапы, словно пытаясь обнять их. Третий маг, поняв, что он сейчас не под нападением, пытается атаковать меня, пуская в меня стрелы Света. Пусть и слабые, но выпускаемые очень часто, они наносят весьма болезненные ожоги, сбивая мне концентрацию.
   Наконец, уклонившись от последних двух, я оказываюсь перед нелегким выбором, или наложить на себя и Мишку "Исцеление", или атаковать третьего мага "Роем Ос". Впрочем, полоска жизни у Медведя пока что в зеленой зоне, да и я пострадала не так уж сильно, поэтому...
  
   - Ай, больно! - завопил маг, когда ему под мантию начали залетать маленькие полосатые мушки, которые очень больно кусаются.
  
   Медведь все же смог ухватить обоих своих противников и прижать к себе... Раздался сдвоенный хруст и на пол упали две смятых куклы, бывшие совсем недавно боевыми эльфийскими магами.
   Последнего Медведь и Осы убили очень быстро, тем не менее, изо всех сил стараясь находится по разные стороны от атакуемого. С одной стороны, это им помогло, так как они, фактически, окружили мага, с другой стороны... жаль, конечно, что мои основные боевые единицы так враждебны друг по отношению к другу.
  
   Взмахом руки я отпускаю и первого и вторых назад. туда, откуда я их призываю, надеясь, что сэкономленное время их пребывания в моем мире еще пригодится мне сегодня.
  
   Слегка колышущаяся ткань гобелена подсказывает мне, что маги появились в моей комнате не из воздуха. Да, так и есть, за плотной тяжелой ткань скрывается не до конца закрытая потайная дверь.
   Стоит мне только войти в проход и занавесить ковром дверь, как из комнаты раздается громкий стук в двери, после чего, вслед за требованием немедленно открыть эти самые двери, их начинают ломать.
   Я захлопываю двери и приникаю к ним ухом, в надежде, что...
  
   Прямо напротив моего лица обнаруживается небольшая дырочка, через которую очень хорошо видно все, что происходит в комнате и прекрасно слышно.
  
   С громким грохотом двери падают вовнутрь и вслед за ними в комнату врываются стражники с синими воротничками и с копьями, ведомые одним, по-видимому, командиром, с красным воротничком и с алебардой.
  
   - Обыскать комнату! Она должна быть где-то здесь!
   - Командир, окно распахнуто! - обращает внимание командира один из солдат.
   Кстати, да, а окно то я и не заметила, слишком уж все было быстро и стремительно.
  
   - Все ясно, она выпрыгнула через окно! Бегом во двор, может еще успеем ее перехватить.
  
   Ну-ну, перехватывайте меня...
   Так, ну что, давай думать дальше, Лена... Сама то я освободилась, но что делать теперь?
   Было бы неплохо освободить Лару, да и тело Прошки захватить с собой стоит.
   По логике, Конюшни, а где же еще будут держать Единорогу, находятся внизу. Значит, мне надо искать возможность спуститься вниз.
   Пройдясь по коридору потайного хода влево до упора, я убедилась, что попала в тупик. Ладно, пойдем в другую сторону.
   Пройдя больше половины пути, я внезапно спотыкаюсь о какой-то темный предмет весьма больших размеров, лежащий прямо под ногами.
   Сделав попытку присмотреться, я внезапно получаю системную надпись:
   Тело графа Менто-Каресто, одного из претендентов на престол данной области. состояние трупа - двадцати пяти процентное разложение. Внимание, на полноценное воскрешение расход маны увеличен на четверть!
  
   Я быстро проверяю, что у меня с резервом маны... Пока что еще есть запас. Эх, ладно, сейчас любой союзник, пусть даже такой, слегка "протухший" будет полезен.
  
   Спустя несколько секунд я уже привожу в порядок несчастного графа.
   - Где я, что со мной, кто Вы, почему я ничего не вижу?
   Тьфу ты, черт, он что, слеп?
  
   - Я здесь, граф...
   - Кто Вы? Судя по голосу, Вы - прекрасная незнакомка, которая... подождите, но ведь... но ведь я был мертв! Меня же убили!
   - Да, граф, вынуждена признать, что буквально только что мне "посчастливилось" споткнуться о Ваш остывший, и уже начавший разлагаться, труп.
   - В таком случае, скажите мне, кому я обязан своим возвращением в мир живых, и что Вы потребуете от меня за это?
   - Я? Позвольте представиться, я - Светлая эльфийка, Волшебница Илленелла, из рода Березы.
   - Эльфийка... - разочарованно протянул граф. - поверьте, уважаемая Илленелла из рода Березы, я не имею ничего против лично Вас, но совсем недавно именно Ваши сородичи стали причиной покидания мною этого мира.
   - Да, я все прекрасно понимаю, уважаемый граф, и не собираюсь с Вами сейчас разводить споры на тему, стоит ли доверять всем эльфам и столь ли уж мы плохи, как отдельные представители нашей расы, но... но позвольте вкратце ввести Вас в курс дела?
   - Да уж, извольте...
  
   Я вкратце излагаю графу последние события, по минимуму упомянув свое участие в доставке несчастного Йорика на заклание.
   Тем не менее граф все прекрасно понял, но не проявил недовольства. На мой взгляд, даже больше, он искренне обрадовался тем, что фактически, их сейчас двое, если не считать самого Правителя, претендентов на престол.
  
   - Уважаемая Илленелла из рода Бер...
   - Так, все, мне это надоело, граф, я просто - Лена, хорошо?
   - Эм... Как скажите, уважаемая Лена, ведь я Вам обязан жизнью... В таком случае, для Вас я - Кресто.
   - Договорились... итак, что Вы хотели сказать мне, уважаемый Кресто?
   - Как Вы смотрите на то, чтобы помочь мне свергнуть эльфов вместе с их ставленником - Правителем, после чего, устранив Йорика, я на вполне законных основаниях займу престол и щедро вознагражу Вас. Хотите, Вам будет предоставлена роща любых размеров возле города, где Вы сможете жить. Она будет объявлена заповедной и никто, слышите, никто не посмеет тревожить Вас там...
   - Уважаемый Кресто, давайте сделаем так, я помогу Вам избавиться от Йорика, после чего удаляюсь из города. причина - мне категорически запрещено наносить вред живым существам, а в процессе свержения моих соотечественников неминуемы сражения и жертвы. мне от Вас нужна лишь помощь в приобретении эликсиров восстановления маны... так, чтобы никто не видел для кого они приобретаются. После чего я покидаю Ваш город, а что Вы тут будете делать дальше, меня не интересует.
  
   Хм... странно, почему граф сказал, что он ничего не видит? Я то прекрасно вижу и его и выражение его лица... брезгливо сморщившееся при моем отказе от оказания ему помощи в захвате власти, но улыбнувшегося при упоминании цены за мою помощь.
  
   - Уважаемая Лена, по-видимому, лишена доступа к Источнику?
   - Простите, граф, но это Вас не касается!
   - Что ж, как скажете, нет, так нет. У Вас есть план?
   - Да, есть, и если Вы знаете Замок, нам это очень сильно поможет!
  
   Спустя непродолжительное время мы вдвоем уже крались по темным переходам потайных ходов Замка. Мой план был прост как две копейки... Вывести всех моих за пределы Замка, при возможности, осуществляя поддержку графу в процессе вырезания им противников, после чего утром, демонстративно провести казнь, на участие в которой я подписалась, и уйти отсюда.
   Во всяком случае, мне данный план не представлялся сложным.
  
   Первых стражников, стоявших на посту, граф убил так легко и походя, что во мне укрепилась вера в исполнимость моего плана.
   Я просто подошла к солдатам и, изображая застенчивость, попросила помочь мне сориентироваться в хитросплетениях коридоров Замка. Оба стражника, как один, изобразили любезность и вызвались сопроводить меня до моих покоев... За первым же поворотом оба познакомились с канделябром в руках графа... К сожалению, знакомство было кратким и, боюсь, не особо впечатлило стражников.
   Еще пара постов и мы, наконец, выскальзываем из темных и пыльных коридоров, полных паутины и тайн, на такое же темное подворье, позади основной громады Замка.
  
   - Все, уважаемая Лена, мы возле конюшен. Какой масти Ваша лошадь? Или у Вас конь?
   - У меня - Единорога... и судя по всему, ее держат вот в том стойле. - я указываю пальцем на помещение с крепкими воротами.
  
   Буквально в ту же минуту изнутри раздается громкое ржание, после которого под аккомпанемент глухого удара, вышибив двери своей стеной, на улицу вылетает фигура в одежде конюха.
   Нелепо раскинув руки, бедняга грузно приземляется в куче сена, где и застывает бесформенной грудой.
  
   - Наверное, это Ваш Единорог постарался, да? - одобрительно хмыкнул граф.
   - Моя Единорога! Она у меня девочка!
   - Вдвойне интересно... Если позволите, я бы хотел... Ах да, Вы же торопитесь покинуть нас...
  
   Я осторожно заглядываю вовнутрь, где царит полнейший разгром. Несколько порванных уздечек, удил, измочаленные столбики и разбитые привязи... Жмущиеся по углам статные кони, сейчас больше напоминающие испуганных пони... И моя красавица, Лара, грозно наставившая свой рог прямо на вход, в ожидании того, кто еще сунется покушаться на ее свободу.
  
   Мне пришлось весьма сильно зажать ей рот, чтобы она своим радостным ржанием не привлекла к нам внимание случайных стражей, могущих бродить вокруг Конюшни.
   Выведя Лару из Конюшни, я внезапно оказалась свидетелем встречи графа и еще одних моих союзников, варгов.
   Граф, прижавшись к стене спиной, водил в панике перед собой своей рапирой, пытаясь удерживать варгов на расстоянии, а те, словно самые настоящие любопытные собаки, тянулись к нему носами и усиленно вынюхивали что-то.
  
   Приветствуем тебя, Лена. От этого самца идет очень сильный твой запах. Он в стае?
   Нет, я просто лечила его. Забудьте о нем, он, пока что, наш союзник. Сейчас он попробует провести нас к вашей цели.
   Хорошо, пусть живет...
  
   - Граф, не пугайтесь, это мои союзники. Проводите нас в подземелья, где могут содержать пленников, чтобы мы выполнили наш договор по поводу Йорика, и я смогла забрать с собой тело моего друга, Прошки.
   - Потрясающие у Вас друзья, уважаемая... - содрогаясь, надеюсь от холода, ответил мне граф. - Надеюсь, больше у Вас сюрпризов не приготовлено? Демона там, ручного, например?
   - Нет, демонов нет, есть еще Медведь, боевой, призываемый...
   - И-ик... Надеюсь, Вы не призовете его прямо сейчас?
   - Нет, если в том не возникнет необходимости.
   - Спасибо, а то, знаете ли, я их вообще-то боюсь. этих, всяких. "существ"... И не хочу показывать свой страх перед дамой...
  
   "Светлый"... если я не ошибаюсь, такое присуще только сторонникам Света. "Темные", если это служит достижению их целей, не брезгуют ни чем, а этот... "Боюсь"...
  
   Мы все ниже спускаемся по ступенькам в подземелья Замка. Два встреченных наряда даже не успели пикнуть, как были порваны в клочья варгами, которые, метнувшись из-за наших спин, до полусмерти напугали бедного графа.
  
   - Скажите, Лена, а где можно разжиться такими... "собачками"?
   - А Вы что, уже не боитесь их?
   - Нет, боюсь... просто если ими будут заниматься специальные слуги, то, как бы я и не против держать у себя в армии таких бойцовых собак.
  
   Лена, скажи ему, что если он нас еще раз обзовет собаками, то дальше мы пойдем одни.
  
   - Да, граф, большая просьба, не называйте варгов собаками, они сильно обижаются на это!
  
   И граф, остановившись и повернувшись к варгам лицом, со всей возможной в данной ситуации почтительностью, сделал вид, что снимает шляпу и поклонился им, принеся свои извинения.
  
   Это что было? Ритуал вызова на бой?
   Нет. это он принес свои извинения за то, что оскорбил вас, назвав собаками...
   Пф...
  
   Внезапно, из одной из камер потянуло таким сильным запахом Смерти, что мне страшно захотелось чихать.
   - Здесь! - ткнула я пальцем.
   Не знаю, что или кто томится там, но оставлять за спиной такой сгусток Смерти, я не имела никакого права.
  
   Граф, покопавшись в связке ключей, заблаговременно прихваченных им со стола в сторожке, открыл камеру.
   Из ее глубин на нас злобно смотрел... некромант!
  
   - Какие посетители! Никак светляков вынесли их же собратья, да? Ну что, будем убивать, или пытать дальше? Что, захватили Замок? Всех эльфяков вырезали, а? Дайте мне парочку, я их подниму, помучаю их души, а потом развею... и делайте со мной, что хотите.
  
   И вновь я поразилась разнице между светлыми и темными расами.
   Тот же граф, едва мне стоило его поднять. сразу завел разговор о деловой выгоде нашего сотрудничества, пытаясь завлечь меня сладкими обещаниями, а темный - некромант, сразу честно сказал, чего он желает и что может предложить нам в замен - свою жизнь.
   Несмотря на всю ненависть к магам Смерти, я почувствовала симпатию к этому бедному пленнику моих собратьев.
  
   - Если я Вас освобожу, будете ли Вы служить мне? - завел тем временем свою шарманку граф. Да, ему действительно не хватает союзников, если он так усиленно пытается завербовать хоть кого-то, хоть меня, хоть некроманта.
   - Ха-ха-ха, - запрокинув голову, расхохотался вербуемый. - буду, но учти, какую бы я клятву не принес, я буду искать шанс нарушить ее и убить тебя, граф!
   Пока шел подобный обмен любезностями, я просмотрела характеристики некроманта и, поняв, что его Здоровье находится в красной зоне, применила на него "исцеление".
   - Тогда посиди пока тут. - граф захлопнул дверь камеры и мы уже направились далее, когда оттуда донесся голос:
   - Если Ты, Целительница, ищешь молодого солдата, то он тут, по соседству, сидит, ждет тебя...
  
   Открыв по совету некроманта соседнюю камеру, я вскрикнула от радости. Там, сидя на копне сена, находился Прошка.
  
   - Прошка, выходи! - позвала я его и... осеклась...
   Парень медленно, словно нехотя встал, развернулся и глядя перед собой безжизненным, ничего не выражающим взглядом, направился в сторону выхода. Перед нами был настоящий зомби.
  
   Я вынуждаю графа вернуться к некроманту.
   - Послушай, а есть ли возможность снова сделать Прошку мертвым, так, чтобы я смогла воскресить его?
   - Нет, поднятого ты уже не воскресишь, "милочка". - ухмыльнулся маг мне в ответ. - Если ты хочешь вернуть своего солдатика к жизни, тебе нужна милость самой Светлой Богини...
  
   Ладно, выберемся из Замка, там, на свободе, я обращусь с молитвой к Богине.
  
   Еще через пару минут блужданий по коридорам подземелья, и мы подходим к окованным железом дверям. Заглянув в узенькое, зарешеченное окошко, граф злорадно ухмыляется "здесь!".
   Да, действительно, открывшиеся двери камеры демонстрируют нам Йорика, невозмутимо взирающего на нас и очередной копны сена.
  
   - Чем обязан вашему визиту в столь поздний час? - высокомерно цедит он сквозь зубы, даже не делая попытки обрадоваться нашей с ним встрече.
   - Да вот, видишь ли, кое-кто желает с тобой поквитаться за убитых жен и детей... - отвечаю я ему прежде. чем граф успевает что-либо сказать.
   - И кто же этот мститель? Этот жалкий графишка? Или может твой солдат - походный любовник?
  
   Вперед выходят варги...
   Я, схватив за рукава, вытаскиваю в коридор графа и Прошку. Первого просто, чтобы не зацепили ненароком, ему нас еще наружу выводить. Второго... по той же причине, наверное... чтобы не потерять окончательно.
  
   Спустя некоторое время я получаю сообщение о том, что квест о помощи мстителям завершен и просьбу от Вожака, выпустить... его?
   Действительно, из камеры выходит только один Вожак.
  
   А где остальные?
   Они погибли, мстя за погибшую Стаю... Лена, Самка-вожак, прошу, прими меня в свою Стаю. Клянусь, буду до последнего вздоха и взмаха хвоста служить тебе верой и правдой.
  
   "Юнит Варг-вожак желает присоединиться к Вашему отряду. Желаете принять его, Да/Нет?"
   Естественно, да.
  
   Спустя еще некоторое время, без особых приключений мы выбираемся наверх, и граф проводит нас к неприметной калитке в задней части Замка.
  
   - Ну, что ж, уважаемая Лена. мне искренне жаль, что Вы не согласились принять мое приглашение и поселиться в моем будущем Замке, но... Как мы и уговаривались, Ваша награда.
   Он протягивает мне небольшой мешочек, в котором что-то звякает.
   Развязав и заглянув вовнутрь, я обнаруживаю там десять эликсиров полного восстановления маны, что, в добавок к имеющимся у меня трем, дает мне весьма неплохую уверенность в себе.
  
   - Прощайте, граф...
   - Прощайте, Лена...
  
   Мы уходим прочь от Замка, мое "шестое чувство" подсказывает мне, что нам еще долго смотрят вслед, то ли прощаясь, то ли чтобы убедиться, что мы не передумаем и не вернемся, чтобы отобрать еще не отвоеванный Замок.
  
   ***
  
   Путешествие в обществе зомби - далеко не самое приятное занятие, хочу я вам сказать.
   Нет, персонально к Прошке, его поведению и так далее, у меня претензий нет. Он не пытается полакомиться мною или Вожаком, не тупит и вообще, ведет себя вполне адекватно.
   Проблема в, или с, его телом. Оно разлагается и распадается.
  
   Первым это заметил Вожак...
  
   Са... Лена. Тут палец лежит на дороге, не твой Самец потерял?
   Во-первых, он не Самец, а Прошка, во-вторых, какой палец?
   Обычный, мертвый, отвалившийся...вонючий.
   Где?
   Вот...
  
   На дороге, прямо в пыли, лежал такой себе человеческий палец... посиневший, с черным ногтем, издававший весьма неприятный запах, такой же, как и тот, который распространял вокруг себя Прошка.
  
   - Прошка!
   - Слушаю тебя, Лена...
   - Это случайно не твой палец лежит на дороге?
   - Нет, у меня все пальцы на месте.
   Но он даже не посмотрел на свою руку!
   - Прошка, проверь их, пожалуйста.
  
   Солдат медленно поднимает на уровень глаз свои руки и шевелит по очереди пальцами, пересчитывая их при помощи детской считалки, при этом я отчетливо вижу, что на левой руке у него не хватает среднего пальца!
   - Мама по воду пошла, мама деточек нашла, малый, средний и большой, собирайтесь-ка домой, этим пальцем указала, этим ведрышко держала... На правой руке все пальцы!
   - Посчитай на левой! - ответила я ему. Интересно, такую считалку я не слышала!
   - Сорока-воровка воду носила, кашу варила, деток кормила. Этому дала, этому дала, этому дала и этому дала. А этому... Лена, у меня не хватает одного пальца на левой руке! Мизинца!
   Ну да, мизинца... Прошка просто проигнорировал пустоту на месте среднего пальца и посчитал за него безымянный!
  
   Солдат неловко спешился, долго ловил свой палец в пыли и, поймав его, попытался приставить на "место", сбоку от мизинца.
   Посмотрев на его безуспешные попытки, я задумалась. Терять такого верного воина мне бы категорически не хотелось. Но чем я могла ему помочь? Все мои заклинания, направленные на лечение или исцеление, нанесут ему только вред, благо, это мы уже успели проверить на примере графа Анджубойского.
   Я просматриваю свою личную книгу заклинаний, благо изученные в Заклинательном покое и добавленные в нее, они не исчезли с потерей Замка.
  
   "Регенерация"... Для живого существа - ускорение естественных процессов восстановления уровня Здоровья. В случае с Прошкой будет иметь обратный эффект - медленное снижение данного уровня.
   "Трупные черви"... Собственно говоря, одно из моих немногих боевых заклинаний, которое прямо направлено на причинение ущерба мертвым. Грубо говоря, вместо того, чтобы спасти тело Прошки, я его еще быстрее разрушу.
   "Исцеление", как и "Лечение"... помогая живым, наносит мгновенный вред мертвым. Опять же, одни из немногих заклинаний, которыми я могу нанести прямой ущерб противникам, правда, только мертвым.
   Что там у меня еще есть из того, что можно с хоть какой-то натяжкой назвать "боевым" заклинанием?
   На последней странице я обнаружила заклинание "Оживление неживого"!
   Не может быть, неужели?
  
   - Прошка, иди сюда. Слушай меня внимательно, я сейчас попытаюсь помочь тебе, возможно, это причинит боль.
   - Лена, ты можешь делать со мной что угодно, я полностью в твоем распоряжении... Ведь ты меня уже один раз спасла, поэтому моя жизнь принадлежит тебе...
  
   Вот и отлично, надеюсь, тебе не будет больно...
  
   Результатом применения заклинания "Оживление" стало то, что из ран Прошки начала капать кровь! Его безучастное лицо изобразило недоумение и интерес к красной жидкости, которая пачкала его одеяние.
  
   - Лена, что это?
   - Сейчас, потерпи Прошка, сейчас, сейчас у меня пройдет откат и я тебя исцелю... Тебе больно, да?
   - Нет, мне не больно, - все таким же равнодушным голосом произнес Прошка, после чего спокойно сунул палец в кровоточащую рану. - а она мажется! - также равнодушно заметил он, вытащив измазанный палец из раны и, чуть погодя, сунул его в рот.
  
   - Хм, еще хочу!
   - Стой, Прошка, не делай этого! Подожди!
   У меня как раз прошел откат, и я, проверив уровень здоровья своего "пациента", накладываю на него "Исцеление".
   Раны закрылись, и кровь перестала течь, но я получила сообщение, что мой союзник... был атакован мной???
  
   - Больно! - впервые с момента смерти, Прошка проявил какие-то эмоции. - Лена, зачем ты это делаешь?
  
   Его восклицание ввергло меня в откровенный ступор. После применения мною заклинания "Оживление" Прошка должен был стать ЖИВЫМ, а, значит, "Исцеление" не должно было наносить ему вред!
   Тем не менее, после моего заклинания, уровень здоровья Прошки снизился, словно он был мертвецом. С другой стороны, раны перестали кровоточить и закрылись, что говорило о...
  
   Мне пришлось обратиться к форуму, где я вычитала, что подобная ситуация возможна, когда подъем мертвого был проведен некромантом не полностью, умышленно либо вынуждено. Такие "полумертвецы" практически не имели положительных сторон, собрав все отрицательные от своих "собратьев" - негативное отношение к магии Жизни от мертвецов, например.
  
   Попробовать обратиться к Богине?
  
   Результатом моего обращения стало наличие у меня твердого убеждения, что еще одна подобная просьба ДО выполнения квеста, и кто-то, чересчур наглый, огребет по своей остроухой голове.
   Единственный совет, который я получила от Богини, был: "тяни его дальше, пока не сможешь вернуть в мир живых".
  
   Переполняемая вот таких вот раздумий, я, едучи во главе своего небольшого отряда, выехала на небольшую полянку.
  
   Судя по всему, по остаткам надгробий, по полуразвалившимся склепам, по груде камней, в которой лишь поднапрягшись, можно было опознать часовню, раньше здесь было кладбище.
   Запах смерти и ощущение полного забвения витают над кладбищем.
  
   Тем не менее, при всей той разрухе, которая царит в этом скорбном месте, развалины часовенки выглядят так, словно их кто-то укрепил, чтобы они окончательно не рухнули на голову.
  
   Внезапно из соседних зарослей в нас вылетает какое-то заклинание. Внешне оно выглядит как облачко серой пыли, которая стремительно подлетает к Прошке и рассыпается в ничто, после удара о его грудь.
  
   Буквально сразу же, после внезапной атаки, земля на могилах начала вздыбливаться и рассыпаться, выпуская наружу скелетов. Вскоре уже довольно большая армия этих оживших костяков движется в нашу сторону, угрожающе размахивая ржавыми мечами, копьями, а кое-кто и просто большими костями.
  
   Тем временем, о грудь Прошки разбивается еще пара заклинаний, некоторые из которых не только не наносят ему вреда, но напротив, восстанавливают ему здоровье!
  
   Я применяю массовое "Исцеление", создав круглую прошлепину в рядах атакующих. Попавшие под мой удар скелеты попросту рассыпаются готовыми суповыми наборами, с сухим стуком.
   Парочка, пытавшаяся зайти нам с боку, попали под удары лап варга и последовали вслед за своими собратьями.
   Внезапно Прошка, который, перехватив поудобнее свое оружие, начал атаку, застыл, словно вкопанный и начал медленно поводить головой из стороны в сторону, то ли осматриваясь, то ли соглашаясь с чем-то.
  
   - Прошка, что случилось?
   - Не знаю... кто-то говорит со мной, приказывая мне атаковать вас и называя вас с варгом врагами.
   - Прошка, не соглашайся с ним, борись!
   - Я это и делаю, Лена...
   - А ты не можешь определить, откуда ты слышишь этот голос?
   - Пока что нет.
  
   Ладно... Так, судя по всему, на Прошку кто-то устроил ментальную атаку, пытаясь взять его под контроль.
   В кои-то веки я обрадовалась, что мой верный спутник - мертвец, которого тяжело загипнотизировать или взять под контроль.
  
   Холодный, липкий пот прошиб меня с головы до ног. А что, если следующей целью атаки будет Вожак или я? Мне необходимо как можно быстрее добраться до тех, кто управляет скелетами и пытается взять нас под контроль.
   Судя по тому, что скелеты шли на нас не простой, неорганизованной толпой, а более-менее четкими рядами, не наваливаясь скопом, а атакуя "отрядами", так, чтобы не мешать соседям, какой-никакой центр управления у них был. И именно до него мне и надо добраться.
  
   Вожак, мы отобьемся сами, ищи вокруг живых, других, не нас, которые управляют скелетами.
   Как скажешь, Лена, но в округе других живых нет.
   Как? Совсем нет?
   Нет. Пара волосков и один отгрызенный ноготь остался... Лена, если варг сказал, что никого живого нет, значит нет.
   Странно, но ими кто-то управляет... Кто?
   Повторяю, в округе нет ЖИВЫХ!
   А кто есть?
   Есть кто-то с сильным запахом Крови... неживой...
   Где он?
   Там, в тех кустах, откуда в нас бросали магию.
   Поняла. Постарайся туда прорваться. Сможешь?
  
   Буквально сразу же, словно подслушав наш "разговор", скелеты начали блокировать кусты, не давая нам и на шаг продвинуться в том направлении.
   Самым интересным было то, что мертвецы обращали внимание только на нас с Вожаком, отвечая на удары Прошки лишь тогда, когда они попадали по ним. Если "выживали", естественно.
  
   Обратив внимание на данное обстоятельство, я скомандовала солдату прорываться в сторону кустов, откуда, судя по всему, и велось управление армией нежити.
   Получив четкое и ясное указание, что надо делать, Прошка, словно бульдозер, двинулся в указанном направлении, раздавая сильнейшие удары направо и налево. От каждой такой "затрещины" голова его противника срывалась с шеи и улетала, словно волейбольный мяч, прочь, оставляя обезглавленное тело медленно оседать на землю, как надувная кукла, из которой выпустили воздух.
  
   К сожалению, подобное прекрасное зрелище очень быстро прекратилось. Прошка начал замедляться, его движения становились все более неуверенными и рваными.
  
   Лена, считаю необходимым тебя предупредить... ПОДЧИНИСЬ МНЕ!... Что дальнейшее мое продвижение вперед связано с определенными трудностями... ПРИКАЗЫВАЮ!
   Прошка, в чем дело, что это...
   ПОВЕЛЕВАЮ, ПОДЧИНИСЬ МНЕ!... Лена, я слышу чужой голос, который требует, чтобы я... ПОДЧИНИСЬ!... слушался его и выполнял его... Я ТВОЙ ХОЗЯИН!... требования. С каждым шагом мне все труднее сохранять верность тебе...
   Я все поняла, Прошка, стой там, или даже отойди на пару шагов.
  
   Солдат выполнил мое указание, и, как мне показалось, по каналу нашей мыслесвязи с ним, до меня донесся его облегченный вздох.
  
   Отдав распоряжение варгу, прикрывать мою спину, я делаю попытку наложить на скелетов очередное массовое исцеление.
   У Вас недостаточно маны...
   Тьма-а-а... Я же забыла выпить эликсир! Израсходовав почти весь свой резерв в Замке, когда помогала графу, я по привычке ждала, что он сам восполнится, подзабыв, что Источника то у меня нет!
   Сейчас пить бутылек опасно, так как восполнение произойдет не мгновенно, а вот окружающие меня скелеты просто не дадут мне времени на это действие.
   Ну, что ж, значит, пора вспомнить уроки покойной подруги, Ольки...
  
   Я хватаю поудобнее свой посох и, вращая его, словно пропеллер, начинаю самостоятельно прорываться к кустам, в которых засел командир наших противников.
   Если от ударов и "оплеух" Прошки скелеты просто теряли головы, то от моих ударов они банально рассыпались на части. Это меня заставило призадуматься, может мне имеет смысл и в дальнейшем экономить ману, орудуя исключительно оружием ближнего боя?
  
   Не могу сказать, что я прошла сквозь ряды противников, словно нож сквозь масло, но... Но вскоре я уже была возле кустов.
  
   - Прошка, ты как?
   - Держусь... Лена... - ответил мне, с некоторой задержкой, солдат.
  
   Я вламываюсь в заросли, служившие укрытием для командира наших противников, и натыкаюсь на одинокую фигуру, в черном монашеском балахоне, которая стоит, слегка раскачиваясь и вытянув руки по направлению к моему живому-неживому союзнику.
  
   Сильный удар по голове, который тот просто не заметил, будучи полностью поглощенным своими попытками взять моего Прошку под свой контроль и...
   Потерявшие управление, скелеты почти сразу затеяли междоусобные драки, по принципу, толкнул, получи в ответ и так далее, дико напоминая мне младших школьников, ведомых куда-то классным руководителем.
   Как бы это ни было неприятным, но... тело врага надо бы осмотреть, мало ли, вдруг там есть какие-то артефакты или...
   Только это ни какое не тело, это оглушенный вампир!
   Да-да, самый натуральный вампир, с клыками, с начавшей покрываться волдырями кожей на лице, с которого я неосторожно сдвинула капюшон.
   Кстати, ткань плаща какая-то необычная, очень тонкая и... и имеющая странный рисунок.
  
   Плащ вампира-некроманта. Материал - человеческая кожа. Благодаря этому пла...
  
   Издав громкий визг, я в прямом смысле отпрыгнула от вампира, инстинктивно начав вытирать руки о подол своего платья.
   Господи, какой ужас! Носить на себе одежду сшитую из человеческой кожи... Убить, немедленно убить!
   Я заношу над вампиром свой посох...
  
   Внимание, уровень здоровья данного существа слишком низок, чтобы вынести Ваш удар. При его убийстве Вам будет засчитан провал квеста Светлой Богини. Вы уверены, что желаете нанести удар? Да/Нет?
  
   Оп-па... полная... попа! Вот это я влипла. Как же я могла забыть, что Светлая Богиня запретила мне наносить урон живым существам вообще? Как я до сих пор не провалила его?
   Заметив, что вампир начал шевелится, я уткнула конец посоха ему в горло, прижав его, таким образом, к земле. Еще не придя до конца в сознание, он слабым движением руки попытался натянуть капюшон на лицо.
  
   - Кто ты?
   - Я? - вампир, прищурившись, пытается всмотреться в мое лицо.
   Естественно, что в полном соответствии с рекомендациями, я отвожу взгляд, стараясь не встречаться с ним глазами. Во всяком случае, именно так рекомендовали на форуме вести себя, если есть опасность или опасения, что меня попытаются взять под контроль.
   - Нет, не ты, а эта Единорога! Не морочь мне голову! Ты попытался напасть на нас, хотя мы не представляли для тебя опасности. Когда мы отбивались от атаки твоих скелетов, ты попытался взять под контроль моего спутника. Как ты считаешь, я имею право сейчас убить тебя?
   - Ты не хочешь убивать меня! Тебе это не нужно! - внезапно изменившимся голосом сказал вампир. - Ты хочешь отпустить меня!
   - Нет, не хочу! - гордо ответила я ему, хотя мысль, насчет того, чтобы дать ему свободу, промелькнула у меня в голове. - Не пытайся провернуть со мной эти свои шуточки!
   И я посильнее придавила концом посоха его горло.
  
   - Ну, так что? Что скажешь, Дракулито-вампиреныш?
   - Меня зовут не Дракулито!
   - Если честно, мне все равно, как там тебя зовут. Что ты можешь предложить мне за свою жизнь?
   Внезапно, вампир широко улыбнулся, ощерив все свои белоснежные зубы.
   - А ведь ты не можешь меня убить! Могла бы, уже бы убила... Что ж так, эльфийка, а? или нельзя убивать живых существ?
   - Да, МНЕ нельзя, но ведь я могу отдать приказ своему охраннику, которого ты долго и безуспешно пытался взять под контроль! - нашла чем парировать я. - Прошка! Иди сюда!
  
   Солдат тяжело подковылял к нам.
   - Ну, так как? - насмешливо глядя вампиру в глаза, спросила я. - А то, смотри, я ведь и варга могу попросить...
   Вожак, словно понимая наш разговор, материализовался возле моей ноги.
   - Так что скажешь? Есть у меня хоть одна причина не убивать тебя?
   - Да, Волшебница, есть. Я, как представитель семьи Каппадокийцев, могу попробовать решить проблему твоего телохранителя, который и не мертв, но и не жив одновременно, ведь именно это тебя тревожит, так? - несмотря на упершийся ему в горло конец посоха, вампир пристально заглянул ко мне в глаза. - О, да, ты так хочешь вернуть его в мир живых!
   - Хорошо, я согласна сохранить тебе жизнь... Какую клятву ты готов принести мне?
   - Я могу поклясться тебе богами, именем Света, раз уж ты почитаешь его, либо Тьмы, если ты согласишься на такое...
   Пока вампир рассказывал мне все это, я быстренько просмотрела на форуме рекомендации по данной теме. Клятва Крови, единственная, которую ни один вампир не нарушит! Во всяком случае, человек с ником Jeniak уверял именно в этом.
  
   *** Желаете узнать больше о вампирах и их обычаях? Выше упомянутый Jeniak - один из авторов нашей серии. Читайте его книги "Вампир", "Лорд"....
  
   - Меня устроит клятва Крови!
   - Ш-ш-ш-ш... Не слишком ли ты много о себе возомнила, Волшебница? Клятву Крови дают далеко не каждому...
   - Ну, так далеко не каждый ведь предложит сохранить жизнь вампиру, напавшему на него, правда? - парировала я. - А я не только предлагаю тебе сохранить жизнь, я предлагаю тебе весьма интересную научную загадку. Ведь, насколько я знаю, ваша семья всегда интересовалась исследованиями, так? - во всяком случае, Jeniak, давая описание семьи Каппадокийцев, утверждал именно это.
   - Свобода в обмен на знания? Так тебя нужно понимать? Слишком уж щедрое предложение, тебе не кажется? - ощерился клыками вампир. - извини, но мы не любим, когда нам называют подобные расплывчатые формулировки. Давай оговорим четко и конкретно, что ты хочешь получить за то, что оставляешь меня в "живых" и как я могу выкупить у тебя свою свободу?
  
   Я задумалась. Вампир хорошо поставил вопрос, действительно, как-то странно выглядело мое предложение без указания конкретных задач и требований.
  
   - Хорошо, я согласна, что мои слова звучат странно. Что ты можешь предложить мне за... скажем так, первый вариант и второй?
   - Хитро, хитро... мало того, что взяла меня в плен, так еще и...
  
   Прошка в очередной раз дернулся, словно он был куклой-манекеном, которого тянули за ниточки. Пора прекращать этот спектакль.
   - Может хватит, а? Я запрещаю тебе пытаться взять под контроль Про... не так, любого из моих спутников, ясно?
   - А то что? - ухмыльнулся этот хмырь.
   Вот же ж, зараза, а? И самое главное, он, по-видимому, чувствует, что я не хочу его убивать. Зачем, спросите вы?
   Именно из-за запрета Светлой Богини, хотя и не совсем так, как можно было бы подумать. Я то могу отдать приказ вожаку и Лере, и они, скорее всего, убьют вампира, но... Но ведь это еще один воин, которого я бы очень хотела иметь на своей стороне.
  
   Какая-то часть меня, наверное, частичка светлой эльфы, всеми силами пыталась меня убедить, что брать в союзники исчадие Смерти не стоит, но здравый смысл, вместе с другой частичкой меня, говорили, что абсолютно все равно, кто будет моим союзником.
   Я уже успела понять, что так называемые "идеалы Добра и Света" отнюдь не являются таковыми. Если я смогу убедить этого вампира быть на моей стороне, это принес мне гораздо больше пользы, чем опыт, который получат Вожак и Лера за его убийство.
   А то, что он - вампир, ну так и что? Прошка, чай, тоже, не совсем живой человек.
  
   - Значит так, Дракулито...
   - Не смей меня называть так!
   - ...Вампиреныш, первое правило: ты не имеешь права наносить вред своими действиями или бездействием моим союзникам. Второе: ты обязан выполнять все мои приказы, даже если они противоречат первому правилу. Третье: ты обязан следить за не причинением вреда тебе, если это не противоречит первым двум правилам. На этих условиях, я готова сохранить тебе "жизнь". Далее, условие получения тобой полной свободы: ты станешь свободным, когда я выполню квест от Светлой Богини - окажу помощь тысяче живых существ, не имея право на причинение им вреда.
   - Хм, условия интересные, но... кто мне мешает прямо сейчас, взять, и напасть на тебя, эльфийка?
   - Начиная от моего посоха, и заканчивая моими спутниками, на которых подобное ограничение не распространяется...
   - Хорошо, уговорила... Хотя нет, подожди! Я не совсем понял насчет задания этой твоей, Све-тьфу-лой Богине... А если ты его никогда не выполнишь? Или будешь тянуть долгое время? Нет, так не пойдет. Давай оговорим определенное время, а потом, извини, я бы хотел быть свободным.
   - Все, что я могу тебе пообещать, это дать встречную клятву, что не буду затягивать с выполнением задания от Богини. А вот сроков, извини, я тебе назвать не могу.
   - Ладно, согласен... еще один вопрос, ты мне хоть не будешь запрещать "питаться"?
   - Да ешь на здоров... а-а-а... ты об этом "питании"... Ну что ж... не разрешать тебе 2питаться", значит обрекать тебя на мучения...
   - О да, на страш-ш-ные мучения! - довольно оскалился вампир.
   - Значит я разрешу тебе пить кровь. Но так, чтобы я этого не видела и не знала. Понятно?
   - Понятно... светлая чистюля... все вы такие, "лишь я бы не видела". Так что, начинаем?
  
   Сам ритуал клятвы Крови я пересказывать не буду, скажу лишь одно, когда я дала встречную клятву, не затягивать выполнение задания Светлой Богини, я получила сообщение, что с одной стороны, Богиня довольна дополнительными обязательствами, взятыми мною на себя по выполнению ее задания, но с другой стороны, ей не понравилось, кому давалась клятва.
  
   Итак, мой отряд, насчитывающий уже четверых (вместе со мной) членов, двинулся далее, как там говорилось в старой сказке, навстречу новым приключениям.
  
   И да, за сохранение "жизни" вампиру, я получила "тринадцатое живое существо, которому оказана помощь".
  
   ***
  
   - Как тебя хоть зовут то, клыкастое недоразумение?
   - Адам...
   - Хм, а знаешь...
   - Про первого мужчину - Виталика? Да, знаю.
   - Э-эпс... А откуда?
   - Почти каждый бессмертный, услышав мое имя, обязательно пытался пошутить на эту тему. Потом он умирал...
   - Понятно.
  
   В процессе ведения этого разговора мы как-то незаметно подошли к горам, кторые возвышались над нашими головами. Если не сильно запрокидывать голову вверх, то можно было представить себе, что вершины нависают над нами. Правда знания, полученные мною на уроках географии, говорили мне, что так не бывает. Ну, или разработчики Земель откровенно наплевали на здравый смысл и...
   Даже мне, эльфийке, идти вверх по тропинке было тяжело. Что уж говор...
   Мда, похоже, мне еще долго будет икаться от моей прошлой жизни, там, в реале.
   Прошка, как и Адам, будучи представителями немертвых мертвецов, без устали шли вверх, и судя по всему, даже не запыхались! Впрочем, о чем могла идти речь, если у них и дыхания, как такового не было.
   Вожак и Лера, которую я вела на поводу, без видимых усилий переставляли ноги (ну, или лапы, это уже как посмотреть).
   Одна лишь я пыхтела как паровоз, постоянно борясь с желанием, сесть прямо на землю, и дать отдохнуть уставшим ногам.
  
   - Все, не могу больше, объявляю привал! - вырвалось у меня.
   Лена, пройди еще три прыжка, тут есть удобная площадка, где можно не только отдохнуть, но и поспать, не рискуя скатиться вниз.
  
   Вожак... спасибо тебе, четырехлапый брат, подбодрил...
  
   Едва только мы выбрались на более-менее ровную площадку, как варг насторожился и направился в направлении за ближайшие кусты.
   Там, в позе глубокой скорби, сидел на крупном камне невысокий молодой человек, в одеянии пастуха.
  
   - Приветствую тебя, о юноша. Что печалит тебя?
   - Ой, вы так тихо подошли, я вас даже не заметил... Да. печалит... Я скорблю.
   - О чем же ты скорбишь? Ведь тебе положено радоваться жизни, мой юный друг. - решила продолжать и далее в том же, свойственном эльфам духе, я.
   - Мы пошли в горы с моим лучшим другом. Вдруг, под нашими ногами задрожала земля и уступ, на котором мы стояли, начал оседать вниз. Каждый из нас хотел успеть выбраться вверх, но мы опускались быстрее, чем ползли вверх.
   Тогда мой друг подставил мне свою ладонь, чтобы я, воспользовавшись ею как ступенью, успел выбраться раньше из расщелины.
   Я успел, а он... последнее, что я увидел, когда, выбравшись из расщелины, обернулся, чтобы подать ему руку, был его прощальный взгляд, медленно удалявшийся от меня вниз.
   - Чем я могу тебе помочь?
   - Дни и ночи я сижу тут и молю богов вернуть хоть на миг тот день. Я бы первым подставил своему другу руку. Боги ответили на мои мольбы, они дали мне нечто, что должно мне помочь попасть туда, но как им пользоваться, не объяснили.
  
   Пастух протянул мне руку. На ней лежал самый обычный будильник, с выставленными в разных направлениях стрелками.
   Едва я протянула руку и коснулась предмета, как его стрелки завертелись с бешеной скоростью в обратном направлении.
   Мои спутники пропали, а вокруг нас быстро сменялись день и ночь.
   Наконец, мельтешение светил прекратилось, и я очутилась в пасмурном дне.
  
   Пастушка, который вовлек меня в этот квест, нигде рядом не было.
   Я некоторое время стою на месте, пытаясь понять, то ли это ловушка, то ли так и должно быть по сюжету, то ли это один из знаменитых багов Земель.
   Внезапно из-за поворота послышались голоса. Один из этих голосов был мне смутно знаком, ну да, вроде как именно паренек-пастух так и говорил.
  
   - Ну же, идем, здесь нас никто не увидит...
  
   Из-за поворота вышел уже слегка знакомый мне паренек, который тащил за собой за руку молодую, и весьма красивую даже по меркам эльфов, девушку.
  
   - Милка, ну же, не упрямься. Ну, мы только поцелуемся и все.
   Я решила не высовываться из густых придорожных кустов, в которые спряталась при первых же звуках голоса пастуха.
   Девушка, судя по ее дерганому поведению, то хотела идти с парнем, то боялась.
   - Милаш, не тяни меня так, я боюсь...
   - Да чего ты боишься, дурашка, тут же никого нет рядом.
   - Не знаю, мне кажется, что здесь должно произойти что-то страшное, нехорошее... Да и то, что здесь безлюдно... случись ведь что, так никто и на помощь не придет.
   - Милка, ну хватит уже трястись... Я же рядом! Ты же знаешь, я в деревне любого быка ударом кулака завалю. Не бойся, если что, я защищу тебя. Ты вся трясешься, прижмись ко мне!
  
   И парень, Милаш, как его назвала девушка, с силой прижал ее к себе. Невольно вскрикнув от испуга, та уперлась руками ему в грудь и сильно толкнула его от себя.
   Как назло, именно в этот момент парень дал волю своим рукам, пытаясь залезть ими под платье своей подруге, поэтому, оттолкнувшись, она не удержалась на ногах и...
   Стараясь удержать равновесие, Милка шагнула назад шаг, другой... на третьем шаге ее нога не встретила опоры и девушка, размахивая руками, похожая на белоснежного лебедя в своем платье, словно крыльями, начала медленно падать навзничь в пропасть.
   В последний момент, когда казалось, что она уже упала, ей удалось ухватиться за ветку росшего на обрыве куста рукой. Листья, попавшие под пальцы, медленно скользили под весом девушки, приближая ее бесславный конец.
   Милаш, белый, белее снега, лежавшего выше, в горах, стоял словно столб.
   Огромные, полные невыразимой мольбы о спасении, глаза Милки смотрели на него, а он... смотрел на нее и ничего не предпринимал.
  
   Рука девушки соскальзывала все ниже по ветке кустарника, а мое сердце разрывалось от боли. Чем, ну чем я могла помочь ей? Чем?
  
   Словно что-то толкнуло меня в спину, и я кинулась на помощь девушке.
   Хватаю ее руку своей и начинаю тянуть на себя. Спасаемая, вопреки обычному (не раз прочитанному мною) ходу вещей в подобной ситуации, не хватается за меня, не тянет за собой. Нет.
   Она все также безвольно и спокойно продолжает сползать вниз, словно находясь во сне.
   "Во сне!" молнией пронзает меня мысль. Может, она заколдована?
   "Очищение"! Плевать, что я расходую запас маны, выполнение квеста важнее.
   Нет, безрезультатно, Милка все дальше и дальше соскальзывает в пропасть. Вот я уже едва удерживаю ее тонкие пальцы, вот... Все. Под аккомпанемент собственного длинного, протяжного крика, девушка падает вниз и скрывается из моего вида в дымке пропасти.
  
   - Милка-а! - протяжно закричал очнувшийся Милаш.
   Я встаю с колен и со всей дури отвешиваю парню затрещину.
   - Идиот! Так тебе и надо, застыл тут, вместо того, чтобы спасти ее!
   Мой взгляд падает на веревку, которая, смотанная на манер лассо, висит у него на поясе.
   - Ты хоть веревку удержать сможешь сам, или нет?
   - А? Веревку? Удержать... Да, а зачем, какую?
   - Вот эту, кретин! - я со злостью срываю у него с пояса нужный предмет и начинаю ее разматывать, опуская конец в пропасть.
  
   - Держи, и крепко держи. Я полезу вниз и посмотрю, может Милка выжила.
   - Милка... Так Вы ради нее полезете вниз, да? Да, конечно, я смогу удержать веревку.
  
   Надеюсь...
   Я начинаю медленно спускаться по веревке. Вначале показавшаяся толстой, она теперь больно врезается мне в руки, грозя разрезать их. Прямо на весу, я отрываю длинные рукава своего платья и обматываю полученные тряпки вокруг кистей. Становится немного легче, но теперь руки начинают проскальзывать, грозя отправить меня вслед за спасаемой.
   Нет, долго я так не продержусь.
   Заприметив небольшой камень, я становлюсь на него обеими ногами и, разгрузив веревку и приникнув телом к скале, быстро высовываюсь в Сеть, ища информацию на тему "как спускаться по веревке".
   Обматывать на один виток веревку вокруг кисти... Даже рисунок есть, как это делать.
  
   И снова спуск. Руки болят немилосердно, но зато риск сорваться сведен к минимуму.
   Я так и не поняла, когда под дрожащими ногами оказалась твердая земля, но еще некоторое время стояла, держась за веревку и не решаясь ее отпустить.
  
   Оглянувшись, я почти сразу увидела лежавшую бесформенной грудой тряпья Милку. Полоска здоровья над ней не просматривалась, мертва.
   Ладно, откат, благо, уже прошел, поэтому...
   Хм... А вот тут вопрос, что лучше - воскресить Милку своим заклинанием или обратиться к Богине?
  
   Светлая Богиня, подскажи, как поступать в подобных ситуациях?
   ... Добро, совершенное своими силами милее мне, чем запрошенная у меня помощь...
  
   Короче, крутись, как хочешь.
   "Оживление".
  
   С тяжелым всхлипом, Милка втягивает в себя воздух, после чего начинает громко кричать.
   Мне приходится дать ей пару-тройку раз по щекам, для того, чтобы отрезвить и привести в чувство.
   - Все, успокоилась?
   - Да, а... что случилось?
   - Та-ак... что ты помнишь?
   - Ну, я помню, что...утром Милаш пришел к нашему дому и предложил нам прогуляться по горам. Мы пошли. По пути он сорвал и сплел мне венок из полевых цветов...
   Я испытала едва сдерживаемое желание вылезти и убить Милаша на месте.
   - ... потом он рассказывал мне свои стихи. Вот послушай, как красиво и поэтично:

Милка, Милка, колбаса,

на тарелочке оса,

Милку я поцеловал

да осу и отогнал!

   Убить, потом оживить и еще раз убить!
  
  -- Давай, поднимайся вверх по веревке, я тебя тут внизу подстрахую.
  
   Милка начала очень умело и ловко карабкаться вверх, а я задумалась над странным моментом. Вот только что она плакала и была растеряна, а в следующую секунду, уже изображает из себя уверенного альпиниста.
   Это упрощения, сделанные разработчиками, или...
   Практически одновременно произошли несколько событий: я получила сообщение о том, что квест Милаша выполнен, что мне засчитано четырнадцатое живое существо по заданию Светлой Богини, окружающая меня сероватая дымка прошлого сменилась полусумраком глубокого ущелья и... И мне на голову свалилась веревка, по которой я планировала выбраться наверх.
  
   Круто, что и говорить. Интересно, это так задумано по сценарию, или... ?
  
   Или, как выяснилось на форуме.
   Оказывается, сами разработчики признали, что ими был введен в триггеры квеста такой момент, что спасатель должен подняться первым по веревке, потому как, видите ли, Милаш, при виде Милки, роняет веревку.
   Ладно... Эх, вот бы сейчас мимо меня пробежал Белый Кролик.
  
   Лена, почему ты не возвращаешься к нам? А то тут твои мертвые самцы беспокоятся.
   Они не самцы! Не могу я выбраться. Веревка упала.
   Что нам делать? Мы можем помочь тебе?
   Ммм... Можете. Идите вдоль по кромке ущелья и смотрите, где есть более-менее пологий подъем, достаточный, чтобы я могла подняться.
   Хорошо.
  
   Лена.
   Да, что случилось?
   Тут один из твоих сам... В общем, один из мертвых, этот, второй, с клыками, говорит, что может помочь нам спуститься вниз, чтобы защищать тебя.
   Если говорит, пусть пробует.
  
   Спустяя пару минут, надо мной появляется неясная точка, которая оп мере снижения превращается в крупную летучую мышь, в когтях которой висит, схваченный за загривок, Вожак.
  
   - Имей в виду, Лена, - слегка запыхавшись, обратился ко мне Адам. - спустить я могу, поднять назад - нет. Да и спустить... - он задумался. - Волка я еще... Чего скалишься?
   - Вожак просил не называть его волком. Он - Варг!
   - Ути-пути. Какие мы чувствительные! Ладно, этот комок шерсти я еще могу более-менее плавно спустить вниз. С твоим недозомби я просто рухну вниз, возможно с повреждениями. Кобылу я просто не вытяну.
   - Она не кобыла, она - Единорога, и зовут ее - Лера.
   - Делать мне больше нечего, кроме как заучивать, кого из твоих как зовут.
   - Слушай, Виталик...
   - Я не Виталик! - прошипел вампир и внезапно успокоился. - А, ну да. Хм, не спорю, хорошо ты меня осадила. Ладно, этот, варг, зомбяка как зовут?
   - Варг - Вожак, зомби - Прошка, единорога - Лара, вампир - Адам.
   - Ха-ха-ха... - иронично просмеялся вампир. - Вот как зовут последнего, я как раз забыл. Так что будем делать?
   - Сейчас.
  
   Лара, сестричка, ты как?
   Как только оба клыкастых ушли, мне стало гораздо спокойнее. Еще бы и эту гниль убрать. Когда он был человеком, он мне нравился гораздо больше. Даже яблочки пару раз давал.
   Яблочки? Я не видела.
   А он тайком от тебя, чтобы ты не ревновала.
   Вот заразы вы оба! - притворно рассердилась я. - Не волнуйся, я не буду ревновать, пусть угощает.
   Клыкастый сказал, что нам надо спускаться вниз?
   Нет, Лара. Вампир не потянет тебя, да и Прошку он скорее не спустит, а уронит. Давай ненадолго разделимся. Вы с Прошкой пойдете вместе, а мы тут втроем. Или Прошку тоже забрать?
   Забери, пожалуйста. Лучше я буду идти одна, чем с мертвым.
   Хорошо, тогда иди поверху, а мы пойдем понизу. Может найдем подъем.
  
   - Адам, ты отдышался?
   - Да я и не запыхался особо.
   - Тогда давай так. Спусти сейчас Прошку, а Лара пойдет верхом.
   - Хорошо...
   И превратившись в большую летучую мышь, вамп... Адам взмыл вверх.
  
   Позади меня раздалось тихое рычание.
   Оглянувшись, я увидела, что у Вожака шерсть стоит дыбом и оскалена пасть.
  
   - Ты чего, серый?
   Хоть и союзник, но... не нравится мне это. Обращения всякие и тому подобное.
  
   - ПОБЕРЕГИСЬ! - раздалось сверху.
   Задрав головы (одну голову и одну морду) мы с Вожаком шарахнулись в сторону, подальше от стены ущелья, вдоль которой спускался... нет, падал Адам с Прошкой.
  
   Шмяк! Хрусь!
   Полоска здоровья Прошки чуть просела от удара о землю. Адаму повезло больше, упав на тело своего несомого, он смягчил удар, поэтому не пострадал.
  
   - Всё, все в сборе? - спросила я после того как, совместными с Адамом усилиями, вправили выбитую при падении ногу Прошке. - Тогда в путь!
  
   ***
  
   Впрочем, наш величественный поход продлился недолго. Буквально за первым же поворотом ущелья обнаружилась пещера, над сводом входа в которую было нацарапано кривыми, полустертыми буквами: "тут водятся тигры!"
  
   - А вдруг через эту пещеру можно подняться наверх? - спросила я вслух, скорее не у своих спутников, а сама у себя. - Пойдем, посмотрим?
   Вожак фыркнул: Единорогой не пахнет, значит, связи с верхней тропой нет.
   - Можно подумать, ты бы учуял ее запах!
   - Подтверждаю, я тоже не ощущаю твоего пета. - вмешался вампир.
   - Значит так, мы идем туда! - твердо заявила я и, подавляя дрожь в теле, двинулась вперед.
  
   ***
  
   Тук-тук... Тук-тук... Интересно, кто или что это стучится? И куда это стучаться?
   Куда - в мою голову. Что - умная мысль.
   Мысль о том, что так как я теперь - предводитель полноценного отряда, и несу ответственность за жизнь каждого, мне имеет смысл узнать, как правильно руководить ими в бою.
   Решив, что читать мануалы долго, открываю форум и задаю прямой вопрос: у нас отряд, я - эльфийская светлая Волшебница. Маг Жизни, предводитель; вампир; варг; недозомби; какие рекомендации по тактике действия в бою?
   Довольно быстро посыпались сообщения в личку. На первые из них я еще старалась отвечать, потом, тихо ругаясь про себя, просто удаляла. Все они были однотипные, вызывающие сомнения насчет того, что на форуме есть адекватные люди.
   Посудите сами:
   - я - танк, паладин, 27 уровня, без замка. Готов присоединится. С тебя - ежевечерний видеосеанс с голыми сиськами. Не сорвавшийся.
   - эльф-стрелок, 32 уровень, буду твоим любовником.
   И тому подобные.
  
   Решила уточнить свой запрос, добавила к сообщению уточнение, что мне не интересны союзники, мне нужны советы, как вести себя в бою.
   От подобной мерзости меня откровенно начало воротить. Какие только извращения мне не предлагали!
   Наконец, среди потока всякой гадости, промелькнуло сообщение, где было что-то про первую и вторую линию.
  
   "Поставь зомби в первую линию, пусть исполняет роль танка. Варг... Если достаточно крепкий, ставь его рядом, если нет, пусть заходит с боку и в тыл противникам. Вампир однозначно ДД-шник. Сама, если ты - хилер... ага, раз ты Целитель, тогда волка ставь в первую линию, рядом с зомби, а сама стой только за ними. Если против вас наземные юниты, тогда пусть кровосос идет в обход и атакует с флангов и с тыла, если летуны, пусть стоит рядом с тобой."
   "А что такое ДД-шник?"
   "Блин... Дамаг дилер - тот, кто наносит основной урон."
  
   Я поняла далеко не все, но основную мысль ухватила. Передо мной должны стоять стенкой Вожак и Прошка, а Адам - атаковать противника сбоку.
   Жалко ребят подставлять под удары, подумала я. Им ведь больно...
  
   Стоп! Это все - игра! И никакой боли, кроме запрограммированной, тут не будет.
   Капли и струи крови, которые летят во все стороны, это всего-навсего пиксели, цветные точки на экране моего ноутб...
  
   Я остановилась. Так резко, что ковылявший позади меня Прошка со всего размаху ткнулся мне в спину, снеся меня с ног. Если бы не молниеносная реакция Адама, я бы пропахала своим носом каменистый пол пещеры.
  
   - Лена, что случилось?
   - Да так, ничего, о реале задумалась...
  
   Напоминаем, упоминание в присутствии НПС о виртуальности данного мира, воспоминания о реальном мире - запрещены. Вы оштрафованы. Мораль Ваших союзников снижена на одну единицу.
  
   Блинский блин!!! Я же уже наступала на эти грабли!
   Выражение на лице Адама стало скучающим, варг повесил хвост, которым изредка повиливал, особенно, когда я обращала на него свой взгляд. Один только Прошка не изменился.
  
   Надо внимательно следить за своими словами.
  
   Внезапно коридор закончился, превратившись в небольшую пещерку. Слабый запах серы витал в воздухе.
   Пещерка выглядела обжитой, на полу не валялся мусор, под дальней стенкой виднелись следы кострища, а на левой...
   Меня прошиб холодный пот.
   На левой стене были вбиты крюки, на которых висели всевозможные орудия пыток. Цепи, кандалы, плети, крючки, маски и прочие железки, при виде которых становилось страшно.
  
   Варг фыркнул.
   Лена, я чувствую запах демона.
  
   - Адам, Вожак говорит, что чует демона, твое мнение?
   - Прости, Лена, но я с ними еще не сталкивался, поэтому ничего подсказать либо посоветовать не могу.
  
   Спрашивать Прошку было тем более бесполезно, все его знания были приобретены в ходе путешествий со мной, а во времена жизни в городе Маребурге он вряд ли имел дело с демонами.
  
   - А у меня гости!
   Приятный, мелодичный голос, раздавшийся у нас за спиной, вынудил меня подпрыгнуть. Впрочем, варг также отреагировал на него беспокойно.
   Я ее не услышал!
  
   Из неприметного прохода, соседнего с тем, по которому зашли мы, в пещерку вышла высокая, стройная бледнокожая женщина. Ее огромная, шикарная грива черных, как смола, длинных волос была стянута на макушке черной перетяжкой и спускалась по спине россыпью. Длинные ноги, затянутые в облегающие, блестящие кожаные штаны, начинались в буквальном смысле "от ушей". Осиная талия, перетянутая корсетом, грозила в любой момент переломиться.
  
   - Приветствую вас, мои дорогие. А я уже даже соскучилась без общества живых. Впрочем... - женщина принюхалась. - Фу, какая гадость. Зачем вы притащили ко мне этого зомби? Какая милая собачка!
   Она ласково улыбнулась и, присев на корточки, протянула руку к варгу.
   И Вожак, виляя хвостом так, что тот едва не отваливался, на брюхе пополз к ней, прижимая уши и всем своим видом выражая преданность!
  
   - И кто тут у нас еще? ВАМПИР?
   - Да, милочка! - ухмыльнулся Адам ей в ответ. - Видишь ли, на меня твои чары не действуют! Хвала Кровавому, мы не поддаемся чарам обольщения.
  
   Так вот в чем дело, "Обольщение"!
   Тем временем варг уже занял место возле ног нашей противницы, всем своим видом демонстрируя готовность защищать ее ценой своей жизни.
  
   Собственно говоря, а почему это я считаю ее нашим врагом? Милая, красивая женщина, с таким приятным, бархатным голосом. Места в этой пещере хватит на всех, нас как раз четверо, нас две, и мужчин, тоже двое. У меня мало опыта в любовных играх, но у нее, наверняка больше. Думаю, мы бы могли научиться многому...
  
   Внезапно перед моим лицом, перекрывая обзор, появилась спина зомби. Противное создание, как он смел загородить мне ЕЕ!
   Я хочу ударить в Прошку заклинанием и обнаруживаю, что уже практически сформировала "Очищение". Странно, зачем оно мне, ведь он - мертвец, и мне логичнее было бы ударить его "Лечением" либо "Исцелением"...
   Тех нескольких мгновений, пока Прошка прикрывал меня спиной от женщины, хватило, чтобы наваждение спало, и я все поняла.
   Это действительно представительница расы Демонов, суккуба. Пытаясь взять нас под контроль, она бы либо натравила нас друг на друга, либо пленила, чтобы потом, пытая, получать энергию мук, которой и питалась.
   Сформированное заклинание полетело в варга, вынудив того резко сесть на хвост и начать мотать головой из стороны в сторону, словно отгоняя назойливую муху, летающую вокруг. То и дело Вожак проводил лапой по носу, словно пытаясь стереть с него паутину.
   Ладно, не боец, зато и не враг.
  
   Суккуба взмахом руки накладывает заклинание на вампира, который просто не успевает уйти с лин... Нет, он, вместе с Прошкой специально стояли так, чтобы первый удар, направленный в меня, принять на себя!
   Оба начинают двигаться очень медленно, словно мухи, попавшие в вязкий сироп.
  
   - Ну что, милашка, не захотела по добру, будем силой. - радостно осклабилась суккуба и двинулась в мою сторону, поигрывая плеткой со множеством хвостов. - какая жалость, что ты - Целитель и не можешь за себя постоять, правда? Какая у тебя белая и нежная кожа... мне доставит массу удовольствия, когда я буду медленно, лоскуток за лоскутком срезать с тебя, привязанной и распятой в кандалах, одежду. А ты будешь извиваться, плакать, кричать, просить...
   - Знаешь, дорогуша, - перебила я ее. - у меня для тебя есть очень неприятный сюрприз.
   - У-у-у, - обратила внимание на мой посох суккуба. - да у нашей маленькой эльфочки есть зубки! Так даже интереснее будет, волнительнее.
  
   Давай, давай, подходи, сучка гривастая, давай.
   Резкий взмах плетью, я спешно подставляю посох и... хвосты плети завиваются вокруг моего оружия. Теперь, как учила меня покойная подруга Олька, главное, не дать вырвать оружие у меня из рук!
   Суккуба сильно дергает на себя плеть, рассчитывая вырвать посох из рук изнеженной, слабенькой эльфийки.
   Ага, сейчас... К твоему сведенью, милочка, данная эльфийка голыми рукам победила на Арене орка и огра! Это если не считать гоблина и хобгоблина, ха! Да, между прочим, в прямом смысле, "голыми", внезапно покраснела я.
  
   Приняв мое смущение на свой счет, суккуба одной рукой распахнула ворот облегающего костюма, давая свободу правой груди выскользнуть наружу. Воспользовавшись тем, что она на секунду отвлеклась на свой гардероб, я резко дергаю на себя посох.
   Потерявшая концентрацию, противница выпускает плеть из руки.
  
   - Ну все-все, ты победила, - она умоляюще складывает руки перед собой и стает на колени. - мы же женщины с тобой, а не грубые мужчины. Мы же не будем убивать друг друга, правда?
  
   Серая молния взмыла за ее спиной и приземлилась в аккурат ей на шею. Резкий рывок головой и суккуба тряпкой падает на землю. Ее шея позади перекушена и представляет собой весьма неприглядное зрелище.
  
   "Замедление" проходит, и Адам с Прошкой присоединяются к нам. Вампир, достав откуда-то из внутренностей плаща небольшую, богато украшенную резьбой на некромантские темы, шкатулку, изъявил желание провести обследование тела суккубы, мотивируя это тем, что у него, видите ли, абсолютно отсутствуют какие-либо данные по этой расе.
   Заглянув в шкатулку и обозрев ее содержимое, я содрогнулась и попросила проводить научные изыскания так, чтобы я их не видела.
   Вампир понятливо кивнул и пробурчав себе под нос что-то на подобии "жизняк мягкотелый", легко взвалил тело на плечо и удалился в тот проход, из которого суккуба и вышла.
  
   Мы, с Вожаком, в роли поисковика. и Прошкой, в роли носителя возможных находок, занялись обследованием пещеры.
  
   Первая же наша находка вызвала восторг у Вожака и рвотные позывы у меня.
   Еще один проход был завален костями всевозможных форм и размеров. Судя по всему, именно сюда сбрасывала суккуба останки своих жертв и пленников.
  
   Лена, позволь, я потом сам сюда наведаюсь?
   Хорошо, только...
   Конечно без тебя.
  
   Следующий проход, который как и предыдущий, был тупиковым, оказался завален всевозможными вещами и доспехами, оружием и... свитками! И эликсирами!
   Едва сдерживая себя от того, чтобы тут же заняться разгребанием "сокровищницы", я направилась в третий проход.
   Путь нам преградила сплетенная из веревок, лиан и толстых веток, самодельная решетка.
  
   Против совместных усилий зомби, чья физическая сила была намного выше живого человека такой же комплекции и чемпионки варварской Арена, преграда не устояла и с громким треском сломалась, пропуская нас в тесный и вонючий тупик, где на полу, в куче грязной, прелой соломы, опрометью бросилось от нас в самый дальний угол какое-то живое существо.
  
   - Стой, ты кто? Мы не причиним тебе вреда. - обратилась к нему я, мысленно давая приказ Прошке и вожаку выйти из тупика, чтобы не пугать своим видом пленника.
   Да-да. Именно пленника, никем другим этот несчастный быть не мог.
  
   Изможденный, со спутанными, всклоченными волосами, он старался держаться от меня подальше даже тогда, когда я вытащила его за руку из его тюрьмы и усадила возле костра, который Адам, уже закончивший свои исследования, развел в пещерке.
   - Успокойся, мы не причиним тебе вреда. И давай представимся друг другу. Я - Илленелла, эльфийка, Целительница, это - Адам, вампир. То - Вожак, он варг, а... А где Прошка?
   - Лена, прости, но чтобы материал не пропадал, я отдал остатки суккубы твоему зомби, чтобы тот восполнил свои силы.
   - Вы... Вы убили ее? Точно? - впервые подал голос пленник.
   Если присмотреться, то можно было рассмотреть, что это молодой парень, человек, протсо ну очень уж изможденный и худой.
   - Да, точно. Убили, а тело скормили нашему зомби. Слышишь, чавкает из того прохода? Да не бойся. не накинется он на тебя.
   - Уж лучше, пусть меня зомби... Или этот ваш, волк... Или Вы, господин вампир, меня съедите, чем еще раз ЕЙ в руки попасть!
   - Да ты хоть расскажи, что с тобой случилось? - попросила его я.
  
   Сегий жил в деревне под названием Большие Гонюки. Жил, не тужил, как вдруг появился возле них Источник. А через несколько дней и Повелитель объявился, Маг. Жить, как бы, и лучше стало. Повелитель следил за погодой, дожди вовремя присылал, бури да метели отводил.
   А еще Маг всякие полезные вещи дарил. То брошку девушке подарит, и у той от парней отбою нет. То дровосеку топор даст, да такой, что в три раза больше дров рубить тот начнет в день.
   Однажды Повелитель объявил, что всеобщее счастье будет раздавать среди своих подданных.
   Сельчане были дружны, потому спокойно и мирно порешили, что кинут монетки, кому сразу идти за счастьем, а кому чуть погодя. Половина деревни сразу и побежали... Побежали и как в воду сгинули. Староста, которому выпало идти во вторую очередь, выбрал нескольких парней и строго настрого запретив им идти к Магу, сказал идти во все стороны. Звать на помощь.
   Сегий успел пройти буквально полдня, когда из кустов его позвал приятный женский голос, который звал на помощь. Девушка неземной красоты оступилась на камнях и не могла самостоятельно идти. Сегий взял ее на руки и отнес в ее жилище, эту пещеру.
   Дальнейшее он помнит плохо. Непрерывные пытки и муки, при воспоминаниях о которых парень краснел, бледнел и запинался. Речь его становилась неразборчивой и сбивчивой.
  
   Я читала о суккубах, поэтому, немного представляла себе, через что приходилось пройти их жертвам и пленникам, прежде чем их, изможденных до предела и не способных дать своей мучительнице еще энергии, убивали и съедали.
  
   - Пожалуй, мы проводим тебя до твоей деревни. - сказала я. Рассчитывая получить еще один квест от старосты.
   Насколько я могла понять, пропажа жителей, это гарантированное задание, могущее дать мне как опыт, так и увеличение счетчика Светлой Богини.
   Исцелив парня, я получила пятнадцатое живое существо в счетчик и опыт, который, совместно с опытом за предыдущий квест, дал мне прирост уровня.
   Девятнадцатый уровень, повышение Ловкости и... Я выбрала "Сопереживание 3 уровня".
  
   - А ты случайно не знаешь, тут где-то есть путь, чтобы подняться из ущелья? - спросила я парня, когда мы, нагруженные сверх всякой меры добычей, вышли из пещеры.
   - Да, знаю, тут не очень далеко. - махнул рукой Сегий и его последние слова потонули в грохоте обвала.
   Своды пещеры просели и...
   - А вот и подъем. - радостно воскликнула я.
  
   Поднявшись наверх, мы повстречались с Ларой, которая терпеливо ждала нас.
   Грубые мужчины, в составе Адама, Сегого и Вожака, презрительно фыркнули, пока мы с Единорогой обнимались и шептали друг другу на уши радостные слова приветствия и признания в любви.
  
   Наконец. после того, как Адам хмыкнул, намекая нам, что пора двигаться дальше, я уселась верхом на Лару и наш отряд двинулся к деревне Большие Гонюки.
  
   ***
  
   Сегий то забегал вперед, то одергивал себя, стараясь идти наравне с нами. Было видно, что он очень спешит домой.
   На мой вопрос, что случилось, он ответил, что с одной стороны очень волнуется за своих односельчан, а с другой - боится, что ему не достанется счастья от Мага.
   Вполне обоснованное и мотивированное волнение, подумала я про себя.
  
   - Сегий, а что это? - я указала на нечто, еле выглядывающее из-за макушек деревьев.
   Указала и спохватилась. Ведь я ехала верхом на Единороге, поэтому была чуть выше прочих, а, значит, и видела немного больше.
   Впрочем, парень прекрасно понял, о чем идет речь.
   - А, это Вы видите лопасти ветряной мельницы мельника Нева. Значится, мы уже совсем рядом.
   Действительно, стоило только нам прислушаться, как мы услышали протяжное мычание коров.
   Сегий забеспокоился.
   - Странно, почему коровы так стонут, ведь их должны были давно подоить! И собаки воют так, словно какая беда приключилась.
  
   Я пропустила Прошку чуть вперед, Адам занял место слева от меня, а парня мы поставили справа, объяснив его задачу, что в случае нападения с его стороны, его задача просто держать врага, не допуская того до меня. Вожак убежал вперед, на разведку.
  
   ***
  
   Тем не менее, на входе в деревню ничего страшного не случилось.
   Над нами плыла вонь скисшего молока и каких-то протухших продуктов. У острого обоняния эльфов есть и свои минусы, отметила, морщась, я про себя.
   Интересно, что будет, если зайти в один из домой?
   Едва эта мысль оформилась в моей голове, как я, повинуясь импульсивному порыву, соскочила с Лары и, толкнув ворота, вошла на подворье ближайшего дома.
   Ведро с водой, не брошенное как попало, а стоящее на пол пути от колодца, аккуратно поставленая корзина с бельем, которое развешивали на веревке, все это говорило о том, что жители не бежали в спешке, а оставили свои дела ненадолго и расчитывали вскоре вернуться.
  
   Длинное, протяжное, мучительное мычание, донесшееся из хлева острой иглой кольнуло меня прямо в сердце. Бедняжка, как же тебе больно!
   Я зашла в сарай и буквально столкнулась нос к носу с источником звука. Огромные, почти человеческие глаза были наполнены боли и страданий. Я обошла корову и опустила глаза вниз. Вымя едва не лопалось от переполнявшего его молока, напоминая по форме барабан с туго натянутой шкурой или, скорее, сильно надутый воздушный шарик.
   Не задумываясь о том, что и зачем делаю, я чуть нагнулась и провела по вымени рукой, так, как видела по головизору, в передаче про древнюю профессию доярок. Потом опустила ладонь еще ниже и, словно черенок лопаты, обхватила пальцами соски вымени.
   Корова как будто взорвалась молоком. Белая жидкость хлестала струями и потоками, ударяясь о землю и разбрызгиваясь во все стороны, заляпывая и подол моего платья, и мою обувь, и ноги коровы, все-все вокруг.
   Не желая смотреть на подобное бездарное разбазаривание такого полезного продукта. Я отвела глаза в сторону, продолжая двигать руками вверх-вниз на автомате.
   Снизу донеслись лакающие и чавкающие звуки.
   Опустив глаза вниз, я обнаружила Вожака, который, вытянув морду, ловил высунутым языком молоко и жадно пил его.
  
   (Автор имеет представление о том, как на самом деле происходит процесс доения, но разработчикам Земель не была поставлена задача сделать аутентичный симулятор доярки, поэтому процедура сильно упрощена и изменена)
  
   А я и не знала, что во... варги пьют коровье молоко!
   Варги едят все, что раздобудут. Для меня вполне нормальным будет как напиться молока, так и перекусить коровой... Да и доярку я тоже вполне могу съесть. Ну, я имею в виду, в теории... Неужели в мыслеречи варга промелькнула ирония?
   Надеюсь, что только в теории.
  
   Одновременно с иссякшим потоком молока я получила оповещение об оказании помощи пятнадцатому живому существу. Хм... Неплохо. Такой способ выполнения квеста Светлой Богини мне нравился гораздо больше, чем лечение ран участникам боя.
  
   Тем не менее, от запаха, витавшего в хлеве, у меня с непривычки закружилась голова и я решила выйти на чистый воздух.
   Сильный порыв ветра донес до меня особо сильную волну зловония и мне стало интеренсо, что же там такое творится.
   Прямо у меня на глазах еле передвигавшая ноги старушка вылила ведро молока в канаву.
  
   - Матушка, зачем Вы это делаете?
   - А что делать, доченька, все емкости уже заняли молочком. Все ведра, тазики, бадейки... Васенька, котик мой ненаглядный, так объелся, что третий день только лопухи жует.
   - Так, а что случилось то, бабушка? - ну, ты собираешься выдавать мне квест или нет?
   - Так а то и случилось, батюшка то наш, всемилостивый Повелитель, позвал всех, да и пообещал счастье выдать. Так прям и сказал: счастья для всех, даром, и никто не уйдет обиженным.
   - Так разве это плохо?
   - Дак, а чего тут хорошего то, а? За счастье свое, за него, чай. Бороться нужно, чтобы с трудом да потом оно тебе досталось, только тогда ты и будешь ценит ьего и беречь. А ежели даром... так то вон там, за амбаром...
   - Так что ж случилось то, бабушка, куда люди то все делись? - продолжала выспрашивать я.
   - Так я о том и кажу, бросили все всё свое хозяйство да и побёгли к замку.
   - А Вы?
   - А нам, старикам, оно, счастье то, да еще и задаром, задаром не надо. О, Сегий, внучек... чай это и есть помочь, за которой тебя староста посылал?
  
   Парень, стушевавшись, вышел из-за наших спин.
   - Да, можно и так сказать, только...
   - Что "только"? - тут же сварливо повысила голос старушка. - Чего ты им наплел?
   - Да ничего я не плел им, просто они сначала меня вызволили из плена, а потом мы уже сюда пошли.
   - Ох, как был непутевым, так и остался им. Небось опять в болото залез за бабочками?
   - Бабушка, так что сделать то надо? - решила я вмешаться, потому что помнила еще по реальной жизни, что старушки могут болтать до бесконечности.
   - А что сделать то надо, милая? - изумленно уставилась на меня бабулька. - Может тебе женишка приворотить, ась? Али он на другую смотрит, да тебе ее со свету белого сжить то надобно?
   - Не-не, бабушка, я думала, это Вы меня попросите там, односельчан вернуть, выяснить, куда они делись...
   - А чего, коли времечко есть лишнее, то и займись этим. А мне некогда, мне коровок доить надобно.
  
   Бадам!!! Наконец-то, передо мной всплывает сообщение с предложением задания. Конечно же я его принимаю. Теперь надо думать, как его выполнить и где этих потеряшек искать.
  
   - Милая, а ты не поможешь мне? А то коровок много, а нас, с бабкой Матреной да дедом Пахомом, всего то трое.
  
   Всплывшее еще одно сообщение поставило меня в тупик. По тексту квеста получалось, что если я сейчас откажусь от оказания помощи бабке, то наши отношения с ней упадут до "враждебных" и я потеряю предыдущее задание. Ловушка, однако!
   Придется принимать и второе задание. Только вот как его выполнить?
  
   - Вот и хорошо, что ты согласилась, а то молодеж нонече пошла такая непутевая, так и норовят улизнуть от работы. Давай, иди по правой стороне улицы, а я пойду по левой.
   - Бабушка, а с молоком то что делать?
   - А, да лей его на землю...
   И бабулька легкой походкой устремилась к следующему домику.
  
   На пятом домике у меня начали болеть руки, на десятом у меня начала кружиться голова, так, что я рисковала в любой момент потерять сознание.
   К концу дня я уже не только потеряла счет коровам, я вообще перестала понимать, где я, кто я, что я делаю, и вообще.
   Всю длинную ночь я переходила из одного сарая в другой и доила, доила, доила...
   "Животноводство 1-ого уровня", еще один уровень, Выносливость, усталость, "Животноводство 4-ого уровня"... Все!
   Последняя корова по моей стороне улицы.
   С трудом разогнувшись, я выхожу на улицу. Рассвет в полном разгаре, солнце уже наполовину выглянуло из-за горизонта, поют петухи.
   Адам, недовольно морщась, старается занять позицию так, чтобы находится в тени домов, прячась от жгучих лучей утреннего светила.
  
   - Милая, а куда это ты собралась? - раздался позади меня старушечьий дребезжащий голос, когда я, махнув рукой своему отряду, направилась прочь из деревни.
   - Как это куда? - удивилась я. - Ваше задание выполнено, бабушка, все коровки подоены.
   - Да где ж они подоены? Вона, смотри, вчерашние уже опять мучаются.
   - Так... А что делать? Мне теперь что, навсегда тут оставаться?
   - Не знаю милая, а задание ты не выполнила!
  
   Ладно, иду в начало улицы и захожу в самый первый дом по своей стороне. Попробую еще раз. Кстати, а как насчет помощи живым существам?
   Сто семнадцать? Хм, если быстренько и терпеливо помучаться, то можно и квест от Богини выполнить.
   Однако тут меня ждал огромный, просто эпический, облом. Повторную помощь живым существам мне не засчитывало.
   Вторую ночь я еле выдержала. Руки покрылись кровоточащими ранами, а под конец я слишком сильно начала жать руками, после чего получила предупреждение о возможности нанесении вреда корове.
   К утру, еле передвигая ногами, я в прямом смысле выползла из сарая.
   Так больше продолжаться не может. Еще одну ночь я не выдержу, а ведь конца и края этому занятию не предвидится.
  
   - Лена, скажи, - обратился ко мне Адам. - ты как, надолго решила заняться сельским хозяйством? Если да, то пожалуйста, позволь мне ненадолго отлучиться.
   - Нет, Адам, я не собираюсь тут надолго задерживаться, только вот не могу придумать, как вырваться отсюда.
   - А, ну думай-думай... - и вампир спокойно спрятался в тени.
  
   Так, пока бабулька не успела прибежать и вновь взять меня в оборот, надо срочно придумать, как мне вырваться из этого заколдованного круга. Для того, чтобы прекратить доярство, мне нужно найти и вернуть жителей деревни. А для того, чтобы вернуть жителей, мне надо освободиться от работы доярки. При этом, если я просто брошу коров, я автоматически теряю квест на освобождение жителей!
  
   Впрочем, внезапно мне приходит блестящая мысль в голову. Почему я не могу оставить вместо себя кого-то из своих однопартийцев?
   - Адам, как ты смотришь на то, чтобы поработать вместо меня. Пока мы будем искать людей?
   - Не-не, извини, Лена, вампиры таким не занимаются.
   - Ну да, ктобы мог подумать. Оказывается есть работы, которые вампиры не выполняют!
   - Лена, не сердись, дело в том, что коровы, как и прочие живые существа просто боятся нас.
  
   Хм... А ведь вампир то прав! Кого же мне еще поставить делать эту работу? Вожак и Лара просто не смогут выполнять эту работу, а Прошка... зомби... Небось, тоже коровы пугаться будут.
   Или попробовать?
  
   - Прошка, иди сюда.
  
   Как выяснилось, именно Прошкина особенность и не пугала животных. Они его воспринимали как живого.
   Бабушка, увидев, что работа выполняется, спокойно развернулась и ушла заниматься своей стороной улицы.
   Быстро собрав свой отряд без Прошки, я отдала приказ выдвигаться.
  
   ***
  
   Расспросив у Сегого, где находится замок Мага, мы направились к указанному густому лесу.
   Варг весело прыгал и резвился в высокой траве, словно щенок, которого впервые выпустили из норы погулять под зорким рписмотром мамы-волчицы.
   Лара поигрывала хвостом и периодически встряхивала гривой, словно отгоняя от себя назойливых мух.
   Даже вампир, и тот начал тихонечко намурлыкивать какую-то мелодию себе под нос.
  
   - Ребята, что с вами происходит? - поинтересовалась я.
   Ведь если это веселье не натуральное, а наведенное, значит мы попали под какое-то заклинание, и далеко не факт, что оно полезное.
   - Да все в порядке, Лена, - отозвался Адам. - не волнуйся, кто бы не применял "Массовое веселье" на эту территорию, он сделал это не для причинения вреда нам.
   - Почему ты так думаешь? Ведь попав под воздействие этого заклинания мы можем потерять бдительность и нас будет легко атаковать!
   - Лена, в первую очередь, это заклинание повышает наши боевые характеристики. Т.е. как минимум, мы будем более подготовлены к нападению, чем если бы просто шли по прямой без зачаровывания.
   - Но кому это нужно? Ведь это перерасход маны и вообще...
   Внезапно Вожак подскочил к Ларе и, чуть подпрыгнув, лизнул ее в нос! Сам прыжок уже был необычным, если всегда Вожак прыгал с задних лап, то тут подскок был выполнен на одном месте со всех четырех. Словно вместо лап у варга были пружинки. Так в реале подпрыгивают маленькие собачки, пудельки, шпицы.
   Лара сначала слегка опешила от такой наглости. Но потом, словно забыв о наличии на спине наездницы, весело подпрыгнула на месте, взбрыкнув всеми ногами, и понеслась за варгом.
   Гонка представляла собой не охоту а именно игру. Пару раз, поймав на повороте Вожака, Лара не наносила удар, а аккуратно тыкала его в бок носом, переворачивая того так, что он по инерции катился кубарем, весело мотыляя лапами в воздухе.
  
   - А вот это уже веселее, - произнес вампир и, прежде чем я успела хоть что-то сообразить, легонько ущипнул меня за мягкое место, проскакивая верхом на своем коне мимо. - Это "Счастье", - донеслись до меня его слова.
   "Все страньше и страньше", как говорила Алиса из Страны Чудес.
   Думается мне, что дойдя до башни Мага, мы обнаружим полную поляну людей, которые, в угаре счастья и веселья, радостно и беззаботно носятся друг за другом, играют в салочки, догонялки и просто веселятся, позабыв о тяготах жизни.
   Как, интересно, мне выполнять этот квест? Отрывать людей от веселящихся друзей и лично тащить в деревню, в серые будни повседневности? К недоенным коровам, некормленным курам, некошенной траве и прочим "радостям" деревенской жизни?
   Стоп, Ленка! Это все вокруг - Игра. Это не настоящие люди, и то, что они, якобы веселятся. Это всего-навсего, программы. Так что забудь об огорчениях, иди и выполняй свою задачу. Для тебя сейчас самое важное что? Правильно, рост в уровнях, для которого необходимо получать опыт. А опыт получается за выполнение заданий.
   И то, что для светлых считается неприемлемым, польза для себя, за счет горя других, то вполне приемлемо для "темных".
   Эх, вот так, наверное и переходят на сторону так называемого Зла, ну, или Тьмы...
   Почему это я должна каятся, выполняя поставленную задачу? Мне дали задание - вернуть их, значит, я должна их вернуть, чтобы получить вознаграждение. А правильно это было или нет. Пусть думает заказчик!
  
   Переполняемая такими вот мыслями, я, периодически отвлекаемая от них заигрываниями и знаками внимания, оказываемыми Адамом, выехала на небольшую полянку.
  
   Прямо в центре поляны стояла небольшая, но очень аккуратная башня, в которой с первого взгляда можно было легко узнать жилище Мага.
   Вокруг строения, на разных расстояниях от него, прямо на траве, валяются белые кубики всевозможных размеров. Какие-то - друг на друге, какие-то отдельно.
   В условном центре поляны, напротив входных дверей в башню, висит в воздухе такой же кубик, но серого цвета.
   Я подхожу и начинаю придирчиво осматривать его со всех сторон. Когда очередь дошла до условного "низа". Обнаружилась хорошо заметная красная кнопочка, торчащая прямо посреди грани куба.
   Интересно, а что будет, если на нее нажать, думаю я, но спешить осуществлять свой порыв не спешу. Мало ли, что при этом произойдет.
   Я обхожу полянку, переворачивая некоторые кубики и осматривая их со всех сторон. Никаких признаков, отметок, вообще, чего угодно, что могло бы помочь понять их предназначение. Ничего!
  
   - Лена, а что ты делаешь? - раздался позади меня смеющийся голос.
   - Осматриваю другие кубики. Ищу такую же красную кн... - я осеклась. В мире фентези вполне может не существовать такого термина, а за упоминание того, что весь этот мир - фикция, выдумка, я уже была однажды оштрафована.
   - Кнопку, что ли? - спросил вампир, после чего подошел к серому кубику, внимательно осмотрел его со всех сторон и... отошел в сторону.
   - Давай будем вместе искать похожие. - предложил он.
   - Давай, - с облегчением вздохнула я.
  
   Почти полчаса мы внимательным и самым тщательным образом осматривали КАЖДЫЙ кубик на поляне.
   - Да нет там ничего, - махнул нетерпеливо рукой Адам, когда перед нами осталось с десяток белых кубиков. - Не вижу смысла и дальше терять время на это пустое занятие.
   - Как хочешь, в любом случае, спасибо, сама я бы гораздо дольше возилась. - ответила я и упустила вампира из виду.
  
   Я успела проверить еще два кубика, как вдруг позади раздался крик адама.
   - Лена, помоги. Оно меня затягивает!
   Я оглянулась на крик.
   Вампир лежал возле кубика, а одна его нога до колена была погружена в сером кубике!
   - Адам, что случилось? - закричала я и кинулась ему на помощь.
  
   Что случилось, что случилось... Этот глупый клыкач полез под серый предмет и нажал на выступающий из него черный отросток. Раздался сильный гул, так, словно где-то неподалеку начала сходить лавина. Вампир отскочил и начал пристально всматриваться к предмет, словно гончая, сделавшая стойку над норой кролика. Потмо он начал бить руками и ногами предмет. В один из ударов его лапа прилипла к предмету и начала засасываться во внутрь, словно олень, попавший в болото.
  
   Понятно, то есть наш вампир решил проявить свой талант ученого и экспериментатора, зараза... Что мне теперь с ним делать?
   Я подбежала к кубу и уперлась к него концом своего посоха, стараясь дать опору вампиру, чтобы тому было как попытаться вылезти из ловушки. Варг и Лара, словно сговорившись. Подбежали к Адаму и дали возможность ухватиться за себя, после чего начали тащить его прочь от куба.
   Сообразив, что любое несогласованное движение приведет к тому. Что куб соскользнет и к нему может прилипнуть еще кто-то, я, дав знак "тягунам" уперла посох в землю, а вампир зацепил ногу с кубом за него.
  
   Все наши усилия не давали никакого результата. Куб сначала погрузил в себя ногу вампира до колена, потом до паха, после чего начал поглощать все тело вампира. Адам, похоже уже смирившись со своей судьбой, спокойно констатировал:
   - Ну, что я могу сказать. Никаких неприятных ощущений нет. Ни боли, ни тяжести, ничего. Кстати, вторую ногу затягивает под каким-то странным углом!
  
   Тело вампира уже успело погрузится до пояса в куб, а вторая нога, та которая сразу не попала в куб, повернулась под прямым углом и сейчас погружалась в другую грань куба, стоя в ней торчком. Будь это без куба, я бы сказала, что Адаму сломали ногу и вывернули под неестественным углом.
   Вампир погрущился уже почти по грудь.
   - Ну, что, давайте прощаться, - сказал он нам. - ты - красивая девушка, Лена, ты мне понравилась. Лара, хоть мы с тобйо не общались особо, я знаю, что ты нас понимаешь. Ты тоже красивая, и если бы не твой рог, ты могла бы попасть на конюшню любому из вельмож, пользуясь там славой и уважением. А ты, меховой коврик, хоть и не любишь, когда тебя называют волком, но признайся, тянет ведь выть на Луну по ночам?
   Сказав это, голова вампира погрузилась в куб по рот, лишив Адама возможности разговаривать.
   Вот скрывается нос. Перед исчезновением правый глаз успевает мне подмигнуть. Скрылась макушка.
   Последней в кубе исчезает правая рука. Кисть, перед самым полным погружением, внезапно сжимается в кулак, выставив вверх большой палец. Так она и исчезает в серой глади куба.
   Где-то я видела эту сцену... Кулак с большим пальцем, который медленно тонет в чем-то...
   Заунывный, протяжный, выворачивающий наружу всю душу, словно наждаком, прошедшийся по внутренностям, вой варга завершает эту картину.
  
   Я сижу перед кубом, поглотившим нашего товарища. Тяжкое горе придавило мне плечи а слезы застилают глаза.
   Это я виновата! Ведь могла же запретить ему лезть, могла же сообразить, вспомнить, что представители этого семейства - ученые, которым интересны новые знания.
   Пелена слез размывает окружающую меня реальность. Даже куб, возле которого я я сижук, и тот, словно размытый. Словно он дрожит...
  
   Лена, я опять слышу гул! Вмешивается в мои горестные думы варг. Может, давай отойдем? А то я не уверен, что там, куда мы попадем, будут кролики...
   Белые?
   Да мне все равно, хоть серые, хоть черные, лишь бы пожирнее.
   А почему мы туда должны попасть? И куда это "туда"?
   Ну, видишь ли, точно также гудело, когда клыкастый нажал, потом начал бить предмет.
   Ну, мы и не будем ничего нажимать и бить, - ответила я, но тем не менее, встала с колен и отошла подальше от куба. Мало ли, если варг слышит гул, которого, между прочим, не слышу я, может стоит прислушаться к его совету?
   Внезапно, из серого кубика выгнулась одна из граней и наружу, нам под ноги выплюнуло... еще один кубик, грани которого имели рисунок, схожий с плащом Адама.
   Спустя пару-тройку секунд цвет кубика стал белым, таким, как и все прочие, лежащие на поляне.
   Ну, что ж, теперь становится ясным происхождение всех этих кубиков, теперь можно предположить, куда пропали жители деревни.
   Теперь бы понять, как спасти Адама и всех жителей деревни, если это вообще, реально.
   Быстро вытерев слезы, я присела рядом с кубиком-Адамом и, поглаживая его по граням и приговаривая "потерпи, мы тебя вытащим", задумалась.
   Как можно вернуть облик кубикам, если я даже не знаю, что и каким образом... Нет, стоп, знаю. Что - куб серого цвета, который, единственный из всех, не лежит на земле, а висит в воздухе. Каким образом - по-видимому, все жертвы, так или иначе, прикоснулись к кубу, и оказались вначале затянуты, а потом выплюнуты им, в виде таких же, только белых, кубиков.
   Может, имеет смысл зайти в башню мага? Вдруг он все еще там и сможет подсказать. Как расколдовать людей? А может, он сам и бьется над этим вопросом? И ему нужна помощь?
  
   Я смело шагаю к башне.
  
   Дверь приоткрыта и слегка поскрипывает, качаясь под легким дуновением ветерка, колышущего, между прочим, и подол моего платья, и гриву Вожака. Лара решила, что ей в башне делать нечего, и она подождет нас снаружи.
   Мы входим в небольшой, но уютный полумрак башни, внутри которой царит легкая неразбериха, присущая любому жилью ученого-исследователя. Раскиданные по углам и под стенами пергаменты, лежащие то тут, то там, раскрытые книги, стол, заваленный всевозможными ингридиентами, колбочками, склянками...
   Так, давай, Лена, думать. Если бы ты творила заклинание, где бы ты разместилась со своей книгой, из которой будешь читать его?
   Хм, под мое определение не подходит ни одно из тех мест, где можно обнаружить книги... Явно не под лестницей. И не возле камина...
  
   - Ле-е-ена... - раздалось ржание с улицы.
   Лара зовет. Я молниеносно, едва не наступив на нос варга, который что-то вынюхивал ан полу, бросаюсь прочь из башни, наружу.
   - Лена, смотри, книга. - Единорога тычет своим рогом куда-то вверх.
   Мой взгляд устремляется вверх, по стене башни, выше, выше... Балкон. На его краю виднеется нечто, что можно принять за книгу. Во всяком случае, какой еще предмет может шевелиться под порывами ветра, перелистывая свои страницы.
   Вернувшись в башню, я поднимаюсь вверх по лестнице. Вьющаяся спиралью, крутая и узкая, она наводит на мысль, что ее здесь прилепили просто так, для того, чтобы она была.
   Поднявшись на самый верх, я оказываюсь перед дверью, которая не просто прикрыта, но еще и забита досками крест-накрест.
   Вот это фокус! А как же он туда попадал? Кстати, а ведь действительно, все ступеньки лестницы покрыты толстым слоем пыли, значит, ею очень давно, если не сказать никогда, не пользовались.
   Я беру наизготовку свой посох и используя его как простой рычаг, начинаю выдирать доски из стены.
   Дело начинает двигаться гораздо быстрее, когда я соображаю, что моего веса недостаточно, а вот если упереться ногами в стену и тянуть на себя, то, за счет большей Силы, я могу выполнить гораздо больше работы, чем только своим весом.
   Наконец, упав и сильно ударившись спиной, я освобождаю двери и делаю попытку их открыть. Будь на моем месте мужчина. Сильный и широкоплечий, он не смог бы протиснуться в ту щель, на которую я смогла открыть двери, но маленькой и стройной эльфийке это не составило особого труда. Позади раздался визг и скулеж.
   Варг, сунувшись вслед за мной, успел просунуть только нос и пол морды, когда я отпустила двери и ему их прижало. Пришлось срочно освобождать "любопытную Варвару", которой, или которому, действительно едва нос не оторвали.
  
   - Постой там. Тут вроде никого нет, я быстро. - успокаиваю я его и выхожу на балкон.
   Да, вот, лежит себе на полу, страничками шелестит. И закладка есть...
  
   Абсолютно не подумав, что читать чужую книгу заклинаний может быть опасно, я усаживаюсь прямо на пол балкона и раскрываю книгу там, где лежит закладка.
   Это оказалась не просто книга, это дневник мага-отшельника, который посвятил себя исследованиям магии школы Жизни и попыткам совместить их с другими школами, при этом тут были описаны его эксперименты и их результаты в виде расширенных версий стандартных заклинаний.
  
   (От автора: совпадение школ Мага и Лены не являются роялем. Скрипт квеста автоматически меняет школу магии на ту, которая подходит Игроку.)
  
   Записи обрывались на попытке совместить сразу три заклинания школ Жизни и Разума: "Счастье", "Радость" и "Веселье". Как гласили записи мага, он расчитывал сделать своих крестьян одновременно радостными, счастливыми и веселыми, чтобы поднять продуктивность их труда.
   Разработка носила рабочее название "Счастье в кубе", но я заметила, что при написании самого заклинания, маг не обратил внимания на жучка, на которого попала капля чернил. В результате, когда жучок переполз на другое место, название заклинания стало звучать как "Счастливый куб".
   Так, ага, то есть, если это самое обычное заклинание, то... То имеющееся у меня в "арсенале" Очищение вполне должно было снять эффект с жертв, вернув им их первоначальный облик.
  
   Я встаю на ноги и выглянув с балкона вниз, охватываю всю поляну взглядом. М-да... многовато будет...
  
   - Вожак и Лара, соберите кубики в одну кучу, пожалуйста. И несколько положите отдельной кучкой.
  
   Кубики? Что это такое?
   Это вот эти белые квадратные предметы.
   Квадратные?
   Ну, все эти большие и маленькие белые камни, которые тяжело катить носом бедному во... варгу.
   А, понял, сейчас...
  
   Лара, по-видимому, собиравшаяся задать мне тот же вопрос, внимательно посмотрела на действия варга и начала копировать их.
   Наконец, перед моими глазами предстали две кучи кубиков, одна большая, вторая - маленькая, из шести кубиков. Как я успела заметить, и варг и Единорога старались складывать кубики такими же группками, как они и были разбросаны по поляне. Маленькая кучка была просто собрана поближе и все.
   Отдельно остался висеть серый куб, к которому ни варг, ни Единорога, видившие судьбу Адама, не рискнули подойти.
  
   Итак, пробуем на маленькой кучке...
   "Очищение"!
  
   На месте кубиков внезапно оказались шесть человек. Мужчина, женщина и четверо детей разного возраста.
   Пока они приходили в себя, я сравнила свой запас маны после применения массового очищения с тем, который был до. Картина вырисовывалась весьма безрадостная. Оставшегося запаса теоретически хватало на то, чтобы "очистить" еще одного человека. И все, мой резерв будет исчерпан.
   Эх... была не была...
  
   Я прошу выложить отдельно кубик Адама, благо варг запомнил, куда он положил "клыкастого" и применяю на него заклинание.
   "Очищение"!
  
   ***
  
   Сильнейшая слабость и потемнение в глазах. Я едва не падаю через поручень балкона, успев сообразить, что лучше не стараться устоять, а сразу подогнуть ноги и осесть на пол.
   Кружится голова, а все окружающее меня слегка "плывет".
   У меня возникает ощущение, что я, то ли лечу, то ли падаю куда-то. Ну вот, не хватало еще все же брякнуться с балкона. Я то бессмертная, но неприятно будет все равно.
   Нет, я действительно летела или падала, потому что теперь я не на балконе, а на земле. Неужели я все же...
   Рядом стоит высокая фигура. Или не высокая, а это просто я сижу на земле и смотрю снизу вверх?
  
   - Лена, спасибо, ты еще раз сохранила мне жизнь. - голос звучит как будто сквозь вату.
   Я? Сохранила кому-то жизнь? Пытаюсь проморгаться, чтобы лучше видеть и наконец различаю стоящего рядом со мной вампира.
   Адам? Ты уже не кубик?
  
   - Ты вернулся? - кошмар, какой же у меня хриплый голос! - У меня получилось?
   - Да, Лена, ты смогла снять с меня проклятие, но, как я понимаю, при этом ты израсходовала свой резерв полностью.
   - Да, наверное... - я просматриваю свои параметры.
   "Запас маны - 0". Ужас, это что, теперь каждый раз, когда я буду опустошать "под ноль" свой резерв, на меня будет накатывать такая слабость?
   Быстро просмотрев лог, я немного успокоилась. Оказывается, для наложения "Очищения" мне не хватило буквально одной единицы маны, и эту недостачу заклинание покрыло за счет моего Здоровья.
   Тогда все понятно. Сейчас выпью бутылочку синего цвета и все. Восстановлю свой запас и сама себя исцелю.
   Я уже почти отдала приказ подать мне мою походную сумку, когда одна мысль пронзила меня словно стрелой.
   А почему, собственно, я должна расходовать свои запасы, если Светлая Богиня обещала помогать мне с восполнением резерва?
   Тем более, что с момента моего последнего обращения к ней уже прошло больше недели, так что...
  
   Светлая Богиня! Прошу тебя, помоги своей верной последовательнице. Я исчерпала свой резерв, помогая несчастным, попавшим под действие проклятия, но помогла далеко не всем. Еще многие требуют моей неотложной помощи.
   Да, дочь моя. Я внимательно слежу за твоими действиями. Ты действительно помогаешь несчастным и выполняешь мое задание. Я дам тебе силы, чтобы помочь всем жителям этой деревни, попавшим под проклятие, после чего восполню весь твой резерв еще раз. Такое рвение в служении мне должно быть вознаграждено.
  
   Всплывшие одно за другим системные сообщения буквально перекрыли мне весь обзор.
   "На Вас наложено Благословление Светлой Богини".
   "Ваш резерв маны разово удвоен и заполнен до максимума".
   "Ваше Здоровье восстановлено до максимума".
   "Ваша Сопротивляемость Магии временно увеличена на двадцать процентов".
   "На время снятия проклятия с жителей деревни Большие Гонюки, заклинания, творимые Вами будут расходовать ману не из Вашего личного резерва, а из резерва Светлой Богини".
  
   Легко вскочив на ноги, я почувствовала сумасшедший прилив сил. Дайте мне Черного Дракона, я его голыми руками порву!
   Впрочем, нет, нельзя. Мне нельзя причинять вред живому существу!
   Ну так дайте мне Костяного Дракона! Я его по косточкам разберу!
  
   Легко вскинув руки, я накладываю "Массовое Очищение" и "Массовое Исцеление" на всю поляну.
  
   Я - труба, через которую течет полноводная река. Из каждой моей руки хлещет целый водопад маны, очищая и исцеляя всех, находящихся на ней.
   Я - всесильная. Я - всемогущая. Я могу все!
  
   Спустя некоторое время поток иссякает. На поляне кучкуются, толпятся и перешептываются люди.
   Слышны отдельные фразы "Что это было? Как мы сюда попали? Где мой/моя/мои...."
  
   Внезапно, позади меня раздается шум, переходящий в грохот.
   Вожак, сделав мощный рывок, сбивает меня с ног и, поймав на спину, рвется вперед. Рядом, смазанной тенью несется Адам. Отбежав на пару сотен шагов, Вожак останавливается, давая мне возможность стать на ноги.
   Я оглядываюсь. На наших глазах башня Мага медленно и величественно разваливается, заволакивая поляну пылью. Вампир, тронув меня за рукав, протягивает мне книгу.
  
   - Вот, Лена. Я когда спускал тебя с балкона, прихватил ее. Извини, это все что удалось спасти...
   - Спасибо. Так мне не показалось, я, все же, летела, да?
   - Да, я в облике летучей мыши тебя спустил.
  
   Люди начинают подходить ко мне и выяснять, что случилось, и что им теперь делать.
   Приходится прервать задаваемые в разнобой вопросы и прокричать на всю поляну.
   - Люди. Вы теперь освобождены от проклятия. Идите домой, там вас хозяйство захдалось, коровы, куры...
   Похоже, мне удалось затронуть правильную струнку в душах этих селян. При одном упоминании о хозяйстве многие встрепенулись и потянулись в сторону деревни. Увлекая за собой тех, кто не сразу отреагировал на мои слова.
   Спустя некоторое время поляна опустела. О произошедшем на ней напоминала только вытоптанная трава, куча камней, балок и мусора на месте Башни да висящий в воздухе куб серого цвета, который, то ли не попал под воздействие моего заклинания, то ли оно было слишком слабым для того, чтобы снять проклятие с Мага, который, как я теперь понимала, превратился в это самый куб.
  
   - Адам, такой вопрос, а ты можешь, только аккуратно, чтобы не касаться его, взять это куб в свой мешок?
   - Попробую...
  
   Вампир очень осторожно подошел к кубу, издалека накинул на него свой мешок и одними пальцами завязал тесемки.
   - Наверное, пока не нажата кнопка, куб не начинает преобразование. - выдвинул предположение он. - Так что, если аккуратно, то...
   - Адам, а расскажи, как оно там было?
   - ... Знаешь, там было спокойно и тихо. Просто тихо и все. Не было ни мыслей, ни забот, ни тревог, ни желаний, ничего.
   - Так может, - я кивнула на куб серого цвета, - Маг и не захочет возвращаться в наш мир?
   - Не знаю.
  
   Мы отправились назад в деревню. Во-первых, я хотела забрать назад Прошку, во-вторых, обычно сдавать квест нужно напрямую тому, кто тебе его давал.
  
   Деревня встретила нас гулом и шумом. Селяне спешно приводили в порядок свои хозяйства, ухаживали за скотиной. Несколько крепких мужиков под руководством давешней бабки засыпали землей канаву, в которую сливалось молоко.
  
   - Бабушка, ну как, выполнила я Ваше задание?
   - Ой, доченька, я тебе даже передать не могу, как же я рада.
   Ты, бабка, мне не радость свою излагай, а квест завершай.
   - Даже и не знаю, чем тебя отблагодарить, доченька, ведь совсем я на старости лет одинешенька оставалась, чай, только соседушки мне и были отрадою...
  
   Внезапно всплыло системное сообщение:
   "Внимание, если Вы выберете получение награды от квестодателя, это будет засчитано как корыстный интерес. В этом случае спасенные жители деревни не будут засчитаны в квест от Светлой Богини".
   Оп-па... Вот это с...и, эти ваши разработчики! Ну, что ж делать, квест от Богини важнее. Вот оно, отличие светлых и темных. Почему-то мне так кажется, что если бы я получила квест от кого-то из темных богов, то такого ограничения бы не было.
  
   (От автора: Лена частично права. Частично, в том смысле, что если бы она смогла получить дополнительную награду, то подобное не только не наказывается, а еще и поощряется у темных богов. Ведь основное отличие Темной и Светлой стороны в чем? В том, что Светлые должны в первую очередь думать о других, а Темные? Правильно, о себе.)
  
   - Бабушка, не стоит благодарности. Поверьте, я это все делала не корысти ради, а лишь по велению сердца.
   - Ох ты ж всемилостивые боги. Да неужто ж еще остались на белом свете люди такие, добрые да отзывчивые? Знаешь, доченька, ну не могу я просто так отпустить тебя. Вот, возьми...
   И бабка единым движением скидывает со своих плеч пуховой платок и накидывает его мне на плечи.
   Волна приятного тепла прокатывается по моему телу.
  
   - Удачи тебе, доченька. А паренька твоего, неживого, я немного натерла травками, да водичкой окропила, чтобы сохранялся он подольше. Авось оживишь ты его когда-нибудь.
   С этими словами, бабка вдруг пристально посмотрела куда-то мне за спину и начала поднимать руку, словно пытаясь указать мне на что-то.
   Мы с Адамом обернулись, но ничего не увидели. Повернувшись назад, естественно мы не увидели и бабульки. Она словно испарилась.
   Я присмотрелась к свойствам платка.
  
   "Шаль деревенской колдуньи. Добавляет пять процентов к шансу спрятаться в лесу. Пять процентов к шансу найти целебное, либо волшебное растение. Компенсирует негативное воздействие холодного воздуха, вплоть до заморозков. Плюс пять процентов к защите от заклинаний, связанных с холодом."
   На миг мне показалось, что у меня на плечах платок моей бабушки. У нее был старинный, настоящий пуховый платок, который не весил практически ничего, но завернувшись в который я не ощущала холодного ветра.
  
   Спустя полчаса мы покинули деревню.
   Я проверила свои параметры. В разделе "квесты", напротив задания Светлой Богини, светились цифры "четыреста шестьдесят два из одной тысячи)
  
   Внезапно у меня замигала иконка чата. Мама...
  
   - Доченька, как ты?
   - Спасибо, мама, хорошо. Путешествую.
   - Путешествуешь... это хорошо. Это полезно. На людей посмотришь, себя покажешь... Может познакомишься с кем-то. Поженитесь...
   Мама-мама... толку мне выходить замуж? Дети то у меня все равно останутся тут, в виртуальности.
  
   - А мы с папой вот, только что с дачи вернулись. Яблочек привезли. Твоих любимых, красненьких, с розовой мякотью.
   Яблочки... Эх, мама-мама, не трави ты мне душу. Взять бы это яблочко. Да куснуть, так. Чтобы аж сок по подбородку потек. А ты возьмешь платочек и будешь сразу же вытирать. И нежно-нежно так смотреть на меня...
   Ну вот, опять изображение "поплыло". Слезы заливают глаза и я ничего не вижу.
  
   Некоторое время мы с мамой еще разговариваем. Она мне рассказывает о том, как у них дела, как живут соседи. Пару слов она сказала и о школе.
   Что теперь, после моего прыжка, в школе поставили наружные решетки на все окна. Что учителям категорически запретили ставить плохие оценки без присутствия родителей!
   Зачем, спросила я.
   Для того, ответила мама, чтобы родители могли на месте смягчить тяжесть последствий для молодой, неокрепшей психики.
   Тот компьютерный клуб все же закрыли, так как, подняв записи видеонаблюдения, было обнаружено, что это - излюбленное место прогулов уроков довольно таки большого количества учеников окрестных школ.
   Мы тепло попрощались с мамой и я закрыла окно чата.
   Ну вот, в результате только расстроилась...
  
   Из-за поворота дороги показалась небольшая ветряная мельница.
   Зайдем, погостим, если нас, конечно, пустят.
  
   Я стучу в плотно сбитую, добротную дверь.
   - Кто там? - раздался из-за нее высокий приятный голос.
   - Мирные путники. Пустите отдохнуть, пожалуйста.
   Пока гремел засов. Я оглянула свой отряд. Вампир, зомби, варг и Единорога. Да, и предводителем - светлая эльфийка. Интересно, кем нужно быть, чтобы принять нас за мирных путников? Чувствую, получим мы сейчас от ворот поворот.
   Двери открылись и нашему взору предстала невысокая, чуть выше меня, женщина, хрупкого телосложения, с огромной гривой темных волос, из которых выглядывали кончики острых ушей, и бледной кожей. Желтые глаза, с вертикальными зрачками, как у кошки, пристально осмотрели всех моим спутников и уставились на меня.
   Лара недовольно фыркнула.
   В дверях мельницы, на расстоянии локтя стояли и смотрели друг на друга две эльфийки, светлая и темная.
  
   ***
  
   - Судя по тому, что у тебя в отряде такой зоопарк, я могу предположить, что ты - Игрок, так? - с места в карьер начала темная.
   - Да, я - Игрок, но попрошу не оскорблять моих спутников, считая их животными. - ответила я, гордо, как мне показалось, вскинув голову.
   - Ишь ты, какое у нас самомнение. - надменно парировала та. - может ты еще попробуешь стребовать с меня еженедельную плату, которую платят НПС-мельники? Так я что-то не получала сообщений о том, чтобы моя постройка оказалась на территории, занятой Игроком.
   - Нет, представь себе. Я не буду ничего от тебя требовать. Просто увидела постройку, зашла, надеясь, что мне тут перепадет квест.
   - О... Да мы, сестренка, безземельные? - ехидно спросила темная.
   - Я так понимаю, не одна я такая. - парировала я. - А то не сидела бы темная эльфийка тут. Я угадала?
   - Угадала, угадала. Да, я такой же безземельный и беззамковый Игрок, как и ты. Да ты проходи, и своих заводи...
  
   Мы прошли внутрь. Наверное, самая обычная мельница. Из потолка в пол уходит толстое бревно, которое, как я понимаю, передает вращение от лопастей к жерновам... или что там у них используется. Да, я вот такая, немного разбираюсь в механизмах.
   Все это промелькнуло у меня в голове, пока мы следовали за хозяйкой через большое помещение. У одной из стен были выставлены мешки с мукой, у другой стены - с зерном.
   Во всяком случае, белая пыль возле первых и рассыпанное содержимое вторых намекали именно на это.
   Легкое, едва различимое поскрипывание сообщило мне о том, что процесс идет.
  
   - Мы, надеюсь, не помешаем? - спросила я, так как во-первых, чувствовала какую-то тревогу от пребывания рядом с темной эльфийкой, а во-вторых, действительно не хотела мешать ей работать.
   - Нет-нет, что вы, очень даже наоборот. - ответила та, мило улыбнувшись.
   Мы прошли в комнату, которую, по аналогии с реальным миром, я бы назвала "гостинной".
  
   - Присаживайтесь, я сейчас на стол накрою. - сказала хозяйка и метнулась за занавеску, которой, судя по запахам, была отделена кухня.
  
   М-м-м... какая вкусная пища готовится. Лена, попроси хозяйку, чтобы чуть больше мяса добавила, а то такой большой чан, а мяса всего одна горсть. - раздалась мыслеречь Вожака.
   В смысле, большой чан? - удивилась я. Зачем много еды, нас же немного.
  
   Тем временем, хозяйка вынесла и поставила на стол блюдо со свежими фруктами.
   - Это Вам, уважаемая. Для Ваших спутников я сейчас также принесу угощение. Я приношу извинения, - обратилась она к варгу. - но видите ли, Ваша пища немного не совпадает с нормами приличия Вашей хозяйки, поэтому, если Вы будете не против, я подам ее Вам не за столом.
   Ух ты... Скажи ей, что я не против и сильно заинтригован. - варг встал и величественно отошел подальше.
  
   - И еще один вопрос, - на этот раз эльфийка обратилась к вампиру. - Вы чью предпочитаете?
   Изумление, проявившееся на лице Адама не поддавалось описанию.
   - Мне не хотелось бы Вас стеснять, уважаемая хозяйка, но... но несвежая, она абсолютно бесполезная. Поэтому, давайте я остановлюсь на чем-нибудь...
   - Нет-нет, что Вы. Так какая Вас устроит? Гоблинская, эльф... ой. Нет, не стоит, - темная эльфийка кинула быстрый взгляд на меня. - хумансовская. Скажем так, Вас устроит первый вариант?
   - Вполне... при условии надлежащей свежести. - повел плечами Адам.
  
   - И Вы, - эльфийка обратилась к Единороге. - свежая душистая трава, правда, придется чуть подождать.
   Лара согласно кивнула головой.
  
   - Одну минутку, подождите, пожалуйста.
   И хозяйка, легко открыв одной рукой тяжелую на вид крышку люка, спустилась вниз.
   Буквально тут же я ощутила, что рядом было применено какое-то заклинание.
  
   - Очень интересная хозяйка, - задумчиво произнес Адам. - у нее есть любое угощение, для любой расы? Даже для моей? Интересно, она и твоему Прошке сможет что-то предложить?
   - Надо будет спросить... Кстати, да, Прошка, ты есть хочешь? Нет? Ну, как скажешь...
  
   Прошло еще некоторое время, на протяжении которого Адам вдруг резко подался вперед и принюхался. Вслед за ним эту же процедуру повторил и Вожак.
   -Лена, извини, тебе это может быть немного неприятно... - попытался сказать мне что-то вампир, но в это время крышка погреаб поднялась вверх и эльфийка выскользнула наружу, неся в одной руке небольшой кувшинчик, а другой волоча за собой... свежеотрубленную, еще кровоточащую зеленокожую ногу!
  
   Впрочем, как там, в реале говорят: в чужой монастырь со своим уставом не суйся.?
   Я деликатно села в полоборота от Адама. Так, чтобы не смущать его тем фактом, что я буду видеть, ЧТО он наливает себе в бокал.
   Варг, со своим "угощением", оказался вообще, вне пределов моей видимости.
  
   Налив себе из другого кувшинчика, эльфийка присела напротив меня.
  
   - Итак, может познакомимся? Только давай сразу не клички, а имена, чтобы проще было, хорошо?
   - Давай. Я - Лена. Он, - я, стараясь не тыкать пальцем, махнула рукой в сторону вампира, - Адам. Прошка... - неподвижность зомби словно подчеркнула его принадлежность к расе неживых. - Лара... - приветливое кивание мордой. - Вожак. - хвост варга едва не отвалился от приветственного мотыляния. Впрочем, голова ни на миг не отвлеклась от процесса поглощения пищи.
   - А я - Эльвира, Повелительн... впрочем, договорились же, без титулов и кличек... Просто, Эльвира.
  
   Она церемонно подняла свой бокал.
   Адам протянул свой, Лара фыркнула, даже Вожак оторвался от процесса поглощения мяса с гоблинской ноги и сделал вид, что поднимает морду вместо бокала. Я выбрала большое, румяное яблоко и сделала вид, что это мой бокал.
   - За вас, мои дорогие гости. - произнесла Эльфира, после чего попросила меня. - если не сложно, раз уж твой зомби не участвует в застольи, пуст ьон выйдет прочь, хорошо? А то вид мертвеца как-то не особо влияет на аппетит.
   - Да, конечно, извини. Прошка, выйди, пожалуйста за двери и побудь на улице.
  
   Солдат спокойно развернулся и покинул сначала "гостинную", а потом и мельницу.
   Эльвира благодарно улыбнулась мне и откинулась в своем кресле.
  
   - Расскажи о себе, ты ведь сорвавшаяся, как и я, верно?
   - А что мне рассказывать. Жила-была девочка, которая влюбилась в парня. Он получил работу, помогать богатенькому буратине играть в Земли. В процессе взял, да и сорвался. Девочка решила быть всегда рядом, завела себе персонажа, начала играть. Родителям это не понравилось, они начали ограничивать ее в общении с любимым и в игре. Она, то есть я, начала гулять школу, чтобы все равно быть вместе с Максом. Они просекли и это и вообще прекратили наше общение. Я взяла и прыгнула из окна. Мое умирающее тело положили в капсулу и я сорвалась. Сунулась к Максу, вроде наши отношения начали идти вверх, как вдруг твои соотечественники, темные эльфы, напали и захватили мой Замок. Макс, якобы из-за того, что он играл гоблином, сказал, что ему неудачница не нужна, хотя, как я теперь понимаю, он просто нашел другую, тоже гоблиншу. А я вот теперь блуждаю по Землям, сама, без Замка, без любимого...
   Я и сама не заметила, как начав рассказывать о себе от третьего лица, перешла на первое.
   - М-да уж, грустая история. Ну, хочу тебе заметить, милочка, мужики, они все такие. Не зря же мы, темные эльфы, ставим мужчин ниже животных, содержа их на положении рабов.
  
   М-м-м... какие вкусные яблоки, однако. Прямо оторваться не могу, одно за другим ем их.
   Мощный зевок, раздавшийся из-за моей спины, вынудил меня почти подпрыгнуть.
   Вожак как раз закрыл свою, полную белоснежных, местами кое-где вымазанных кровью, зубов, пасть и, виновато глянув на меня, улегся, положив морду на лапы и закрыв глаза.
   Адам тоже осоловело смотрел на меня. Его взгляд плыл, то фокусируясь на мне, то уходя куда-то вдаль.
  
   - Похоже, твои спутники устали. Наверное, вы долгое время шли без остановок, да?
   Мягкий, едва слышный шорох ознаменовал тот факт, что и Лара прилегла отдохнуть.
   Меня это встревожило. Похоже, что моих спутников усыпили или отравили, но почему тогда молчит мой Рог Единорога? Или меня решили не трогать? Но почему? Из-за того, что я - женщина? Но Лара ведь тоже... или она не считается?
   Я решила потянуться еще за одним яблоком, но почувствовала, что рука слишком тяжелая, и что вообще, лень.
   Похоже, что все же и меня задело...
   Я делаю вид, что пока не тянусь за следующим яблоком, искоса наблюдая за Эльвирой. Она точно также пристально следит за моими действиями.
   - /А расскажи о себе, пожалуйста.
   - А что мне рассказывать. Вот она я, темная эльфийка, кстати, тоже потерявшая свой Замок. Правда я его потеряла не из-за несчастной любви, как в твоем случае...
  
   Лена, меня пытаются взять под контроль. Опять.
   Прошка, сделай вид, что полностью подчиняешься ей. Судя по всему, она или отравила или усыпила всех остальных, да и на меня тоже действует.
   Может мне сейчас ворваться и спасти тебя?
   Нет, не надо. Во мне вдруг проснулся интерес. Сколько раз я слышала, про то, как захватывают заложников, как их держат в плену. Теперь, обладая виртуальным телом, которому невозможно причинить что-либо, кроме таких же виртуальных мук, мне стало любопытно, что это и как. Давай пока делать вид, что она нас полностью контролирует. Если тебе не будет дано приказания, убить меня или других наших, выполняй все.
   Понял.
   Теперь надо изобразить слабость и недоумение.
  
   ... В конце судебного заседания, когда судьи удалились на совещание, кто-то из родителей попытался прорваться к скамье подсудимых, где находился я, но полиция сдержала их.
   По завершению совещания, судьи вернулись в зал и огласили приговор: в связи с мораторием на смертную казнь, пожизненное заключение. Представитель Корпорации, присутствовавший на заседании, внес предложение, поместить меня в виртуальную камеру заключения. После дополнительного совещания, было решено, что, так как я на протяжении своей "преступной карьеры" постоянно причинял вред и страдания своим жертвам женского пола, поместить меня в персонажа женского пола и перенести в Замок, где царит самое настоящее рабство. Промашка судей была в том, что они не удосужились вчитаться в описание замка! Они поместили меня в тело женщины в замок темных эльфов!!!
   - Подожди, я что-то не поняла, - недоуменно переспросила я. - а в какое тело они тебя должны были поместить?
   - Лена, я - мужчина!
  
   ***
  
   Наконец-то соизволил "проснуться" Рог Единорога. Артефакт вывел мне сообщение, что в моем организме обнаружена накопленная концентрация снотворного и подавляющего волю вещества и задал вопрос, стоит ли провести обезвреживание.
   Естественно, что я дала добро на проведение процедуры, но решила пока что не показывать вида, что я не подпала под контроль Эльвиры. Или Эльвира?
   Эльфийка встала и подошла ко мне вплотную.
  
   - Ну что же ты так доверчива и беспечна, девочка. - ласковым и вкрадчивым голосом, от которого у меня побежали мурашки по коже, проговорила она. - Прости дорогуша, но твоим похождениям по Землям пришел конец. Ну, или долгие каникулы, которые ты проведешь в комфортной "гостинице".
   Она легко взвалила мое тело на плечо и понесла через комнату. В принципе, сейчас я могу нанести ей удар по затылку сцепленными кулаками, но... Но может стоит подождать более удобного случая? К тому же, сейчас она пронесет меня через свои владения, и я смогу многое увидеть, такое, что мне бы пришлось искать самой очень долго.
  
   ***
  
   Пока Эльвир...а несла меня на плече, я несколько раз думала атаковать ее, но каждый раз уговаривала себя подождать еще чуть-чуть. Во мне все сильнее разгорался какой-то странный интерес, даже, скорее, любопытство. Как я позже смогла понять, это бесстрашие было вызвано тем, что я до сих пор не осознала окончательность моего "срыва", так и не приняла мысль о том, что я не смогу вернуться, если вдруг попаду в безвыходную ситуацию.
   Итак, Эльвира занесла меня в свой подвал и...
   И меня вывернуло.
   Прямо возле лестницы, растянутый цепями на стене, висел гоблин. Не знаю, был ли он до такой степени молодым, или это от боли, но его кожа была настолько бледной, что напоминала свежую весеннюю траву.
   У бедняги отсутствовала одна нога и одна рука. При этом, если верхняя культышка была хоть как-то перевязана грязной тряпкой, из-под которой проглядывала прижженная рана, то нижняя зияла свежим разрезом, под которым стояла чаша, в которую, капля за каплей, стекала зеленая тягучая кровь.
   - Ну, как, дышишь еще, чудо зеленокожее?
   Эльфийка, походя, подхватила лежавший рядом изогнутый, украшенный вязью и письменами, кинжал и ткнула им в культяпку ноги, вызвав более интенсивное кровотечение.
   - Давай, давай. Мне теперь вампира кормить надо.
   Эльвира толкнула небольшую дверь и внесла меня в отдельную комнатушку. Мое внимание привлек небольшой шар красного цвета, стоявший на подставке посередине стола. Чем ближе мы подходили к нему и кровати, которая стояла возле стены, тем сильнее на меня давила непонятная тяжесть. Решив, что на меня опять применено какое-то заклинание, я попыталась применить на себя "Очищение", после чего с удивлением поняла, что у меня ничего не выходит.
   - Ой, облом, да? - с издевкой произнесла Эльвира, скидывая меня с плеча на кровать. - Позволь обрадовать тебя, это артефакт, который подавляет способность применять магию. Так что...
   Решив, что сейчас самое время, я, лежа на кровати, наношу удар ногами Эльвире в живот.
   В первую секунду мне показалось, что все у меня получится и я сейчас смогу победить ее, но эльфийка мягко оттолкнулась от одной стены, потом от второй и, поднырнув под мой удар, вновь повалила меня.
   Увы, вся моя Сила и некоторый опыт драки ничего не смогли поделать. Эльвира крутилась вокруг меня, словно змея, выскальзывая из моих захватов и блокируя мои попытки сбежать.
   Наконец я оказалась крепко и умело связана. Любая моя попытка вырваться или просто пошевелиться приводила к вспышке дикой боли.
   - Ух, как хорошо то, - встрепенулась Эльвира. - люблю, когда молоденькие цыпочки сопротивляются.
   Она наклонилась и вытащила из-под кровати ящик. Я скосила глаза и попыталась заглянуть в него. Заметив мой интерес, Эльвира широко улыбнулась и наклонила ящик в мою сторону, позволяя мне увидеть его содержимое и ужаснуться от увиденного.
   Там находился богатый на выбор набор садиста-профессионала.
  
   Я не знаю сколько времени прошло, прежде чем Эльвир, а это был точно ОН, насытившись моим телом, оставил меня в покое и покинул комнату.
   Естественно, что мое тело было все так же привязано к кровати, так, что не было возможности не то, чтобы попробовать освободиться, но даже просто пошевелиться.
   Стыд, позор, обида, ненависть... да много каких еще эмоций переполняло меня после всего, что Эльфир проделал со мной. Самой главной была обида на саму себя, на то, что я так долго тянула с попыткой освобождения из плена. Хотя, чуть подумав, я пришла к выводу, что у меня был один единственный шанс, тогда, когда он...а несла меня на плече. Возможно, именно тогда я бы смогла нанести оглушающий удар по затылку и освободиться.
   Захотела острых ощущений, дурочка!
   Внезапно я со всей остротой ощутила страх от того факта, что ведь я не могу выйти в реал. И ведь никто не придет мне на помощь, не вытащит из этого плена.
   Что это значит лично для меня? Что мое заточение в плену превращается в вечность, вплоть до того момента, пока Эльфиру либо не надоест мое тело, либо... Либо пока я не умру и не смогу возродиться!
   Когда меня убивали воины предателя Макса, я возрождалась в случайной точке, поэтому, если я смогу умереть, то смогу спастись из плена и бежать!
   Нет, бежать нельзя. Ведь в плену остаются Вожак, Лара, Адам, Прошка...
   Прошка! Ведь он, вроде как, не попал под влияние Эльвира.
  
   Снова открылась дверь в мою комнатку. Вошла темная эльфа.
   - У-у-у... милочка, да я вижу, тебе понравилось?
   - Нет, абсолютно не понравилось. Отпусти меня, пожалуйста. - поспешно ответила я.
   Где-то, давным-давно, я читала, что главное - установить с похитителем контакт. Значит, мне сейчас надо как можно сильнее разговорить Эльвира.
   - Ха-ха, - деланно рассмеялась эльфийка. - если тебе не понравилось, почему же твоя аватара до сих пор не растворилась, не исчезла, как исчезают персонажи Игроков, которые выходят из Игры?
   - Потому, что я сорвалась! - выкрикнула я и прикусила язык.
   Что же я наделала! Я же сразу отдала все козыри своему пленителю.
   - Ой, милочка... это ты сделала огромную ошибку. - язвительно произнесла эльфийка. - Я ведь тебя теперь вообще никуда не отпущу. Это такой подарок.
   Она вновь раскрыла свой ящик с набором пыточных инструментов и начала медленно, словно смакуя мой ужас, перебирать предметы, периодически вытаскивая их и любуясь ими, поворачивая из стороны в сторону.
  
   - Знаешь, милая, пожалуй, я сегодня не буду тебя больше трогать. А то еще пресыщение получу. Новой игрушкой надо играться потихоньку, понемножку. Но у этих инструментов есть душа, и их нельзя доставать просто так из "домика". Что это значит? А это значит, что сегодня мы с тобой будем пытать кого-то другого. Ну, как "мы". Я буду пытать, а ты будешь наслаждаться зрелищем.
  
   Эльвир вновь открыл дверь моей комнаты, превратившейся в камеру заточения и... вытащил мою кровать, вместе со мной, в соседнюю комнату, туда, где на стене висел распятый гоблин.
   - Вы тут пообщайтесь пока, а я схожу за инструментами. - сказала эльфийка и вышла прочь.
  
   - Кто ты? - обратилась я к пленнику. - Кто твой Повелитель?
   - Серж, Повелитель орков... - еле слышно прошептал тот.
   Услышанное, словно обухом ударило меня по голове. Вероятность встретить на просторах Земель юнит "моих" варваров была почти равна нулю, но вот, возьми ж ты и встреться!
   - Расскажи, давно ты ушел из его замка?
   - Да, эльфийка, давно. Союзник нашего Повелителя собрал нас, лучших из лучших разведчиков, и отправил во все стороны, приказав искать Замок некой Светлой Волшебницы.
  
   Мое сердце встрепенулось, словно птица в поднебесье, и упало камнем вниз.
   - Как звали Союзника вашего Повелителя? - спросила я просто для очистки совести. Слишком уж много было совпадений. Серж, Повелитель орков, союзник, который искал Замок эльфов... Мой Замок!
   - Мастер Йода было имя его.
  
   Макс... Прошлое не хотело отпускать меня. Вот еще одна весточка оттуда, из тех далеких дней, когда я любила и была любимой.
  
   У меня перед глазами вдруг встала картина, когда Макс, во главе своего отряда, явился ко мне в Замок, свататься.
   Теперь я остро сожалела о том, что так глупо и бездарно потеряла свое счастье. Ну что, что мне мешало внимательнее следить за своими подчиненными.
   Наверное, если бы я согласилась на секс с Максом, он вряд ли бы меня выгнал после потери Замка. Думаю, мы бы объединили наши владения, и темные эльфы бы просто не полезли к нам. Тем более, что секс в виртуальности, это ж, наверное, совсем не то, что в реале...
  
   В это время вернулся Эльвир. Поставив неподалеку от меня красную сферу (идиотка, как же я не догадалась проверить доступность мне магии, пока сферы рядом не было, обругала себя я), он разложил свои инструменты возле гоблина.
  
   ***
  
   Пока эльфийка (или все же эльф, я никак не могла определиться, как воспринимать своего пленителя) медленно, со вкусом, перебирала пыточные инструменты перед извивающимся и скулящим гоблином, я попыталась связаться с Прошкой. На удивление, мне это далось легко. Настолько, что я даже заподозрила какую-то ловушку.
  
   Прошка.
   Да, Лена, слушаю тебя.
   Где ты сейчас находишься?
   В лесу.
   В лесу? И что ты там делаешь?
   Рублю деревья.
   Зачем?
   Так приказала мне та, которую ты сказала слушаться...
  
   Пот холодным душем окатил все мое тело. А что если Эльвира приказала ему слушаться только ее и этот приказ перекроет тот факт, что мы с Прошкой - союзники?
  
   Прошка, скажи, ты будешь выполнять мои приказы?
   Да, Лена.
   Даже если они будут противоречить распоряжениям Эльвиры?
   Да, Лена.
  
   Я не смогла сдержаться и облегченно вздохнула.
   Практически тут же в мои уши врезался душераздирающий крик. Мне пришлось обратить внимание на происходящее в комнате.
   Внимательно глядя мне в глаза, Эльвира медленно сдирала кожу с гоблина, подпарывая ее острым ножом и тут же прижигая малюсенькими "огненными искрами" кровь, которая выступала из разрезов.
  
   - О, да я вижу, тебе это нравится? - ласково спросила она меня. - Как считаешь, стоит быстрее снимать, или медленнее? Быстрее - меньше удовольствия, но зато, вскоре я смогу подарить тебе перчатки из тончайшей кожи. Медленнее - больше удовольствия и наслаждения...
  
   Я перевела взгляд на несчастного зеленокожего. Гоблин уже не кричал, он просто выл сорванным голосом, закатив глаза и мелко трясясь от испытываемой непереносимой боли.
  
   - Ну скажи, разве не лапочка, а? Смотри, сколько удовольствия нам уже доставил. Я из его кожи сделаю тебе, моя маленькая, новые сапожки и перчатки.
   М-да, нога эльфов была настолько мала, что кожа, содранная с ноги гоблина, в самый раз была бы по размеру как сапог. Одно только но, лучше я умру, но не допущу, чтобы на меня надели ЭТО!
  
   - Нет! - успела крикнуть я, но Эльвира словно не слушала меня.
   - И вообще, я хотела уточнить у тебя, ты волшебница какой школы? Наверное Природы, да? Всякие там растения, петы...
   Прежде чем я смогла осознать, какую ловушку распахнудла передо мной Эльвира своим хитрым вопросом, у меня вырвалось:
   - Нет, я - маг Жизни!
  
   - Какая прелесть! - восхищенно всплеснула руками Эльвира и даже повернулась ко мне, оставив ненадолго несчастного гоблина. - Тогда все будет еще лучше и проще. Исцели его!
   И она ткнула пальцем в зеленокожего мученика.
   - Нет! - как можно тверже заявила я, глядя прямо ей в глаза. - Я не буду помогать тебе пытать и мучить твоих пленников. Можешь сразу убить меня!
   - Ах-ха-ха-ха... - рассмеялась Эльвира, запрокинув голову назад. - Да что ты говоришь, убить тебя? Не-ет, дорогуша, я тебя не буду убивать! У меня есть запас эликсиров Жизни, поэтому я, хоть и не могу исцелять своих "гостей", но поддерживать их в жизнеспособном состоянии вполне в силах. Просто мне бы не хотелось расходовать свои запасы, ведь эликсиры надо покупать где-то...
   - Ага, покупать... Скажи честно, захватываешь в плен и отбираешь силой. Ты вообще, понимаешь, что я, когда вырвусь, вернусь и уничтожу и тебя и твое логово?
   - "Когда"? Нет, милочка, не когда, а если! Если ты вырвешься... Впрочем, поверь, я приложу все усилия, чтобы твое пребывание у меня в гостях продлилось как можно дольше. Ты ведь сама призналась, что уже в "срыве", а значит. не сможешь внезапно выйти из Игры и удалить персонажа, правда?
   - Нет, не правда! Я тогда решила проверить тебя, действительно ли ты такая уж гостеприимная и добрая. Я уже отправила через чат сообщение и сюда спешит отряд, который просто вынесет тебя.
   - Ой-ой... испугала. Знаешь, если хочешь, я могу познакомить тебя с твоими коллегами по поискам меня, любимой.
   И Эльвира взмахом руки убрала часть стены в комнате. моему взору предстала троица прикованных к стене персонажей.
   Два человека и один эльф.
  
   - Ха, посмотри, как все чудесно складывается, каждой твари по паре!
   Действительно, даже всматриваться особо не требовалось, так как все пленники висели обнаженными. Двое мужчин... Я почувствовала, что начинаю краснеть при виде обнаженных мужских тел... И одна девушка.
   Теперь, если приплюсовать меня, действительно получалось по паре, два разнополых эльфа и два хуманса, также разных полов.
  
   Когда Эльвира сняла меня с той кровати, где я до сих пор была растянута и подтащила к стене с пленниками, я с содроганием увидела на телах своих товарищей по несчастью множественные шрамы и следы ожогов.
  
   - Подожди, - прерывая ужас и отвращение, спросила я. - а как же гоблин?
   - А, непись... Расходный материал...
  
   Растянув меня как можно сильнее, до боли в вывернутых руках, она прикрепила меня к стене и отошла чуть назад, словно любуясь всей картиной.
   Человек, подняв голову. внезапно метко плюнул, попав ей прямо в лицо.
  
   - Ах-ах, какая жалость, что ты не лизард, да? Так бы твой плевок мог бы быть ядовитым, или кислотным... Впрочем, твой поступок мне сейчас очень поможет. Ведь мне же надо показать нашей новой гостье, к чему приводит непослушание и строптивость.
   На лице мужчины отразился дикий страх и ужас. Еле слышно он прошептал:
   - Не надо, пожалуйста!
   - Надо, милок, надо. Или не так... Надо, Федя, надо! - злорадно, с каким-то садизмом в улыбке, произнесла Эльвира и достала из набора огромные и страшные на вид, зубатые щипцы.
  
   К упомянутому "Феде" эльфийка шла медленно, поигрывая в руке и покусывая воздух своим страшным инструментом.
   С каждым ее шагом дрожь мужчины усиливалась, а его соседи бледнели прямо на глазах.
   Наконец, приблизившись почти вплотную, она присела и протянула клещи прямо к... Нет, я не могу на это смотреть, подумала я, и крепко зажмурилась.
   Следующие несколько минут были пыткой для моих ушей. Пыткой, с которой я уже и не знала, что можно сравнить. Несчастный кричал так, что казалось, его криком можно разрушать крепостные стены.
   Наконец, крики перешли в хрип.
   Выждав еще некоторое время, я осмелилась открыть глаза.
  
   Огромная лужа застывающей крови растеклась, казалось. по всей комнате, вернее, по полу.
   Я подняла взгляд. У обвисшего, на первый взгляд, безжизненного тела между ног зияла страшная, рванная, обожженная рана. То, что несчастный все еще жив, выдавало только мелкое дрожание плеч да хриплое, рваное дыхание, издавать которое явно не могли прочие, присутствовавшие здесь, пленники.
   Господи... Если бы мои руки были свободны, я бы закрыла ими лицо. До меня только сейчас дошло, что Эльвира не просто кастрировала его, отрезав "нечто". Нет, она именно вырвала ЭТО щипцами!
  
   Заметив краем глаза движение сбоку от себя, я повернула голову.
   За то время, пока я изучала результат ее нечеловеческих пыток, она принесла в нашу комнату жаровню и сейчас разводила огонь под ней.
   О, Светлая Богиня, что еще придумал этот извращенный, безумный мозг?
  
   - С-с-свет! Я специи забыла! - пробормотала Эльвира и выскользнула прочь из нашей комнаты.
  
   Я обернулась к товарищам по несчастью.
  
   - Ребята, кто вы? Давно тут? Что тут вообще происходит?
   Мне ответила девушка-хуманс.
   - Начну с конца. Эльвира - псих, мужик в женском теле, сексуальный маньяк-убийца, которого приговорили в свое время на пожизненное заключение в мире Земель. Судьи, невнимательно читавшие описание замка Темных эльфов, решили, что понятие "рабовладение" полностью пересекается с реальностью. и что женщины находятся там в положении бесправных игрушек-рабынь. Подразумевалось, что наш "герой". попав в тело женщины. в полной мере испытает все те унижения и муки, которые он применял к своим жертвам.
   - Если ты в курсе, - вмешался эльф-мужчина. - то наши "сородичи" отличаются от нас тем, что посвятили свои жизни служению Тьме и ее представительнице, богине-паучихе Ллос. Убийства, предательства, обман и отравления - это то, чем они занимаются каждый день. Их взаимоотношения между собой лучше всего описывает поговорка "самый твой верный друг - это твой заклятый враг. Никогда не предаст". поэтому пытки и мучения - это для них самое обычное дело. Естественно, что Эльвира, попав в родную среду, еще и на правах... ах, да, забыл упомянуть...
   - Ты хотел сказать, что у темных матриархат? Так я это, увы, на своем опыте, уже узнала, - перебила его я. - видишь ли, я потеряла свой замок из-за предательства изнутри. Темные проникли ко мне под видом делегации светлых эльфов со своим женихом и пытались заключить со мной брак. поняв, что их попытки не увенчались успехом, они подняли мятеж и, вырезав всех моих приспешников, захватили Замок и меня в плен. Кстати, я видела, как и чем награждает эта самая Ллос за верность.
   - Чем, смертью? - улыбнулся эльф.
   - Нет, представь себе. предводителем напавших был темный эльф, мужик. Так вот, за успешный захват моего Замка, Ллос превратила его в женщину, матронну.
  
   Непонятный звук, раздавшийся справа от меня, вынудил всех нас перевести внимание с разговора на... Эльвиру. Она, оказывается, тихо вошла в комнату и тихо слушала наш разговор.
   - Я немного дополню твой рассказ. милочка. - сказала она, "нежно" улыбнувшись мне. - На самом деле, Великая Ллос просто выполняет одно, самое сокровенное желание. Хм... стать матронной... Да, знаешь, я вполне могу поверить, что это и было именно такое, самое сокровенное желание темного эльфа-мужика. Значит, это правда, и Ллос действительно может поменять пол? Интересно, что я должна буду сделать, чтобы получить право на такое желание?
   - Но... Но ведь ты и так уже. женщина! - искренне изумились все мы, те, кто мог сейчас проявлять хоть какие-то чувства, кроме диких мучений, как мужчина-хуманс.
   - Да, я - женщина! Я уже почти два года мучаюсь в этом проклятом теле! Мне начали нравиться цветочки! Мне, тому, кто изнасиловал и замучил до смерти почти полсотни баб там, в реале! Я ХОЧУ отыметь тебя и ее прямо здесь, сначала лично, потом вот этим, - Эльвира извлекла из ящика огромный, устрашающих размеров деревянный фаллос, изобилующий всевозможными шипами. - а потом опять лично! А вместо этого вынужден довольствоваться ими!
   Эльвира яростно ткнула "инструментом" в сторону мужчин.
   - Еще и рисковать то и дело забеременеть!
  
   - В общем, лапочка, смотри и думай. Я даю тебе день на размышления.
   Или ты соглашаешься на мои условия, приносишь мне клятву, которую нарушить не сможешь и выполняешь все мои распоряжения, лечишь, исцеляешь их и новых пленников. За это я тебя почти не трогаю, так, изредка, и не ЭТИМ и разрешаю тебе "поиграться" с кем-то из них.
   Или... Ты видела, ЧТО я могу сделать.
  
   За спиной у Эльвиры зашипела сковородка. Всплеснув руками, словно заправская хозяйка, у которой подгорают котлеты, она сдвинула посуду на край, туда ,где огонь был поменьше и метнулась прочь, по видимому за чем-то для готовки.
   Думать о том, что это все - приготовления к новой пытке мне абсолютно не хотелось.
  
   - Слишышь, новенькая... как тебя хоть зовут то?
   - Лена...
   - А, ну очень приятно. Я - КатИ. Именно так, ударение на второй слог, а не Катя! Хотя, толку тебе угрожать... все равно в одном положении. короче, просто прошу, КатИ. Этот, - она кивнула головой в эльфа. - Андрей...
   - Андрон!
   - Гудрон! - парировала Катя. - И беднягя, которому сегодня не повезло - Лешка.
  
   - В двух словах, - продолжила она. - мы в плену у этого маньяка-психа, которому доставляет удовольствие просто пытать нас. Умереть и вырваться таким образом он нам не дает, никогда не запытывая нас до смерти и подлечивая эликсирами Жизни.
   - А сбежать?
   - А ты вон ту красную сферу видишь? Сфера отрицания, между прочим!
   - И что?
   - А ты колдануть попробуй, получиться?
   - Нет, уже пробовала.
   - И не получится. Сфера блокирует заклинания. Так что... или кто-то нападет на Эльвиру и победит ее.... или нам действительно изучать понятие "вечность боли и мук" на собственном опыте.
   - А связаться с реальностью? Вызвать помощь?
   - Ты про Серых Рейдеров слышала? - вмешался эльф.
   - Не... А... Нет, слышала что-то...
   - Ну так вот, после того. как на Корпорацию подали жалобу и через суд добились освобождения пленников, а самих Серых оправдали, Корпорация знаешь, что сделала? Разогнала всех админов и заявила о том, что территория Земель не подпадает под ее юрисдикцию. Короче, или у тебя есть кто-то сильный в реале, кто займется твоим освобождением, или...
   - И знаешь... Если ты примешь ее предложение, то я, проклиная тебя вслух, про себя все же пойму тебя.
   - И я. - поддакнул эльф.
  
   Светлая Богиня, помоги!
   ...
   Ау, Светлая Богиня, помоги свей жрице!
  
   Или не слышит, или не желает помогать.
  
   Вновь вернулась Эльвира. В ее руке истекал кровью и еще чем-то какой-то кусок мяса. Когда она шмякнула его на сковородку, я почувствовала самые настоящие рвотные позывы.
   На сковородке лежало то, что совсем недавно было предметом мужской гордости мужика-хуманса, висевшего сейчас бесчувственным мешком неподалеку от меня.
  
   - Ну что, мои дорогие? Нашу новенькую я пока не буду потчевать своим коронным блюдом, а из вас, кто будет первым, а? За отказ знаете, что будет. - ласково улыбнулась она.
  
   Прошка!
   Да, Лена...
   Ты еще тут?
   Да, с тех пор, как ты связалась со мной ,я стою и жду твоих распоряжений. позволь также известить тебя, что за время выполнения распоряжения Эльвиры, я поднял свою Силу на три пункта.
   Ты можешь определить мое местонахождение? Можешь двигаться прямо ко мне?
   Да, могу.
   Иди ко мне, но не заходи внутрь, а когда подойдешь к мельнице, сообщи мне.
   Дрова брать?
   Зачем?
   Эльвира сказала, что когда нарублю дров, принести их к ней.
   Нет, брось и та... Стоп, бери их с собой! И топор возьми.
   Понял ,выполняю.
  
   Ха! То есть Прошка сейчас сможет войти в мельницу на вполне законных основаниях, не вызывая подозрений у Эльвиры.
   Значит, надо отвлекать ее внимание.
  
   - Эльвира... - позвала я ее. - Скажи, а почему бы тебе просто не отпустить меня? Я могу дать тебе клятву, что не буду мстить тебе за все то, что ты творила со мной.
   - Ха-ха-ха... милочка. Неужели ты считаешь, что я такая наивная? Поверить кому-то на слово? Нет, дорогуша, это не по мне. Да и, должна признаться честно, мне пытки очень нравятся.
   - А ты не боишься, что тебе кто-то будет пытать? - рискнул вмешаться в наш разговор эльф.
   - Ха, ну так, пусть же меня для начала поймают!
  
   Лена, я вижу Вожака. Он лежит на входе в мельницу и охраняет его.
   Поняла, сейчас попробую с ним связаться.
  
   Я попыталась вызвать Вожака по мыслесвязи. Тишина.
   Тот же результат постиг меня и когда я попыталась достучаться до Адама.
  
   Лара, ты как?
   Лена, спаси меня. Меня опустили в какой-то колодец, одели хомут на шею и заставляют ходить по кругу.
   Ты можешь сообщить, где ты находишься?
   Нет, Лена, тут темно и мне страшно, вытащи меня отсюда!
  
   Так, понятно... Из нас пятерых самый свободный - Прошка.
  
   Прошка, ты смог пройти Вожака?
   Да, после того, как сообщил ему о том, что выполняю распоряжение нашей новой Госпожи, несу дрова в мельницу.
   А так он тебя пропускать не захотел?
   Он вообще воспринимает меня как противника.
   Хорошо, ты чувствуешь направление на меня?
   Да, причем я чувствую и тебя, и Эльвиру.
   Отлично, неси дрова сюда. Сделай вид, что ты тупой зомби, которому... А как она тебе отдала приказ?
   Наруби и принеси мне дров.
   Отлично, вот и неси именно ей! принесешь и высыпь их ей на ноги...
   Хорошо...
   Не перебивай! Когда высыплешь дрова, топором ударь по моей цепи, которая связывает мне правую руку. После этого, не отвлекаясь на Эльвиру, постарайся убрать из комнаты и вообще, подальше, красную сферу.
   Хорошо.
  
   Эльвира вовсю куховарила, не забыв, впрочем, дать истерзанному мужику-хумансу какой-то эликсир.
  
   - Тебя, я вижу, заинтересовало, что именно я ему дала? Малый эликсир регенерации. Завтра-послезавтра отрастет. - махнула она рукой и вернулась к сковородке.
  
   Я вызвала внутренний интерфейс и открыла закладку контактов с союзниками.
   Иконка Вожака была серого цвета. Прошка и Лара были ярких, сочных цветов, как, впрочем, и Адам, но у последнего внизу справа был виден еще какой-то рисунок. При увеличении, стало видно, что это увеличивающаяся и уменьшающаяся латинская буковка "z".
   "Данный персонаж находится под воздействием усыпляющего заклинания" - выяснила я, сконцентрировав свое внимание на рисунке.
   Серый цвет Вожака обозначал всего-навсего "ментальный контроль", под которым находился мой союзник.
  
   Двери в комнату распахнулись и к нам вошла целая вязанка дров.
  
   - Ты чего сюда припер дрова? - поинтересовалась Эльвира, пока Прошка неспешно шествовал через комнату.
  
   В какой-то миг он ,своей вязанкой должен был заслонить сферу.
   Прошка, будешь проходить мимо сферы...
   Я специально так и иду. Все же я не безмозглый зомби! Сейчас я спрячу ее за пояс и дальше, если даже меня и вышвырнут из комнаты, ты сможешь применить заклинание.
   Ты знаешь, что это за сфера? Изумилась я.
   В тот момент, когда я ее взял в руку, мне стало известно, что она делает.
  
   - Слышишь, ты, эльфийка. Он у тебя всегда такой тупой? - окликнула меня Эльвира.
   - Да, представь себе. Ты ему, наверное, сказала принести ТЕБЕ дрова? Да? - отвлекая на себя ее внимание ввязалась я в диалог.
   - Да, представляешь! Ай!
   Вязанка дров рухнула прямо на ногу отвлеченной разговором со мной темной эльфийке.
  
   - Ах, ты ж, безмозглая скотина! - заорала она. - Пошел прочь!
   Освободившиеся и ставшие видными руки Прошки держали большой топор, который вскоре со свистом пролетел над головой Эльвиры и со звоном разбил цепь, державшую мою правую руку.
  
   - Ах вот, значит, как! - не заметив моего частичного освобождения, Эльвира набросилась на Прошку.
   Вовсю орудуя освободившейся рукой, я, применяя свою недюжинную Силу, ломала цепь на второй руке, под расширяющиеся от удивления глаза моих невольных зрителей.
   Прошка, явно проигрывая Эльвире по Ловкости, тем не менее, хорошо держался за счет своей Силы и большого запаса здоровья. Плюсом также служил тот факт, что каждый удар, полученный в тело, эльфийкой, вызывал у нее болевые ощущения, в то время, как даже два отравленных кинжала, вошедшие по самые рукояти ему в грудь, не причиняли никакого беспокойства зомби.
   Крак! И зазвенели по полу звенья цепи.
  
   Эльвира, сменив позиция так, чтобы Прошка оказался между мною и нею, с изумлением посмотрела на мои освобожденные руки.
  
   - Я не поняла, это что, ты поддавалась ради того, чтобы оказаться у меня в плену? - спросила она.
   Пользуясь тем, что Прошка пока что еще держался, я, не отвечая на вопрос, занялась своими ногами.
  
   Надо заметить, что теперь, занятая зомби позиция, мешала мне. Ведь его основная задача - вынести сферу прочь, а он сейчас защищает меня...
  
   Прошка, выноси сферу прочь отсюда!
   Хорошо, но она мне мешает!
   Твоя задача - вынести сферу. Все!
  
   Прошка, наклонив голову, словно шел на таран, пошел... на таран!
   Не обращая внимания на сыпящиеся на его спину и плечи удары, он просто выдавил Эльвиру прочь из комнаты, после чего двери за ними захлопнулись.
  
   У меня с плеч словно камень свалился. Сразу стало гораздо легче дышать, хотелось петь и танцевать, но... Но первым делом - дело.
  
   Освобождаю свои ноги и, разогнувшись, встречаюсь взглядом со своими товарищами по несчастью, по плену. Даже хуманс уже успел немного прийти в себя и так же внимательно смотрел на меня.
   Во всех трех взглядах читалось - "освободишь нас?"
  
   Я призываю Мишку и отдаю ему приказ, искать Прошку, после чего атаковать ту же цель, что и зомби.
   Гора шерсти и меха, выворотив слишком маленькие и тесные для него двери, ринулась прочь из комнаты.
  
   Я беру топор и несколькими взмахами освобождаю пленников. У меня была мысль пошутить над ними. сделав вид, что я раздумываю, стоит ли их освобождать или нет, или может, вообще, стать новой хозяйкой, но...
   Но вспомнив, какой ужас светился у них в глазах и какой страх испытывала я сама, освобождаю их.
  
   Проходит откат, и я применяю полноценное "Исцеление" на хуманса, вызвав мгновенное зарастание ужасающей раны у него в паху. Впрочем, уже спустя несколько секунд, мы с девушкой-хумансом хихикаем, глядя, как он нежно и радостно смотрит на вернувшееся к нему хозяйство.
   Как он краснеет и прикрывается руками...
   И дико хохочем все четверо, выплескивая наружу всю ту боль, унижение и ужас ,который нам пришлось пережить в плену у Эльвиры.
  
   Лена, прости, она смогла убежать. Ни моей скорости, ни скорости медведя не хватило, чтобы задержать ее.
   Ладно, вырвались и то уже хорошо.
  
   Говорят, самое страшное, это раздел имущества между родственниками. Ничего подобного, вы когда-нибудь пробовали делить добычу между нежданными союзниками?
  
   Даже тот факт, что за моей спиной стояли: Адам, с клыками наружу, Лара, с рогом наготове, Прошка с топором и Вожак; бывшие пленники торговались за каждую мелочь, найденную в подвалах мельницы.
  
   К моему огромному счастью, уже на третьем подвале споры начали затихать, так как всем стало понятно, такую кучу добра на себе нам просто не вывезти. поэтому мы начали отбирать лишь самое ценное.
  
   Не особо интересуясь, что там выбрали себе мои нежданные союзники, я постаралась полностью экипировать свой небольшой отряд.
  
   Все серьги и браслеты, которые хоть как-то могли держаться на лапах, я отдала Вожаку.
   Еще мы нашли накладные когти для тигра, дающие плюс пять к Атаке, но при одевании на Вожака, они, кроме бонуса, давали еще штраф к подвижности, поэтому варг отказался от них.
   Нервно вздрагивающий при каждом звякании своих "украшений", Вожак был скорее похож на новогоднюю елку, со всеми своими четырьмя серьгами и тремя браслетами, чем на грозный боевой юнит.
  
   Прошку обрядили в полноценный металлический доспех и дали ему топор. Заметно возросшая Защита и Атака немножко компенсировались упавшей Подвижностью.
  
   Ларе, к сожалению, особо ничего не нашлось, за исключением одного большого обруча-браслета, сквозь который Вожак проходил, словно цирковая собачка.
   Именно его мы и одели на Единорогу, повысив ее Подвижность.
  
   Адаму достался комплект парных кам.
  
   Себе я забрала все свои артефакты и полностью перебрала запас эликсиров. К сожалению, один свиток из пещеры суккубы куда-то пропал, поэтому я смогла забрать лишь десяток.
  
   Собрав вместе весь свой небольшой отряд, я приказываю двигаться дальше.
  
   ***
  
   - Доченька, как ты?
   Мама... Как же хорошо, что ты постучалась только сейчас. Не знаю, чего бы я могла наговорить тебе в тот момент, когда находилась в плену. Наверное, начала бы плакать, жаловаться, проситься забрать меня отсюда назад.
   Мама бы разнервничалась, распереживалась. Папе бы стало плохо...
   Нет, хорошо, что она только сейчас связалась со мной...
   - Спасибо, мама, все в порядке. Сейчас с друзьями идем, гуляем.
   - Тебя там никто не обижает? А твои друзья, они хорошие люди? Кто они? Ты не в плохую компанию попала?
   Обижают ли меня? Хм, да как сказать, мама. Если учесть, что я сама сюда стремилась, то как бы и жаловаться, наверное, теперь незачем. Да и на что я тебе буду жаловаться? Что некая кучка точек на экране, управляемая психом-маньяком, напала на меня и...
   Я почувствовала, что снова начинаю краснеть, вспоминая все то, что со мной вытворяла Эльвира.
   Нет, мама, спасибо. Никто меня не обижает. Мои друзья - хорошие...
   М-да уж... кто бы мог подумать, что светлая эльфийка будет считать своими друзьями вампира, зомби и варга. Единорога еще хоть как-то вписывается, но та троица...
  
   Прошка... Набор пикселей, цветных точек и... как там говорят про искуственный интеллект - несколько строк кода? И, тем не менее, предан мне душой и телом. Погибший из-за меня, но все равно идущий рядом.
   Адам... Вампир, которого я, светлая эльфийка, не убила, хотя должна была, а оставила в живых, взяв клятву охранять меня.
   Вожак... Варг, хищник, разумное животное, представитель субрасы семейства орочьих рас.
   Лара... единственная спутница, которая более-менее подходит мне. Единорог женского пола. Мой пет.
  
   Мам, поверь, у меня самые лучшие друзья!
  
   ***
  
   Вожак настороженно навострил уши и повернул морду назад.
  
   **(Да, я знаю, что волки не способны поворачивать голову из-за особенностей строения шеи, но ведь варг - это не волк! Не вздумайте варга волком назвать. Обидется... Если не загрызет сразу)
  
   Лена, нас догоняют всадники!
   Кто именно, ты можешь сказать?
   Пока нет, но скоро они нас догонят.
   Сколько их?
   Трое.
  
   Действительно, вскоре нас догнала троица всадников. Это были КатИ, Андрон и Леха.
  
   - Слушай, Лена, тут такое дело... - начала КатИ.
   Я внутренне сжалась. Хотя у меня за спиной и были союзники, мой отряд, но эта троица - Игроки, что заведомо ставит их в более выгодное положение. Плюс я, как боец - никуда не гожусь, из-за ограничений, которые на меня накладывал квест от Светлой Богини.
  
   - Слушаю, что вы хотели?
   - Да тут неподалеку обнаружилось подземелье. Как смотришь на то, чтобы присоединиться к нам и пойти, зачистить его?
  
   Присоеднится к ним... Три "ха-ха". Только что я думала над тем, что три Игрока это больше, чем четыре НеПиСи, но так уж нагло выпячивать свое "первосходство".
  
   - А что я буду с этого иметь? - решила поторговаться я.
   Если честно, я абсолютно не знала, чем бы мне-нам сейчас заняться, поэтому предложение обыскать подземелье, с возможными бонусами, которые можно было там найти и опытом, который можно было там получить, было очень кстати, но...
   Но меня немного коробило от того, что меня "приглашали" присоединится.
  
   - Ну, стандартное распределение. То, что подходит тебе по классу, ты выкупаешь у группы. А потом общий доход делим поровну и раздаем всем. Тебе положена четвертая часть.
   - Что значит "выкупаешь"? То есть, то, что я, вместе с вами, рискуя жизнью, добывала и выбивала из лап монстров, я должна потом еще и оплачивать? Это вы хорошо придумали, нечего сказать!
   - А какое твое предложение?
  
   Я задумалась. Мое предложение? Хотелоь бы по-честному поделить все, что мы, возможно, добудем в подземельи, но я даже не представляла, как это все делать. Перед моими глазами вставали картинки, одна другой краше. То мы играем в кости, чтобы решить, кому достанется очередная, вытащенная из кучи, вещь, то деремся, по принципу, победитель забирает все.
   Хотя стоп. Я - Целитель, маг Жизни. Это они заинтересованы в моем присоединении к их отряду, а отнюдь не я. Это им нужен хилер. Да еще и со своим отрядом. О какой-такой четверти в общей доле может идти речь тогда?
   Их трое, я, плюс мои друзья, нас - пятеро. Итого, пять восьмых.
  
   - Нет, КатИ. Это не мне нужен в отряде хилер, а вам. Значит, это вы должны заинтересовать меня, присоединиться к вам. И да, имейте в виду. Я не сама, со мной еще четверо, так что ни о какой четверти общей доли речь идти не может. Пять восьмых!
   - Да ты охренела! - возмутился мой бывший пациент, хуманс-мужик, этот, как его, Леха. - Мало того, что мнишь себя невесть кем, так еще и долю на своих неписей требуешь! Два трупака, полудохлая кобыла и болонка! Так уж и быть, я им из личной доли выделю два золотых на всех!
  
   Пока Адам доставал свои камы, пока Вожак дыбил шерсть на загривке и щерил клыки, Лара поступила на первый взгляд странно и непонятно.
   Она вышла вперед, оказавшись прямо перед возвышавшимся, подобно башне, на своем могучем коне Лехой, после чего развернулась к ним своим крупом и...
   Немного "поиграла" своей задницей!
  
   Конь Лехи вначале нервно задвигался под хозяином, потом начал похрапывать, после чего, вздыбившись, скинул своего наездника и кинулся на Лару!
   Развивающаяся грива, налитые кровью глаза не обещали ничего хорошего моей Единороге, но...
   Но то, что произошло потом, во-первых, вызвало настоящие апплодисменты у меня и у КатИ, а во-вторых, сразу расставило все точки над "и" по поводу того, имеет ли Лара право на свою собственную долю в планирующемся походе.
   Стоило только возбужденному коню приблизится к единороге, как та, развернувшись, встала на дыбы и, честное слово, это был не удар копытом, это была самая натуральная пощечина!
   Которая мгновенно охладила пыл четвероногого кавалера.
  
   - Вот это да! - восхищенно произнесла КатИ. - Одна пощечина и все. Всех бы мужиков так можно было успокоить.
   - Ах ты ж скотина рогатая! - тем временем, скинутый на землю своим конем, Леха успел подняться, и сейчас надвигался на Лару с весьма и весьма недоброжелательными намерениями.
   - Уважаемый, следите за своими высказываниями. - сделала я ему замечание, вызвав целый шквал ответной ругани уже в свой адрес.
  
   Если исключить все ругательства и маты, смысл высказывания сводился к следующему.
   Почему бы одной, черезчур много о себе мнящей эльфийке не присрунить свой зверинец и не согласиться на те условия, которые ей предложили, потому как иначе, ей не достанется вообще ничего, плюс, ей будет вменено в обязанность согревать своим телом постель сопартийцев.
   Медленно передвигавшийся Прошка не привлекал к себе внимания, поэтому для разъяренного Лехи оказалось полной неожиданностью, когда его схватили за туловище сзади, прижав руки к телу и заблокировав любую возможность что-либо делать, приподняв над землей.
  
   - Это еще что такое? Нападение? Андрон, КатИ, на меня напали! - заорал Леха.
   - Никто на тебя не нападал, - подал, наконец-то, голос эльф, молчавший до сих пор. - ты сам виноват в том, что Лене пришлось принять меры по обеспечению собственной безопасности.
   - Ушастый предатель! - заорал Леха и обратился к КатИ. - Ну хоть ты то меня поддержишь?
   - Нет, - ответила девушка, пристально следившая за, казалось бы, незаметными перемещениями Адама. - знаешь, Леха, чем больше я наблюдаю за этой эльфийкой, тем больше прихожу к выводу, что она далеко не так проста, как старается себя показать. Что-то мне подсказывает, что... Впрочем, ладно. Значит, ты говоришь, что это не ты заинтересована в нас, а мы - в тебе? Хорошо, озвуч свои требования.
  
   Молодец Катя... Или КатИ, как она просила ее называть. Чувствую, мы долго будем играть в подобный футбол, спихивая друг на друга озвучивание стоимости.
  
   - Да что с ней торговаться, - снова встрял Леха. Он уже успел сесть на коня, привести свои доспехи в порядок и сейчас старался занять такую позицию, чтобы между моим отрядом и ним находились его напарники. - давайте просто нападем на нее, отберем у нее эликсиры и все. Думаю, мы вполне справимся без ее гребанных услуг.
   - Слушай, чем дальше я вас всех слушаю, тем все больше понимаю, что вам крайне нужно попасть в то подземелье. Я не знаю, что там будет и как, но позвольте сообщить вам, что я могу призвать, и призываю, по необходимости, Боевого Медведя.
   - Это ты нас что, своим меховым ручным ковриком решила испугать? И не надейся, второй раз у тебя этот фокус с единорогом не прокатит!
   - Нет, представь себе, я не собираюсь пугать тебя Мишкой... От тебя с прошлого раза несет "испугом", - решила подколоть его я. Странно, казалось бы, я - светлая эльфийка, должна оказывать помощь бескорыстно, но... но я чувствовала удовольствие от того, что мотала нервы этому мужлану. - я просто хочу сказать. Что раз ты себя ведешь так по хамски со мной. То я включаю Мишку в подсчет доли и требую теперь не пять восьмых, а шесть девятых, или, если тебе сложно посчитать, сколько это, две третьи. А если начнете возмущаться, я вспомню, что у меня еще есть призыв диких Ос и потребую и на них равные доли.
  
   Пока Леха в остервенении хватал воздух ртом, вперед выдвинулся Андрон, эльф.
   - Да, Лена, я согласен, что мы, вернее, наш друг, излишне погорячились, нахамив и нагрубив тебе. Давай начнем наш разговор еще раз, с самого начала.
   - Не с начала, а с этого момента, - решила не сдавать уже достигнутых позиций я. - с двух третьих.
   - Ладно, - примирительно поднял обе руки ладонями ко мне эльф. - две третьи.
   - Итак, объясните мне, зачем я вам так нужна в том подземелье?
   - Понимаешь, - начал объяснять Андрон, в то время, как КатИ подъехала поближе к Лехе и со всего размаха заткнула тому рот. - мы, как представители Света, очень хорошо чувствуем наличие Тьмы в той пещере, что доставляет нам весьма сильный дискомфорт. Как истинные последователи Добра, мы считаем своим долгом подавить источник Зла, коий наверняка находится там.
  
   Да, но ведь я то, тоже "светлая", но я не чувствовала никакого дискомфорта.
  
   - И что, вот вы вот так вот, изо всех сил стремитесь туда только ради того, чтобы подавить некое Зло?
   - Да, - немного напыщенно и торжественно заявил мне Андрон. - ведь это и есть главная цель жизни любого представителя светлых рас - бороться с Тьмой!
  
   Врет. Сообщил мне Адам. У вас, эльфов, есть такая поговорка - "врет, как хоббит симпатичной эльфийке". У них там есть какой-то интерес.
   Какой, можешь выяснить?
   Мне для этого надо взять кого-то из них под контроль, а это, сама понимаешь, весьма заметно. Да и слаб я пока, для того. Чтобы вот так вот брать под контроль бессмертных. На тебе же и проверили.
   Да, помню.
  
   - А если я скажу, что мне пустая борьба с неким беспредметным Злом не интересна? - поинтересовалась я.
   - Как так? Но ведь ты же светлая! - изумилась КатИ.
   - Ну и что? Знаешь ли, милочка, - решила пойти ва-банк я. - по моим наблюдениям, темные обычно гораздо честнее, чем мы, светлые.
  
   ОГО?!?! У меня в голосе раздался настоящий дуэт Адама и Вожака.
  
   - Если темный говорит, что он тебя мучает ради своего удовольствия, то это так и есть. Если он у тебя что-то отбирает, то он отбирает это для себя, а не прикрываясь какими-то высшими целями. В отличии от некоторых, которые тут рассказывают о борьбе со Злом.
   Адам, я сейчас буду наугад ляпать первое, что в голову взбредет. Ты сможешь уловить, угадала я или нет?
   Попробую. И, Лена... Знай, такой "светлой" мне не зазорно служить!
   - Что там на самом деле? Много-много золота?
   Мимо.
   - Или, может, там много ресурсов?
   Нет.
   - А, знаю, там... шмот крутой!
   Дернулся, походу ты угадала.
  
   - Хм, - заносчиво задрал нос Леха. - и что с этого? В любом подземелье есть няшки. Так ты можешь спокойно заявить, что любой, кто отправляется в подземелье, идет туда ради...
   - Нет! - оборвала я его. - просто многие честно скажут, что иду туда не ради каких-то эфемерных, возвышенных целей, а ради простой и понятной наживы.
   - Так что ты хочешь? - задал вопрос Андрон.
   - Что я хочу? Чтобы мы заранее оговорили, как и что будем делить. Я настаиваю, чтобы все найденное сначала было свалено в кучу, а потом делилось поровну.
   - И как ты предлагаешь разделить один свиток? Порвать его? Или каждый из нас будет читать из него только часть рун?
   - Нет... - я задумалась.
   Вопрос был очень хитрый и скользкий. Действительно, как делить на всех нечто, что на всех не делится.
  
   - Ну вот, сама не знаешь, а лезешь. Я предлагаю, что мы сразу распределим между нами то, что нам нужно по классу, а потом будем делить золото и ресурсы.
   - Хорошо, вы меня убедили по поводу дележки, но все же, ради чего мы лезем в это подземелье?
   - Да не все ли тебе равно? Пойми, там средоточие Зла! Это наш долг, как светлых, давить и уничтожать Тьму.
   - Да скажи ты ей, а то бедняжка будет мучаться сомнениями всю дорогу, и, еще чего доброго, посреди битвы начнет выспрашивать опять, что да как, да почему.
   - В общем, смотри, в подземельи обосновал свою исследовательскую лабораторию маг-отступник, который специализировался на изучении возможностей стыковки заклинаний разных школ, одна из окторых - Некромантия! Тебе этого достаточно?
   - Не совсем. Дело в том, что я уже сталкивалась с одним таким магом-исследователем. Правда, он специализировался на школах Жизни и Разума. Так вот...
   - Не знаю, на чем там специализировался твой маг, но у этого вышел из-под контроля какой-то эксперимент, что, в результате, привело к поражению чумой целой близлежащей деревни.
  
   Ой... знакомо-то все как! Интересно, в Землях все маги-отшельники вредят соседям, или мне так везет?
  
   - А не проще ли просто снять заклятие чумы с деревни?
   - Ха! А как же титул победителя злобного мага? А как же повышение репутации с гильдией магов-целителей? А ведь репутация, это тебе не просто опыт, это...
   Леху сильно ткнули под ребра, причем с двух сторон. Впрочем, самое главное я успела услышать.
   - Так вот, оказывается, в чем дело... в скидках от гильдии! А то рассказывают они тут мне, "высокие цели, долг превыше всего".
   - Слушай, знаешь что? - вскинулась КатИ. - Давай так, я сейчас в свойствах квеста поставлю условие, что ВЕСЬ мой опыт, полученный в процессе выполнения этого квеста, уйдет тебе, но раз уж ты такая бескорыстная, тогда твоя доля добычи - моя!
   - И мой! И мой! - откликнулись Андрон и Леха.
  
   Хм... Предложение весьма заманчивое, подумала я. Что мы там найдем, и найдем ли вообще, еще не известно, а вот схватки и бои - будут наверняка. Маг, который специализируется на Некромантии, наверняка будет защищаться скелетами и прочей нежитью, которых даже мне не запрещено убивать лично.
  
   "Вас приглашают в группу игроки Андрон, КатИ и Леха. Принять приглашение?"
   Да, конечно же принимаю.
   "Игрок КатИ предлагает Вам получать весь его опыт в ходе выполнения квеста "Маг-перевертыш". Принять?"
   "Игрок Андрон предлагает Вам получать весь его опыт в ходе выполнения квеста "Маг-перевертыш". Принять?"
   "Игрок Леха предлагает Вам получать весь его опыт в ходе выполнения квеста "Маг-перевертыш". Принять?"
   Отвечаю три раза "да".
  
   - А теперь подскажите мне, где я должна поставить галочку или отправить вам предложение получать мою долю добычи? - попросила я их.
   - К сожалению, нигде. Эта часть нашего уговора основывается только на твоем честном слове. Поэтому, я надеюсь, ты не сильно потом обидишься, если по окончанию квеста мы попросим тебя предъявить твой инвентарь. Твой и твоей команды.
  
   Иголочка недоверия неприятно кольнула меня, но... в принципе, как бы, просьба-требование была вполне обоснованное.
   Что-то не давало мне покоя, что-то, что я упустила. Но что?
  
   ***
  
   Ко входу в подземелье мы подошли довольно-таки быстро, мои новые-старые напарники были верхом на конях, а с моим отрядом проблем никогда не возникало.
  
   - Подождите, я отправлю вожака на разведку, - попыталась остановить передвижение нашего объединенного отряда я. - пусть проверит, мало ли, может там засада или ловушка какая-то.
   - Не стоит никого отправлять, там никого и ничего нет! - резко и жестко ответил мне Леха.
   - Но мало ли... - вновь попыталась образумит ьсвоих новых союзников я.
   - Никаких "но"! Там нет никаких ловушек. НИКАКИХ! Ясно тебе? - придвинувшись так, чтобы можно было заглянуть мне прямо в глаза, четко выговорил Леха.
   - И вообще, не лезь, куда не просят. - добавил Андрон. - Тебя взяли хилером, а не разведчиком и не эРэЛ-ем.
   - Кем-кем? - переспросила я.
   - Рейд-лидером... слушай, девочка, ты вообще, ходила раньше по данжам? Так, чтобы не с НеПиСями, а с живыми людьми сообща действовать.
   - Ну-у... - потянула я.
   Единственным более-менее полноценным походом с живым человеком можно было считать наш совместный поход с Максом. Но тогда каждый из нас шел сам по себе, поэтому ни о каком "рейд-лидере" речь не шла. Кто это такой, я знаю, читала, но под его руководством не ходила. О чем я и сообщила своим союзникам.
  
   - Нубша, блин... - ругнулся Леха.
   - Так, ты, давай, едь вперед, а я с ней поговорю сам. - ответил, как отрезал Андрон.
  
   - Значит смотри, Лена, я - рейд-лидер. Все мои распоряжения должны выполняться беспрекословно и сразу. Если я сказал - прыгаем, значит прыгаем. Если я сказал - ползем, значит ныряем в сточную канаву и ползем. Если я ...
   - Сказал раздвинуть ноги, то ты получишь от меня таких люлей, каких еще ни один мудак, наподобии тебя, не получал!
  
   Андрон тяжело вздохнул, медленно обвел взглядом окружающее пространство, после чего снова посмотрел на меня.
   - Лена, давай все же сразу определимся, ты с нами, или нет? Если да, то пожалуйста, не провоцируй склоки и срачи. Если нет, то мы постараемся обойтись без хилера, тогда - прощай.
   - Ладно, молчу...
   - Хорошо. Отвечу на столь волнующий тебя вопрос, я приложу максимум усилий, чтобы необходимости в "постельном" решении возникшей ситуации не возникло. Более того, я постараюсь обойтись чисто силовым решением вопроса, так, чтобы ты вообще стояла позади нас и делала только то, что и положено делать Целителю в подобных случаях - исцеляла.
  
   И уже отъехав от меня на некоторое расстояние, Андрон, обернувшись ко мне вполоборота, добавил:
   - А если ты сейчас опять начнешь разводить споры на тему "а вот у темных...", то хочу сразу тебя предупредить, что у столь любимых тобою темных вполне обычное явление- принесение общекомандой клятвы верности и покорности предводителю. Вплоть до взятия под ментальный контроль последним особо несговорчивых членов команды. Все ясно?
   - Да...
   - Вот и отлично. Надеюсь, разговор на эту тему был последним.
  
   ***
  
   Вход в подземелье был на удивление чистым. Ни тебе скелетов и костей, ни гниющих трупов, ни густых зарослей, должных скрывать собой мрачный и узкий вход в пещеру.
   Первой моей реакцией было изумиться и уточнить, а не перепутали ли мы, тут ли скрывается цель нашего похода - Маг-отступник, наклавший, пусть даже и случайно, проклятие на соседнюю деревушку.
   Но, вспомнив разговор с Андроном, решаю промолчать.
  
   Мои колебания не прошли незаметными для прочих членов команды, что вылилось в следующий диалог:
   - Похоже, наш Целитель что-то учуял? - "в воздух" задал вопрос Леха.
   - Да, запах адреналина из твоих штанов. - тут же парировала КатИ. - Наверное, сейчас раздумывает, что наложить на тебя первым - "Очищение" или "Бодрость". - и уже в мою сторону, как заправский заговорщик, подмигивая глазом. - Да, Лена?
   Решив, что если я поддержу КатИ в подначивании Лехи, это не будет расценено как склочничество, я ухмыльнулась.
   - Да, все верно. Именно над этим выбором я сейчас и размышляю. Так что будет лучше, Леха, очистить тебе штаны или приободрить тебя?
   - Ой, да боюсь, если ты его приободришь, то адреналин будет выделяться в еще больших количествах. - разошлась КатИ.
  
   Я не чувствую никакого запаха. - встрял Вожак.
   Его и не будет. Это просто шутки. - ответила ему я.
   Что-то я вас, двуногих, вообще не понимаю.
  
   - Так, стоп хихоньки! - резко оборвал нас Андрон. - Лена, у тебя было какое-то чувство? Тебе чем-то не понравилось то, что мы увидели перед входом?
   -Да... Но я решила, что раз ты, как рейд-лидер. Ведешь нас сюда, то подвергать сомнению или...
   - ВСЕМ СТОЯТЬ!!! - мгновенно остановил наш отряд Андрон. - Лена, это серьезно. Что тебе не понравилось?
  
   Ну вот, похоже я, таки, нарушила его распоряжение, не подвергать его решения сомнениям. Ладно, раз спросил, отвечу.
  
   - Мне не понравилось то, насколько чисто перед входом. Нет ни трупов или костей, вход заботливо расчищен, вместо того, чтобы быть спрятанным в густой растительности. Такое ощущение, что тут не прячутся, а наоборот, ждут гостей.
   Все трое, переглянувшись, заулыбались.
   - Да, все верно. Маг пока что не ждет гостей. Он просто не успел подготовиться к нашему приходу. Гильдия успела выдать заказ сразу, как только он наложил проклятие на деревню.
  
   Я собиралась удивиться, зачем тогда так торопиться, может, Маг сам готов исправить недоразумение, возникшее по его вине, но... Но, вспомнив разговор с Андроном, решила не вмешиваться.
  
   Чуть позже со мной опять связался Вожак.
  
   Лена, думаю, тебе бы стоило знать суть разговора между ними, после того, как вы поговорили.
   Если слышал, сообщи.
   Самка подъехала к ушастому самцу и тихо сказала, что она, то есть ты, наверное, начинаешь догадываться. Тот ей ответил, что ничег острашного, у нее, то есть у тебя, слишком мало информации, чтобы понять, что на самом деле происходит. И что и настоящие, и пустые склянки они надежно спрятали.
   Так... Спасибо. Я так понимаю, о чем именно я должна догадываться и где именно находятся эти самые склянки, ты не знаешь?
   Нет.
   Хорошо, Адам!
   Да, Лена.
   Есть какая-то возможность выяснить, где именно находятся и что именно было и есть, в тех склянках?
   Каких склянках?
   Ну тех, о которых только что говорил Вожак.
   Лена, я не знаю, о чем тебе сообщил во... варг. Мыслеречь подслушать практически невозможно.
   Плохо, ладно, сейчас повторю. После нашего разговора о моих чувствах, КатИ сказала Андрону, что я, судя по всему, о чем-то начинаю догадываться. Андрон сказал ей, что у меня слишком мало информации и что склянки, настоящие и пустые, надежно спрятаны. Ест ьвозможность как-то узнать, о чем идет речь?
   Хм... Видишь ли, Лена. Узнать то попробовать можно, но это обозначает попробовать взят ьпод ментальный контроль одного из них. А это будет очень заметно, особенно, если попытка провалится.
   И что, ничего сделать нельзя?
   Пожалуй, ничего.
   Слушай, а если я сейчас опдъеду к кому-нибудь из них, и как-то выведу разговор на эту тему. Тогда что?
   Есть шанс, что я как минимум, пойму, действительно ли это так важно. В идеале, есть шанс, что тот, с кем ты будешь разговаривать, начнет усиленно думать о данном предмете или о теме, на которую вы будете говорить. Тогда я смогу уловить и понять больше.
  
   Выбрав КатИ, как наиболее адекватную, или наименее задерганную общением со мной, собеседницу, я чуть ускорилась и догнала ее.
   - КатИ, можно вопрос?
   - Да, Лена, слушаю тебя.
   - У тебя, совершенно случайно, нет с собой нескольких, можно даже грязных, использованных, склянок?
   - Нет, а зачем тебе? - мне даже не нужна была помощь Адама, чтобы, заметив, как сильно дернулась КатИ, понять, что с этими предметами связана какая-то история.
   Причем, это все, судя по всему, очень и очень сильно связано со мной!
  
   Ответить на ее вопрос я не успела, так как из-за поворота показашась башня и Андрон приказал готовится всем к бою.
  
   "Уважаемые путники, вы входиты во владения Гинд'эльфа Светлого, мага Белой магии. В данный момент я занять своими исследованиями и поэтому попрошу вас не отвлекать меня от моих занятий. Будьте добры покинуть мои земли как можно скорее."
  
   - Вот гад, а? - обернулся к нам Леха, ехавший впереди нашего отряда. - Врет и, главное, не краснеет! Белый маг, ага, как же...
   И обвиняющим жестом он махнул рукой в сторону возделанных полей, которые раскинулись вокруг башни мага.
   На богатых пашнях, за огромными стадами тучных коров, в пышных садах, везде работали... скелеты и зомби!
   Да, нежить... Наверное, ее над оубивать. Наверное?
  
   То, что меня удивляло сильнее всего, это то, что я не чувствовала абсоютно ничего. Ни ненависти, ни жажды уничтожать мертвых существ. НИЧЕГО!
  
   То, как я замешкалась в начале атаки, не ускользнуло от внимания Андрона.
   - Лена, что случилось?
   - Ничего, я атакую вместе с вами. И мои последователи тоже.
   - Да, все верно, вы идете в атаку, но я же вижу, что тебя что-то мучает. Пока мы несемся в атаку, скажи мне, что не так?
   - Поинаешь... Вот вы мне вначале сказали, что чувствуете сосредоточение тьмы или Зла, не помню уже, в этом подземельи. Но я ничего не чувствую! Нет, я не ставлю твои приказы под сомнения, просто...
   - Лена, скажи, как давно ты "сорвалась"? День-два назад?
   - Да нет... гораздо раньше. Я сорвалась...
  
   Пока моя Лара неслась в атаку на башню Мага, я могла отвлечься на свои мысли. А действительно сколько я уже тут? Месяц?
   Я поймала себя на мысли, что полностью потеряла счет дням и ночам, проведенным тут, в игре.
   - Не помню, но не день точно!
   - Ну, значит мало еще, что я тебе могу сказать. Понимаешь, пребывание тут, еще и в статусе сорвавшегося, приводит к тому, что ыбранный тобою образ все сильнее начинает влиять на тебя, на твое сознание, на твои чувства, вкусы...
   - Я тебя поняла. Ты хочешь сказать, что я еще не стала настолько "светлой", чтобы чувствовать присутствие Тьмы?
   - Да-да, именно... понимаешь...
   - Да, я прекрасно тебя понимаю, Андрон. Я видела это уже...
   - Эльвира? Ну, тут не совсем удачный пример...
   - Нет, мой парень... он стал гоблином в душе...
   - Так, давай после боя поговорим, ок?
  
   И Андрон, разогнавшись, присоединился к КатИ, Лехе, Адаму, Прошке и Вожаку, которые единой линией неслись в атаку на башню мага.
  
   Первые же, примененные против нас, заклинания, откровенно говоря, обескуражили меня по полной.
   Маг, который послал на свои поля скелетов и зомби, вместо того, чтобы атаковать нас проклятиями и прочими заклинаниями прямого урона, наложил на нас "Рассеивание заклинаний". Заклинание, мало того, что нейтрально-дружественное по свой природе, так еще и абсолютно не относящееся к школе магии Смерти, особенно Некромантии.
   Стоило только пройти откату, как все неживые "крестьяне", работавшие на полях, развернулись и пошли на нас, получив на свое оружие "Укрепление оружия".
   Когда мы уже почти дошли до них, маг наложил на свое войско еще одно заклинание - "Физическую неуязвимость", после чего его солдаты, вместо того, чтобы пойти во встречную атаку на нас, стали стеной, прикрывшись щитами и...
   И стоявшие за спинами стены скелеты-лучники, вместо того, чтобы начать осыпать нас стрелами, просто стали на изготовку!
  
   - Я обращаюсь к атакующим. Объясните, пожалуйста, причину.
   - У нас есть заказ на твое убийство от Гильдии магов-целителей. Тебя обвиняют в отравлении и наложении проклятья на целую деревню!
   - Но... но я этого не делал! Подождите, я узнаю вас. Вы - те, кому я поручал отвезти в деревню лечебные эликсиры и свитки!
   - Да, мы выполнили твое поручение, но после этого там началась Чума!
   - Не может быть! Я точно не перепутал склянки!
   - Не знаю, что там может, а чег оне может быть, но факт остается фактом. Ты поручил нам отвезти в деревню склянки, теперь на деревню наложено проклятие. Гильдия целителей объявила за твою голову вознаграждение! Вот контракт...
  
   - А маг, он что, Игрок? Такой же, как и мы? - тихо спросила я у КатИ.
   - Да, Игрок. - нехотя, словно сквозь зубы ответила та. - Не отвлекайся!
  
   Сам бой, который начался, стоило только магу ознакомится с контрактом, который ему предъявил Андрон, ничем особым не отличался и не запомнился мне.
   Разнеся в пыль и прах всю армию нежити, которая защищала мага, мои бойцы и союзники, которых мне все же пришлось по паре раз исцелять от ран, проникли внутрь башни, отправив мне сообщение, чтообы я не следовала за ними.
   Мотивом этого совета было то, что если на нас нападут в узких корридорах, то лучше уж раненый выползет ко мне, или его вынесет Прошка, чем отряд будет рисковать мною.
   Приятно удивленная такой трогательной заботой о моем здоровье, я осталась снаружи. Не забыв, впрочем, в полном соответствии с нашим договором, продублировать по мыслеречи "своим", чтобы не брали в башне нчего.
  
   Вскоре на мини карте башня поменяла цвет. Если сразу он был желтый, потом, после объявления войны стал красный, то сейчас - зеленый.
   Какое-то сообщение промелькнуло на экране, но так как я самым внимательным образом следила за состоянием здоровья своих союзников, то оно оказалось просто быстр озакрытым
  
   Весь отряд, без видимых повреждений, выбрался наружу.
  
   - Ну что, поехали в деревню, квест сдавать. Благо, представители Гильдии целителей там присутствуют. - сказал Андрон.
  
   Буквально тут же, прямо возле башни обнаружилась развилка на дороге. Судя по карте, которая с момента принятия союза с этими ребятами стала показывать намного больше обследованной территории, оба направления вели к нужной нам деревне.
  
   Андрон и его друзья потянули вправо, по чуть более длинной дороге, которая вела в обход небольшой горы, разделявшей деревню и башню.
   - Давайте пойдем по более короткому пути. - предложила я.
  
   Лена, им категорически не нравится твое предложение! - тут же отозвался Адам.
   Отлично, значит там что-то не так!
   Или кто-то. Может там опасность, с которой они не хотя сталкиваться?
  
   - Нет. Лена, мы поедем по этому пути. Там гора, наши лошади и так перегружены добычей.
   - Ну, хорошо, едьте в объезд. А я, вместе со своими, поеду напрямую и подожду вас в деревне.
   - Нет, так не пойдет, мы - один отряд и не должны разделяться.
  
   Лена! Я только что четко уловил образ в его мыслях - глаза, которые внимательно смотрят на тебя!
   Что это значит?
   Что-то типа "присмотрим за тобой". Лена, ты, судя по всему, лезешь в какую-то тайну, которую они очень сильно оберегают от тебя!
   Вот и хорошо.
  
   - Андрон, ты мне ничего не хочешь сказать до того, как мы пойдем через гору? - спросила я нашего "рейд-лидера", поворачивя Лару в сторону левой дороги.
   - Нет, а что я тебе должен говорить? - изобразил искреннее изумление тот.
   - Ну, нет, значит нет.
  
   Неширокая тропинка петляла среди кусто, медленно взбираясь по довольно таки крутому склону. Единорога, как, впрочем, и варг, и вампир, легко, и даже играючись, поднималась вверх, в отличии от наших союзников и Прошки, которые медленно плелись позади.
  
   Лена, обращаю твое внимание на такой интересный факт, что волнение среди наших "друзей"... вампир умудрился через мыслеречь передать иронию в словах, все возрастает. Судя по всему, мы все ближе и ближе к некоему месту, где что-то либо рпоизошло, либо хранится.
   Хорошо, я тебя поняла. Как только заметишь, что волнение уменьшается или резко исчезло, немедленно сообщи мне.
  
   Наконец мы выбрались на более-менее ровную площадку, по которой и пошли к спуску.
  
   Вожак, Адам следит за тем, насколько наши друзья волнуются. Если тебе не сложно, пожалуйста, принюхивайся, только так, чтобы было незаметно, и сообщи мне, есть ли поблизости место, от которого нашими друзьями пахнет сильнее всего?
   А что тут сообщать? Вон там, чуть к светлому шарику, есть камень, а за ним ямка, от которой несет сыростью, магом, которого мы недавно убили и нашими друзьями.
   Светлый шарик?
   Ну, эта гадость, что вверху светит и жарит...
   Поняла, все поняла, не подавай виду, спасибо.
  
   Адам.
   Да?
   Вожак сообщает, что сильный запах наших подозреваемых исходит от того крупного камня, со стороны солнца. Сообщает, что там есть ямка, от которой несет сыростью, ими, а еще - магом, которого вы недавно все вместе убили.
   Лена?
   Да, Адам, что?
   Знаешь, мне показалось странным, что, во-первых, маг встретил их так, словно уже был с ними знаком, а во-вторых, он был очень сильно изумлен фактом нашего нападения и заказом гильдии целителей. Такое ощущение, что его подставили с этой деревней.
   Я тебя поняла...
  
   В этот момент к зеленой точке на миникарте, которая обозначала захваченную нами башню мага, начали придвигаться зеленые пятна.
   Едва я притормозила, чтобы указать на это моим спутникам, как Андрон резким взмахом руки, или это просто так совпало, разорвал наш союз.
  
   - Все, Лена, благодарим тебя за оказанную помощь. Ты получаешь весь опыт, полученный нами за этот квест, а мы бы хотели получить все, что было подобранно твоими спутниками в башне мага.
   Сообщение о повышении уровня и предложение о выборе умения...
  
   - Подожди, Андрон, с этого момента поподробнее, пожалуйста. Что именно ими было подобранно?
   - Ну, откуда мне знать, что они подобрали. С во... варга взять нечего, а вот зомби и вампир пусть выворачивают карманы.
   В этот момент я сообразила, что именно я забыла сделать тогда, когда мы заключали договор - показать, что у нас уже есть!
   Впрочем, Прошка изначально ничего не тягал с собой, а котомку Адама везла, притороченную к моим вещам на спине Лары, я.
   Поэтому взорам троицы были предъявлены три просто пустых и один рваный, кармана.
  
   - То есть ты хочешь сказать, что твои воины ничего не взяли с поля боя? - изумился Леха.
   - Ну что ж, в таком случае, мы тебя не задерживаем. - добавил Андрон.
   - Да, представьте себе, ничего не взяли. - гордо парировала я, после чего добавила, уже почти в спины развернувшимся бывшим союзникам. - Потому что у меня есть с ними связь по мыслеречи, и я им сразу запретила это делать.
   - Нашла чем удивить, ха, мыслеречь! - бросил через плечо Андрон.
   А мне вас удивлять и не надо. Мне главное было понять, что наибольшее беспокойство у вас вызывал вон тот камень...
  
   После этих слов мои бывшие союзники развернулись и бросились на меня в атаку, мгновенно поменяв свой цвет на красный.
   За те несколько секунд, которые понадобились им, чтобы достигнуть наших рядов, я успела распределить цели для атаки и боя. Самым неожиданным для противников оказалось то, что выставив против КатИ Прошку, а против Андрона - Адама и Вожака, на себя я приняла удар главного силача их команды - Лехи.
  
   - Вот и конец тебе, ушастая! - прокричал он и, привстав в седле, со всей силы нанес удар своим мечем сверху вниз по мне.
   Я специально не стала уклоняться от удара. Просто приняла его на Максов подарок, шаманский посох.
   Да, надо признать, удар был сильный. Ну как сильный... Чуть сильнее, чем на Арене меня ударил огр. Но тогда я была уже уставшая, плюс, на мне не было артефактов... Впрочем, на мне тогда вообще ничего не было, как, краснея, вспомнила я.
  
   Изумленный Леха широко раскрытыми глазами посмотрел на рог Лары, глубоко вошедший в его грудь, после чего, картинно закатив глаза, обвис, едва не вывернув голову Единороге.
   Спихнув концом посоха ненужный груз, я развернула свою боевую сестричку к прочим противникам.
   КатИ, будучи лучницей, оказалась связана боем с Прошкой и не могла использовать свое основное оружие, безуспешно терзая зомби своим кинжалом.
   Андрон, будучи так называемым "танком", постепенно терял жизнь, атакуемый сразу с двух сторон двумя очень подвижными противниками.
  
   Адам и Вожак, прижмите его поближе к КатИ, я их обоих накрою густым кустарником, и они замедлятся.
  
   Вскоре именно так и произошло. Попавшие под действие моего заклинания противники потеряли подвижность и вначале Андрон, а затем и КатИ, погибли.
   Интересно, если я сейчас сниму добычу с их тел, это будет считаться нарушением договора?
   Как выяснилось, кроме доспехов и оружия, на них ничего не было.
   Странно, а где же та добыча, за которую мы так торговались? Неужели и правда, они пошли в подземелье только ради славы и опыта?
  
   Я решаю посмотреть, что же все-таки так не желали демонстрировать мне и направляюсь к камню.
   Пока есть время, решаю распределить полученный уровень.
  
   "Вами получен двадцать первый уровень. Ваша Ментальная Выносливость повышена на одну единицу. Выберите умение: мастер магии Жизни начального уровня или Навигация."
   Конечно же я выбрала мастера магии Жизни.
  
   Еще одно сообщение, которое я закрыла во время битвы за башню мага... Что тут у нас?
   "Ваши союзники захватили Источник. Игрок Андрон провел обряд инициализации Источника при помощи перстня Власти."
  
   Так вот в чем дело!!! Вот почему они не хотели брать меня с собой тогда и так торопились избавиться теперь.
   Маг - это был Игрок! У которого я помогла отжать Замок!
   Интересно, что же хранится под камнем?
  
   Три полных склянки - эликсиры исцеления. Рядом - три пустых.
  
   Лена, от пустых ледышек пахнет смертью! И вообще, от всех склянок пахнет магом и нашими врагами.
  
   Так... Все интереснее и интереснее становится. То есть эти бутылочки были и у мага и у этой троицы? Надо ехать в деревню, разбираться, что да как.
  
   ***
  
   На въезде в деревню нас встречает похоронная процессия, мрачный маг-целитель сопровождает телегу с гробом и нескольких осунувшихся, печальных крестьян, идущих вслед за ней.
   - Простите, не подскажете, где находится глава гильдии целителей и староста деревни? - я решаю сразу взять быка за рога, обращаясь к магу.
   - Они там, в доме старосты, - маг машет рукой в нужном мне направлении, после чего долго стоит и смотрит вслед странной процессии.
   Да уж, думаю, ему есть чему удивится. Один Адам чего стоит, а еще и Прошка.
  
   Прямо перед указанным мне домом стоят два человека, судя по всему, это и есть искомые мною главы, гильдии и деревни.
   - Простите, что прерываю ваше печальное молчание, но могу ли я увидеть и поговорить с...
   - Да, можешь, странная Целительница. - отвечает, прерывая меня, маг.
   - Не ведомы ли вам эти склянки? - задаю я свой вопрос и протягиваю предмет своего любопытства вперед.
   Староста, едва лишь взглянув, сразу отпрыгивает назад, в ужасе осеняя себя охранными знаками и что-то бормоча себе под нос.
   Целитель внимательно изучает склянки в моей руке, после чего осторожно двумя, затянутыми в перчатку, пальцами, берет одну из пустых и, поднеся к носу, принюхивается.
  
   - Да, запах полностью аналогичный. Я бы даже сказал, идентичный. Откуда это у вас? - спросил он, подняв на меня свой, подозрительно прищурившийся, взгляд.
   - Отобрала у тех, кто получил у вашей гильдии заказ на убийство мага, жившего неподалеку в башне.
   - А зачем Вы на них нападали? Да, наша гильдия действительно выдала заказ на уничтожение мага, который наслал проклятие на всю эту деревню. - в словах мага все сильнее сквозило подозрение.
   Да уж, действительно, со стороны выглядело так, словно я пришла мстить заказчику за убийство своего дедушки, мага.
   - А могу ли я узнать все с самого начала у вас ,уважаемый староста?
  
   Тот, немного успокоившись при виде того, что Целитель брал в руки эту склянку, подошел чуть ближе.
   - А чего не рассказать? Расскажу. Захворали, значит-ца у нас трое пацанятков то. Ну и надо было, стало быть, нам послать кого-нибудь к магу-батюшке, что завсегда охоронял нашу деревеньку. А тут как раз эти людишки ехали, двое, стало быть, наших, людских, а оден - вообще, ёльф. Как прознали оне про нашу бяду, да и вызвались привезти нам лекарство. Поехали, да вскорости и поворотились вспять, с ёнтими тремя бутылямочками, - он указал пальцем на три пустых склянки из-под эликсиров. - и сказали, что надоть выпить эту ликсиру всему люду, чтобы захворавшие выздоровели, а здоровые и не хворали. Енто им маг так наказал передать. Ну мы и выпили. А в аккурат после полудника, начали мереть мы. Дак те людишки не бросили нас помирать, вызвали лекарей, сами лечить пытались, а как лекари вызнали, что причиной чумы черной стало лекарство мага, то и вызвались зничтожить его. Взяли с собой пустые бутылечечки, как доказательство, оне сказали, да и двинули к башне отравителя проклятущего.
  
   - Очень интересно... - задумчиво протянула я, переводя взгляд со старосты на мага. - А когда я нашла пустые склянки рядом с полными, эти "спасители" напали на меня и попытались убить.
   - Позвольте? - маг протянул руку к полной, запечатанной склянке с эликсиром.
  
   Удерживая ту на вытянутой руке, Целитель аккуратно открыл ее и помахивая ладонью, нагнал в сторону своего лица запах из бутылочки.
   После чего резко поднес ее к своему носу и вдохнул запах полной грудью.
   - Странно, - произнес он. - я почти уверен, что если мы сделаем анализ, выяснится, что этот эликсир полного исцеления окажется производства этого же самого мага.
   - Не кажется ли вам, уважаемые, что подмену могли сделать сами "спасители"? - наобум брякнула я мысль, которая только-только пришла мне в голову. - Ведь Вы, уважаемый староста, говорили, что маг всегда оберегал и помогал Вашей деревне? С какой такой радости он бы стал внезапно вредить вам?
   - Хм... Некая логика в Ваших словах присутствует, уважаемая Целительница. - задумчиво протянул Целитель. - Вся эта история с умышленным отравлением выглядит действительно подозрительной. Я думаю, нам надо срочно направить делегацию к башне мага, чтобы выяснить все до конца.
   Словно в ответ на его слова, на моей миникарте появился довольно таки большой отряд красного цвета, двигавшийся в сторону деревни от бывшей башни мага...
  
   ***
  
   - Всем приготовиться к отражению атаки! - громко командую я и... натыкаюсь на недоуменный взгляд главы гильдии целителей.
   - А нас кто-то собирается атаковать? - переспрашивает он.
   - Да, сюда движется армия, которую ведут те, кого я подозреваю в отравлении деревни.
   - Ну, прийдут, тады посмотрим... - сказал староста и, развернувшись, ушел куда-то по своим делам.
  
   Я решила спрятать свой отряд в кустах, чтобы нас сразу не обнаружили.
   Впрочем, стоило только противнику подойти к деревне, как от их отряда отделился всадник и направился в мою сторону.
   Это оказался Андрон.
  
   - Лена. Такой вопрос, как ты смотришь на то, чтобы отменить наш статус "Война"?
   - Не особо положительно, хочу заметить. Вы откровенно подставили Игрока-Мага, отобрали у него Замок с Источником, сделав его "бездомным", а еще прикрывались высокими идеалами Света и Добра!
   - Ой, вот только не надо "ля-ля". Лена, это - уже давно не игра, и здесь вполне допустимы любые поступки, которые идут тебе на пользу. Особенно если есть возможность сделать это, не ухудшив свою репутацию. А если при этом еще и опыт с лутом поиметь...
   - Так, а зачем тогда делать вид, что вы - на стороне Света и Добра?
   - Видишь ли, мы, хоть и сорвались, но остались людьми. Поэтому выполнять задания в стиле "принеси в жертву сто-двести-триста человек" нам немного претит. Да и с репутацией среди НПС все же полегче потом будет. Если ты не в курсе, в мире Земель, как и в большинстве игр, баланс немного сдвинут в сторону Добра. Поэтому "немного" выгоднее быть на стороне Света и "Бобра". - Андрон улыбнулся.
   - Или всеми силами изображать, что ты на их стороне, да?
   - Ну, или так, да.
   - Знаешь что, Андрон, иди как ты, вместе со своими друзьями, лесом!
   Не спорю, меня так и подмывало сказать более грубые слова, но... Но что-то внутри меня категорически противилось использованию мата. Словно это было не то, чтобы неприятно мне, а просто... грязно, что ли, недостойно...
  
   - Ну-ну, гордячка... смотри, как бы ты потом сама не прибежала к воротам нашего замка с просьбой принять под крылышко!
   Он еще раз фыркнул и развернул коня, бросив уже через плечо:
   - Настоятельно рекомендую покинуть наши земли и как можно скорее. А то, знаешь ли, в Средневековье было очень популярным развлечение "охота". И далеко не всегда в роли дичи были животные!
  
   Я махнула рукой своему отряду и мы направились дальше. В том направлении, в каком и двигались до того, как повстречали на своем пути Эльвиру с ее мельницей и пленниками.
  
   ***
  
   Быстро сказка сказывается, да нескоро дело делается, вспомнилась мне поговорка из "той" жизни.
   Собственно говоря, о каком деле могла идти речь, если я прост онапросто брела, куда глаза глядят, сопровождаемая моими верными спутниками.
   Кстати, да, с припасами у нас немножко напряженная ситуация. Это мне еще откровенно повезло, что почти все мои спутники способны жить "на подножном корму". Варг и Единорога - уж точно. Прошка потихоньку тянул, как выяснилось из меня ману, я так понимаю, именно она и опддерживала в нем то состояние полужизни, в котором он и пребывал все это время.
   Хуже всего обстояло дело с Адамом.
   Конечно, некоторое, довольно продолжительное, время, он мог обходиться без подпитки кровью, но...
  
   Мои размышления прервал едва слышимый детский плач. Правильнее было бы сказать, что даже скорее не плач, а так, всхлипывания. Кто-то, совсем неподалеку, всхлипывал и подшморгивал носом так, как это умеют делать только маленькие дети, которые тихонечко горюют над своим, вселенских размеров, горем - оторвавшейся пуговицей, вымазанной в грязи куклой и так далее.
  
   Словно тонкая игла жалости кольнула меня в сердце. Жалости и тоски. Тоски о несбывшемся, о том, чего мне уже никогда не испытать - материнского счастья. Радости от первых шагов и слов моего ребенка, боли и сострадания от его первых падений и синяков...
   Первые потери и находки, первая любовь...
   Я вдруг остро захотела, чтобы у этого, еще неизвестного мне малыша все в жизни сложилось лучше чем у меня, чтобы у него не было опыта несчастной любви и...
  
   Мы завернули за угол и я оторопело остановилась. В спину мне ткнулся носом мой верный телохранитель - Прошка. Я ожидала увидеть кого угодно, но маленький, размером с Вожака, нежного розового цвета, дракончик, сидевший на камне, это было... неожиданно, что ли?
  
   - Эй, малыш, ты чего разревелся?
   Дракончик сидел совсем по-человечески, свесив задние лапки вниз, поджав хвостик, повесив голову. Поникшие крылья были похожи на полы плаща, ниспадающего по бокам розового тельца.
  
   - Ты что, потерялся? Или тебя кто-то обидел?
   - Нет... (шмыг-шмыг носом...) меня никто не обижал. И я не потерялся, я знаю, где мое гнездо и где моя мама. Просто... я боюсь к ней идти...
   - А что хоть случилось то? Она на тебя сердится, да? Ты что-то натворил?
   - Нет... Да... (шмыг-шмыг)
   - Не поняла.
   - Нет, мама не сердится... пока.
   - Ты что-то натворил, да?
   - Да... Я... потерял чешуйку...
   И дракончик залился слезами. Да не простыми, а самыми настоящими горючими слезами! Раньше, встречая в книгах такое выражение, я думала, что это просто литературный оборот, но...
   Но падавшие на камень слезки маленького дракончика самым натуральным образом прожигали его!
  
   - Чешуйку потерял... Ужас какой! А где ты ее потерял, а? - попыталась изобразить самое настоящее участие я. - Может давай вместе поищем?
   Действительно, на брюшке у малыша была видна прошлепина в чешуе, откуда, судя по всему и выпала искомая злосчастная чешуйка.
   - Да я ее уже искал. Мне домой пора, а мама будет ругаться. Скажет - чешуя совсем новая, а я ее уже порвал! Она меня знаете как ругала вчера, когда я выпачкался весь!
   Внезапно голос дракончика поменялся, стал каким-то механическим и безжизненным. Такое ощущение, что читал не человек, а компьютер. Без интонации и выражения.
   - Две косых линии. РЭМ. Мерц, твою дивизию! Как дракон может выпачкаться? Ты хоть головой подумай! "Тире". Сам думай, твой замок, твои юниты. И вообще, сколько я еще буду квесты сам рожать и прописывать? "Тире". И что теперь? Гнать откровенную туфту? "Тире". Знаешь что, если такой вумный, как вутка, сам и дописывай текстовуху! "Тире". И допишу!
   Дракончик замолчал и посмотрел на меня немигающим, полным испуга и просьбы о помощи, взглядом.
   Понятно, знаменитые недоделанные квесты Земель. Помнится мне, с одним таким я уже сталкивалась. Правда там было не совсем так, там просто вылез кусочек переписки разработчиков, но. как я понимаю, здесь ситуация была точно такой же.
   Ладно, буду надеяться, что сам квест, вернее, вознаграждение за него не были забыты.
  
   - Так что, давай ее поищем вместе, или как? - обратилась я к дракончику.
   - Я хочу домой, к маме, - упрямо замотал головой тот. - только она будет ругаться.
   - Ладно, идем к твоей маме, авось получится ее уговорить и успокоить. - скорее для успокоения малыша сказала я. Если быть честным самой с собой, я ни капельки не представляла, как я смогу уговорить некую, судя по всему, весьма строгую и сердитую маму, не сердиться на ее ребенка, который умудрился порвать свой комбинезончик на прогулке.
   Прокрутив пару раз последнюю мысль у себя в голове, я сама поразилась, насколько я все же пыталась найти знакомые мне по прошлой жизни понятия в этом мире.
   "Комбинезончик"... Три раза "ха-ха". Я вдруг вспомнила, что шкура дракона считается самой лучшей броней, перед которой бледнеют знаменитые гномьи доспехи и небесная броня ангелов из легендарного мифрила. Да уж, имейся такой костюмчик у моего ребенка, я бы не боялась за него вообще.
   Представляю себе, стоя я на кухне, делаю что-то. Тут дикий крик со двора от одной из тех вездесущих бабулек, которые день-деньской сидят во дворах и все про всех знают.
   - А-а-а!!! Лена! Тут твой в кусты розы упал с дерева!
   - Угу... - тихо пробормочу я себе под нос. - И что, все кусты переломал?
   - Но он же мог поцарапаться!
   Проходит несколько долгих минут и вот, наконец, робкий стук в двери...
   - Мам, ты сильно ругаться будешь? Мам, а я шкуру порвал...
   Стоп, какая шкура? Ты же в комбинезоне!
   Я выныриваю из своих мечтаний и осознаю, что мы стоим нос к носу с огромным красным драконом, который опустил голову к своему детенышу и внимательно обнюхивает его, не отпуская нас из цепкого взгляда своих вертикальных желтых глаз.
   Впрочем, если последняя фраза была не придумана моим воображением, а сказана дракончиком, то это не дракон, а дракона, то есть - мама этого малыша.
  
   - Уважаемая, простите, не знаю Вашего имени, это Ваш малыш, да? В таком случае, позвольте мне очень просить Вас не наказывать его столь уж сильно за утерю чешуйки, так как его испуг и страх перед Вашим гневом уже достаточное наказание само по себе. - зажмурившись, выпалила я на одном дыханье, надеюсь успеть достучаться до разума этого яще... этой ящерицы, прежде чем она дыхнет на меня своим пламенем.
   - А ты все такая же воспитанная и культурная. Совсем как и в прошлый раз, тогда, в пещере. Если ты соизволишь открыть свои глаза, эльфийская Повелительница, то, вполне возможно, что ты и имя мое узнаешь. - пророкотала в ответ дракона.
   Я очень медленно и осторожно приоткрываю один глаз и уставляюсь на сидящую передо мной...
   На длиной и гибкой шее видны следу, словно натертые ошейником. Там же есть застарелые шрамы от когтей, которыми его пытались снять.
   - Гро?
   - Да... Это я... Далеко же ты забралась, эльфийская Повелительница, хочу я тебе сказать.
   - Да уж, так получилось... Гро, все равно, хоть это и не мое дело, не ругай его, пожалуйста... Он и так, до такой степени был напуган тем, что ты будешь сердиться на него...
  
   Дракона повернула голову и пристально посмотрела на малыша. Медленно-медленно ее бока раздувались в стороны, сопровождаемые хриплым вздохом. Дракончик привстал и выпрямился, словно собирался грудью встретить гнев матери. Наконец, раздувшаяся почти в два раза дракона вытянула губы трубочкой и начала дуть на своего малыша.
   Предметы по ту сторону слегка колебались и плыли в горячем воздухе выдыхаемом матерью на своего ребенка, а я внезапно поняла, что это не был гнев. Нет, маленький дракончик нежился в потоке тепла, выдуваемого Гро.
   Это была самая трогательная сцена проявления материнской любви и ласки, которую я видела до сих пор. Никакое поглаживание по головке или поцелуй в щечку не мог сравниться с этим. Все тепло родительской заботы и нежности можно было разглядеть воочию.
   Правду говорят, что какие бы ни были острые клыки у тигрицы, но они в жизни не поранят ее детеныша, когда мать несет его в пасти!
   Легким дымком сгорели и исчезли травинки и веточки вокруг дракончика, темно-вишневым цветом наливались два камня за его спиной, а он все продолжал нежиться, подставляя то одно крылышко, то другое.
   Единственное, что, как я заметила, менялось в его облике, это были мелкие чешуйки, которые под материнским дуновением, срывались с кожи малыша и сгорали на лету, открывая под собой кожу более темного, почти такого же, как и у матери, красного цвета.
  
   Любая процедура рано или поздно заканчивается. Закончилось и это проявление драконьей ласки.
   - Глупыш, ты же просто линяешь... Вот потому у тебя чешуйки и стали выпадать. А ты подумал. что испортил свою кожу, да? Глупенький ты.
  
   Гро повернулась ко мне.
   - Благодарю тебя, эльфа. И хотя на этот раз ни мне, ни моему малышу не угрожала никакая опасность, я считаю, что обязана тебя вознаградить.
   Дракона уселась на хвост, изогнулась, словно гигантская кошка и.... начала яростно вычесываться на спине задней лапой.
   Прямо передо мной на землю упали четыре крупных чешуинки с тела Гро. Я попробовала поднять одну из них, на удивление, они были словно сделаны из картона, такие же легкие и...
   Фигушки! При всей их тонкости и легкости, я не смогла согнуть ни одну из них! А размер? Размером они были как хороший, большой щит. Гномы из моего бывшего замка, и те носили щиты меньших размеров.
   - Бери-бери. Если найдешь мастера, он сможет сделать тебе шикарные доспехи, легкие, прочные. Кстати, а чего это ты так далеко забрела от своего замка? Да и компания у тебя далеко не самая подходящая, как для эльфийской Повелительницы.
   - Замок я потеряла, - призналась я. - эти спутники, - я обвела рукой свой отряд, в очередной раз про себя признав, что компания подобралась что надо. - это те, кто теперь сопровождают меня.
   - Тебе помочь с замком? - предложила Гро. - Ведь я все еще твоя должница, ты освободила меня из плена!
   Я задумалась. Предложение было шикарным и щедрым. Драконы недаром считались одними из самых сильных юнитов в Землях и помощь даже одного из них была бы мне очень кстати...
  
   Выслушав историю захвата моего замка, Гро задумалась.
   - Да, пожалуй я поторопилась с предложением помощи. Если твой замок захватили темные эльфы, да если еще они начали его перестраивать. Да еще и довольно давно. Боюсь, что наших сил будет мало, чтобы отбить его назад, а насколько я понимаю, им покровительствует сама их богиня, эта, как там ее, Ллос. Да, извини меня, эльфа, тут я тебе не помогу. Для такого дела нужно несколько моих соотечественников, причем желательно старших - Черных.
   - Да я уже и сама поняла, что это бесполезно. Ну отобью я замок, и что? Трех недель то у меня не будет уже, а соседи полезут сразу...
   Я осеклась. Не хватало еще сейчас драконе, неигровому персонажу, то есть НеПиСи, начать рассказывать про игровую механику мира Земель. Хватит, один раз уже ляпнула.
   - Да, я в курсе, что у вас, бессмертных, есть какое-то странное правило, первые три недели новичков не трогать. Но на нас оно не распространяется! Впрочем, мы отошли от темы разговора.
   - Да о чем тогда разговаривать? Спасибо тебе, Гро, за чешуйки, постараюсь сделать доспехи.
   - И тебе спасибо за участие к моему малышу.
  
   Дракона протянула голову к дракончику и открыла пасть. Тот, ни секунды не задумываясь, подпрыгнул и скрылся в ярко-алой пещерке.
   Пасть почти полностью захлопнулась, оставив неширокие щели между клыками, откуда сразу же высунулся любопытный носик.
   Гро медленно, и даже как-то величественно, развернулась и, мягко взмахнув крыльями, взмыла в воздух.
  
   "Оказана помощь живому существу. Четыреста шестьдесят четыре из одной тысячи."
  
   - Ф-у-у-х... - раздалось позади меня. Я оглянулась.
   Вожак, Адам и Лара, по-видимому, стоявшие до этого момента, словно неподвижные статуи, медленно приходили в себя, словно не веря, что встреча с драконом закончилась настолько благополучно для нас.
   Одни только Прошка, как и положено зомби, стоял столбом. Ему то что, ни страха, ни боязни...
  
   - Ну, что, идем дальше? - как можно более бодро произнесла я. - Не забудьте подарки в котомки положить!
  
   ***
  
   Первым беспокойство начал проявлять Адам.
   - Лена, я должен тебя предупредить, что чую Смерть.
   - А по подробнее нельзя?
   - Я не могу пока тебе объяснить, что именно я чую, но... Но запах такой знакомый. Да нет, не принюхивайся, меховой коврик, это не тот запах, чтобы ты мог его учуять. Это магия, запах магии.
   Варг презрительно, во всяком случае, мне показалось именно так, фыркнул в сторону Адама и, сделав мощный прыжок, оказался впереди нашего отряда.
  
   Магия-шмагия... Коготь и клык, вот что самое важн...
  
   Внезапно Вожак чуть присел на своих лапах и прижал уши к голове. Потом он начал откровенно пятиться назад, издавая глухое, горловое рычание.
   Вслед за ним, с отставанием на несколько шагов, из ближайших кустов на нас выплыл по воздуху... призрак!
  
   Помня об иммунитете данного вида нежити к физическому урону, я отсылаю Вожака в тыл, туда же. на всякий случай отправляю и Лару с Прошкой, а сама, вместе с Адамом, становлюсь в передний ряд, покрепче перехватит свой посох.
  
   - Палка то тебе хоть зачем, Лена? - интересуется вампир.
   - Не знаю, просто для уверенности в себе. Бить то я его все равно буду заклинанием. - отвечаю я и в это время призрак обращается к нам.
  
   - Приветствую тебя, эльфа. Ты не поможешь мне?
   - Для начала, кто ты такой?
   - Я? Я дух того самого гоблина, которого убила у тебя на глазах темная эльфийка.
   - И что ты от меня хочешь?
   - У меня есть два задания, какое из них ты себе возьмешь?
   - Для начала хотелось бы узнать, в чем суть этих самых заданий? Огласите весь список, пожалуйста! - ввернула я фразу, неоднократно слышанную от папы и его друзей.
  
   "Оп-па, надо же, кто-то еще помнит классику кино! Слышь, Игрок, кто бы ты ни был, реально - респект тебе, чувак... или чувиха. Привет от разрабов :)"
  
   "Вы получили повышение уровня. Ваша Устойчивость к откату выросла на одну единицу. Выберите, пожалуйста, Мастер магии Жизни продвинутого уровня или Мореходство."
   Я выбираю первое.
  
   - Первое задание, легкое, найти и упокоить мое тело согласно нашим, гоблинским, традициям. Второе, сложное, сообщить Мастеру Йоде, что наш отряд погиб, не выполнив задания по поиску Замка светлой Волшебницы - эльфийки.
   Второе задание я точно брать не буду. Нет никакого желания снова видеть эту зеленую ушастую морду. Если бы он не удалил меня из списка общения, то... а так, это надо лично идти в его Сектор. Короче, нафиг!
  
   - Как именно нам надо похоронить твое тело? И где его искать?
   - Оно до сих пор лежит там, где я и погиб, на мельнице темной эльфийки Эльвиры. А хоронить его не надо. Его надо съесть, согласно нашим традициям. Просто у тебя в отряде есть варг, пусть уж лучше мое тело упокоит он, чем какой-то беспородный, бродячий, блохастый волк.
  
   Скажи моему младшему зеленокожему брату, что я выполню его просьбу, если ты, конечно, меня отпустишь ненадолго.
   Нет уж, я никуда тебя самого не отпущу! Мы пойдем все вместе! Все-таки, его замучили из-за нас!
  
   - Внимание, Адам и Лара, мы возвращаемся назад. к мельнице.
   Лара спокойно повернулась на месте, вампир пожал плечами, мол, воля Ваша, хозяйка, после чего мы пошли по своим же следам назад, туда, откуда совсем недавно пришли.
  
   Впрочем, пройдя совсем немного, я осознала, в какую авантюру влезла на этот раз.
   Покинутая мельница Эльвиры находилась на землях, которые теперь принадлежали Андрону с товарищами. С которыми у меня было активное состояние "Войны".
   Это могло значит только одно:
   либо я-мы быстро приходим, также быстро обнаруживаем тело гоблина, производим над ним необходимый ритуал путем поедания останков варгом, и покидаем эту местность;
   либо местные повелители перехватывают нас и или убивают на месте, или захватывают в плен.
  
   Фактически, передо мной было четыре варианта развития событий, из которых меня устраивал только первый. Отказаться от личного участия в поисках мне не позволяла гордость, поэтому я решила, что мы продолжим путь все вместе.
   Мурашки страха то и дело пробегают у меня по спине. Нас прекрасно должно быть видно на миникарте противников, а вот я их - не вижу. Что, если нам на перехват уже движеться армия, против которой весь мой отряд - ничто? А вторая армия идет позади, отрезая нам путь к отступлению.
   Нет, прочь грустные мысли. Мы - маленький отряд, который вполне можно и не заметить. Как там в старом анекдоте: "я - малэнкый бэлый мышка", сказал негр-студент, на цыпочках прокрадываясь в аудиторию. Вот и мы, точно также, тихонечко, на цыпочках, цыпленку "Цыц!", и назад.
  
   Тем не менее, не смотря на все мои подозрения и опасения, до мельницы мы добраись без приключений.
   Течение времени в Землях очень странное. Что-то, что произошло давным давно выглядит так .как будто оно произошло вчера или сегодня с утра, а вот брошенная пару дней назад мельница Эльвиры уже приняла вид давным давно заброшенного и покосившегося строения.
   Я отдаю распоряжение Вожаку начать поиски искомого тела, а сама принимаю решение еще раз осмотреть брошенные помещения. Мало ли, вдруг мы что-то пропустили?
  
   Как выяснилось чуть позже, так оно и было. Маленькая, неприметная дверца была завалена дровами, заготовленными для печи и камина, поэтому при беглом осмотре мы ее упустили.
   Прошка быстро раскидал дрова и поленья (пару раз чуть не засветив в лоб Адаму откинутым кругляшком) и по моей команде открыл дверцу.
   Самым обидным ля меня оказался размер птички обломинго, которая вылетела из приоткрытой двери.
   В комнатушке не было ничего. Абсолютно.
   Кроме кривоватого рисунка на стене, изображавшего некое причудливое растение, с крупными глазами на кончиках побегов.
   Больше ничего
   Больше ничего, ни полезного, ни бесполезного. Вообще, Н-И-Ч-Е-Г-О.
  
   Осмотрев, ощупав и, в буквальном смысле, обнюхав каждый кусочек стен и пола в комнатушке, мы пришли к выводу, что она была просто заброшена Эльвирой и забыта, после чего покинули ее.
   На выходе Адам чуть задержался и, резко обернувшись, еще раз обвел комнату пристальным взглядом прищуренных глаз.
   - Адам, что-то случилось?
   - Видишь ли, Лена, вампиры, которые не страдают манией преследования и подозрительностью, долго не живут. У меня на миг сложилось впечатление, что за нами наблюдают.
   Он еще раз осмотрел комнату, после чего тяжело вздохнул.
   - Будем надеяться, что мне просто показалось.
   - Когда кажеться - крестятся. - брякнула я и тут же прикусила язык.
   Перекрестить нечисть - нанести ей урон или вообще, изгнать ее, так во всяком случае учила меня покойная бабушка. А вампиры - это и есть первейшие представители нечисти. Если Адам сейчас воспримет мою шутку, как приказ, то я даже не знаю, к какому результату приведет этот его поступок.
  
   - Думаешь, поможет? - спокойно спросил меня Адам.
   - Нет-нет, не делай этого, - тут же бросилась я к нему. - этот... ритуал может нанести тебе вред!
   - Да? - изумился Адам. - Знаешь, а ведь я собираю информацию о всем том, что может навредить представителю моей расы и моей семьи. Расскажи, пожалуйста, поподробнее про этот, как ты его назвала, ритуал "крестятся".
   - Адам, это действительно может нанести тебе вред, а возможно, даже убить!
   - А что, его обязательно проводить до конца? Прервем его на середине, или когда я только почувствую, что мне становится хуже и все. Или это один из тех, мощных и древних ритуалов, которые нельзя прерывать?
   - Да нет... насколько я знаю, этот ритуал ни к каким страшным последствиям, если его прервать, не приводит.
   - Тогда расскажи мне его.
   - Ну... надо вот так сложить пальцы вместе, после чего коснуться ими лба, живота, правого плеча и левого... Вот, смотри, я на себе покажу...
   - И что, никаких заклинаний, ингридиентов?
   - Нет, это просто охранно-благословляющий жест и все.
   Я все же смоглаподобрать понятия, которые в полной мере могли объяснить смысл того, что мы, люди, в релаьности крестимся. Действительно, ведь крестились тогда, когда либо хотели отогнать нечистого, либо перед какими-то серьезными действиями или принятием решений.
  
   Адам сложил пальцы пучком, после чего повторил мои движения, размашисто перекрестив свое тело.
   Мне показалось, или его рука, идя от плеча к плечу, дрогнула?
   Нет, не показалось.
   Лицо Адама исказила жуткая судорога, его тело начало биться в припадке, а сам он, медленно подогнув колени, завалился на спину, продолжая корчиться и биться на земле.
   Вся внутренне похолодев, я бросилась перед ним на колени, пытаясь удерживать его голову от ударов о камни и абсолютно не представляя себе, что мне делать и как поступать. Первой мыслью был зарок самой себе - обязательно прочитать методичку "Оказание первой помощи представителям расы нежити при крещении оных".
   Если конечно, я где-то смогу найти такую...
  
   "Здравствуйте, батюшка... - скажу я, зайдя в первую попавшуюся православную церковь.
   Бог тебя храни. - распевным басом ответит мне крупный, с огромным пузом, поп, с крестом, лежащим на животе параллельно земле.
   Не могли бы Вы мне помочь в одном деле, святой отец? - спрошу я его. - Видите ли, среди моих друзей есть вампир, который очень страдает, если его перекрестить. Не могли бы Вы подсказать, чем можно облегчить его страдания?
   Вот, возьми эту освященную воду, пусть принимает по три чайных ложки в день, до и после прочтения молитвы..."
   Фу, бред какой в голову лезет!
   Чем же помочь Адаму? Он... он открывает глаза!
  
   - Адам, тебе очень больно? Я же предупреждала, что это может тебе навредить... Куда... Ну куда ты встаешь? Тебе полежать сейчас надо...
   - Лена, прости меня... - и эта клыкастая зараза, эта бесчувственная скотина - улыбнулась!
  
   - Лена, прости, я решил подшутить над тобой. Ведь, насколько я знаю, у вас, эльфов, приветствуются хорошие, качественно поставленные шутки и розыгрыши. Этот ритуал не смог причинить мне вред, поэтому я решил чуть-чуть разыграть тебя, изобразив муки, которые испытывает рядовой вампир под воздействием лучей ненавистного солнца.
   Вся переполняемая бурлящим гневом, я, не задумываясь, влепила ему пощечину и, встав рывком с колен, направилась к выходу из комнаты.
  
   Спустя несколько секунд вампир догнал меня и пошел рядом.
   - Лена, извини, пожалуйста, меня. Я не думал, что так испугаю тебя.
   Шутник хренов... Ладно, фиг с тобой, я на тебе как-нибудь отыграюсь.
   - Проехали...
   - Прости, не понял?
   - Все, забыли обиды... - а разрабы что, не могли разговорный язык включить в игре?
  
   - Лена, можно еще один вопрос? - прервал тишину, в которой мы выбирались из подвалов мельницы, Адам. - Какая у тебя Сила и Ловкость?
   - Достаточно высокие, а что такое? - насторожилась я.
   Такой вопрос не должен был интересовать НПС, пусть даже и союзника. Не взяли ли его под контроль и не пытаються таким образом выяснить мои характеристики? Хотя кто?
   Андрон с товарищами и так были моими союзниками, поэтому вполне могли знать правду. Эльвира?
   Я посмотрела на Адама и от изумления застыла на месте. Его показатель здоровья был заметно просевший!
  
   - Адам, кто это тебя так?
   - А ты не помнишь, Лена? Только что, твоя пощечина. Я ее даже заблокировать не успел, а ведь мы, вампиры, намного подвижнее и сильнее вас, эльфов, не говоря уже о людях.
   - Адам, дело в том, что я догое время старалась завоевать симпатию у гоблина, поэтому и тренировала Силу и Ловкость...
   - А зачем он тебе нужен был?
   - Я любила его... - я почувствовала, что слезы накапливаюся у меня в уголках глаз . того и гляди, брызнут фонтанами наружу. - Ради него я вышла на ихнюю Арену и победила на ней по очереди гоблина, хобгоблина, орка и огра!
   Вампир нервно сглотнул и отступил от меня на полшага.
   - Кого? Огра?
  
   Он некоторое время шел молча, после чего добавил строгим голосом.
   - Я почту за честь служить Вам, моя Госпожа. Я готов преклонить голову перед той, кто оказалась способной удивить и поразить меня.
  
   Потом помолчал еще и тихо добавил.
   - И которая намного сильнее меня.
  
   ***
  
   Несмотря на всю нашу скорость при обыске подвалов, наверх мы выбрались в самый раз к тому моменту, когда к мельнице подошел отряд теперешних владельцев этих земель, Андрона с товарищами.
   По мою голову был отправлен сам Леха!
  
   - Ну что, красавица, поразвлечемся, или сразу сдашься?
   - И что ты предлагаешь?
   - Ну, одно из двух. Либо ты сейчас сразу сдаешься, и я тебя переправляю в наш Замок, а твоих воинов оставляем в живых, либо ты и твоя "армия" оказываете сопротивление, тогда ты все равно попадаешь к нам в плен, а все твои союзники будут убиты. Если честно, мне бы больше понравился второй вариант, так как добыча, взятая "с боя" принадлежит победителю, а ты, знаешь ли, весьма и весьма привлекательная! Я бы даже сказал - желанная!
  
   Пока Андрон произносил свою речь, я напряженно думала.
   Адам весьма и весьма быстр. Вожак - еще быстрее. Лара вообще вне конкуренции. Остаемся Прошка и я.
   Думай Лена, думай...
  
   - А зачем я вам в плену то сдалась? - главное потянуть время, авось что-то придумаю.
   - Как это зачем? Мобильный, передвижной лекарский пункт, это, знаешь ли, весьма ценное приобретение. Мы ведь предпочитаем больше не в Замке сидеть, а по подземельям бродить. Намного больше опыта получается, чем каждый день тренироваться.
   Угумс... То есть я вам нужна только как Целитель. Отлично. Вообще прекрасная идея.
  
   - Андрон, а как тебе такой вариант - мы покидаем ваши земли и больше сюда ни ногой?
   - Леночка, лапочка, ты, наверное, так и не поняла, куда попала? Это не романтическое Средневековье из рыцарских романов, это реальная, пусть даже и виртуальная, жизнь! Нам нужен Целитель. Ты им являешься. Тебе предлагали быть с нами в союзе, ты отказалась. Теперь извини, предлагать уже никто ничего не будет. Теперь ты пойдешь с нами, после боя или без боя...
  
   Стоп! А что, если усадить Прошку на Лару, а самой сесть на Вожка?
   Вожак, ты сможешь везти меня? Только так, чтобы не шагом, а бегом?
   Если за уши кусать не будешь.
   Извини, не поняла?
   Да щенята, когда их перевозят быстро с места на место, иногда балуются так. Ты его за шиворот зубами держишь, бежишь. А он раскачивается и иногда, за уши, клац, зубами. А зубки острые... больно. И не рявкнешь же, так как нельзя выпускать из пасти загривок.
   Не буду... Подожди, я имела в виду, что буду на спине ехать! Не надо меня в зубах таскать, как какого-нибудь молочного волчонка!
   Да ты больше на молочного поросенка похожа. Такая же нежная, сладкая, вкусная...
   Э! Э! Вожак! Ты чего?
   Да ничего, шучу я. Вампиру можно, а мне что, нельзя?
   Да ну вас с вашими шуточками... Заикой можно стать.
   Кем-кем? Зайкой?
   Так, все, время поджимает! Я сажусь верхом на тебя, а Прошку возьмет на себя Лара.
   Лена, одно уточнение, что именно время поджимает? Лапу или хвост?
   ТИХО!!!
  
   Лара.
   Да, Лена.
   Ларочка, сестричка, я все понимаю, но пойми, так надо. Возьми себе на спину Прошку и мы будем быстро убегать, хорошо?
   Это вот того зомби? Хорошо, сестренка, только ради тебя. Я слышала ваш разговор с варгом и с этим твоим бывшим союзником. Я не хочу, чтобы ты, моя Хозяйка, попала к ним в плен. Я буду бежать быстро.
  
   Адам.
   Да слышал я все... Думаю, что смогу угнаться за вами.
  
   Тогда всем: вперед!
  
   Самодовольная, ухмыляющаяся рожа Андрона, расплывшаяся в похотливых мечтаниях о том, что именно он сделает со мной в роли пленницы, изумленно вытянулась, когда наш отряд, перегруппировавшись согласно моему плану, разворачивается и бросается наутек.
  
   - Стоять! Куда побежали? Вперед, догнать! Эльфийку взять живой, остальных - убить! Тому, кто возьмет девченку, сто золотых монет! Если они разделятся, приоритет на нее!
   И началась погоня.
  
   Из-за моей спины доносятся крики и улюлюканье, с подробным перечислением того, что они со мною сделают, когда догонят. Я в очередной раз пожалела о взятом на себя квесте от Светлой Богини, условия которого запрещали мне напрямую вступать в схватку с противниками и причинять им боль.
  
   Вскоре на горизонте показался небольшой лесок. Прикинув, что сейчас будет самый подходящий случай, чтобы ввести в заблуждение погоню, я мысленно приказываю Адаму и Ларе с Прошкой отделиться от меня, как только мы скроемся из глаз погони. Совершенно внезапно для гонящихся за нами, отряд моих союзников увеличится.
  
   Адам, Лара, как только густая растительность скроет нас от взора преследователей, вы должны будете покинуть ненадолго меня и уйти влево.
   Но... Лена, я ведь приносил тебе Клятву!
   Правильно, и именно во исполнение ее, тебе нужно сейчас уйти вбок от меня. Нам нужно разделить погоню на части. Я очень надеюсь, что за вами пойдет меньшая половина.
   Но даже если за нами пойдет десяток всадников, мы вряд ли сможем что-то противопоставить им!
   Но вас то будет не трое, а четверо!
   Лена... вмешался в наш разговор Вожак. Пусть мне и тяжеловато нести тебя, но своим ходом ты вообще не сможешь уйти от преследования!
   А ты и останешься со мной.
   Но тогда о какой четверке ты говоришь? Недоуменно спросил Адам, зато Лара тут же отозвалась, дублируя свои мысли одобряющим ржанием.
   О мохнатом Брате? Давай, призывай его, с ним я чувствую себя более защищенной. Он хороший, добрый и сильный.
  
   Конечно, сильный. Поняв, что уровень здоровья, как, впрочем, и наносимый урон, напрямую зависят от такой характеристики как Сила, я при каждом повышении уровня Мишкой, все дополнительные очки вливала именно в нее. Естественно, не от нее одной, но, тем не менее...
  
   Как только Адам сообщил мне, что мы временно скрылись из виду, я призвала своего боевого медведя и, отдав ему краткое соответствующее распоряжение, отправила его вместе с остальными.
   Теперь главное, чтобы моя хитрость сработала.
  
   Я специально выезжаю на полянку, открытую с трех сторон, и притормаживаю Вожака, давая возможность ему - отдышаться, а погоне - приблизиться.
   Выскочивший на опушку Андрон сразу же замечает меня.
  
   - Вы, четверо, в погоню за ее спутниками, остальные - со мной!
  
   Отлично, минус четыре всадника. Легко бронированные, вооруженные копьями, с притороченными мечами. Думаю, они не составят особых проблем для моих друзей.
  
   Мы с Вожаком несемся дальше, огибая лесок по дуге. Погоня движется за нами, продолжая осыпать меня проклятиями и пошлыми шуточками и угрозами.
   На моей миникарте четыре красных точки доганяют слившуюся в одну, группу зеленых точек и они все вместе останавливаются. Проходит буквально минута и красные точки по одной гаснут, после чего я получаю мысль-сообщение, что свою погоню они уничтожили.
  
   Брошенный назад взгля сообщает мне, что Андрон разозлен. Еще бы, потерять вот так, на пустом месте четырех воинов! И кто его перехитрил, какая-то девченка, которая явно меньше него играет в Земли?
  
   Теперь надо завершить круг и попробовать повести погоню за собой, прямо сквозь густые заросли леска.
   Адам, вы готовы?
   Да, мы уже заняли позиции в полном соответствии с договоренностью.
   Кстати, как прошел бой?
   Нормально. Я и рогатая кобыла без повреждений, медведю нанесли неглубокую рану на лапе, зомби получил два удара копьем в грудь.
   Не кобыла, а Единорога!
   Кобыла! Чуть мне в бок копытом не ударила.
  
   Как раз проходит откат и у меня готов следующий сюрприз для преследователей. Наводясь по карте, я применяю "Густую растительность" в аккурат между позициями моих друзей. Теперь самое главное - затянуть время, чтобы откат успел пройти еще раз. Тогда погоню будет ждать еще один сюрприз.
  
   Пролетая мимо тех мест, где мы уже были, я ощущаю острый укол в сердце - моему взору предстают несколько загубленных молодых деревьев. Причем они явно не были на пути кавалькады, они не сломаны, их срубили, проезжая мимо!
   Те несколько секунд, пока мы неслись мимо, были одними из самых тяжелых для меня. Помочь бедняжкам, или приберечь ману для боя?
   Нет, я не могу сейчас тратить ее налево и направо. Мне необходимо быть готовой к бою. А еще и каждая единица маны на счету...
   Мы почти проскочили мимо деревьев, когда я, словно ведомая какой-то неведомой мне силой, сама вскинула руку и применила "Исцеление" на них.
  
   "Вы оказали помощь пятерым живым существам. Квест выполнен на четыреста шестьдесят девять из одной тысячи."
  
   Квест, это, конечно, хорошо, но взгляд Вожака, брошенный через плечо на меня, ясно и четко говорил, ЧТО варг думает о моем поступке.
   Ну и пусть, подумала я. Пусть Варг ругается про себя, пусть мы сделаем лишний круг, зато мое сердце не будет обливаться кровью при мысли, что пять, ПЯТЬ молодых деревцев погибли только потому, что одни живые существа просто так, походя, срудили их, а еще одно, будучи Целителем, не оказало им помощи.
  
   Пройдя еще один круг, мы с Вожаком резко сворачиваем в заросли. Отлично. Погоня пошла не следом за нами, а мы решили чуть-чуть срезать путь, так что теперь наш путь пройдет по краю "зарослей", которые мною же и были призваны, а вот мои преследователи... Дождавшись, когда они влетят со всего разгона в растительность, я применяю на них "Призыв Ос" и разворачиваюсь, чтобы атаковать их вместе со своими друзьями, сидевшими в засаде.
  
   Вот теперь, встретившись лицом к лицу со всем отрядом Андрона, я могу в полной мере оценить, какую толпу людей послали за мной. Десяток легкобронированных всадников, я так понимаю, такие же погибли в попытке догнать мой отряд. Три тяжелых рыцаря, в полных доспехах, с толстыми копьями и огромными щитами. Около трех десятков пехотинцев, которые непонятно как поспевали за мной во время погони. И десяток арбалетчиков, спешно натягивавших свое оружие.
   На тяжелобронированных рыцарей сразу вышел Мишка, благо увязнув в кустарнике, они потеряли всю свою смертносную скорость и, если и были опасны, то не так, как в чистом поле.
   Лара и Вожак приняли на себя удар легкой конницы. Единорога мотала своим рогом из стороны в сторону, отбивая направленные на нее удары копий и била копытами по мордам тянущихся к ней, чтобы укусить, вражеских коней. Варг, не ввязываясь в прямое противостояние, нападал из кустов, внезапно выпрыгивая то на одного всадника, то на другого. Двое уже легли на землю, один с порванным горлом, второй - с прокушенной шеей.
   Адам и Прошка противостояли удару пехотинцев. Используя зомби как танк и основную мишень для атак противника, вампир повторял тактику варга, атакуя врага то со спины, то с боку, нанося быстрый и смертоносный удар и тут же исчезая до того, как в то место, где он был, наносили ответки.
   Выставить против стрелков мне было просто некого, поэтому в атаку отправились Осы. Не нанося особого вреда, они, тем не менее, сильно сбивали своими атаками прицел арбалетчикам, не позволяя тем стрелять ни по кому из нас.
  
   Увы, я прекрасно понимала, что мой отряд назодится в гораздо худшем положении, чем наш противник. Совсем скоро должно истеч время действия всех моих заклинаний, и пусть даже я их и обновлю, Мишку я призвать больше не смогу, Ос тоже.
   Густая растительность не останавливает врага, а лишь сильно замедляет его продвижение.
   Откат и "Слабость".
   Применила и тут же пожалела о своем поспешном решении. Лучше бы это был "Паралич", они бы меньше вреда наносили моим друзьям.
   Особо сильный удар и отрубленая рука Прошки возвестили о том, что не на всех подействовало мое заклинание. Это еще хуже, подумала я. А ведь Андрон сейчас также не лезет в бой ,следя за происходящим из-за спин своих воинов и...
  
   И, судя по всему, творя какое-то, особо мощное заклинание!
   Только этого мне не хватало. Даже те же "Травяные ножи" я не могу применить, так как это прямой урон, наносимый лично мной, а это запрещено согласно условий квеста.
  
   Сильный порыв ветра пронесся над нашими головами, пригибая ветки деревьев почти до самой земли. Как удачно, почти десяток противников оказались подхвачены и брошены в воздух. Приземления не пережил ни один из них.
   Еще один порыв... враги разбегаются в стороны, но те из них, кто увязли в самом центре, опять оказываются "не в том месте, не в то время" и еще восьмеро гибнут, упав на землю с громкими криками и звоном доспехов.
  
   Нет, что-то тут не то. Слишком уж выборочно ветки раскидывают нас. Я, конечно же, не против, но...
   Меня подхватывает и уносит вверх. Вслед за мной летят все мои друзья, Прошка, Адам и Вожак - молча, Лара - оглашая окрестности истошным испуганным ржанием.
  
   Прямо перед моим лицом оказываеся огромная рожа, сложенная из наплывов коры.
  
   - Ты не прошла мимо загубленных наших паростков. Мы не могли не помочь тебе. Уходите, мы их задержим. - низким, сильно растянутым голосом, сообщила она.
   Дендроиды... Так вот почему меня так тянуло помочь им, родственная же раса.
  
   Оказавшись на опушке, мы быстро привели себя более-менее в порядок и направились дальше, прочь от леска, и от увязшего в нем отряда Андрона.
  
   - Лена, я руку твоего драгоценного зомби подобрал, может сможем найти более-менее опытного некроманта. - протянул мне названную часть тела Прошки Адам.
   - Угу, спасибо. - немного отстраненно ответила.
   Блин, а ведь не окажи я тогда помощь тем пяти паросткам дендроидов (как оказалось), мы бы проиграли этот бой.
  
   Будучи под впечатлением от произошедшего, я на полном автоматизме исцелила хромавшую косулю и, спустя пару минут и откат, погнутое ветром дерево.
  
   Приносит это мне опыт или нет, я не смотрела, гораздо важнее для меня было то. что постепенно рос счетчик квеста от Светлой Богини.
   Впрочем, чем дальше я смотрела на этот квест, тем все больше и больше убеждалась, что даже сама Светлая Богиня не гнушается использовать что-либо или кого-то в своих, корыстных целях. Самый простой и близкий мне пример - все эти исцеления, которые я делаю согласно полученному заданию, их, по большому счету, должна была бы делать сама Богиня, в ответ на молитвы нуждающихся. А теперь, вместо того, чтобы она обращала внимание на просьбы и мольбы, этим занимаюсь я. Еще и связанная по рукам и ногам требованием, не причинять вреда лично живым существам.
   Вот и докажите мне кто-то, что Светлая Богиня такая уж вся из себя светлая...
  
   На следующий день. когда мы двигались по дороге, под ноги Вожаку, на котором до сих пор ехала я, выкатился небольшой клубок. Мы остановились, а клубок распрямился и оказался невысоким существом, которое было очень похоже на ящерицу-переростка с пастью крокодила.
   - Стойте там, где стоите! Вы собираетесь подло проникнуть на земли моего племени, племени Хитрого Ножа! Известно ли вам, что за попытку ступить на нашу территорию, вы должны будете заплатить? Выбирайте, или вы идете дальше и платите нам дань, или поворачиваете назад!
   Тут маленькая ящерица нервно сглотнула и шумно понюхала воздух.
   - У вас есть еда? Пожалуйста, скажите, что вам надо ехать дальше и вы готовы оплатить право прохода по нашей земле. Пожалуйста...
  
   Он подошел почти вплотную к Вожаку и поднял на меня свои глаза.
   Два огромных черных озерца смотрели с нескрываемой надеждой. Мой взгляд скользнул мимо и опустился на его тело.
   На торчащие, словно корни из земли, ключицы, на выпирающие ребра, на лапы, которые были тоньше древка копья, дрожавшего, плясавшего. но тем не менее, упорно наставляемого на меня. На хвост, который был больше похож на тающую под весенними солнечными лучами сосульку.
   Адам словно угадал мои намеренья, вытащив из сумки и подав мне пару сухарей и ломтик сушенного мяса.
   В другое время, я бы ни за что не взяла в руки это свидетельство зверского убийства другого живого существа. но сейчас все мои чувства притупляла жалость.
   Ящерица выхватила подачку у меня из рук и дрожащими лапами поднесла к своей пасти, чтобы запихнуть и заглотнуть ее в один присест, но вдруг остановилась.
   Разломив один сухарик на две неравных части, меньшую она сунула себе в пасть и начала медленно сосать, а большую, вместе со вторым куском сунула себе за пазуху.
   После чего, перехватив копье, разложила мясо на ладони и начала пилить его лезвием, пытаясь разделить на более-менее равные шесть кусочков.
  
   - Ты чего? - спросила я ее. - И как тебя вообще зовут? И почему ты такой голодный и худой?
   - Делю на шесть кусков, себе, жене, маме и трем деткам. Зови меня Щ-ыс-зан. А худой и голодный я, потому что земля наша не родит уже давно ничего.
   - А почему не родит земля?
   - Шаманы говорят, проклял ее кто-то. Вот и не родит она... Вернее как, родить то родит, но того. что она родит, хватит на два-три десятка семей, а нас в деревне больше трехсот хвостов. Да и не потянут тридцать семей обработать такой огромный кусок, чтобы прокормить себя.
  
   Голова требовала, кричала, стучала ногами и орала во все горло, что нам нужно как можно быстрее бежать дальше, чтобы увеличить разрыв между преследователями и нами, а сердце... а сердце требовало остановиться и разобраться в проблеме.
  
   - А что же ваши шаманы? Они почему не сняли проклятие?
   - А как некроманты могут снять проклятие? Они его только накладывать могут. - горестно повесив нос, и все еще продолжая пилить тупым кончиком копья мясо, ответил мне Щ-ыс-зан.
   - Некроманты, говоришь? - задумчиво переспросила я, оглянувшись на Прошку. - Идем к тебе в селение, посмотрим, смогу я что-то сделать, или нет.
  
   На протяжении всего пути я наблюдаю удручающую картину по обе стороны дороги. Пустая, сухая земля, которую изо всех сил ковыряют то тут, то там, соплеменники Щ-ыс-зана. Мотыгами, палками, чем-то, отдаленно напоминающим лопаты.
   В одном месте собравшиеся в кучу семьи впрягли самых сильных представителей в плуг и пытались пахать твердую как камень почву.
   На входе в селенье сидела на земле целая орава ребятишек, судя по их размерам.
   Те, кто всегда носятся вокруг, внимательно изучают незнакомцев, посетивших их селение, сейчас сидели обессиленные, потерявшие весь свой задор, провожающие нас взглядом, в котором читалось лишь одно "поесть бы".
  
   В центре селения стоял высокий шатер, который всем своим видом выдавал свою важность и принадлежность кому-то с высоким званием.
   Перед входом Щ-ес-зан жестом попросил нас остановиться, а сам, прошипев-просвистев какой-то позывной, проскользнул за полог внутрь.
   Пока мы ждали, я решила осмотреться. Везде, несмотря на, видимый даже невооруженным взглядом, голод, царил порядок. Чистые, не замусоренные улочки селения, опрятные хижины. Нигде нет ни поваленных плетней или заборов, раскиданной утвари, просто мусора, набросанного где попало. До чего же контрастирующая картина с селением гоблинов, о посещении которого у меня остались самые неприятные впечатления со времен, когда моя жизнь еще не покатилась под горку, когда со мной рядом был любимый, когда... Э-х... когда...
  
   Почувствовав присутствие у себя за спиной живого существа, я обернулась.
   Трое ящериц, с украшенными перьями головами, и одна, чуть повыше их, с покрытым всевозможными рисунками и татуировками, телом.
   - Щ-ес-наз с-скас-зал, ты хочеш-шь помочь нам...
   - Да, я Целитель, маг Жизни. Я могу попробовать понять, что или кто проклял вашу землю и...
   - Да с-смотреть тут и нечего. Там, чуть дальш-ше, есть вход в подс-земелье. Там с-сидит демон. Он охраняет с-заклятие, которое прокляло наш-шу с-землю. Ес-сли его убить, то мош-жно будет с-снять проклятие. С-сами мы бы мош-жет и с-справилис-сь бы, но пока мы рас-зобралис-сь, мы уш-же ос-слабели нас-столько, что не с-смогли убить демона. С-спас-си нас-с и мы вос-знаградим тебя!
  
   Время ребята, время! Мне некогда возится с вашими проблемами, мне нужно бежать! И словно немым укором моим мыслям перед глазами появляются трое малышей, которые несут корзинку с травой. Неужели они ее есть будут? Да, судя по всему, будут. Даже больше, один, самый нетерпеливый, уже стянул пару травинок и втихаря жует их на ходу.
   А в голове всплывает недавняя ситуация, когда выброшенная, казалось бы, на ветер, мана, для лечения сломаных молодых деревьев, вдруг обернулась для нас нежданной, но такой нужной помощью от дендроидов.
   Помочь или уйти? Быть или не быть? Вот в чем вопрос...
  
   Я взмахом руки зову за собой свой отряд и направляюсь в том направлении, куда мне указал местный... вождь, что ли? Теперь мне нужно как-то объяснить своим союзникам необходимость очередного риска своими жизнями непонятно ради чего и кого.
  
   - Говорю всем: нас попросили разобраться, почему и кем проклята эта земля. Я хочу это сделать. Да, я помню, что у нас на хвосте погоня, но Вожак видел и в курсе, что когда я в прошлый раз точно также помогла сломанным деревьям...
   - То потом нам помогли Дендроиды. Лена, мы все прекрасно понимаем, - перебил меня Адам. - лучше сейчас не терять время на пустые разговоры, а идти и выполнять поставленное задание. Тебе все рассказали? Куда точно идти? Кто именно нас там ждет?
   - Мне сказали, что тут, поблизости, есть вход в какое-то подземелье. Там, внизу, сидит какой-то демон, который и охраняет заклинание, проклявше здешние земли.
   - Лена, ты что, серьезно собираешься лезть в "какое-то" подземелье, в котором сидит "какой-то" демон, не имея ни проводника, ни полной инофрмации о том, какой именно противник там находится?
   - У тебя есть другие идеи?
   - Вот за что я люблю вас, светлых, это за то, что если вы - истинные светлые, вами так легко управлять! Тебе сказали, что им плохо, что у них детки голодают, и что ради этого надо вынести какого-то демона, ты и кинулась делать.
   - А что, не надо было? - начала медленно закипать я. - Надо было сходить к демону, узнать его предпочтения в меню и подать соответствующим образом поджаренных в собственном соку детишек? Или, может, надо было добить все селение, чисто из сострадания, чтобы не мучались?
   - Да просто узнать, с какого Света на эту землю наслано проклятие! - вампир также перестал себя контролировать, повышая на меня голос. - Может эти твои кобольды похлеще этого демона-стража будут! И бедняжку поставили за ними присматривать как раз для того, чтобы они не расползлись дальше!
   - Да что они могли такого сделать, чтобы их ТАК наказали? - ехидно поинтересовалась я. - За Светлой Богиней в бане подсматривали? Или эльфам все тетивы на луках попрокусывали?
  
   - Ис-звините меня, что я вмеш-шиваюс-сь в ваш-ш рас-зговор, - раздался голос сбоку от нас. - Вош-ждь рас-спорядилс-ся, чтобы я проводил вас-с к подс-земелью...
   Это оказался наш старый знакомый, Щ-ыс-зан.
  
   - Слушай, Щ-ыс-зан, а можешь рассказать, что тут вообще случилось, и кто мог проклясть вашу землю?
   - О, это печальная ис-стория... - заунывно начал свой рассказ кобольд.
  
   Как стало понятно из его рассказа, некоторое время назад, мимо их деревни проезжал одинокий бессмертный. Остановившись и поговорив с Вождем и шаманами, он, то есть бессмертный, сказал, что берет их деревню под свою защиту, но присылать в Замок воинов не надо, так как... Тут я прекрасно поняла запутанные объяснения кобольда, из которых следовало, что неизвестный мне Игрок не рискнул тянуть к себе расу, которую не выбрал при старте, чтобы не понижать мораль в своих войсках. Так и жили они определенное время, платя еженедельно налог, да плодясь потихонечку.
   Но на прошлой неделе в их деревню зашел еще один бессмертный, который предложил им наняться. Так как это был не их Повелитель, они атаковали его, рассчитывая убить или хотя бы прогнать того со своей земли. Последнее им удалось, но на следующую же ночь все кобольды их селения были разбужены заунывным пением, сопровождавшимся отблесками вспышек на небе и запахом серы.
   На утро они обнаружили спуск под землю. Спустившись в подземелье, небольшой отряд довольн обыстро наткнулся на демона, перебившего почти всех поисковиков. Выжило только двое.
   Судя по описанию, демон был не особо крупный. Адам выдвинул предположение, что это цербер, одно-, двух- или трех-головая собака, относящаяся к замку демонической расы.
   При упоминании нашего вероятного рпотивника у Вожака встала дыбом шерсть на загривке, а из горла вырвалось приглушенное рычание.
  
   Да-да, я их тоже не особо люблю.
   Демоны... Наши кровные враги. Всей нашей расы.
   Ну, вот и сразишься с ним...
  
   Вход в подземелье был устлан костями. Как объяснил нам наш проводник, вначале в ход пошли тела погибших при разведке, а потом из селения начали пропадать его жители. Адская собака не делала разницы между детьми и взрослыми, не проснуться на утро с равной вероятностью мог как отец семейства, так и младший ребенок.
   Подобная неразборчивость и животная ярость возмутили меня до глубины души. Даже успакаивающий шепот Адама, мол, извини, Лена, но кушать всем хочется, не смог погасить во мне жажду мести за погубленные души.
  
   Стены подземелья были словно облиты кровью. Они имели такой же красный оттенок, а если не смотреть на них прямо, то создавалось впечатление, что по ним стекают капли. Естественно, что если смотреть пристально и внимательно, то ничего никуда не текло, но...
  
   На развилке Вожак в недоумении остановился.
   Лена .я не могу понять. Или демон одновременно в каждом из проходов, или...
   А возможно такое, что их тут больше одного?
   Нет. Понимаешь, каждое существо, даже мертвое, имеет свой собственный, уникальный запах. Если бы запахов было два, тогда ты была бы права, но запах один. И из каждого прохода он доносится с одинаковой силой. Если бы откуда-то он шел слабее, я бы сказал, что там демон был, но сейчас его там нет, а так...
   Хорошо, тогда идем по...
  
   - Адам, Лара, куда идем?
   Вампир ткнул рукой в левый проход, а единорога махнула рогом в правый. Вслед за своим "конем". Рукой в правом направлении махнул и Прошка. Обернувшись посмотреть на Вожака, я не нашла его взглядом. Оказалось, что варг просто пересел за спину вампира, демонстрируя свое согласие с выбранным тем направлением дальнейшего движения.
   Отлично, то есть окончательное решение принимать мне?
   Стоп, а ведь есть же еще кобольд!
  
   - Щ-ыс-зан, куда нам идти?
   Маленькая ящерица упала передо мной на колени и запричитала.
   - Отпустите меня, пожалуйста. Я ведь вас довел почти до логова зверя.
   - Ну так проведи нас дальше.
   - Боюсь. Пусть там, наверху и голодно, но там моя семья. Там хоть как-то можно прокормиться, а тут... Она же меня съест вместе с вами, только кости остануться.
  
   Скажи ему, что не она, а он.
   В смысле, "он"?
   В прямом смысле. Это не сучка, это кобель. И это для меня очень хорошо.
   Чем?
   Тем что насчет драки против кобеля у нас нет никаких запретов, а вот если драка с сучкой, то... Тут множество вариантов. Если она не "на выносе", не "на выкорме", если сейчас не брачный период... В общем, драка будет!
   Отлично... и что мне делать? Есть какие-то советы, как драться с таким вот кобелем?
   Да какие советы? Хватай клыками за горло, да не давай ухватить себя.
   А мне что делать?
   Мохнатого вызывать.
  
   Увы, но адский пес оказался не сам в подземельи. Вначале у меня возникло ощущение, что из меня как будто тянут ниточку. Медленно, потихоньку, по чуть-чуть.
   Первой мыслью было, что из меня пьют Жизнь, но заданный Адаму вопрос и его отрицательный ответ отмели эту гипотезу. По его словам, ощущения были бы не те, да и тянуть с такой скоростью Здоровье, это скорее себя дразнить, чем наносить вред. Да уж, кому-кому, а специалисту стоило доверять.
   Быстрая проверка моих параметров также, на первый взгляд, не дала результатов, но при внимательном рассмотрении, выяснилось, что мой резерв маны уменьшается на одну единичку каждые десять секунд.
   Резко прыгнувший в сторону Вожак, почти тут же вернулся назад, неся в пасти переломанное пополам тело, с короткими рожками, копытцами и рудиментарными крылышками.
  
   - О! Бесенок! - заметил Адам. - Лена, а ты не обратила внимание, у тебя мана сейчас никуда не пропадает?
   - Да вот в том то все и дело, что пропадала... и сейчас пропадает, хотя и медленнее.
   - Слышал, кусок меха? Еще ищи!
   - ГРРР!!!! - ответил вампиру варг.
  
   - Еще раз прошу, отпустите меня. - опять заныл кобольд. - Ну пожалуйста!
   - Нет, ты нас еще не привел к цели!
   Внезапно позади нас раздался рев, отраженный от стен эхом. Громкий, раскатистый... Мы обернулись.
  
   Собачка. Маленькая такая собачка, над которой, наверное, поиздевался какой-то садист, или маньяк, или биолог-экспериментатор.
   Три огромных, бульдожьих пасти, сидевших на толстых и коротких шеях. На каждой шее был шипастый ошейник, призванный защитить горло от столь любимого приема Вожака - хватки за горло.
   Мощное, толстое тело опиралось на короткие сильные лапы, с завернутыми внутрь "стопами".
   Все остальное скрывалось в полумраке подземлеья, но даже увиденного было достаточно, чтобы испугать неподготовленного зрителя. Гораздо больше меня поразила фраза, сказанная кобольдом.
   - О, Великий сын суки Ехидны, может ты насытишься этими путниками, и не тронешь на этот раз одного из своих верных слуг?
  
   Так значит, те кости, что валялись у входа в подземлеье, это не останки кобольдов? Это все, что осталось от таких же прекраснодушных идиотов, наподобии меня, которые кинулись избавлять народ подлых ящериц от "проклятия"?
   - Ах ты ж сукин сын! - проорал Адам, привлекая к себе внимание и адского пса, и кобольда.
   - Эй ты, иглозубый,- раздался рокочущий бас под сводами подземелья, ты сейчас к кому обратился?
   - Да уж не к тебе, меховая подстилка! - парировал вампир в ответ. - Я сейчас этому, голохвостому его же хвост на шею намотаю!
   - Тогда не оскорбляй память наших матерей! Эти, которые из яиц, не имеют права носить гордое звание сукиных сынов и дочерей! - прорявкал пес.
  
   Что это такое теплое и мягкое трется о мои ноги? А, это испуганный варг, почти лежа на пузе, и поджав хвост и уши, медленно отползает назад, рассчитывая спрятаться за моим платьем. Если уж бесстрашный Вожак, который не испугался тогда Гро, сейчас пятится, то явно, мне не стоит ввязываться в драку с таким противником. Может, попробуем дипломатически решить вопрос?
  
   - А можно ли у Вас узнать, о сын Великой суки, какая причина держит Вас тут на привязи?
   - А ты вежливая, ушастая... Но мать мою следует именовать полностью, Великая сука Ехидна! Не так, как это сделал этот лысохвостый недомерок, которого один из твоих самцов сейчас удерживает за загривок.
   Быстро брошенный назад взгляд и я вижу, как в оставшейся руке Прошки висит, трепыхаясь и мотыляя ногами, Щ-ыс-зан...
   - Хорошо, о сын Великой суки Ехидны, скажи мне, зачем ты здесь?
   - Меня призвал мой Хозяин, велев охранять этих недомерков, чтобы они не подчинялись больше никому, кроме Него. Скоро он вернется и заберет меня...
   - А что с кобольдами?
   - Не знаю, меня гораздо больше интересует вернуться домой.
  
   Внезапно, прямо посреди подземелья начала проявляться пентаграмма. Как только она налилась кровавым цветом чуть больше чем полностью (потёки начали растекаться по полу, вокруг ограничивавшего ее круга), в ней заклубился красный туман, в котором угадывались очертания кого-то огромного и опасного.
   Адский пес начал подпрыгивать на месте, яростно виляя задницей и потявкивая. Если бы не его строенный бас, можно было бы представить себе, что это домашний песик радуется возвращению хозяина с работы вечером домой.
  
   - И что тут у нас происходит? - оказывается, бас пса был не басом, а тоненьким фальцетом.
   А за спиной одной волшебницы вполне могут поместиться один вампир, одна единорога и один варг. Лишь Прошка, на правах зомби не испытывающий ни страха ни ужаса, спокойно стоял на месте, тупо глядя на появляющуюся фигуру, ростом под потолок.
  
   - Вы чего мою псинку трогаете, а? Жить расхотелось? Сейчас на ладонь положу, другой прихлопну, и не станет вас!
   В ответ на такое заявление Прошка, подволакивая ноги, и сжимая в оставшейся руке меч, двинулся в атаку на демона!
  
   ***
  
   Ухмылка, расплывшаяся по зубастому лицу нашего нового противника, не предвещала ничего хорошего ни мне, ни моим союзникам.
   - Так что, потанцуем? - он выудил откуда-то из воздуха длинный огненный хлыст и нанес пробный удар по воздуху, рассыпая искры во все стороны.
   Как жаль, что у меня нет ни единого заклинания из школы Святой магии...
   Я спешно перебираю в уме весь свой запас заклинаний, что же я могу противопоставить демону?
   Призвать Мишку? Усилить Прошку? Или...
   Я решаю пойти "ва-банк", чуть приоткрыв свои характеристики, первые два пункта, после чего выжидательно посмотрела на противника.
  
   Тем временем, зомби успел доковылять до демона, с интересом наблюдавшего за его передвижением и...
   Прошка не стал атаковать противника! Он просто стал перед ним, блокируя тому возможности по атаке остальных и закрывая обзор.
  
   - Ну и? Как это понимать? - задал вопрос демон, выглядывая из-за плеча Прошки.
   - А что понимать то? - решила потянуть время я.
   - Ну, почему вы меня не атакуете?
   - А почему это мы должны тебя атаковать? Это ты угрожал нам, что "посадишь, прихлопнешь". Вот и давай, проявляй агрессию, тогда я со спокойной душой смогу объявить тебя своим врагом и атаковать тебя.
   Демон до сих пор отображался у меня на миникарте желтым цветом. А заводить себе еще врагов я не имела ни малейшего желания.
   Внезапно я почувствовала, словно кто-то легонечко прошелся по моей коже. Как будто плаьцы пробежали по ней. На лице моего противника сначала отобразилось недоумение, которое быстро сменилось уважением и... осторожностью?
   Ага, наконец-то соизволил просмотреть мои параметры, те, которые ему доступны.
  
   - Имей в виду, это не основные! - решила немного сильнее припугнуть его я.
   - Хм... Молодец... - усмехнулся Демон. - Догадалась или кто-то подсказал? Ладно, все равно. Так что будем делать? Ты претендуешь на эту деревню кобольдов или как?
   - Или как. Мне лично она не нужна, но так как я - Целитель, маг Жизни, то мне больно видеть как ты их мучаешь.
   - Стоп, что-то я ничего не понял. Тебе нужна эта деревня?
   - Нет.
   - Ну так в чем проблема?
   - В том, что мне не нравится, что ты заставляешь их голодать! Я требую, чтобы ты снял проклятие с этой земли, вернув ей плодородие.
   - А-а-а... Все, до меня дошло... Видишь ли, эльфа, я только что захватил Замок бывшего Владельца этих земель. А проклятие я накладывал, на тогда еще его земли, чтобы усложнить ему ведение войны. Сейчас, так как эти земли стали моими, я сниму проклятие и буду получать дань с кобольдов, как воинами, так и золотом, и пищей.
   Энергично жестикулируя, Демон неосторожно взмахнул лапой, в которой держал кнут и зацепил Прошку.
   От полученного удара зомби отшатнулся назад, после чего спокойно и равнодушно нанес ответный удар - кулаком в ухо!
  
   - Прошка, стой! Не надо! - закричала, что было сил, я. - Не атакуй его!
  
   Демон поднялся с земли, чисто человеческим жестом потряс головой и посмотрел на меня.
   "Персонаж Игрундаил объявил вам войну!"
   "Персонаж Игрундаил предлагает мир. Принять? Да/Нет"
   Принять...
  
   - Я приношу свои извинения. Из-за моей горячности вашему воину было нанесено повреждение. Мир?
   - Да. Я не горю желанием воевать с Вами.
   - Вот и отлично. А позвольте узнать, что вы здесь делаете? Насколько мне известно рядом нет ни единого Замка.
   - Да вот, путешествую, мир хочу посмотреть, себя показать. - уклончиво ответила я.
   - Ну-у... показать тебе, действительно, есть что. - ухмыльнулся в ответ мой собеседник. - А все же?
   - Ну... удираю я от преследователей. Решила по дуге попробовать обойти их, используя более высокую скорость. Плюс, оказывая по пути услуги всяким персонажам, прошу их задерживать погоню.
   - Хм... ну, скажем так, снимать проклятие с этих земель я и так собирался, а вот насчет задержать погоню... Почему бы и нет. Мои войска как раз должны вернуться со штурма Замка в домашн...
   Демон отчетливо прикусил язык, бросив быстрый взгляд в мою сторону - услышала ли я его оговорку?
  
   - Уважаемый, я все слышала, все поняла, но еще раз повторяю, я не буду нарушать наше мирное соглшение и нападать на Вас сейчас.
   Толку мне на него нападать? Пока я доберусь до его Замка, он успеет там восстановиться, и оказать мне сопротивление. А там, глядишь, и его армия подоспеет и в спину мне ударит.
  
   - В общем, как я понял, вам нужна помощь, да? - спросил меня немного успокоенный моими словами Демон.
   - Да, если Вы сможете задержать погоню, я буду Вам очень благодарна. - я присела в книксене.
   - Ну, голубушка, Вы же прекрасно понимаете, что слова, это хорошо, они греют душу, но спасибо в карман не положишь.
   Мне прозрачно намекали на то, что нужно какое-то материальное вознаграждение за услугу.
   Хм, что же мне ему предложить? Он - демон, промелькнула у меня мысль. Ему интереснее всего была бы душа, но...
   Душа?
   Я посмотрела на сумку, которую нес Адам.
   Душа мага? С одной стороны, какое я имею право распоряжаться ею? А с другой стороны, какое он имел право, не проверив свое заклинание, применять его на жителей деревни?
   Опять же, как на мой взгляд, слишком жирный кусочек, чтобы вот так вот, отдавать его.
  
   - Я думаю, что могу предложить Вам, уважаемый, достойную оплату за подобную услугу. Даже больше, моя оплата будет настолко весомой, что я бы хотела попросить у Вас сдачу, или еще что-нибудь в довесок.
   Демон задрал голову к потолку и расхохотался, вызвав своим смехом полуобморочное состояние у несчастного кобольда, все это время сидевшего безмолвным комочком неподалеку.
  
   - Достойную оплату, говоришь? Единственная плата, которую я расценю как достойную, это - душа! Золото, ресурсы мне не так сейчас важны, как души. А может, у тебя есть душа мага? О да. Конечно же, ведь ты заранее предвидела встречу со мной, и заблаговременно припасла искомое, правда? - краснокожая скотина во всю издевалась и потешалась надо мной.
   Я же, специально, чтобы насладиться последующим эффектом, поникла плечами, изобразила огорчение и разочарование на своем лице и всеми силами демонстрировала понимание того, что все пропало.
  
   - Нет, ну, конечно, ты можешь предложить мне отработать лично мои услуги. Но, боюсь, время, которое потребуется тебе, будет намного больше, чем предполагаемая погоня, так? Ведь они у тебя почти на хвосте?
   - Что я могу сделать? - решила еще потянуть резину я. Мало ли, вдруг демон мне сейчас подскажет еще какие-то пути решения подобных вопросов, которые мне потом очень пригодятся в моих путешествиях по Землям.
   - Ну-у... даже не знаю... еще раз повторю, золото мне сейчас не нужно, ресурсы тоже.
   - А артефакт? - решила сделать намек я.
   - Ну-у... - опять потянул он. - Не знаю, возможно. А что за артефакт?
   - Да вот, завалялся тут у меня один. - я сделала жест Адаму, мол, подойди. - Вот.
   Я достала куб и показала его Демону.
  
   - Хотелось бы посмотреть его поближе... - делая скучающий вид, ответил тот.
   - Пожалуйста... - я открыла свойства артефакта для полного просмотра.
   - Ох... Эмс... ну... я бы сказал... можно подумать... - Демон на несколько секуьд потерял контроль над собой и своим лицом.
   Так, ладно, времени у меня в обрез, хотя конечно мотать нервы Демону мне и понравилось.
  
   - В общем так, уважаемый. Это артефакт, в котором заключен Маг. Извлечь из него душу Вы, я думаю, сможете сами. Я отдаю его Вам в обмен на две услуги: Вы обязуетесь задержать погоню и помогите мне сделать что-либо с Прошкой, моим зомби.
   - Хорошо, плата достойная. Я готов принять на себя обязательство задержать твоих преследователей, но... Но я не некромант, я не знаю, как и чем я могу помочь тебе с твоим мертвым другом. У меня вопрос, а почему ты сама его не воскресишь?
   - Видишь ли, он не до конца мертв. Вернее, его подняли, но не до конца. Он как бы и не зомби, но и не живой.
   - Хм... Слушай, а ведь я знаю, чем могу помочь тебе. Эй, ты, мелкий... - Демон обратил свой взор на кобольда.
   С громким "шмяк", несчастный таки потерял сознание и упал на землю.
  
   - Это, ты отправь наверх кого-то из своих, пусть прикажут мелкотне собрать в кучу своих шаманов. - вновь обратился Демон ко мне.
   - Хорошо, но что это нам даст? - недоуменно переспросила я.
   - Их шаманы специализируются на неркомантии. Я исторгну душу твоего воина из тела, шаманы проведут нормальный, полноценный обряд превращения в зомби. После чего ты, имея зомби и душу, сможешь провести воскрешение.
  
   Никогда не заключайте сделок с демонами, не расписав до точки все моменты вашего партнерства и взаиимодействия. Жаль, что опыт приходит потом...
   Я не обратила внимания на огненные искорки торжества в глазах Демона, когда дала добро на проведение данного ритуала.
  
   Мы выбрались из подземелья. Наверху, уже оповещенные посланным вперед Адамом, собралось все население деревушки. Впереди плотной группкой стояли местные шаманы.
   Демон величественно и торжественно коснулся груди Прошки заранее извлеченным из-под крыла жезлом. Какая-то призрачная тень, издав еле слышный писк, промелькнула между телом и артефактом. Зомби мешком осел на землю, не издав более ни единого звука.
   Шаманы спешно засуетились, подскочив к телу и начав проводить над ним свои обряды. Я почувствовала некий дискомфорт, как будто... ну. Не знаю, не могу я это описать. Вот у вас бывает такое, когда внезапно вы чувствуете, что очень хотите покинуть это место. Не потому, что вам страшно, а просто, неприятно здесь находиться.
   Вот какое-то похожее чувство испытала и я, глядя на непонятные действия, производимые над телом моего верного воина, и просто друга, Прошки.
  
   Наконец, обряд был завершен. Зомби довольно резво и плавно поднялся, и застыл такой же неподвижной куклой, какой и был ранее.
   Демон торжественно поднес к его груди свой жезл и прозрачная, еле заметная при дневном свете, тень, совершила обратное путешествие.
  
   - Все, дорогуша, теперь дело за тобой. - сказал он мне, улыбаясь во всю свою зубасто-клыкастую пасть.
  
   Я, проверив свой резерв маны, приступила к обряду воскрешения. Можно было конечно обратиться за помощью и к Светлой Богине, но как бы она не посчитала это обращение корыстным, использованным в личных целях. Лучше уж я сама, израсходовав почти свой весь остаток маны из резерва.
   "Воскрешение"!
   Зомби начинает выгибаться в разных направлениях, кашлять, выть...
   Наконец, тело бессильно падает на траву. На всякий случай, не подходя к нему, я проверяю его характеристики. Живой!
  
   - Прошка! - как я оказалась рядом, не знаю. Наверное освоила новое заклинание - "Телепорт". - Прошка, ты как?
  
   Парень медленно открывает свои глаза, и я в испуге отшатываюсь назад. На меня смотрят два бездонных колодца, наполненных Тьмой и болью.
   - Спасибо, хорошо. Даже очень. Повелитель?
   Прошка поднялся на ноги и обернулся лицом к Демону, припав на одно колено и опустив голову.
   - Жду Твоих указаний. Моя жизнь и моя душа принадлежит Тебе!
  
   Я также поворачиваюсь к Демону.
   - Я бы хотела получить объяснения. Что все это значит? Ты что, подменил ему душу?
   - Нет, что ты. - улыбнулся в ответ Демон. - Я же обещал вернуть ему душу, и я выполнил свое обещание, я вернул ему ее, его собственную. А вот то, что за время пребывания в моем амулете он решил примкнуть к Тьме и Хаосу, я то тут при чем?
   - Ну да, совсем ты тут не при чем... Боюсь даже представить, как ты выполнишь вторую часть нашего уговора...
  
   Демон резко посерьезнел.
   - Э нет, извини. С твоим воином я вполне мог выполнить уговор по-своему, заявив, в случае чего. Что ты недостаточно четко выразила свое желание. А вот с защитой союзников или нанимателей мы, Демоны, никогда не позволяем себе шутить. Если бы ты попросила тебя защитить тебя, то это было бы вполне в нашем духе сделать тебя демоницей, забрать к себе в Замок, после чего защищать тебя, как свою, вплоть до объявления войны твоим преследователям. Но ты запросила именно задержать погоню, так что... теперь у меня особого выбора нет. Или применить заклинание, которое вызовет вулкан на пути у твоих преследователей, или встать со своей армией у них на пути, или... впрочем, не волнуйся, я свою часть сделки выполню.
   - Хорошо, - пожимаю плечами я. - сними проклятие с земель кобольдов.
   - Ах, да, я и забыл про это... - в очередной раз продемонстрировал мне мечту стоматолога Демон и взмахнул лапой.
  
   "Выполнен квест селения кобольдов. Вами получен опыт ... Вами оказана помощь живым существам в количестве трехсот двенадцати единиц. Счетчик квеста от Светлой Богини равен семистам восьмидесяти трем из одной тысячи."
  
   Договорившись с Вожаком, что вампир, хоть и тяжелее меня, но будет сильно ухудшать настроение Ларе, если будет ехать верхом на ней, поэтому сядет на варга, я приказываю своему отряду двигаться дальше.
   Горечь от ухода Прошки немного сглаживается видом счастливых ребятишек, которые с громким и веселым смехом носятся среди зеленеющих ростков пищевых растений, начавших колосится прямо у нас на глазах.
  
   ***
  
   На последок, Демон настоятельно попросил меня, как можно быстрее покинуть его земли, мотивируя это тем, что если я буду видна на миникарте, то у моих преследователей будут хоть какие-то аргументы при споре за право прохода через его территории, а так, на нет и суда нет. Нету преследуемой, ну так и валите подальше.
  
   И вновь мы идем посреди темной, неизведанной территории, покрытой так называемым "туманом войны".
   Еще когда я была жи... ай, ладно, когда я была живая, мне на глаза попался форум, где шли долгие, бесконечные споры на тему, что лучше, один раз открытая территория, которую потом все время видишь всю, или туман войны, который накрывает покинутые тобой и твоими войсками земли, оставляя на миниарте только общие очертания, да шахты и строения.
  
   Скажем так, сейчас то мне было бы абсолютно все равно, так как мы двигались по территориям, где еще ни разу не были.
  
   Лара величаво ступает по изумрудно-зеленой траве, изредка опуская голову и выщипывая пучок-другой. Вожак, скорчив недовольную морду, уныло плетется позади нас.
   Адам то ли уснул, то ли просто закрыл глаза и погрузился в какое-то подобие сна, сохраняя неподвижность и стабильность статуи.
   Я понимаю, что сейчас заняться абсолютно нечем, поэтому решаю немного поизучать дневник мага-исследователя, чью душу я так легко и спокойно отдала в обмен на...
   На что? Только теперь я задумалась, что конкретно получила от Демона за артефакт с заключенным внутри магом?
   Живого Прошку? Но его оживляла я сама, а с учетом того результата, который получился, то солдат вернулся не ко мне, а к тому же Демону.
   Нас отпустили живыми и здоровыми? Извините, но после того, как я продемонстрировала свои физические характеристики, Демон начал вести себя заметно осторожнее и скромнее. Значит что? Значит ни о какой угрозе нам речь не шла.
   Обещание задержать погоню? Три ха-ха! Нет, то, что Демон задержит Андрона со товарищи, я ни капельки не сомневалась. Задержит или попытается это сделать. Вопрос в другом, а не поступил бы Демон точно также, если бы мы с ним не заключали этого договора? Или вообще не встречались? Ведь, фактически, это вторжение вооруженного отряда на его территорию, потенциальная угроза его землям и Замку.
   Ай, молодец, Игрундаил! И артефакт с меня поимел, и душу получил на халяву, и верного последователя. И все это в виде оплаты за то, что он и так бы все равно делал бы сам. За защиту своих собственных владений.
  
   Лена, головой думать надо, а не только собирать на нее всякие шишки, да кушать иногда в нее же.
  
   Мимо меня промелькнуло нечто темносерое. Вожак. Странно. Я ведь помню, что он был гораздо более светлый.
   Присмотревшись повнимательнее, я заметила, что в параметрах варга что-то светится. Оказывается, за счет того, что он все это время возил сначала меня, а потом Адама, Вожак весьма неплохо поднял свои собственные параметры.
   Плюс шесть к Силе и плюс три к Выносливости.
   Может и мне, слезть с Лары, взвалить ее на плечи и бежать рядом?
   Представив себе эту картину я не сдержалась и рассмеялась.
  
   Адам, проявив недоумение, поинтересовался, что именно так расмешило меня. Узнав, что именно, он, сохраняя невозмутимость старого индейца, сообщил мне, что мысль насчет продолжать развивать свои навыки и параметры - вполне здравая, но не стоит делать это такими экзотическими способами.
   После чего, практически без перехода, он спросил, а почему я такая мрачная и задумчивая. Получив в ответ мои размышления по поводу того, как меня поимел Демон, вампир с той же самой невозмутимостью сообщил мне, что мы, на самом деле, еще очень легко отделались, так как раса демонов известна своей подлостью и хитростью, и то, что мы ничего не выиграли, не важно, главное, что мы ничего критичного не проиграли.
  
   - Простите, - раздался негромкий печальный голос, который я уже недавно слышала. - позвольте вас перебить.
   - Не позволим! - тут же схватился за свои капы Адам.
   - Успокойся, - примирительно подняла я руку.- нас не в прямом смысле, физически, перебить хотят, а наш разговор.
   Неподалеку, едва видимый при дневном свете, колыхался над землей контур тела. Если внимательно всмотреться, можно было различить черты, присущие расе гоблинов, как-то: приплюснутый нос, острые, стоящие торчком, уши, сутулые плечи...
   - Да, я слушаю тебя.
   - Я хотел бы поблагодарить вас, а в особенности варга, за то, что вы выполнили мою просьбу, и оказали достойные почести моему телу. Это единственное, что теперь держит мою душу здесь, в этом мире, не позволяя ей уйти на перерождение.
   - Так, а почему ты не сделал этого раньше? Быстрее бы освободился.
   - Мне очень не хотелось показываться на глаза Пожирателю Душ, поэтому я обошел его владения стороной, надеясь успеть перехватить вас на границе. Вы выполнили мою просьбу, спасибо вам...
   Внезапно раздался едва слышный топот. Он наростал, оставаясь каким-то нездешним. У меня сложилось ощущение, что рядом со мной как будто бы стоит глухая стена, и тот, кто так громко стучит своими конечностями по земле, находится по ту сторону.
   Неподалеку появилась огромная призрачная туша, своими очертаниями напоминавшая... да-да, точно, Багамута!
   Призрак гоблина повернулся к ней лицом, выпрямился, стал стройнее и выше, раскинул лапы в стороны и застыл так.
   Призрачный зверь, заметно снизив скорость, подошел к нему, раскрыл свою огромную, полную ужасающих клыков, пасть, и проглотил его.
   Посмотрев на нас долгим, пронзительным взглядом, от которого у меня мурашки пробежались по коже, и словно приняв решение "нет, эти не мои", он развернулся и исчез.
  
   "Вами выполнен квест "последнее упокоение в желудке". Вами получен опыт"
   Тоже неплохо, так, глядишь, и уровни можно набирать.
  
   Пока мой отряд продолжал движение, я решила все же вернуться к изучению дневника мага. С одной стороны, мне тут же вспомнились те неприглядные картины, которые периодически вспыхивали у нас в классе, когда кто-то из мальчишек выкрадал личный дневник у одной из нас и они, всем скопом, начинали читать его вслух. Не слишком ли много я на себя беру, разрешая себе открыть эту тетрадь?
   С другой стороны, мага, как такового, скорее всего, уже нет. Не думаю, чтобы Демон, получив в свои лапы душу, не сожрал ее тут же. Поэтому тетрадь получает статус не личного дневника, а исторических мемуаров, которые можно и нужно прочесть, для предупреждения подобных ошибок в будущем.
  
   С небольшим вздохом и легкой дрожью в руках я переворачиваю титульный лист.
  
   "Итак, с чего бы начать? Дневники всегда начинают с какой-нибудь умной мысли... Если б мишки были пчелы, то они бы никогда, ни за что бы не подумали, так высоко строить дом! Вот! Классная мысль.
   Мда. Так о чем это я. Ага, Взбрела мне тут мысль, что было бы неплохо объединить заклинания разных школ. Например, я выбрал Разум и Жизнь. Почему? Да потому, что эти две школы имеют одну из самых больших толерантностей, по отношению друг к другу. Еще, с ними
  
   В Разуме есть такое, весьма неплохое заклинание, как "Берсерк". Но при всех его положительных сторонах, у него есть сильный, заметный недостаток - снижение Защиты. Что делает заколдованный юнит сильным, но короткоживущим. Варианты совмещения с "Героизмом", "Решимостью" или "Храбростью" не дадут эффекта продления срока жизни на поле боя.
   Из других заклинаний этой же школы, ни одно не способно дать защиту, поэтому я решил обратить свое внимание на Жизнь. В частности, мое внимание привлекла "Деревянная кожа"
   Итак, что будет, если не просто наложить подряд два разных заклинания разных школ, а именно совместить их в одно? Ведь при традиционном совмещении есть задержка по времени, обусловленная откатом, да и далеко не все возьмут себе хотя бы по одной книге обоих направлений.
   Следовательно, было бы неплохо разработать совмещенное заклинание, которое бы можно было включить сразу в обе школы, то есть, оно бы было доступно выбравшему, как только книгу Знаний магии Жизни, так и книгу Знаний магии Разума.
   Для проведения эксперимента мы возьмем..."
  
   Дальше шло несколько страниц, заполненных сначала перечислением множества магических и алхимических ингридиентов, а потом - множеством формул и вычислений. Первые полстраницы я добросовестно пыталась разобраться во всей этой мути, пока не наткнулась на выражение "... а так как до этого места все равно никто не дочитает, то ось редуктора делаем из березы...", после чего поняла, что весь этот текст - это либо мусор, либо стеб.
   После пролистывания нескольких страниц, мне попался явно выделенный абзац, который гласил: "...таким образом, проведя все, вышеуказанные эксперименты, мы получили вполне работоспособное заклинание, полностью удовлетворяющее всем заранее заданным требованиям."
   На следующей странице было изображение какого-то магического рисунка, сильно витиеватого и запутанного.
   Стоило только мне попытаться разобраться, что же именно нарисовано всеми этими хитросплетениями, как передо мной выскочила системная надпись:
   "После изучения дневника Вы узнали новое заклинание. Оно будет добавлено в Вашу личную книгу Заклинаний. Внимание! Данное заклинание не возможно подсмотреть или украсть у Вас. Вы не можете научить ему своих воинов, если только не обладаете соответствующим навыком."
  
   - Лена! - позвал меня Адам.
   Эх, а я ведь только одно заклинание успела прочитать. Ладно, потом еще прочту.
   - Что, Адам? - подняла голову я.
   Надо же, как потемнело!
  
   Оказывается, за то время, что я смотрела в дневник Мага, успел наступить глубокий вечер.
   А нам перегородили дорогу полтора десятка людей в масках, рваных плащах и длиннополых шляпах, надвинутых на самые глаза так, что то, что не было скрыто повязкой, закрывалось головным убором.
  
   Старые знакомые, разбойники...
  
   - Какая милая молодая эльфийская леди! Хочется надеяться, что Вы, как впрочем и Ваш спутник, окажетесь столь благородными, что не пожалеете отдать бедным, несчастным нам, некоторую толику Ваших богатств, так сказать, в виде бескорыстной помощи, можно даже сказать, милостыни. Судя по Вашему внешнему виду, у Вас их достаточно и от Вас не убудет.
   Произнося весь этот, потрясающий по своей сумбурности и наглости, монолог, предводитель разбойников, вместе со своими молодцами, медленно, словно невзначай, окружали нас.
  
   - Почему бы... - начала я, но Адам, едва заметным движением руки прервал меня.
   Спокойно, абсолютно равнодушно, не обращая внимание на окружение нас противником, он выехал чуть вперед.
   - Уважаемые, а вам никто, никогда не рассказывал интересную, занятную историю про ваших коллег? Которые вот так вот, поздно вечером, остановили однажды одинокую повозку Скорби, которая везла куда-то гроб. Нет? Так вот, остановили они ее, да и потребовали от возницы, чтобы тот, значит, открыл крышку. Думалось им, что смогут они поживиться у покойника чем драгоценным. Кольцо там снять с пальца, серьгу золоту, монеты с глаз. Нагнали они возницу, не обратив внимания на то, что бледным с лица был мужик. Нагнали, да и...
   - И что? Не хочешь ли ты рассказать нам "печальную" историю о том, что не нашлось у покойника ничего ценного, и что вы такие же бедные, как и тот успоший? Так вот, не верю я тебе!
   Сказав эти слова, предводитель выхватил из-под плаща парные кинжалы и двинулся на Адама.
   Словно по заказу, стало намного светлее. Я подняла лицо вверх, подставив его нежным лучам выглянувшей из-за туч полной луны.
   Все понятно! Адам просто тянул время, ожидая именно этого момента. Ведь согласно легендам и преданиям того, реального, мира, вампиры имеют наибольшую силу ночью.
  
   - А ведь Вы зря не дослушали мою историю. - продолжил тем временем Адам, не открывая сильно рот, чтобы раньше времени не спугнуть жертв.
   Да-да, именно несчастные разбойники в данный момент были жертвами, а не мы.
   - Так вот, прогнали разбойники возницу, да и открыли гроб, удивившись еще, что не прибита крышка его была. Свет полной луны заглянул внутрь, осветив бледное лицо лежавшего. Вдруг, его глаза открылись! Что за розыгрыши! воскликнул вожак той шайки. Не розыгрыш это, ответили ему из гроба. И встал тот, кто лежал в нем, и улыбнулся во весь рот, обнажив длинные клыки.
   Адам повторил деяние своего сородича, ощерив рот в хищном оскале. Больше половины разбойников, осознав, на кого нарвалась их шайка, в ужасе побросали свои кинжалы и бросились в рассыпную.
   Впрочем, Вожак не стал терять времени, бросившись вселед за ними во тьму ночи.
  
   Оставшаяся часть бандитов, сгрудившись вокруг своего предводителя, выставили наружу кинжалы и приготовились защищаться. Я спустилась с Лары и подошла сзади к Адаму.
   - Что прикажешь делать с ними, Лена? - обратился ко мне вампир.
  
   Не успев дать ответ, я внезапно почувствовала, как холодная сталь клинка коснулась моего горла. Негромкий, вкрадчивый голос прошептал нам обоим:
   - Советую хорошо подумать, прежде чем принимать какое-либо решение.
  
   Предводитель разбойников, расслабившийся и начавший подходить к нам. поигрывая кинжалом, вжруг остановился и, вытянув руку, крикнул:
   - Хвост, берегись!
  
   Державший меня, резко дернулся в сторону, увлекая мое тело за собой, а в следующее мгновение воздух на том месте, где он только что находился, вспорол рог Лары.
   - Но-но, не балуй, олененок!
   Еще один взмах рогом, и опять балетное па, уводящее разбойника из зоны поражения.
   - Скажи ей, что я тебя сейчас прирежу!
  
   Лена, я - безмозглая лошадь, которая не понимает слов!
   Поняла!
  
   - Я бы с радостью, но боги не дали разума этой лошади!
   - Тогда пусть твой клыкастый спутник урезонит ее, не то...
  
   Что "не то", я узнать так и не успела. Повинуясь повелительному взмаху руки вожака, один из разбойников, стоявший поодаль, резко вскинул руки, и Лара зашаталась. В ее боку и шее торчали, глубоко вонзившись, два метательных кинжала.
   - Не шути с нами, милашка! - враз посерьезнев, сказал угрожающим тоном предводитель.
   - Ну куда, куда ты потянулась?- сильно вдавив лезвие в шею, спросил пленивший меня. - Помочь хочешь? Так не получится, я не пущу. Не пускать же? - спросил он подняв брови и чуть наклонив голову в сторону вожака.
   - Нет, конечно же. Пусть посмотрит как умирает любимица из-за ее же упрямства. Вот так вот, девочка. Не послушались сразу, расплачивайтесь теперь.
   - Пусти меня к ней! Я отдам все, сделаю, что скажете, только дай мне спасти ее!
   - Конечно отдашь! И сделаешь... Все-все сделаешь. А кобылке твоей все одно подыхать. Клинки то не обычные, отравленные.
   Я обмякла в руках разбойника, продолжавшего держать меня и нож у моего горла. Действительно, против отравленных лезвий я поделать ничего не смогу, нет у меня такого заклинания, и эликсиров нет.
  
   Лара, Ларочка, сестренка...
   Лена, мне так бо-о-ольно... Огонь... огонь течет по моему телу. Он жжет, сжигает меня изнутри!Лара, скажи, я могу помочь? Может... У меня же есть Рог Единорога, который мне подарил ваш Вожак.
   Увы, Лена, Рог может нейтрализовать лишь те яды, которые попали тебе в кровь или в тело. Мне он не поможет.
  
   Лара резко дернула задними ногами и издала пронзительное, жалобное, протяжное ржание. Ее глаза медленно закатывались вверх, подергиваясь поволокой.
   В ответ на мои попытки отвернуть голову, разбойник жестко дернуля меня за подбородок, и упер кончик лезвия мне под челюсть, так, чтобы и полоснуть в любой момент было удобно, и чтобы я не могла повернуться, отводя взгляд от сцены мучений моей сестренки, Единороги Лары.
   Пока продолжалась агония, другие разбойники споро вязали руки Адаму. Их предводитель, рассудив, что доведенный до крайности вампир способен на многое, благоразумно стоял поодаль.
   Внезапно Адам поднял голову и пристально посмотрел мне в глаза.
  
   Приготовься! Отклони голову в другую сторону от лезвия, так, будто хочешь рассмотреть мучения Лары получше... СЕЙЧАС!
  
   Я резко откидываю голову в сторону и словно порыв ветра проносится мимо моей шеи.
  
   "Вами получено критическое ранение горла. Сильное кровотечение. Скорость убывания Здоровья увеличена на триста процентов."
   Плевать! "Исцеление"! Главное, теперь у моего горла нет такого холодного, и такого опасного, лезвия ножа!
  
   К моим ногам падает чья-то оторванная, хлещущая кровью во все стороны, голова. На том месте, где вязали Адама, сейчас видна лишь расплывчатая, смазанная тень, вихрь, из которого то и дело выпадают разбойники, держащиеся за страшные, широкие раны, или вылетают их части тел.
   Вторая схватка происходит на том месте, где стоял предводитель с оставшимися разбойниками. Вожак, вернувшийся в самый неожиданный, но такой подходящий момент, атакует скучившихся бандитов, выхватывая и тут же терзая на части одного за другим.
   И первый, и второй прекрасно справятся без меня, поэтому все мое винмание тут же оказывается приковано к Единороге.
   Бедняжка Лара уже даже не бьется в судорогах. Она просто лежит, тяжело дыша. По белоснежной щеке из карих глаз стекают одна за другой прозрачные, кристально чистые слезы.
  
   "На Ваших глазах мучительно умирает живое существо. Спасите его, иначе, в случае смерти, Вы получите штраф минус пять процентов ко всем характеристикам на один час."
   Чем? Ну чем я могу ей помочь?
   В отчаянии, я просматриваю ее характеристики. Самой первой в глаза бросается надпись "из-за воздействия ауры Сопереживания Игрока Илленелла, скорость убывания Здоровья снижена на 4%".
   То есть, мало того, что я ничем не могу помочь бедняжке, я еще и растягиваю ее мучения своей аурой???
  
   Лара, тебе будет лучше, чтобы я отошла от тебя...
   Не надо. Я понимаю, что так я еще хоть вздох побуду с тобой, сестренка. Не уходи от меня. Будь со мной...
  
   Все вокруг меня такое расплывчатое и нечеткое... Это, наверное, слезы...
  
   Мне на плечо ложиться чья-то рука. Адам?
   - Лена, мне очень жаль... Я могу чем-то помочь?
   - Спаси ее! Адам, спаси ее! Я верну тебе твою клятву! Я отпущу тебя, я отдам тебе все, что у меня есть, только спаси ее!
   - Лена, прости... Я не могу этого сделать... Знаешь, мы с Вожаком оставили нескольких разбойников в живых, может...
   Словно кровавая пелена застилает мир в моих глазах. В живых?!?!?!
  
   - Адам, скажи, ты умеешь ПЫТАТЬ?
   Ну, чего ты так отпрыгнул от меня?
   В глазах вампира четко читался ИСПУГ!
   - Ну... да, умею...
   - Тащи сюда одного! Притащил? Отлично, положи его перед Ларой, так, чтобы она видела его мучения! А теперь давай, медленно-медленно режь его! Так, чтобы он не умер быстро. Как можно медленнее и мучительнее.
  
   "На Ваших глазах мучительно умирает живое существо. Спасите его, иначе, в случае смерти, Вы получите штраф минус пять процентов ко всем характеристикам на один час. Штрафы от увиденных смертей обладают кумуллятивным эффектом!"
   Плевать!
  
   Дикий, нечеловеческий крик разнесся над поляной. Надо же, я и не думала, что человек способен издавать такие звуки. Так, вот так его, Адам. Пусть чувствует такую же боль, как и бедная Лара...
  
   Лена...
  
   "Ваши параметры уменьшены на..."
   Плевать!
  
   - Сдох? И Тьма с ним, тащи следующего! Давай, сюда же клади. Скажи, ты почувствуешь момент, когда он будет на грани смерти? Да? Скажешь мне, я его подлечу разок. Жаль сразу не догадалась...
   Светлая Богиня будет недовольна? Пусть. Пусть будет недовольна, зато Лара увидет, как я мщу за нее.
  
   Лена, сестренка...
  
   Какой-то хилый попался разбойник. Первый раза в два дольше продержался. Еле успела исцеление наложить.
   Когда и следующий умер, я окликнула Адама, который без напоминания двинулся за очередным разбойником.
   - Адам, а предводитель выжил?
   - Лена, я его, вообще-то, первым притащил.
   Идиотка... Знала бы, ух, я бы его... "Поисцеляла"!
  
   Лена, Леночка...
   Да Ларочка, да моя милая... прости, не сберегла я тебя... Ничего, сейчас мы такую тризну по тебе устроим!
   Лена, не надо!
   Надо, Лара, надо. Зло должно быть наказано!
   Лена, мне еще больнее становится. Скажи Адаму, пусть прекратит. Не надо, пожалуйста...
  
   - Адам, прирежьте остальных, просто и без затей.
   - Как скажешь, Лена...
  
   - Стойте! - раздался голос откуда-то со стороны.
   - Кто ты? - не снимая руки с головы Лары, спросила я.
   - Я та, кто может помочь вам.
   - ПОМОГИ! - вскочила с колен я и... оказалась нос к носу с краснокожей, грудастой девицей, за спиной у которой были видны шикарные, черные, крупные крылья, на голове - еле заметные рожки, вокруг длинных, крепких ног обвивался хвост со стрелочкой на кончике, а на теле... Кроме тонкого пояса, служившего местом крепления носимых предметов, не было ничего!
   Демоница, суккуба, собственной персоной.
  
   - Госпожа... - донеслось со стороны пленных.
   Ну да, мужики, сразу "поплыли"... Госпожой уже величают!
   - Мы сделали все, как-кх-кх...
   Адам не стал дожидаться признаний в любви и верности суккубе со стороны разбойника и прирезал последнего, остававшегося в живых.
  
   - Так чем ты можешь помочь нам? - нервно спросила я у суккубы, поглядывая одним глазом на полочку Здоровья Лары, которая медленно стремилась к нулю.
   - Видишь ли, наша, демоническая кровь, довольно спокойно переносит яды, нейтрализуя большинство из них. Если твою Единорогу превратить в Найтмара, то ее организм самостоятельно справится с отравой и она вновь будет здорова.
   - Что для этого нужно? - тут же спросила я.
   - Да, в принципе, ничего. Только согласие и все. - ответила суккуба, усиленно строя глазки кому-то за моей спиной.
   Не оглядываясь, я применила "Очищение" на Адама и Вожака. Демоница обиженно надула губки, но тут же посерьезнела и посмотрела на меня.
   - Так что ты решаешь? Учти, твоя Единорога умирает, и если ты будешь тянуть время, я не смогу помочь!
   Образ Прошки промелькнул перед моими глазами. Я почти была уверена, что после превращения, Лара уже не будет прежней.
   Пусть... Пусть, главное, чтобы она выжила!
  
   - Я согласна!
   Суккуба присела перед мордой Лары и взяла ее в свои руки. Почти полностью покрывшиеся поволокой карие глаза на секундочку прояснились. Демоница улыбнулась и... длинным, смачным поцелуем впилась в губы Единороги!
  
   Нет, только не э...
  
   Суккуба оторвалась от морды Лары и встала на ноги.
   - Теперь надо подождать чуть-чуть. Превращение началось и займет немного времени.
   С телом Лары происходили странные перемены. Ее белоснежная грива начала отпадать прядями, а на ее месте начала проявляться огненная поросль. Периодически, по всему телу проходили судороги, вызывая рывки то одной ноги, то другой.
  
   - Я так понимаю, после того, как она встанет, это будет уже не Лара? И она уйдет за тобой, да? - спросила я суккубу.
   - Скорее всего, да. - уклончиво ответила та.
   - Скажи, зачем она тебе?
   - Зачем? Хм... видишь ли... Наличие у меня верхового Найтмара повысит мой статус среди нашей расы. А нашим Повелителем многие недовольны. Не должен Верховный Демон оказывать помощь другим расам!
   - Стой, подожди... Это не о... - до меня медленно начало доходить, с кем я связалась.
   - Да-да, именно о нем. Игрундаил слишком много общается с прочими расами, вместо того, чтобы завоевывать их. Я решила, что если у меня будет подобный символ власти, как личный Найтмар, я смогу кинуть ему вызов. Благо, меня многие поддерживают в нашем Замке, так что...
  
   Я решительно задавила в себе волну ненависти и негодования, которая нарастала под слова суккубы. Да какое мое дело, в конце то концов? Кто-то вмешался, пришел мне на помощь, когда НеПиСи отжимали у меня мой Замок? С какой Тьмы я буду вмешиваться в дела демонического Замка? Насколько я помню из прочитанного, там интриги и попытки свержения Верховного - вполне нормальное дело.
   Да и за Прошку можно отмстить. Увел у меня солдата? Получи мятеж в Замке!
  
   - Ладно, это ваше дело. Я не буду вмешиваться в него. Жаль, конечно, Лару, ну да ладно. Главное, что она будет спасена, а все остальное - тлен.
  
   "Своим решением вы спасли жизнь живому существу. Счетчик квеста увеличен на одну единицу. Текущее значение - семьсот восемдесчт четыре из одной тысячи."
  
   Ха. Не все ли равно, как выполнять квест? Главное, что он будет выполнен!
  
   - А ты не в курсе, как там твой Повелитель, выполняет наш с ним договор?
   - Увы, выполняет. Честно (плевок в сторону) и добросовестно (яростный щелчок хвостом). Почти всю армию повел на перехват.Ну, что, ты как?
   Я обернулась. Позади меня стояла прекрасная, черная, с горящими ярким красным огнем, глазами, с пышной, огненной гривой, лошадь, бывшая ранее Единорогой Ларой.
  
   - Лара? Ты меня узнаешь?
  
   Да, я помню тебя. Ты та, кого я называла своей сестрой. Эльфийская Волшебница, бессмертная, потерявшая свой Замок из-за несчастной любви.
   Ты пойдешь со мной? Спросила я, тая крупицу надежды, что все же, какая-то оставшаяся частичка той, прежней Лары...
   Нет, конечно же. У меня теперь есть Хозяйка и я буду всюду следовать за ней!
  
   Ну, что ж, этого и стоило ожидать.
  
   - Хорошо. Спасибо тебе, суккуба, что, по крайней мере, спасла ее от смерти. Прощай. Прощай и ты, Лара, удачи тебе с твоей новой хозяйкой...
   - Прощай и ты, эльфийская Волшебница Лена. - как то странно попрощалась со мной суккуба, легко вскочила верхом на Лару и, едва тронув ее бока пятками, буквально растворилась в кустах.
  
   Применив еще раз "Очищение" на Адама и Вожака, мы начали собирать вещи разбойников. Увы, но мародерство теперь вполне вписывалось в мое мировоззрение.
  
   - Лена... - позвал меня Адам.
   - Да, что случилось? - надо признать, я находилась в весьма расстроенных чувствах. Шутка ли, за такой короткий промежуток времени потерять сразу двоих членов своего отряда!
   - Да вот, Вожак что-то обнаружил.
  
   Адам проятнул мне мешочек, который при передаче из рук в руки глухо звякнул. Вес оказался столь значительным, что я едва не уронила его на землю.
  
   Развязав, я вытащила наружу несколько золотых монет. Влажный холодный нос тут же сунулся с мою руку и начал усиленно обнюхивать находку.
  
   Лена, от этих кругляшек идет точно такой же запах, как и от той симпатичной самки, которая была тут недавно.
   Подожди, как это от монет идет тот же запах? Ведь она при нас не притрагивалась к вещам убитых разбойников!
   Не знаю, только могу сказать, что запах есть лишь у этих, как ты их назвыала, "монет". От кожи, в которой они были, его нет.
   Ничего не понимаю.
  
   - Адам, - обратилась я к вампиру. - нужен твой совет.
   - Слушаю тебя, Лена. - подошел тот ко мне.
   - Или я чего то не понимаю, или, может, я сильно расстроена потерей сначала Прошки, а потом и Лары... Смотри, вот есть монеты. Вожак говорит, что от них идет запах суккубы. но от мешочка, в котором они лежали, ее запах не идет. Как это может быть?
   - Ну как, элементарно. Сначала она держала их в руках, потом они попали в мешочек, а потом мешочек попал к тебе в руки.
   - Адам, суккуба не рылась в вещах разбойников! Она вообще к телам не подходила.
   - Ну, значит монеты побывали в ее руках раньше. До того, как мы... - Адам замолчал.
   - Ну, что "до того, как"? Почему ты молчишь?
   - Вспоминаю. В тот момент, когда я прирезал последнего из разбойниокв, он успел сказать фразу "Госпожа, мы сделали все, как...". Как что?
   - Да что. Мало ли что может брякнуть мужчина, которого взяла в оборот суккуба.
   - Не скажи, Лена. Он мог бы сказать что-то наподобии "Моя жизнь в Ваших руках", или "Жду Ваших указаний"... А здесь фраза прозвучала так, словно...
   - Словно что?
   Я прост обоялась произнести догадку сама. Нет, мне надо было, чтобы это сказал Адам. Сейчас он скажет, я найду какую-нибудь зацепку в его фразе и разнесу это утверждение в пух и прах, заодно успокоив саму себя.
   - Словно он отчитывался о проделанной работе. Понимаешь, Лена, я не встречал нигде упоминания о том, что кровь демонов способна самостоятельно уничтожать яды.
  
   Ну, подожди, сейчас. Сейчас мы все-все выясним!
   Я выхожу на форум и задаю прямой вопрос, возможно ли такое, чтобы можно было спасти существо, отравленное ядом, превратив его в демонический юнит?
   Практически тут же находится ответ. В архивах форума была целая ветка, в которой обсуждалась данная уловка демонов. Подсунуть специальный состав, который давал внешние признаки отравления, после чего прийти и предложить помощь. Спасение через превращение в существо демонического замка. Естественно, что при этом спасаемый сам становился демоном.
  
   У меня в голове словно что-то щелкнуло. Все частички головоломки встали на свои места.
   Суккуба обогнала нас и оплатила разбойникам засаду. Отдельно было оговорено, что одного из нас необходимо ранить кинжалами, смазанными особым составом. Не повезло Ларе. Думаю, что с учетом расовой способности "соблазнительницы", у суккубы не было ни малейшей проблемы "уговорить" разбойников выполнить ее задание.
   Теперь становится понятным и то, почему бандиты так тянули время. Заказчица, судя по всему, пряталась не поблизости, а чуть подалее, и ей банально понадобилось несколько минут, чтобы добраться до нас.
   Интересно, как она собиралась разруливать ситуацию с нашим пленением? Как она собиралась освобождать нас?
   А может, ни о каком освобождении речь бы и не шла? Нас бы просто, как добычу, продали бы "покупателю" и все?
   "Продали"... Отдали бы как миленькие за одну лишь улыбочку суккубы и все.
   Интересно, а история с восстанием, выдумка или правда?
   Да какая мне, во Тьму, разница? Меня опять поимели демоны, а я размышляю, соврали мне или нет.
  
   - Адам, Вожак, собираемся и как можно быстрее двигаемся дальше.
  
   Потому, наверное, Демон и торопил меня побыстрее покинуть его территорию, чтобы разбойники не вышли из-под контроля суккубы.
  
   ***
  
   - Повелитель, Вы позволите?
   - А, это ты... Как прошла операция? Кто?
   - Все прошло просто замечательно. Единорога.
   - То есть у нас теперь есть Найтмар?
   - Да, Повелитель.
   - Что ты им наплела?
   - Что у на... у Вас в Замке зреет недовольство Вашим поведением и нужен символ - я на черном коне.
   - Поверили?
   - Думаю, да. Во всяком случае, не задавали никаких вопросов. Эльфа поплакала над Единорогой и все.
   - Это хорошо, если не задавали. Свободна, можешь идти. Хотя нет, стой!
   - Повелитель желает, чтобы я ему еще чем-то услужила? Томно изогнутый стан суккубы не оставлял и тени сомнения насчет того, как именно она хотела бы "прислужить" своему Повелителю.
   - Твоя выдумка, насчет восстания... Это точно выдумка? А?
   - Повелитель! Суккуба в непритворном ужасе рухнула на колени. Да, демонический Замок славился своими бунтами и проявлениями непокорности, но и жестокостью в подавлении этих самых восстаний Демоны-Правители затмевали всех и вся. А уж расправы над бунтовщиками!
   - Смотри мне! А то заточу в глыбу льда из святой воды!
   Суккуба вздрогнула. попадание святой воды на кожу приводило к появлению тяжелых, медленно заживавших ожогов. При этом никакая регенерация не помогала, только естественное восстановление.
   - Или закую в цепи и отдам на расправу нашим пленным Инквизиторам!
   Это еще хуже. Инквизиторы, захваченные в плен несколько походов назад, содержались в специальном каземате на самом нижнем кругу адского подземелья. Из них постоянно тянули ману, на них оттачивали свое боевое мастрество мелкие демоны. А еще, святоши использовались как средство устрашения и наказания для провинившихся демонов. В частности для суккуб это было сущий ад, оказаться среди мужчин, которых сразу всех не соблазнишь. Один или два остаются нетронутыми, и тут же применяют очищение на своих собратьев. А уж потом, все вместе, они начинают ритуалы изгнания, освящения, чтения молитв и тому подобные пытки для демонов.
   - Смотри мне! Не приведи Свет, узнаю, что ты в чем-то таком замешана, или задумываешь, или знаешь и не доносишь... Я... О! Придумал! я заточу тебя в какой-нибудь предмет, закрою тебе каналы подпитки энергией и заброшу в бордель!
   Суккуба почувствовала, что начинает терять сознание от ужаса. Поистину, демоническая пытка! Ее, суккубу, поместить посреди похоти и эроса и закрыть ей канал поглощения этой энергии!!!
   - Повелитель.... Из последних сил поползла она к Его стопам. Не надо!
   - Вот, то-то же! Помни, кому служишь! Пошла прочь!
   Суккуба опрометтью выскочила из тронного зала своего Повелителя-Демона. О том, чтобы соблазнить его, или хотя бы сделать попытку, речь уже не шла. Осталась жива, и то хорошо.
  
   Верховный Демон важно развалился на своем троне. Отлично. И два новых юнита приобрел, и репутацию вероломного укрепил, и страху нагнал на подчиненных!
   А эльфийка пусть идет. Нельзя до последней нитки оббирать каждого. А то, глядишь, слухи пойдут, да Игроки мимо ходить перестанут.
  
   ***
  
   После всех перипетий, через которые пришлось пройти мне и моему сильно поредевшему отряду мне очень хотелось, чтобы ближайшее время было тихо и спокойно.
   Проверив свой резерв маны, решаю восстановить его, выпив эликсир, так как на таких крохах рисковано бродить по неизведанным землям. При переборе мешка выясняется. что одна склянка разбилась, пропитав и мех и кожу приятным запахом. Увы, но вдыхание паров эдиксира не дает результата, так что... Мои знания пополняются этим фактом.
  
   Спустя некоторое время мы выходим на ровную, усеянную всевозможными цветам, огромную поляну. Находясь в расстроенных чувствах из-за потери Прошки и Лары, я больше смотрю под ноги, поэтому первыми необычную конструкцуию замечают Вожак и Адам.
  
   - Лена, посмотри!
   - Что там? Ого!
   Посередине поляны виднелась широкая лестница, уходящая вверх. Ступени кое-где опирались на небольшие, но плотные облачка и были украшены всевохможными драгоценными каменьями, которые переливались в лучах светившего солнца. По обеим сторонам лестницы возвышались ажурные, вычурные перила, по которым то и дело пробегали небольшие голубые искорки.
  
   - Ну что, сходим, посмотрим, что там и как?
   Адам и Вожак переглянулись между собой.
   - Лена, знаешь, тут такая, очень нехорошая тенденция намечается. Последние разы, как мы куда-то лезем, кто-то из нас попадает к демонам. Я, конечно, слабо себе представляю, в кого можно превратить меня, но, не смотря на мою тягу к знаниям, испытать это на себе не имею ни малейшего желания...
  
   Полностью согласен с клыкастым. тем более, что я точно знаю, во что превращусь я. В точно такого же цербера, как тот, которого мы совсем недавно повстречали под землей. Знаешь, Лена, а ведь у нас, в варварском замке, все как-то более спокойно, не так, как у них. У нас, если ты считаешь себя достаточно слиьным, чтобы бросить вызов вожаку, изволь делать это при всем честном народе, на Арене, в личной схватке один-на-один. А не так, как у них, с интригами, пиханием хвостами, пробиванием себе пути наверх по головам. И надо постоянно доказывать, что ты не зря занимаешь такое-то место в местной иерархии. Лена, прости, но я ТУДА не хочу. Если я буду в такой ситуации, как была твоя рогатая, прошу, пусть клыкастый просто добъет меня, хорошо?
  
   - Лена, - продолжил Адам. - если вдруг так случиться, что я окажусь в такой же ситуации, как был твой конь, пожалуйста, пусть варг меня добъет. Лучше я развеюсь, чем пойду в ТОТ Замок.
  
   О, боги! Ребята, да вы что, сговорились? Вы что, решили меня добить сегодня? Хорошие такие просьбы, если мне будет плохо, добейте меня, не отдавайте демонам... Это вы меня сейчас добьете!
  
   - Так, я, Светлая Волшебница, эльфийка Илленелла, клянусь прямо вто тут, ан этом месте, что никого из вас я не отдам в демонический замок!
  
   Всплывшее передо мной системное сообщение немного напугало меня.
   "Ваша клятва распознана и преобразована к виду ,приемлемому ИИ игры. Действительно ли Вы, игрок Илленелла, готовы взять на себя вновь сгенерированный квест? Смысл квеста: до тех пор, пока вампир Адам или варг вожак находятся в Вашем отряде, они не должны попасть под влияние существ замка Демонов. Завершение квеста: выход упомянутых сузеств из Вашего отряда, либо добровольный их отказ от условий квеста. Принять квест: Да/Нет?"
   От переполнявших меня брулящих эмоций, я не раздумывая тыкаю "Да".
  
   Варг и вампир синхронно кивают головой. Над нашими головами гремит раскат грома.
   "Ваша клятва принята!"
  
   - Ну что, теперь успокоились? Все? Тогда идем!
  
   И наш отряд направляется вверх по лестнице.
  
   Первым неудобства почувствовал варг. Его шерсть почти сразу встала дыбом, стоило только ему ступить на широкие ступени. Посчитав, что Вожак просто испугался чего-то, я решила для успокоения, положить ему руку на загривок.
   Сухой треск и ощутимый укол в пальцы намекнули мне, что это была глупая идея. Вся шерсть варга стояла дыбом, будучи наэлектризованной. Как выяснилось, не только у него.
  
   - Лена, что с тобой? - спросил Адам, указывая рукой (ну да, все же воспитание дает о себе знать, хоть не плаьцем тыкал!) на мою голову.
   - А что со мной? - переспросила я невольно поднимая руку вверх.
   Ого! Вот это копна! Нельзя сказать, что мои волосы полностью встали дыбом, но любая модница бы позавидовала тому объему, какой сейчас царил у меня на голове.
   Адам, благоразумно шедший ровно посередине летсницы, выглядел вполне нормальным, поэтому мы выстроились в цепочку и пошли, стараясь особо не отклоняться ни вправо, ни влево.
   Еще одной отличительной особенностью была невероятная "глубина" ступеней. Каждая из них вполне могла бы послужить терассой, на которой без проблем можно было бы разместить столик для чайной церемонии на полдесятка персон.
  
   Наконец, наш подъем завершился, мы вышли на широкую площадку, где находились высокие, кованые ворота. Прямо перед ними, полуоблокотившись на опорный столб, стоял и дремал самый настоящий Титан!
  
   Чтобы не произошло каких-то неприятностей, я решила разбудить стража заранее.
  
   - Уважаемый!
   - Да! - встрепенулся Титан. - Кто здесь? А, людишки... с собакой... Что вам надо?
   - Да вот, шли мимо, решили зайти в гости...
   - Вот ты сейчас хорошо сказала, "шли мимо". Не меняй своих намерений, иди дальше.
   - Но мало ли. Вдруг я вам помощь смогу оказать... - решила намекнуть я. Припасы подходили к концу, а моих запасов золота мне казалось недостаточно, поэтому... Тем более, что о богатстве Титанов ходили легенды.
   - Ха-ха-ха, - расхохотался Титан, запрокинув голову. - знаешь, я даже не знаю, что мне сейчас делать. Восхищаться твоей наглостью, наказать за нее же или умиляться решимости букашки помочь нам, Титанам. Чем ты можешь мне помочь?
  
   Действительно, чем бы ему помочь? Присмотревшись повнимательнее, я замечаю, что пальцы правой руки у него обожжены. Хм, может, попробовать подлечить его?
   - Позвольте мне попробовать переломить Ваше мнение о неспособности таких как я, букашек, оказаться полезными для Титанов. - делаю я свое предложение.
  
   Улыбка медленно сходит с лица моего гигантского собеседника по мере того, как смыл сказанного мною доходит до его мозга. Эх, все же правильно говорят, сила есть, ума не надо. Как вспомню свадебную процессию Макса, когда он ко мне заявился свататься...
   - Хм... Это становится совсем интересно, - каким-то механическим, неестественным голосом проговорил Титан, после чего добавил уже нормальным, своим собственным. - ну-ну, крошка, давай, попробуй "помочь" мне.
   - Помочь? Хорошо, спасибо за разрешение попробовать. - как можно ироничнее и ядовитее отвечаю я.
   "Лечение", с рукой направленной на плаьцы Титана и...
  
   - И что это было? - недоуменно спросил меня гигантский стражник, после чего посмотрел на свои пальцы. - О! Пальцы зажили! А ты их лечить умеешь?
   - Да я не только их умею лечить... - начала хвастаться я, но меня уже никто не слушал.
   - Стойте тут и никуда не уходите, я сейчас всем нашим скажу.
   И Титан опрометью бросился за ворота вглуб видневшегося за ними поселения.
  
   "Ваш счетчик квеста увеличен на одну единицу. Семьсот восемьдесят пять из одной тысячи"
  
   - А с чего это вдруг у них пальцы обожженные? - недоуменно спросил вслух Адам.
   - Хороший вопрос. Наверное часто за перила беруться. - предположила я и сунулась на форум почитать о Титанах побольше.
   Да, естественно, что этого стражника мне зачло как еще одного, которому я помогла в рамках квеста.
  
   "Титаны. Раса гигантских человекоподобых существ. Обладают способностями к магии. Из врожденных - умение метать молнию..." Кроме всей прочей интересной информации, я узнала, что метание молнии приводит к ожогам руки, поэтому данная раса считалась бездонным колодцем набивки опыта для Целителей наподобии меня. Еще одним, интересным моментом, было то. Что представители Титанов считались одними из самых скупых живых существ, отдавая пальму первенства лишь гномам, хоббитам и драконам. Последних они считали своими кровными врагами.
  
   Я едва успела рассказать узнанную информацию Адаму, как к воротам, с той стороны, громко шумя, приблизилась огромная толпа Титанов.
  
   - Ну что, давай, лечи нам пальцы. - начали наперебой требовать они.
   - Хорошо, хорошо, сейчас начну. Только давайте сразу оговорим стоимость лечения.
   Едва я произнесла эту фразу, как все страждущие исцеления тут же прекратили толпиться передо мной и отступили на пару шагов назад. Своих шагов.
   - Скажем так, за каждого исцеленного я бы хотела получить по сто золотых. - озвучила я свое предложение. Стоимость лечения я взяла в самом прямом смысле "с потолка". Именно столько стоило замазывание зеленкой или бинтовка пораненного плаьца в передвижных медицинских пунктах моего города "там", в реальной жизни. Ну что ж, посмотрим, как они отреагируют.
   - Сто золотых монет... Да они у нас что, на деревьях растут... - послышались отдельные выкрики из толпы.
   - Я слушаю ваши предложения. - попыталась пойти на какой-то компромис я.
   - Ну ты и нахалка! - высказался один из Титанов, выйдя из толпы. - Мало того, что пришла к нашему селению, так еще и плату требуешь!
   - Ну так я же не за просто так прошу оплату, а за то, что вылечу ваши пальцы.
   - Так это не мы должны платить тебе, а ты - нам! - прозвучала очередная "гениальная" мысль из толпы. - Ведь это мы тебе предоставляем свои пальцы, чтобы ты могла их лечить. Так что, как ты сама озвучила, сто золотых монет и пожалуйста, можешь начинать.
   - Да, но ведь я трачу на лечение свой резерв маны! - чуть не плача прокричала в ответ я.
   - Ну, знаешь ли, это твои проблемы, что ты и зачем тратишь. Хочется тебе тратить свою ману, трать ее, но за наши пальцы изволь заплатить.
   - Значит я не буду лечить вам их! - психанула я. - Так и ходите с обожженными конечностями!
   - Подожди, как это "не буду лечить"? -раздались возмущенные крики. - А зачем мы сюда пришли тогда? Дела важные бросили, сады без присмотра оставили.
   - А это, как вы сами сказали только что, ваши собственные проблемы, зачем вы сюда пришли. Я вас сюда звала? Нет. Я кому-то, что-то обещала? Нет!
   - Подожди! - вмешался стражник, чья правая, исцеленная рука была объектом пристального изучения стоявших поблизости. - Ты четко и внятно сказала, что "я могу оказать вам помощь"!
   - Ну да. Сказала. И что дальше?
   - А то, раз обещала, изволь помогать. Вон, тебя все ждут! И денежку не забывай отдавать.
   Так, надо срочно выкручиваться. Язык мой - враг мой!
  
   - Еще раз, почему я должна ИМ оказывать помощь? - переспросила я.
   - Ну ты же сказала... - начал страж, но я его перебила.
   - Я сказала про ВАС, лично. И да, раз уж тут была озвучена стоимость лечения в сто золотых, вот, пожалуйста, возьмите их.
   На мой взгляд, самым правильным будет сразу закрыть вопрос с оплатой.
  
   Ой, Лена, зря ты это сделала!
   Почему?
   Алчность, алчность. Теперь, пока каждый не получит от тебя по сотне, от тебя так просто не отстанут.
  
   Из толпы выдвинулся один из Титанов и, подойдя ко мне почти вплотную, сунул мне под нос свою руку.
   - На, лечи! И золото не забудь отдать!
   - Повторяю, НЕТ! Мое предложение было сделано лишь для вашего стража и все. Для всех остальных я ничего не обещала.
   - А ну, давай делись золотом! - закричали Титаны, развернувшись к стражу.
  
   Адам, Вожак, быстро делаем, кто ноги, кто лапы.
   Не знаю, Лена, что ты имеешь в виду под словом "делаем", но думаю, это обозначает "бежим".
   А я уже... Э-э-э... Лена, у нас проблема. Такого растерянного "голоса" Вожака я еще ни разу не слышала.
   Лестницы нет! Добавился голос Адама.
  
   Действительно, площадка, на которую мы поднялись по лестнице, обрывалась в пустоту. Даже трава по краю была не примята, в отличии от места чуть подалее, где четко виднелись следы Адама.
   В полной растерянности мы обернулись к Титанам, которые как раз завершали выяснение отношений и перераспределение богатств.
  
   Тот же самый гигантский мужчина, что подходил в прошлый раз, направился ко мне и в этот. Требовательно протянул руку и повторил свое требование.
   Мы зажаты с двух сторон, с одной стороны - обрыв, с другой - толпа высокоуровневых существ, желающих получить от меня платную услугу. Проблема в том, что платить за оказание помощи им, должна я!
  
   Постояв пару секунд, и понимая, что банально больше не вижу выхода из сложившейся ситуации, сажусь на землю и... начинаю реветь.
   Добросовестно так, с переливами, всхлипами, взахлеб и громко. Самое интересное, что ни малейшей игры в этой сцене не было, у меня началась самая настоящая истерика. Та самая, которая копилась столько времени, со времен предательства Макса... или моего срыва? Или, может, срыва Макса? Когда я осознала смысл фразы "никогда не быть вместе"?
   Как бы там ни было, но все в этом мире имеет свой конец, даже девичьи слезы.
   Протерев кое-как глаза, я поднимаю заплаканное лицо и вижу Титана, который все в той же позе стоит и ждет.
  
   - Я так понимаю, ты пополнила свой запас маны, да? Или это уже был обряд лечения? Теперь тебе нужно смазать мои пальцы своими слезами?
   - Нет, это была просто истерика! Вы - негодяи, которые зажали меня тут, убрали лестницу и требуют, чтобы я что-то для них сделала!
  
   Внезапно ряды Титанов раздвинулись и вперед вышла Титанша.
   Пристально посмотрев мне в глаза, так, что у меня все сжалось внутри, она вдруг уселась передо мной и... тоже закатила истерику. Хотя нет, не так, она устроила самую настоящую ИСТЕРИКУ!!!
   Титанша каталась по земле, грызла свои косы, лупила кулаками по траве, оставляя глубокие вмятины и выла. Выла она так, что у меня заложило уши, Адам морщился, а бедный варг сначала зажимал уши лапами, а потом не вытерпел и начал выть в унисон.
  
   От такого дуэта начали разбегаться даже Титаны. "Примадонна" изумленно замолчала, глядя на махонькую собачку, которая умудряется выть сильнее ее, после чего дала "легкую" оплеуху варгу, от которой тот улетел мне за спину.
   - Не передразнивай, блошиная подстилка! М-да, так вот, я ХОЧУ, чтоыб ты меня вылечила, а то я не могу ласкать своих детей рукой из-за обожженных пальцев, ясно тебе?
   - Вот теперь я тебя точно не буду лечить! Ты ударила моего друга и брата!
   - Ах так!!! - Титанша встала на ноги. - Ну, тогда я тебя просто растопчу, вместе с твоим женишком и блохастиком!
   И она занесла надо мной свою огромную ногу.
  
   Резкий порыв ветра, сбивший меня с ног и убравший из-под карающей пятки, оказался всего-навсего Адамом.
   - Лена, вопрос, у тебя есть возможность каким-то образом организовать наш полет?
   - Наверное нет. Во всяком случае, заклинания полета я точно не знаю.
   - Плохо. Долго мы от нее бегать не сможем. Как только ей надоест за нами гоняться, нас просто напросто расстреляют молниями.
  
   Полет? Стоп, а ведь Гро мне говорила, что придет ко мне на помощь, если позову.
   Гро! Ау!
   ...
   Илленелла?
   Гро? Как я рада, что ты отозвалась! Гро, мне очень, очень нужна твоя помощь!
   Что случилось?
   Я случайно зашла в гости к Титан...
   КУДА???
   К Титанам... А они убрали за мной лестницу и не выпускают от себя. Сейчас вообще начали угрожать, что убъют меня.
   Продержись чуть-чуть!
  
   Продержись... Легко сказать... Быстро договорившись с Вожаком, что бегаем неподалеку друг от друга, но не сходясь воедино, мы начинаем водить за нос Титаншу, которая с огромным азартом, словно хозяйка, вышедшая ночью на кужню подавить тараканов, гоняется за нами, громко топая ногами, под подбадривающие крики и вопли прочих Титанов.
  
   - Ну что, козявки, может таки возьметесь за серьезную работу? - спросил один из зрителей.
   - Для того, чтобы мы начали что-то делать для начала нам не должна угрожать опасность! - кричу я, делая весьма хитрый финт. в результате которого Титанша, думавшая, что сможет накрыть нас с варгом одновременно двумя ногами, путается в своих конечностях и с громким грохотом падает.
   Пока она поднимается и отряхивается, у нас появляется время перевести дух и все же попробовать достучаться до мозгов этих великанов.
   - Смотрите, - пытаюсь воззвать к их рассудку я. - если кто-то придет нанимать вас к себе на слуюбу, так это же он вам будет платить, а не вы ему за право поработать на него, правда?
   - Хм... - задумались часть Титанов. - а ведь действительно, это нам должны платить. а не мы!
   - Правильно, - поддержала их другая часть. - и сейчас мы никому ничего не должны платить!
   - Да как же так! - закричала я. - Если кто-то для кого-то делает какую-то работу, то работнику нужно вознаграждение?
   - Да, - согласились Титаны. - каждая работа должна быть вознаграждена.
   Великаны упоминали про свои сады, может пойти по этому пути с приведением примеров?
   - Если кто-то придет к кому-то и подвяжет сломанное дерево, кто кому должен заплатить?
   - Ну да. Как тогда, помните, буря свалила дуб на сад Верховена Вырвиухо, так когда Лешак Длинный Нос помог ему убрать завал, кто кому платил?
   - Верховен Лешаку...
   - Ну вот, видите... - радостно вклинилась я, но услышав продолжение фразы, онемела.
   - Лешак Верховену вырвал правое ухо, а тот не сопротивлялся.
   - Нет, ун так ухо то на следующий день же отросло! А тут козявка хочет, чтобы мы отдали ей свое золото. А разве монеты отрастают вновь поутру?
   - Нет, не отрастают.
   - Так что пусть козявка сама дает нам монеты!
   - Подождите, за что я должна давать вам монеты? Ведь это Я вас лечу, а не наоборот.
   Некоторое время Титаны размышляли, двигая складками лба и яростно почесывая затылки. Наконец, один из них, судя по всему, самый умный изрек:
   - Нет, ты не правильно говоришь. Это не ТЫ нас лечишь, это МЫ разрешаем тебе лечить НАС! А ты потом сможешь ходить и всем рассказываать, что ты лечила Титанов.
   - Хорошо, а если я приведу вам другой пример. Вам надо полить сад, но надо полить особой, волшебной водой. Ее у вас нет, а у меня есть. Если я ею полью ваш сад, то я ведь потрачу свою воду, правда? И мне же надо как-то компенсировать ее? Ну, вознаградить меня за ее потерю.
   - Вознаградить, говоришь? Ну, мы дадим тебе медальку, великая поливальшица садов Титанов называется. Но за медальку надо отдельно заплатить.
   - Кому заплатить? - опешил Адам.
   - Как кому, нам, естественно. Вы же медальку у нас забираете. Если вы за нее заплатите, значит, вы ее купили. Если не заплатили, значит, вы ее украли, и за это вам положено наказание.
   - Хорошо, я все поняла, - решилась я еще на одну попытку. - раз я должна платить вам за право лечить вас, а у меня нет на это денег, значит что? Значит, я не могу лечить вас, вернее, не имею права на это, правильно?
   - Нет, не правильно! Если ты не можешь оплатить право лечить нас, а мы хотим, чтобы ты лечила нас, значит, ты должна лечить нас в долг.
   - Хорошо, а как я отдам вам этот долг потом? Какую работу вы мне поручите, за которую вы будете платить мне, а не я вам?
   - Мы платить тебе? Мы никогда не будем платить тебе. Ты будешь делать для нас все, все сильнее становясь должна нам.
   - Да что мы с ней разговариваем? - вмешалась Титанша, гонявшаяся за мной до этого, а сейчас сидевшая на земле. Судя по ее равномерному дыханию, она уже отдышалась и горела желанием либо прододжить забег, либо склонить меня к сотрудничеству на таких "выгодных" условиях, что аж дух захватывало. - Ну что, малявка, готова заплатить за право нас лечить по сто пятьдесят монет за каждого? Нет? Тогда готовься к смерти!
  
   Забег прекращался еще два раза. Каждый раз я пыталась доказать Титанам, что правильно - платить тому, кто делает работу, а не тому, над кем эту работу делают. Наконец, когда стоимость лечения выросла до двухсот пятидесяти золотых монет за каждого пациента, в нашей игре в кошки-мышки наметился качественный сдвиг.
   Судя по тяжелому дыханию, гигантская женщина начала уставать, да и надоело это развлечение уже и ей и зрителям.
   Первый удар молнии мы банально пропустили, но Удача оказалась на нашей стороне, так как трясущиеся после забега руки Титанши не смогли задать правильный прицел. Оглушающий раскат грома и в паре шагов от нас на земле появляется обожженное пятно.
  
   Адам, Вожак, еще чуть-чуть... нам надо продержаться до прихода подмоги совсем чуть-чуть.
   Лена, прости, но кто нам может помочь?
  
   - Драконы!!! - раздался яростный крик со стороны Титанов-зрителей.
  
   Лена, соберитесь, я вас сейчас подберу.
  
   - Адам, Вожак, ко мне... - кричу я и в тот же миг неведомая сила подхватывает мой плащ и вздергивает меня за него вверх. То же самое повторяется и с Адамом. Вожак, в неимоверном прыжке дотягивается до моей ноги, и мертвой хваткой вцепляется в нее своими клыками.
  
   Мы летим на полем боя. Титаны и Драконы обмениваются издалека огненными плевками и молниями. Там, где они сошлись вплотную идет яростная драка, в котрой используются и когти, и клыки, и ноги, и руки, и хвосты.
  
   Спустя непродолжительное время Гро опускает нас на землю, почти там же, где мы начали подъем по лестнице.
   - Все, дорогуша. Теперь мы в расчете. Ты освободила меня из плена, я помогла тебе в бою. За помощь малышу, считай, я привела отряд драконов. Все, полетела я, там наши дерутся.
   И сильно взмазхнув крыльями, и подняв целую тучу мусора и песка, дракона взлетела вверх.
  
   Нога вроде бы в порядке, во всяком случае, следов крови нет.
   Варг сильно помятый, но целый, вампир, в принципе, тоже в порядке, только вот слишком уж он взгляд прячет.
   - Адам, что случилось?
   - Лена, я одну из сумок выронил, пока бегали от Титанши.
   - Какую? - у меня внутри все похолодело и оборвалось. Если он потерял сумку с эликсирами...
  
   Как выяснилось, Адам распределил ношу так, что эликсиры были почти поровну в обеих сумках. а вот все остальное...
   Рог, дневник, эликсиры Силы и Ловкости, половина элексиров полного восстановления Здоровья и Маны и несколько эликсиров частичного восполнения Маны - пропали.
   Уже много позже я не нашла и свитков заклинаний, которые мы вынесли из пещеры Суккубы.
   Тяжело вздохнув, успакаиваю вампира, говоря, что лучше потерять котомку со шмотками, чем головы...
  
   Краем глаза замечаю на мини карте, совсем рядом с нами, желтую точку нейтрального то ли отряда, то ли юнита. Спустя пару секунд из кустов выходит...
   КатИ!?!?
  
   - Привет! Ты в курсе, что Андрон за тобой отрядил огромный отряд в погоню?
   - Да, в курсе, но что ты тут делаешь?
   - Дело в том, что я с ними поссорилась из-за тебя. Мне очень не понравилось то, как они с тобой решили поступить, взять в плен и тому подобное. Да, тогда, при штурме Замка Мага, мы тебя кинули, но то была совсем другая история. А вот потом... В общем, прости меня хотя бы за мои поступки...
   - Ладно, но сейчас, что ты тут делаешь?
   - Я сделала чуть впереди ложные следы, которые уведут погоню в другую сторону, а потом прервуться. А мы с тобой и с твоими друзьями, пойдем в другом направлении. Я надеюсь, что когда Андрон поймет, что он потерял твой и мой следы, он плюнет на эту затею и вернется назад, а мы сможем дальше идти спокойно, без "хвоста".
  
   Что скажете, Адам, Вожак?
   Я не чувствую в ее словах лжи.
   От нее не пахнет притворством.
  
   - Хорошо, КатИ, веди нас.
  
   Действительно, там, где КатИ показала нам ложный след, четко и хорошо виднелись примятые травинки, обломанная ветка и... следы серой шерсти, при виде которой варг, сначала сделал стойку, потом принюхался и, изумленно выпучив глаза, посмотрел на меня.
   Лена, это действительно моя шерсть, мой запах! Но откуда она их взяла?
   Не знаю, но как ты считаешь, это похоже на правду?
   Скажем так, даже если в погоне будут опытные ищейки, очень вероятно, что они пойдут по этому следу. Спроси у нее, откуда у нее моя шерсть? Не просто шерсть варга, а именно моя, с моим запахом.
  
   - КатИ, извини, это не недоверие, просто варг спрашивает, откуда ты взяла его шерсть. Не похожую, а именно его, родную.
   - Эх, глупышка ты, серенький. - КатИ подошла к варгу и достав из кармана гребешок, пару раз провела по его спине.
   После чего показала Вожаку вычесанные из его спины шерстинки.
  
   - Линяешь ты друг, и сильно! Нам сейчас надо придумать, как сделать так, чтобы с тебя не сыпалась шерсть, пока мы будем уходить с ложного пути.
   Я широким взмахом скидываю с себя шаль деревенской колдуньи и расстилаю его на земле.
   - Давай, Вожак, залазь на него и сворачивайся клубочком. Носил ты нас на себе, теперь твоя очередь кататься.
   Словно гигантская серая кошка, варг легко прыгнул на платок и свернулся, уткнув нос себе в хвост и закрыв глаза.
  
   Понадоблюсь, разбудите, ну, или ужинать позовете.
  
   Адам делает шаг к платку, чтобы взять его, но я останавливаю его властным и царственным взмахом руки.
   - Нет, Вожака понесу я.
   - Не доверяешь? - тут же надулся вампир. - Думаешь, выроню, как тот мешок с эликсирами?
   - Нет, не выронишь, просто я столько на Вожаке каталась, хочу вернуть ему хоть часть долга.
  
   Я подтягиваю концы платка и завязываю их. образуя такой себе "кулечек", размером с меня саму. Как там женщины Африки носят грузы, на голове?
   С трудом подняв над собой "котомку", я аккуратно кладу ее себе на голову и, выпрямившись, стараюсь поймать такую позу, при которой на шею и спину идет наименьшая нагрузка. Наименьшая с субъективной точки зрения.
   Варг пару раз шевелится у меня на голове, сопровождаю свли движения комментариями и пояснениями, что именно я прищемила ему своей головой и чем это чревато для него в дальнейшем, как для альфа-самца будущей стаи варгов.
   Наконец, все устраивается наилучшим образом и мы начинаем движение.
   Хорошо раскачанные параметры Силы и Выносливости позволяют мне нести подобный груз не теряя скорости и не сильно отставая от движущихся впереди Адама и КатИ. Пару раз передо мной всплывали сообщения о том. что я прокачала Силу и Выносливость.
   Уже когда я собиралась предложить варгу слезть с меня, и идти своими лапами, благо хуманша сказала, что мы отошли достаточно далеко, перед глазами у меня всплыло еще одно системное сообщение.
  
   "Вы несли свое ездовое животное, дав ему возможность отдохнуть. Выберите награду: Сопереживание четвертого уровня или Животноводство пятого уровня."
   Решаю выбрать первое, так как в бою важнее уменьшить урон для моих союзников, а своего Замка, чтобы разводить стада, у меня еще очень долго не будет.
  
   Мы успеваем пройти еще некоторое время, когда вдруг на моей миникарте проявляются красные точки, которые окружают нас почти со всех сторон.
   - Что это? - успеваю спросить я, как уже знакомое ощущение порыва ветра сносит меня с ног.
   - Эх, жаль, промахнулась! - Восклицает КатИ и в тот момент, когда я разворачиваюсь на ее возглас, наносит два быстрых удара ножами прямо в брюхо Вожаку.
   - Что... что ты делаешь? - успеваю спросить я, после чего поменявшая с желтого на красный цвет, точка КатИ на миникарте самостоятельно дает ответ на мой вопрос.
   - Как что? Привожу наивную и доверчивую девочку прямо в ловушку! - восклицает та и быстрым перекатом уходит в кусты, прочь от удара Адама.
  
   - Сдавайся, Лена! - произносит выехавший вперед рыцарь в доспехах голосом Андрона.
  
   За ним виднеются мископодобные каски копейщиков, по флангам на нас наводят свои арбалеты стрелки, а за их спинами виднеются пышно разодетые монахи в одеяниях инквизиторов.
  
   Вожак, ты как?
   ...хо... ло...пло...хо... лап не чувствую.
   Адам?
   Да, Лена? Сможешь нести его?
   Да!
   Вожак, прости меня, но... Я даю тебе слово, я тебя воскрешу! Адам, бери его на свою спину так, чтобы он прикрывал тебя!
   А ты?
   Бери и уходи!
   А ты?
   УНОСИ ЕГО!
  
   Эликсир.
   "Густая растительность".
   Плащ и шаль на мне... Уходить, как можно чаще меняя направление движения.
   Откат. "Боевой Медведь". Давай, меховой брат, твоя очередь!
   Два болта по очереди пробивают мой плащ, чуть не пригвоздив его к стволу дерева.
   Плащ вампира дымится, судя по всему, приняв на себя заклинания инквизиторов.
   Откат. "Общая слабость".
   Три, нет, уже пять болтов входят в спину варга, превращая его в боевого дикообраза. Такое сравнение успевает промелькнуть у меня в голове, прежде чем сообщение о гибели моего союзника убивает во мне любое желание смеяться и шутить.
   Серый брат, я обязательно оживлю тебя, но сейчас нам надо оторваться!
   Откат. "Рой Ос"...
   И целая череда фаерболов, словно пулеметная очередь, прошивает кустраник, листья, ветки, срубая пару тоненьких деревцев и поджигая шерсть на спине у Вожака.
   Запах от паленой шерсти щиплет мне нос и глаза, или это слезы?
   Откат. "Скорость". И мы с Адамом начинаем лететь, словно на крыльях, пока вражеское "Замедление" не возвращает нас к обычной скорости.
   Еще десяток фаерболов, один из которых проходит в опасной близости к боку Адама, не прикрытому спиной Вожака. Фух, мимо! или нет? Нет, только не это!
   Огненный шарик задел таки бок походного мешка вампира и распорол его. Оттуда сразу начинают высыпаться наши скудные припасы и то, без чего наше дальнейшее сопротивление теряет всякий смысл - эликсиры.
   Почти все они разбиваются при падении, поэтому мне приходится в прямом смылсе броситься на землю, чтобы в падении, сдирая живот, локти и коленки, успеть подхватить над самыми камнями пару бутылечков синего цвета.
   Именно в этот момент противник решает использовать против нас "Заморозку". Почувствовав резкое похолодание воздуха, я, догадавшись, что именно применили враги, распахиваю шаль, в попытке закрыть ею и себя, и вампира, несущего варга.
  
   Мне удается краем глаза заметить на миникарте зеленые точки, появление которых вызвало у меня дикое изумление, и в следующий момент над нашими головами раздается серьезный мужской голос:
   - А что здесь, собственно, происходит?
  
  
  
  
  
   Илленелла, светлая эльфа.
   Волшебница 22 уровня.
   Расовое "Обаяние"
  
   (первая цифра - начальное значение, вторая - бонус за тренировки персонажа Леной и Олей, третья - получены на протяжении второй книги)
   Сила - 5+15+2
   Ловкость - 6+13+1
   Выносливость - 6+10+3
   Сила магии - 8+6+1
   Устойчивость к откату - 23+5+1
   Ментальная Выносливость - 12+6+1
  
   Магия Жизни - пять книг. Изучены все заклинания данной школы. Плюс изучено из дневника мага совмещенное заклинание "Деревянной кожи + Берсерк".
  
   Замка нет.
  
   Сопереживание 3 ур - на 4% меньше урона дружественным животным в радиусе 5 метров.
   Мастер повелевания животными. Животноводство 4-ого уровня.
   Мастер магии Жизни продвинутого уровня.
  
   Управление ездовыми животными.
  
   Союзники:
   - варг-вожак, Вожак. Две серьги +3 к Здоровью, одна серьга +2 к Атаке, одна серьга +10% к скрытности, два браслета +10% сопротивляемости Огню и Воде и один +2 Выносливости.
   - вампир из клана Каппадокийцев, в наличии плащ, сшитый из человеческой кожи. Адам. Парные камы, 5% шанс при убийстве противника, извлечь душу и заключить в каму. Артефакт масштабирующийся, по мере роста самих кам в уровне, шанс растет.
  
   Квест от СБ - 785/1000
  
   Пуховый платок - шаль деревенской колдуньи. +5% к шансу спрятаться в лесу. +5% к шансу найти целебное, либо волшебное растение. Компенсирует негативное воздействие холодного воздуха, вплоть до заморозков. +5% к защите от заклинаний, связанных с холодом.
   Плащ-накидка Светлой Волшебницы. +20% к скрытности. +5% к сопротивляемости магии (все школы).
   Боевой посох, оббитый металлом. +5 к Атаке, +3 к Защите.
   Кольцо Власти.
  
   1 эликсиров полного восполнения маны
   1 эликсиров частичного восполнения маны

Оценка: 7.74*10  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"