Ищенко Геннадий Владимирович: другие произведения.

Выброшенный в другой мир 2 - (доработана)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:
    Что делать, когда на тебя собирается обрушить всю свою мощь самое сильное из известных государств? Сергей решает усиливать свою армию, заключать союзы и применить то немногое, что вспомнилось и показалось подходящим из знаний родного мира. Стотысячная армия легионеров маршем идет по Сандору, а в Сотхем вторглась армия союза королевств. Вчерашние враги становятся союзниками, враждующие стороны преподносят друг другу сюрприз за сюрпризом, и окончание войн это еще не мир, а только передышка.


   ВЫБРОШЕННЫЙ В ДРУГОЙ МИР 2
  
   Ищенко Г.В. 2013 г
   anarhoret@mail.ru
  
  
   Что делать, когда на тебя собирается обрушить всю свою мощь самое сильное из известных государств? Сергей решает усилить свою армию, заключить союзы и применить то немногое, что вспомнилось и показалось подходящим из знаний родного мира. Стотысячная армия легионеров маршем идет по Сандору, а в Сотхем вторглась армия союза королевств. Вчерашние враги становятся союзниками, враждующие стороны преподносят друг другу сюрприз за сюрпризом, и окончание войн это еще не мир, а только передышка.
  
   Часть 1
  
  
   Глава 1
  
  
   Лошади миновали цепочку холмов, и перед всадниками открылась бескрайняя равнина, ярко-зеленая от разросшихся в это время года степных трав. Свежий ветер приятно холодил лица, трепал гривы лошадей и гонял волны разнотравья, приминая еще мягкие и сочные стебли до самой земли.
   Консул* Лаций Савр, возглавлявший свою личную алу,** остановил коня и несколько мгновений жадно вдыхал запах цветущих степных трав.
   (* консул - должность командующего армией. Она могла быть и просто почетной, присуждаемой за заслуги перед империей, ** ала - кавалерийский отряд в 300...350 всадников. Здесь и далее, чтобы не придумывать лишнего, буду обозначать имперские названия наиболее подходящими по смыслу словами из реалий Древнего Рима).
   Он уже больше года не был дома и все это время возглавлял армию, которая боролась с вторжением кочевников на границе провинции Мирия со Степью. Большая часть Мирии это та же степь, но родившийся в этих местах никогда не променяет родные степи Сормы на все остальные. Как их вообще можно сравнивать?
   Лаций тронул коня каблуками, следом за ним двинулись остальные. Трава достигала стремени и со стороны алу можно было принять за флотилию лодок, плывущих по странному зеленому морю. Простор пьянил и навевал мысли о вечном. Точно так же предки Лация, владевшие пять столетий назад одной Сормой, ехали по этой степи на собрание круга вождей, где после долгих споров и короткой резни был выбран общий военный вождь, ставший позднее первым императором созданной ими империи. В те времена дети Сормы были кочевниками и во многом уступали своим богатым соседям, ведущим оседлый образ жизни. Соседям пришлось делиться, когда пятьдесят тысяч степных воинов всесокрушающей лавиной вторглись в их пределы, сметая на своем пути и малые отряды, и спешно собранные армии. Одиннадцать государств окружало Сорму, двенадцать провинций стало в созданной позднее империи. Захваченные в битвах рабы построили в центре сормийских степей ее столицу - чудесный Алатан.
   Первоначально предки управляли покоренными народами, только собирая с них дань при помощи наместников, имеющих в своем распоряжении большие отряды для сбора и вывоза добычи. Прошли столетия. Победители очень многое переняли от побежденных. Прежний круг вождей превратился в Сенат, в котором заседали лишь самые богатые и влиятельные патриции родом из Сормы. Сложная система военных и гражданских чиновников обеспечила развитие и связь всех частей империи, рост ее военного могущества. Давно в прошлое ушли времена, когда армия состояла в основном из кавалерии, хотя служба в ней по-прежнему оставалась наиболее почетной. Возглавлял всю эту пирамиду власти император Арий Хорн - один из многочисленных потомков самого первого императора сормийцев. В этой части мира у империи было только два врага. Война с союзом королевств, граничащих с империей на востоке, дорого обошлась обеим воюющим сторонам, сильно затянулась и не выявила сильнейшего. С королевствами заключили мир, но и по сей день неподалеку от восточных границ размещались пять легионов* и немало лучшей имперской кавалерии.
   (* в имперском легионе около пяти тысяч тяжеловооруженных пехотинцев. Приданной кавалерии в нем, в отличие от римского, не было).
   Но был и куда более беспокойный враг. Из бескрайних степей на северо-западе вот уже не одну сотню лет совершали набеги разноплеменные кочевники. Именно эта угроза заставила сосредоточить на границе со Степью большие силы и постоянно оттягивала людей и средства, удерживая империю от новых захватов. И вот теперь ему - Лацию Савру - удалось наконец частично решить проблему с кочевниками. Год тяжелых трудов и блестящая победа были по достоинству оценены в столице. Лация ожидали триумф и золотой венец, который возложит на его чело лично император. И еще молодой консул надеялся, что Сенат прислушается к его предложению пощупать копьем мягкое подбрюшье варварских королевств за проливом. Сколько времени можно гонять кочевников? В таких войнах не получишь ни добычи, ни земель. Сотни лет империя пестовала свою армию, и вот наконец время ожидания заканчивалось. Он искренне надеялся, что именно ему доверят нанести первый удар. Еще будучи в Мирии, он написал письмо императору, в котором обосновал возможность такого удара. Письмо отвез отправленный на лечение легат* Ролон Марцел, и сменивший его Лаис Ставр передал, что оно было благосклонно принято императором. Наступало время перемен.
   (*легат - командующий легионом).
   Победа далась Лацию нелегко. Мирия была обширной провинцией, но постоянно в ней был заселен только юг. Именно на юге выращивалось зерно, и располагались самые богатые города. В северной части провинции жили преимущественно скотоводы. Скот, в отличие от пашни, можно было при набеге степных соседей быстро перегнать в безопасное место. На границе со Степью в самой пустынной части провинции были построены два десятка крепостей, гарнизоны которых высылали конные разъезды для патрулирования приграничных территорий. Очень часто такие разъезды забирались довольно далеко вглубь Степи. Иногда они бесследно исчезали, но такой риск был оправдан: степные воины передвигались быстро, и подготовиться к их появлению можно было только заранее узнав о вторжении. Действовали при набегах всегда одинаково. Поскольку легионер за всадником не угонится, легионы распределили по приграничным крепостям и самым северным, наиболее часто подвергающимся нападениям городам. Когда становилось ясно, куда движется степное войско, быстро собирали всю кавалерию и начинали его преследовать. Догнать непрошеных гостей не удавалось, но они, имея на хвосте несколько тысяч тяжеловооруженных всадников, особо не наглели и, прихватив то, что получалось урвать, убирались восвояси. Эти игры велись обеими сторонами с небольшими изменениями уже три столетия, причем набеги повторялись через пять-шесть лет. Говорят, что когда-то очень давно с кочевниками жили в мире и даже торговали. Если такое когда и было, то сохранилось лишь в преданиях, империя общалась со степью только на языке оружия.
   Претор* Лаций Ставр подал прошение на имя императора со своим планом ведения боевых действий на мирийской границе, получил высочайшее повеление, должность консула и необходимые средства.
   (*претор -- должность по рангу на одну ступень ниже консульской).
   Такое доверие надо было оправдать. В империи должности консула лишали только вместе с головой. Кому много дано, с того много и спрашивали. Лаций прибыл на место службы в начале зимы и сразу рьяно взялся за исполнение своего плана. Если в этом году случится набег, для подготовки к нему было всего четыре месяца.*
   (*Предки народов четырех королевств заимствовали календарь у своих соседей, которые позднее вошли в состав империи, поэтому он у всех был единый).
   Главным для молодого командующего было подготовить кавалерию. По его чертежам срочно делалась броня, защищающая от стрел всю переднюю часть тела лошади. Она представляла собой сложный кожаный чехол с вырезами для глаз, ушей и храпа животного и с разрезами в нижней части, позволявшими лошади идти рысью. По всей поверхности кожи оружейники крепили железные пластины. Все это изнутри прокладывалось мягкой тканью, чтобы впитывать пот и не натирать лошадям шкуры. Лаций не мог обеспечить защитой всю кавалерию, но в этом не было необходимости. Достаточно прикрыть тех, кто пойдет в первых рядах. Когда разведка сообщила о появлении многочисленного отряда кочевников, консул совершил благодарственный молебен у походного алтаря и вывел навстречу врагу два легиона. Все кочевники были прекрасными лучниками, и выставлять против них одну пехоту было явной дуростью. Достаточно многочисленные конные стрелки могли издали перебить легионы, легко уходя от прямого столкновения, а оружие и доспехи, снятые с мертвых тел, составили бы богатую добычу.
   Легионы, растянувшись цепью, стали на пути движения врага, связав его боем, в то время как восемь тысяч всадников скрытно вышли в степь и зашли в тыл степному войску. Пока охваченные азартом добычи кочевники обстреливали укрывшихся за щитами легионеров, кавалерия Лация ударила по ним с тыла. В обычной ситуации такой маневр был бы самоубийственным: любой из степных воинов очень точно и быстро стрелял из лука, причем на большую дистанцию, чем имперские лучники. Всадники были хорошо укрыты доспехами, но из-за открытости лошадей приблизиться к степному войску не удалось бы из-за препятствия в виде вала из лошадиных трупов, поэтому кочевники поначалу не очень обеспокоились появлением в своем тылу кавалерии неприятеля. Часть лучников начала обстреливать мчащихся всадников, но, к их удивлению, упали единицы. Больше кочевники ничего предпринять не успели: страшный удар набравшей скорость тяжелой кавалерии опрокинул передние ряды. Легкая пика кочевника или сабля не защита от тяжелого копья. Лишившись копий, кавалеристы взялись за мечи и погнали впавших в панику степных воинов на копья легионеров. Главное оружие кочевников - луки - оказалось бесполезным. Не понеся больших потерь, имперские легионы и кавалерия вырезали двадцать пять тысяч своих врагов. В этой битве получил ранение в руку легат Ролон Марцел, что позволило отправить его на лечение в Алатан, а заодно передать императору письмо Лация о будущей военной компании. Сам он не мог в то время оставить Мирию. Только тогда, когда посланная в степь разведка не обнаружила на пять дней пути ничего, кроме спешно брошенных кочевий, и все войска были разведены по крепостям, а ему пришло повеление императора срочно прибыть в столицу, консул смог передать все дела заместителю и в сопровождении своей личной алы направиться в Сорму.
   До Алатана пришлось добираться семь дней. Ехали не спеша, два раза в день устраивая привалы в удобных местах. В пути часто удавалось подстрелить несколько куропаток, которые вносили приятное разнообразие в походный рацион Лация. Можно было с куда большим комфортом ехать по северному имперскому тракту, ночуя на придорожных постоялых дворах и гостевых дворах встречных городов, но для этого надо было делать крюк почти в сотню миль* по холмистому бездорожью Ларнии**.
   (*имперская миля равна примерно 700 метрам, **Ларния - провинция, граничащая с провинцией Сорма).
   Было еще одно преимущество такого путешествия: оно избавляло Лация от множества официальных визитов, которые пришлось бы делать в силу его положения. К тому же у него, как и у большинства его спутников, все здесь вызывало приятные воспоминания об учебных походах, в которые они ходили с друзьями в старших классах гимнасия, или об охотничьих выездах, часто устраиваемых в семьях патрициев и просто состоятельных граждан Сормы.
   Верхушки башен столицы стали видны к вечеру шестого дня пути. Переночевав, они поспешили закончить путь.
   Алатан был единственным в своем роде среди всех известных Лацию городов. Это был город повелителей большой и богатой страны, построенный ими для себя. Здесь не было, как в других городах, кварталов ремесленников или бедняков. Даже купцы империи допускались в него с большим разбором, а иностранцам, кроме посла союза королевств и его свиты, доступ в город был закрыт вообще. Столица не имела крепостной стены, что дало возможность строить с размахом, не сковывая фантазию заказчиков узостью городской черты. Город построили в среднем течении Ольши - одной из самых больших рек провинции, что позволило не только решить вопрос с питьевой водой и орошением, но и сплавлять с ее верховий камень для строительства. Жаль, что в горах почти не было леса, и его для плотов, да и для построек, доставляли тоже по воде, но уже с дельты. Хорошо, что во времена строительства не было недостатка в рабах. Много их удобрило берега Ольши, надорвавшись при проводке огромных плотов, много было закопано в рощах, окружающих Великий Город. Зато и результат получился впечатляющим. Весь Алатан представлял собой свободно построенные поместья-дворцы наиболее богатых патрициев, окруженных парками и садами. Они, в свою очередь, окружали дворец императора, башни которого не меньше чем на два десятка локтей* возвышались над остальными постройками.
   (*локоть - мера длины равная примерно сорока сантиметрам. В знак признания заслуг императора первый Сенат принял закон, запрещающий строить что-либо выше башен его дворца.)
   Единого плана строительства не было, но строили так, чтобы между границами соседних парков и строений оставалось не меньше пятидесяти локтей. Позже были созданы мощенные тесаным камнем дороги, позволявшие легко попасть в любую часть города. За дворцами знати располагались особняки патрициев "победнее". Отдельно стояли казармы третьего легиона, который вот уже больше двух сотен лет бессменно охранял столицу. Гостевой квартал и дома купцов находились в районе порта и отделялись от остального города трехметровой стеной с воротами на всех трех дорогах, ведущих из порта в город. Ниже по течению был еще один порт, в котором выгружалась основная масса товаров. Именно там селились иноземные купцы и просто путешественники, которых всегда неохотно впускали в империю, требуя за въезд высокую плату. Был в городе еще один квартал, который использовался всеми его жителями, начиная с простого легионера и заканчивая сенаторами. Называли его веселым, но, кроме веселых домов, в нем были цирки, в которых выступали артисты и устраивались бои гладиаторов, и дома, где под приятную слуху музыку можно было вкусить блюда самых разных стран. В этом квартале можно было отыскать опытных врачей и несколько храмов наиболее почитаемых в империи богов. Здесь же любители книг могли на время взять книги и свитки из библиотеки, которая хоть и называлась императорской, но располагалась вдали от императорского дворца.
   Отец Лация Март Савр был сенатором и обладателем приличного по меркам империи состояния, но никогда особенно не кичился богатством и сына воспитывал в строгости. Семья Савров жила в престижном районе недалеко от центра столицы в большом особняке, окруженном со всех сторон обширным парком*.
   (*в парках у сормийцев росли преимущественно плодовые деревья, и от обычных садов они отличались продуманной планировкой, наличием мест отдыха).
   Молодой Март Савр выгодно женился на одной из дочерей потомка сенаторов-основателей Аргела Ортена, что и помогло ему пробиться в Сенат, в котором заседали почти исключительно прямые потомки членов первого Сената и их родственники*.
   (*должность сенатора в империи была не выборной, а наследственной. Семья, наследовавшая места в Сенате, сама выбирала, кого туда делегировать. Отзывали сенаторов только в исключительных случаях. Как правило, это была пожизненная обязанность, от которой можно было отказаться самому. Такие отказы были довольно редки и делались почти всегда из-за преклонного возраста и слабого здоровья).
   Брак оказался не только выгодным, но и счастливым. Кроме самого Лация, плодами любви его родителей были его младшие сестра Лидия и брат Рабус. Лидия достигла возраста невесты, и скоро пятнадцатилетнюю девушку должны были увести в дом ее будущего мужа*, а брату было четырнадцать лет и в следующим году он уже должен был окончить Гимнасий**.
   (* по сговору родителей невеста полгода до свадьбы проводила в семье будущего мужа, выполняя все обязанности жены. По истечении такого "испытательного срока", если новая семья была чем-то недовольна, ее могли вернуть родственникам вместе с приданым. Позором это не считалось, но устроить судьбу такой девушке было уже сложнее, ** пятнадцать лет это возраст совершеннолетия в империи и для парней, и для девушек).
   На окраине Алатана Лация Савра и его воинов остановил конный патруль третьего легиона, состоящий из трех десятков всадников во главе со знакомым центурионом*.
   - Приветствую консула и будущего трибуна! - вскинул в приветствии руку центурион. - Что это вас понесло через степь? Вас уже пару дней ждут у ворот** северного тракта. А ваш отец предупредил нашего легата, чтобы откуда бы вы ни появились, вас сразу направили домой. Все прочие должны отметиться в легионе у квестора***, он же выдаст вам причитающиеся деньги, и можете быть свободны. При желании займите места в казармах.
   (* центурион - сотник, ** стены вокруг столицы не было, но вблизи города на всех трактах имелись ворота. Они были постоянно закрыты и открывались по требованию после проверки людей и грузов. На сотню локтей в обе стороны от ворот в два ряда вколачивали толстые колья. Объехать такое препятствие тяжелым возам, да еще на виду у караула, было нельзя. У ворот на случай плохой погоды был построен небольшой дом на десять человек и конюшня,
   *** квестор - следователь или судья, в легионах был казначеем и, кроме того, отвечал за закупки необходимого продовольствия и имущества).
   - Спасибо, Хабрий, - приветливо кивнул Лаций, который помнил имя центуриона. - Так и сделаем. Удачи.
   Оставив алу, подгоняемый нетерпением Лаций погнал коня к центру, выбирая самый близкий путь к дому Савров. Дороги в Алатане были не уже пятнадцати локтей, и проезжавших было немного, так что скачке ничего не мешало. Вся центральная часть дорог предназначалась для всадников и экипажей, а ходить пешим, если кому такое взбрело бы в голову, следовало по краю. Дорога много времени не заняла. Не став ждать, пока откроют ворота, Лаций соскочил с коня, бросил повод подбежавшему слуге и быстро пошел по выложенной каменной плиткой дорожке к виднеющемуся сквозь кроны деревьев особняку. Слуги сами позаботятся о коне и отнесут дорожные сумки в покои молодого господина. Его заметили, и из распахнувшейся двери выбежала молодая, очаровательная девушка. Простучали по гранитным ступеням лестницы каблучки - и вот уже Лаций сжимает в объятьях смеющуюся сестру. Красивая выросла сестренка. Двенадцать поколений его предки выбирали себе самых красивых жен, не слишком обращая внимание на социальное положение девушек*, и это дало свои плоды.
   (* женщины играли большую роль в обществе империи, но знатной женщине не позволялось выйти замуж за плебея, в то же время патриции могли брать в жены плебеек, не теряя лица. При этом жена возвышалась до положения мужа).
   - Мы тебя ждали еще вчера! - сказала Лидия. - Мама даже распорядилась, чтобы испекли твои любимые пирожные. А ты не приехал!
   - И где пирожные?
   - Я их сама съела. Нельзя было допустить, чтобы пропала такая вкуснятина!
   - А фигура? Что скажет твой Хорцог?
   - А я в его компании ела. Он даже одно попробовал и сказал, что не будет лишать меня удовольствия. А фигуру он мне надеется испортить сам.
   - И когда ты переезжаешь?
   - Давно бы уже переехала, да только хотела дождаться тебя.
   - Вот так, сам того не желая, становишься препятствием сестре на пути к счастью! Да шучу я. Соскучился по вам, а по тебе больше, чем по остальным. А Рабус где?
   - Раз до сих пор не висит у тебя на шее, значит, пока еще не вернулся из гимнасия. Отец сейчас в Сенате, а мама в доме. Пойдем я тебя провожу. Ей, в отличие от меня, бегать неприлично, так что она тебя ждет в гостиной на мужской половине.
   - Тогда отцепись от моей шеи. Или тебя донести на руках?
   - Ладно, сама дойду. На руках меня и без тебя теперь есть кому носить. Пошли быстрее, пока она сама сюда не примчалась, матронам такое не к лицу.
   Они быстро вошли в холл, поднялись по одной из двух парадных лестниц на второй этаж и прошли через анфиладу из нескольких комнат до большой гостиной.
   - Мама! - суровый начальник для тридцати тысяч воинов, консул империи и почти триумфатор бросился к сидевшей в кресле изящной женщине лет сорока пяти и уткнулся ей лицом в колени, как это делал, когда был маленьким, в чем-то провинился и хотел испросить прощение.
   - Ты не забыл! - засмеялась она, обнимая его за плечи. - Я тебя, мой мальчик, уже заждалась. Надеюсь, что твои обязанности перед империей выполнены, и ты уделишь все свое время нам. Завтра тебе надо будет появиться во дворце императора для чествования, а потом ты только наш.
   - Я постараюсь, мама, - осторожно ответил Лаций. - Я все-таки человек военный. После похода должны дать отпуск, но всякое может случиться.
   - Какой смысл иметь мужа-сенатора и сына-консула, если они не смогут добиться от имперских чиновников того, что те и так обязаны сделать? - сказала Селина.
   - Мама, кроме чиновников, есть еще император.
   - Ты опять что-то задумал, сын?
   - Давай поговорим об этом позже, когда вернется брат. Отец, наверное, тоже скоро будет дома. Он должен быть в курсе моих затей и может внести ясность в мою ближайшую судьбу. Но в любом случае, что бы ни случилось, постараюсь хоть несколько дней посвятить вам.
   Брат за год заметно подрос и немного раздался в плечах. Когда закончились первые радостные вопли и шлепки друг друга по плечам*, он сразу же потребовал рассказать о сражении. Пришлось рассказывать.
   (* мужчины, являющиеся близкими родственниками или друзьями, приветствовали друг друга похлопывая по плечам, все прочие вскидывали в приветственном жесте правую руку со сжатым кулаком).
   - Эх, жаль меня там не было! - с завистью сказал Рабус. - Надеюсь, в следующем походе мы с тобой будем вместе. Где твоя походная броня? Посмотреть можно?
   - Я ее оставил в первом легионе. Мы сюда ехали налегке и захватили только луки для охоты, ну и, само собой, мечи. В легион должны прислать для прохождения сборов пару центурий новичков, а часть легионеров отпустят на два месяца в отпуск. Я договорился с теми, кто едет в столицу, что они привезут мои вещи в обозе. А по поводу похода... Пойдем на женскую половину. Я хочу кое-что рассказать, только не одному тебе, а всем.
   Братья нашли Лидию, отобрали у девушки книгу, и все трое направились в комнаты матери.
   - Настало время разговора? - спросила Селина, увидев их компанию. - Отца ждать не будем?
   - Вообще-то, он и так в курсе. Я вам хотел рассказать.
   - Ну тогда располагайтесь поудобнее, а ты можешь рассказывать, что задумал.
   Лаций сел на скамью ближе к матери и начал свой рассказ:
   - Когда я еще до назначения на юг обдумывал, как можно решить проблему со Степью, в голову пришла мысль, что мы должны быть благодарны кочевникам, и их сильное ослабление может быть опасным.
   - Как эти грязные убийцы могут быть полезны? - удивилась Селина. - Мне непонятны твои мысли. Ты не рабов имел в виду?
   - Ну какие из них рабы, мама, - возразил Лаций. - Я имел в виду то, что наличие серьезной опасности сотни лет не давало нам одряхлеть и зарасти жиром. Сильный и безжалостный враг заставлял Сенат выделять большие средства на армию, постоянно ее усиливать и совершенствовать.
   - Ты хочешь сказать, что теперь, когда угроза не так велика, Сенат пойдет на сокращение армии? - с недоверием спросил брат.
   - Сторонники такой экономии в Сенате есть, но никакого сокращения не будет хотя бы из-за того, что кочевники унялись только на время. А если пройдет мое предложение, то армию, скорее всего, еще и увеличат.
   - Ты об этом хотел рассказать? - спросила мать.
   - Да. Пять столетий назад наши предки создали империю, присоединив к Сорме тех, до кого смогли дотянуться. Уже тогда мешавшие кочевники и необходимость навести порядок в новой империи заставили прекратить попытки увеличить ее еще больше.
   - Куда уж больше, брат? - с недоумением спросила Лидия. - Мы и так больше всех остальных соседей вместе взятых. Даже в союзе королевств жителей меньше, чем в империи.
   - А почему не больше? - вопросом на вопрос ответил Лаций. - Воевать с союзом королевств никто не хочет, но есть еще варварские королевства за проливом! Сейчас в наших руках сила, которой им противопоставить нечего, а нам совсем не помешают новые земли и богатства их жителей, рабы, наконец!
   - Рабы?
   - А чему ты так удивляешься? Кто работает на каменоломнях и дерется на потеху публике на арене цирков? Кто надрывает жилы на военных галерах? Кочевники в качестве рабов не подходят: сломить трудно, а живут в неволе очень недолго. Мы уже давно покупаем рабов у островных пиратов, а это в основном жители тех самых варварских королевств. В конце концов, они рано или поздно ощутят величие империи, когда сами войдут в ее состав и станут провинциями.
   - Ты представляешь, сын, сколько прольется крови?
   - Величие без крови не бывает, мама! Если бы наши предки боялись лить кровь, мы бы до сих пор скитались в повозках с дырявыми шатрами по своей Сорме, если бы нас не завоевал более сильный противник.
   - Я боюсь, что в той крови, которую ты собираешься пролить, будет и твоя собственная или кровь твоего брата. Ведь за величие придется платить. Матерям трудно терять сыновей, но когда такое происходит при защите родины, вместе с горечью приходит понимание того, что иначе нельзя. А отдавать кого-то из вас за величие империи... Знаешь, Лаций, по-моему, у нее этого величия и так достаточно. Но с тобой об этом спорить бесполезно. Какие вы еще мальчишки! Вам бы только махать мечом. К кому ты с этим обратился?
   - К императору. И он вроде принял благосклонно. Вернется отец, тогда узнаем подробности.
   Март Савр появился в доме через два часа после этого разговора. Глава семейства сбросил слуге свой плащ и сразу направился в комнаты Лация.
   - Рабус, марш отсюда, - приказал он младшему сыну. - У меня с твоим братом важный разговор. Ну-ка, дай я на тебя посмотрю. Устал от дороги? Ничего, у тебя будет возможность отдохнуть. Что ты на меня так вопросительно уставился? Заварил ты кашу, сын. Конечно, рано или поздно кто-то должен был высказать идею завоеваний стран за проливом. Победив кочевников, да еще так убедительно, ты сделал это реальным. В целом Сенат склонен поддержать тот план, который ты предложил императору, вопрос только в сроках. В этом году ничего не получится.
   - Это еще почему? - вскинулся сын.
   - Мало я тебя учил думать головой. Вот какое королевство ты бы выбрал в качестве первоочередной цели?
   - Естественно, одно из двух королевств, имеющих морские границы. Какое из них, я еще не решил. Надо поработать со столом внешней разведки и посмотреть, что у них произошло за год моего отсутствия.
   - Разумно. Ты должен принять во внимание следующее. Для того, чтобы нас с тобой не съели за большие потери, надо создать как можно больший перевес над любым возможным противником. Так вот, пехоту, инженеров и кавалеристов мы перевезти сумеем, и прикроем флотом от вражеских кораблей, а с лошадьми дела обстоят плохо. Нет у нас кораблей для их перевозки, и их надо или строить, или пользоваться услугами прикормленных пиратов. На всю империю пара кораблей, в которых купцы доставляют по десятку купленных на развод лошадей, а использовать пиратов, не имея на руках запасного варианта, это значит играть с огнем. Лично я бы на такое не пошел. Я склоняюсь к тому, чтобы в этом году провести всю необходимую подготовку. Надо определить перечень целей и очередность их захвата, хорошо разведать береговую черту и подобрать удобные для высадки бухты в достаточно безлюдных местах, чтобы можно беспрепятственно накапливать силы. Очень важно создать там свою агентуру, разведать наличие больших запасов продовольствия и принять меры к тому, чтобы противник не смог их вывезти или уничтожить. Нужно создать свою резервную базу снабжения и многое другое. В этом году было бы неплохо построить с десяток боевых кораблей, способных действовать на мелководье. Наличных сил армии и резерва нам хватит, но резервистов надо погонять, чтобы иметь здесь полноценные легионы. Тебе дадут только ветеранов.
   - Мне?
   - А кому же еще? Твой план, тебе его и выполнять. К тому же ты у нас теперь триумфатор. Как видишь, работы непочатый край. И не относись с пренебрежением к будущим противникам, на этом очень многие обожглись. В королевствах знают с какой стороны держаться за меч. Получишь завтра свой венок, отдохнешь с нами восемь дней и берись за работу. Начинай с анализа всего того, что наработала разведка. Они уже получили приказ и подготовят для тебя все, что может быть полезным.
  
  
  
   Глава 2
  
  
  
   - И долго мне носить этот венок? - спросил Лаций префекта* Марка Лорга после окончания торжественной церемонии, когда император покинул большой зал дворца.
   - Давно у нас не было триумфаторов, - усмехнулся префект, - ты на моей памяти второй, так что можешь заслуженно гордится. А почему тебе не терпится его снять?
   - Неудобно носить на голове столько золота и стараться ею не шевелить, чтобы это великолепие не слетело. Да и колется...
   - Потерпи немного, сейчас гости разойдутся, тогда и снимешь. Тебе положен отдых, поэтому десять дней можешь отдыхать, а потом все возьмешь в свои руки. Сейчас сходим в стол внешней разведки, и я тебя там кое с кем познакомлю. Тоже очень деятельный молодой человек, тебе он будет полезен. Скажешь , что нужно, и за время отдыха он постарается все выполнить.
   (*префект - один из наиболее близких к императору патрициев, которого он мог оставить выполнять часть своих обязанностей на время своего отсутствия в Алатане).
   Очень деятельному молодому человеку вряд ли исполнилось восемнадцать лет, тем не менее, судя по узору на тунике*, он уже был в должности квестора.
   (*должностные лица империи имели специальные знаки отличия: бронзовый или золотой диск на цепочке, который надевался на шею, и вышивку на правом плече туники. На службе один из этих знаков должен был обязательно присутствовать)
   - Младший квестор, Север Лоран, - представился вскочивший при их появлении юноша.
   - Привет, Север, - кивнул ему Марк. - Это наш триумфатор Лаций Савр. Поступаешь в его распоряжение. Приказ твоему начальству уже отдан. У него полный допуск и очень важная миссия, а твоя задача - разбиться в лепешку, но выполнить все, что ему потребуется. Давай свой венок, Лаций. Отдам твоему отцу, чтобы ты с ним не таскался.
   - И что же от меня требуется в первую очередь? - спросил Север, когда префект удалился.
   - Я буду отдыхать десять дней, - сказал Лаций, - так что время у тебя будет. Мне нужно все, что у нас есть по варварским королевствам за проливом, в первую очередь по тем, которые имеют морскую границу.
   - Это я подготовлю. Только, консул, хочу вас сразу предупредить, что наши сведения могут сильно устареть.
   - А в чем сложность? - не понял Лаций.
   - У них там уже год идет война. Скорее всего, она уже закончилась. Последние сведения датируются поздней осенью. Вся информация идет через купцов, а они стараются до зимы убраться в империю. Позже, уже до весны, этого сделать не удастся из-за штормов.
   - Ладно, тогда давай выборку по последним поступившим данным. Наверное, я не буду ждать десять дней и заскочу раньше. Сколько тебе надо времени на работу?
   - Дня за три управлюсь. Там не так много информации, - сказал Север.
   - А почему ее у вас мало? - удивился Лаций.
   - По этим королевствам очень трудно работать, - коротко ответил квестор.
   - Местные мешают или другие сложности?
   - В королевствах нас стараются не трогать, так что местные не мешают.
   - Значит, проблемы чисто наши?
   - Я буду с вами откровенным. До недавнего времени работой нашего стола интересовались очень мало. Казначейство постоянно пытается урезать выделяемые средства, и время от времени это им удается. Но больше всего мешает служба охраны империи. Мы из-за ревнителей не можем нормально работать и часто вынуждены довольствоваться слухами вместо фактов.
   - Они вам мешают напрямую?
   - Что вы, как можно! Причина в их инструкциях всем гражданам империи, которым по какой-то причине нужно ее покинуть. Купцы это проделывают регулярно, поэтому служба с ними работает больше всего. Купцам предписано жить общинами и запрещено вести разъездную торговлю. Общаться с жителями королевств сверх необходимого тоже не рекомендуется. На месте они следят друг за другом и по возвращении должны отчитываться о своих наблюдениях. И много полезного нам могут сообщить?
   - Да уж. А если завербовать кого-нибудь из иностранцев на нашей территории?
   - Имеет смысл, если есть возможность независимой проверки их сведений. К тому же приезжих трудно зацепить. Зная наше отношение, ведут себя осторожно, к нам симпатий не испытывают и в средствах большинство не стеснено. Да и мало их к нам едет.
   - А если послать своих людей?
   - Я же говорю, что до последнего времени это никому не было нужно. В агентурной работе все упирается в деньги и требует времени. Даже если сейчас дадут деньги, реальных результатов раньше, чем через год, не будет, и то только в том случае, если нам не будут мешать ревнители безопасности империи.
   - Я постараюсь быстро решить эти вопросы, - пообещал Лаций. - Ладно, поеду домой, а то меня уже заждались. Прощайте, Север.
   Дома его сразу перехватил отец.
   - Хочу тебя кое с кем познакомить. Знаю, что ты хотел посидеть чисто семейно, но это особый случай. Из Итаврии* только что вернулся один из моих самых лучших друзей, проконсул Гней Квинт. Он сложил с себя должность наместника провинции, которую в течение года занимал по просьбе Сената, прекратив на это время исполнять обязанности сенатора. У него замечательная дочь, которая всегда была с ним с малых лет.
   - Странно, для чего он таскает с собой ребенка?
   - Она уже давно не ребенок, - засмеялся отец. - Девушке семнадцать лет. Дело в том, что других детей у него нет, а жена умерла родами вместе с плодом больше десяти лет назад. Гней не захотел жениться вторично и всю свою любовь перенес на дочь. Есть еще семья брата, да и я бы приютил его дочь, но они решили быть вместе. Так что ты придержи свой язык и не обижай девушку. Хотя если правда все, что мне о ней говорил Гней, то ее трудно обидеть да и опасно: еще девчонкой она начала учиться обращаться с оружием и теперь может задать жару иному вояке.
   (* Итаврия - одна из провинций на границе империи)
   - И как же зовут эту воительницу?
   - Юлия ее зовут. И если вы с ней подружитесь, - Март многозначительно посмотрел на сына, - я этому буду только рад.
   - Там посмотрим, - неопределенно ответил Лаций. - Пошли, а то брат с сестрой уже давно извелись, да и мама, наверное, недовольна моей задержкой.
   - Ничего страшного: они там заняты гостями, да и мы с тобой медлить не будем. Все уже готово, ждут только нас.
   Знакомясь с гостями, Лаций взял в руки узкую ладонь Юлии, заглянул в ее большие, насмешливые глаза и понял, что пропал. Он и раньше не пренебрегал обществом красивых девушек, бывал и в веселых домах, но Юлия его сразила наповал, как удар копья в неприкрытое броней тело. И ведь ничего особенного во внешности девушки не было. Красивая, но он видел и красивее. Теряясь в догадках, в чем причина, растерянный триумфатор уселся на свое обычное место, стараясь не смотреть на гостью и немного успокоиться. Но здесь Лация знали слишком хорошо, и его замешательство не прошло незамеченным. Взрослые обменялись понимающими взглядами, а Юлия покраснела и не смогла продолжать беседу с Лидией, которую они вели до появления Лация. По знаку матери слуги начали разносить горячие блюда, и вскоре все, отставив разговоры, отдали должное приготовленному праздничному обеду. Когда насытились, слуги убрали посуду и недоеденные блюда и выставили на стол вино и любимые пирожные Лация с ореховым кремом.
   После обеда беседа стала общей и непринужденной. Прежняя скованность прошла, и Лаций с подробностями рассказал о прошедшей компании. Рассказчиком он был хорошим, и слушали его с удовольствием, иногда задавая вопросы. Потом Гней Квинт рассказал несколько интересных и смешных историй, свидетелем которых ему пришлось быть во время наместничества. Вскоре блюдо с пирожными опустело, а разогретые вином патриции и их дети спустились в одну из гостиных, где и продолжили беседу в более непринужденной обстановке. Март рассказал гостям о планах сына, а Лаций добавил о результатах своих
   разговоров с Севером.
   - Это может стать проблемой, - задумчиво сказал Гней. - Служба охраны империи - это серьезно, с ними и сенаторы не хотят связываться. Проще всего выйти на императора: он им быстро хвосты завяжет в узел. Все равно догадаются, чьих рук дело, но сделать ничего не смогут.
   - Лаций, а вы не возьмете меня в поход? - спросила Юлия, вся застенчивость которой пропала под воздействием грандиозных планов консула и выпитого вина. - Спросите отца, и он подтвердит, что я прекрасно владею любым оружинм!
   - Он подтвердит, - согласился Гней, - только все равно никуда не пустит. Можешь поверить старому воину, что это будет не простая прогулка. Тамошний люд постоянно дерется друг с другом, и хороших вояк хватает. Единственные наши преимущества - это организованность и численное превосходство, но случиться может все, а ты у меня одна, так что Лацию я тебя не отдам.
   - Совсем не отдадите? - вырвалось у Лация, прежде чем он прикусил язык.
   - Я неправильно выразился, - ухмыльнулся Гней. - Если сильно попросишь, то отдам, если сама не будет против. А вот в поход волей отца не пущу.
   Вскоре гости стали прощаться и покинули поместье на карете Савров.
   - Ну что, сын, зацепила тебя Юлия? - спросила мать. - Ты на нее тоже произвел впечатление. Поверь, что сейчас девушка может думать только о новой встрече с тобой, и твоя задача - быстрее ее организовать. Справишься сам, или тебе помочь?
   - Гней приглашал посетить их в любое время. Завтра возьму с собой Лидию и съездим. А что, так было видно?
   - Не то слово, - довольно рассмеялась мать. - Наконец-то нашелся кто-то, перед кем капитулировал мой сын. Если хочешь знать мое мнение, то лучшей жены тебе не найти.
   Несколько следующих дней промелькнули, как одно мгновение. Почти все время Лаций провел в обществе Юлии. Они много гуляли по замечательному парку в имении Квинтов, ездили в веселый квартал смотреть бои гладиаторов, которые очень нравились девушке, и выбрались на охоту, захватив с собой Лидию и Рабуса. Общение с Юлией было для молодого консула настолько естественным и желанным, что он просто не мог понять, как жил без всего этого раньше.
   - Она после твоих отъездов словно увядает, - говорил Лацию Гней. - Может быть, хватит уже мучить друг друга ожиданием? Даже для посторонних ваши чувства не являются секретом. А что у вас все так быстро сладилось, так это надо принимать как дар богов.
   Любовный угар не заставил Лация позабыть о деле, и он нашел время навестить Севера.
   - Все бумаги, которые могут вам помочь, лежат на этих столах, - объяснял ему квестор. - Все разложил в четыре стопки, по одной на королевство. На лежащих сверху листах написано название каждого.
   - Я смотрю, по двум из них бумаг совсем мало.
   - Эти страны находятся далеко от залива, и наши купцы с ними не торгуют. Все, что лежит в этих двух папках, узнали из разговоров с жителями приморских королевств.
   - А вот по Сотхему бумаг много.
   - Там у нас большая купеческая колония, да и королевский двор благоволит империи.
   - Больше всего документов по Сандору.
   - Самое крупное из прибрежных королевств, и самое богатое, кстати. Если еще учесть, что оно целый год ведет войну, в которой понесло огромные потери, то это лучшая цель для ваших планов. Побережье очень протяженное, есть несколько портов, а военного флота у них нет. Что там сейчас я вам сказать не могу. Надо пробивать деньги и посылать своих людей, тогда будет толк, и информацию мы получим уже к середине лета, а не к зиме, как обычно. И не то что случайно услышат купцы, а то, что нам с вами нужно.
   - А подходящие люди есть?
   - Люди - это единственное, что у нас есть. Прекрасные бойцы, все в большей или меньшей степени знают язык и имеют навыки агентурной работы.
   - Мне обещали в ближайшее время организовать встречу с императором. Думаю, что он не откажет нам в помощи. Тогда я и займусь изучением собранного вами материала. Спасибо за работу, Север, и прощайте.
   Встреча с императором состоялась на следующий день. Это была третья личная встреча Лация с Арием Хорном. В первую встречу император вручил ему медальон консула и дал полную свободу действий, а во вторую возложил на голову золотой венок триумфатора. Лаций многого ждал и от этой встречи и, похоже, не ошибся в своих ожиданиях. Было видно, что император куда-то спешил и хотел быстрее отделаться от прилипчивого консула.
   - Что у тебя, - нетерпеливо спросил он, быстро войдя в зал приемов. - Уже взялся за работу?
   - Взялся, мой император. У меня два вопроса, которые без вас быстро не решить. Первый - это отсутствие нужных средств у стола внешней разведки, а второй - это практика работы службы охраны империи с купцами, да и с людьми разведки тоже.
   - Объясни подробно насчет второго.
   Арий выслушал объяснения Лация и вынес вердикт:
   - В отношении купцов ничего менять не будем. Изменения в их поведении могут вызвать подозрения, к тому же все, что вы от них сможете получить, поступит слишком поздно. Готовьте и забрасывайте своих людей, а для их внедрения можно использовать купцов. Необходимые средства и указание в охрану о содействии будут даны. Что-то еще?
   - Больше ничего, мой император. Разрешите удалиться?
   - Иди и работай. До сих пор я был тобой доволен. Постарайся, чтобы так было и дальше.
   Лаций не заметил, как пролетели отпущенные ему десять дней отпуска. Незадолго до его окончания он спросил Юлию, согласна ли она стать его женой. Он не сомневался в чувствах девушки и был уверен в ее согласии, и не ошибся. Со свадьбой тянуть не стали, сыграв ее на следующий день. А еще через два дня он отправился знакомиться с делами.
   - Вас можно поздравить? - спросил Лация Север, когда консул перешагнул порог архива, где лежали собранные для него бумаги.
   - Что ты имеешь в виду, Север?
   - Вашу свадьбу, конечно. Третий день весь город судачит о свадьбе триумфатора. Все в восхищении и говорят, что уже давно не было такой чудесной пары. Большие пересуды вызвало решение сыграть свадьбу сразу по приезде невесты в ваш дом.
   - Лесть тебе не идет, а Юлии я верю, как самому себе. К чему тогда выжидать целых полгода?
   - А я не льщу, а просто пересказываю сплетни. Как я могу оценить вашу невесту, если ее в глаза не видел?
   - Еще увидишь. Давай начинать работать. Чиновник из Казначейства был?
   - Был курьер. Принес уведомление о том, что бюджет стола увеличили в двадцать с лишним раз, и в наше распоряжение передали дополнительно специальный фонд на непредвиденные расходы. Там еще была короткая приписка о том, что отчетов по расходам средств из этого фонда у нас с вами требовать не будут.
   - И сколько там?
   - Много. Целых пятнадцать тысяч динариев.
   - Как ты думаешь, хватит на все?
   - Если купцы возьмут наших людей с собой в качестве работников или компаньонов, то много денег останется на расширение агентуры.
   - Сегодня к нам обещали зайти из той службы, на которую ты жаловался. Вот с ними эти вопросы и обговорим, а я пока посижу с бумагами, которые ты подобрал.
   Довольно долго каждый из них занимался своим делом, пока отвечающий за охрану эдил* не доложил, что к ним прибыл посетитель из службы охраны империи.
   (* эдил - полицейский чиновник).
   Прибывший - мужчина средних лет, крепкого телосложения, с неприятным взглядом узко посаженных глаз - представился старшим квестором Марком Кассием.
   - Мне приказали ответить на все интересующие вас вопросы, - сказал он консулу, - и оказать всяческое содействие.
   - Садитесь, Марк, - сказал Лаций. - Есть у меня к вам и вопросы, и просьба о содействии. Первым делом мне нужны имена купцов, торговавших прошлый сезон в Сандоре или Сотхеме, к которым у вас имеются большие претензии по части нарушений правил торговли и общения с местным населением. Есть такие?
   - Нет у нас таких. Те, к кому у нас имеются большие претензии, вообще больше империю не покидают или покидают в качестве гребцов на галерах. Но я понял, что вас интересуют те из купцов, кто, несмотря на наши инструкции, проявляли склонность к общению с местным населением. Таких немного, и их нарушения связаны с внешними обстоятельствами, потому и закончились для них без последствий. И не надо на меня так смотреть, консул! Мы не фанатики и, поверьте, что все наши требования обоснованы и направлены на благо империи. Я имею в виду ту империю, которая пятьсот лет не слишком интересовалась тем, что там творится у соседей. Кто же знал, что все изменится так резко? Впрочем, это неважно. Мы сделаем выборку тех, кто вам нужен и пришлем список. Что-то еще?
   - Весна идет к концу, навигация в самом разгаре, и многие купцы уже уплыли. Вы в курсе, кто постоянно ездит в Сандор и Сотхем? Нам нужны несколько купцов, которые могли бы взять с собой наших людей в дополнение к своим работникам и помогли бы им устроиться на месте. Мы можем оплатить их услуги, но будет лучше, если наши люди сами отработают свой проезд.
   - С Сотхемом проблем нет, так как туда ездят многие, а вот с Сандором труднее. Последнее время туда ездили купцы только из трех купеческих домов, но из-за войны и снижения спроса на свои товары все они прошлым летом понесли убытки и поедут ли в этом году или нет, я не знаю. Могу предложить вам поговорить кое с кем. Это братья Спур и Сервий Антонисы. Они уже больше десяти лет вели торговлю с Сандором, но прошлым летом из-за войны чуть было не пошли по миру. Среди давно торгующих друг с другом купеческих домов и отдельных купцов существует практика отпускать товары в кредит. Вот Антонисы и отпустили одному такому купцу большую партию тканей, а он с ней уехал в столицу и пропал. Обычно в таких случаях берут надежную охрану. Была она и в этот раз, но купцу не повезло нарваться на войска короля Сотхема. Охрану разогнали, купца за то, что посмел защищать свое добро, избили до полусмерти, а товар разграбили. Братья ждали, сколько могли, а потом плюнули на наши наставления и отправились сами искать своего покупателя. Никого из наших там не было, а сами на себя они доносов не писали. Их можно понять: такие убытки сразу отбросили бы дом из первой гильдии в разряд уличных торговцев. Мы тоже отнеслись с пониманием, расспросили и оставили их поступок без последствий. Им и так пришлось в Сандоре помыкать горя. Хорошо хоть, что они говорили на языке королевств не хуже местных. Вы можете узнать у них немало интересного и сделать свои предложения. Думаю, что если вы гарантируете возмещение возможных потерь, они доставят ваших людей в Сандор и помогут им там устроиться.
   - Ну и как? - заинтересовался Лаций. - Им заплатили?
   - Заплатили, хоть и не всю сумму. Если ко мне больше ничего нет, то я уезжаю готовить для вас списки купцов с адресами их домов. Естественно, только тех, кто еще в империи. Если за день-два определитесь с теми, кто вам нужен, попробуем их немного задержать, чтобы вы могли договориться насчет своих людей. Только настоятельно вам рекомендую на лето переехать на побережье в Лузанну. Большинство торгующих с королевствами купеческих домов расположены там. Можно, конечно, доставлять нужных вам людей сюда, но каждый раз вы будете терять не меньше трех дней, даже если воспользуетесь услугами курьерской службы.
   - Будем вам очень признательны за помощь, - поблагодарил Лаций. - Постараемся все выполнить как можно быстрее и дадим вам знать. А за совет спасибо, так и сделаем.
   - Вот видишь, - сказал он Северу, когда ушел Марк Кассий, - вполне вменяемый и очень вежливый человек. И советы дает дельные.
   - Это он с вами такой вежливый, - с какой-то детской обидой возразил квестор, - да и то только после прямого вмешательства императора. А до этого все наши письма и возражения или игнорировали, или в ответ писалось такое...
   - Они, по-своему, правы: империи, если она не собирается расширяться, большая служба внешней разведки не нужна. Нет там для нас реальной угрозы. Ладно, давайте думать, как будем переезжать.
   - А чего тут думать, - сердито сказал юноша, который все еще был обижен и не считал нужным это скрывать. - Садимся на корабль в порту и плывем вниз по течению прямо до Лузанны. Там у нас есть небольшое отделение. Я найду, где пристроиться, а вам придется на время снять дом. Вы же не оставите жену на три месяца?
   - Если ты говоришь о моей жене, то это она меня не отпустит одного на три месяца, - пошутил Лаций. - Давай тогда так и сделаем: ты сегодня закончишь все дела и иди собираться. Да, пошли кого-нибудь, чтобы договорился на завтра насчет корабля. Если не будет корабля, заплатим капитану небольшого парусника. А я сейчас пойду обрадую жену. Когда определишься с кораблем, пришли ко мне курьера.
   Узнав о поездке, Юлия пришла в восторг. Она немало поездила с отцом по империи, но о море только слышала и читала. И теперь она сама сможет увидеть это чудо! Вскоре прибыл посыльный с запиской от Севера. Завтра поутру в Лузанну отправлялся большой грузопассажирский корабль, и для Лация была забронирована каюта. Домашние восприняли новость по-разному. Мать искренне огорчилась тому, что надолго лишится общества сына и его молодой жены, к которой успела привязаться. Лидии было не до того: она сама покидала отчий дом, переселяясь к жениху, а брат чуть не плакал от досады из-за того, что его с собой не берут.
   - Ну, не могу я тебя сейчас взять! - втолковывал ему Лаций. - Я туда еду не отдыхать, и следить за тобой не смогу, да еще и гимнасий у вас закончится только через полмесяца.
   - Не огорчайся сын, - сказал Рабусу отец. - Закончишь свой гимнасий, съездим к ним туда в гости. И море увидишь, и брата проведаешь.
   Плаванье на корабле в небольшой двухместной каюте было недолгим. Утром четвертого дня берега Ольши разошлись, и перед высыпавшими на палубу пассажирами открылось безбрежное голубое пространство моря. В лицо пахнуло незнакомым и тревожащим запахом, плеск речной воды сменился отдаленным рокотом набегающих на берег морских волн, резко и пронзительно кричали большие белые птицы, летающие над самой водой. При приближении к порту к запаху моря добавилась все усиливающаяся вонь гниющей рыбы.
   В порту взяли экипаж, загрузили его вещами и приказали везти в гостиницу поприличнее. Оставив в гостинице Лация с женой и вещами, Север поехал по адресу своей конторы, пообещав консулу заняться поисками подходящего дома. Дом нашелся к вечеру, и Лаций, заплатив за три месяца, сразу же в него переехал.
   - Не очень большой, но уютный, и есть все, что нужно, - осмотрев свое новое жилище, констатировала Юлия. - Все, кроме слуг.
   - Не беспокойтесь, будут и слуги, - заверил ее Север. - Вы поужинали в гостинице, а завтрак уже приготовит кухарка. Я ее нанял от вашего имени вместе с горничной и садовником. Слуги прибудут поутру и будут жить здесь же во флигеле. Завтра, если хотите, съездим на местный рынок и возьмем в пользование экипаж с кучером или верховых лошадей. Можно и то, и другое: конюшня позволяет.
   - Так и сделаем, - согласился Лаций. - А что по нашим делам?
   - В контору поступила записка от наших друзей. Они успели вовремя притормозить братьев Антонисов, которые уже собирались отплыть, и договорились с одним из купцов, через несколько дней отплывающим в Сотхем. Наши люди должны приплыть послезавтра, так что у меня на завтра еще одно дело - найти для них на несколько дней жилье. Хотя если удастся договориться с купцами, то можно будет ребят у них же и пристроить. Так что утром едем за лошадьми, а потом начинаем работать с купцами.
   За неимением слуг Юлия разобрала вещи сама, а потом долго знакомилась с домом и парком. Лаций выбрал себе комнату под кабинет, развесил в ней оружие и закрепил денежный ящик, потом разложил бумаги и вместе с женой пошел выбирать себе одну из двух спален. Выбор спальни плавно перешел в любовную игру и, когда уставшие супруги угомонились и заснули, на дворе была уже глубокая ночь.
   Слуги появились рано утром и сразу приступили к своим обязанностям. Кухарка получила от господина деньги и побежала на рынок, откуда скоро вернулась в сопровождении трех носильщиков, тащивших корзины с продуктами. Горничная занялась уборкой особняка, который с месяц стоял без постояльцев и не отличался чистотой, а садовник срочно поливал начинающий засыхать декоративный кустарник, высаженный по обеим сторонам дороги, ведущей от ворот до подъезда господского дома.
   - Давайте сейчас съездим на рынок за лошадьми, - предложил Лацию приехавший Север. - Все равно раньше чем через час завтрака не будет, а много времени наша поездка не займет. Да и экипаж я пока еще не отпускал. Как приедем, так и позавтракаете, а потом уже на вашем экипаже поедем прямо в контору. Купцы к этому времени должны быть там.
   Так и сделали. До рынка было минут пятнадцать езды на экипаже, а там быстро выбрали двух вполне приличных лошадок, арендовали экипаж, запряженный парой лошадей, и наняли кучера, который должен был по совместительству работать еще и конюхом. Заодно Лаций взял еще крепкого молодого парня в качестве слуги для различных поручений. Слуге оставили деньги для покупки и доставке корма для лошадей и на купленном экипаже отправились домой. Отдав должное очень вкусному завтраку, приготовленному кухаркой, мужчины уехали заниматься своими делами, оставив Юлию на хозяйстве.
  
  
  
  
  
  
   Глава 3
  
  
  
   В небольшом двухэтажном доме, выполняющем в Лузанне роль резиденции стола внешней разведки, в одной из комнат, их дожидались трое купцов, рядом с которыми, как полагалось по правилам, сидел дежурный эдил.
   - Приветствую наших гостей, - поздоровался с поднявшимися с лавок купцами Лаций. - Я консул Лаций Савр. Попрошу вас себя назвать.
   - Купец первого разряда* Спур Антонис, - представился здоровенный детина лет сорока, больше похожий на разбойника, чем на купца.
   Сходство усиливали ножны от большого кинжала на широком кожаном поясе. Сам кинжал был временно изъят эдилом.
   (* купцы делились на три разряда, разряд присваивался в зависимости от объема оборота товаров).
   - Купец первого разряда Сервий Антонис, - поклонился второй, очень схожий внешним видом с братом, но малость уже в плечах.
   - Купец первого разряда Тит Дмитр, - представился последний из купцов - пожилой степенный мужчина с широкой окладистой бородой.
   - Это вы, уважаемый Тит, торгуете в Сотхеме? - спросил Лаций. - Я не ошибаюсь?
   - Совершенно верно, господин консул, - почтительно поклонился бородач.
   - Тогда мы с вас и начнем. Дело у нас только одно, и оно много времени не займет, - сказал купцу Лаций и спросил у эдила: - Где здесь можно поговорить?
   - Сидите! - остановил вскочившего эдила Север. - Я сам провожу. Идемте, господа.
   Они прошли по коридору и поднялись на второй этаж в одну из комнат, которая предназначалась для допросов.
   - Работайте, Север, - предложил Лаций, севший в одно из двух кресел. - Если у меня будут вопросы, я их потом задам.
   - У вас в Сотхеме много работников из империи? - спросил купца квестор.
   - С полсотни будет. Сторожа, приказчики, возчики... Было бы дешевле нанимать из местных, но нам это не разрешают.
   Сидевший в стороне писец заскрипел пером, быстро записывая вопросы и ответы.
   - Они все уезжают на зиму в империю или часть остается в гостином дворе?
   - Большая часть уезжает, господин квестор, остаются немногие. Это в основном сторожа, которые охраняют остатки не проданных за лето товаров.
   - Если мы попросим вас перевезти в Сотхем под видом ваших работников несколько наших людей и помочь им там устроиться? До того, как вы с ними разойдетесь, они будут обязаны выполнять все ваши распоряжения. Деньги на обустройство у них будут. Этот вопрос полностью согласован со службой охраны империи. И учтите, что оказанные нам услуги могут в недалеком будущем возвысить тех, кто их оказал. Подумайте.
   - А о чем тут думать, господин квестор? Если это нужно империи, то долг любого гражданина этому способствовать, тем более что ничего такого сложного от меня не требуют. Сколько всего будет таких людей?
   - Примерно пять-семь.
   - Тем более. Когда их надо забрать?
   - Они приедут завтра до полудня.
   - Вот пусть их тогда к вечеру на мой двор и приведут. У меня уже все готово к отплытию, так что утром следующего дня после молебна и отправимся.
   Север лично проводил к выходу купца и вернулся уже с братьями Антонисами.
   - Присаживайтесь, господа, - предложил он им стулья напротив своего стола. - Разговор у нас с вами будет более обстоятельный. Хочу внести некоторую ясность. Мы не служба охраны и никаких претензий к вам предъявлять не собираемся. Нас очень интересует королевство, с которым вы торгуете уже много лет. Особенно интересно все, что касается событий последнего года. Мы знаем, что вы там попали в переплет и не могли в точности соблюдать те инструкции, которые вам давали ревнители. Для нас даже лучше, что вы смогли больше узнать о сандорцах и поделитесь с нами своими знаниями. Но прежде всего позвольте спросить, какие у вас планы на этот год?
   - Мы хотели, господин квестор, еще разок сходить в Сандор, - ответил Спур. - По нашим прикидкам эта война должна уже закончиться, и наши товары будут иметь спрос. В Сотхеме и без нас купцов довольно, а в Сандоре у нас есть кое-какие связи. Если что не так, отдадим все оптом одному из знакомых купцов и отвалим. В накладе в любом случае не останемся.
   - А наших людей захватить сможете?
   - А сколько их? Язык-то знают?
   - Семь человек. Двое знают хорошо, остальные - похуже, но объясниться смогут.
   - Так семь человек почему бы не взять? Место на корабле есть. Двор гостиный там совсем мал: не двор, а дворик, но если им не возбраняется с него съехать, то не вижу трудностей. Жилья там сдается достаточно.
   - А немного их натаскать? Можете им рассказать о Сандоре?
   - И это можно. Могут даже за время пути малость подучить язык. Язык - это первое дело. К чужакам везде отношение плохое, и Сандор в этом не исключение.
   - Вот и договорились. А теперь вы нам расскажите о прошлогодней поездке. Можно в общих чертах, а то, что нас заинтересует, изложите подробно.
   Судя по всему, главным в семье Антонисов был Спур, он и начал рассказ:
   - В том году плаванье ничем не отличалось от походов прошлых лет, разве что отплыли мы на две декады позже обычного. Корабль у нас не очень большой, и свой товар обычно успеваем до осени продать без остатка. Разъездную торговлю нам вести запрещают, поэтому мы сбываем товары в крупном портовом городе Гонжоне. В Сандоре есть еще один крупный порт, но Гонжон расположен ближе, да и до столицы от него добираться удобнее, поэтому в нем часто бывают столичные купцы.
   - Расскажите все, что знаете о том, как началась война, - попросил из своего кресла Лаций.
   - В том году торговля у нас не пошла, - продолжил Спур, - а тут еще эта задержка. Обычно все возвращаются перед началом осенних дождей. Вообще-то, можно и задержаться, потому что, пока идут дожди, штормы в заливе случаются редко. Это уже с наступлением холодов штормит по нескольку раз за день. Но до дождей ветра чаще всего дуют в нашу сторону, а уже после - как повезет, поэтому умные люди предпочитают не рисковать. А у нас с братом сложилось безвыходное положение. Не продать товар нельзя, и задерживаться с ним до весны мы тоже не могли, поэтому пришлось принять предложение одного из купцов, с которым мы вели дела уже семь лет. Он предложил купить все наши ткани с небольшой скидкой и отвести их в столицу. Там у него был партнер, который мог их после распродать с немалой для себя выгодой. Для нас большой выгоды не было, но хоть можно было вернуть свои деньги, поэтому и согласились. Деньгами он оплатил только треть товара, а на остальное выдал долговую расписку. Договорились, что он по ней расплатится через пятнадцать дней. Мы прождали двадцать, а его все не было. И тут мы узнали, что король Сотхема Мехал начал войну, и встревожились. Понятно, что сотхемцы постараются захватить столицу, а наш товар в нее и повезли. Сначала заговорили, что сменивший Олиманта новый герцог Аликсан сжег в лесах сотхемскую армию числом в двадцать тысяч.
   - Как такое могло случиться? - удивился Лаций.
   - Там были леса на много дней пути, - пояснил Спур, - и дождей всю вторую половину лета почитай не было, а в этом случае ничего такого сложного в том, что сделал Аликсан, нет. Послать опытных людей, которые пустят огонь, когда будет нужный ветер. Человек от лесного пожара не уйдет, да и на лошади по лесу далеко не ускачешь, даже по редколесью. Мехал, говорят, бесился, но к самому Аликсану не пошел. Вести армию несколько дней по свежему пепелищу - это надо быть безумным. Он вторгся во вторую пограничную провинцию - Парнаду и в отместку сжег там несколько городов вместе с населением, в том числе и столицу, а потом повел свою армию к столице королевства через провинцию Рошти. К тамошнему герцогу подтянулись войска из других провинций, и наступление остановилось.
   - И герцог, который жег леса, тоже привел помощь? - спросил Север.
   - Аликсан-то? Нет, он туда не пошел. Он начал захватывать занятые сотхемцами города, потрошить обозы и перехватывать подкрепления, которые шли армии Мехала из Сотхема. Все это мы узнали уже позже перед самым отплытием.
   - Как же это вы решились туда поехать? - спросил Север.
   - Большого риска не было, - ответил купец. - Мы наняли небольшой отряд наемников и одвуконь помчались к столице, забирая на запад, чтобы проехать по землям провинций, куда Мехал еще не добрался. Крюк получился изрядный, но в столицу попали целыми и невредимыми. Наш знакомый был уже там, хоть и без товара. У него в подкладке одежды осталось золото, поэтому смог заплатить за помощь и добраться до партнера. В тот раз он смог вернуть только половину долга, но обещал полностью погасить этим летом.
   - И когда же это вы отплыли домой? - с недоумением спросил Лаций. - Вам же после всего еще нужно было вернуться.
   - Так зимой и вернулись! - вздохнул Спур. - Нам обязательно надо было очутиться дома, поэтому выбрали день, когда дуло в нужную сторону, помолились и отплыли. Правда, зима была еще в самом начале, но штормом нас немного зацепило. Хорошо, что боги уберегли.
   - Значит, чем все закончилось у Мехала, вы не знаете? - уточнил Север.
   - Нет, не знаем, но я так думаю, что Мехалу пришлось уйти.
   - А почему такой вывод? - спросил Лаций.
   - Так ведь обе стороны понесли большие потери, а это не та война, когда будут воевать до последнего человека. Раз у короля Сотхема не получилось сразу переломить войну в свою пользу, я бы на его месте быстрее ушел обратно. Посудите сами. Сандорцов против него собралось много, а Аликсан оседлал тракт, по которому шло снабжение. Армия Мехала ничего не получала, а противники на своей земле и ни в чем не испытывали недостатка.
   - А что вы можете сказать об этом Аликсане? - спросил Север.
   - О нем чего только не болтали, - сказал Спур. - Откуда он взялся, никто толком не знает. Вроде бы откуда-то приплыл. Герцогство ему отдал король после того, как Олиманта убил родной брат. Из всей семьи удалось спастись только маленькой дочери герцога. Аликсану годов то ли шестнадцать, то ли уже семнадцать, но умен не по годам. Он ведь герцогство отвоевал у брата Олиманта без всякой поддержки со стороны короля. А дочь убитого герцога признал сестрой.
   Еще час Лаций и Север поочередно задавали купцам интересующие их вопросы, после чего с ними распрощались, договорившись встретиться на следующий день.
   - Беспокоит меня этот так внезапно появившейся герцог, - сказал Север, когда писарь забрал свои записи и удалился делать копии с написанного. - У Мехала очень хорошая организация войск, близкая к имперской, и сам он хороший полководец, а какой-то мальчишка рушит его планы, да еще меньшими силами.
   - Да, - согласился Лаций. - Очень деятельный молодой человек. Интересно, сколько всего он мог успеть за прошедшие полгода. А мы еще вынуждены будем дать ему целый год на усиление. Большой проблемы я все равно не вижу, но крови он нам может попортить немало.
   - Как бы не слишком много, - угрюмо заметил Север. Если он с малыми силами умудрился такого натворить, то на что станет способен, укрепившись в своей провинции и создав профессиональную армию?
   - Армия Мехала это все-таки не наши легионы, - возразил консул. - Или я чего-то не знаю? Как-то вы, Север, очень болезненно на все это отреагировали. Вы какой приказ получили в отношении меня?
   - Помимо приказов существуют правила работы, - стараясь не смотреть на Лация, ответил Север. - Есть у нас в Сотхеме один человек. Его туда внедрили еще при прежнем руководстве. Поймите, Лаций, я обязан давать информацию вам или другому вышестоящему, но делать это так, чтобы не подвергать риску своих людей, а вы все-таки не работник стола.
   - Так вот почему по Сотхему было так много материалов, - понимающе сказал Лаций. - Давайте я попробую угадать. Если вас так задела неудача войск Сотхема, значит, ваш человек имел непосредственное отношение к их подготовке. Я прав?
   - Правы. Этот человек в свое время работал приказчиком у одного из купцов. В совершенстве овладел языком и прекрасно изучил местную специфику. Он в прошлом военный с большим опытом. Не так легко было подвести его к королевскому окружению: в Сотхеме отношение к простолюдинам не лучше, чем в других странах. Сейчас он уже дворянин.
   - Мехал умеет ценить услуги?
   - Да.
   - И какова цель нашего вмешательства? Для чего нам усиливать Сотхем?
   - А вы еще не поняли? Первоначально глава нашего стола ставил лишь задачу глубокого внедрения, но потом пересмотрел приоритеты. Война Сотхема с Сандором была неизбежной, так почему не постараться ослабить одно из самых сильных королевств? Меня тогда еще в разведке не было, и о многом я могу только догадываться. По тому как быстро поддержали и начали реализовывать ваши планы, можно сделать вывод, что подобные мысли были у многих из тех, кто вершит судьбы в империи, а вы своей победой только убрали препятствие...
   - Ладно, Север, пищи для размышлений мы с вами получили достаточно. Теперь я бы предпочел еще пищу материальную. Вы не против того, чтобы посетить нас и отобедать?
   - Как-нибудь в другой раз. Я пока не проголодался и обед заказал хозяйке дома, где снимаю комнату.
   - Молодая хозяйка?
   - Лет двадцать.
   - Ну тогда отложим все дела до завтра. Приезжайте к нам утром. Позавтракаем и вместе направимся сюда.
   Обед был еще вкуснее ужина. После еды Юлия попросила мужа помочь ей уложить волосы, и в процессе укладки они оказались в кровати, после чего уставшие, но довольные, заснули и проспали до вечера. Вечером жена попросила Лация показать ей море. Заложили карету, и консул, захватив на всякий случай меч, повез жену в бухту, в которой купалось большинство жителей Лузанны. Ехали туда с полчаса по неплохой дороге. В это время в большой и красивой бухте с прекрасным пляжем никого, кроме них, не было. Лаций приказал конюху отвернуться, и они, скинув одежду, долго плескались и дурачились в теплой, кристально чистой воде. Вкусный легкий ужин и фрукты стали достойным завершением дня.
   - Я так рада, что мы сюда приехали! - искренне сказала Юлия. - Это так здорово: только ты и я! Хотя позже надо будет с кем-нибудь познакомиться. У тебя есть работа, а мне одной скоро станет скучно. Как, кстати, твои дела?
   - Пока работы не слишком много, но работа интересная. Есть успехи, но мы только начинаем работать. Все еще впереди.
   На следующий день Лаций с Севером до приезда своих агентов занимались разборкой бумаг и анализом полученных данных. За час до полудня из порта двумя экипажами прибыли двенадцать мужчин. Все они отличались крепким сложением и были не старше сорока лет. Север разбил их на две группы. Пять человек направлялись в Сотхем, поэтому их должны были отвезти к Титу Дмитру. Все они получили от молодого квестора инструкции и увесистые кошели, после чего на экипаже уехали к купцу. Антонисы приехали примерно через час после отъезда первой группы, и за время ожидания каждому из семерых агентов были намечены первоочередные цели и выданы подробные инструкции и деньги. Самого перспективного агента направляли в герцогство Аликсан с заданием собрать всю возможную информацию по герцогу и создаваемой им армии. Плотный, чуть выше среднего роста с мощными мышцами и кошачьей грацией, он почему-то внушал консулу инстинктивный страх. Лацию было стыдно, но он ничего не мог с собой поделать: сам опытный воин, он боялся этого человека с приятным лицом и глазами убийцы.
   - Где вы его откопали? - проворчал он, когда все агенты вышли во двор встречать купцов.
   - Как-нибудь расскажу. Старайтесь поменьше с ним общаться и ни в коем случае не задирайте, - Север непроизвольно передернул плечами. - Это страшный человек и, если бы все зависело только от меня, духу бы его в нашей службе не было. Но надо отдать ему должное: самый способный из всех, обладает большим опытом, в том числе боевым, и в совершенстве овладел языком королевств. Пойдемте их проводим.
   Отправив агентов, они некоторое время сидели в саду, думая каждый о своем, а потом и сами разъехались по домам. Первую часть операции они выполнили, на очереди была вторая. Самое важное в агентурной работе это связь, без нее все добытые сведения ничего не стоят. Если для доставки агентов использование купцов было делом естественным, то службу связи с агентами им надо было создавать самим. Прикрытие было то же самое - торговля. Для этого нужно было создать фиктивный торговый дом, и открыть два его отделения в имперских факториях Сандора и Сотхема. В Сотхеме для этого идеально подходил большой портовый город Барин, где имелась торговая колония империи, а в Сандоре выбрали Гонжон. Нужно было закупить партию товаров и взять в аренду пару небольших парусников. Официально они предназначались для подвоза товаров, но основным назначением должна была стать именно связь. Надеяться на случайный корабль или ждать осени никто не собирался.
   Утром следующего дня, приехав в резиденцию, Лаций столкнулся с незнакомым чиновником с медальоном квестора на шее.
   - Лаций Савр? - спросил он, с интересом рассматривая Лация. - Я квестор Селий Кларт. Я замещаю главу нашего стола и сегодня прибыл из столицы ознакомиться с тем, как у вас идут дела, и при необходимости оказать помощь. Давайте пройдем наверх и поговорим, Север уже там.
   В допросной комнате сидел насупившийся Север, который поздоровался с консулом и опять уткнулся взглядом в пол.
   - Не обращайте внимания, - кивнул на него Селий. - У нас тут свои дела. Я уже обо всем расспросил младшего квестора, так что вас донимать расспросами не буду. В целом вы все делали правильно, и у руководства стола к вам претензий нет. И идею создания своего торгового дома я целиком и полностью одобряю.
   - Но что-то в наших действиях, судя по виду Севера, вас не устраивает?
   - Скажем так, я просто хочу вас поправить в мелочах и немного дополнить. Вы хотите создать свой торговый дом, но для чего его делать фиктивным? Почему не взять пару сведущих в торговле людей и не вести торговлю по-настоящему, а не только для вида? Вам помешают лишние деньги? Думаю, что нет. Да и прикрытие будет более надежным. Теперь дальше. Вы допросили купцов и ознакомились с обстановкой в Сандоре на начало зимы или, скорее, на конец осени, потому что новости имеют обыкновение запаздывать, и теперь на основании этих устаревших сведений собираетесь строить свою работу. Новости из-за пролива вы получите в лучшем случае через месяц. В то же время в двух шагах отсюда располагается фактория, в которой наверняка уже есть сандорские купцы, приехавшие всего несколько дней назад. Кто вам мешает их посетить и поговорить? Предлогов для посещения фактории можно найти много, а сведения о том, что сейчас происходит в королевстве, для них не тайна, а повод поговорить за бокалом вина. Заодно присмотритесь и к их окружению. Вполне возможно, что вы там найдете достойную кандидатуру для вербовки. Одних денег может оказаться недостаточно, но можно пообещать и имперское гражданство. Для многих это достойная цель, ради которой стоит потрудиться. Я еще побуду в Лузанне пару дней, и младший квестор знает, где меня можно найти, так что в случае необходимости обращайтесь. Помогу всем, что в моих силах.
   - Что он тебе такого сказал? - спросил Лаций, когда Селий попрощался и ушел.
   - Ничего хорошего, - мрачно ответил Север. - Я действовал на основании прежних установок, а теперь, похоже, на них махнули рукой. Кто-то на самом верху очень сильно заинтересовался тем, что мы с вами делаем, иначе Селий бы сюда не примчался.
   - План поддерживает император, поэтому естественно, что руководство стола оказывает помощь, - сказал Лаций. - Да и не такая большая шишка этот квестор.
   - Вы просто не в курсе наших дел. Император только одобрил ваш план, но сам лично вмешиваться не станет. Это для вас завоевание земель за проливом - дело чести и величия империи. Найдется много очень влиятельных людей, которые постараются к нему примазаться, а то и вовсе захватить в свои руки, оставив вам только право проливать свою кровь. Даже одна подготовка к вторжению потребует огромных средств, которые всегда частично разворовываются чиновниками. О королевствах за проливом я вообще молчу. Это новые земли, богатства живущих там народов и рабы. Это, наконец, новые должности! С одной стороны, такой интерес должен обеспечить нам поддержку, а с другой, я боюсь, что в наши дела начнут активно вмешиваться и мешать работе. Селий - только первая ласточка. Разведка - это такое дело, которое не терпит спешки и давления сверху.
   - Мне показалось, что он высказал очень дельные мысли, - возразил Лаций. - У меня и у самого были идеи использовать приезжих, но ты мне отсоветовал.
   - Отсоветовал потому, что раньше у нас такое не приветствовалось. Я же говорю, что на правила наплевали. Если бы раньше я сам предложил дать имперское гражданство перспективному агенту, мне бы надавали по шее, и даже на отца не посмотрели бы.
   - А кто у тебя отец?
   - Сенатор Галий Лоран.
   - Ладно, что теперь об этом говорить. Агентов мы с тобой отправили, теперь нужно, как и планировали, создавать свой торговый дом. Есть мысли, с чего начинать?
   - С визита в сандорскую факторию. Если руководство нас к этому подталкивает, будет глупо не воспользоваться. Лучше съездить вместе. Здесь нас вообще никто не знает, тем более приезжие купцы. Повод для визита найти недолго, в этом Селий прав. И скрывать они ничего не будут, если захотим узнать, чем закончилась война. Что может быть естественней такого желания у людей, которые хотят заняться там торговлей? А заодно посмотрим на челядь. Агентов в большинстве случаев лучше всего вербовать среди слуг.
   - Чем они хоть торгуют?
   - Привозят мед и воск, очень хорошее зерно и меха. Некоторые еще торгуют льном и бумагой. От нас везут медь, вино, ткани и засахаренные фрукты. Иной раз вывозят и скульптуры, или наши купцы их продают под заказ. Это основное, а по мелочи есть еще много разных товаров. От нас запрещается вывозить оружие, а о запретах с их стороны я ничего не слышал.
   - Вряд ли нам обрадуются в фактории, - задумчиво сказал Лаций. - Им не интересно, чтобы имперские купцы возили в королевство те же товары, какие возят они сами. Могут и наврать по поводу войны, чтобы отпугнуть соперников.
   - Можно сказаться купцами, которые торгуют жемчугом и прочими драгоценностями, - предложил Север. - Этим тоже торгуют, но редко. Больших денег на такой торговле не сделаешь, особенно если безвылазно сидеть в фактории.
   - Насчет фактории договорились, - кивнул Лаций. - Что будем делать дальше?
   - Дальше вы пойдете к нашим друзьям из службы охраны империи, - предложил Север. - Мы в Лузанне люди новые, а они здесь всех знают, вот пусть и посоветуют вам кого-нибудь из купцов, кто бы смог заняться нашим делом.
   - А где ваши собственные люди? Неужели на весь филиал только эдил с писцом?
   - Был у нас здесь свой работник, но он два года назад умер. Простыл осенью, слег и уже не поднялся. Когда людям за семьдесят, такое бывает. Казначейство быстро сократило его должность, несмотря на то, что здесь чужая фактория. Это было тогда, когда я поступил на службу. Я думаю, что следует затребовать из столицы пару людей, не все же нам двоим разрываться! Это пока у нас немного работы, а после точно не управимся. Я, наверное, сбегаю к квестору и изложу эту просьбу от вашего имени. Обещал помогать, так пусть помогает! Но это уже после визита к купцам. Когда к ним поедем?
   - А давай сейчас и поедем, - предложил Лаций. - Придумаем себе имена и поменяем одежду. Поедем сначала ко мне, а потом завернем к тебе, а в порт возьмем наемный экипаж.
   Порт от остального города отгораживала стена высотой в два человеческих роста. У ворот, через которые провозили грузы, стоял большой караул для их досмотра, а у других, меньших по размеру ворот стояли лишь трое стражников, проверявших, кто из приезжих и по какой надобности покидает территорию порта, и взимавших с них плату за проход. Когда их экипаж подкатил к караулу, Север достал из выреза туники свой медальон и молча показал стражникам, которые тотчас же поспешили распахнуть ворота.
   - Не люблю порты из-за рыбной вони! - сказал Север консулу. - Вроде и рыбы здесь нет, а все равно воняет тухлятиной. И как они только здесь живут по два месяца! Я бы только из-за этой вони не стал купцом. Нам ехать почти в самый конец к складам. Фактория это огороженные общим забором склады и несколько жилых домов.
   Когда экипаж подъехал к нужному месту, Север приказал извозчику ждать, а сам подошел к калитке, устроенной рядом с воротами, и громко постучал сначала кулаком, а несколько позже, когда на этот стук никто не отреагировал, ногой. В одном из домов отворилась дверь, и к калитке подошел молодой крепкий парень с симпатичным лицом.
   - Что нужно господам? - спросил он на имперском, произнося слова правильно, но с заметным акцентом.
   - Мы бы хотели встретиться и поговорить по торговому делу с кем-нибудь из купцов, - сказал Север. - Есть они в фактории? Или в этом году пока еще никто не приехал?
   - Мы приплыли три дня назад, - ответил парень, - а больше пока никого нет. Хозяин говорил, что позже должны быть еще несколько купцов. Его самого сейчас нет, а куда и по какой надобности уехал, мне не докладывали.
   - А ты сам кто будешь, милейший? - спросил Лаций, покинувший экипаж и подошедший к калитке.
   - Я Ольд Орди. Нанялся охранником к купцу Альберу Содеру.
   - Ты и сейчас охраняешь его имущество? - продолжил расспрос Лаций.
   - Нет, сейчас не моя очередь.
   - А почему не в городе?
   - А что там делать, если в кармане не звенит серебро? - сказал Ольд. - Мало того что девки дороги, так еще за выход плати. Вот выплатит хозяин деньгу, тогда другое дело!
   - Ты и на нас мог бы неплохо заработать, - предложил Лаций. - Нам надо было поговорить с твоим хозяином, чтобы узнать, как обстоят дела в королевстве. У вас была война, а нам скоро отплывать с товаром. А как ехать, ничего не зная? Я думаю, если на месте нет хозяина, нам и ты сгодишься. Только не вести же разговор, стоя по обе стороны забора. Раз ты сейчас свободен, приглашаю проехать с нами в трактир. С тебя рассказ, а с нас угощение. Само собой, дадим и серебра. На одно посещение веселого дома хватит. А с нами на воротах ничего платить не придется.
   - Ну если не платить, тогда можно, - согласился Ольд. - Только, господа хорошие, плату завсегда нужно обговорить заранее. Я вам, что хотите, могу рассказать, а вот что я за это буду иметь, кроме выпивки?
   - А это будет зависеть от твоего рассказа! - засмеялся Север. - Десяток серебряных получишь в любом случае. А окажешься хорош, как рассказчик, дадим еще столько же.
   - Это другой разговор! - Ольд ухватился обеими руками за верх забора и, оттолкнувшись ногами, оказался по другую его сторону.
   - Не хочу тревожить остальных, чтобы запирали за мной калитку, - пояснил он. - Поехали, что ли?
  
  
  
  
  
  
  
  
   Глава 4
  
  
  
   - И что вас интересует, господа? - спросил Ольд.
   Они только что приехали в один из лучших трактиров в центре Лузанны, выбранный Севером за отменное качество вина. Для наемника можно было бы выбрать заведение поскромнее, но Лаций решил совместить его рассказ с обедом и не собирался экономить на собственном желудке.
   - Для начала расскажите нам, чем вообще закончилась война, - сказал консул. - И не забывайте кушать, а то вино ударит в голову, и вы не отработаете затраченных на вас денег, не говоря уже о том, что вам придется забыть о веселом доме.
   - Все закончилось где-то в конце зимы или в начале весны, точно я не знаю. Герцог Аликсан не захотел положить в битве свою армию и предложил Мехалу убираться восвояси. Тому, наверное, тоже не захотелось лишаться остатков армии и головы, поэтому он без споров сложил оружие и под конвоем покинул наше королевство.
   - А почему и здесь Аликсан? - не понял Лаций. - А где были король и остальные герцоги?
   - Так вы, господа, оказывается, вообще ничего не знаете! - ухмыльнулся Ольд. - Всех предал герцог Марди. В бою под городом Дарком он нанес остальным удар в спину. Кто-то прорвался, кого-то побили, но в результате все герцоги разбежались по своим столицам, а король из своей сбежал. Заявился он с какими-то войсками во дворец Аликсана и попытался захватить его провинцию. Я думаю, он рассчитывал, что Алексан из похода не вернется, но Мехала при этом изничтожит. Но у него ничего не вышло. Все его войска были окружены верными герцогу дворянами, а самого короля заставили отдать свои земли Аликсану и Лантару, после чего выгнали. С какого здесь бока герцог Лантар, я не знаю, но о короле больше никто не слышал. Аликсану после этого предлагали корону, но он умен, поэтому отказался от нее в пользу герцога Рошти, который у нас сейчас и правит.
   - Так у Аликсана теперь две провинции? - задумался Лаций.
   - Почему две? - сказал Ольд. - Не две, а три. Провинция Парнада осталась без герцога, так ее ему тоже отдали. Правда, она разорена, но он все быстро поправит, уж больно умен.
   - А его армия? - спросил Север.
   - Что, его армия? - не понял Ольд. - Что вы хотите знать?
   - Нам интересно знать, велика ли его армия, - сказал Север. - Ведь у Мехала она была огромной, а получается, что он проиграл не королевству, а только герцогу Аликсану.
   - Так и было! - подтвердил наемник. - Армию он для нашего королевства собрал очень большую и постоянно продолжает ее увеличивать. И воюет он не так, как другие, а со всякими хитростями, поэтому и потери у него очень невелики.
   - А зачем ему в мирное время такая армия? - заинтересовался Лаций. - Ведь на ее содержание тратится уйма денег.
   - Так ведь Мехала пришлось отпустить, да еще с войском! Думаете, он простит обиду? А у Аликсана с ним сейчас общая граница по двум провинциям! Ему без большой армии никак нельзя!
   - А откуда он сам? - спросил Север. - У него хоть семья есть?
   - Говорят, что его принесло на корабле штормом откуда-то отсюда, - ответил Ольд. - Но вроде не из самой империи, а из какого-то королевства далеко на севере. Все на том корабле погибли, остался один он. А семья есть, как же без семьи? Жена у него умница и красавица, и сестра есть. Эта сестра, когда ей было всего двенадцать, избила до полусмерти какого-то графа из свиты бывшего короля, когда тот захотел в коридоре раздвинуть ноги одной из ее служанок. Об этом всем в королевстве известно. Сейчас-то ей уже на год больше. Вроде бы за ней ухлестывает принц Барни. А драться ее учил брат!
   - А как все остальные герцоги смотрят на то, что есть кто-то сильнее их всех? - поинтересовался Север.
   - А он на чужие земли не зарится, зато в королевстве стало спокойнее, так чего им-то беспокоиться? Вот королю такое вряд ли по душе.
   - А что вы говорили о его хитростях? - вспомнил Север. - Как он воюет?
   - Здесь я вам ничего рассказать не могу, - покачал головой Ольд. - Сказал, потому что это известно всем, а что за хитрости, надо спрашивать у тех, кто с ним воевал, или у короля Мехала.
   - А это мысль! - задумался Лаций. - Вы поняли, о чем я говорю, Север?
   - Потом, - ответил квестор, показав глазами на захмелевшего Ольда. - Послушайте, Ольд, вы никогда не думали остаться жить в империи насовсем? Из всех известных государств наше самое богатое и безопасное.
   - Вы за это право дерете такие деньги, что мне их нипочем не собрать!
   - Если вы будете работать только на своего купца, то вы правы, - сказал ему Север, - а если еще и на нас, то мы вам дадим и деньги, и право стать нашим гражданином!
   - Правда, что ли? - пьяно изумился наемник. - Так я завсегда готов! Денег-то много будет?
   - Сколько вам платит купец? - спросил Лаций.
   - Десяток серебром в декаду.
   - Мы будем доплачивать в два раза больше пока вы здесь, ничего не требуя взамен, - пояснил Север, - а вот когда вернетесь домой, вам придется на нас поработать. Но и оплата тогда будет намного больше, а через год станете гражданином империи без всяких выплат!
   - Я согласен! - заявил Ольд. - Вы, господа, не думайте, что я пьян! Ну выпил немного, но от своего слова не отступлю!
   - Ну что же, вот мы с вами и узнали все самые последние новости, к тому же завербовали неплохого агента, - сказал Север, когда они часом позже сидели вдвоем в филиале. - Еще бы он поменьше пил... Только меня эти новости не обрадовали.
   - Да ерунда это все! - отмахнулся Лаций. - Ну есть один сильный противник. Так даже интересней! Вы хорошо слушали рассказ? На них напали, и спасение было только в единстве, а все герцоги после первой же неудачи разбежались по своим углам! Такое королевство просто не имеет права на существование! Думаете, когда нападем мы, будет по-другому? Ну и зря! Все точно так же разбегутся, надеясь неизвестно на что. А Аликсан нам все равно не противник, какую бы армию он ни собрал! Быстрее нужно создавать торговый дом и налаживать связь. Наверняка ваш человек при дворе Мехала должен знать все подробности войны и уловки этого герцога. Скорее всего, он и в походе был с королем. Вот от него-то все и узнаем!
   - Если он только сам не погиб. В том же лесном пожаре мог сгореть.
   - Что-то мне не нравится твое настроение! Как приехал этот квестор, так тебя словно подменили. Ты в состоянии к нему сейчас идти? А то я вот малость перебрал вина и к нашим ревнителям порядка раньше завтрашнего утра не пойду.
   - А я пойду сегодня. Не хочу такое откладывать. Да и пил я меньше, хотя Селий все равно заметит.
   До дома, в котором остановился Селий Кларт было недалеко, поэтому Север решил пройтись пешком, оставив консула дожидаться карету. В трактире он выпил всего пару бокалов вина, поэтому внешних признаков опьянения не было, но в голове шумело и немного путались мысли. Он дошел до нужного дома, постучал в дверь и дождался, когда ему откроют. Хозяйка уже знала Севера, поэтому пропустила его в дом и сообщила, что у господина квестора гость.
   - Вы можете подождать в гостиной, пока он освободиться, - предложила она парню. - Пройдите на второй этаж, а потом налево.
   Север послушно поднялся на второй этаж, свернул направо и дошел до комнат, которые занимал Селий, пытаясь сообразить, где здесь может быть гостиная. Потянув за ручку единственную в этой части коридора дверь, он услышал доносящийся из соседней комнаты голос квестора и застыл на месте, вслушиваясь в разговор.
   - Я все-таки думаю, что их не стоит трогать, - говорил Селий. - Консулу это дело поручил сам император, и Сенат утвердил его кандидатуру, а молодому Лорану я накрутил хвост, поэтому он в ближайшее время будет лезть из кожи вон, лишь бы добиться результатов.
   - Вам виднее, - ответил квестору чей-то голос. - Просто я считаю, что такое важное дело нельзя поручать еще слишком молодым и неопытным людям.
   - Зря вы так, сенатор, - засмеялся Селий. - Они, конечно, молодые, но неопытными я бы их не назвал. Да и чем они занимаются? Разведка в этом деле будет значить не слишком много, а строительство кораблей и подготовка армии поручены совсем другим людям. Времени в запасе много, и все еще можно переиграть. Давайте не будем их трогать с месяц и посмотрим, что они нароют. А я ненавязчиво проконтролирую их работу.
   Север тихо прикрыл дверь и вернулся к лестнице.
   - Уже уходите? - спросила хозяйка, увидев спускающегося парня. - Господин квестор освободился?
   - Я себя не слишком хорошо чувствую и сейчас не буду ждать, - ответил ей Север. - Зайду к нему завтра.
  
   - Много пришлось выпить? - спросил "купец" Альбер Содер вернувшегося Ольда.
   - Почему пришлось? - засмеялся тот. - Отличное вино. К нам такого не привозят. А выпил пару кувшинов. Опьянел, конечно, но в меру. Рассказом об обстановке в королевстве они не ограничились, так что я теперь по совместительству их человек.
   - И много обещали заплатить?
   - Двадцать серебряных в декаду.
   - Жмоты!
   - Так и делать ничего не нужно, - опять засмеялся Ольд, - а мне на девочек хватит. Они здесь одна лучше другой. Все, между прочем, выкрадены пиратами с побережья Сотхема.
   - Ладно, тебе бы только баб валять. Рассказывай дальше.
   - А почему бы и не повалять, если есть такая возможность? Никакого дела у меня здесь не будет. Завербовали с прицелом на использование, когда мы вернемся домой. И о чем это говорит?
   - Империя заинтересовалась странами за проливом, - сказал Альбер. - Первой целью, скорее всего, будем мы. И начнется все не этим летом.
   - Вот и я так думаю, - согласился Ольд. - А ты как съездил?
   - Да так, - неопределенно ответил Альбер. - Встретился кое с кем из здешнего дна. Дорого берут, сволочи. Но теперь, если здесь появятся Марди или бывший король, мы об этом узнаем.
  
   - Я могу зайти, ваше величество? - спросил верховного короля союза королевств Ольдара его канцлер Фрей Лобер.
   - Мог бы и не спрашивать, - ответил король. - Если бы я был с женщиной, дверь была бы заперта, в остальных случаях вход для тебя свободен. С чем пришел?
   Они были не во дворце, а в большом охотничьем доме, в котором король проводил большую часть лета, сократив число слуг до минимума и переложив на это время все свои обязанности на канцлера.
   - Вы выражали недовольство тем, что наш друг в Сенате обходится казне слишком дорого без всякой видимой пользы...
   - Хочешь сказать, что польза наконец появилась?
   - От него прилетел стриж. Сенатор сообщает, что следующим летом империя начнет ряд войн с королевствами за проливом с целью их завоевания. Первым таким королевством, по-видимому, будет Сандор.
   - Разгромив кочевников, они получили передышку, - сказал король. - Лет через десять или раньше Степь все равно вернется, но им этого времени хватит. А вот для нас резкое усиление империи может оказаться гибельным. Нам земли за проливом не нужны, но никак не реагировать мы не можем. Драться здесь... Император наверняка оставит те легионы, которые дежурят на нашей с ним границе, да и в Мирии будут войска.
   - У нас есть только два варианта действий, - сказал канцлер. - Или воспользоваться тем, что они вывезут за пролив половину своих сил и попытаться быстро покончить с империей, или самим захватить часть земель в варварских королевствах, чтобы ограничить рост ее могущества.
   - Быстро с ними покончить не получится, и ты это прекрасно знаешь, - покачал головой король. - За последние сто лет наша граница укреплялась с обеих сторон. Там столько этих укреплений, что пока ты их будешь брать, они успеют вернуть армию.
   - Значит, будем завоевывать соседнее с Сандором королевство?
   - Мы не будем завоевывать королевство, Фрей, - покачал головой король, - нам это ни к чему. Мы просто захватим его земли. Населению надо дать возможность бежать к соседям. Тех, кто это сделать не успеет или не захочет, придется убить. Нам самим в тех землях ничего не нужно, зачем же взваливать себе на плечи такую обузу, как управление несколькими миллионами бесполезных для нас дикарей? Если в горах найдется что-то полезное, рабов для его добычи всегда можно будет завезти.
   - Нам давно нужно увеличивать галерный флот...
   - Намекаешь на то, что там нужно набрать рабов? Мало мы их отлавливаем в лесах севера? Наберете, я не возражаю. Можно даже набрать девушек для веселых домов, если вам надоели лесные дикарки. Но всех остальных...
   - Я понял! - поспешно сказал канцлер. - Ударим одновременно с империей?
   - Так будет лучше всего. Нам, как и императору, нужно время на подготовку. Наш флот мало приспособлен для высадки десанта, да и лошадей нужно перевозить, поэтому надо построить суда, способные плавать по мелководью, чтобы с их помощью можно было быстро перебросить армию и машины. Что нам известно о противнике?
   - Ничего, кроме названия и примерной численности населения. Мы дикарями вообще не занимались, никто даже не знает их языка. Разве что поговорить с молодым графом Годером...
   - А что может знать Годер?
   - Пару лет назад на наш берег, во владениях Годеров, штормом выбросило корабль с чужаками. Согласно закону их всех тут же убили. Всех, кроме одной девушки, которую оказавшийся там молодой граф убивать запретил. По слухам, она из знатной семьи и очень красива. Теперь она живет в их замке и вынашивает ребенка. Язык давно выучила, так что говорить сможет.
   - А Годеру, значит, закон не писан, - усмехнулся король. - Ну и ладно, от одной девицы большого вреда не будет, может, даже получим пользу. Пусть кто-нибудь съездит к Годерам и выяснит все, что нам может быть полезным. И еще нужно собрать королей. Займись этим сам.
  
   - Если не изменится ветер, завтра должны быть на месте, - сказал Спур Антонис стоявшему у самого борта Гелу Догерту. - Вы сразу найдете жильё в городе или некоторое время поживете у нас?
   Гел нравился купцу, хоть и вызывал инстинктивное опасение. Сам очень сильный от природы, Спур уважал силу в других, а в этом парне ее было с избытком. И умом его боги не обидели, в отличие от многих других здоровяков, в чем он мог убедиться, беседуя с Гелом о Сандоре. Остальные просто запоминали то, что он говорил, а Гел часто задавал уточняющие вопросы, касающиеся действительно важных вещей, о которых купец просто забыл упомянуть.
   - Остальные, наверное, останутся на несколько дней, - ответил Гел. - Заодно помогут вам с выгрузкой товаров, а я сразу уйду, если только приплывем не слишком поздно.
   Антинис потоптался по палубе и ушел в душную каюту, а Гел еще долго стоял у борта, слушая плеск волн и вдыхая свежий морской воздух. Несмотря на свою богатую самыми разными приключениями жизнь, в плавании он был впервые. Стемнело, и небо усыпали яркие звезды. Луны не было, поэтому можно было видеть слабое свечение воды, более яркое за кормой в расходящейся после корабля полосе следа.
   В душе лучший оперативник стола внешней разведки был романтиком. Еще мальчишкой, переделав все дела на отцовой ферме, он бежал на ближайший холм и, забравшись на его вершину, лежал, наблюдая за бегущими по небу облаками. Летом у них был самый причудливый вид, который они постепенно меняли, проплывая над наблюдавшим за ними мальчишкой. А потом случился набег, а имперский патруль то ли его пропустил, то ли сам попал в засаду. Одним словом, скотоводов не успели предупредить, и чудом уцелевший Гел остался один на один с миром, без крова, без семьи и даже без медяка в кармане. Мальчишку подобрали легионеры, которые отвели его в ближайшую крепость. Там он и прожил следующие несколько лет, сначала помогая поварам, а позже прибившись к третьей центурии пятого легиона. Здесь за него всерьез взялся центурион, который годом раньше потерял от болезни собственного сына и вознамерился усыновить сильного и смышленого мальчишку. За проведенный в центурии год Гел сильно подрос, раздался в плечах и неплохо научился владеть мечом и копьем, обучившись и другим солдатским премудростям. А потом был очередной набег, в котором центурия потеряла своего сотника. В тот раз Гела с собой не взяли, а когда вернулись, отводивший взгляд десятник молча отдал ему меч его несостоявшегося отца. Потрепанную центурию убрали из Мирии, а потом вообще перевели в самую северную, граничащую с лесами провинцию - Гальнию. Здесь такой напасти, как кочевники, не было, была другая. Из простиравшихся на многие сотни миль лесов на пограничные поселки империи время от времени делали набеги многочисленные племена лесных жителей. Хорошо еще, что почти все они враждовали между собой, поэтому нападавших, как правило, было немного. Главным было вовремя обнаружить лесовиков, тогда отбиться было нетрудно. Здесь Гел научился без промаха стрелять из лука и метать все, что могло лететь и втыкаться. Кроме того, один из легионеров, которому парень чем-то понравился, взялся его учить бою без оружия. Когда-то очень давно это вид боевого искусства был широко известен, но потом, как и многое другое, был почти повсеместно забыт. Так бы Гел и остался в центурии, если бы не приехавший с проверкой квестор. Проверка показала, что околачивающийся в казармах молодой парень не значится в списках пятого легиона. Центуриона на месте не оказалось, и чем-то недовольный проверяльщик выгнал парня из лагеря. Гел плюнул и ушел в ближайший город начинать новую жизнь с мечом на поясе и кошельком серебра, который ему в складчину собрали легионеры. Кем он только потом ни был, и чем только ни занимался. Довелось обучиться и грамоте. Перед тем, как его забрали в разведку, Гел служил десятником стражи во втором по величине городе империи и отличился тем, что навлек на себя гнев главарей гильдии убийц, умудрившись при этом больше полугода оставаться в живых, в отличие от десятка гильдийцев, которых посылали по его душу. Всех их закопали за городской стеной в месте, где хоронили всякий сброд.
   Поначалу Гелу в разведке было скучно, но потом он пристрастился к чтению и по полдня не вылезал из столичной библиотеки. Отличавшийся изумительной памятью парень без труда выучил и основной язык союза королевств, и язык, на котором говорили в королевствах за проливом. За выполнение нового задания он взялся с радостью. В столице, конечно, море удовольствий, но такое долгое сидение на месте претило его деятельной натуре.
   Им повезло: ветер не утих и не поменял направления, и вскоре после рассвета показался берег, а еще через пару часов они вошли в огромную бухту, в которой находился Гонжон. Еще пару часов заняли маневры в бухте, причаливание и объяснения с портовой стражей, после чего команда вместе с агентами занялась переносом груза в расположенную в трех сотнях шагов факторию. Гел в этом участия не принимал, а сразу же после таможенных формальностей, прихватив свои немудреные пожитки, отправился в город. Немного побродив по его улицам, он зашел в один из трактиров поприличнее. Здесь он с удовольствием пообедал, после чего подошел к хозяину заведения.
   - Любезней хозяин, вы не откажитесь дать совет? - спросил он у сидевшего за конторкой толстяка с обманчиво добродушной физиономией. - Я в этом городе человек новый и совсем его не знаю. Где здесь можно купить приличного коня, причем так чтобы после такой покупки не ездить на нем голым?
   - Можете купить у меня! - с готовностью сказал толстяк. - В моей конюшне есть один на продажу. Пять золотых, и он ваш, причем вместе со сбруей. Нипочем бы так дешево не отдал, если бы он мне самому не достался даром.
   - И что же нужно сделать, чтобы даром получить коня? - задал вопрос Гел, видя, что трактирщику хочется поговорить.
   - Вам для этого нужно стать трактирщиком! - засмеялся тот. - В моем трактире бывают самые разные люди. Постоянно случается не одно, так другое. Вот и хозяин этого коня малость перебрал и поссорился с кем-то из наемников. Слово за слово, и они схватились за мечи, но разбираться, на мое счастье, пошли на площадь. Хозяину коня в тот вечер не повезло, а его родичи здесь не объявились.
   - Если конь мне понравится, за такую цену возьму, - согласился Гел. - Подскажите еще, как отсюда проще всего добраться до Ордага? Хочу завербоваться в армию герцога Аликсана.
   - Хорошее дело! - одобрил трактирщик. - Только я бы вам не советовал пускаться в дорогу одному. Ехать нужно морским трактом, который начинается от южных ворот города. Летом весь путь до столицы Аликсана займет у вас дней восемь. Большая часть пути совершенно безопасна, но есть еще места, где рискованно путешествовать в одиночку. Поезжайте к южным воротам и зайдите на постоялый двор "Сотник". В нем останавливаются одиночки вроде вас, которые поджидают подходящих попутчиков. Если повезет, вам даже там останавливаться не придется. Так вы идете смотреть коня?
   Конь Гелу понравился, и он сразу же за него расплатился, закрепил свои дорожные сумки и, справившись напоследок, как проехать к южным воротам, покинул трактир. Пробираться из одного конца Гонжона в другой пришлось не меньше часа, а потом он еще потратил время на поиски нужного постоялого двора. На вопрос его владельцу, есть ли кто желающий выехать трактом, тот смерил Гела оценивающим взглядом и заявил, что попутчиков нет, есть попутчица.
   - Только ты, мил человек, если есть какие мысли, лучше их оставь, - сказал он парню, прежде чем тот успел отказаться. - Это бывшая наемница, которая, не поморщившись, отрежет тебе все, что ей покажется лишним.
   Такая характеристика Гела заинтересовала, поэтому он выказал желание взглянуть на наемницу. Хозяин поманил рукой слугу и отправил его наверх за постоялицей.
   - Кто едет в Ордаг? - прозвучал приятный женский голос.
   Гел поднял глаза и увидел спускающуюся по лестнице женщину лет двадцати пяти, невысокую и стройную с приятным лицом и короткой стрижкой.
   - Я собираюсь, госпожа! - сказал он.
   - Странный у вас акцент, - сказала она, с интересом глядя на парня. - С чем едете в столицу? Или это секрет?
   - Хочу поступить в армию герцога, - ответил он, проигнорировав ее слова по поводу акцента, - и ждать других попутчиков мне не с руки. Если согласны, можем поехать вдвоем, меня вы можете не опасаться.
   - Хозяин, я съезжаю! - сказала женщина, подходя к Гелу. - Пусть приготовят моего коня и заберут вещи. - Меня зовут Лади.
   - Гел, - представился парень. - Так удобно носить? - кивнул он на мечи, которые у Лади были закреплены на спине.
   - Если короткие клинки, то удобно, - ответила она. - В ногах не путаются и руки остаются свободными. Забирай своего коня и поедем. Если выедем сейчас, до ночи успеем доехать до ближайшего города, а поужинаем в придорожном трактире, будет один в удобном месте. Я по этому тракту уже раз десять ездила и одна, и с друзьями.
  
   - Сандек! - сказал Сергей. - По-имперски ужин будет сандек.
   - Неправильно! - возразила Альда. - Сколько раз можно повторять? Санэк, а не сандек. Сандек это не ужин, а мужское седло.
   - Тяжелый язык этот имперский! - вздохнул Сергей.
   - Да уж не тяжелее твоего русского, - ответила жена. - Я вся измучилась, пока его более или менее выучила!
   - Зато теперь мы с тобой можем говорить на любые темы, и никто ничего не поймет.
   - Я пойму! - встряла в разговор Лани, оторвавшись от книги, которую она читала на кушетке в гостиной брата.
   - Молчала бы лучше! - засмеялся Сергей. - Поймет она! Хорошо, если ты запомнила три сотни слов, на большее терпения не хватило.
   - Не три, а четыре!
   - Ты нам мешаешь заниматься, - сказал брат, - да и мы тебе мешаем читать. Тебе одной скучно?
   - Меня из гостиной выжил Алекс со своей дамой сердца! Они там готовят уроки, а я мешаю. Вот надо им было брать учителя?
   - А почему не у себя?
   - У Алекса в комнате маленький стол, - пояснила Лани. - Одному за нем сидеть нормально, а вот двоим - уже нет. А поскольку они все делают только на пару...
   - Ладно, на сегодня хватит, - сказал Сергей. - Песок в часах закончился. А стол ему завтра заменим. И учти, что к осени и у тебя будут учителя. Хватит уже бездельничать, и так больше года читаешь одни книжки! Да еще было бы что полезное, а то одна ерунда! Мне перед Ивом будет стыдно за такую невесту для его сына.
   - У меня полно других достоинств! - возразила сестра. - Перечислить?
   - Как-нибудь в другой раз. Послушай, Лани, мы завтра уезжаем в замок и будем отсутствовать пару дней, а Газлы еще не вернулись из своего баронства. К тебе будет просьба присмотреть за молодежью, чтобы они здесь дворец не сожгли и не растащили по кирпичику. Возьмешься?
   - А что мне за это будет?
   - Посмотри на нее! - обратился Сергей к жене, кивая на Лани. - Ей только тринадцать, а уже научилась шантажировать родственников. А что из нее вырастет лет через пять?
   - Ладно! - проворчала Лани. - Шуток не понимаешь. Поезжайте спокойно, присмотрю я за братом и его невестой. Только на два дня!
   - Поедем верхом или в карете? - обратился Сергей к жене.
   - Конечно, в карете! - ответила Альда. - По ровной дороге, да еще с этими твоими... рессорами, в ней ездить одно удовольствие. И не трясет, и пыли столько не наглотаешься. А лошадей пусть охрана возьмет в повод, а то мало ли что. И к Каришам, если получится, можно будет съездить верхом на своих лошадях. А то дали мне в прошлый раз кусачую кобылу!
   - Командир наших кавалеристов потом клялся и божился, что та кобыла, кроме тебя, никого ни разу не укусила, - засмеялся Сергей. - Наверное, это я ей сильно понравился, а ты полезла целоваться, вот она и ревновала!
   - Это еще вопрос, кто к кому полез!
   - Слушайте, будьте людьми! - рассердилась Лани, бросая книгу на кушетку. - В парке тепло, шли бы вы туда? Мешаете ведь!
   - Все, уже ухожу! - поднял руки Сергей. - Ко мне сейчас должен подойти Севорж, так что я вас на время покину.
   Он вышел в коридор и пошел по направлению к своему кабинету, но на полпути столкнулся с идущим навстречу генералом.
   - А я узнал у Рашта, что тебя еще не было, и решил подойти сам, - сказал Ланс. - Обдумал значки?
   - Я решил сильно не мудрить, - ответил Сергей. - У нас в армии у офицеров были погоны на плечах, чтобы сразу было видно звание. Мы сделаем так же, но вместо погон у лейтенанта на плече будет одна нашивка, у майора - две, а у полковника - три. А у генералов вместо полосок будет одна вот такая звезда. Держи рисунок, отдашь швеям. Знамена полкам придумаете сами. Эмблемы в виде зверей и птиц лучше оставить, а для красоты вышить еще мой герб.
   - Может быть, все же увеличим размер пехотного полка и уменьшим их количество? - предложил Ланс.
   - Думаю, не стоит, - не согласился Сергей. - И так уже увеличили до тысячи человек. Тысяча в пехоте и пятьсот в кавалерии. Сейчас у нас двадцать один пехотный полк и шесть кавалерийских. Отдельно будем формировать артиллерию из расчетов баллист, обозников и их охраны. Плюс еще два батальона: инженерный и снабжения. Медики и стрелки распределены по всем полкам. Фактически мы с тобой уже создали армию. Закончим с артиллерией и вспомогательными подразделениями и наберем еще по полку кавалерии и пехоты. И это все, больше нам не потянуть!
   - А казачьи деревни?
   - Пять деревень мы заложили, позже построим еще столько же. Но это все-таки не регулярная армия. Дадут тысячу всадников для вспомогательных целей - уже будет прекрасно. Но к следующему лету вряд ли все успеют подготовиться, хорошо если будет половина.
   - Мне с вами завтра на испытания ехать?
   - А как у тебя со временем?
   - Если честно, не очень.
   - Тогда не нужно. Это еще только первые пробы. Посмотрю, что они там наварили, опробуем баллисту, а потом уже решу, запускать все в производство или пока еще рано.
  
  
   Глава 5
  
  
   Когда Лаций обратился за помощью в службу охраны империи, ему посоветовали взять в дело разорившегося купца Альта Морфа.
   - Благодарю! - выдавил из себя улыбку консул. - Я все-таки рассчитывал вести дело с прибылью, чтобы увеличить возможности стола.
   - Зря вы так отреагировали, - усмехнулся его собеседник. - Люди разоряются по самым разным причинам, и далеко не всегда в этом есть их вина. Наш купец как раз из таких. Он долго вел свое дело очень успешно, но потом наступила полоса невезения. По невыясненной причине пропал его битком набитый товарами корабль, через месяц попал в шторм и затонул его второй корабль, везший выручку за весь сезон, а вскоре заболела и умерла жена, с которой купец прожил двадцать лет душа в душу. Такое и стойкого человека может сломить. Поначалу он впал в отчаяние, но вскоре опомнился и взялся спасать все, что еще было возможно. Из первой гильдии он съехал в третью, а потом и вовсе бросил торговлю. Все свое дело продал, чтобы обеспечить приданым единственную дочь. Сам теперь очень скромно живет на остатки сбережений.
   - Это другое дело! - повеселел Лаций. - Спасибо вам за помощь. Как мне его найти?
   Альт Морф оказался еще не старым мужчиной. Он внимательно выслушал Лация и согласился взяться за дело с условием удержания в свою пользу четверти всех доходов. Консул подумал и согласился. Как очень скоро выяснилось, он не прогадал. Альт оказался очень знающим и деятельным купцом. Получив в свое распоряжение крупную сумму, он уже через пять дней отправил в Сандор взятый в аренду корабль с товарами и нанятым приказчиком, а завтра такой же корабль должен был отчалить из порта Лузанны и взять курс на Сотхем. В самой Лузанне был куплен небольшой дом, в котором Морф оборудовал свою контору.
   - Послушайте, Север! - сказал Лаций квестору. - У меня родилась идея. Почему бы вам самому не сплавать в Сотхем? Сядете завтра на наш корабль и через несколько дней будете в фактории. А дальше действуйте по обстоятельствам: или отправьте связным одного из наших агентов, или съездите в столицу сами. Если правда то, что Мехал настроен к нам дружески, никакой опасности в такой поездке нет, а узнать можно много. Все равно пока здесь особенно нечего делать, а я постараюсь через пару декад отправить за вами корабль.
   - Вообще-то, отец запретил покидать материк, - ответил Север, - но меня передали в ваше подчинение, поэтому, если я получу приказ, выполню его с удовольствием. Язык я выучил неплохо, так что не вижу проблем.
   - Считайте, что вы его уже получили! - обрадовал его Лаций. - Только постарайтесь никуда не влезть, чтобы мне потом не разбираться с вашим отцом и не посылать за вами людей. Оружием-то хорошо владеете?
   - И оружием, и всем тем, что можно использовать вместо него, - заверил консула Север. - Не беспокойтесь, ничего со мной не случится. Вы, главное, вовремя пришлите корабль, чтобы я там не застрял до осени.
  
   Опасения Гела, что женщина будет задержкой в пути, не оправдались. Ее кобыла оказалась еще резвее его жеребца, и все время пути Лади скакала впереди, а Гел держался сзади и чуть в стороне, чтобы не наглотаться пыли. Передвигались легким галопом, временами переходя на шаг, чтобы дать возможность лошадям отдохнуть. Уже к вечеру остановились поужинать в придорожном трактире. Трактирщик сделал пристройку для ночлега путников, и даже сам предложил им одну комнату на двоих, но Лади отказалась.
   - Нам нет смысла у него ночевать, - объяснила она спутнику. - Мы успеем добраться до города до того, как стража закроет на ночь ворота, выспимся и утром продолжим путь. А если здесь ночевать, завтра мы с тобой должны будем или полдня потерять в городе, или ночевать в поле, потому что после Золема очень долго не будет жилья. Дальше с этим уже легче. Советую тебе не ковыряться в мясе, а плотно поесть. Больше сегодня есть не придется.
   - А что так? - спросил он. - Разве запоздавших постояльцев не кормят?
   - Кормят, - кивнула она. - Но мы вселимся очень поздно, а кормить будут мясом. Не знаю, как ты, но я мясо на ночь не ем.
   Все вышло так, как говорила наемница. После ужина они продолжили скачку, все чаще пуская уставших лошадей шагом, и, когда начало смеркаться, увидели впереди стены и башни Золема. К городским воротам подъехали незадолго до того, как их уже собрались запирать. Заплатив за въезд, они поспешили добраться до постоялого двора, пока совсем не стемнело.
   - Вам одну комнату на двоих? - спросил хозяин, недовольный таким поздним вселением.
   - Не храпишь? - спросила Лади спутника и, получив подтверждение, сказала хозяину: - Можно одну, если у вас в ней две кровати.
   Когда хозяин ушел, и они остались в комнате одни, Лади закрыла засов, не стесняясь Гела, сняла дорожный костюм и легла в свою кровать.
   - Залезешь ко мне ночью в кровать - оторву яйца, - пообещала она, повернулась на бок и тут же уснула.
   Он бросил вещи в угол, положил у кровати меч, чтобы был под рукой, и последовал ее примеру. Утром Гел проснулся первым, разбудив Лади скрипом кровати, встал, оделся и, чтобы ей не мешать, вышел из комнаты. Наемница провозилась ненамного больше и вскоре спустилась к нему в трапезный зал. Они встали слишком рано, поэтому завтрак пришлось ждать. Некоторое время сидели молча, потом Гел спросил:
   - Ты всегда такая? Я имею в виду, сторонишься мужчин? Или ты из тех женщин, которые обходятся без них? Может, я вызываю у тебя отвращение? Не подумай, что я к тебе клеюсь, просто интересно.
   - Нет, я нормальная, - ответила Лади, ничуть не рассердившись на его любопытство. - Причин две. Во-первых, я недавно потеряла любимого человека, и боль потери еще слишком свежа, а, во-вторых, мы с тобой не герцоги, чтобы требовать помывку, да еще на ночь. После дня скачки в этом костюме - она провела рукой по своей кожаной одежде - от меня несет потом, несмотря на то что каждый раз меняю рубашку. А рядом с тобой вообще находиться невозможно. Я имею в виду, когда ты раздет. Сейчас терпимо. Сегодня на пути будет река, обязательно искупаюсь.
   - Понятно, - ответил он, ничуть не обидевшись. - А я запаха не замечаю, привык, наверное. Хотя ты права: искупаться не помешает.
   Оба проголодались, поэтому с аппетитом набросились на мясо с кашей, которое принес слуга. За мясом последовали тушеные овощи. Хмельного они к завтраку не заказывали. После еды сразу же забрали свои вещи и пошли на конюшню.
   Лошади за ночь отдохнули и бодро бежали рысью по почти пустому в это время тракту.
   - Лошадей гнать не будем, - сказала Лади перед отправкой. - К следующему городу доберемся гораздо раньше, чем приехали вчера в Золем, и нет смысла в тот же день отправляться дальше, если не хочешь ночевать на дороге.
   - Ты здесь ездила, тебе видней, - согласился Гел. - Тогда давай хоть поболтаем. Скучно весь день ехать молча.
   - Расскажи о себе, - попросил он, когда они уже далеко отъехали от города. - У тебя неприятности?
   - Почему ты так решил? - спросила она.
   - Ты ночью во сне стонала, - пояснил парень, - и даже сбросила с себя одеяло. Пришлось вставать накрывать.
   - Удивительно, что я не проснулась, - сказала Лади. - Наверное, расслабилась. И как это ты удержался от попытки забраться в мою кровать? Из-за предупреждения?
   - С трудом, - признался он. - Такие соблазнительные формы... И рубашка у тебя задралась. А не залез... Предупреждение ни при чем, просто от тебя так воняло!
   - Нахал! - рассмеялась Лади. - Ладно, кое-что расскажу. Ты прав: за разговором дорога короче.
   Из ее рассказа Гел понял, что полтора года назад Лади работала в большом отряде, но потом случилось нечто, о чем она не стала говорить, после чего она со своим любимым и еще двумя наемниками подалась на побережье. Там они и осели, присоединяясь летом к другим отрядам, занимавшимся охраной купеческих караванов, а в зимнее время выполняя разовые работы. Примерно две декады назад они нанялись сопроводить караван в столицу королевства. Разбой на дорогах случался редко, а о крупных ватагах уже не слышали с прошлого лета, поэтому купец сэкономил на охране, наняв, кроме них, всего трех бойцов. За свою жадность ему пришлось заплатить товаром и собственной жизнью, когда в трех днях пути от побережья на них напали чьи-то дружинники. Вряд ли этот грабеж проводился с согласия хозяина тех мест, скорее, дружинникам захотелось подзаработать. Нечасто, но такое случалось. Будь в караване больше охраны, их, скорее всего, пропустили бы, подождав добычу полегче. Свена убили в самом начале стрелой в глаз, поэтому Лади не осталась там умирать, а рванулась в сторону от дороги через не слишком густой лес. Ей вдогонку послали несколько стрел, но преследовать не стали. Позже она вернулась к месту боя и похоронила своего любимого и двух братьев-наемников.
   - И куда теперь? - спросил Нел. - В Ордаг?
   - Мне уже двадцать четыре, - сказала Лади, - и до сих пор ни семьи, ни детей. Сколько можно махать мечами? Ну продержусь я еще лет пять, а что потом? Кому я потом буду нужна? Денег мы со Свеном заработали немало... - она запнулась, понимая, что сказала лишнее - и все они лежат в торговых домах.
   - Не бойся, - засмеялся Нел, правильно понявший ее заминку. - Вот чего я никогда не делал, так это не грабил женщин. Не думаю, что ты станешь исключением. Говори дальше.
   - У герцога Аликсана очень большая армия, а значит, много офицеров.
   - И одного из них ты решила заполучить в мужья, - кивнул Нел. - А как же любовь?
   - Слушай, не трави душу! - рассердилась Лади. - С любовью или без нее, мне нужно заводить семью. Получится полюбить второй раз - хорошо, не получится, я своего мужа все равно постараюсь сделать счастливым!
   - Расскажи мне о любви, - неожиданно для самого себя попросил парень.
   - Зачем тебе? - растерялась Лади. - Как о ней можно рассказать?
   - Мне интересно, - признался он. - Я занимался любовью со многими, но не заметил между ними большой разницы. Я знаю, что любовь есть, я читал...
   - Ты умеешь читать? - вытаращилась на него наемница. - Вот бы никогда не подумала! Ты и книги...
   - Научил один друг, - слегка смутился Гел. - Так скажешь или нет?
   - Это трудно объяснить словами, - задумчиво сказала Лади, бросив на него странный взгляд. - Если мне захочется немного тепла, и я раздвину для тебя ноги, получу только удовольствие. Мне будет все равно, ты со мной или кто-то другой. В любви все иначе. Ты можешь быть более искусным и неутомимым любовником, чем мой Свен, но пока он жив, ты мне и даром не нужен. Я с ним получу несравненно больше счастья, несмотря на все твои достоинства. Я хочу дарить ему радость не только в постели, а всей своей жизнью. Хочу иметь от него детей, быть с ним каждодневно и разделять в жизни все, что выпадет на нашу долю. А когда мы сожжем свою молодость в огне любви, я и тогда буду жить ради него, ловить каждый его взгляд, каждое слово и наслаждаться каждой минутой близости.
   - Красиво сказала, - одобрил Гел. - Только, по-моему, во всем этом очень мало смысла.
   - Глупо искать смысл в любви! - сказала Лади. - Да, она несет не только радости, но и горе, но у меня она была, и я была счастлива! Может быть, мне повезет полюбить еще раз, но и тогда память о той любви останется во мне до конца. А ты это поймешь только тогда, когда полюбишь сам. Пока все мы для тебя лишь средство приятно провести время, и ты готов платить за это деньги. Вот когда ты будешь готов заплатить за мгновения близости с женщиной своей жизнью, тогда ты поймешь, что ее полюбил!
   Дальше до самой реки ехали молча. Река не пересекала тракт и находилась от него в нескольких минутах езды, поэтому пришлось съехать с дороги и провести коней в поводу через небольшую березовую рощу.
   - Какое у ее название? - спросил Нел, привязывая своего коня к крайним деревьям.
   - Не знаю, - ответила Лади. - Это нужно спрашивать у местных.
   Сразу за рощей до самого берега был небольшой луг, который наемница пересекла бегом, быстро разделась и вошла в воду.
   "А хороша!" - подумал Нел, лаская взглядом стройную фигуру женщины.
   В отличие от нее, Нел не спешил, поэтому разделся и пошел к воде, когда она уже вымылась и выходила на берег.
   - Что так быстро-то? - поинтересовался он. - Вода вроде не холодная.
   - Ты мойся, - ответила она. - А я потом сделаю еще один заход.
   Он с удовольствием обмыл действительно потное и грязное тело, сплавал к другому берегу и обратно, после чего вышел из воды, уже догадываясь, чем все закончится.
   - Помылся? - спросила Лади. - Дай я тебя понюхаю!
   Она поднялась с травы, потянулась всем телом, бросила на него взгляд, проверяя реакцию, и шагнула навстречу.
  
   - С прошлого раза мы подготовили еще одну смесь и улучшили две других, - рассказывал профессор Дальнер, ведя Сергея с Альдой на испытательный полигон, который построили рядом с замком, огородив место, где стояли две баллисты, высоким забором. - Много хлопот доставила смесь для фитилей.
   - Почему? - спросил Сергей. - В чем сложность?
   - При выстреле фитиль гас, - ответил за профессора один из студентов. - При стрельбе из лука все нормально, а как стреляешь из баллисты, все гаснет. Пришлось добавлять селитру*.
   - И много ее у вас осталось?
   - Ничего не осталось, милорд, - ответил профессор. - Но смеси для фитилей наделали достаточно. Все остальное пошло на производство азотной кислоты.
   - Зачем вам столько кислоты? - спросил Сергей. - Признавайтесь, опять возились с глицерином?
   - Мы только попробовали, милорд, - ответил все тот же студент. - Все очистили, как только смогли, а проверку вели по каплям. Профессор решил, что взрыв происходит из-за нагрева смеси, поэтому нельзя лить кислоту в глицерин. У него плохая теплопроводность, и температура в месте реакции повышается быстрее. Мы все смешивали на листовом стекле, немного меняя рецептуру. Лучшие результаты получили при пяти частях глицерина, трех - азотной кислоты и двух - серной. Мы подумали, что если колбу поместить в воду и перемешивать, то все получится, но профессор пробовать запретил.
   - Правильно сделал! - сердито сказал Сергей. - Если когда и будем пробовать, то делать это будете не вы, а смертники.
   - Кое-что мы все-таки придумали, милорд, - довольно сказал профессор. - Если смешать большой объем глицерина со смесью кислот, взрыв произойдет не сразу. Прореагирует примерно пятая часть смеси. Конечно, это расточительно, но если селитры будет много... Вот посмотрите на тот снаряд, который лежит отдельно от всех. В него не просто залита горючая смесь. Внутри есть еще один сосуд, в котором находятся две бутылки из тонкого стекла. В одной из них смесь кислот, во второй - глицерин. По моей мысли при выстреле бутылки должны разбиться и смесь вступит в реакцию. Даже если она не взорвется сама при подлете снаряда, нитроглицерин детонирует при ударе о землю и взорвет оболочку. При этом горючая смесь должна воспламениться и разлететься вокруг. Да и пары кислот тоже вещь неприятная, особенно для глаз. Единственный недостаток в том, что такие снаряды очень трудно перевозить. Нужно быть очень осторожным.
   - Уже испытывали?
   - Нет, милорд, - ответил студент. - Мы всего один и сделали, поэтому ждали вас.
   - А это что?
   - В этих кувшинах находятся образцы разработанных смесей. В этом чистая смесь продукта перегонки нефти со спиртом. Горит хорошо, но можно смыть большим количеством воды, да и спирт потихоньку испаряется. А это уже с добавлением растительных масел. Испарение гораздо меньше, а сама смесь получается липкая, да и горит жарче, особенно если добавить минералы. Вот в этом сера...
   - Остановимся на варианте с маслом, - решил Сергей. - Масло для нас достать несложно. Давайте не будем сейчас жечь ваши образцы, а сразу же приступим к стрельбам. Заодно испытаем баллисту. Где, кстати, наш инженер?
   - Он с утра уехал к деревенскому кузнецу, - пояснил профессор. - Они вдвоем делают новый аппарат для перегонки нефти. Думаю, мы обойдемся без него. Можно начинать?
   - Командуйте, профессор, - разрешил Сергей. - Альда, давай отойдем в сторону, чтобы не мешать.
   По команде профессора солдаты быстро разобрали забор со стороны реки и развернули в ее сторону одну из баллист.
   - Стрелять будем по камням на речной отмели, - пояснил Дальнер. - Видите, выступающие из воды камни? Их туда специально набросали солдаты. Мы уже пристрелялись, так что промахов быть не должно. Расстояние отсюда примерно триста шагов. Не вызовем пожара, а заодно посмотрим, как смесь горит в воде. Стрелять будем снарядами с добавлением масла. Начинайте! - разрешил он солдатам.
   Баллиста была уже взведена, поэтому два солдата занялись наводкой на цель, а третий уложил на желоб сначала толкатель, а потом снаряд. К ним подбежал четвертый, подпаливший фитиль от горящего факела. Все, кроме одного, отбежали в разные стороны, а оставшийся дернул за веревку, освобождающую тетиву баллисты.
   - Я же говорил, что попадем! - обрадовался профессор вспыхнувшему среди камней пламени. - Давайте съездим туда на экипаже. Это будет быстрее, чем бегать пешком.
   Когда они подъехали к реке в открытом экипаже и спустились к воде, пламя еще полыхало вовсю, распространяя вокруг едкую вонь. Небольшие струйки жидкости стекали в воду и, продолжая гореть, уплывали вниз по течению.
   - Я же говорил, что она будет гореть в воде! - сказал профессор. - Но, вообще-то, большим количеством воды погасить можно. Вот если бы в нее добавить селитры...
   - Ладно вам, профессор! - довольно сказал Сергей. - Прекрасный результат. Какой водой это будут заливать легионеры? Из фляжек? Давайте испытаем второй снаряд.
   Все опять загрузились в экипаж и поехали обратно. Второй выстрел делали не в реку. По команде профессора баллисту задрали носом вверх, насколько это было возможно. Снаряд укладывали с особой осторожностью, причем профессор настоял, чтобы Сергей с Альдой укрылись за забором.
   - По моим расчетам он должен взорваться в воздухе, - сказал он Сергею. - Если взорвется на земле, вы из-за забора все равно увидите, а у меня на душе будет спокойней. Мало ли что может случиться!
   Баллиста метнула в небо снаряд, за которым, затаив дыхание, наблюдали все присутствующие. Превратившись в точку на небе, он пошел вниз и вдруг превратился в огненный цветок. Мгновеньем позже долетел ослабленный расстоянием грохот взрыва.
   - Поздравляю! - сказал Сергей профессору со студентом. - Жаль, что селитра созреет не раньше, чем через год и к началу войны мы ее не наделаем. Пошлите солдат проследить, чтобы от взрыва нигде ничего не загорелось, а мы с вами вернемся в замок. Пусть герцогиня едет в экипаже, а мы пойдем пешком, заодно поговорим.
   - Работу по отработке снарядов вы, можно считать, закончили, - продолжил он, после того как профессор отдал все необходимые распоряжения, и они вдвоем пошли к воротам замка. - Теперь этих снарядов нужно наделать как можно больше. Помимо больших снарядов для баллист нужно будет наделать их меньших размеров, чтобы бросать руками. В них уже можно использовать фитили с обычной пропиткой, не погаснут. Теперь вопросы по баллисте. На что она рассчитана?
   - Наш инженер утверждает, что толкатели нужно заменять через сорок выстрелов, тетиву - через сто, а вся баллиста рассчитана на три сотни выстрелов.
   - Если я его не увижу, скажите сами, чтобы запускал в производство полсотни баллист, а из одной из двух уже готовых нужно стрелять подходящими по весу камнями, пока она не развалиться.
   - А вы сейчас куда собрались, милорд?
   - Съезжу с женой к баронам Кариш и не исключено, что у них и заночуем. Здесь у вас все дела идут прекрасно, и необходимости в моем присмотре нет. Только сдерживайте самоубийственные порывы своих студентов. У меня на вас очень большие планы, так что постарайтесь остаться в живых.
  
   Двухпарусный корабль "Звезда империи" вышел из порта Лузанны и взял курс на юг. Горная система, которая разделяла Сандор с Сотхемом на побережье, продолжалась и в заливе, выходя из него уже на побережье империи. Скрытые водой залива горные вершины не представляли опасности для мореплавателей, но были и такие места, в которых скалы выходили на поверхность или поднимались к ней опасно близко. О них знали и старались обходить, уклоняясь для этого далеко к югу, а после вблизи берегов Сандора поворачивали на восток и плыли в Сотхем вдоль побережья. Наличие на кораблях империи неизвестного в королевствах компаса позволяло плавать летом без большого риска.
   Северу на корабле выделили самую лучшую каюту, но он большую часть времени проводил на палубе, с детским восторгом всматриваясь в морской простор, слушая крики чаек и вдыхая свежий, напоенный запахами моря ветер. В Сотхем обычно добирались за два-три дня, в зависимости от ветра. И в этот раз они бросили якорь в порту Барина к исходу второго дня плавания. Разгрузку судна перенесли на утро, и вся команда осталась ночевать на корабле, поэтому на пирс сошли только Север и первый помощник капитана, который взялся отвести молодого человека в факторию и помочь донести его вещи. Идти пришлось минут десять, после чего еще столько же тарабанить в запертые ворота фактории и вести переговоры с заспанным сторожем. Наконец пришел приказчик, нанятый Альтом Мортом и приплывший на другом корабле тремя днями раньше, и отвел злого, как демон, Севера в свободную комнату взятого в аренду дома. Утром квестор направился к Тиру Дмитру, чтобы у него узнать, куда подевались агенты. Найденный после долгих поисков купец сначала его не узнал, а потом рассыпался в извинениях и отвел в свой дом, где накормил завтраком.
   - Где ваши люди, господин квестор, того я знать не могу, - сказал он Северу. - Привезти я их привез и приют дал на первое время, а потом они все переселились из порта в город, так что искать нужно там. Если захотите поехать, могу предложить свой экипаж.
   - А где мне лучше устроиться самому? - спросил его Север. - Какой постоялый двор посоветуете?
   - Из приличных и не очень дорогих здесь только "Матушка Жоке", - ответил Тир. - Я его, кстати, и всем остальным советовал, так что, возможно, вы их там и найдете.
   - Тогда, любезный хозяин, я воспользуюсь вашим предложением. Кучер знает, куда ехать?
   Через час Север вздохнул с облегчением, вселившись во вполне приличный двухкомнатный номер в рекомендованном ему заведении, расположенном в самом центре города рядом с магистратом. Двое слуг помогли ему принести и разобрать вещи, двое других быстро сервировали стол в гостиной к обеду такими блюдами, от одного вида которых рот наполнился слюной. Жизнь налаживалась, и довольный Север с аппетитом пообедал и подошел к хозяину заведения справиться о своих людях. Разговор он решил начать издалека.
   - Скажите, любезный хозяин, чем вызвано такое странное название заведения? - спросил он у невысокого флегматичного человека, сидевшего за хозяйской конторкой. - Я даже вначале подумал, что хозяйка двора - женщина.
   - Правильно подумали, - равнодушно ответил тот. - Хозяйка здесь никогда не сидит и вообще редко появляется, а я здешний управляющий.
   - Вы знаете, я приезжий...
   - Я это уже понял по акценту, - перебил его управляющий. - Вы можете не тратить время на вступление. Если вам от меня что-то нужно, так и скажите. Все, что в моих силах, я для вас сделаю. Это моя прямая обязанность.
   - Приятно иметь дело с таким предупредительным человеком, как вы! - польстил ему Север. - Я хотел бы узнать, не проживает ли у вас господин Эгар Жано?
   - Эгар Жано? - переспросил управляющий. - Был такой. Его вчера убили.
   - Как? - оторопел квестор. - Почему?
   - Как его убивали, этого я вам сказать не могу, лично не присутствовал, а на вопрос почему, ответить могу. Он перебрал вина и оскорбительно отозвался о ком-то из посетителей трапезного зала. У нас здесь принимают пищу не только постояльцы, прийти может любой. Вот они и вышли на площадь выяснить отношения. У нас это обычное дело.
   - А Жорес Горли?
   - Этого тоже убили.
   - А его-то за что?!
   - По нему я вам, к сожалению, вообще ничего сказать не могу. Это вам нужно обратиться в городскую стражу. От них приходил человек, чтобы вернуть нам найденные при трупе ключи. У нас на каждом есть своя бирка.
   - А Орди Ланше? Этот, надеюсь, еще жив?
   - Этого я вам сказать не могу. Три дня назад, когда он от нас съезжал, был еще жив. Нет, куда он отправился я не знаю.
   Как выяснил расстроенный Север, остальные двое агентов в заведение не вселялись.
   "И что теперь делать? - думал он, лежа на кушетке в гостиной. - Пока они сами не выйдут на связь, я их разыскать не смогу. Остается или возвращаться ни с чем, или самому ехать в столицу. Возвращаться с пустыми руками и докладом о гибели двух агентов из пяти? После такого его точно уберут от дела. Тот же Селий Кларт и уберет. Но ехать через все королевство одному... Нужно еще раз поговорить с управляющим".
   На вопрос, как лучше всего добраться до столицы, управляющий ответил:
   - Я бы вам настоятельно рекомендовал взять наемную охрану. Еще год назад без этого можно было обойтись, а сейчас вы рискуете просто не доехать. Неудачная война и уход из армии короля недовольных привели к разбою на дорогах. Убивают редко, но обчищают до нитки. В вас только слепой не увидит иностранца, а у нас к ним и раньше не слишком тепло относились, а сейчас и подавно. Только за одно это лишитесь головы.
   - А где у вас договариваются с наемниками?
   - Не стоит вам самому бродить по городу, а то можете составить компанию двум своим приятелям. Давайте я пошлю слугу в трактир, где собираются наемники, и он к вам приведет командира небольшого отряда, а уж вы с ним потом договаривайтесь.
   За шесть дней пути к столице Север свою охрану возненавидел. Семь угрюмых, неразговорчивых громил, от одного вида которых по спине бежали мурашки, не давали ему никакой свободы, охраняя так, как стража охраняет каторжника.
   - Мы дали слово, что довезем вас до столицы живого и невредимого, - отвечал на жалобу Севера их старший. - Нужен вам этот веселый дом! Ничего в нем веселого нет. Потерпите до столицы, вот там будет веселье. Уже недолго осталось, завтра будем на месте. Вам куда в столице?
   - В королевский дворец! - разозлился квестор. - Ладно, нельзя в веселый дом, но здесь хоть девицы есть? Я уже декаду без женщины!
   - Я спрошу у хозяина, - пообещал наемник и не соврал.
   Вскоре после ужина к нему в номер постучала миловидная девушка лет шестнадцати, с которой он очень неплохо провел время, без сожаления отсыпав ей утром в ладонь горсть серебра. Позавтракав, они сразу же тронулись в путь, как обычно, не дав ему отдохнуть после еды. Он уже тихо ненавидел дорогу, но утешал себя мыслью, что осталось совсем немного. Пообедали в придорожном трактире, а вскоре после того как его покинули, вдали показалась столица Сотхема. Когда подъехали к воротам, увидели возле них длинную очередь конных и пеших. Повозок не было, видимо, грузы доставляли другой дорогой. К удивлению Севера, командир наемников не стал пристраиваться в хвост очереди, а нахально направился прямо в ворота. Остальные поехали вслед за ним, оттеснив к воротам и его коня. Входные деньги тоже не заплатили, хотя он видел, что стража у ворот их собирает. Ни стража, ни ожидающие не возмутились подобной выходке, их просто молча пропустили и опять занялись своим делом.
   - Ну вот мы и приехали! - сказал командир наемников, насмешливо глядя в лицо квестору. - Осталось только, как вы и хотели, доставить вас в королевский дворец. Это здесь недалеко. Только сначала, Север Лоран, сдайте все ваше оружие. И не советую вам испытывать на нас то, чему вас учили. Ничего хорошего для вас из этого не выйдет. Если будете себя нормально вести, возможно, еще когда-нибудь увидите отца.
  
  
  
   Глава 6
  
  
  
   - Ваша светлость, это надо одеть на лицо, иначе там никак невозможно! - сказал сержант, протягивая Сергею относительно чистый кусок ткани. - Она пропитана водой. Завяжите так, чтобы дышать только через нее.
   Даже здесь за забором воняло так, что перехватывало дыхание, поэтому Сергей не стал возражать и плотно обвязал лицо. Сразу стало легче дышать, но это облегчение было ненадолго. Стоило открыть калитку и зайти внутрь, как выворачивающий внутренности запах стал проникать через повязку, кроме того начали слезиться глаза.
   - Сколько здесь тошнильниц? - спросил он сержанта.
   - Два десятка полных и еще пять заполняем, ваша светлость, - ответил тот. - Лейтенант говорил, что будут копать еще пять.
   - Больше ничего здесь не копать! - приказал Сергей. - Наполняете те, которые уже готовы и все. Часть забора разберите, чтобы хоть немного продувало. Как вы только здесь живете! Если разборка забора не поможет, будем строить новый дом подальше отсюда. Вряд ли это добро отсюда унесут в ваше отсутствие. Одно дело прийти все это помешать, другое - жить в такой вони постоянно. Могли бы и сами ко мне обратиться, не дожидаясь, пока я к вам приду!
   - Привыкли, ваша светлость, - пожал плечами сержант. - Только есть ходим в лагеря, здесь этим заниматься никак невозможно.
   Они подошли к одной из ям, прозванных солдатами тошнильницами. Наполнявшая яму почти до самых краев масса слабо пузырилась. Рядом лежали шесты, которыми солдаты все это перемешивали.
   - Добавьте еще немного золы и хватит, - сказал Сергей. - И перемешивайте раз в день, думаю, этого будет достаточно. Воды больше не лейте, ее и без того много. Те ямы, которые заложили первыми, к осени вообще больше не будем мешать и забросаем соломой. Плотники сколотят навесы, которые надо будет над ними поставить. А вам придется копать канавы для отвода дождевой воды, чтобы она нам не испортила работу и не разнесла эту гадость по всей территории.
   - Сделаем, ваша светлость, - повеселел сержант.
   Когда уже шли обратно, Сергей увидел переминающегося у калитки лейтенанта. Повязки у него не было, поэтому он не решил заходить внутрь.
   - Что случилось, лейтенант? - спросил он, подойдя ближе.
   Офицеров в армии было слишком много, чтобы он мог запомнить имя каждого. Этого он знал только в лицо.
   - Прибыл посыльный от графа Лишнея, - сказал офицер. - Вас, милорд, во дворце ждет гонец от герцога Лантара. Сам герцог едет к вам с визитом и должен прибыть завтра к утру.
   - Вот что, лейтенант, - сказал Сергей. - Давайте немного отсюда отойдем. Я сейчас уйду, а вы найдите майора Сажа и передайте ему мой приказ. Пусть обойдет все два десятка объектов с тошнильницами и даст указания частично разобрать заборы, чтобы солдатам было легче дышать. И уже нужно готовиться к дождям. Мало ли, что лето: работы у нас много. Плотники начали готовить материалы для навесов, а солдаты пусть копают дренажные канавы. И в старые ямы воду больше не лить. Если где воняет чересчур сильно, как здесь, строить новые дома за оградой. Все поняли? Идите!
   Лейтенант отдал честь и бегом бросился прочь от объекта.
   "Если из этой затеи ничего не выйдет, я с этими ямами все равно войду в историю - подумал Сергей, отдавая повязку сержанту. - Хорошо, что я не король и здесь не в ходу клички для герцогов. А то точно прозвали бы Сергом вонючим".
   Он прошел к домику штаба полка, которому не повезло стоять по соседству с тошнильницами, за своим конем и охраной.
   - Проверили, милорд? - встретил его вопросом командир полка. - Я прав?
   - Правы, Джордан, - Согласился Сергей. - Вам не повезло, все остальные объекты мы ставили уже гораздо дальше от войск. Давайте сделаем так. Штаб вы перенесете в расположение первого батальона, а второй батальон убираете отсюда к соседнему полку, там есть место. Если хотите дышать свежим воздухом, поработаете. Когда похолодает, запаха не будет вообще. Если нужна помощь, обращайтесь к генералу Севоржу.
   Лагеря по занимаемой площади были уже в два раза больше нового города, поэтому Сергею пришлось потратить полчаса, чтобы выбраться к столице, и прошло еще столько же времени, прежде чем он очутился в своем кабинете. Гонцом оказался подросший и возмужавший Петр Садиш, бывший некогда оруженосцем барона Вогара в дружине графа Продера.
   - Приветствую, ваша светлость! - сказал он, во все глаза глядя на Сергея. - Вам письмо от герцога Лантара!
   - Что, изменился я, Петр? - спросил Сергей, забирая конверт. - Ты уже тоже не мальчишка, вон как вымахал! Что с бароном Содером не знаешь?
   - Служит в армии герцога, ваша светлость!
   - Достаточно милорда. Что тебе приказал Аленар?
   - Он сказал дожидаться его в столице, милорд. Сам герцог с графом Родли должен прибыть в Ордаг до полудня.
   - Родли - это человек герцога Лазони?
   - Да, милорд. Он к нам прибыл пять дней назад, а на следующий день герцог вместе с ним выехал к вам.
   - Понятно, - сказал Сергей, еще раз пробежав глазами короткий текст письма. - Тогда отдыхай. Подойди в приемной к секретарю, он насчет тебя распорядиться.
   Дождавшись, пока Петр покинет кабинет, Сергей откинулся на спинку кресла и задумался. Произошло явно что-то важное, иначе Лантар не стал бы к нему ехать, не предупредив об этом заранее, да еще вместе с посланцем Лазони. Граф был доверенным лицом своего герцога, а значит, важной фигурой. Лазони возжелал короны и ищет поддержки, или это опять связано с Рошти и его сынком? Он знал, что узел проблем, связанных с королевской властью в Сандоре, придется разрубать, но надеялся, что это произойдет уже после войны с империей. Так или иначе, назревали важные события, и отсидеться, не принимая в них участия, вряд ли получиться. Он только хотел попросить Рашта вызвать Лишнея, как тот пришел сам. Раздался стук в дверь и после разрешения в кабинет вошли Лишней и Сатарди.
   - Садитесь, господа, - пригласил Сергей. - Вы очень вовремя, я уже хотел за вами посылать.
   - Что пишет герцог? - спросил Джок. - В чем причина его визита?
   - Это он бумаге не доверил, - покачал головой Сергей. - В письме только написано, что с ним едет граф Родли. Гонца прислали, чтобы соблюсти приличия и не нагрянуть к нам неожиданно, а для чего писалось это - он бросил конверт на стол - я спрошу у Аленара. Что у нас по поводу сына Рошти? В чем проблема?
   - Уже ни в чем, - ответил Джок. - В его окружении с недавних пор есть наши люди. Если вы отдадите приказ...
   - Ладно, - сказал Сергей. - Посмотрим, с чем к нам едут гости, а потом будем решать. Мне кажется, Лазони нацелился на корону.
   - Мы его поддержим? - осторожно спросил Сатарди.
   - Еще не знаю, - ответил Сергей. - Не хотелось сейчас затевать свару. Послушаем, что они скажут. Что ваши люди передают по Рошти?
   - Сам король усиленно занимается армией, а его сын по-прежнему ничем, кроме светской жизни, заниматься не хочет. Прямые выпады против вас прекратились, но среди своих он в выражениях не стесняется. Как вы там говорили, милорд? Горбатого могила исправит? Очень точное выражение, как раз о принце.
   - Подождем гостей, - повторил Сергей. - Если ничего не изменилось или стало еще хуже, вы ему эту могилу организуете. По империи что-нибудь есть?
   - Если и есть, то сведения еще на побережье, - ответил Джок. - Маловато прошло времени для результатов, разве что кому-нибудь из моих парней повезет. Гости из империи у нас пока тоже не замечены. У меня есть несколько человек на трактах, ведущих к побережью. Если они увидят подозрительных людей, мы об этом узнаем.
   - Вы посылали кого-то в окружение Лазони. Эти люди ничего не сообщили?
   - Там один человек, - ответил Сатарди. - Пока было только сообщение, что он прижился. Если отправлено что-то еще, до нас оно не дошло.
   - Скверно, что здесь нет голубей! - с досадой сказал Сергей. - Столько времени приходится ждать вестей, а многое из добытого станет бесполезным только потому, что устареет!
   - Что это такое - голуби? - спросил Лишней.
   - Птицы размером с ворону, только светлые. Выводятся в специальных домиках и живут рядом с людьми. Используется их особенность всегда стремиться к дому и находить к нему дорогу за многие сотни лер. Если вы дадите своему агенту клетку с такими птицами, он может выпускать их одну за другой, привязывая к лапкам свои донесения, а вы их через пару дней прочитаете, когда голубь вернется в родной домик. Если учитывать, что птица летит напрямую и отдыхает меньше человека, скорость передачи посланий увеличится раза в три. И людей гонять придется редко, только чтобы привести всех птиц обратно.
   - Интересная мысль! - сказал Лишней. - Я найду кому это поручить. Вряд ли такие способности свойственны только вашим голубям, наверное, и других птиц можно этому научить.
   Расставшись с особистами, Сергей направился к своим женщинам. Альда сидела в гостиной с гитарой, подбирая мелодию к последней спетой им песне, а Лани лежала здесь же на кушетке с книгой в руках.
   - Ты их еще не все перечитала? - спросил он сестру. - И почему опять здесь? Снова выгнала молодежь?
   - А тебе жалко? - отозвалась Лани. - Молодежь ни при чем, просто мне одной скучно, а бренчание Альды читать не мешает. Если захотите побыть вдвоем, скажете.
   - Что пишет принц Камил?
   - Ой, я совсем забыла! - вскочила с кушетки сестра. - Было еще письмо для тебя от его отца!
   - Живо неси сюда! Что это еще за манеры - забывать о важных письмах! Наверное, такая забывчивость из-за чтения этих книг! По какому разу уже перечитываешь? По третьему?
   - И вовсе не по третьему! Я их и по два раза еще не все перечитала! А тебя все равно дома не было. Не рычи, сейчас принесу!
   - Не шуми на нее, - заступилась за Лани жена. - В письме Ива не должно быть ничего срочного, иначе курьер вручил бы его мне или секретарю, а не отдал бы ей вместе с письмом принца.
   - Вот оно, держи! - вернулась Лани. - Пойду я к себе, здесь вы мне все равно не дадите нормально читать.
   Сергей вскрыл небольшой конверт и прочитал:
   "Приветствую моего будущего родственника! Получил оба ваших письма, герцог, но по ряду причин не смог сразу ответить. Вы сообщили очень тревожные новости, в которые слабо верится. У меня ограниченные возможности их проверить, но я все же попробую. Могу вас заверить, что если вторжение все-таки произойдет, я окажу вам поддержку деньгами и оружием и пришлю под ваше командование пять тысяч бойцов своей армии. Я связался с королевой Аглаей, которая тоже получила подобное послание от короля Рошти. Несмотря на то, что королева на вас сердита за своего родственника, часть армии она предоставит вам, а не вашему королю. Писать вам об этом она не захотела и попросила это сделать меня. Возможные усилия по укреплению своей обороны мы предпримем. К вам будет просьба. Если вы получите убедительные доказательства войны с империей, прошу сообщить и нам. При их наличии наши усилия будут удвоены. Мы приглашаем посетить нас с визитом вашу сестру и будем рады, если приглашение будет принято. Ив Барни".
   - Ну и что он пишет? - спросила Альда, оторвавшись от гитары.
   - Прочти сама, - протянул он ей письмо.
   - Они обещают десять тысяч воинов, - сказала жена, возвращая ему письмо. - Это без армии Лантара уже почти сорок тысяч.
   - Этого все равно мало, - недовольно сказал Сергей. - Выставь против большой армии еще большие силы, но не сразу, а по частям, и она все их разделает под орех! Десять тысяч они дают! Спасибо, конечно, но могли бы дать и двадцать, и тридцать! Все равно, если нас сметут, им эти солдаты не помогут. Но я их тоже понимаю. Вы уже сотни лет живете бок о бок с империей, и она ни разу не посягнула на эти земли, так почему именно сейчас? Потому, что это сказал я или приснилось кому-то из Высших? Нужны доказательства, иначе все отделаются полумерами. И все наши герцоги, кроме Лантара, подергаются для вида, а толку от таких телодвижений... Вон Рошти собирает армию. Думаешь, он это делает из-за того, что мне поверил? Он ее не столько против империи собирает, сколько против меня! А я его еще вынужденно подталкиваю, чтобы собирал побольше! Скверная ситуация, когда горит дом, а жильцы, вместо того чтобы дружно его тушить, начинают выбрасывать свою горящую мебель в комнаты к соседям. У нас сейчас примерно то же самое. Как защищаться, если не знаешь, что будет делать король? Встанет с тобой плечом к плечу или ударит в спину?
   - Я всегда считала Рошти умным человеком, - сказала Альда.
   - Я тоже его таким считал. Никогда не думал, что власть и зависть могут настолько разъедать душу и туманить ум. Я ему верил, поэтому и поддержал, а теперь я уже ни в чем не уверен!
   - Говорят, Аленар прислал гонца и приезжает сам. Не знаешь причину поездки?
   - Он едет с доверенным человеком Лазани, а что они нам везут, узнаем завтра. Письмо Аленар прислал, но в нем нет ничего важного.
   - Лани отправим погостить к ее Камилу?
   - Думаю, что на месяц отпустить можно.
   - Тогда пойду ее обрадую, - Альда отложила гитару и подошла к мужу. - Не беспокойся ты так! Все у нас будет хорошо!
  
   Север сидел в полутемной камере на широкой деревянной лавке, которая служила здесь кроватью, уставившись взглядом в покрывавшую каменный пол солому, и в голове вертелась одна-единственная мысль:
   "О боги! Какой же я идиот!"
   Сильно воняло мочой и мышами, а на небольшом обшарпанном столике стоял обед, от одного вида которого квестора чуть не вывернуло наизнанку. Ему было ясно, что его и агентов кто-то сдал. Кто это сделал сейчас было неважно. Может быть, это был прикормленный Мехалом Тир Дмитр, может быть, кто-то другой. Даже если Лацию или отцу удастся его отсюда вытянуть, свою карьеру он загубил.
   Загремел засов, и в открывшуюся дверь камеры вошли двое. Одним, очевидно, был стражник, а вот другой явно был птицей поважнее. Он махнул рукой, и стражник выскочил из камеры, чтобы через минуту вернуться со стулом. Брезгливо его осмотрев, этот тип уселся напротив Севера и с интересом на него уставился.
   - Младший квестор Север Лоран, вы полностью отдаете себе отчет в том, в каком положении оказались? - спросил он гнусавым голосом.
   - Квестор, - поправил его Север. - Меня недавно повысили. Пока со мной никто не говорил, вы первый. Вот и просветите, на каком основании меня здесь держат? Вы ведь пока не воюете с империей? Мне казалось, что у нас хорошие отношения.
   - Нам тоже так казалось, - согласился его собеседник. - Видите ли, Лоран, в отличие от тех дилетантов, которые сидят в вашей разведке, в нашей работают настоящие профессионалы.
   - Ну почему же дилетанты? - возмутился Север.
   - Чтобы что-то хорошо делать, надо этим заниматься постоянно! - назидательно сказал гнусавый. - А с кем было работать вам? Наши королевства вас до недавних пор не интересовали, а союз королевств вам не по зубам. И кто остается? Кочевники и лесные дикари. Какие из вас разведчики, смех один. Боевая подготовка неплохая, а все остальное...
   - И зачем я вам тогда нужен?
   - Лично мне вы не нужны, - сообщил ему гнусавый. - Все, что нам было нужно, сообщили четыре ваших агента после того, как наслушались криков пятого. От него в их присутствии три дня отрезали по кусочку, пока он весь не кончился. И королю вы здесь не нужны.
   - Тогда отправьте меня домой, - предложил он. - Отец может заплатить за меня много золота.
   - Отправим, - согласился гнусавый, - но только не домой. Король хочет подарить вас одному человеку. У него с ним не очень хорошие отношения, и таким подарком он их хочет улучшить.
   - И кто же этот человек?
   - У вас хорошие нервы, - одобрил гнусавый. - Вас подарят тому, для кого вы действительно важны. Этот человек - герцог Аликсан. Слышали, наверное? Он оказал нашему королю большую услугу, предупредив о ваших замыслах, теперь король хочет сделать ответную любезность. Если будете себя умно вести, вполне возможно, попадете домой или неплохо устроитесь при дворе герцога. Аликсану важен свидетель замыслов ваших соотечественников, а вы в этом качестве подходите идеально. Напоследок хочу вас предупредить от бесполезных попыток побега, когда вас повезут в Сандор. Да и там вам не стоит запираться и заставлять герцога применять к вам крайние меры. Поверьте, у нас умеют пытать не хуже, чем в вашей службе. Раз не повезло попасться, лучший для вас выход - делать то, что говорят.
  
   - Так откуда ты все-таки? - спросила Лади, водя пальцами по груди Гела. - Из империи?
   Они лежали на сдвинутых вместе кроватях в снятой комнате постоялого двора в центре большого города Сорма, находящегося на полпути от побережья до Ордага.
   - Почему ты так решила? - спросил Гел, и она почувствовала, как он напрягся.
   - Меня можешь не бояться, - сказала она парню. - Кем бы ты ни был, я тебя выдавать не побегу. Если что, просто разойдемся в разные стороны. А насчет империи догадаться несложно. Хоть ты хорошо выучил язык, акцент все равно чувствуется. Через полгода он исчезнет, но пока в тебе любой распознает чужака. Мы встретились на побережье, но говоришь ты не так, как сотхемцы. В Дюже вообще коверкают язык, а в Барни говорят почти так же, как у нас, но в некоторых словах иначе делают ударение. Остается только империя. Да и лицом ты похож на имперских купцов, я на их в Лузанне насмотрелась.
   - А что, если из империи?
   - Для меня все равно, но многих это заинтересует. От вас приезжают одни купцы, да и те не вылезают из портовых городов. Я где-то слышала, что им это запрещено. А тебя понесло в армию Аликсана. В тебе нетрудно опознать бойца, причем бойца сильного. С тобой захотят разобраться, попробуют задержать. И что ты тогда станешь делать? Убивать?
   - А если даже и так?
   - Тогда ты конченый человек. Тебя объявят в розыск и рано или поздно поймают. И чем больше ты будешь сопротивляться, чем больше будет на твоих руках крови, тем страшней будет конец. Я бы на твоем месте повернула коня и вернулась.
   - Мне нельзя вернуться! - покачал он головой.
   - Вы хотите воевать? - спросила Лади. - Ваш Сенат совсем чокнулся!
   - Почему ты так решила? - заинтересовался он.
   - Насчет войны или Сената?
   - И то, и другое.
   - Если кто-то резко меняет поведение, это всегда не просто так и имеет причину. Зачем ты едешь в армию к самому сильному герцогу Сандора? Я думаю, ответ напрашивается сам собой. Тех, кто тебя послал, интересует, с чем им здесь придется столкнуться. Я не права? А насчет безумства... Я не была в империи, но я о ней читала.
   - Ты, читала?
   - Удивительно, правда? Я ведь не всю жизнь шляюсь в коже с клинками за спиной. Когда-то у меня была большая по нашим меркам семья: мать, отец и два брата. Отец держал небольшую аптеку, а мать ему помогала. Жили мы неплохо и, если бы я осталась в семье, приданым бы обеспечили. Меня погубила страсть к чтению. Читала я все, что можно было достать, и в основном это были романы о любви прекрасных дам и отважных юношей. В юности обычно думают не головой, а другими частями тела, и я в этом исключением не была. Начитавшись таких книг, я заболела идеей стать благородной дамой. Женщина может получить дворянство, выйдя замуж за дворянина, или с мечом в руках. Я была не настолько глупа, чтобы надеяться на первое, а вот ума отказаться от второго не хватило.
   - И как же это тебе удалось? - с любопытством спросил он.
   - Неважно. Это долгая история. Если интересно, когда-нибудь расскажу, если ты меня раньше не убьешь. Так вот, среди прочих книг мне попалась и пара книг о вашей империи. Книги очень старые, но вряд ли у вас много поменялось с тех пор, как их писали. Поправь меня, если я в чем ошибаюсь. Вы сотни лет воюете с кочевыми народами, населяющими огромные степные пространства, и на это уходит много сил. Вы дрались с Союзом королевств и не смогли одержать вверх. Сейчас у вас с ними общая граница, которую обе стороны охраняют большими силами. Так?
   - Все так, - согласился он. - Ну и что?
   - Ты же умный человек, Гел! - рассердилась Лади. - Подумай сам своей головой! Возможно, вы как-то усмирили кочевников, но такое может быть только на время, пока побитых перережут другие племена и займут их место, а всю степь вы никогда не вычистите! Значит, ваш император или Сенат, не знаю уж, кто там это решает, задумали захватить нас быстро, пока не опомнились кочевники или не воспользовался ситуацией союз королевств. А вот быстрой победы у вас не получится, можешь мне поверить! Мы можем сто раз собачиться между собой, но стоит прийти чужим, все вспомнят, что мы когда-то были одним народом. Тогда мы от вас сбежали, сейчас нам бежать некуда. Самый глупый человек поймет, что вы пришли навсегда, и весь его мир с вашим приходом рухнет. Обычно в усобицах дерется только дворянство со своими дружинами. Иногда еще собирают ополчение, а большинству остальных на эти склоки наплевать, лишь бы их не трогали. С вами все будет иначе. Не знаю, как с этим в империи, но у нас каждый второй крестьянин неплохой лучник. Я слышала, что в войну с Мехалом Аликсан дал крестьянам боевые луки и те выкашивали сотхемскую армию! В империи еще есть рабство, а у нас о нем давно забыли! И вспоминать снова не захочет никто!
   - Я не думаю, что решения принимают глупые люди, - сказал Гел. - Наверняка все это должны были учесть.
   - Ага! - едко сказала она. - Умные и предусмотрительные. Совсем такие же, как те, которые послали тебя. Много мне понадобилось времени, чтобы тебя раскусить? Я уверена, что наши никогда не послали бы к вам неподготовленного человека. По-хорошему, тебе нужно было несколько месяцев пожить в Лузанне, получше узнать нашу жизнь и избавиться от акцента. Мне кажется, что это можно объяснить вашим высокомерием и пренебрежительным отношением ко всем дикарям, которые живут за проливом. У нас есть поговорка, что когда много силы, можно прожить и без ума. Давай я тебе расскажу одну историю. Дело было три года назад. В то время наш отряд ненадолго задержался в Залеме. Есть такой город в графстве Продер. В каждом большом городе найдется постоялый двор, где обычно устраиваются наемники, был такой и в Залеме. Там мы познакомились с наемниками из другого отряда, меньшего, чем наш. В нем тоже была девушка, которая мне очень понравилась. Наши капитаны поначалу даже хотели объединить отряды на летний сезон, но так и не договорились. У них в отряде был один здоровяк, сильный как бык. Ты тоже очень силен, но он был раза в два сильнее. Как водится, особым умом он не отличался, а на всех, кто слабее, плевал. Несколько дней все сидели без заказов. Настроение было хреновое, и многие мужики заливали его брагой, мотаясь по кабакам и трактирам. Из одного такого похода этот здоровяк не вернулся. Один из тех, кто с ним ходил, рассказал, что его убил ударом кинжала в поединке парнишка лет пятнадцати, причем убил честно, не прибегая к подлым уловкам, только за счет ловкости и быстроты. Понял, к чему я тебе все это рассказывала?
   - Сила это еще не все.
   - Правильно. У любого противника может найтись то, что станет для тебя неприятным сюрпризом. Поэтому не стоит лезть в драку, если ты не уверен в победе. У умных людей уверенность должна подкрепляться не только своей силой, но и знанием противника, а вы на нас сотни лет не обращали внимания, а теперь почему-то сочли слабыми. И ладно бы не было противников, кроме нас. Ты мне скажи, у тебя родственники в империи остались?
   - Нет никого.
   - Ну и наплюй ты на свое задание и оставайся у нас. Если хочешь, я тебе помогу. Денег у меня достаточно. Снимем в Ордаге домик...
   - Я подумаю, Лади, - ответил он, прижав к груди ее голову. - Спи.
   "И что мне теперь с ней делать? - думал он, слушая тихое дыхание уснувшей женщины. - Убивать не хочется, да и не верю я в то, что она меня выдаст, скорее, наоборот, поможет. А мне-то что делать? Если она права, и во мне так легко распознать чужого, я ничего не добьюсь. Сказаться немым? У них свои жесты и особенности поведения, которые я не знаю. Наверное, будет самым верным решением поселиться с ней в столице и присмотреться к местной жизни. Заодно и о герцоге немало узнаю. Наверняка многие из горожан вместе с ним воевали в прошлую войну, и им есть что рассказать. Может быть, и от акцента удастся избавиться".
  
   - Где Север? - любой, кто не знал Селия Кларта, решил бы, что этот вопрос задан спокойным, даже флегматичным человеком.
   На самом деле квестор был в бешенстве, к которому примешивался страх.
   - Он выполняет мое задание, - уклончиво ответил Лаций. - Если вам нужно решить что-либо, я...
   - Кто дал вам право отправлять его в Сотхем? - все еще сдерживаясь, спросил Селий. - Он вам говорил, что ему запрещено покидать империю?
   - Отец не может ему запретить выполнять свой долг! - высокопарно ответил Лаций и квестора наконец прорвало.
   - Идиот! - заорал он на опешившего Лация. - Ни один из ответственных работников стола не имеет права покидать империю! С его отцом у вас будет отдельный разговор! О боги, ведь предупреждали меня, что нельзя допускать вас до этого дела!
   - Что вы себе позволяете, квестор! - пришел в себя Лаций. - Если есть такое правило, его нужно было донести до меня, а вы этого не сделали! А теперь оскорбляете человека по положению намного выше вас!
   - Если молодой Лоран не вернется, мы с вами окажемся в одной куче дерьма, консул! - ответил Селий, усилием воли беря себя в руки. - И ваше положение и прошлые заслуги вам очень мало помогут. И на отца-сенатора можете особо не рассчитывать. Семья Лоран - одна из пяти самых богатых и влиятельных семей в империи! Слава богам за то, что это была не моя идея - поручить вам работу с нашим столом, иначе я за свою жизнь не дал бы даже серебряной монеты! Когда в порту будет хоть один из ваших кораблей?
   - Сегодня ночью должен приплыть тот, на котором я отправлял Севера, - ответил расстроенный Лаций. - Это если не помешает погода.
   - Утром поезжайте в порт и прикажите капитану готовить судно к отправке! - приказным тоном сказал Селий. - Если начнет возражать, заплатите больше. К полудню должны прибыть два работника, которых я вызвал вам в помощь, их и отправим за Севером.
   - Они хоть знают язык? - спросил консул. - Север мог поехать в столицу.
   - Не знают они языка! - мрачно ответил Селий. - Не найдут Севера в Барине, поедут в столицу. Возьмут для общения с местными вашего приказчика и наймут охрану. И учтите, что если они не вернуться, ехать придется уже нам с вами. Что бы с нами ни случилось в Сотхеме, это будет лучше нашей участи, если останемся здесь.
   - Тогда я, после того как их отправим, съезжу в столицу, - сказал Лаций. - Отвезу в семью жену и посоветуюсь с отцом.
   - Я еду с вами! - решил квестор. - Надо кое с кем переговорить и предпринять кое-какие меры на случай самого плохого исхода. Демоны бы вас побрали, консул, с вашей победой!
  
  
  
   Глава 7
  
  
  
   Приехавших гостей Сергей вышел встречать сам. Он спустился по лестнице парадного подъезда, когда кучер подкатил карету к ее ступеням и остановил лошадей. Сопровождавшие Лантара гвардейцы знали местные порядки и сейчас уже шли в казармы, оставив своих коней в конюшне на попечение слуг. Первым из кареты выбрался герцог, за которым последовал неизвестный Сергею дворянин.
   - Добро пожаловать в Ордаг и в мой дом! - сказал им Сергей. - Рад вас видеть, герцог, вне зависимости от причины, которая вас сюда привела. Проходите во дворец, слуги сейчас перенесут ваши вещи.
   - Там тех вещей..., - махнул рукой Лантар. - Мы к вам, Серг, очень ненадолго. Обсудим один важный вопрос, переночуем и завтра выедем обратно.
   Сергей отметил, что Аленар пренебрег этикетом, назвав его при постороннем по имени. Знать бы еще для чего это было сделано. Показать свою близость к нему? Решив подыграть Лантару, он сказал:
   - Раз ненадолго, то не будем терять времени. Пойдемте, Аленар, рассмотрим ваше дело. Вы уже поели, или готовить стол?
   - Не беспокойтесь, мы позавтракали на постоялом дворе и пока не проголодались. Давайте я вам представлю моего спутника, и займемся делами. Это граф Эмил Родли. Обо всем остальном поговорим в вашем кабинете.
   - Ну и что у вас ко мне за дело, из-за которого вы столько дней провели в дороге? - спросил Сергей, когда они поднялись на второй этаж и прошли в его кабинет. - Садитесь, господа, где вам удобно.
   - Вы знаете, Серг, что Рошти набирает большую армию? - спросил Лантар.
   - Конечно, знаю. Я его сам просил максимально усилиться. И не его одного, всех остальных тоже.
   - Он и усиливается. Только его цель не империя, а две мои провинции. Он вступил в сговор с Дорейном, которому пообещал провинцию Лантар, а себе хочет забрать провинцию Алар. Он рассчитывает, что остальные не будут затевать войны, а говорильня на совете... У него, как и у вас, будут три провинции и Дорейн в союзниках.
   - А меня он в расчет не берет?
   - Он думает - и не без оснований - что в преддверии большой войны с империей вы не станете затевать бойню в королевстве.
   - Ему, значит, можно, а мне нельзя?
   - Если он ударит сейчас, да еще с Дорейном, никакой бойни не будет. У меня сил в три или даже четыре раза меньше, чем у них. Большая часть моего войска или сдастся, или просто разбежится.
   - И Лазони это, естественно, не понравилось? - сказал Сергей, обращаясь к графу.
   - Как такое может понравиться, милорд? - ответил тот. - Моего господина, честно говоря, напрягает и ваша сила, но он уверен в ваших намерениях не лезть на трон, подминая всех под себя, а с Рошти нельзя быть уверенным ни в чем. Он очень сильно изменился, а его сын, который может занять трон в любой момент, это вообще... У меня нет слов, чтобы дать достойную характеристику принцу!
   - Не трудитесь, граф, - сказал Сергей. - Я уже имел сомнительное удовольствие с ним общаться и знаю о его отношении ко мне. Другие герцоги в курсе?
   - До Ингара далеко, а к Бенитару я не обращался, - сказал Аленар. - Слишком в его окружении много близких к Рошти людей. Если он узнает о том, что я в курсе его замыслов, даже вы мне не сможете помочь, просто не успеете.
   - На какую помощь я могу рассчитывать, если выступлю? - спросил Сергей, глядя на графа.
   - Герцог выделит под ваше начало три тысячи солдат, - ответил Родли. - Остальная его армия на всякий случай встанет на границе с провинцией Рошти.
   - Я отдаю вам всю свою армию, - сказал Аленар. - Это немногим больше пяти тысяч.
   - Ладно, - решил Сергей. - Не хотелось мне заниматься разборками, но Рошти не оставляет выбора. Значит, будем действовать так. Вы завтра возвращаетесь к себе, а на следующий день выступает моя армия. К вам в помощь, Аленар, я пошлю генерала Севоржа с десятитысячной армией. Для того что собрал Рошти, этого должно хватить с головой. Армия движется медленнее вас, так что пара дней для сбора армии у вас будет. Как только вы, граф, прибудете к себе, сразу же выдвигайте обещанных мне солдат к границам Дорейна. С Рошти я разберусь без вас, но потом наступит черед его союзника. Только, прежде чем начинать боевые действия, нужно попробовать решить дело миром. Вместе с вами я отправлю своего человека. Он должен принимать участие в переговорах с Рошти - это обязательное условие. Я вам верю, Аленар, но вас самого могли ввести в заблуждение. Переговоры проведете, когда подойдет моя армия. Теперь второй вопрос. Если Рошти добровольно оставит трон и вернет провинцию Марди, мы отдадим ее тому, кто сядет на трон. Не хотите, Аленар?
   - Вы запоздали со своим предложением лет на десять, Серг, - невесело усмехнулся герцог. - Я в последнее время сильно сдал, и ваш трон меня быстро доконает, а если учесть то, что на носу война...
   - Понятно, - с сожалением сказал Сергей. - В общем-то, я примерно такого ответа и ожидал, но все равно должен был спросить. А Лазони?
   - Мы обсуждали этот вопрос, - медленно сказал граф. - Мой герцог не рвется к трону и не будет возражать против вашей кандидатуры, но если вы опять откажетесь, он готов стать королем.
   - Лично меня Лазони в качестве короля устраивает, - сказал Сергей. - Но, видимо, я еще недостаточно хорошо знаю людей, потому что меня устраивал и Рошти. Передайте герцогу, граф, что если и из него получится плохой король, я буду очень разочарован. И в самом герцоге, и в том, что больше не на кого спихивать корону и придется надевать ее самому. Теперь давайте разберемся с Дорейном. Скажу честно, что буду очень разочарован, если он примет все наши требования. В обычное время такой сумасброд во главе провинции - это только небольшая головная боль, которую можно терпеть. Но обычное время для нас с вами заканчивается. Я надеялся, что общая опасность его немного образумит, но, видимо, зря. Поэтому герцогов Дорейн в королевстве быть не должно. Я не кровожаден, поэтому не хочу следовать примерам других и вырезать его семью. Предлагаю выделить ему графство, а мои люди будут ненавязчиво за ним следить. Мне это будет сделать несложно, потому что его провинцию я возьму себе. Сейчас моя армия является основной силой, защищающей королевство, а это приобретение позволит ее усилить и даст мне выход к горам. Сакских гор на побережье мне недостаточно, слишком в них мало полезного. Заодно я получу общую границу с Бенитаром и больше смогу на него повлиять к общей пользе.
   - У меня возражений нет, - сказал Аленар.
   - Не слишком ли вы усилитесь, милорд? - спросил граф. - Я понимаю, что скоро война, а вы не рветесь к трону...
   - Плохо понимаете, граф! Эту войну еще нужно пережить и выиграть. А к трону я не рвался и не собираюсь, а будут дети, и им закажу! И любые разумные действия короля я поддержу всей своей силой! Я и Рошти это же, кстати, говорил. Жаль, что его сломала власть! Раньше он мне нравился.
   - Я думаю, что герцог не будет возражать, если сам получит провинции Рошти и Марди, - сказал граф. - Он уже говорил, что в случае войны отдаст свою армию под общее командование, а командовать придется вам.
   - Значит, договорились, - подвел итог Сергей. - Все поделили, одному вам, Аленар, ничего не досталось. Но сохранить свое - это уже неплохо.
   - У меня к вам один вопрос моего герцога, милорд, - сказал граф. - Вы еще не получили подтверждения по планам империи?
   - Пока нет, - покачал головой Сергей. - Наши люди направлены в империю и на побережье, но прошло мало времени. Если результаты и есть, до нас они дойти не успели. Как только что-то будет, я дам вам знать. Кстати, Ив Барни на пару с Аглаей выделят мне в случае вторжения империи десять тысяч воинов. Не много, но хоть что-то. Они тоже просили подтверждения, обещая удвоить усилия, если оно будет.
   - Так может... - начал Аленар.
   - Нет, я ничего придумывать не буду! - оборвал его Сергей. - Ни для них, ни для вас. Если все обсудили, пойдемте, я познакомлю графа с семьей, да и вы с ними пообщаетесь, герцог. А после обеда отдохнете, а я займусь делами по вашему вопросу.
   Сергей предупредил Альду с Лани еще перед тем, как пошел встречать гостей, поэтому они успели подготовиться к их визиту и ждали в гостиной.
   - Мои жена и сестра! - представил он женщин графу.
   - Я поражен, миледи! - поклонился Альде граф. - Вы счастливый человек, милорд! Такая красота!
   - Да, мне все об этом говорят! - встряла в разговор обойденная вниманием Лани.
   - Вы само очарование, миледи, - улыбнулся девочке граф. - Прошу прощения, но у меня только один язык, поэтому выражать свое восхищение вам обеим одновременно не получается!
   - Я вас простила, граф! - кивнула Лани. - Здравствуйте, герцог! Хорошо, что вы приехали, хоть повидаемся перед моим отъездом!
   - И куда уезжает наша маленькая герцогиня? - с улыбкой спросил Лантар.
   - К своему жениху в Барни, - объяснила девочка. - Король Ив попросил их навестить, а брат разрешил мне эту поездку.
   - Так слухи о вашей помолвке с принцем Камилом верны? - спросил граф, переглянувшись с Лантаром.
   - Рановато еще думать о помолвке, - вмешался Сергей. - Ей еще только тринадцать. Если надумают, то не раньше чем через год. А то еще посмотрят вживую на это чудо и передумают.
   - Давайте поговорим! - сказал Аленар Альде. - Пусть Лани охмуряет графа, а вы мне расскажите, что у вас нового в жизни. Когда мы с вами встречались последний раз? По-моему, это было два месяца назад.
   - Больше, Аленар, - улыбнулась девушка. - А новости... С ними вам нужно к мужу. Я хотела заняться нашим оркестром, но смогла только изготовить инструменты. Пока всем не до того, все силы уходят на подготовку к войне. Жаль, что вы приехали так ненадолго, мы бы вам показали много интересного!
   - Значит, у Серга получилось? - спросил Аленар.
   - Не все, но кое-что получилось. Недавно опробовали и теперь начнем делать уже для армии.
   - Я еще приеду, как только закончим наши дела, тогда и покажете.
   - О чем вы беседуете, отбившись от всех? - подошел к ним Сергей. - Давайте к нам, а то сестра сейчас заговорит графа насмерть.
   - Не успеет: сейчас будут бить к обеду, - засмеялась Альда. - А графу мое общество противопоказано. Я слишком плохо действую на мужчин, Аленар! Не на всех, но на многих. Проверено неоднократно.
   - Женская красота - страшная сила! - согласился герцог.
   - Бьют в било, - прислушался Сергей. - Пошли пообедаем, а потом я вас покину.
  
   - Что здесь понастроили? - спросил Гел у Лади. - На город не похоже, да и солдат слишком много.
   - Это военные лагеря герцога, - пояснил ехавший рядом с ними наемник. - Здесь больше двадцати тысяч солдат, поэтому они такие большие.
   Утром они прибились к купеческому каравану, охраняемому наемниками, двое из которых оказались знакомыми Лади.
   - А за лагерями будет новый город, - продолжал рассказ наемник. - Тоже большой, хотя и поменьше лагерей. Там живут многие из офицеров. Очень чистый и просторный и тянется до самой столицы.
   - Каждый раз, как сюда приезжаю, вижу что-то новое, - заметила Лади.
   - Понятное дело, - согласился наемник. - На нас собирается напасть империя! Не слышала? На побережье нам о том болтать запрещают, а здесь можно. Здесь все уже полгода знают. Поэтому герцог постоянно набирает солдат. Для них и строят. Вы, Лади, если спешите, то поезжайте быстрей, а то нас у ворот все равно будут долго досматривать. Потом в столице увидимся!
   Они попрощались и поторопили коней, проезжая мимо медленно катящихся по тракту возов с товарами.
   - Непонятно, как здесь могли обо всем знать полгода назад! - растерянно сказал Гел. - Наших тут никого не было, я точно знаю. Зимой по заливу не плавают, а прошлым летом мы еще не разделались со Степью.
   - Ингар врать не станет, - пожала плечами Лади. - Он парень не из брехливых, да и смысла ему врать... Смотри, как красиво! В каждом дворе сад!
   - Красиво, - согласился он, глядя на улицы нового города, - только непривычно. Не город и не деревня, а что-то среднее. Но чисто, с этим не поспоришь. Только жить здесь нужно обязательно с лошадью. Уж слишком все просторно понастроили. Пока куда-нибудь попадешь, все ноги стопчешь!
   Если в Ордаге раньше было предместье, новый город поглотил его, подступив к самым стенам столицы. Они подъехали к открытым воротам и беспрепятственно были пропущены в город, не вызвав никакого интереса у караульных.
   - Плохая охрана! - сделал вывод Гел.
   - С чего ты это взял? - удивилась Лади. - Их задача - досматривать обозы и другую кладь и взимать положенные деньги. А людей проверяют только тогда, когда видом схожи с теми, кто в розыске. Всех расспрашивать - язык отвалиться, да и задержка будет в воротах. Вот с вооруженными отрядами разбираются, но не стража, а патрули по тракту возле лагерей. Ты их должен был видеть. А войска в столицу допускаются только по разрешению герцога. Давай мы с тобой первым делом снимем домик где-нибудь не слишком близко к центру. И почище, и дешевле выйдет.
   Часа два ушло на поиски жилья, после чего в их распоряжении оказался небольшой домик с двумя комнатами и кухней. В огороженном невысоким забором дворе имелась конюшня для двух лошадей. Совместными усилиями быстро навели чистоту, после чего съездили на один из двух городских рынков, накупив там провизии и овса для лошадей.
   - Ну как я говорю? - спросил Гел, когда они возвращались домой.
   - Уже лучше, - честно сказала Лади, - но слова все же нужно выговаривать мягче. Следи за тем, как говорят другие мужчины, а потом дома тренируйся сам. За декаду от акцента не останется и следа, а ошибки в разговоре я поправлю.
  
   До столицы герцога Аликсана Севера везли семь дней. Руки или ноги не связали, но ему было достаточно бросить один взгляд на сопровождавших его охранников, чтобы выбросить из головы мысль о побеге. Питался он вместе со всеми без особых изысков, но вкусно и вволю. Пока ехали по Сотхему, ночевали в городах или на придорожных постоялых домах, причем ему каждый раз выделяли комнату на одного с решетками на окнах и по очереди сторожили дверь снаружи. Заводных коней не брали, но три раза в день меняли уставших коней свежими, поэтому передвигались очень быстро. В Сандоре ехали через разоренные войной земли, где города еще только начали восстанавливать, поэтому особых удобств не было. Только один раз заночевали под крышей, все остальное время делали ночевки на лесных полянах, стараясь выбрать место, чтобы поблизости была вода. На границе чуть было не случилось драки с отрядом армии герцога, но хозяева вовремя с ними разобрались и выделили в сопровождение трех кавалеристов. В Ордаг Севера ввезли через южные ворота, поэтому военных лагерей он не видел. Пришлось долго пробираться через весь город по улицам, заполненным всадниками и экипажами. Столица герцога оказалась неожиданно большой и довольно чистой, хоть и грязнее городов империи. Доставили его не к герцогу, а в его службу безопасности.
   - Никогда не думал, что буду благодарить людей барона Сэма Долина и вашего короля, - сказал усмехающимся охранникам пожилой, но еще очень крепкий мужчина с седым ежиком коротко стриженых волос и глазами, взглянув в которые, квестор ощутил слабость в теле и желание облегчиться.
   - Услуга за услугу, - ответил ему старший отряда сопровождения. - Возможно, граф, при нашей с вами жизни другой войны между нами не будет, а тогда и причин для вражды нет. Захотите чем помочь, милости просим к нам.
   Сотхемцы уехали, но теперь его охраняли два здоровенных мужика с такими рожами, что он побоялся бы выйти с ними один на один, имея кинжал, против безоружного.
   - Ведите его ко мне! - приказал седой.
   Квестора взяли под руки и чуть ли не внесли в большой, мрачный кабинет, находящийся на втором этаже здания.
   - Посадите его в кресло! - велел седой, - а сами далеко не уходите. Итак, что мы имеем? - он взял в руки несколько бумаг, которые ему передали сотхемцы - Север Лоран, квестор столичного стола внешней разведки! Должность солидная, а занимает ее мальчишка. Кто вам помог ее занять, родители?
   Он быстро, но внимательно прочитал бумаги.
   - Значит, отец, - седой немного помолчал, потом продолжил: - Для вас будет полезно знать, с кем вы имеете дело. Я граф Джок Лишней, которого кое-кто еще называет мясником. Скажу вам сразу, что очень не люблю пытки и стараюсь обходиться без них. Любого человека можно сломать, если им займутся мастера пыточного дела. Вам это нужно? Мы делаем все, чтобы наши люди не попали в руки противной стороне, но если им не повезло, никто не требует от них геройства из-за слабости человеческой натуры. У вас есть выбор. Или вы сотрудничаете с нами добровольно и тогда пользуетесь всеми благами жизни и в конце сможете вернуться домой, или вы все сделаете, но из-под палки, и эти блага вам уже будут ненужны. Зачем радости жизни куску мяса? Решайте сейчас. В зависимости от того, что вы выберете, мы продолжим нашу беседу здесь или в пыточном подвале. В этой игре слишком большие ставки, Север, поэтому с вами никто не станет церемониться.
   - Я буду говорить, - ответил Север, который хорошо представлял, что с ним смогут сделать.
   - Прекрасно! - сказал Лишней. - Я, вообще-то, и не сомневался. Мозги у вас есть, нет опыта. Империя первой целью выбрала нас, Сотхем должен был бы быть вторым. Если в него вы забросили пять агентов, сколько их у нас?
   - Семь человек, все мужчины.
   - Место высадки?
   - Всех высадили в фактории города Гонжон под видом работников купцов Антонисов.
   - Вот вам бумага и перо, напишите имена всех, в том числе и настоящие, и какие цели вы им дали.
   Когда Север написал все, что требовалось, он достал из ящика стола другой лист бумаги и принялся сравнивать записи.
   - Не соврали! - удовлетворенно сказал он. - Почитайте.
   Север дрожащей рукой взял протянутый ему лист бумаги и прочитал.
   - Откуда это у вас? - потрясенно спросил он.
   - Эх, была бы у вас такая же армия, как разведка! - сказал Лишней. - Вашу разведку нужно разогнать! Может быть, после вашего провала так и сделают. Кто, скажите мне, посылает агентов, не умеющих толком говорить? Причем вы их не просто переправили в факторию, где они могли бы понемногу узнать нашу жизнь и улучшить знания языка, нет, вы их отправили в другие города! Если бы вокруг нас был десяток королевств, говорящих на других языках, такое, может быть, еще и прошло бы, но в королевствах говорят на одном языке, пусть и со своими особенностями. Когда мы узнали о ваших планах, с началом навигации в заливе в империю были отправлены наши люди. Чтобы выловить тех, кого пошлете вы, мы сообщили всем преступным гильдиям портовых городов о том, что нужно замечать чужаков, которые говорят с акцентом, или просто странно выглядят.
   - И они взялись вам помогать?
   - Не просто так, конечно. Если они вылавливают что-то действительно ценное, мы им прощаем несколько смертных приговоров. На волю мерзавцев никто не отпускает, просто петлю им заменяют пятью годами рудников. После года отработки оттуда можно выкупиться, заплатив хорошие деньги. Неплохо придумано? Вашего Марка взяли в том же Гонжоне, а заметил его мальчишка, который просил милостыню. Он проследил, в какой трактир зашел ваш человек и быстро передал о нем кому следует.
   - Акцент?
   - Конечно! Да такой, что только глухой не услышит.
   - Но остальных вы пока не поймали!
   - Ну не весь же народ состоит из преступников, а многим в портовых городах наплевать, кто как говорит, лишь бы платил деньги. Но мы подстраховались и на постоялых дворах обоих трактов, идущих с побережья, сидят наши люди. А с вашими сведениями отлов агентов - это только вопрос времени, причем вряд ли большого.
   - Что вам от меня еще будет нужно?
   - Пока только засвидетельствовать кое-кому то, что империя готовится воевать. Наверное, с вами захочет побеседовать герцог, когда вернется. Не бойтесь, жить будете в нормальных условиях, хотя свободу вам, конечно, ограничат. Если хотите, устроим даже походы в веселый дом. Последний вопрос на сегодня. Что можете сказать об агенте, который направлен сюда?
   - Очень опасный и хорошо подготовленный человек. Говорил свободно с едва заметным акцентом. В задании было только узнать как можно больше о самом герцоге, его армии и манере воевать.
   - Сейчас для вас готовят временное помещение, где вы побудете до завтрашнего дня. Завтра у вас будет небольшой дом, слуги и охрана. Вашему отцу сообщим о том, что вы живы и находитесь у нас.
   Как только Севера увели, из-за ширмы, за которой стоял стул, вышел Сатарди.
   - Можно было не прятаться, - сказал он Джоку. - Мальчишка уже сломлен и будет делать то, что от него требуют. Эта затея с разведкой представляется мне сплошной глупостью. Я был о руководстве империи более высокого мнения.
   - А руководство здесь ни при чем, - сказал ему Лишней. - Каким может быть стол внешней разведки в государстве, которое веками не интересовали внешние связи? С твоей точки зрения, все это детские игры, с моей - тоже, а император их воспринимает серьезно, хотя бы потому, что никого другого у него нет. Да и относятся они ко всем нам, как к дикарям, что тоже накладывает свой отпечаток на поведение. Зачем им разведка, если нам все равно нечего им противопоставить? Из всех агентов внятные задания дали только двум. Одному - пройтись вдоль побережья и поискать подходящие места для высадки десантов, второму - узнать все, что можно, об армии Аликсана. У остальных не задания, а так... Их можно даже не искать, а подождать, пока они сами придут к Антонисам, но мы, конечно, поищем.
  
   - Я вот думаю... - начал излагать пришедшую в голову мысль Герт Вилем.
   - Полезное занятие! - фыркнул Сол Бильдо. - Почаще им занимайся, выбьешься в люди! Правда, профессор?
   Дальнер не ответил. Студенты уже давно переругивались, подшучивая друг над другом, временами обращаясь к нему в поисках поддержки. Ему это уже порядком надоело.
   - А ты не перебивай! - разозлился Герт. - Я по делу говорю. Вот наш герцог устроил свои тошнильницы, чтобы получить нужные соединения азота. Так?
   - Ну, так. И что?
   - А то, что этот азот выделяется при гниении с вонючим газом, который он назвал аммиаком. И если давать ему улетучиваться, то конечного продукта будет мало. Понятно, что вначале нужно больше воды и все хорошо мешать, чтобы лучше и быстрее перегнило, но потом нужно наоборот хорошо закрыть, а то и забросать землей. И газ будет меньше уходить, а значит, не будет так вонять, и зимой большая часть массы будет продолжать гнить, что сэкономит время. Я прав, профессор?
   - Интересная мысль, - решил отозваться Дальнер. - Над этим стоит подумать, а потом поговорить с герцогом.
   - У меня есть еще одна мысль. Прошлым летом я имел глупость съездить домой...
   - Хотел вытянуть из родителей серебро? - хохотнул Сол. - И как?
   - Была такая мысль. Денег дали, но чего я только о себе не услышал! Но разговор не о моих стариках, а совсем о другом. Когда я к ним добирался, был момент, когда я думал, что сдохну. В тридцати лер от нашего дома живет шевалье Собрен. Лет ему уже за пятьдесят, и от окрестных крестьян он отличается только тем, что не платит за землю и имеет пятерых работников. Занимается он разведением бычков на мясо. Видел я однажды его стадо. Полсотни голов в нем точно будет. Навоза от них... трудно передать сколько! А он еще, в отличие от крестьян, его никак не использует, а вывозит и сваливает на ничейной земле. И продолжается это уже лет двадцать, если не больше. Старое говно уже все давно перепрело, так он на него сыпет новое. А я то место проходил ночью...
   - Вляпался! - заржал Сол.
   - Дурак! - отозвался Герт. - Ничего я не вляпался. Мне эта дрянь в нос шибанула, я и отвернул в сторону, чтобы обойти. А в поле темно, хоть глаз выколи, вот я и заплутал между этих куч. Чуть не задохнулся. Я думаю, что там этой селитры должно быть больше, чем во всех тошнильницах герцога, причем уже готовой. Если дожди ее и вымывали, то снаружи в более глубокие слои. И место там для работы удобное. Сама земля герцогская, а значит, ничья. Рядом речка, так что вода для работы есть. И в паре лер оттуда большая роща, которую потихоньку сводят на дрова. Черпай, разводи и выпаривай. Главное при этом - не задохнуться.
   - А вот это стоящая мысль! - сказал профессор, отложив книгу, от чтения которой его отвлекала болтовня студентов. - Нужно будет обязательно туда съездить! Если там много селитры, я думаю, Аликсан договорится с герцогом Лантаром. У нас в запасе еще целый год. Если будет селитра, мы с вами такого наделаем!
  
   Эмер был взбешен. Эта соплячка посмела ему отказать! Отказать принцу, можно даже сказать, почти королю! Отец за последнее время сильно сдал, и Эмер потихоньку перехватывал у него бразды правления, перетягивая на свою сторону его людей или заменял их своими. При этом он искусно делал вид, что его ничего, кроме дворцового курятника, не интересует. Именно он предложил отцу план, который должен был по-настоящему возвысить королевскую власть в Сандоре. Поначалу отец был категорически против, но потом махнул рукой. А все страх перед Аликсаном! Ничего, дойдет очередь и до него! И очень скоро, если угроза империей окажется выдумкой. А Кару он все-таки возьмет! Уже бы взял, если бы не ее братец граф Радой. Этот Альбер посмел оттолкнуть принца! Но ссориться с их отцом сейчас было не с руки, он был нужен Эмеру и занимал в его планах не последнее место. Мысли опять перетекли к воспоминаниям об очаровательной пятнадцатилетней графине. Она сразу зацепила Эмера, он даже полдня за ней увивался, но от предложения посмотреть его спальню отказалась наотрез, а когда он проявил настойчивость и потащил ее туда за руку, ее братец...
   Принц остановился и по-лошадиному помотал головой. Мысли, как он ни старался, все время возвращались к этой девчонке и ее брату. Что же в ней такого? Ведь весь дворец его стараниями набит девицами, которые одна лучше другой! И опыта в любовных играх у них хоть отбавляй, в отличие от этой Кары, которая в пятнадцать лет еще никем не тронута! Может быть, все-таки поухаживать за ней подольше?
   - Чем-то расстроены, принц? - услышал он голос и, подняв голову, увидел шевалье Сорма, который с недавних пор числился в числе его друзей и имел право на некоторую фамильярность.
   - Это не ваше дело, Витор! - буркнул он, давая понять, что не намерен продолжать разговор.
   - Ну не мое, так не мое, - покладисто согласился шевалье, для чего-то оглянулся, а потом сделал шаг к Эмеру и сильно ударил его в грудь, целя в нужное место.
   Потом он нагнулся над скребущим руками паркет принцем и сильно надавил пальцем в нужную точку на шее. Движения Эмере сделались более судорожными, принц дернулся и затих. Проверив пульс, шевалье довольно улыбнулся, поменял положение тела и быстро покинул коридор.
  
  
  
   Глава 8
  
  
  
   - Вам надо быстрее провести переговоры, герцог! - сказал Севорж Лантару. - Мне необходимо знать, строить для армии временный лагерь, или мы здесь не задержимся. Кроме того, мне нужно срочно ознакомиться с вашей армией и подчиненными мне генералами, чтобы определиться с их использованием.
   - Сейчас должен подъехать генерал Морн, - ответил Аленар. - Он подчинен вам, с ним и решите все вопросы, в том числе и по поставкам продовольствия для ваших бойцов. А людей на переговоры сейчас собирают, после завтрака они выедут в Дальнею к Рошти. Но даже со сменными лошадьми дорога туда и обратно займет четыре дня, и прибавьте еще день на сами переговоры. Так что что-то вроде лагеря все равно ставить нужно.
   - Что-то вроде него мы ставим на каждой стоянке, - сказал Севорж. - Сейчас жаркая пора, поэтому мы даже палаток почти не взяли, тем более что на такое количество людей их просто нет. Пять дней, если не будет дождей, мы и так простоим, в противном случае часть бойцов придется разместить в вашей столице.
   Проводив генерала, герцог вернулся в свой кабинет и велел секретарю найти шевалье Ларди, которому была поручена поездка к Рошти. Не прошло и десяти минут, как шевалье уже стоял в кабинете, преданно уставившись на Аленара.
   - Послушайте, Ларди, - сказал герцог своему посланнику, - пора вам в дорогу. Позавтракаете и отправляйтесь. С собой непременно возьмите Джолина, иначе герцог Аликсан нам не поверит. Наши условия вы знаете. Теперь вот еще что. Постарайтесь говорить так, чтобы Рошти было трудно принять то, что мы от него требуем. Вы поняли, что я имел в виду?
   - Кажется, понял, милорд, - ответил шевалье. - Вы не хотите решить дело миром?
   - Я ему не верю. Даже если Рошти лишиться короны и провинции Марди, для меня он будет слишком силен, к тому же затаит злобу. Сам Георг потихоньку сходит с ума, а старший сын у него вообще бешеный. Мне такие соседи не нужны, особенно если Аликсан прав, и нас всех ждет большая война.
   - Я все понял и выполню, милорд, можете не сомневаться!
   - Только смотри, слишком не наглей. Послы, конечно, неприкосновенны, но не стоит давать повод открутить вам шеи за неуважение к королю. И возьмите в дорогу сменных лошадей, эти переговоры нужно провести как можно скорее.
   - Послушайте, шевалье, - сказал Джолин Ларди, когда они шли к конюшням. - Вы сильно храпите?
   - Вроде бы вообще не храплю, - ответил тот. - По крайней мере, ни одна из женщин не жаловалась. А что?
   - Мне генерал дал указание действовать как можно быстрее.
   - Мой герцог сказал то же самое. Вы что-то хотите предложить?
   - Да, хочу. До Дальнеи примерно четыреста лер. Обычно туда добираются за три дня, но одвуконь можно уложиться за два, особенно если не спать до обеда.
   - Все так. Вы что же, хотите предложить совсем не спать и скакать ночью?
   - Я не зверь, чтобы вам такое предлагать. Я хочу предложить совсем другое. Как только начнет темнеть, заезжаем в любую деревню, там ужинаем и подряжаем кого-нибудь из мужиков везти нас по тракту всю ночь. Конечно, им мало радости не спать ночь, да еще потом полдня возвращаться, но, если хорошо заплатить, повезут как миленькие. Постелить в воз больше сена, и можно всю дорогу спать. Лер пятьдесят за ночь сэкономим. Тогда мы приедем к Рошти не к утру третьего дня, а на второй день перед ужином. Послов он, я думаю, и вечером примет. А в ночь опять уедем на телеге. Конечно, наши лошадки при этом совсем не будут отдыхать, но их на постоялом дворе недолго сменить. Только придется немного потратиться. Вы как?
   - Спать и ехать? Это вы хорошо придумали, я согласен!
   Первый день прошел без происшествий. Скачка по пыльному тракту, редкие встречи с купеческими обозами и одиночными всадниками и разговоры, когда они пускали коней шагом.
   - Послушайте, Джолин, - сказал Ларди во время одного из таких разговоров. - Вы же жили в королевской столице. Каким ветром вас занесло к Аликсану?
   - Этот ветер называется принцесса Аделла, - засмеялся шевалье. - Я в то время служил лично ей. Вы, наверное, слышали, что она была помолвлена с Аликсаном. Нет? Ну да, об этой помолвке не объявляли, но знали о ней многие. Аделла влюбилась по-настоящему и отправила меня в Ордаг присматривать, чтобы возле ее жениха вертелось как можно меньше юбок.
   - Деликатное задание, - заметил Ларди. - Справились?
   - Герцог сам вел себя очень осторожно и не позволял лишнего, так что для меня работы не было. Но у него нет привычки прикармливать бездельников, поэтому меня забрал граф Лишней. Тогда он был еще бароном.
   - Мясник?
   - Полно вам, шевалье, повторять чужие глупости! Никакой он не мясник. Пытки в его службе применяются редко и всегда по делу. И сам он этим никогда не занимается! Откуда про него пошли такие слухи, я не знаю, знаю только, что он не спешит их опровергать. Во многих случаях такая репутация помогает работать.
   - О, да! Страх - великая сила! - согласился Ларди. - А откуда вообще взялся ваш граф? Я знаю, что его откуда-то вытащил на свет еще отец последнего герцога Олиманта. Не интересовались?
   - Интересовался. Сам он на эту тему разговаривать не любит, и не потому, что всплывает его простое происхождение, просто она для него очень тяжела. Но кое-кто в службе в курсе и не слишком держит язык за зубами, по крайней мере, среди своих. Секрета тут нет никакого, так что могу рассказать.
   - Лошади отдохнули, поэтому давайте их поторопим, а на следующем отдыхе вы нам скоротаете путь своим рассказом.
   Они проскакали десять лер, после чего опять перешли на шаг, и Джолин, не дожидаясь просьбы попутчика, принялся рассказывать:
   - Когда-то у нашего Джока была нормальная семья. Чем он занимался я не знаю, но работать уходил из дома, в котором оставались его жена и две дочери пяти и тринадцати лет. Дом у него был не на окраине столицы, а ближе к центру. Однажды случилось так, что когда старшая девочка Джока отправилась в мясную лавку, ее увидели молодые дворяне из тех, которые появились на свет попустительством богов. Их было пятеро, и все были изрядно навеселе. Несмотря на свой молодой возраст, дочь Джока пришлась им по душе, и ей предложили сами знаете что, обещав щедро отсыпать серебра. Может быть, какая дура и согласилась бы, не приняв во внимание, что обслужить потребовалось бы всю пятерку, но эта была умной и смогла убежать домой и закрыть за собой калитку. Только это ее не уберегло. Пьянчуги перелезли через забор, и догадались не ломиться в переднюю запертую девочкой дверь, а забраться в дом с заднего двора. Мать попыталась защитить дочерей с ножом в руках, но была убита мечом, после чего эти мерзавцы занялись дочерьми, не пожалев даже младшую. В конце кто-то из них малость протрезвел, поэтому обеих девочек убили. Конечно, соседи видели, кто лез через забор, и слышали крики, но кому нужно чужое горе? Самому Джоку и страже потом все рассказали, но когда узнали, что один из компании является графом, взяли свои слова назад. Да и не могут простолюдины свидетельствовать против благородных. Джок похоронил семью и пошел за справедливостью к герцогу. Может быть, он бы ее и нашел, потому что случай был из ряда вон выходящий, а старый Олимант такую мерзость не спустил бы, не посмотрев на титул, но от Джока ожидали чего-то подобного, поэтому схватили по пути и бросили в городскую тюрьму. Чиновникам в магистрате было хорошо заплачено, поэтому в нужных книгах появились записи о том, что Джок кому-то там крупно задолжал. Его дом забрали за долги, а он сам отсидел больше года, покрывая таким образом не полностью уплаченный долг. Перед освобождением с ним поговорили, проверяя, подействовал ли урок, или строптивцу нужно добавить, чтобы знал, с кем не стоит связываться. Он дураком не был и притворился, что его сломали. Как он жил потом без дома и без работы, я не представляю, но ему удалось разыскать всех пятерых, проследить, где они обычно болтаются, и встретить тогда, когда все опять были сильно выпивши. Четверых он убил быстро, а с графом немного повозился и ушел перед самым приходом стражи, которая сбежалась на животные вопли чуть ли не со всего города. Говорят, что глядя на то, что скулило в пыли и некогда было молодым графом, половина стражников рассталась с содержимым желудков. Эта история получила большую известность и вызвала к Джоку повсеместную симпатию. Отец умершего от ран графа объявил большую награду за голову убийцы, но городское дно ею не соблазнилось. Десять лет провел Джок среди преступников самых разных мастей, пока на него не вышел Олимант. Отец графа к тому времени уже умер, а герцог снял с Джока все обвинения и взял его на службу, позже дав и дворянство.
   - Тяжелая судьба! - сказал Ларди. - И что, он так вторично не женился?
   - Нет. Вначале не мог забыть своей жены, а потом почему-то решил, что поздно. Единственный близкий ему человек - это жена нашего герцога. Он к ней относиться, как относился бы к собственной дочери.
   Когда стало смеркаться, они увидели отходящую от тракта дорогу и после недолгой скачки въехали в небольшое село в полсотни дворов. Господ накормили вкусным ужином, а потом удалось сговориться насчет воза. На летнем тракте почти не трясло, поэтому шевалье развалились на душистом сене и вскоре заснули, быстро привыкнув к скрипу тележных осей. Утром они простились с возчиком и в первом же постоялом дворе заменили своих уставших лошадей свежими, доплатив за голову по золотому. Полдня они скакали, временами давая отдых коням, потом пообедали в придорожном трактире и скоро увидели вдали стены и башни Дальнеи.
  
   Он уже хотел идти на ужин, когда зашедший граф Саже сообщил о прибытии послов герцогов Лантара и Аликсана. Рошти вчера похоронил сына и находился в растерянности. Несмотря на то что почти все его окружение подталкивало к захвату провинций Аленара, самому Рошти воевать не хотелось. В последнее время почти все дела взял на себя сын, и теперь, когда его не стало, все вдруг показалось пустым и ненужным. Если бы не семья...
   - С чем они приехали? - спросил он графа.
   - Не говорят, - ответил тот. - Было бы правильней отложить прием на завтра.
   - Если бы сказали цель визита, я бы так и сделал, - сказал Рошти. - Я должен знать сейчас, чего от меня хотят! Вы проморгали поездку Лантара в Ордаг, поставив меня в затруднительное положение. Если Аликсан решит вмешаться и успеет подвести войска...
   - Старый гриб что-то заподозрил или просто проявил предусмотрительность и перекрыл тракт на Дальнею, - досадливо сказал Саже. - Его посты задержали моих людей, поэтому вы и узнали обо всем только сегодня утром.
   - Надо смотреть на вещи трезво, - сказал Рошти. - Если старик помчался к Аликсану, а сегодня у нас их послы, значит, о наших планах уже известно. Скорее всего, нас выдал кто-то из окружения моего сына. Там всякой швали хватает. Эх, сын! Подставил нас, а сам умер от слабости сердца! И что теперь делать? Расчет был на то, чтобы поставить Аликсана перед фактом! Не стал бы он затевать бойню. Будет война с империей или нет, но он в нее верит! А если он успеет подвести войска, мы вообще ничего не захватим, самим бы уцелеть!
   - Малыми силами он не пойдет, - спокойно сказал граф, - а большую армию пока подведешь! По-моему, нужно успокоить послов и немедленно вести армию в Алар! Если они действительно все узнали, от вас потребуют отдать корону и провинцию Марди! Вы к такому готовы? Лично я думаю, что у них и после этого к вам не будет веры, поэтому в покое вас все равно не оставят. Если затевать такое дело, как у нас, нужно идти до конца! А для вида можно согласиться с требованиями и предупредить Дорейна.
   - Давайте сначала послушаем, что нам скажут, - решил Рошти. - Распорядитесь, Сандр, чтобы их допустили в кабинет.
   Оба вошедших в кабинет посла были очень молоды. Одного Георг не знал, второго, кажется, видел когда-то в свите принцессы.
   - Кто из вас будет говорить? - спросил присутствующий на встрече граф.
   - Передайте это письмо его величеству, - сказал шевалье Ларди. - Если не возникнет вопросов, у нас не будет нужды в разговорах.
   Граф передал Рошти письмо, которое тот вскрыл и прочитал.
   - Сведения о моих коварных замыслах, которые якобы существуют, не соответствуют действительности! - сказал Рошти. - Провинцию Марди мне отдал совет герцогов, и только он может ее забрать. Если это так и будет, я ее отдам. А с герцогом Дорейном разговаривайте сами, я за ним не знаю никакой вины! Что-то хотите добавить?
   - Ничего сверх того, что написано в письме, - сказал Ларди, - и еще того, что мой герцог будет вашим ответом недоволен!
   - То же самое я хочу сказать и в отношении своего герцога! - добавил Джолин.
   - Я их недовольство как-нибудь переживу, - сказал Рошти. - Если у вас все, можете убираться, я вас не держу. А с вашими хозяевами я буду разговаривать сам на совете. Вот пусть они мне тогда и объяснят, откуда взяли такие нелепые обвинения!
  
   - Рошти отверг все обвинения, оставил без ответа предъявленные ему требования и выгнал наших послов! - двумя днями позже говорил Аленар Севоржу. - Что вы думаете по этому поводу, генерал?
   - Он сам себе отрезал все пути к отступлению, - сказал Ланс. - И смерть сына на него повлияла меньше, чем я думал. На его месте я бы давал такой ответ только для того, чтобы ввести всех в заблуждение и выиграть время. А значит, его армия в ближайшие два-три дня перейдет ваши границы, герцог. Последние дни мы с генералом Морном выбирали место, где их удобнее встретить. И нашли такое место здесь! - палец генерала показал место на карте.
   - Что там такого примечательного? - спросил Аленар. - На этой карте ваше место ничем не отличается от других.
   - Наступающая армия будет двигаться вдоль тракта, - начал объяснять Севорж. - Так и быстрее всего добраться, и обозы не застрянут, ну и большинство городов и деревень расположены вдоль тракта или на небольшом удалении, так что будет где пополнять продовольствие. Это место расположено на вашей границе с небольшим заходом в провинцию Рошти. Это нам на руку: на своей территории они не будут так осторожничать. Что еще хорошо, так это то, что здесь узкое место. Узкое для армии. По обеим сторонам тракта стоит густой лес, который вырубили только шагов на пятьдесят по обе стороны от дороги.
   - Значит, защищать придется фронт шириной немногим больше сотни шагов? - спросил Лантар.
   - Да, и защищать его будет ваша армия. Пяти тысяч солдат для обороны такого участка это даже слишком много. А мы перед тем, как уйти, поможем построить там заграждения, чтобы уменьшить потери.
   - Как я понимаю, уйдете вы не обратно к себе домой?
   - Вы правильно понимаете, милорд. Я выведу свою армию на тракт, пройду это узкое место лер пять в сторону Дальнеи и спрячу всех в лесу. Это идти сквозь лес тяжело, спрятаться в нем будет несложно.
   - Хотите запереть войско Рошти в этом узком месте?
   - Конечно, милорд. Никакой бойни не будет. Мы их окружим и заставим сдаться. Ну разве что немного постреляем для убедительности, чтобы быстрее дошло, в какой они заднице.
   - Просто и убедительно! - восхитился Аленар.
   - Лишние сложности только вредят делу, - сказал Севорж. - Большинство проигрывает еще до драки из-за неосторожности, незнания обстановки или пренебрежительного отношения к противнику. Для нас главное - это уверенность Рошти в том, что войск Аликсана здесь пока еще нет. Если бы он о нас знал, он бы не наступал, а оборонялся у себя, да еще и Дорейна позвал. Вот это было бы неприятно. Мы и тогда победили бы, но их бы пришлось бить, да и у нас были бы потери.
   - А с Дорейном как будем воевать?
   - Не будем мы с ним воевать, милорд. Он, конечно, сумасброд, но не полный идиот. Как только он узнает о поражении Рошти и о том, что его границу перешли три армии общим числом восемнадцать тысяч бойцов, он капитулирует. Еще с Мехалом или Марди он, может быть, и дрался бы, понимая, что снисхождения не будет, а с вами постарается договориться. Он сам во всем виноват, и в его положении графство это еще очень хороший выход. Иначе его ждет не только собственная смерть, но и гибель семьи, а на это он не пойдет. Герцог Аликсан хоть и мягкий человек, но в случае отсутствия примирения, его семью в живых не оставит.
   - Он вам отдал такой приказ? - спросил Аленар. - Он изменился. Год назад Серг сам бы взялся меня убеждать в том, что можно обойтись без крайностей.
   - Мы все меняемся со временем, - философски заметил Ланс. - герцог Аликсан в этом не исключение. У него появилась семья, которой он дорожит, а тут еще опасность новой войны. Кто же будет оставлять в живых непримиримых врагов? Рано или поздно из-за подобной глупости придется сильно поплатиться. Он уже терял дорогих людей и знает, как это больно. Надо различать бессмысленную жестокость и печальную необходимость.
   - Когда вы с Морном выводите армии?
   - В ночь выходить смысла нет, больше провозимся с обустройством лагеря. Но завтра, как только рассветет, сразу же выйдем. И кавалерию пошлем вперед, чтобы заняла нужное место. Заодно начнут заготавливать колья и рыть под них ямы.
   - Идите, генерал, не буду вас задерживать. Надеюсь, все получится так, как вы спланировали.
   План Севоржа удалось осуществить почти без отступлений. Единственным было то, что войска Рошти все-таки понесли заметные потери. Когда его армия втянулась в ловушку, и солдаты Севоржа начали выходить на тракт, чтобы ее замкнуть, окруженные сдались не сразу, одновременно ударив и по мешающему им пройти вперед укреплению, и назад по выстраивающейся в боевые порядки пехоте Ланса. В обоих случаях наступавшие понесли потери в результате обстрела из луков и арбалетов и откатились назад, густо испятнав телами убитых и сам тракт, и полосы вырубки. Второй атаки не было, и вышедший на дорогу перед строем арбалетчиков Севоржа командующий сдал свою армию на милость победителей. В плен попали восемь тысяч солдат и офицеров Рошти и еще четыре сотни были убиты. Раненых среди пленных было совсем мало. Армию Рошти разоружили, разбили на группы и отконвоировали к столице Лантара, возле которой уже три дня для них строился огороженный лагерь. Конвоированием занимались солдаты Аленара, свою армию Севорж не задерживаясь повел к столице Рошти. Шли весь остаток дня, после чего расположились на ночевку. В поставленную штабную палатку Ланс вызвал всех старших офицеров.
   - Поздравляю вас с победой! - сказал он. - Теперь эту победу нужно закрепить. У нас с вами есть максимум два дня. Наверняка командующий армией должен был посылать Рошти гонцов. Если их не будет несколько дней, ворота столицы закроют, и город переведут на осадное положение, а потом пошлют кого-нибудь разбираться. Сами понимаете, что это сильно осложнит нам жизнь. Стены у Дальнеи высокие, а по показаниям пленных в ней осталась тысяча солдат, да еще стража с ополчением. Мы ее возьмем в любом случае, весь вопрос в цене. Поэтому поступим следующим образом. Никто не берет города кавалерией, а мы с вами попробуем. Всадников у нас полторы тысячи. К завтрашнему вечеру они уже могут подойти к городу. Поведете кавалерию вы, Джордан. Вышлите впереди себя разъезды, только переоденьте солдат в обычную одежду, пусть встречные принимают их за обычных путешественников. Задача - перехватывать и задерживать всех, кто движется по тракту. Если о нас узнают, весь план пойдет насмарку. Когда прибудете на место, до темноты спрячьтесь в лесу, а потом оставляете коней под охраной и тихо подтягивайтесь к городу. С наступлением темноты начнут работать бойцы генерала Пармана. Их задача - открыть нам ворота. Кавалеристам не слишком привычен пеший бой, поэтому половину из них вооружите арбалетами. Вам нужно не захватывать Дальнею, а только удержать ворота и прилегающую к ним территорию до подхода остальной армии. С рассветом, если позволит обстановка, выведите из города пару сотен человек и на безопасном расстоянии организуйте объезд города. Нужно, чтобы Рошти и его семья не смогли уйти. Захваченный плацдарм вам придется удерживать четыре дня, раньше пехота не подойдет. Постараемся по пути купить хоть пару сотен лошадей и прислать на подмогу лучников, но вы на это особо не рассчитывайте. Задача не слишком сложная, поскольку вас там будет как бы не больше, чем защитников. Старайтесь держать их на расстоянии и меньше драться врукопашную. Командиром пехотных полков с завтрашнего дня организовать марш с таким расчетом, чтобы за день проходить не меньше пятидесяти лер. Всем все ясно? Тогда расходитесь и занимайтесь делом.
  
   Четыре дня назад мимо стен столицы прошла восьмитысячная армия и двинулась к тракту, поднимая за собой шлейф рыжей пыли. Рошти проводил войско, стоя на городской стене, и ушел в свои покои, откуда почти не выходил все эти дни. С женой Георг поругался, когда она обвинила его в том, что он из-за власти готов лить человеческую кровь, в том числе и кровь своей семьи. Младший сын жался к матери и отводил от отца взгляд.
   Рошти уже давно проклял и свое решение надеть на себя корону, и умершего сына, который втянул его в гонку за силой, и разогнал всех тех, кто изо дня в день разжигал огонь честолюбия в сыне и в нем самом. Но отступать теперь было некуда, можно было только идти вперед, выполняя намеченное. По планам сегодня должны были быть гонцы, но их не было, и в сердце начал вползать страх. Георгу было горько и одиноко, но он еще не потерял вкус к жизни, а поражение означало для него верную смерть. Аликсан еще может пощадить его семью, но не его самого. Один день задержки мог быть вызван многими причинами, поэтому он усилием воли отогнал беспокойство. Вот если их не будет и завтра... И что тогда? Обороняться в столице он не сможет. Слишком велик город и мало защитников. Бежать? Куда и зачем? Он знал правила игры, в которую сдуру ввязался. Проигравший проигрывал все, в том числе и собственную жизнь. Жить, конечно, хочется, но жить беглецом это не для него. Вздохнув, Рошти ударил в било и приказал вбежавшему на вызов слуге принести ужин. Спать Георг лег рано, и ночью был внезапно разбужен стуком в дверь. Подождав, пока уймется бешено колотящееся сердце, он встал с кровати, накинул на себя халат и разрешил стучавшему войти. За дверью оказался его министр двора и церемоний. Король взглянул на перекошенное страхом лицо графа Баора и все понял.
   - Ваше величество! - захлебываясь словами, зачастил Элер. - Город штурмуют чьи-то войска! Вам нужно немедленно бежать, пока еще не рассвело, потом это может быть слишком опасно!
  
   - Вы можете мне сказать, зачем приехали? - спросил герцог Лантар Сергея. - Ваш командующий прекрасно справляется. Победить восьмитысячную армию и потерять при этом только полсотни человек - это нужно уметь. Я о таком даже в книгах не читал! И столицу Рошти он возьмет, и с Дорейном разберется. Неужели не доверяете?
   - Дело не в доверии, - ответил Сергей. - Я Лансу доверяю во всем. Просто я не могу сидеть дома и ждать гонцов. Здесь решается будущее королевства, и могут возникнуть вопросы, которые лучше решать не Севоржу, а нам с вами. Он прекрасный командир и полководец и будет защищать мои интересы так, как он их понимает. Беда в том, Аленар, что кое с чем я и сам еще не определился. Я отдал Лансу право решать судьбы многих, а сейчас начал сомневаться. Все-таки к человеческой жизни мы с ним относимся очень по-разному. Для него всегда на первом месте выгода, а я так не могу.
   - Вот теперь я вас узнаю, - усмехнулся Лантар. - Под человеческими жизнями вы имели в виду жизни семей Рошти и Дорейна?
   - В первую очередь их. Все-таки здешняя манера вырезать всех просто на всякий случай, чтобы не иметь неприятностей в будущем, мне не по душе. Всегда нужно смотреть, с кем имеешь дело. Вспомните Мартина. Его сына убили, несмотря на возраст, потому что был гаденышем и обещал большие неприятности в будущем. А Беллу я трогать запретил и оказался прав. А Ланс в моем подходе видит только слабость. Может быть, он и прав, но я по-другому не могу. Поэтому накормите нас всех обедом, да мы поедем. Армия идет медленно, поэтому время у меня еще есть, но очень немного.
   Свою армию Сергей догнал к вечеру второго дня скачки, когда она стала лагерем в трех десятках лер от Дальнеи.
   - Не усидели дома? - с ноткой осуждения в голосе спросил Ланс. - Зря вы, Серг, проделали такой путь, прекрасно все сделали бы и без вас. Теперь я понимаю, почему вы не хотите стать королем. Вы все еще слишком все принимаете близко к сердцу, а правителю так нельзя!
   - Я еще слишком молод, Ланс, - усмехнулся Сергей. - Поэтому у меня еще будет возможность научиться равнодушию. Не примите мое присутствие за недоверие к вам. В командование я вмешиваться не собираюсь. Поэтому хватит меня воспитывать, лучше доложите обстановку.
   - По последнему докладу Джордана обстановка следующая. Бойцы Пармана сработали чисто и шума не подняли. Он поднялся уже к утру перед рассветом, когда один из патрулей стражи обнаружил в городе вражеское войско. Поначалу наших попытались выбить, но понесли большие потери от обстрела из арбалетов и отошли к центру города. Сейчас у нас в городе полторы тысячи спешенных кавалеристов и сотня лучников. Завтра к обеду армия должна занять город. Противника в ней вряд ли больше двух тысяч. Защитники города активных действий не ведут. Сначала начали сколачивать деревянные щиты, чтобы выбить наш десант, прикрываясь ими от обстрела, а сейчас вообще затихли. Вокруг города пущены наши разъезды, но пока попыток уйти не было.
   - Хорошо сработали! - удовлетворенно сказал Сергей. - Остальным будет наука. Моя охрана уже должна была поставить палатку, так что пойду отдыхать. За приглашение поужинать благодарю, но мы в пути уже перекусили.
   Утром быстро поели, свернули лагерь и через три часа марша подошли к городским стенам Дальнеи со стороны захваченных ворот. Сергей послушал совета Ланса не торопиться и ехать вместе с армией и сейчас ждал, когда ему разрешат заехать в город. Полки один за другим входили в открытые ворота, но звуков боя слышно не было. Когда в город втянулась половина армии, прискакал гонец, сообщивший, что городской гарнизон капитулировал.
   - Теперь можно ехать и нам, - сказал Севорж. - Дворец Рошти все еще охраняют его гвардейцы. Я пока не отдавал приказа о штурме, думаю договориться добром. Но вы, Серг, к дворцу пока не лезьте. Саданут с дуру из арбалета, и что я тогда буду говорить вашим женщинам?
   Гвардейцы сдались, когда всю площадь перед дворцом заполнили войска победителей.
   - Мы нашли семью короля, милорд! - доложил Сергею Джордан. - Нашли и самого короля, но он мертв. Ран на теле нет, поэтому я полагаю, что он принял яд.
   - Пусть тело осмотрят врачи, - сказал Сергей, - а меня проводите к его семье.
   Королева Селия встретила Сергея внешне спокойно, чего нельзя было сказать о ее сыне, испуганно прячущимся за мать.
   - Ненавидите меня? - спросил он женщину.
   - Мне не за что вас ненавидеть, милорд, - ответила она. - Мой муж знал, во что ввязался. Я была против его затеи, но кто у нас слушает женщин! Вы пощадите сына? Клянусь, он не ответит злом на добро. Старшего сына муж воспитывал сам, а Эрика оставили мне.
   - Жаль, что он не оставил вам и воспитание Эмера, - вздохнул Сергей, - возможно, ничего этого сейчас не было бы. Вам сказали, что Георг отравился? Этим он оказал мне услугу, избавив от необходимости проливать кровь. За себя с сыном можете не беспокоиться. У меня в Парнаде еще есть бесхозные баронства, одно из которых я отдам вам. Вылезай из-за матери, Эрик! Хочешь быть бароном и служить мне, не помня обид?
   - Я не буду мстить! - ответил мальчик, которого немного успокоили слова герцога.
   - Вот и хорошо, - улыбнулся Сергей. - Вам помогут собраться, Селия. Поговорите со своими слугами и гвардейцами, может быть, кого-нибудь уговорите ехать с собой, тогда им вернут оружие. И денег я вам выделю из захваченной казны на первое время. Дальше уже будете жить на доходы от баронства.
   - Кто теперь будет королем, вы? - спросила Селия.
   - Нет, - ответил Сергей. - Королем будет Лазони.
   - Напрасно вы добываете корону для других, герцог! Вы бы прекрасно правили сами, гораздо лучше моего мужа! Жаль. Лазони хороший правитель, но мой муж когда-то был не хуже. Ну да вам виднее. И спасибо вам за сына! Бароны Рошти будут верно служить герцогам Аликсан. По крайней мере, в сыне я уверена.
  
  
   Глава 9
  
  
   - Чего ради вы ворвались в трапезную, барон? - недовольно сказал герцог Дорейн своему капитану гвардейцев. - Нельзя было подождать, пока мы поедим?
   - Дело, с которым я пришел, не терпит отлагательств, - твердо сказал барон Барах. - Прибыл гонец с границы. Войска герцога Аликсана пленили армию Рошти и взяли его столицу. Рошти мертв, а Аликсан со своей армией в дне пути от городка Галена, где его поджидает армия Лазони. По слухам, вместе с ними движется и армия Лантара. Всех вместе их будет под двадцать тысяч, а мы свою армию до сих пор не собрали, хоть Рошти об этом просил еще пять дней назад!
   - Что ты опять затеял? - спросила жена. - О чем мы еще не знаем? Не стали бы Аликсан с Лазони без причины слать к нашим границам войска! И Лантар бы не стал! В чем дело, Алек?
   - Выйди! - приказал Дорейн барону и после его ухода объяснил: - Меня уговорил Рошти захватить провинции Лантара. Одну из них он обещал нам.
   - Ты в своем уме? - ужаснулась Лидия. - Я не знаю, чем руководствовался Рошти, но о чем думал ты, когда пошел на такое? Тебе мало того, что у нас есть? И что ты теперь намерен делать?
   - Драться бесполезно, - подал голос сын. - У нас с ополчением и десяти тысяч не наберется, да и не дадут нам времени собрать ополчение. Аликсан через три дня будет со всей армией под стенами столицы, а с двадцатью тысячами солдат ее можно взять за один день. Если начнем сопротивляться, только зря погубим армию, и никого из нас тогда не пощадят. Если пойдешь на такое, сразу вывози мать с сестрами куда-нибудь подальше, лучше в империю.
   - Я всегда знала, что твое сумасбродство когда-нибудь обернется кровью! Сколько раз ты так ссорился с соседями, что дело едва не доходило до драки? - страх за детей заставил Лидию повысить на мужа голос, она почти кричала. - Зачем рожать и воспитывать детей, чтобы потом делать их заложниками собственной глупости? Поезжай навстречу Аликсану и попытайся уладить дело миром! Драться при таком соотношении сил - это верх глупости! А связываться с Аликсаном...
   - Рошти думал, что он не успеет вмешаться, - угрюмо ответил Дорейн, - а потом не станет вмешиваться, чтобы не устраивать бойню перед войной с империей. Кто же знал, что все так обернется!
   - Рошти выжил из ума, а его наследник умом никогда не отличался! - отрезала жена. - Аленар ему друг и союзник, и вы думали, что он его оставит в беде? Он что, идиот и не понимает, что такое усиление Рошти - это прямая угроза ему? Как воевать с империей вместе с союзниками, к которым нельзя повернуться спиной? Если наше королевство погибнет, то не из-за таких, как Аликсан, а из-за таких идиотов, как вы с Рошти! Ты ведь говорил, что он предлагал тебе дружбу! Не хватило ума пойти ему навстречу? Боги, за кого я вышла замуж!
   - Мама, почему мы должны уезжать? - заплакала младшая дочь. - Это из-за папы?
   - Я еду немедленно! - встал из-за стола Дорейн. - Попробую сделать все, что смогу.
   Армию герцогов он встретил уже на своей территории в сотне лер от границы. Войска остановились на отдых у небольшого города Сазара, из открытых ворот которого к лагерю везли провиант. Охранение было поставлено хорошо и Дорейна с его десятком гвардейцев перехватил конный разъезд задолго до подхода к лагерю.
   - Герцог Аликсан в лагере? - спросил он у сержанта и, получив утвердительный ответ, потребовал: - Проводите меня к нему!
   Огромный лагерь занял все открытое пространство перед городом и видимую часть тракта вместе с вырубками. Полки становились отдельно, оставляя место для проезда, но сейчас по этим проходам туда-сюда сновали солдаты, подносящие продукты, воду и дрова для разведения костров, поэтому до той части лагеря, где остановился герцог, добирались долго. К Аликсану привели одного Дорейна, оставив его охрану у границ лагеря.
   - Вы не торопитесь, Алек, - сказал Сергей при виде герцога. - Я ждал вас еще утром. С чем приехали?
   - Это я вас должен спрашивать, Серг, с чем вы пришли! - ответил Дорейн. - Я вас в гости не приглашал, тем более в таком числе!
   - Число большое, - согласился Сергей. - Хотите послушать, зачем я пришел? Тогда слушайте. Король, который без всякого повода нападает на своих подданных, это не король, а преступник. Я понимаю, что у его вассалов не было выбора, поэтому мы их и не наказывали, наказали одного Рошти. Но у вас-то выбор был! И вы, движимые желанием захапать чужое, пристали к королю. Пришла пора отвечать за свои поступки. Вот вам мое слово. Герцогом вам больше не быть, а ваше герцогство я забираю себе. Вы слишком большой сумасброд, вам противопоказана власть, поэтому ее у вас больше не будет, а что оставить вашей семье, я решу, когда поговорю с вашим сыном. Если вас это не устраивает, можете возвращаться к своим людям и защищаться. Я уважаю правила: вы пришли сами, поэтому можете уйти. Только учтите вот еще что. Если вы развяжете войну и прольете кровь, то будете казнены. Вряд ли я после вашей казни оставлю жизнь вашему сыну. На жизни вашей жены и дочерей я не посягаю в любом случае, но если будете сопротивляться, на имение им рассчитывать не придется. Если еще не решили, идите и думайте, я вас не задерживаю.
  
   - Рада вас видеть, капитан! - сказала Альда, увидев за завтраком Фара. - Мы вас так долго не видели! Вы просто зашли или уже на службу? И как ваша рана?
   - Столько вопросов, миледи, - улыбнулся Фар. - Рана уже зажила, хотя бегать пока не могу, но сидеть дома без дела уже невмоготу, поэтому считайте, что я на службе.
   - Тогда выделите мне в сопровождение пару гвардейцев. Хочу после завтрака съездить посмотреть ткани, а граф велел, чтобы помимо его людей на выездах была еще и гвардия.
   - Он прав, - кивнул капитан. - Четверо гвардейцев будут ожидать вас на заднем дворе.
   - А вас, Дорн, попрошу распорядиться насчет экипажа, - обратилась Альда к управляющему. - И выделите мне слугу.
   Она съездила в купеческий дом, торговавший тканями из империи, и купила несколько отрезов понравившегося ей шелка для себя и для Лани, а потом посетила лавку диковин, где взяла огромную раковину размером с голову ребенка. Выйдя из лавки, Альда села в экипаж, но, как только он тронулся, увидела идущую по противоположной стороне улицы молодую женщину и узнала в ней ту самую наемницу, которая спасла ее возле замка Ксавье.
   - Останови! - приказала она кучеру и крикнула женщине: - Эй, подождите!
   Недовольный остановкой телохранитель открыл дверцу, и Альда выбралась из экипажа и пошла к поджидавшей ее женщине, сопровождаемая по пятам громилами Лишнея.
   - Вы меня не узнаете? - спросила она у своей спасительницы.
   - Нет, леди, - ответила та, с опаской глядя на мужчин, охраняющих окликнувшую ее знатную даму. - Я вас не помню.
   - Отойдите! - приказала Альда телохранителям. - Мне нужно поговорить, а вы мешаете!
   - Однажды вы спасли молоденькую баронессу, не став выполнять свой заказ, - продолжила она, когда люди Лишнее отступили на несколько шагов. - Так вот этой баронессой была я. Правда, я тогда с ног до головы перепачкалась в грязи, так что немудрено, что вы меня не узнали. Вы тогда отказались задержаться и получить благодарность за мое спасение. Может, я могу отблагодарить вас сейчас? Я жена герцога Аликсана Альда, а как зовут вас? Вы тогда не назвали своего имени, а мне было не до того, чтобы спрашивать.
   - Лади Кольман, - представилась женщина. - Благодарю вас, миледи, но у меня есть и дом, и средства для жизни. Наемничество я бросила, а чем заняться пока еще не надумала.
   - Не хотите наняться телохранителем? - спросила Альда. - Мои телохранители всем хороши, только люди от них шарахаются, а такое не всегда удобно.
   - Я не знаю, - заколебалась Лади. - Нужно посоветоваться с мужем.
   - Если надумаете, приходите во дворец, - сказала Альда. - Гвардейцам будет указано вас пропустить.
   Вернувшись домой, Лади не увидела Гела. Если его не было дома, значит, он был у соседа в доме напротив. Сам он по городу пока не ходил, а почти все время проводил у него. Соседом был пятидесятилетний Эрнис Лорташ, недавно оставивший службу в городском гарнизоне. Несмотря на большую разницу в возрасте, они неплохо проводили время. Сосед был большим любителем поговорить, а Гел умел слушать. Эрнис провел всю зимнюю компанию вместе с герцогом в Парнаде, и ему было что рассказать.
   Лади унесла на кухню купленную в городе рыбу и начала ее чистить и потрошить. К приходу Гела рыба была запечена.
   - Вкусно получилось, - похвалил он, расправляясь со второй рыбиной. - Ты хорошо готовишь.
   - Не люблю готовить, - призналась Лади. - Если бы было больше денег, можно было не морочить голову с готовкой, а ходить в соседний трактир. Я, между прочим, из-за тебя сегодня отказалась от хорошей работы.
   - И чем же это я тебе помешал? - спросил он. - Надо было куда-то уезжать?
   - Нет, - ответила она, - здесь другое. Я когда-то спасла одну молоденькую девчонку, а оказалось, что теперь она жена Аликсана и наша герцогиня. Она меня сегодня узнала на улице и предложила работать у нее телохранителем. Ее, помимо гвардейцев, охраняют два таких жутких типа, что я понимаю ее желание сменить охрану.
   - Это интересно, - сказал он, - потом расскажешь, только непонятно, при чем здесь я?
   - А что здесь непонятного? - ответила Лади. - Думаешь Мясник к герцогине подпустит неизвестного человека, пусть даже женщину, не проверив? А начнут проверять меня и узнают о тебе. Акцента у тебя уже практически нет, но как объяснить, откуда ты взялся? В тебе воина не увидит только слепой, а в службе Мясника слепых нет.
   - И у них есть поименный список всех бойцов королевства?
   - Конечно, нет, но в таком случае, как мой, слова постараются проверить. Не всегда это возможно, но во многих случаях труда не представляет. Во-первых, у них есть люди, хорошо знающие королевство. Скажешься ты, к примеру, наемником из Дольска, а у них есть человек, который там был, и он тебя быстро поймает на лжи. А, во-вторых, в сомнительных случаях можно с купцами переправить письмо в стражу магистрата нужного города. Единственный недостаток такого способа в том, что никто ради тебя никуда ездить не будет, а пока случится оказия, может пройти и полгода.
   - Не вижу ничего страшного, - пожал плечами Гел. - Ты знаешь какой-нибудь город подальше от Ордага?
   - Я таких мест много знаю. Где меня только не носило!
   - Вот и расскажешь мне об одном из таких мест со всеми подробностями, какие помнишь. Вряд ли в службе вашего Мясника найдется человек, который оттуда родом, а для того, кто сам там бывал проездом, сойдет. Только тебе по поводу меня врать не стоит. Познакомились на тракте, а что там со мной было раньше, ты знаешь только с моих слов. Я не хочу, чтобы из-за меня у тебя были неприятности.
   - А может быть, тебе все-таки все рассказать?
   - Ты этого хочешь?
   - Не сейчас. Если я устроюсь работать к герцогине, я могу ее за тебя попросить. Говорят, что она - единственный человек, которого любит Мясник. Не как женщину, а как собственную дочь. Ее просьбе он не откажет.
   - Вот и устраивайся, а там будет видно, но сначала расскажи мне все, что нужно для легенды.
  
   Когда приехал Алек, Лидия сидела с дочерьми в малой гостиной и вскочила при его появлении, пораженная непривычно растерянным видом обычно уверенного в себе мужа.
   - Девочки, идите к себе! - не допускающим возражения тоном сказала она дочерям и, дождавшись пока они выйдут, спросила: - Что?
   - Он забирает герцогство себе! - сказал муж и повалился в кресло, сжав голову руками. - Я видел его армию, Лидия! Я не смогу отбиться, только всех погублю!
   - Он что-нибудь предлагает нам взамен?
   - Какая разница, что он предлагает! - взорвался муж. - Ты понимаешь, что мы теряем достояние рода, которое было нашим четыре сотни лет!
   - Об этом, дорогой, надо было думать раньше! Ты долго нарывался и наконец получил то, чего заслуживаешь! Я вижу, что ты не смиришься с потерей, но не хочу, чтобы ты утянул за собой в могилу всех нас! Что тебе сказал Аликсан?
   - Он сказал, что, прежде чем нам что-то дать, побеседует с нашим сыном. Мне он не хочет давать ничего! Он заявил, что меня нельзя допускать к власти!
   - Правильно заявил!
   - Что ты такое говоришь? - закричал герцог. - Как ты можешь говорить такое мне?
   - Ты слишком вспыльчив и честолюбив! Твой отец таким не был, это все твоя мать с ее амбициями! Сколько я тебя знаю, ты всегда сначала делал, а думать начинал задним числом, да и то не всегда! И ты полагаешь, что такие качества украшают правителя? Решай, что ты будешь делать, я должна знать! Если у тебя хватит ума схватиться за оружие, я тотчас же забираю детей и уезжаю!
   - Пусть с ним говорит сын, - погасшим голосом сказал Дорейн. - Я не буду сопротивляться.
   Разговор Сергея с молодым герцогом состоялся на следующий день, когда выехавший навстречу наступающей армии сын Дорейна был встречен разъездом и доставлен в середину колонны.
   - Приветствую вас, ваша светлость! - склонился к шее коня юноша. - Я приехал, потому что вы хотели со мной поговорить. Но прежде я должен вам сообщить, что мы не будем оказывать сопротивления.
   - Приветствую вас, Март! - поздоровался Сергей. - Я действительно хотел с вами познакомиться и поговорить, чтобы понять, чего от вас стоит ожидать в будущем.
   - Из вашей воли я не выйду и мстить за потерю земель и титула не собираюсь. Обидно терять то, что изначально принадлежало роду, но вина за это лежит только на нас.
   - Не хотите осуждать своего отца? Ну что же, вы меня устраиваете. У меня в провинции Парнада есть немаленькое графство, которому еще не определен хозяин. Этим хозяином станете вы. Вам повезло, что большая часть графства лежит в стороне от тракта, по которому двигались сотхемцы, и почти не пострадала. Сам граф вместе с сыном успел явиться на призыв своего герцога, и они оба нашли смерть под стенами столицы. Жена графа умерла раньше, и из всего рода осталась только дочь, которой восемь лет. Она и сейчас живет с немногочисленными слугами в графском замке. Если захотите, можете к двум сестрам добавить третью, а если нет, попрошу вас отвезти девочку ко мне, я о ней сам позабочусь. В каком состоянии казна герцогства?
   - В ней примерно двадцать тысяч золотых.
   - Возьмете себе четвертую часть, остальное оставите мне. Советую поговорить со слугами и гвардейцами, может быть, кого-то уговорите ехать с собой. В замке сейчас всего десяток слуг и совсем нет охраны. Я вам дам своего человека в качестве провожатого. И проследите за отцом. Сейчас он раздавлен горем, но со временем может решить как-нибудь отыграться, особенно если ему в этом кто-то поможет. Вне зависимости от результатов его сумасбродства, оно не пойдет на пользу вашей семье. Вы меня понимаете?
   - Понимаю и приложу все усилия, чтобы отец не доставил вам в будущем неприятностей. И спасибо вам за щедрость. Никто из герцогов не сделал бы для нас того, что сделали вы! Ворота столицы будут открыты, а к вашему приходу мы освободим дворец.
   Пять дней ушло на то, чтобы разобраться с теми, кто управлял провинцией, и заменить некоторых из них своими людьми. Наместником Сергей оставил Джордана, отдав ему в помощь один полк. Основной его задачей была вербовка опытных бойцов, в первую очередь из разоруженной армии Дорейна. Всех, выразивших желание служить в армии нового герцога, следовало переправлять в Ордаг для формирования новых полков. Пока в провинции не было армии, Сергей договорился с графом Родли, что при необходимости Лантар поможет Джордану своим войском. Он не стал тратить уйму времени, разъезжая по провинции с целью принятия присяги от графов или ждать, пока они все соберутся в столице.
   - Пошлите людей в каждое графство, - сказал он Джордану. - Пусть главы семейств принесут клятву верности на бумаге. Бумаги соберите. Если кто заартачится, посылайте к новому королю и предупредите, что если к зиме от них такой клятвы не будет, в графствах будут новые хозяева. Мне есть кого поощрить.
   Слухи об огромной армии нового герцога быстро разнеслись по провинции, и открыто проявляющих недовольство сменой власти не было, поэтому Сергей приказал Севоржу вести армию обратно. Еще раньше ушла армия Лазони, а армия Лантара уходила вместе с его войском. Он не стал двигаться с остальными, а с небольшой охраной отправился в Дальнею. Когда через два дня пути Сергей появился в королевском дворце, в нем уже был новый хозяин.
   - Вас можно поздравить? - спросил он Лазони. - Коронацию уже провели?
   - Нет, милорд, мы с герцогом Лантаром решили подождать вас.
   - Давайте сегодня же и проведем, - предложил присутствующий на встрече Аленар. - Герцогу еще долго добираться до дома. Да, кстати, сегодня утром к вам прибыл гонец. Зная, что вы вот-вот будете здесь, я его задержал. У него для вас пакет.
   - Я вас попрошу, Лантар, распорядиться, чтобы привели гонца. Вряд ли его стали бы из-за пустяков посылать через половину королевства. Нужно ознакомиться с содержимым пакета, возможно, оно и для вас представляет интерес.
   - Сейчас распоряжусь, - кивнул Аленар и вышел из гостиной, где они беседовали.
   - Может быть, сейчас наедине вы мне скажете, Серг, почему вы не хотите надеть корону? - спросил Лазони. - Поймите, для меня это важно знать. Вы значительно сильнее меня и гораздо моложе. Я просто опасаюсь, что со временем ваши планы могут измениться, и я разделю участь Рошти.
   - Можете этого не бояться, Герт, - устало сказал Сергей. - Нет у меня никакого желания становиться королем, и я постараюсь сделать все, чтобы его не появилось у моих детей, хотя за внуков ручаться не стану!
   - Я так далеко не заглядываю, - улыбнулся Лазони.
   - Я постараюсь сделать все, чтобы королевство Сандор было сильным, и буду способствовать укреплению королевской власти. Вы, главное, будьте хорошим королем и правильно воспитайте наследника, тогда сможете всегда рассчитывать на мою помощь и поддержку, а если захотите, то и на дружбу. История моей родины показала, что слабая королевская власть может привести к гибели, но и безграничная власть тоже ни к чему хорошему не приводит, хотя к ней все почему-то стремятся. Может быть, будет неплохим вариант, когда король в своих действиях вынужден будет считаться с сильным вассалом? Ведь если мы с вами будем делать одно дело, руководствуясь сходными целями, то и разногласий быть не должно. А в будущем еще, может быть, породнимся.
   - Ну что же, - сказал Лазони. - Ваш ответ продиктован вашей молодостью и, по-моему, немного наивный, но искренний. Рано или поздно, наши потомки будут решать, кому править единолично, и я постараюсь сделать все, чтобы они это решили без крови. А ваше предложение дружбы я принимаю, глупо от него отказываться.
   В гостиную вошел Лантар, а следом за ним - один из людей Лишнея.
   Поклонившись герцогам, он вручил пакет Аликсану.
   - Как дома, Фрол? - спросил Сергей. - Все в порядке?
   - Все хорошо, милорд, - ответил гонец. - Получили сообщение из Барни с просьбой разрешить вашей сестре погостить подольше. Герцогиня уже дала разрешение. Она велела передать, что если вы быстро не управитесь, она к вам приедет сама.
   - Уже управился, - Сергей прочитал короткое письмо Лишнея и сказал гонцу: - Иди отдыхать, обратно выедешь вместе со мной, о выезде тебя предупредят.
   Подождав, пока гонец выйдет, он продолжил:
   - Хорошо, что граф Лишней успел с этим пакетом, пока я здесь, а то пришлось бы возвращаться.
   - Такие важные известия? - спросил Аленар.
   - Король Мехал сделал мне королевский подарок.
   - У него все подарки королевские, - хмыкнул Лазони. - И что же такого подарил ваш недруг?
   - Он, конечно, большая сволочь, но уже не враг, а почти союзник, - ответил Сергей. - Глядишь, когда припечет, начнет набиваться в друзья. А подарил он не что, а кого. Мехал оказался предусмотрительней всех нас и прикормил кого-то из имперских купцов. Этому купцу как-то удалось подставиться разведке империи, вот они всех своих людей и отправили в Сотхем через него. А потом туда же заявился и один из их начальников. Вот его-то Мехал мне и переправил. Это квестор Север Лоран. Должность по меркам империи небольшая, но ценность этого подарка не только в том, что он является авторитетным свидетелем планов императора, или в том, что он сдал всех заброшенных к нам агентов. Это сын одного из пяти самых богатых и влиятельных сановников империи.
   - Действительно дорогой подарок! - сказал Лазони. - Но вы меня своим сообщением расстроили! Если честно, я так до конца и не верил в эту войну. А что там по агентам, их нашли?
   - Одного привезли в Ордаг через пару дней после моего отъезда, а второго поймали, уже руководствуясь показаниями квестора. Остальных ищут. Если не найдут, не случится ничего страшного: они все равно придут к уже известным нам купцам.
   - И что думаете делать с этим подарком? - спросил Лазони.
   - Использую как доказательство своих слов для Аглаи и Ива Барни, - ответил Сергей, - а потом, хоть такое и нехорошо делать с подарками, продам его собственному отцу за круглую сумму, а деньги использую на усиление армии.
   - Сколько у вас уже бойцов? - спросил Лазони.
   - Скоро доведу численность армии до тридцати тысяч. Хотел на этом остановиться, но с новой провинцией добавлю еще тысяч пять. Но дело не только в численности, но и в мастерстве и слаженности действия войск. Вы, Лантар, обещали мне свою армию, но она слабо вписывается в мои войска. Если вы не возражаете, я пришлю к генералу Морну одного из своих полковников. Пусть поработают на пару, тогда и пользы от совместных действий будет больше.
   - Конечно, присылайте, - согласился Аленар. - Морн в восторге от вашей армии и не будет против того, чтобы улучшить свою.
   - Я знаю, что Ив и Аглая обещали вам солдат, - сказал Лазони Сергею. - Сколько всего?
   - Пока только по пять тысяч, но Ив писал, что если будут доказательства, помощь увеличат.
   - Значит, с армией Лантара у вас должно быть пятьдесят тысяч, - подсчитал Лазони. - Немало, но у империи будет больше.
   - Во-первых, воюют не числом, а умением, - ответил Сергей. - Во-вторых, у меня для незваных гостей готовятся сюрпризы, которые, я надеюсь, им не понравятся. И вы почему-то не посчитали себя и остальных герцогов.
   - Не беспокойтесь, я за вашей спиной отсиживаться не собираюсь. У меня будет тысяч десять или немного больше. Я думаю повести свою армию сам, но согласен сражаться по вашему плану под общим командованием. Что же касается остальных... Провинция Ингара, как и ваша, имеет выход на побережье, поэтому опасность для него велика. Я не сомневаюсь, что, получив от меня достоверные сведения о грядущей войне, он отнесется к ним со всей серьезностью и постарается собрать больше сил. А вот Бенитар может попытаться отсидеться, пока мы будем проливать кровь. Армию он увеличивать не собирается, а в войну не верит.
   - Вы теперь король, вам им и заниматься! - сказал Сергей. - Сообщите ему о пойманных агентах империи, а если это не подействует, можете пугнуть мной. Напомните ему судьбу Дорейна и скажите, что я не откажусь от еще одной провинции. И следующего лета я ждать не буду, так что пусть шевелится!
  
   - Альда, вы стали сами искать для себя телохранителей? - спросил Джок герцогиню, когда закончили завтрак и все начали покидать трапезную.
   - Уже заложили! - ответила девушка. - Я вам благодарна, Джок, за ваших волчар, только от них люди разбегаются, а я ведь и в гостях бываю. А эта женщина спасла мне жизнь, хотя могла получить за меня немалые деньги.
   - Что за выражение в устах благородной дамы! - деланно сморщил лицо граф. - Мои люди обязаны мне докладывать обо всех значимых событиях, которые касаются вас. Я помню ту историю. Она вас тогда действительно спасла, только ничего им граф Рабек не заплатил бы. Скорее всего, всех перебили бы и побросали в какой-нибудь овраг. И экономия, и свидетелей преступления не будет. Наверное, она умная женщина и прекрасно поняла, какая награда их ждет. Это не умаляет благородства ее поступка, говорю просто для того, чтобы вы не думали, что она при этом много потеряла. Я вовсе не против того, чтобы вас охраняла женщина, и лучше всего не одна. Только, если эта наемница примет ваше предложение, я должен буду ее проверить. Кто, откуда и тому подобное. Когда набирают телохранителей для важных персон, это обычная практика, и она должна об этом знать. Можете платить ей деньги и держать во дворце, но пока я не проведу проверку, на ваших выездах ее не будет. Что вы такая печальная? Я уже забыл, когда вы улыбались.
   - Очень соскучилась, - призналась Альда. - И по мужу, и по Лани, и вообще скучно! Говорят, что вы поймали кого-то из империи? Хоть бы привезли его во дворец. Было бы интересно на него посмотреть и поговорить с настоящим жителем империи. Хоть какое-то применение выученному языку. Надеюсь, это не какой-нибудь громила?
   - Это кто вам такое говорил? - нахмурился Джок. - Языки оторву! Есть одна интересная личность. Молодой человек из очень знатного рода. Но учтите, Альда, что от моих волчар он отличается только комплекцией, все остальные навыки и умения у них схожи. Поэтому я не против того, чтобы вы с ним познакомились и поболтали, но только в присутствии моих людей.
   - Миледи! - подошел к ним Дорн. - По вашему распоряжению гвардейцы пропустили за ворота некую Лади Кольман. Люди графа остановили ее у парадного подъезда и ждут указаний.
   - Я за ней сам схожу, - сказал Джок. - Посмотрю на ваше приобретение и приведу сюда.
   Он быстро прошел к лестнице, спустился на первый этаж и вышел из дворца через парадный подъезд. На ступенях лестницы его люди оживленно беседовали с молодой красивой женщиной, одетой в платье небогатой горожанки. Увидев начальство, они быстро вернулись на пост.
   - О чем разговор, Ольд? - спросил Джок одного из двух стражей. - Что это ты так сияешь?
   - Знакомку встретил, ваше сиятельство! - расплылся в улыбке охранник. - Мы с ней в мою бытность в наемниках немало сапог стоптали!
   - И какой из твоей знакомки боец? - продолжал допытываться граф, не сводя глаз с потупившей взор женщины.
   - Прекрасный боец! - ответил Ольд. - В нашем отряде она одна могла управляться с двумя мечами. Это вообще редкое искусство, тем более у женщин. Она и так знатно дерется, и ножи хорошо мечет! Лучшей я в наемниках не видел.
   - Подойдите сюда, лучшая! - велел женщине Джок, и, когда она подошла, сказал: - Вас зовут Лади? А я тот самый Джок Лишней, которого еще кличут Мясником. Слыхали? Нет? Ну зачем же мне врать, сами, наверное, так и называли. Герцогиня хотела, чтобы вы ее охраняли. Я не против, но одной вас будет мало, и я поищу еще одну женщину с нужным опытом. Пока будете служить, но только во дворце, а на выездах герцогиню будут по-прежнему охранять мои люди. Позже, когда вас проверят, вы их замените. Согласны? Вот и прекрасно. Тогда я вас сейчас отведу к вашей подопечной, с ней и обсудите все условия. И на работу лучше ходить не в платье, а пошить костюм вроде тех, какие используют благородные дамы для верховой езды. Если договоритесь с герцогиней о работе, деньги на одежду вам выделят отдельно. И не экономьте на костюме. Вам придется бывать в приличных домах, поэтому ваш вид не должен вызывать нареканий. Оружие выдать или возьмете свое?
   - Я уж лучше со своими клинками, - ответила Лади. - Мне с ними будет привычней, милорд.
  
  
  
  
  
   Глава 10
  
  
  
   - Ну и что нам теперь, по-вашему, делать? - спросил Лаций квестора Селия Кларта. - Эти ваши хваленые агенты тоже пропали, причем вместе с приказчиком! Я в вашем деле не специалист, но и мне понятно, что что-то здесь не чисто. Нам с вами идти тем же путем - это даже не безумие, это глупость. Узнать мы, наверное, все узнаем, но обратно тоже не вернемся!
   - Да, почти наверняка порт Барин находится под наблюдением, - согласился квестор. - Вы, кажется, завербовали какого-то наемника?
   - Было дело, - кивнул консул, - но он не из Сотхема, а из Сандора.
   - Если можно попасть в Сандор, так будет даже лучше, - сказал Селий. - Наверняка между двумя королевствами по побережью существует какая-то связь. Пешком там из-за гор не пройдешь, но корабли должны плавать. В конце концов, наймем небольшой парусник. Нам с вами нужно добраться до Барина так, чтобы не попасться на глаза тем, кто захватил остальных.
   - Вы предлагаете совершить путешествие в Сандор в компании нашего агента, а потом морем добираться до Барина?
   - Вы можете предложить что-нибудь лучше? - язвительно осведомился Селий. - Я задействовал в столице все связи, но самые влиятельные из моих знакомых, узнав в чем дело, посоветовали мне в империю без Севера не возвращаться. Его отцу будет все равно, моя это была затея или ваша. Меня для того и послали, чтобы я за вами присматривал. Кто же мог ожидать от вас такой прыти, а от Севера - такой глупости? Вы что-нибудь предприняли в столице, кроме того, что отвезли туда жену?
   - Я поговорил с отцом, - мрачно ответил Лаций.
   - И что вам сказал отец?
   - Примерно то же самое, что вам сказали ваши знакомые. Только он думает, что я на поиски Севера отправлю других. А еще я начал учить язык.
   - И как успехи?
   - Зря иронизируете. К тому моменту, когда мы окажемся по ту сторону пролива, я, в отличие от вас, смогу хоть как-то объясниться с местными.
   - Как найти вашего агента?
   - Ольд Орди работает в фактории охранником у сандорского купца Альбера Содера. Хотите съездить сейчас?
   - А для чего тянуть? Экипаж у меня с собой, обернемся быстро. Только захватите деньги, он может потребовать аванс.
   Ольд авансом не ограничился.
   - Вот что, господа хорошие! - сказал он квестору с консулом. - Если я сейчас брошу работу, меня больше ни один купец в рейс не возьмет! Значит, дорогу обратно мне придется оплачивать из своего кармана. Кроме того, оплатите мне хотя бы половину стоимости найма и те деньги, которые, если с вами что-то случиться, с меня сдерут за ваше гражданство. По самым скромным подсчетам это будут три сотни динариев. Добавьте сюда по полсотни динариев на каждого за проезд на нашем корабле. В общем набирается четыреста пятьдесят золотых или четыре с половиной тысячи серебряных, если будете расплачиваться серебром.
   Пришлось ехать обратно за деньгами. У консула нужной суммы не нашлось, поэтому квестор, поминая все известные ему ругательства, поехал в снятый дом, чтобы забрать недостающее.
   Не замечая недовольства своих нанимателей, Ольд пересчитал принесенное золото, после чего сообщил, что корабль выходит в море послезавтра поутру.
   - Раньше не получается, - объяснил он. - Капитан ради вас и так пошел на уступку, он хотел отплыть днем позже.
   В день отплытия они, как и договаривались, прибыли в порт со своим багажом сразу же после восхода солнца. У капитана все уже было готово, поэтому, как только матросы помогли занести вещи пассажиров и они сами заняли место в каюте, корабль отчалил и быстро поплыл к выходу из бухты. Плаванье длилось всего пару дней, но запомнилось консулу надолго. Дул сильный попутный ветер, и море слегка штормило. Корабль шел быстро, но сильная качка вызвала у Лация морскую болезнь. Изучение языка было отставлено, пища забыта, а давно очистивший желудок консул по-прежнему мучился тошнотой и почти не спал. Утром третьего дня корабль, убрав часть парусов, проскользнул в бухту Гонжона и подплыл к причалу.
   Ольд ненадолго исчез и вскоре вернулся с экипажем.
   - Пока разыщем нужный корабль, поселимся на портовом постоялом дворе, - пояснил он своим нанимателям. - Да и господину консулу нужно передохнуть. В заливе все еще штормит, а его совсем замучила болтанка.
   Заведение, куда их привез экипаж, не отличалось чистотой.
   - Как здесь можно принимать пищу? - с брезгливостью спросил Лаций, которого опять замутило от вида не полностью убранной на полу трапезного зала блевотины.
   - Можем поехать в город, - с готовностью предложил Ольди, - только там будет дороже.
   После недолгих поисков сняли номера на лучшем постоялом дворе в центре города. Квестор спустился в зал завтракать, консул завалился отсыпаться, а Ольди побежал в порт узнавать насчет нужного корабля. Вернулся он часа через два.
   - Повезло, - сказал он Селию. - Завтра в Сотхем отправляется корабль, капитан которого согласился взять пассажиров. И берет за провоз недорого. Я вам советую, господин квестор, лишнее время в зале не сидеть, а идти в свой номер. А то взяли бы пример с господина консула и легли спать. Без знания языка легко попасть в неприятности. Чужих у нас здесь не любят.
   Взяли их обоих под утро, когда все было готово для перевозки пленников в Ордаг. Ольд постучал в двери вначале консулу, а потом и квестору, попросив впустить по важному делу. Упакованных клиентов вынесли через черный вход и погрузили в карету. Этим же утром они под конвоем отряда наемников покинули город.
  
   - Я этого Лация в порошок сотру! - бушевал взбешенный пропажей сына сенатор Галий Лоран. - Где он сейчас?
   - Тоже исчез, мой господин! - почтительно сказал его слуга, побывавший в Лузанне и привезший оттуда прискорбное известие.
   - А что говорят в этом их столе?
   - Там никто ничего не знает. В столе разведки Лузанны остались только писарь и эдил, других работников там нет. Я счел себя вправе обратиться за помощью в службу защиты империи.
   - Правильно сделал! Что они выяснили?
   - Этим летом за пролив были заброшены две группы агентов. Для заброски использовались купцы, которых консулу и вашему сыну рекомендовали в местном отделении службы. Для работы они создали прикрытие - торговый дом, главой которого взяли одного из бросивших свое дело купцов. Пока ни от одного из агентов не было донесений. Не так давно в Лузанну прибыл опытный работник столичного стола квестор Селий Кларт. Он должен был подстраховывать вашего сына и направлять его работу.
   - А он что говорит?
   - Он ничего не может сказать, мой господин. Вот уже несколько дней, как он исчез. Из дома, который он снимал в Лузанне, квестор съехал, а в столице не появлялся.
   - А что говорят в столичном столе?
   - Они не в курсе дел отделения Лузанны. Селий Кларт запросил в помощь вашему сыну двух опытных работников. Других обращений не было.
   - И где эти работники?
   - Тоже исчезли, мой господин!
   - Я сейчас сойду с ума! Как могло получиться, что исчезла уйма народа, и никто ничего не знает?
   - Это разведка, мой господин, они все делают втайне. Ваш сын должен был отчитаться перед столичным столом декаду назад, но почему-то этого не сделал. Возможно потому, что его уже не было в Лузанне.
   - К отцу Лация обращались?
   - Он не стал со мной разговаривать, мой господин.
   - Ах, не стал? Ну тогда с ним поговорю я! Посмотрю, как он попробует отказать мне!
   Ехать от дворца Лоранов до особняка Савров было всего минут пятнадцать и вскоре взвинченного Галия встретил отец Лация.
   - Послушайте, Март! - с ходу набросился на него Галий. - Если вам хоть что-то известно о пропаже моего сына, лучше бы вам мне все сразу выложить без утайки!
   - Пойдемте, Галий, - сказал Март. - Все, что я знаю, я вам расскажу. Садитесь, рассказ займет время. Ваш сын отправился в Сотхем по следам своих агентов и не вернулся. У него была идея посетить нашего агента при дворе тамошнего короля, которого забросили в королевство много лет назад. Он сообщил моему сыну о том, что хочет поехать, но мешает ваш запрет. После этого мой сын дал ему соответствующий приказ. Не надо на меня так зыркать. Мой сын - хороший военный, но разведчик из него никакой, как и из вашего, кстати. Я сейчас пытаюсь выяснить, кому мы обязаны тем, что двум явно неопытным в этом деле людям поручили несомненно важное дело. Пока все говорит за то, что это дело рук префекта. Но он сам обычно такими делами не занимается. Поинтересоваться бы у него, кто ему подкинул эту идею.
   - Я поинтересуюсь, - пообещал Галий. - Рассказывайте дальше.
   - В Лузанне в то время был работник стола квестор Селий Кларт. Лаций обратился к нему за помощью. Селий перепугался последствий и отправил за вашим сыном двух работников стола, которых ему прислали в помощь. Больше я ничего вам сказать не могу, сам не знаю.
   - Тогда скажу я! Эти два работника пропали, как и все остальные, а теперь в Лузанне не могут найти ни квестора Селия Кларта, ни вашего сына! Спасибо хоть вы мне немного прояснили картину! Сейчас же еду в столичную службу охраны империи и все им выложу! Пусть роют землю носом, но найдут мне моего сына!
  
   - Отличный костюм, а ты в нем такая, что я сейчас его с тебя стащу, и никуда больше сегодня не пойдешь!
   - Тебя все равно на весь день не хватит! - засмеялась довольная Лади. - Помоги лучше закрепить мечи. И не надо обниматься, а то все изомнешь.
   - Надо будет самому куда-нибудь устроиться работать, - сказал Гел. - Лучше всего, наверное, в городскую стражу. Дело знакомое. Возьмешь лошадь?
   - Конечно, возьму. Пешком от нас слишком далеко, а постоянно ездить экипажем - дорого. А так и доеду бесплатно, и мою кобылу весь день будут кормить герцогским овсом.
   Даже рысью на лошади добираться до находящегося на другом конце города герцогского дворца, было долго, и Лади подумала, что неплохо найти домик поближе. Это сейчас лето и с неба не льет, а потом? При въезде в ворота зубоскалящие гвардейцы отдали ей честь, а на конюшне конюх перехватил повод коня, как у знатной дамы. Чувствуя себя немного неуверенно, она подошла к подъезду на внутреннем дворе и была беспрепятственно пропущена работниками Мясника. Может быть, он успел и проверку провести?
   Обитатели дворца недавно позавтракали и сейчас в своем большинстве отдыхали. Отдыхала и герцогиня, удалившаяся в свои покои. Подойдя к ним, Лади с удивлением увидела и здесь караул из двух гвардейцев.
   - Новый телохранитель? - спросил ее старший. - Вы бы, девушка, отдыхали, пока не нужны госпоже. Пройдите по коридору, и первая дверь направо будет в большую гостиную. Выбирайте любое кресло и отдыхайте. Там и фрукты есть в вазах. Только мечи снимите, они вам будут мешать. Как только госпожа выйдет, мы ей о вас скажем.
   Поблагодарив, она последовала совету, но мечи снимать не стала, присев на край кресла, не облокачиваясь. Есть не хотелось, поэтому она оставила без внимания лежавший в вазах виноград. В последнее время, когда нечем было заняться, она думала о своих отношениях с Гелом. Они жили как супруги, и такая жизнь ей нравилась, как нравился и сам Гел. Она не могла понять, любит ли этого парня, который был на пару лет младше, или все-таки нет. Со Свеном у нее все было совсем по-другому. Если бы он предложил ей стать его женой, Лади приняла бы его предложение и была бы счастлива, но Гел молчал, и она не могла понять из-за чего. То ли его все устраивало и так, то ли он не хотел брака из-за своего положения. Поговорить о нем с герцогиней? Пожалуй, будет неудобно ее о чем-то просить, едва приступив к работе. Она так задумалась, что не услышала, что к ней обращаются, поэтому Альде пришлось окликнуть ее еще раз:
   - Лади! Вы уже вышли на службу? Встаньте, покажитесь. Здорово, отлично выглядите! Сидите здесь и никуда не уходите. Ко мне сейчас должны привезти пойманного агента империи. Граф Лишней говорит, что, несмотря на внешнюю безобидность, он очень опасен. Мне интересно с ним поговорить, а без охраны этого сделать не разрешат. Если вы здесь, значит, я под охраной, а люди графа пусть сторожат вход.
   Слова госпожи ее взволновали, но внешне удалось остаться спокойной. Агент оказался молоденьким юношей, симпатичным и не обремененным излишней мускулатурой, но это ее не обмануло: Лади знала на что при должном обучении способны на первый взгляд слабые люди, а у этого юноши подготовка была. Это было заметно по его поведению и пластике движений. Было видно, что ему любопытна новая обстановка, а хозяйка поразила сначала своей красотой, а потом тем, что свободно заговорила на родном для него языке. Естественно, Лади из их разговора ничего не поняла, кроме того, что юношу зовут Север. Беседа длилась довольно долго, и все это время один из охранников стоял у дверей, а второй - у двух больших арочных окон гостиной. Сама Лади села рядом с Альдой, готовая пресечь любое опасное движение пленника. То ли он это почувствовал, то ли не имел в отношении собеседницы дурных намерений, но все закончилось благополучно.
   - Почему они его все так боятся? - с недоумением спросила Альда, когда Севера увели. - Я в нем ничего опасного не нахожу.
   - Прошу меня простить, госпожа, - сказала Лади, - но этот парень действительно очень опасен. Не знаю, насколько он хорош с оружием, но убивать голыми руками его учили.
   - Пожалуй, вам можно доверить герцогиню, - раздался от дверей чей-то голос, и они, обернувшись, увидели графа Лишнея. - Я нашел еще одну женщину-телохранителя, и завтра она уже будет здесь. Вместе с гвардейцами охрана должна быть надежной, а моих людей будем использовать только в случаях с явной опасностью. Миледи, прибыл гонец. Ваш муж вынужденно задержался в пути, но уже завтра до обеда должен быть здесь. Лади, герцогине сегодня ваши услуги больше не понадобятся. Для первого дня достаточно. Пообедайте в людской и можете быть свободной.
   Лади спустилась вниз в помещение трапезной для челяди, и ее быстро обслужили, накормив очень вкусным обедом. Вскоре она уже была дома. Гел опять ушел к соседу, но на этот раз она не стала ждать, пока он соизволит прийти, а сбегала за ним сама.
   - Что-то случилось? - спросил он, когда они переходили улицу. - Мне кажется, ты взволнована.
   - Сегодня герцогине привозили кого-то из ваших. Она знает язык империи и решила на нем поболтать, а заодно развлечься. Я ее в это время охраняла, потому что паренек хоть и щуплый, но может убить одним пальцем. Тебе имя Север ни о чем не говорит?
   - Какого он роста? - спросил Гел.
   - Намного ниже тебя, и волосы гораздо длиннее. Имеет дурную привычку пощипывать свой подбородок.
   - Боги! Его-то чего сюда понесло!
   - Что случилось? Что тебя так взволновало?
   - Этот Север нас всех сюда отправлял. Наверняка из него уже выбили и наши имена, и описания, и кого куда послали. Если я не приду сам, меня скоро поймают и бросят в подземелье. В отличие от Севера, я не знаю ничего ценного, а выгляжу еще опаснее. И назад не вернешься: за купцами уже должны наблюдать. Слушай, Лади, скажи завтра герцогине, что твой муж родом из империи, но не имеет желания ни исполнять то, что ему поручили, ни возвращаться обратно. Пусть поговорит с бароном Лишнеем.
   - Лишней уже граф. Хорошо, поговорю. Только проверка покажет, что мы не женаты.
   - Для тебя это так важно? Я бы давно пригласил тебя в храм, но боялся тебе навредить. Если все как-нибудь уладится, считай, что предложение я уже сделал.
   Поговорить с утра у Лади не получилось: Альда ушла к себе и из комнат не выходила. Лади просидела в гостиной, время от времени выходя в коридор в надежде увидеть хозяйку, но безрезультатно. Стучаться к ней для разговора она не решилась. А потом приехал герцог. Герцогиня распахнула дверь, едва не стукнув ею успевшего отскочить гвардейца, и помчалась по коридору в сторону лестницы. Пришлось бежать следом. Альда чуть не упала с лестницы, запутавшись в подоле, но Лади успела ее поддержать, удостоившись благодарного взгляда. Далеко ее подопечная не убежала, повиснув на шее невысокого, но крепкого парня в пропыленной дорожной одежде, который и был, очевидно, герцогом Аликсаном.
   - Ты вся запачкаешься! - услышала она его голос. - Подожди, пока я переоденусь!
   - Не пущу! - ответила Альда таким счастливым голосом, что Лади ей невольно позавидовала. - У тебя вообще есть совесть, бросать меня одну на столько времени? Когда решишь прибить очередного герцога, без себя не отпущу!
   - Ладно, пойдем. А таких слов не говори. Я имею в виду насчет герцогов, - он повернулся и увидел Лади. - А это что за воительница с двумя мечами?
   - Это бывшая наемница, которая спасла мне жизнь. Помнишь, я тебе рассказывала? Ну когда убили Бри? Сейчас она у меня вместо волчар Джока.
   - Я благодарен вам за жену! - сказал герцог, подходя к Лади. - Надеюсь, что когда-нибудь смогу быть полезным и вам.
   У него было такое доброе и искреннее лицо, что она решилась.
   - Вы можете мне помочь, ваша светлость! - сказала Лади. - Я подарила вам жену, подарите и вы мне мужа! Я люблю человека, которого к нам заслали из империи. Он не хочет выполнять то, что ему поручили, и не хочет возвращаться обратно. Он мне не муж только потому, что боится вести меня в храм из-за того, что не знает, что с ним будет завтра. На нем нет крови, и в нем нет ненависти! Он хотел прийти сам, но я боялась...
   - А имя, случайно, не Гел? - раздался сзади голос Лишнея.
   - Гел, ваше сиятельство! - ответила она графу.
   - Ну вот и нашлась пропажа, - удовлетворенно сказал Джок. - Вас ведь давно заприметили, еще на тракте, когда вы ехали от побережья, но умудрились упустить. Вам, Лади, вмешательства герцога не потребуется. Если ваш муж не хочет работать на империю, никаких претензий к нему не будет, а если захочет помочь нам, будет вообще хорошо. Но поговорить с ним все равно придется. Пусть завтра приходит ко мне в службу в послеобеденное время. А вы идите за мной, я вас сейчас познакомлю с напарницей.
  
   - Кого это там принесло? - спросил Альбер Содер у ходившего к двери охранника.
   - Это человек гильдии, - ответил тот. - Они видели бывшего короля. Он снял дом в нижнем городе, на этой бумажке его адрес. Нам напомнили, что мы им должны доплатить.
   - А остальных?
   - Больше никого не видели, я спрашивал.
   - Собирайтесь, - сказал Альбер двум сидевшим на лавке парням. - Сделаем все сегодня, а то мало ли что может случиться. Сейчас я переоденусь и пойдем.
   Он сменил белую рубашку на другую темного цвета, прихватил лежавшую на лавке кожаную сумку и вышел из дома вместе с двумя помощниками. К воротам в город не пошли, свернули к складам. Выбрав склад, возле которого из-за отсутствия товара не было охраны, быстро забрались на его крышу и подошли по ней почти к самой портовой стене. От края склада до стены была пара шагов, да и возвышалась она над крышей склада всего на три локтя. Разбежавшись, Альбер прыгнул на стену, ухватившись за ее верх. Подтянуться на руках и перебросить тело на другую сторону было делом нескольких секунд. Следом за ним то же самое проделали остальные. С наступлением темноты стража в таких местах не появлялась, поэтому им никто не мог помешать. Фонарей в этой части города отродясь не было, и они поспешили добраться до более богатых кварталов, пока окончательно не стемнело. Там уже через каждые сто шагов висели фонари, которые хоть и слабо, но все же освещали улицы, позволяя по ним ходить, не ломая при этом ноги.
   - Надо найти экипаж, - сказал Альбер. - До самого конца ехать не станем, но хотя бы до площади, где стоит статуя императора. От нее до купеческого квартала рукой подать, а улица Медников где-то поблизости.
   - Тогда нужно пройти левее, - посоветовал один из помощников, который уже месяц изучал город и неплохо его знал. - Обычно на улице Ткачей стоят извозчики, иной раз их там собирается десятка два. Правда, как будет в это время, не знаю.
   Когда добрались до нужного места, уже совсем стемнело, но все извозчики не разъехались, и два экипажа еще стояли возле одного из уличных фонарей. Они взяли экипаж и через полчаса неторопливой езды по темным улицам доехали до нужной площади. Рассчитавшись с извозчиком, быстро дошли до одного из двух купеческих кварталов, а после долго искали нужную улицу.
   - Вот этот дом! - сказал Альбер, отсчитывавший нужный дом по правой стороне улицы. - Все, как в записке. Хорошо, что у них запрещают держать собак. Шуму было бы...
   Они перебрались через невысокий забор, подошли к дому и чуть ли не на ощупь прошли на задний двор. Парадные двери в домах делались такими, что их запоры нужно было разбивать тараном, а дверь на задний двор опытный человек в большинстве случаев открывал без труда. И их случай не стал исключением. Один из помощников Альбера достал кинжал, и через пару минут они уже были в доме. Ощупывая стены коридора, прошли в ту часть дома, где обычно делали спальни, и наткнулись на запертую дверь.
   - Закрыто изнутри на щеколду, - сказал кто-то из парней. - Дерево прочное, если начнем резать, разбудим. Придется немного пошуметь. Давайте, Альбер, вы из нас самый массивный.
   - Разойдитесь по сторонам, - сказал помощникам Альбер. - Зажгите фонарь и действуйте, как уговаривались.
   Пока помощники возились с розжигом небольшого масляного фонаря, он отошел по коридору шагов на десять и, когда показавшийся ярким язычок пламени осветил все вокруг красноватым, мерцающим светом, разогнался и изо всех сил ударил дверь своим телом.
   Щеколда устояла, не выдержали петли, и дверь с грохотом упала в спальню. Пока Альбер поднялся с пола, его подчиненные ворвались в спальню и увидели мужчину в ночной рубашке с мечом в руках. Бросок ножа, и он, выронив меч, завалился назад.
   - Готов! - заявил державший фонарь, посветив на тело.
   - Ты что, девица? - недовольно сказал ему Альбер. - Пощупай его, промашки быть не должно. Где вещи?
   - Кроме одежды и меча, только две сумки. Одна очень тяжелая, наверное, с золотом.
   - Берем все и уходим.
   - Может быть, немного облегчим сумку в свою пользу, старший? - спросил один из помощников.
   - Можно будет взять по сотне монет, - согласился Альбер. - Джок знает, что у короля было золото, поэтому наглеть не будем. Но все это сделаем в порту. Шевелитесь, парни, нам еще своим ходом идти через весь город.
  
   - Проходите, Гел, садитесь, - пригласил Джок нерешительно зашедшего к нему в кабинет парня. - Хотите - на стул, хотите - в кресло. Из рассказов Севера Лорана мы о вас кое-что знаем, но будет лучше, если вы расскажете о себе сами. Всю вашу жизнь описывать не нужно, расскажите только о задании и о том, что успели по нему сделать. Было бы неплохо узнать ваши мотивы. Почему вы решили остаться? Я буду вам больше доверять, если это пойму.
   - Задание было простое - узнать как можно больше о герцоге Аликсане и его армии, - начал рассказ Гел. - Только узнать и больше ничего. Послали потому, что я лучше других знал язык, да и биография сыграла свою роль. Еще в Гонжоне я познакомился с Лади, напросившись к ней попутчиком. О наших отношениях я вам рассказывать не буду. Знайте только, что я люблю эту женщину, и эта любовь была одной из основных причин, которые побудили меня остаться здесь и прийти к вам.
   - Одной из основных? Значит, были и другие?
   - Мне нравятся здешние люди, - ответил Гел. - Не все, конечно, но многие. Войну с вами я считаю ошибкой. Она не будет ни быстрой, ни легкой, и мало что даст империи. У нее и без того врагов хватает. И я не думаю, что союз королевств останется в стороне. Я бы на их месте или воспользовался случаем и попытался разбить давнего врага, или тоже отхватил бы себе кусок земель за проливом. И сделал бы это, даже если мне самому эти земли были совсем не нужны. Усиление империи рано или поздно выйдет им боком, и там это должны прекрасно понимать.
   - А если бы вы не узнали о провале Севера, и мы на вас не вышли? Как бы вы поступили?
   - Наверное, я бы вернулся в империю, - немного поколебавшись, ответил Гел. - Не насовсем, а для того чтобы забрать свое золото, которое лежит у купцов. Жалко его оставлять. Отчитался бы на службе, рассказав им что-нибудь правдоподобное, а потом воспользовался услугами ваших купцов и вернулся.
   - Вы думали о том, чем будете заниматься у нас?
   - Я неплохой воин, но не хочу идти в армию, по крайней мере, пока. Становиться наемником женатому человеку тоже не с руки. Я очень неплохо работал в страже, наверное, в нее и устроюсь.
   - А если я вам предложу поработать на нас? В империю вас посылать не будем, разве что съездите один раз к отцу вашего бывшего начальника и заодно заберете свое золото.
   - Я не совсем понял насчет поездки. Можете пояснить?
   - Отец Севера сенатор Галий Лоран является одним из самых богатых и влиятельных людей империи. Его сын умудрился попасться в Сотхеме службе безопасности короля Мехала, а он подарил его нашему герцогу в знак примирения. Хотя Север и не наследник, а младший сын, но все равно родная кровь. Как вы думаете, как себя поведет его отец, узнав о пропаже сына?
   - Я не знаю их взаимоотношений, но, скорее всего, он будет в бешенстве и поставит на уши всех, кого сможет, а может он многое.
   - Я тоже так думаю, - согласился Джок. - Только ему все это по понятным причинам не поможет. И тут появляетесь вы и говорите, что его сын попал в наши руки и выдал всех, в том числе и вас. Вы к этому моменту уже сделали свою работу и собирались возвращаться. Мы пообещали вас отпустить с условием, что вы возвращаетесь в империю и организуете передачу вашего квестора его отцу в обмен на пятьдесят тысяч динариев. Это не маленькая сумма?
   - Вообще-то, это называется продажей, - ухмыльнулся Гел. - А сумма маловата. Его отец может обидеться на то, что вы так дешево оценили его сына. Увеличьте ее хотя бы в два раза. Лораны ворочают миллионами, для них потеря ста тысяч - это мелкая неприятность.
   - Вот видите, какой из вас полезный сотрудник, - улыбнулся Джок. - Несколькими словами подарили герцогу пятьдесят тысяч. Мы были скромнее. А насчет продажи... пощадим гордость сенатора. Так как, согласны работать у меня?
   - Вы и вправду тот самый граф Лишней, которого зовут Мясником?
   - А что, не похож? Мне, Гел, эта кличка очень часто помогает в работе, а в чем-то переубеждать людей...
   - Понятно. А что я скажу в службе разведки?
   - Придумаем что-нибудь, как вы говорили, правдоподобное. Так как?
   - Я согласен, ваше сиятельство.
   - Наконец-то вы вспомнили о моем титуле, - ухмыльнулся Джок. - На работе можете о нем забыть, а вот за этими стенами забывать не рекомендую. Сейчас я вас познакомлю с теми людьми, с кем вам придется работать. Они вас полностью введут в курс дел. С ними же обговорите все детали операции по продаже Севера. Свое золото вам самому вывозить нельзя. Мы вам укажем человека, которому можно будет его отдать, а уж он все переправит. Много у вас там?
   - Больше десяти тысяч.
   - Солидно! В нашей монете будет еще больше. Жаль было бы потерять. Сегодня вас только со всеми познакомят, а работать придете завтра. Вас отпустят к тому времени, как освободится Лади. При желании еще успеете сходить в храм.
  
  
   Глава 11
  
  
  
   - Мне кажется, что ваш студент прав! - сказал Сергей профессору Дальнеру. - Сегодня же распоряжусь закрыть все старые ямы, а вы готовьтесь к экспедиции. Возьмете с собой солдат и строителей и отправляйтесь, а Лантара я предупрежу задним числом. За то, что мы у него заберем это дерьмо, он на меня в обиде не будет. Если все получится, и селитры там действительно много, я вас с вашими студентами озолочу. Производство снарядов пока прекратите, пусть ваши помощники перегоняют нефть и делают все остальное, кроме сборки.
   - Нужно построить несколько укрытий для хранения бутылей с горючими жидкостями. Не дело все это добро складывать в подвал замка, а то недолго его лишиться. Да и подвалы у вас... Каждый раз, когда в них спускаюсь, мороз по коже!
   - Пока вас не будет, все построим. Вам у этого дерьма долго сидеть не нужно. Оцените содержание селитры, запустите дело и возвращайтесь, а там оставите кого-нибудь из студентов. Как прибудете, сразу же огородите всю территорию частоколом и поставьте будку для охраны, а потом направьте часть рабочих строить жилье, а остальные пусть ставят навесы, под которыми будете осуществлять выпарку. Через две декады могут начаться дожди, и к ним нужно подготовиться заблаговременно. Солдатам тоже нечего прохлаждаться. Пусть рубят дрова и возят лошадьми под навесы и таскают воду из реки. А вы тем временем сделайте пробные выпарки. Если снаружи выход селитры будет мал, не возитесь и берите сырье из нижних слоев. И закупите в окрестных селах продовольствие и корм для лошадей. Как только рабочие все построят, немедленно направляйте их сюда. Идите готовить, что вам нужно, а я прикажу выделить людей и выдать вам деньги. И возьмите это, - Сергей протянул профессору тетрадь, сшитую из больших листов бумаги.
   - Что здесь? - спросил Дальнер, взяв ее в руки.
   - То, что я вам обещал. Здесь записано все, что мне удалось вспомнить по химии. Строение веществ на уровне атомов и молекул, понятие валентности и таблица элементов. В таблице после серебра могут быть неточности, а ничего ниже свинца я не запомнил, но вам это и не нужно. Названия и обозначения всех элементов давал на своем языке с написанием произношения. Для тех элементов, которые мы с вами определили, дал перевод, а для остальных только написал те физические и химические свойства, какие помню. Плохо, что будут проблемы с измерением веса, но это уж вам придется думать самим. Еще записал все химические реакции, которые остались в памяти, и расписал их смысл. Писал крупно, потому что вашими перьями мелко писать не могу. Не дело профессора возиться с дерьмом, пусть хоть это послужит вам утешением. Прощайте, профессор. Скажите секретарю, чтобы впустил ко мне купца.
   - Желаю здравствовать, ваша светлость! - согнулся в поклоне вошедший мужчина лет пятидесяти, среднего роста с невыразительным лицом и непременной купеческой бородой.
   - Садитесь, Ставр, - показал Сергей рукой на кресло. - Разговор у нас с вами будет серьезный. Но сначала я хотел бы выяснить, тот ли вы человек, какой мне нужен, или надо искать другого. По моим сведениям, вы разорены и дело вам уже не поднять. Пять ваших складов пусты, два забиты мукой и растительным маслом, а цены на эти товары сильно упали из-за высоких урожаев последних лет. Часть масла я у вас купил, куплю и еще, но это вас не спасет: все деньги уйдут на выплату долгов.
   - Все так, - хмуро посмотрел на герцога Ставр. - Вы мне не сказали ничего нового, ваша светлость.
   - Достаточно милорда. Послушайте, что я вам скажу, Ставр! Я предлагаю вам продать все свое дело мне, а самому перейти ко мне на службу. Хотите - насовсем, хотите - на пару лет.
   - А что будет через пару лет? - спросил купец.
   - Если я буду вами доволен, то через пару лет дам достаточно золота, чтобы вы могли войти в первый разряд, а так же кучу привилегий и заказов.
   - И что я для этого должен буду сделать?
   - Прежде всего, сказать мне твердое "да"! Только тогда я смогу перейти к сути дела.
   - Считайте, милорд, что я вам это "да" сказал.
   - Тогда слушайте внимательно. В конце весны или начале лета разразится большая война с империей. Это не слухи, это уже точные сведения. Если мы поднатужимся и будем едины, сможем выставить армию не меньше той, которую высадят имперцы. Но беда в том, что у них резервов много больше, чем у нас. Им будет кем заменять павших бойцов, а нам уже нет! Но это мое дело, и я постараюсь его сделать хорошо, приготовив им немало сюрпризов. Ваше дело будет в другом. Собранную армию нужно кормить, а из разоренных областей к нам хлынут беженцы, многие из которых придут с пустыми руками. И их тоже нужно будет кормить! Но и это еще не все. Мы не сможем остановить империю на побережье, поэтому война придет в центральные провинции. А кто сеет и пашет во время войны? Вижу, что вы поняли. Несколько лет подряд мы собираем большие урожаи, цены на продовольствие падают, и крестьяне, как и вы, не могут его сбыть. По моим сведениям, многие из них хотят этой весной уменьшить площадь посевов. Только я боюсь, что большинству вообще ничего сеять не придется. Следующего урожая просто не будет, Ставр, или он будет очень мал.
   - Вы можете озолотиться, милорд! - воскликнул купец. - Я понял вашу мысль!
   - Ничего вы не поняли! - резко сказал Сергей. - У вас одни барыши на уме! Попробуйте хоть ненадолго от них отвлечься! Если победит империя, будет плохо всем: и мне, и вам! Мало кто даже сохранит свободу, об имуществе я вообще не говорю! Кровь будет литься рекой, не хватало еще, чтобы люди умирали от голода! Здесь не наживаться нужно, а пытаться сохранить главное богатство - людей! Я дам вам много денег. Вашей задачей будет скупка излишков продовольствия и обеспечение его хранения. Покупайте или арендуйте подходящие склады. Не хватит тех, что есть, стройте новые. Продовольствие нужно покупать с умом понемногу в разных местах, чтобы не вызвать роста цен. Учтите, что расходы буду контролировать. Конечно, все я проверить не смогу, но если поймаю на воровстве - повешу! А если вы честно поможете мне сохранить королевство, не пожалеете! Я своих людей, которые доказали полезность и преданность, не обижаю, не обижу и вас.
   - Я тоже докажу, милорд! - истово поклялся Ставр. - Вы не пожалеете!
   - Надеюсь. Склады надо устраивать в разных городах, но подальше от побережья. Подберите верных людей и начинайте работать. Прежде всего посчитайте все расходы на первое время и приходите за деньгами. По мере того, как вы их будете расходовать, будут выдаваться новые суммы.
   Ставр ушел, и его место занял Севорж.
   - Я тебя вызвал по двум вопроса, - сказал ему Сергей. - Прежде всего расскажи, как идут дела с постройкой новых лагерей.
   - На планируемые пять тысяч дополнительного набора лагеря к зиме закончим.
   - Как я понял, вы заняли всю свободную территорию?
   - Да, больше места совсем не осталось, разве что только рубить и корчевать лес.
   - Сделаем по-другому. Я отдал приказ о начале строительства лагерей на десять тысяч человек возле Паршина. - Лес там рядом, строителей сейчас собирают, а тебе нужно только отправить толковых людей, которые объяснили бы, что и где строить.
   - Зачем нам так много? - удивился Ланс.
   - Я написал письма Аглае и Иву Барни, - сказал Сергей. - Привел доказательство своих слов и попросил прислать их бойцов к зиме. У Аглаи наемное войско, а у Ива одни вассалы. И как ты ими собираешься командовать, если их не притереть к нашей армии? Поэтому десять тысяч наших солдат временно отправим в лагеря Паршина, а на их место заселим гостей. Если ты забыл, что такое ополчение, то я помню. Для них все наши воинские звания ничего не значат, главное - твой титул и сколько бойцов из дружины за спиной. Не так?
   - Все так, - мрачно подтвердил Ланс. - Я в свое время горло сорвал и даже чуть было кого-то не повесил.
   - Возможно, придется и вешать! - сказал Сергей, - но я кое-что придумал. Я дам дворянство всем своим офицерам, у кого его нет. Лейтенанты станут шевалье, майоры - баронами, а полковники - графами. Причем не полковник, потому что граф, а граф, потому что полковник! И пусть кто-нибудь попробует придраться. Все титулы получены законно, а то, что нет имений, - это дело десятое!
   - Шум все равно поднимется.
   - Плевать! Армия - это моя опора, а в грядущей войне офицеры отработают свои привилегии кровью. А из крикунов три четверти к месту боев и близко не подойдут!
   - Для меня еще что-то есть?
   - Подбери для нашего профессора полсотни солдат из тех, которые привыкли возиться с дерьмом, и столько же строителей. Он их уведет на земли Лантара примерно на полгода. Дай им инструмент, десяток больших котлов и палатки на первое время.
   - И где я ему возьму рабочих?
   - Рабочие, в отличие от солдат, нужны только на месяц, потом они к тебе вернутся. Можешь на это время набрать других. Теперь все. В приемной кто-нибудь был?
   - Стояло трое каких-то мужчин, по-моему, приехавших издалека.
   - Скажи им, чтобы заходили.
   - Приветствую вас, ваша светлость! - поклонился вошедший первым мужчина. - Капитан порта торгового города Дорея Рон Сельдер. - Наш город вместе с Гонжоном держит почти всю приморскую торговлю. Со мной, как вы и просили, приехали два капитана. Я взял их из тех, кто по разным причинам не смог выйти в море.
   - Капитан Фред Гожек, - представился здоровенный мужик с грубым обветренным лицом. - Корабль "Душа моря". Перевозим товары вдоль побережья, иногда, когда есть заказы, ходим в Сотхем.
   - Капитан Лаш Клауд, - поклонился второй. - Корабль "Удача". Прибрежная торговля, сейчас на ремонте.
   - Господа, вам не сообщили причины вызова, поэтому я это сейчас сделаю сам, - сказал им Сергей. - Через год ожидается война с империей, и первыми под удар попадете вы. Позже я сообщу об этом магистратам приморских городов, а от вас я бы хотел услышать рассказ о том, как укреплены города от атак с моря, и то, как бы вы сами действовали на месте командующего легионами. Вы все люди опытные, хорошо знающие край, поэтому ваши советы могут быть очень полезны. К сожалению, в моем окружении нет людей, хорошо знающих приморье.
   - По поводу войны правда, что ли? - позволил себе усомниться капитан Клауд. - Извините, милорд, но нам нужно знать точно. Это же придется все бросать и уводить корабли далеко на запад, а там и стоянок-то хороших нет.
   - К сожалению, правда. Нам кое-что было известно давно, но все подтвердилось только сейчас.
   - Плохо, если так! - сказал Рон Сельдер. - Мы вам, милорд, расскажем все, что сами знаем. Давайте я расскажу о городах, а капитаны опишут побережье, они его знают лучше меня. Больших городов с нормальными портами у нас только два: Дорея и Гонжон. Есть еще несколько городов западнее, но там не порты, а смех, хотя стоянки для кораблей неплохие. Наши порты с моря защищены неплохо, и так просто их не взять. Конечно, эта защита делалась не от империи, и даже не от Сотхема, с которым на море никогда не воевали, а от островных пиратов. Они в основном промышляют набегами на деревни, захватывая продовольствие и рабов, и пытаются грабить корабли, идущие из империи или в нее. В этом случае приз может быть богатым и товарами, и золотом. Но случается, что они объединяются в ватаги и нападают на порты, надеясь хоть ненадолго их захватить и очистить купеческие склады. Поэтому у нас постоянно ведется наблюдение за кораблями на входах в бухты. Все подступы к пирсам простреливаются метательными машинами, а кроме вашего гарнизона, есть еще солдаты, которых содержат на деньги купцов. Королевского флота у нас нет, но есть пять парусных кораблей, построенных за купеческие деньги. Они плавают группой вдоль побережья, стараясь перехватить одиночные пиратские корабли.
   - А как с этим в Сотхеме? - спросил Сергей.
   - Да примерно так же, милорд, - ответил Сельдер, - только у них купцы на охрану сами не платят. Все охраняется королем, а берет ли он с купцов плату за охрану, то мне неведомо. Кораблей там тоже немного: несколько парусников и одна галера. Но у них и побережье не такое протяженное и всего один крупный порт - Барин, так что им обороняться легче.
   - А со стороны суши ваши города не охраняются?
   - Так этого и не нужно было, милорд, - смешался Серьдер. - От кого защищаться-то?
   - Ладно, с этим мне все ясно. Теперь давайте поговорим о побережье.
   - Если вы не против, милорд, расскажу я, - сказал капитан Гожек и, получив подтверждающий кивок Сергея, продолжил:
   - Побережье у нас простирается на пять дней плавания при попутном ветре. Заселено оно очень мало по большей части из-за тех же пиратов. Опять же ничего, кроме рыбы, деревни по побережью не дают, а городов, где ту рыбу можно продать и что-то купить взамен, очень мало, и там есть свои рыбаки. Везти ее вглубь королевства далеко, да и дороги плохие. Возят вяленую и копченую, но мало. А земли у моря очень плохи, овес и тот паршиво растет, что уже говорить о пшенице. Кроме городов, о которых говорил уважаемый Сельдер, есть еще пять гораздо меньших. Порты там плохие, но кое-кто из купцов плавает и помаленьку торгует, иногда в обмен на ту же вяленую рыбу. Защиты там нет, кроме тех кораблей, которые ходят патрулем, но за морем следят. Если пришел одиночный пират, в городах от него отобьются: народ там боевой, и оружия много, а если пиратов будет больше, то приходится уходить, но такое бывает редко. А деревни сбегают всегда. Кто не успел, попадает в пиратский трюм. Пираты или используют рабов у себя на островах, или продают в империю. Торговых кораблей на все побережье будет десятка три. Если бы вы, ваша светлость, построили флот и свели пиратов, тогда жизнь на побережье оживилась бы. Старый Олимант взялся было строить корабли, один даже почти построил, но помер, а его сыну это было без надобности. Выборные от наших купцов к нему приезжали, так он им отдал недостроенный корабль, на том дело и кончилось. И герцогу Ингару, у которого побережья будет раза в три поменьше вашего, оно тоже не нужно.
   - А теперь попробуйте поставить себя на место командующего армией империи, - сказал Сергей. - Как бы вы начали воевать?
   - Так это будет зависеть от того, какие у него силы, милорд! - ответил капитан Клауд. - В портах я бы ни в коем разе не высаживал десант. Даже если у меня много сил, к чему лишние потери? Проще построить корабли, которые по мелководью подойдут к берегу в любом удобном месте, а мест этих на побережье, как сельди в бочке! Какая бы у вас ни была армия, побережье без флота не прикроешь. Я бы высадил солдат и накопил силу, сколько надобно, а уже потом, конечно, захватил бы порты, но уже с суши. Портами-то удобнее будет подвозить подкрепления, да и флоту будет где укрыться в непогоду. А дальше в провинцию Аликсан я бы не пошел.
   - Почему? - спросил Сергей.
   - Потому что там повсюду леса, - ответил Клауд. - Наступать можно только вдоль тракта, а там нетрудно любое войско остановить малыми силами. Вы можете строить вдоль тракта укрепление за укреплением - замучаются они их всех брать. Правда, кое-где есть редколесье, которым можно провести армию, но не везде, и места нужно знать.
   - А куда бы ты пошел, к Ингару?
   - Точно так, милорд! Прошел бы вдоль берега, а потом забрал на юго-запад. Там степные места, а леса мало, и он редкий. Это уже у столицы Ингара начинаются леса, а до того армия может идти без всякой дороги. Правда, там много речек, но переправляться нетрудно, зато не будет проблем с водой. А если они займут все побережье, да еще потом провинцию Ингара, то смогут так усилиться, что мы с ними ничего не сделаем. А вот они нас потихоньку всех под себя подомнут! Но это я бы так действовал, а что придумают они сейчас и боги не скажут!
   Поговорив с капитанами еще с полчаса, Сергей с ними простился, предупредив напоследок, что не стоит кому-либо говорить о том, что они у него узнали.
   - Зимой мы сами предупредим всех, кого будет необходимо, - сказал он, - а сейчас такие разговоры могут только навредить.
   Сергей вышел в приемную проводить гостей и увидел графа Лишнея.
   - Вы ко мне, граф? - спросил он Джока. - Какое совпадение, я только что хотел приказать вас найти. Пойдемте побеседуем.
   - Рассказывайте! - сказал он Джоку, когда они зашли в кабинет. - Что у вас по Северу?
   - Пока нечего рассказывать, - ответил Джок. - Гел убедил меня удвоить сумму выкупа и уехал к побережью с письмами для отца нашего квестора. Одно написал сам Север, второе писала от вашего имени Альда. Завтра к вечеру Гел должен быть в порту. Денег у него с собой достаточно, поэтому, если там не будет нанятого нами парусника, он наймет другой. А через декаду, если все пройдет нормально, он уже должен быть в Ордаге.
   - Если вы добудете сто тысяч динариев, я вам с Гелом поставлю памятник в центре столицы! - сказал Сергей. - Вы меня так выручите, что даже не знаю...
   - Что, так плохо с деньгами? - сочувственно спросил Джок.
   - Очень большие траты, - ответил Сергей. - И на армию, и на строительство, да и те сюрпризы, которые готовим для имперцев, тоже не бесплатные. У нас на одни баллисты столько денег уходит! Я собрал немалую сумму, но от нее почти ничего не осталось, а налоги начнут собирать только через два месяца. Добудете денег - избавите меня от необходимости брать в долг и выплачивать проценты. Можно без этого обойтись, но тогда нужно заморозить часть работ и распустить людей, а этого хотелось бы избежать. Гела хорошо подготовили?
   - Он и без нас прекрасно подготовился. Ценный работник, у меня таких, как он, всего трое.
   - Ты ему веришь?
   - Полностью я не верю даже вам, - пошутил Джок, - а вообще-то, верю, иначе не отпустил бы. Он любит жену и вернется. Да и другие резоны у него есть, помимо любви. Кроме этих денег ко мне есть вопросы?
   - Я хотел попросить у тебя Джолина. Нужно отвезти важное письмо Лантару. И необходимо позаботиться об охране.
  
   Гел сошел по сходням на пирс и осмотрелся. В пределах видимости не наблюдалось ни одного экипажа. Это и понятно: работы у извозчиков в это время в порту Лузанны было немного. Но идти пешком не хотелось. Немного подумав, он свернул к фактории Сандора и попросил у скучающего охранника позвать купца Альбера Содера. Тот смерил взглядом молодого парня и пошел к одному из домиков, которые занимали купцы и их работники. Чуть погодя охранник вернулся в сопровождении крепкого мужчины средних лет, больше похожего на наемника, чем на купца.
   - Вам привет от вашего дяди, - сказал Гел. - У него на вас большие надежды, будет плохо, если вы его разочаруете.
   - Что вам нужно? - коротко спросил Альбер.
   - Пока только отвезти меня в город, - сказал Гел. - Лучше, это сделать экипажем, но не откажусь и от коня. Тогда вам придется кого-нибудь со мной посылать, потому что я сегодня не вернусь. И еще будет просьба переправить золото Джоку, но это позже.
   - Сделаем, - ответил Альбер. - Только экипажа у меня нет, сейчас кликну кого-нибудь из парней, с ним и съездите.
   - За его проезд я заплачу, - пообещал Гел.
   Альбер кивнул и ушел, а минут через десять к воротам подошел другой охранник, ведущий в поводу двух оседланных лошадей. Они подошли к портовым воротам, где Гел оплатил проход для своего провожатого, а от себя показал служебный медальон. На той стороне они вскочили на лошадей и поскакали по почти безлюдным улицам к центру города. Там уже прохожих и всадников было больше, и пришлось сбавить ход. На площади, где высилась статуя первого императора, Гел вернул лошадь, попрощался и дальше пошел пешком. Для начала он хотел нанести визит в особняк филиала, но тот оказался закрытым. Возле дверей, на которых висел солидных размеров замок, околачивался знакомый эдил, обрадовавшийся Гелу, как родному.
   - Нас закрыли господа из службы охраны империи, - сообщил он парню. - Как уехал консул, сюда повадились люди из столицы, а дней пять назад приехали и повесили замок. А мне велели стоять здесь весь день и всех, кто приедет, направлять в местную службу. Стало быть, я вас туда и направляю.
   - Туда, так туда, - покладисто согласился Гел. - Легкой тебе службы.
   В службе ему не обрадовались, а, скорее, удивились.
   - Мы уже и не думали, что кто-нибудь из вас вернется, - сказал ему старший квестор, который был старшим и в отделении службы Лузанны. - Решили, что вас всех там повязали.
   - Так и было, - кивнул Гел. - Не знаю, как в Сотхеме, а в Сандоре нас всех выдал попавшийся квестор. Лично я его не осуждаю: если бы из меня начали тянуть кишки, я бы сразу же во всем признался, даже в том, чего не было. Не знаю, всех выловили или нет, но меня взяли, когда я уже закончил работу и собрался возвращаться.
   - Тогда почему вы здесь? - непонимающе спросил квестор.
   - А меня отпустили, чтобы я передал предложение их герцога отцу Севера Лорана касательно судьбы его сына, - пояснил Гел. - Я для них всего лишь один из пойманных агентов и большой ценности не представлял. Крови на мне не было, а письмо передать все равно кем-то надо было.
   - Сейчас же берем охрану и едем в столицу! - сказал ему квестор. - Одного я вас не отпущу! Не приведи боги, что-нибудь случиться!
   - Что, отец Севера бушевал? - догадался Гел.
   - Не то слово, - ответил квестор. - Он всех в столице поставил на уши, а когда начальство само ничего сделать не может, оно делает все возможное, чтобы его нелегкую судьбу разделили подчиненные. А нам еще досталось за того купца, которого мы вам предложили для Сотхема. Когда кинулись к нему домой, оказалось, что свой дом он перед отъездом продал, и золото, которое хранил в крупном торговом доме, забрал. Как нас дрючили...
   - Могу представить! - сочувственно сказал Гел. - Обыграли нас во всем. Кто говорил, что они дикари? Разведка у них не чета нашей! Они там сотни лет друг с другом собачатся и здорово наловчились работать, а наша разведка чем занималась?
   - Да, недосмотрели, - согласился квестор и чуть ли не шепотом сказал Гелу: - По слухам, по поводу вашего филиала в верхах были крупные разборки. Досталось очень многим, сам император занимался. Ладно, охрана собралась, пошли и мы.
   - Я, вообще-то, еще сегодня не ел.
   - Ничего страшного, вместе поедим в дороге. Вдоль столичного тракта заведений хватает!
   Они передвигались очень быстро и к обеду третьего дня уже въехали в столицу. В каждом городе квестор шел в отделение своей службы, и им без возражений заменяли уставших от скачки лошадей свежими. В столице первым делом, как он и предполагал, поехали в службу квестора.
   - Вас примет сам глава! - сказал он парню. - Не вздумайте ему в чем-нибудь перечить, иначе я вам не завидую!
   Глава оказался предельно лаконичен.
   - Ну? - спросил он и замолчал, вопросительно глядя на Гела.
   - У меня два письма для сенатора Галия Лорана. Одно из них от его сына, а второе от герцога, у которого он находится в плену. Второе письмо с предложением выкупа. Сумму я не знаю. Мое дело - доставить письма. Можно сказать, что я его сделал. Могу их отдать вам, могу - сенатору. И желательно это сделать побыстрее. Мне еще отчитываться в столе внешней разведки, да и деньги нужно получить.
   - Вашего стола больше нет, - сказал ему Глава. - Позже отчитаетесь нам, мы вам и заплатим. А сейчас вы со мной едете к отцу Севера.
   Они выехали в закрытой карете и уже минут через десять остановились перед парадным подъездом дворца Лоранов. Разодетый, как павлин, слуга провел их через холл по лестнице на второй этаж в большую, роскошно обставленную гостиную.
   - Где он? - спросил почти вбежавший в гостиную отец Севера. - Вы видели моего сына?
   - Я вам привез от него письмо, - почтительно сказал Гел, подавая конверт.
   Гелий поспешно его вскрыл, вынул сложенный вдвое лист бумаги, прочитал написанное и поднял глаза на парня.
   - Сын пишет о выкупе. Какие условия?
   - Вот второе письмо для вас, господин! - Гел протянул ему второй конверт.
   - Сто тысяч! - задумчиво сказал Галий. - Сумма немаленькая. Я полагаю, торговаться не будут?
   - Скорее всего, нет, - ответил Гел, - иначе прислали бы не меня. Я всего лишь должен был вам это передать и сказать, что до дождей осталось совсем немного времени. А там еще пара декад, и в залив полезет только сумасшедший.
   - Вы кто? - спросил сенатор парня.
   - Агент вашего сына, - ответил Гел. - Лучше всех знал язык, поэтому послали в столицу. Все выполнил, а тут привезли вашего сына, и он выложил все, что знал. Я его не осуждаю, попадись я в ту службу, тоже не молчал бы. Меня по его словам и взяли. Крови на мне не было, поэтому и отпустили с условием, что я передам вам письма.
   - Поедете обратно вместе с моим человеком и охраной! - не допускающим возражения тоном заявил сенатор. - Когда привезете Севера, получите десять тысяч динариев.
   - Пять тысяч дадите сейчас, тогда поеду, - ответил Гел. - Не хочется мне туда возвращаться.
   - Почему? - спросил сенатор. - Думаете, они ведут нечестную игру?
   - Вот в их честности я не сомневаюсь ни капли, - заверил его Гел. - Они узнали у Севера все, что им было нужно, а теперь хотят на нем заработать. Если вы заплатите, получите его обратно живым и здоровым. Мне сказали, что пыткам его никто не подвергал. Угрожали, но этого не понадобилось.
   - Вам дадут пять тысяч сейчас и еще столько же после всего, - сказал сенатор, сверля его взглядом, - но с условием, что все, что там было, в вас и умрет.
   - Я не из болтливых, - сказал ему Гел, - а в разведке все вообще секретно, и болтовня сильно сокращает жизнь. Но я должен буду отчитаться в службе. Я могу достаточно сказать и без того, что касается вашего сына, лишь бы они сами об этом не допытывались.
   - Вопросов, касающихся Севера Лорана, задаваться не будет, - заверил сенатора Глава.
   - Когда я получу свои деньги? - спросил Гел. - Мне их еще нужно будет куда-нибудь пристроить, не повезу же я их в Сандор.
   - Деньги вам дадут сейчас, сегодня же отчитаетесь на службе, а завтра до обеда решайте все свои дела. В обед вы должны быть у меня. Ехать в Лузанну нет смысла, отплывете из столичного порта на моем корабле.
   Получив две тяжеленные сумки с золотом, Гел отбыл в службу на той же самой карете, на которой приехал к сенатору. Глава остался у Гелия Лорана, дав инструкции касательно Гела начальнику своей охраны. По приезде в здание службы его завели в допросную комнату и предложили отчитаться. Он говорил медленно, чтобы писец успел все записать. Потом посыпались вопросы. И вопросы двух квесторов, и его ответы - все тщательно записали, после чего его наконец отпустили. Первым делом Гел уехал в порт, где снял номер в гостином дворе, после чего, запер золото в денежный ящик, взял экипаж и съездил в купеческий дом, где лежали на хранении его сбережения. Проигнорировав недовольство купцов, забрал все, разложив кошели в три кожаные сумки, чтобы было удобней нести, и потребовал, чтобы ему все донесли до кареты. Теперь нужно было передать свое золото для вывоза в Сандор. Лузанна отпадала, но граф Лишней предусмотрел и это.
   - Вас могут отправить из столичного порта, - сказал он Гелу. - Моих людей там нет, но в нашей фактории должен быть один из братьев Моз. Это мои хорошие знакомые, и они не упустят случая оказать мне любезность. Поэтому скажите им...
   - Это золото графа Лишнея, - сказал Гел Олену Мозу. - Он просил вас его переправить.
   - Ему обязательно нужны динарии, или я могу расплатиться с графом золотыми нашей чеканки? Это примерно двадцать пять тысяч монет. Динарии мне пригодились бы здесь.
   - Насколько я его понял, главное - переправить золото, а в каких оно монетах - это неважно.
   - Вот и хорошо. Передайте графу, что все в точности исполню.
   - Послушайте, Олен, - решил оказать купцу услугу Гел. - Хочу вам дать совет. Не рассчитывайте торговать с империей в следующий сезон, а лучше уберите отсюда все, что у вас есть ценного. И своим друзьям посоветуйте то же самое. Только сделайте это так, чтобы не пошла болтовня. Поверьте, это очень серьезно. В будущем убережете себя от больших неприятностей.
   - Я уже кое-что слышал весной, когда был в Дальнее. Неужели правда?
   - Правда. И я думаю, что никто не станет здесь защищать ваше добро, жизни и свободу. И имперское гражданство покупать не советую. При таких войнах цена всем бумажкам - медяк. Таких "граждан" наберется пара сотен, не больше. С них и начнут. Для жителей империи вы все дикари, и здесь вас только терпят. Прощайте.
  
  
  
   Глава 12
  
  
  
   - Ну и как она тебе? - спросил Ив жену. - Она у нас уже целый месяц, пора бы составить мнение.
   - Я и составила, - улыбнулась Лона. - Озорное чудо со странностями. Я была бы счастлива иметь от тебя такую дочь. Мне мало одного сына.
   - Может быть, еще будет! - король обнял жену и притянул к себе. - Не такие мы с тобой старики. А в чем ты видишь ее странности?
   - Она, видимо, многое переняла от брата, - задумчиво сказала Лона, - а его обычным не назовешь. Что тебе там о нем насобирали? В трактире рубил дрова? Ты много знаешь таких мальчишек, которые за считанные годы выбились бы в самых сильных людей королевства? А как он воюет? Кто у нас так воевал? Ты знаешь, у меня с кем-то несколько дней назад был разговор о погоде. Помнишь, какой тогда был ветер? Так Лани мне взяла и объяснила, что такое ветер, и почему он возникает, да так складно, что сразу стало понятно, что так оно и есть. Я ее спросила, откуда она это знает. Знаешь, что она ответила?
   - Брат рассказал?
   - Точно. И добавила, что он вообще знает много такого, о чем другие не догадываются. Я нашему профессору Горту рассказала, так он схватился за голову, а потом решил съездить в Ордаг. Еле отговорила. Поедете, говорю, после войны, сейчас герцогу не до научных бесед. А странности... Если эта ее борьба не странность, то что? Мало того что девчонка, так и возраст какой! Ты знаешь, что она учудила пару дней назад?
   - Откуда мне знать, о чем ты говоришь, - улыбнулся Ив. - Она каждый день что-нибудь вытворяет, разве все упомнишь?
   - Сын графа Нурса прилюдно усомнился в том, что она побила того графа, который в коридоре их дворца залез на служанку, так она ему высказала. Вы, говорит, тоже граф и макушкой царапаете потолок. Так вот, я и вас могу поколотить, если имеете такое желание!
   - А что он?
   - А он, вместо того чтобы все обратить в шутку, взял и согласился, да еще ржал! Восемнадцать лет прожил, а ума не нажил. Сходила герцогиня к нашему сыну, поменяла платье на один из его костюмов и вволю извозила юного графа носом по всем коврам большой гостиной. Меня там не было, но баронесса Лидия присутствовала. Она мне с таким восторгом рассказывала, как этот переросток ничего не мог поделать с герцогиней, которая вертелась волчком и двигалась так быстро, что рябило в глазах! Так что теперь никто не сомневается в правдивости того слуха. Да разве только это! Ты знаешь, что она все время в платье таскает перевязь с ножами? Да прячет так хитро, что я узнала совершенно случайно.
   - Я думаю, ты ей задала вопрос, для чего ей это нужно.
   - Правильно думаешь. И знаешь, что она мне ответила? Брат научил ее метать ножи, чтобы она могла отбиваться от взрослых противников. Я ей говорю, что у нас здесь противников нет, а она посмотрела мне в глаза каким-то совсем недетским взглядом и сказала, что ее уже пытались и украсть, и убить, а охрана у нас во дворце курам на смех. Что она может, говорит, ваша охрана, если пропускает во дворец всех желающих в него войти? Это, говорит, вас еще не коснулась беда, поэтому вы такие беспечные. Оказывается, у них гвардия охраняет не только ворота, но и всю стену, у подъездов стоят боевики из службы безопасности, а у дверей покоев - гвардейцы! Представляешь?
   - Раз Аликсан предпринял такие меры безопасности, значит, у него были к тому основания, - задумчиво сказал Ив. - То, что Лани хотели убить вместе с семьей, я знаю, а о похищении - нет. Надо будет ее об этом расспросить. А насчет охраны она кое в чем права. Конечно, мы не Аликсан, у которого много врагов, но поберечься стоит. У Андре во дворце было примерно то же самое, что и у нас, и чем это закончилось для бедняжки Аделлы?
   - Такой распущенности, как у юного Сандора, у нас не было и не будет!
   - Я говорю не о нравах, а о том, что любой дворянин или человек, который им прикидывается, легко может проникнуть во дворец и даже спрятаться в нем на ночь. Надо будет побеседовать на эту тему с нашим капитаном. Это тем более важно перед войной.
   - Ты все-таки думаешь, что она будет?
   - Ты же читала письмо. Я совершенно уверен, что Аликсан не солгал. Не водится за ним ложь, да и проверить все было не очень сложно. Так что, как это ни печально, но война будет, и к зиме я направлю к нему солдат. Да и остальной армией надо будет заняться.
   Они сидели на одной из двух террас дворца, на которой любили отдыхать, когда позволяла погода.
   - Лето заканчивается, - сказала Лона. - Скоро уже так не посидишь. И Лану пора отправлять домой, мало радости пускаться в такой путь во время дождей.
   - Камил опять закиснет. Он меня уже просил, чтобы я его отпустил погостить к Аликсану. У Ланы, мол, будут учителя, так что он и там может позаниматься. А зимой вернется.
   - Может быть, действительно ненадолго отпустить?
   - Что-то мне не хочется этого делать. Он у нас один-единственный, а у Аликсана, похоже, не так безопасно, как у нас. Смотри, опять куда-то собрался! Камил, подойди сюда!
   Принц, который быстро шел по парковой дорожке, услышав возглас отца, неохотно направился к веранде.
   - Ты куда собрался? - спросил Ив. - И почему без Лани?
   - Так, гуляю... - неопределенно ответил сын. - А Лани ждет меня в парке.
   - Да, кстати, она тебе не рассказывала, кто ее хотел похитить? - спросила мать.
   - Рассказывала, - ответил Камил, думая, как бы побыстрее отделаться от родителей.
   - И кто же? - спросил отец.
   - Это стерва Лаура, - ответил принц. - Племянница твоего Главного советника. Мехал хотел отомстить Сергу за сожженное войско тем, что похитит его близких и будет присылать ему их по частям, а Лаура взялась это провернуть, только ничего не вышло. Тех, кто с ней был, потом казнил герцог, а ее, чтобы не ссориться с тобой, отправили сюда к дяде. С ней был какой-то шевалье и еще барон, которого потом завалила Лани. Только удержать не смогла. Он здоровенный, как боров, а ей тогда не было двенадцати.
   - Ничего не поняла! - сказала Лона. - Как Лаура могла похитить двух человек из охраняемого дворца герцога. Что-то ты не то говоришь!
   - Все то! - возразил он. - Она где-то нашла двойника Альды, одела так, чтобы не видели лица, и представила своей служанкой. А потом эту девушку напоили корхой. Хотели влить корху и в Альду, а потом увезти ее под видом служанки. Поменяли бы одежду, никто ничего бы не заметил. А Лани тоже дали бы этой дряни и положили бы в дорожный сундук графини, где уже была похожая девочка. Они и ее напоили корхой. Девочку потом их врач выходил, а девушка так и не проснулась. Я могу идти? А то меня ждут.
   - Иди, - сказал Ив сыну.
   - Какой ужас! - сказала Лона. - Это надо же было до такого додуматься! Я была о графине Куртинэ лучшего мнения. Хорошо, что она опять уехала в Сандор.
   А принц уже бегом несся в дальний уголок сада, где его, приплясывая от нетерпения, ждала Лани.
   - Ну где тебя носило столько времени? - напустилась он на друга. - Меня здесь совсем комары загрызли!
   - Да родителям начали расспрашивать о том, как вас хотели выкрасть, - начал он оправдываться. - Я и рассказал так коротко, как смог. Ну что, полезли?
   - Высоко залезать! - задрала голову девочка, осматривая большое раскидистое дерево, одна из веток которого и была средством незаметно перебраться через ограду дворца. - Я с собой взяла только один костюм, который уже и надеть стыдно. После того раза, когда мы лазали в подвал, служанки его так до конца не отстирали! И обидно, что все зря!
   - Я не виноват в том, что не было призрака, - возразил Камил. - Говорят, что он появляется только перед каким-нибудь несчастьем. Зато в старых конюшнях приведение точно должно быть! Мне рассказывал человек, который его неоднократно видел.
   - Его там убили? - спросила Лани.
   - Он выращивал гарха, - ответил мальчик. - Хотел его потом подсунуть королю, но не получилось. Гарха он вырастил, но тот разорвал ему горло!
   - А что это за зверь?
   - А ты разве не знаешь? Это такой конь с волчьими зубами. Берут только что родившегося жеребенка, скачивают у его матери кровь и поят его этой кровью вместо молока, а позже дают мясо вместо овса, вот и вырастает такая зверюга. И с тех пор призрак Подлого конюха ходит по давно заброшенной конюшне, а если кто-нибудь зайдет...
   - Не надо меня пугать оставшимися. Их даже мой племянник не боится, хотя ему еще нет девяти. Что они могут сделать, если сами как воздух? Ладно, полезли смотреть на вашего конюха. Надо только постараться не порвать костюм. Смолы на коре нет?
   - Нет здесь смолы. Давай я залезу первый, а потом подам тебе руку?
   - Я и сама как-нибудь, - девочка быстро и ловко забралась по стволу на нужную ветку. - Может, я тебе помогу?
   Не отвечая, принц взобрался к ней и сел рядом.
   - Ну хорошо, - туда мы переберемся, - задумалась Лани. - Держаться не за что, но ветка широкая. У нас бы ее гвардейцы мигом спилили. Слазить с нее придется на крышу твоей конюшни, а крыша вся прохудилась и, наверное, гнилая. Как мы с тобой с нее грохнемся - никакого призрака не понадобиться! И как забираться обратно? Может, ну ее, эту конюшню?
   - Струсила?
   - Ничего подобного! Просто это уже не смелость, а глупость! Если твои родители узнают, что их наследник так глупо рискует своей головой, ух и попадет же тебе! Ой, у меня один нож выпал из перевязи!
   - Сиди! - сказал Камил. - Их у тебя в ней еще четыре. Таскаешь с собой ненужное железо. Ты, как хочешь, а я пойду!
   - Тогда я пойду первая, - вздохнула девочка, взялась руками за ствол и, подтянувшись, стала ногами на ветку.
   Раскинув руки и быстро перебирая ногами, она пробежала на ту сторону ограды и спрыгнула на крышу конюшни, на всякий случай ухватившись одной рукой за раскачивающуюся ветку. Крыша выдержала, хоть доски под ее тяжестью заметно прогнулись.
   - Подожди, пока ветка перестанет раскачиваться! - крикнула она принцу, но тот уже не менее ловко бежал по ветке к ней.
   Лани хотела сказать, чтобы он слезал в другом месте, но не успела: Камил потерял равновесие, зашатался и поспешно спрыгнул на крышу рядом с ней. Такого крыша не выдержала. Раздался треск, и они оба с визгом полетели в темноту.
   - Лани, ты цела? - спросил мальчик, вылезая из кучи гнилой соломы, в которую они приземлились.
   - Я-то цела, в отличие от костюма! - сердито сказала девочка. - Смотри, как порвала штанину! И один из ножей потерялся! Не мог подумать головой и прыгнуть куда-нибудь в другое место?
   - Да ладно тебе с этими ножами! - сказал он, оглядываясь. - Давай отсюда выбираться.
   - Вход там! - показала рукой Лани, которая уже встала и первым делом, как могла, отряхнула дурно пахнувшую солому.
   Сквозь щели в стене местами пробивался солнечный свет, проникал он и через дыру в потолке, так что теперь, когда их глаза немного привыкли к слабому освещению, было уже неплохо видно.
   - И почему эту развалину до сих пор не снесли? - недоумевающе произнесла Лани, осматривая остатки развалившихся от времени стойл. - В самом центре столицы и такое...
   Жутко заскрипела ржавыми петлями находившаяся в двух десятках шагов от детей дверь, и внутри сразу же стало светло.
   - Я же говорил, что он придет! - довольно сказал вошедший первым молодой человек в дворянском костюме. - А это еще кто с ним? Ты кто, малец?
   - Говорите с почтением! - рассердился принц. - Это герцогиня Лани!
   - Почему такому оболтусу, как ты, так везет? - спросил зашедший вторым более старший мужчина. - За нее тоже отвалят немало денег!
   - Вы хотите нас похитить? - спросила Лани, нащупывая оставшиеся три ножа.
   - Правильно, миледи, - засмеялся старший. - Ваши родичи дадут за вас хорошие деньги. Если вы будете себя правильно вести, с вами и обращаться будут вежливо. Немного посидите под замком и вернетесь во дворец. А будете ерепениться...
   - Так ты мне все наврал насчет призрака, чтобы заманить сюда? - догадался принц.
   - Хотели приключений, ваше высочество? - засмеялся молодой. - Вы их получили. Кому интересны оставшиеся? А вот о вашем похищении будут долго болтать. Вам же это было нужно?
   - Ах ты, мерзавец! - закричал Камил, выхватил из ножен на поясе небольшой кинжал и, прежде чем Лани успела его остановить, бросился на молодого. Тот еще плохо видел в конюшне после дневного света, и успел отскочить в самый последний момент. Выругавшись, старший ударом кулака сбил принца с ног и тут же повалился рядом с ножом в горле.
   - Тварь! - заорал на Лани, увидевший ее бросок молодой.
   Схватившись за меч, он бросился к девочке и получил нож в грудь. Обойдя его тело, она бросилась к лежавшему без сознания другу.
  
   - Может быть, ты мне скажешь, зачем вам надо было рисковать своими жизнями и лезть через ограду на гнилую крышу? - спросил Ив сына, когда врач вышел, оставив их одних. - От Лани я еще этого мог ожидать, но не от тебя! Ты через два года уже будешь совершеннолетним!
   - Она меня от этого отговаривала и пошла со мной, когда я отказался.
   - Да? Тогда она гораздо благоразумнее тебя. Твое счастье, что она оказалась рядом. Ты по глупости подставил свою голову под удар и получил сотрясение мозга. Тебя, скорее всего, вернули бы после того, как я уплатил деньги, но до этого повезли прятать на тряской карете. Одни боги знают, чем бы это для тебя кончилось. И что мне с тобой теперь делать? Я узнавал у тех, кто был во дворце Аликсана, как там себя вела герцогиня. И знаешь, никаких проделок за ней не числилось. Непоседливая и нетерпеливая, но, в отличие от тебя, никому специально нервы не мотала. А здесь ее как подменили, и в этом я вижу твое влияние. Она просто тебе подыгрывает, самой ей твои проказы неинтересны. Смотри, если и дальше будешь так себя вести, можешь стать неинтересен сам. Девочки развиваются быстрее и в твоем возрасте умнее мальчишек. Не все, но многие. Мне сейчас пришла в голову одна мысль. Не послать ли мне тебя пожить при дворе Аликсана? В гостях ты будешь вести себя скромнее, а я попрошу герцога приставить наставника, который сделает из тебя человека. Здесь все слишком хорошо помнят, что однажды ты займешь мое место, поэтому тебе многое сходит с рук, а там такого не будет. Запомни, сын, чтобы понравиться умной девушке, нужно быть не дурней ее. Тебе повезло с Лани, не оттолкни ее своими детскими выходками. Я не призываю тебя стать взрослым, просто чаще думай, что и для чего ты делаешь.
   - Спасибо, отец! - тихо сказал принц, борясь с тошнотой. - Тебе не придется за меня краснеть. Вызовите портного, а то Лани порвала единственный костюм.
   - Лежи спокойно, вызову я ей портного. Твоя задача теперь - выздороветь за несколько дней, иначе все путешествие проведете под дождем. Вам в карете это не страшно, а охранникам придется мокнуть, и добираться будете на пару дней дольше из-за грязи.
   - Ну как он? - спросила жена, которая прохаживалась в коридоре возле дверей в комнаты сына. - Я войду?
   - Подожди! Он сейчас заснет, так что не нужно мешать. Если хочешь, зайдешь позже. Я решил отправить сына в Ордаг и попросить Серга дать ему хорошего наставника. Не спорь! Я знаю, что для тебя лучше, когда он рядом. Для тебя, но не для него! Здесь все носятся с Камилом, как со стеклянной вазой, а мальчишке нужен строгий воспитатель, который не делал бы скидки на его происхождение. И в гостях он будет вести себя скромнее.
   - Они и там всех поставят на уши! Вряд ли Серг скажет тебе спасибо!
   - Лани ничего не устраивала у нас сама. Она и в этот раз пыталась уговорить сына не лезть в эту конюшню. Это он мне сам сказал. Так что за нее можешь не беспокоиться. Она хотела понравиться Камилу, вот и подыгрывала ему в меру сил. Там такого не будет. А ее странности, возможно, сегодня спасли нашего сына.
  
   - Профессор, может, на сегодня хватит? - простонал Герт Вилем. - Я уже не рад, что вспомнил про это дерьмо!
   - Сделаем последнюю выпарку с самого нижнего слоя и на сегодня закончим. Смочи лучше еще раз свою ткань. Разве это вонь? Вот подсохнут сверху кучи, совсем вонять перестанет. Интересно, что подумает шевалье, когда повезет очередную порцию дерьма и увидит забор?
   - Мне без разницы, что он подумает, только насчет того, что все просохнет, вы, профессор, не додумали. Как польет через десять дней дождь, так нашим солдатам и воду из реки таскать не придется, будем навозную жижу черпать ведрами.
   - Вы будете, - уточнил профессор. - Я здесь все проверю, организую добычу селитры и уеду вместе с рабочими. И не нужно так кривиться, Герт. Когда станете профессором, и вместо вас с дерьмом будут возиться другие. Кстати, герцог за эту работу будет платить втрое больше не только солдатам, но и вам тоже. И вы, в отличие от солдат, прекрасно знаете, насколько это важно. Передвиньте котелок, разве не видите, что чересчур сильно кипит? И давайте пока отойдем от костра, незачем этим дышать без необходимости.
   Они отошли от костра и некоторое время молча ждали. Герт периодически подходил к котелку посмотреть сколько осталось воды. Когда он решил, что уже довольно, снял с огня почти пустой котелок, на дне которого переливалась загустевшая рапа, и отставил его остывать.
   - Остынет, потом сравним, - сказал он профессору, - но я уже сейчас вижу, что селитры в нижних слоях гораздо больше.
   Вечером смогли подвести итоги.
   - В верхнем слое на локоть толщиной селитры почти нет, - сделал вывод Дальнер. - Ее меньше успело образоваться и дождями смыло в нижние слои. Поэтому вы с этим слоем и не возитесь. Но убирать его с большой площади не стоит: он предохранит нижние слои от дождей. Еще на локоть содержание селитры растет вглубь, а потом опять немного падает и остается одинаковым для всего слоя. По нашим пробам уже можно сказать, что селитры здесь много, много предстоит и работы по ее добыче. Работа гадостная, но крайне важная для всех. Когда я вернусь, поговорю с герцогом, чтобы вам еще больше подняли оплату. Думаю, он на это пойдет. Когда наберется большая партия, под охраной отправляйте в замок. Солдат мы вернем, но уже других. Так постепенно всех заменим, и тебя я заменю Солом, но чуть погодя.
   На следующий день пожаловал хозяин дерьма.
   - Я хотел бы знать, по какому праву вы поставили здесь забор! - шумел он на солдат, когда к месту скандала подошел профессор. - Из-за него я не могу выбросить навоз!
   Рядом с забором стояли два воза, запряженные парой лошадей каждый. Возчики, пользуясь случаем, отбежали подальше от своих благоухающих повозок и с интересом наблюдали, чем все закончится.
   - Вы кто, милейший? - строго спросил профессор. - Представьтесь!
   - Шевалье Март Собрен! - буркнул шевалье. - А вы кто?
   - Я профессор Университета Дальнер. Это вы здесь сваливали навоз?
   - Ну я, что дальше?
   - В вашем навозе завелась лихорадка! - обвинительным тоном сказал профессор. - Нельзя складывать столько навоза в одном месте и хранить годами! К нам поступили заболевшие, и герцог Лантар повелел проварить весь навоз, чтобы убить болезнь. Так как отыскался хозяин этого безобразия, то я это дело поручаю вам! И учтите, что всю работу нужно сделать за полгода, а ее качество будем проверять.
   - Варить все это? - вытаращил глаза Собрен. - Как это можно сделать?
   - Не можете сделать сами, наймите людей!
   - Моего навоза здесь почти нет, - пошел на попятную Собрен. - Вывозили другие, я только немного добавил сверху.
   - Вот верхний навоз и варите, не то я именем герцога обращусь в магистрат! С какой радости мы должны нюхать эту дрянь? Она воняет сильнее всего остального!
   - Может быть, вы все-таки это сделаете сами? - заискивающе спросил шевалье. - А я забью несколько бычков и буду снабжать вас мясом!
   - Наверное, старые животные с жестким мясом? - недоверчиво сказал Дальнер. - У меня такое желудок не примет!
   - Что вы, господин профессор! Молодые бычки, и мясо нежное!
   Договоренность была достигнута, и счастливый Собрен приказал своим работникам разворачивать возы.
   - Вот примерно так и действуйте, - сказал профессор своему студенту. - Наверное, герцог Лантар все-таки пришлет кого-нибудь посмотреть, чем мы занимаемся на его земле, но препятствий чинить не станет.
   - Здорово вы это придумали насчет болезни! - одобрил Герт. - И говорили убедительно, я чуть было сам не поверил. Не ожидал от вас.
   - Это не моя выдумка, а герцога, - немного смущенно сказал Дальнер. - Он мне еще сказал о том, что шевалье наверняка попытается откупиться мясом, но я ему тогда не поверил.
  
   За время плавания ветер несколько раз менял направление, измучив команду судна, на котором плыл Гел с людьми сенатора Галия Лорана. В спутниках у него был уже немолодой номенклатор* Сордий Аргел и сорок семь воинов-ветеранов дома Лоранов с их старшим Селием Карлотом.
   (* номенклатор - слуга, близкий к хозяину дома, частично выполнявший обязанности секретаря)
   Сильной качки не было, но из-за капризов погоды в заливе пришлось провести на день больше, и по прибытии в порт Гонжона все с нескрываемым облегчением покинули судно.
   - Хоть мы и спешим, но сегодня придется задержаться в городе, - сказал Гел Сордию. - На постоялом дворе в порту останавливаются только те, у кого мало денег. Здесь грязно и неважная пища. В город придется идти пешком, так как на всех мы экипажей не найдем, а бросать вас одних, да еще с золотом, я не могу.
   Помимо доспехов и оружия каждый воин нес за спиной небольшую, но тяжелую котомку с золотом, куда были сложены и их личные вещи.
   - Я думал, у них здесь грязнее, - заметил Сордий, когда все покинули порт и зашагали к центру города по мощеным камнем тротуарам. - Конечно, не город империи, но жить можно. И живут не бедно.
   - Эти кварталы не считаются богатыми, - сказал ему Гел. - Зажиточные люди живут ближе к центру, а у знати свои особняки.
   Идти пришлось далеко, так что к концу пути все устали. К тому же они сегодня еще не ели. Гел выбрал самый большой постоялый двор, надеясь на то, что вместятся все, и не ошибся.
   - Советую сложить все золото в одну комнату и там поочередно дежурить, - сказал он после заселения. - Потом мы спустимся пообедать, а дежурным обед закажем в номер. После обеда отдыхайте, а я схожу заказать лошадей и карету. Вам лучше без знания языка никуда самим не ходить. Чужих здесь любят не больше, чем у нас.
   - Может, закупить провиант на дорогу? - спросил Сордий.
   - Когда будет нужно, закупим, - успокоил его Гел. - Я по этому тракту уже ездил, и знаю, где это можно сделать.
   Их было больше, чем свободных мест в трапезном зале, поэтому кормить людей пришлось в два приема, после чего Гел отправился в местную стражу, у начальника которой уже было указание герцога содействовать ему во всем.
   - Завтра через четыре свечи после восхода солнца пригоните к постоялому двору "Ветер удачи" карету и сорок пять оседланных лошадей, - сказал он начальнику. - В кошеле две сотни золотом. Если этого не хватит, вам потом доплатят.
   Ночь прошла без происшествий, а утром опять посменно позавтракали, разобрали свои котомки и вышли из заведения к уже приготовленным лошадям. Гел с Сордием и еще двумя бойцами постарше забрались в карету, остальные разобрали лошадей, и кавалькада поехала к южным воротам. До Ордага двигались шесть дней без происшествий. До конца лета оставалось еще пять дней, но погода уже начала портиться: небо затянуло тучами, и похолодало. Приехали в полдень, и Сордий настоял на том, чтобы сразу ехали выкупать сына его господина. Гел не противился и привел всех к зданию службы Лишнея. Граф был на месте и сразу же отправил людей за Севером, а сам занялся приемом золота. Квестора привезли быстро, а вот с золотом пришлось повозиться. Когда все закончили, и Север присоединился к отряду, Гел сообщил Сордию, что не собирается возвращаться. Номенклатор был поражен.
   - Почему? - вскричал он. - Ради всех богов, Гел, объясните, что хорошего может быть в этой варварской стране?
   - Здесь бывают замечательные женщины! - вместо Гела ответил Север. - Вам попалась одна из таких? Я так и думал. Если хотите, оставайтесь, я и сам доведу всех до моря.
   - Я дам вам в помощь своего человека, - сказал граф. - Я заинтересован, чтобы вы добрались домой, и нас никто потом не обвинял в коварстве и лицемерии. Вы выполнили свою часть сделки, мы тоже выполним свою. Постарайтесь больше не попадаться, квестор, в следующий раз цену удвоим.
  
   - Открывай! - приказал Мехал стражнику.
   - Ваше величество! - испугался тот. - Нешто вы пойдете к нему один, без охраны? А если...
   - Открывай, говорю! Дверь за мной снова закроешь.
   Стражник вздохнул, покачал головой и снял с пояса связку ключей.
   Камера всегда остается камерой, даже если ее стены обложить коврами, как обложили в той, куда вошел король. Он поморщился от запаха испражнений и, поставив взятый у стражника фонарь на небольшой столик, сел на единственный здесь стул.
   - Разбудил? - спросил он у сидевшего на кровати человека. - Не думал, что ты спишь.
   - Здесь нет времени и нечего делать, - ответил тот, подслеповато щурясь от света фонаря. - Сон в моем положении это не самое плохое занятие. А ты сегодня без охраны? Странно.
   - Ты пришел ко мне десять лет назад, - сказал Мехал, - безродный и нищий. Мы многое дали друг другу. Я тебе - титул и богатство, ты мне - сильную армию, какой не было ни у кого в королевствах. Мы с тобой даже сдружились, а дружба для короля - это очень редкий подарок судьбы. Я догадывался, что с тобой не все так просто, но боялся тебя потерять. Ты никогда бы не оказался здесь, если бы ваша империя не занесла нас в список своих завоеваний. Я не мог оставить все, как есть, и отпустить тебя тоже не мог: ты слишком много о нас знаешь. Я предложил тебе порвать с империей, предложил титул графа и свою дружбу, но ты отказался.
   - От дружбы я не отказывался, - покачал головой сидевший на кровати.
   - А как ты себе представляешь такую дружбу? - горько спросил король. - Ладно, у меня к тебе есть еще одно предложение. Но сначала прочти это письмо.
   Пленник взял из рук короля лист бумаги, передвинулся ближе к фонарю и внимательно прочитал написанное.
   - Я понял, что тебя беспокоит, - медленно сказал он. - Писал умный человек, а его предположения касательно союза королевств не лишены оснований. Конечно, они не будут сидеть и ждать, пока империя все здесь завоюет и усилится настолько, что сможет взяться и за них. Большинство людей рвутся к власти, с государствами происходит то же самое. Союз королевств тоже расширяется, но пока только на север.
   - Расскажи мне, что ты о них знаешь.
   - О них мало что известно. Сухопутная граница закрыта, а побережье охраняет сильный флот. Все, что им нужно, они производят сами и в торговли не нуждаются. В империи вас считают дикарями, причем не без оснований, а в союзе считают дикарями вообще всех чужих. И у них для этого тоже есть основания, во всяком случае, знают и умеют они больше нас.
   - Как вы можете судить об их знаниях, если совсем не общаетесь?
   - Кое-что стало известно во время последней войны. Были попытки завербовать людей из окружения их посланника при дворе императора. Одна из них увенчалась успехом. Длилось это, правда, недолго, а потом то, что осталось от нашего агента, подарили императору. Еще делались попытки захвата жителей побережья, и не всегда они были безуспешными. Но во всех случаях узнать удалось очень мало.
   - Зная людей, я не могу понять, как их союз существует так долго.
   - Во-первых, из-за нас. Их союз скрепляет страх перед империей. А, во-вторых, это ведь уже давно не союз королевств, а одно большое королевство. Настоящий король там один, остальные ими только называются, на самом деле они в своих королевствах вроде герцогов в провинциях. Вся армия союза и его флот подчиняются только главному королю.
   - Тогда понятно, - сказал Мехал. - Воевать против своих ты не хочешь, и я уважаю твой выбор. Но сейчас я расскажу много такого, что должно тебя убедить в том, что война с империей будет у нас еще очень нескоро. Война с союзом представляется мне гораздо реальней. И союзников в ней у меня, в отличие от Аликсана, не будет. После своего рассказа я тебе сделаю предложение и очень надеюсь на то, что ты его примешь.
  
  
  
   Глава 13
  
  
  
   - А у меня сюрприз! - сказала Лани, когда получила свою порцию объятий и поцелуев.
   - Дай угадаю, - улыбнулся Сергей. - Сюрприз, наверное, сидит в карете. Это, случайно, не твой жених?
   - Как ты догадался? - удивилась сестра. - Письмо от короля у нас с собой, а гонцы вроде не обгоняли.
   - Не стал бы король давать тебе в эскорт полсотни своих гвардейцев, - объяснил Сергей, - обошелся бы одним десятком. Давай сюда свой сюрприз, а заодно и письмо.
   - Приветствую вас, милорд! - сказал выбравшийся из кареты принц. - Вам письмо от отца.
   - И вам привет, принц, - ответил Сергей, взял у Камила письмо и быстро его прочитал.
   - Дело прояснилось, - сказал он подошедшей жене. - Король на время отдает мне все свои права на этого юношу. Сыновей у меня еще не было, так что буду тренироваться на нем.
   - Не слишком ли взрослый сын? - ехидно поинтересовалась Лани.
   - Если я тебе вроде отца, называй по имени, как дома обращался к отцу, - сказал принцу Сергей, проигнорировав сестру, - или у вас в семье принято другое обращение?
   - Нет, Серг, у нас в семье никто не соблюдает формальностей.
   - Лани, пока вам готовят завтрак, а принцу - комнаты, отведи гостя в большую гостиную, - сказала Альда. - Ваши вещи сейчас принесут.
   - Видимо, у Ива дома сложности с воспитанием, - сказал Сергей жене, когда дети ушли во дворец. - Придется серьезно заняться мальчишкой. Ладно, людей много, найду ему учителя. Лади, что это у вас за прелесть в волосах? Раньше вроде не было.
   - Подарок мужа, - ответила Лади. - Привез из империи. Там все жены патрициев такие носят.
   - Дом еще не купили?
   - Пока нет, милорд, но муж занимается.
   - Как себя чувствуете в статусе благородной дамы? Работу еще не надумали бросить?
   - Нет, - улыбнулась Лади. - Все равно надо чем-то заняться, а у меня работа полезная и необременительная.
   - Вас можно поздравить с увеличением семейства, милорд? - спросил подошедший Джок. - Что думаете делать с принцем? Мне нужно знать, как строить его охрану.
   - Пока попрошу Лани заняться с ним борьбой, потом ими обоими займутся учителя, да и я в этом немного поучаствую, а после дождей дополнительно пройдет курс обучения в одном из двух полков генерала Пармана. Вот тогда у вас будет работа по его охране, пока же ему вполне хватит тех мер безопасности, которые вы приняли для сестры. У вас еще есть дела?
   - От герцога Лантара вернулся Джолин. Письма ему не дали. Герцог просил передать на словах, что для ваших целей готов отдать хоть весь навоз, сколько его есть в провинции.
   - Зря улыбаетесь, граф! - сам улыбнулся Сергей. - Я думаю, не один шевалье Собрен разводит скот, а скотоводам навоз, как правило, не нужен, поэтому таких мест, где он лежит десятилетиями, должно быть немало. Я уже распорядился, чтобы вблизи каждой деревни было место, куда всем надлежит свозить ненужный в хозяйстве навоз. А заодно работники магистратов узнают, нет ли уже таких мест, как у Собрена, а то, может, и не нужно далеко ездить.
   - Я знаю, что ваш профессор уже приехал. И какие результаты? Нашли что нужно?
   - Вроде бы очень неплохие результаты, но точно станет ясно после проверки в лаборатории. Он недавно поехал в замок проверять.
   - Лантар обязательно кого-нибудь пришлет посмотреть на ваши работы.
   - Я этого не боюсь. От выпарки дерьма до того, чем мы занимаемся, очень далеко, а все, кто в курсе, будут держать язык за зубами. Вот после войны, если мы ее переживем, надо будет побеспокоиться о наших секретах, пока же с этим все нормально. Так, это идут слуги за багажом нашего принца. Значит, Дорн подготовил ему комнаты. Я вам больше не нужен, граф? Тогда пойду заканчивать ту работу, от которой меня оторвали. Альда, когда ребята позавтракают, придержи их у себя, чтобы потом не разыскивать по всему дворцу, а я скоро подойду.
   В приемной рядом со столом Рашта сидел крупный молодой парень в дорогой одежде, который при виде Сергея вскочил и вопросительно посмотрел на секретаря.
   - К вам, милорд, барон Сандр Лораш, - поднявшись из-за стола, сказал Рашт, - по личному вопросу.
   - Идите за мной, барон, сказал Сергей, проходя в кабинет. - Присаживайтесь и излагайте, что у вас за личное дело.
   - Я готов, милорд, стать вашим лейтенантом! - заявил парень. - Отец пожелал, чтобы я, как наследник, немного послужил.
   - Так, - Сергей с интересом посмотрел на парня. - Значит, вы хотите немного послужить у меня в звании лейтенанта? Я правильно понял?
   - Вроде так, милорд. Ведь звания полковников дают только графам. Или нет?
   - Лораш, - задумался Сергей. - Где-то я о вас уже слышал. Ах, да! Мятеж Мартина! Ваш отец, Сандр, проявил предусмотрительность, оставив графа Мартина и послав вас на службу. Просто сведения до вас дошли в искаженном виде. Я не раздаю офицерские звания тем, у кого уже есть подходящие титулы, я даю титулы тем, у кого есть звания, а звание еще нужно заслужить. Чтобы стать лейтенантом, надо научиться командовать.
   - Чему там учиться! - пренебрежительно сказал Сандр. - Построил всех, сам стал во главе и вперед! Это в конном бою разные построения, а пехота всегда наступает одинаково!
   - Послушайте, что я вам скажу. Уже ни для кого не секрет, что нам скоро придется воевать, и война будет очень тяжелой. Мало кому удастся отсидеться по имениям, а уцелеть в битве в моем войске будет легче, чем в других случаях. Да и потом армия еще долго будет той силой, на которую я буду опираться. Но почему-то дворянство в нее идет слабо, поэтому я и вынужден раздавать дворянские титулы тем, кто носит офицерские звания, но не имеет отношения к дворянскому сословию. Если хотите служить и продвинуться, идите в отряд, где у меня учат офицеров, и трудитесь. Пока я вам и отделения не доверю. Запомните хорошо, Сандр, что в моей армии пехота толпой не наступает, и просто так вам звание никто не даст, так что, если вы не готовы вкалывать, лучше возвращайтесь в имение к отцу.
   Отпустив барона и быстро просмотрев отчет о закупках продовольствия, Сергей вернулся в свои комнаты, полагая, что Альда с Лани и принцем будет там. Он не ошибся: жена привела детей в гостиную и о чем-то их оживленно расспрашивала.
   - Твоей сестре и там пришлось колотить графов! - со смехом сказала она мужу.
   - Да, Ив написал об их подвигах в письме, - кивнул Сергей. - У кареты мне было некогда все читать, а в кабинете прочел. Надо полагать, король о многом умолчал, но мне и того, что он написал, хватило с избытком, чтобы понять, что вас нужно срочно чем-нибудь занять. Все эти приключения происходят только из-за безделья и избытка сил. Ничего, я это поправлю. Учителя для вас уже есть.
   - Те же, что и у Алекса? - спросила Лани. - А где, кстати, эта парочка?
   - Они почти одновременно с тобой уехали в баронство к Севоржам и вот-вот должны вернуться. Помолчи пока и не перебивай! Сегодня же Камилу сошьют костюм для тренировок, и завтра вы к ним приступите. Твоя задача - научить его всему тому, что умеешь сама. Первым делом пусть развивает тело. В конце осени вы, молодой человек, будете дополнительно заниматься еще с армейским инструктором!
   - А я? - ощетинилась Лани. - Сколько раз просила, и ни фига! А приехал мальчишка и сразу же все получил! А это ничего, что я сильнее его?
   - Кто сильнее, ты? - возмутился принц.
   - Тише, петухи, - поморщился Сергей. - Хочешь заниматься вместе с ним? Хорошо, я не возражаю, но при условии, что к своим обязанностям тренера будешь относиться серьезно.
  
   Они все-таки не успели до дождей добраться до империи. На второй день плаванья с затянутого пеленой облаков неба упали первые капли еще по-летнему теплого дождя. Сейчас, когда корабль семьи входил в столичный порт, дождь шел почти непрерывно. В порту взяли карету и вскоре уже въезжали в дворцовый парк Лоранов. Карета подъехала к парадному входу, от которого к ним уже бежали слуги с зонтами. Север вышел из кареты и пошел к лестнице, не обращая внимания на пристроившегося рядом слугу, который держал над ним большой зонт. Бросив другому слуге мокрый плащ, он поднялся по лестнице на второй этаж и направился к комнатам отца. Заседания Сената обычно проводились с поздней осени до начала лета, а в такую погоду глава семьи из дворца выезжал редко, поэтому Север даже не стал о нем спрашивать слуг. Галий Лоран сидел в своем любимом кресле у окна и читал лежавшие рядом с ним на столике свитки. Услышав звук открываемой двери, он поднял голову и увидел Севера. Несколько мгновений отец и сын смотрели друг на друга, после чего квестор отвел взгляд.
   - Хотел поблагодарить, - хмуро сказал он отцу. - Спасибо за то, что выручил.
   - Твоя работа дорого обходится семье, - сказал Галий, - поэтому можешь считать, что бросил службу, тем более что ваш стол закрыли, а работников частично разогнали, а остальных себе взяли ищейки*.
   (* ищейками патриции за глаза называли тех, кто работал в службе защиты империи)
   - Я и сам не хочу больше служить, - сказал Север. - Найди мне занятие по своему усмотрению.
   - Я найду, - пообещал отец. - Объяснишь, откуда такое отношение к службе? Не так давно, когда я не хотел тебя на нее пускать, ты мне говорил совсем другие слова. Или тебя сломали в плену, и величие империи теперь ничего не значит?
   - Никто меня не ломал, - покачал головой сын. - Хорошо напугали еще в самом начале, но я сильно не упирался, поэтому пыток не применяли, а содержание было не таким уж плохим. Я неплохо узнал кое-кого из тех, кого мы зовем дикарями.
   - И что? - спросил отец.
   - У меня было много времени на размышления. Я многое обдумал и переосмыслил. Теперь я считаю войну с королевствами нашей ошибкой и не хочу в ней участвовать. Не скажешь, консул Лаций в столице?
   - По поводу твоих размышлений мы еще позже поговорим, а консул пропал, после того как отправился тебя искать.
   - Зря! - с досадой сказал Север. - Наверняка Тир Дмитр был человеком короля Мехала, поэтому мы все так глупо попались. Да еще король откуда-то узнал о затеваемой войне и сразу поменял к нам отношение. А теперь Лаций сидит в его подвалах. Жаль, мы с ним сдружились.
   - Ты только не вздумай опять сделать какую-нибудь глупость, - предупредил Галий. - У консула есть свой отец, вот пусть он и занимается освобождением сына! А ты о своих размышлениях поменьше болтай! В этой войне заинтересованы очень влиятельные люди, включая императора, поэтому всем недовольным заткнули рты. Заткнут и тебе, если не послушаешь моего совета. Ты меня понял?
  
   Герцог Эрик Ингар сегодня и так был не в настроении, а тут еще это письмо Лазони! Перечитав его второй раз, он задумался, а потом велел секретарю разыскать генерала Гошта и начальника службы безопасности Ласа Эстера. Первым прибыл генерал.
   - Входите, Эжен! - сказал ему герцог, приоткрыв дверь в приемную. - Садитесь и читайте! Обсуждать будем позже, еще должен подойти Эстер.
   Лас Эстер зашел в кабинет герцога, когда генерал закончил читать.
   - Прошу извинить, милорд, - сказал он герцогу, но вы меня не предупреждали, что я могу понадобиться.
   - Не оправдывайтесь, а возьмите письмо у генерала и внимательно прочитайте. Мне нужно знать, что вы оба об этом думаете.
   - Кто будет говорить первым? - спросил он, когда Лас закончил чтение.
   - Я прочитал первым и имел время подумать, - сказал Эжен. - Давайте я и выскажусь. Я ни капли не сомневаюсь в том, что удалось раскопать Аликсану. Если он пишет об этих агентах, значит, они есть на самом деле. Проверить это и убедиться во лжи, если она есть, совсем несложно, и Аликсан не станет так подставляться. Для нас с вами все это очень скверно! Мало того что у королевства недостаточно сил, чтобы противостоять империи, я думаю, что основной удар придется на нас.
   - А почему не на Аликсана? - спросил Ингар. - Его побережье гораздо более протяженное и находится ближе к империи.
   - Потому что вся северная часть провинции Аликсан густо покрыта лесами. Там и малую армию замучаешься проводить, не то что большую. Наступать можно только вдоль тракта, на котором герцог может густо понастроить укрепления. Штурмовать их все имперские легионы будут до его старости. А у нас от самого побережья идет степь, а леса если и есть, то их легионам не хватит на растопку костров. Если бы знать заранее, где они высадят десант, можно было бы не дать им накопить силы и сбросить высадившихся в залив. Но даже у нас линия побережья - это пара сотен лер, а у Аликсана она в три раза больше. Они могут высадиться и у него, а потом пройти к нам вдоль побережья.
   - Сколько их, по-вашему, может быть?
   - Я думаю, что около ста тысяч. Если армия будет велика, она легко подавит сопротивление и избежит больших потерь, и они это прекрасно понимают. Да и не воюет империя малым числом солдат.
   - А что этому может противопоставить королевство?
   - Давайте посчитаем, - сказал генерал. - Сейчас самая большая армия у Аликсана. В ней тридцать тысяч человек, и он продолжает набирать солдат в провинции Дорейн. Кроме того, ему обещали своих воинов Барни и Аглая. Герцог Лантар тоже отдает ему свое войско. Итого у него будет тысяч сорок пять, может быть, пятьдесят.
   - Немало! - сказал Ингар. - Если еще посчитать остальных...
   - Посчитаем и остальных, - согласился генерал. - Король собрал десять тысяч, которые решил вести в бой сам, но под началом Аликсана. У нас будет тысяч семь-восемь, и еще столько же у Бенитара. Вроде бы набирается много, но настоящее войско только у Аликсана и еще, может быть, у Аглаи. У остальных войска по выучке и слаженности действий сильно уступают имперским. Учтите еще и то, что их командующий будет иметь всю армию в кулаке и сможет направить ее любым маршрутом по своему выбору. Нам собрать все силы очень сложно, общее командование таким разношерстным войском мало что даст, и быстро перебросить столько войск в нужное место просто не получится.
   - Значит, поражение? - горько спросил герцог.
   - Ну почему же, - ответил генерал. - Я все это говорил не потому, что сопротивление вовсе бессмысленное. Остановить легионы можно, может, мы им даже сможем нанести поражение, но это будет после того, как они захватят всю нашу провинцию. Возможно, удастся удержать ее лесистую часть, но это уже за столицей.
   - А если попытаться договориться с императором? - предложил Лас Эстер.
   - Во-первых, это подло по отношению к остальным, - сказал генерал, - но для вас это не аргумент, поэтому скажу иначе. В империи нас считают дикарями и любых договоренностей будут придерживаться только до тех пор, пока им это выгодно. И они потребуют подтверждения договора. Таким подтверждением, скорее всего, станет удар в спину войскам королевства. Вам хочется разделить судьбу Марди?
   - Вот, кстати! - сказал герцог. - Как следует из письма, бывшего короля зарезали в Лузанне. А куда делся Марди с семьей и своим генералом? Они, судя по всему, в империи не появлялись.
   - Я думаю, и не появятся, - сказал Лас. - Слишком много золота было у Марди и слишком мало верных людей. Видимо, эти верные прикинули, сколько монет придется на каждого из них, и решили на время забыть о своей верности, а господ просто пустили под нож.
   - Не будем отвлекаться от обсуждения! - сказал генерал. - Вы хотели услышать мое мнение? Так вот я советую за оставшиеся полгода максимально усилить нашу армию и пообещать отдать ее Аликсану при условии, что он разместит все свои силы в приморской части нашей провинции. Он показал себя хитрым и умелым полководцем, так что, думаю, не даст разбить свою армию, а будет отступать, сокращая численность легионеров. А мы тем временем дополнительно соберем солдат. Если придется выбирать, драться или попасть в рабство, солдаты найдутся.
   - Ваше мнение, Лас? - спросил герцог. - Что можете предложить вы?
   - Армию нужно усилить в любом случае, - сказал Эстер, - но и поговорить с кем-нибудь из близких к императору людей было бы полезно. Сначала нужно послушать, что нам предложат, а уже потом решать.
   - Решайте, что хотите, - сказал генерал, - но я никогда не был предателем и становиться им не собираюсь! Я вам больше не нужен, ваша светлость? Тогда разрешите удалиться!
   - Будем действовать в разных направлениях, а потом решим, какое из них выбрать, - решил Ингар, когда за генералом закрылась дверь. - А за Эженом присмотрите. Как бы он не наделал глупостей.
   Вернувшись в свой дом, генерал некоторое время сидел в кабинете, вспоминая подробности разговора, а потом взял перо и лист бумаги и стал писать письмо. Закончив, он опечатал конверт и позвал одного из слуг.
   - У меня для тебя, Дей, очень важное поручение. Возьми этот пакет. Его нужно передать герцогу Аликсану, но сделать это необходимо так, чтобы никто не знал. Поэтому сегодня ты уйдешь ночевать к себе, а завтра выедешь на своей лошади. В этом кошельке деньги на дорогу.
  
   - Не все, что было намечено, успели сделать до дождей, - сказал глава Сената императору Арию Хорну.
   Они вдвоем стояли на одной из веранд императорского дворца.
   - Дождь, - император прикрыл глаза, слушая шум ливня. - Ты знаешь, Ладий, как я люблю дожди?
   - Что хорошего может быть в это время? - с отвращением сказал Ладий. - Повсюду вода, жизнь замирает, и все сидят по своим домам, покидая их только по необходимости.
   - Что тебе говорить: все равно не поймешь! Рассказывай о своем деле.
   - Взявшие подряд на строительство судов с малой осадкой сорвали все сроки. Мы хотели начать ранней весной, но теперь придется переносить высадку на ее конец, а то и на начало лета. А это может привести к тому, что заканчивать войну будем, когда пойдут твои любимые дожди. Тебе их приятно слушать, сидя на веранде, но для действий легионов это тяжелое препятствие.
   - А почему такие сроки? - удивился Арий. - Неужели наша армия будет столько возиться с каким-то королевством, в котором у короля нет власти?
   - Недооценка противника не идет на пользу делу, - нахмурился Ладий. - На этом многие спотыкались. Королевство велико, большая его часть покрыта лесами. Как показала последняя война с соседями, воевать они умеют. И они не могут не понимать, что для большинства означает наш приход, поэтому будут ожесточенно драться. Простой прогулки у наших легионеров там не будет. Конечно, мы победим, но поработать придется. Вряд ли мы уложимся за лето!
   - Это все дала наша разведка?
   - Не произноси при мне это слово! - раздраженно сказал Ладий. - Если вы включили в свои игры этих... у меня даже нет слов, чтобы их обозвать, для чего было совать в дерьмо младшего Лорана?
   - Просто недосмотр, - пожал плечами Арий. - Ты всех своих людей контролируешь лично? Ну и я их не контролирую, а виновный уже наказан. Что там по нашему консулу?
   - Скорее всего, находится в плену у короля Сотхема. Его отец с помощью купцов нашей фактории обратился к королю через городской магистрат Барина с предложением выкупить сына, но теперь ответ будет только весной.
   - Ничего, пусть посидит, а кому доверить армию, мы найдем. В Сенате никто не вставляет палки в колеса?
   - Мутил воду Лорий Дортел, но в последнее время поутих.
   - Это не тот, который повсюду таскает с собой клетки с птицами?
   - Он самый. Недовольные в Сенате есть, но все понимают, какие задействованы силы, поэтому молчат.
   - А что посланник союза? Много отправил гонцов?
   - Не больше обычного. Мы приняли меры, так что вряд ли до него что-то дошло. Да и наш посланник в их союзе молчит.
   - Я думаю, надо организовать шевеление на границе и подбросить туда еще один легион. Пусть они немного понервничают и займутся границей.
   - В такую погоду?
   - Нет, конечно. Сделаем это ближе к зиме. Этот легион позже можно будет тихонько убрать. Я не думал сегодня заниматься этими делами, иначе пригласил бы консула Ортисия или префекта. Они бы нам рассказали о готовности легионов, которые планируется использовать в войне.
   - Это я тебе и сам могу рассказать. Недавно видел префекта и поинтересовался. Там все более или менее нормально. К сроку должны быть готовы все восемнадцать легионов и кавалерия. А если не успеют подготовить всех, не страшно. Все равно на первом этапе будем переправлять через пролив только половину армии.
   - Метатели Марк по-прежнему не хочет брать?
   - Префект думает, что большой необходимости в них не будет, и консул с ним в этом согласен. Они очень громоздки и сильно задержат продвижение армии. Идти-то они думают без дорог. Большинство городов в королевстве нетрудно захватывать вообще без машин.
   - Я думаю, что мы быстро выиграем войну с Сандором и, если не вмешается союз, займемся Сотхемом, - сказал Арий, - но всякое может случиться. Поэтому подумай заранее, кого в случае неудачи можно будет принести в жертву. Я намечал на эту роль молодого Савра, но теперь он отпадает.
   - Я подумаю, - кивнул Ладий.
  
   - Где Ольда? - спросила королева служанку.
   - Она в зимнем саду, ваше величество! - поклонилась та. - В последнее время миледи большую часть дня проводит там.
   Аглая вышла из покоев подруги и спустилась на первый этаж дворца. Зимний парк был ее гордостью. В большом отапливаемом помещении со стеклянной крышей, которое пристроили к левому крылу дворца, были высажены сотни растений. Многие из них либо были здесь редкостью, либо вообще были привезены из империи.
   Бывшая королева сидела с закрытыми глазами на одной из нескольких скамеек, расставленных вдоль выложенной камнями дорожки. Услышав шаги Аглаи, она открыла глаза и виновато улыбнулась подруге.
   - Опять ты здесь сидишь, - недовольно сказала королева, - и опять одна! Посмотри, на кого ты стала похожа!
   Действительно за последний год Ольда сильно сдала. На лице у нее прибавилось морщин, в волосах - седины, а интерес к жизни угасал на глазах.
   - Что это у тебя в руках? - спросила она. - Письмо? Ты из-за него пришла?
   - Да вот, сподобилась получить письмо от вашего Аликсана.
   - Раз он на этот раз написал тебе сам, а не через Барни, значит, что-то случилось. Что он пишет?
   - Много чего, - ответила Аглая, подобрала юбки и села на скамейку рядом с Ольдой.
   - Есть что-то для меня?
   - Он пишет, что твой Андре заказал его женщин нашей гильдии убийц. Мне жаль, Ольда, но он приводит такие доказательства, что у меня нет сомнений в его правоте. Они были к этому готовы, так что покушение не удалось.
   - Что-то еще?
   - Его люди узнали, что Андре был убит в имперском городе Лузанне. Очевидно, целью убийства было ограбление. У твоего сына было много золота, но мало ума. Он умудрился снять дом в имперском городе, а для этого наверняка давал взятки направо и налево. Городская стража опознала его по одежде. В сумке был парадный королевский костюм с гербом Сандоров. Его тело хотели передать в факторию, но купцы его брать отказались. Где похоронили твоего сына, Аликсан не знает.
   - Он сам выбрал свою судьбу. Я пыталась, как могла, его остановить, но я для него уже давно не была авторитетом. Мой муж был очень хорошим королем, но оказался никуда не годным отцом. Ты не сильно расстроила меня этим известием, я и так знала, что он плохо кончит. Что еще пишет Аликсан?
   - Приводит доказательства того, что летом империя начнет войну. Мехал схватил у себя несколько агентов императора и одного из них подарил Аликсану. С его помощью быстро нашли еще нескольких. Оснований ему не верить у меня нет. Барни с наступлением зимы отправляет в Ордаг своих солдат. Аликсан просит меня сделать то же самое, чтобы у него было время обучить наши войска на слаженность. Я думаю пойти ему навстречу. Если империя сомнет Сандор, следующей целью станет королевство Мехала. Мы в этом случае просуществуем не больше года. Выхода к морю у нас нет, кораблей - тоже, а в том, что горы неприступны, убедился еще мой дед. Он посылал это проверить хорошо подготовленных людей. Часть из них даже смогла вернуться обратно. Они сумели преодолеть первую горную гряду, но за ней была вторая, еще более высокая. Попытка ее пройти не удалась. Люди задыхались от отсутствия воздуха и замерзали на страшном морозе. Так что убегать нам некуда и придется умирать здесь. Я еще подумаю и, возможно, сама пойду на помощь вашему Аликсану с остальным войском, если ему самому будет не справиться. И Барни предложу то же самое. Союз королевств рядом с империей в свое время спасло единство его правителей. Для нас спасение тоже в единстве.
  
   - И что будем делать с пленными? - спросил Сатарди. - Свидетелей от нас больше никто не требует, а продавать этих...
   - Есть у меня одна мысль, - сказал Лишней. - Для нас они никакой ценности не представляют, да и для имперцев тоже, особенно Селий Кларт. И чин невелик, и службу его ликвидировали, а тут еще такой провал. Я бы на его месте в империю вообще не возвращался. Мальчишку-консула мог бы выкупить отец, но больших денег не будет, да и вряд ли успеем его продать до войны. Допросить их, конечно, нужно, а потом предлагаю использовать в качестве ответного подарка Мехалу. Они ведь не к нам ехали, а к нему, вот мы им и поможем добраться. Мехалу, скорее всего, драться не с легионами, а с союзом королевств, а это старые враги империи, так что, может, он наш подарок еще пристроит к делу. Сегодня буду во дворце и узнаю, что по этому поводу думает герцог.
  
  
  
   Глава 14
  
  
  
   - Что-то уж слишком в этом году льет, - сказал Сергей жене, приехав во дворец из нового города. - Две недели дождь идет почти без перерыва, так и до наводнения недолго.
   - Надеюсь, ты сегодня больше никуда не поедешь? - спросила Альда. - Сколько можно мотаться верхом при такой погоде? Брал бы хоть карету! Дождь-то ведь уже не такой теплый, какой был вначале. Хочешь заболеть?
   - Надо бы съездить кое-куда, но уж больно не хочется. Сегодня уже три раза менял одежду. Климат у вас какой-то ненормальный.
   - Съездишь в другой раз. Побыл бы немного со мной, а то я тебя в последнее время только по ночам и вижу. Да еще устаешь так, что от тебя, как от мужа, толку мало! Я понимаю, что все, что ты делаешь, ты делаешь для нас, поэтому и молчу, но нельзя же так над собой издеваться. У тебя столько людей, а ты всюду мотаешься сам!
   - Они тоже мотаются, - возразил Сергей. - Людей много, но и работы столько, что никто не сидит. Такой армии, какую мы создали, в королевствах никогда не было.
   - Из Дорейна хоть люди идут? А то ко мне недавно приходила жаловаться Белла. Еще не забыл о такой? Загнал ее мужа на край королевства, а она теперь одна от скуки на стену лезет, совсем как я.
   - Маловато от них пришло, - поморщился Сергей. - Джордан прислал только три тысячи пехотинцев, а как начались дожди, совсем перестали приходить. Я рассчитывал на большее. А Беллу надо будет отправить к нему, как только перестанет лить. Могли бы и сами об этом подумать. Ему еще там долго сидеть. Если честно, мне сейчас не до этой провинции. Управляется, ну и слава богам!
   - Вы же уже должны были полностью сформировать армию. Неужели еще не закончили?
   - Людей набрали. Как только закончатся дожди, начнем срочно обучать пополнение и формировать наши артиллерийские части. В замке готовы уже сорок баллист, а до лета сделаем еще столько же. Зимой должны подойти солдаты из Барни и Дюже, и позже и от Лантара, а лагеря еще до конца не достроены. Прибавь сюда работы по производству снарядов и гранат и закупку продовольствия, тогда поймешь, почему я так редко с вами бываю. Вчера от профессора примчались. Нефть у них подходит к концу! А заранее подумать об этом было нельзя? Теперь нужно срочно по такой погоде посылать человека в столицу Лантара. А там сошлются на погоду и задерут цены за доставку. И ничего не скажешь: кому охота столько дней мокнуть под дождем?
   - Ты бы все-таки больше дел переложил на помощников, а сам позанимался с ребятами, как обещал! Если ты так же будешь относиться к своим детям, возьму все воспитание в свои руки!
   - Когда они еще будут эти свои, - вздохнул Сергей. - Позанимаюсь, конечно. Ты с ними сейчас больше общаешься. Как у них дела?
   - Камил не вылезает из комнаты, где они тренируются. Лани слишком ревностно взялась за его обучение и сильней, чем следовало, задела самолюбие. Теперь он не успокоится, пока не потаскает ее носом по ковру, как она таскала его.
   - А когда же он занимается с учителями, если все время уделяет борьбе?
   - Ну это я немного преувеличила. Учится он, но много времени учеба не занимает. Мальчик умный, и память у него прекрасная, так что со стороны учителей к нему претензий нет. Ты еще Алекса сегодня не видел?
   - Нет, а что?
   - Он с Майей заявился в спортивную комнату и потребовал, чтобы Лани учила еще и их. Она выпроводила молодежь за дверь, а Алекс пригрозил обратиться к тебе.
   - Не рано им этим заниматься?
   - Тебе виднее, - пожала плечами Альда. - Лани начала заниматься в десять лет, а им скоро будет девять. Занятия с учителями у детей много времени не занимают, поэтому мне будет спокойней, если они займутся делом. И опыт твоей сестры показывает, насколько это может быть полезно даже в их возрасте.
   - Ладно, я с ней поговорю, - согласился Сергей. - Надо только будет что-нибудь такое придумать, чтобы ее заинтересовать.
   - Что бы мне такое придумать, чтобы заинтересовать тебя, - вздохнула Альда. - Чтобы ты за делами не забывал о том, что у тебя есть жена.
   - Все дела побоку! - заявил муж. - Сейчас скажу гвардейцам, чтобы никого не пускали, и срочно в спальню!
   - Звучит заманчиво! - засмеялась Альда. - Ну вот, опять кого-то принесло! Впустим?
   - Стучат настойчиво, придется впустить! - сказал Сергей. - Войдите!
   - Милорд, - приоткрыл дверь секретарь. - К вам из провинции Ингар приехал гонец, но от кого и по какому делу не говорит. Сказал, что у него письмо, которое велено передать лично.
   - Спасибо, Рашт, я сейчас подойду, - сказал Сергей. - Альда, я только туда и обратно. Наверное, что-то случилось, потому что в такую погоду никто людей по пустякам гонять не станет.
   - Иди уже, - вздохнула жена. - У тебя сейчас все равно все мысли будут об этом письме.
   Сергей действительно вернулся очень быстро.
   - Что случилось? - воскликнула Альда при виде мужа. - Ты весь бледный! Что принес гонец?
   - Плохо, когда оцениваешь других по себе! - сказал он. - А ведь можно было такое предположить! Ингар получил письмо Лазони, где тот сообщал о пойманных нами агентах империи, и решил устроить совещание с генералом Гоштом и Ласом Эстером. Второй - это начальник его службы безопасности. Генерал высказал предположение, что первый удар придется по ним и приведет к утрате провинции. Если не учитывать мои сюрпризы, все его выводы были правильными. Хотя он усомнился в том, что победит империя, Ингар все равно выглядел напуганным и не отверг мысль, высказанную Ласом, начать односторонние переговоры с приближенными императора с целью заключить договор.
   - Кто будет соблюдать договоры, заключенные со слабыми? - сказала Альда. - Неужели они этого не понимают?
   - Будут, - ответил ей Сергей. - Если слабый докажет свою полезность, а сильный окажется недостаточно сильным, чтобы обойтись без посторонней помощи. Вспомни Марди!
   - Это же значит, что они пойдут против всех остальных!
   - Генерал им именно так и сказал, заявив, что не желает быть предателем. А после этого отправил мне письмо, чтобы не повторился Дарк. Слуга выехал в путь на следующий день, но на тракте уже стоял караул, проверяющий путников. У него хватило ума объехать этот участок тракта проселочными дорогами, но время он потерял.
   - И что ты теперь думаешь делать?
   - Идти в спальню.
   - Да ну тебя! Я серьезно спрашиваю! Обратишься к Лазони?
   - С чем? Всех доказательств - одно это письмо. Да и что может сделать король? Факта предательства нет, есть только слова, да и высказал их не герцог, а Лас. Подставлю генерала и ничего не добьюсь. А Ингара предупрежу о том, что мне все известно, и он будет действовать более осторожно. Единственное, что мне пока приходит в голову, это попытаться перехватить того, кого пошлют в империю, да поберечься от возможного предательского удара в спину. Ясно одно: на войско этого герцога можно не рассчитывать. Поговорю об этом с Джоком, может быть, он еще что-нибудь придумает.
   Лишней, разговор с которым состоялся в тот же день, ничего нового к его мыслям не добавил.
   - Виноват в первую очередь Лас Эстер, - мрачно сказал он. - Вот его бы хорошо завалить, но ничего не выйдет. У него очень профессиональная служба, а у нас при дворе Ингара всего один человек. Убрать самого герцога он сможет, но это ничего не даст. Старший сын у него еще хуже отца, а спалится наш человек почти наверняка. Перехватить их людей в единственном крупном порту провинции без шума не получится. У них будет прикрытие от службы Эстера, да и быстро найти его посланцев в чужом городе будет трудно. Поэтому ловить нужно либо в Лузанне, либо в столичном порту. Я думаю, что их пошлют именно в столицу. Там легче выйти на влиятельных людей. А у меня все люди в Лузанне. Надо будет весной с ними связаться и перебросить кого-нибудь в факторию столичного порта. Жаль, что нет быстрой связи! Ваша идея, Серг, с птицами работает, но человек, который этим занимается, сказал, что нужно закрепить необходимые качества в нескольких поколениях, так что раньше чем через пару лет птиц у нас не будет. Большой необходимости в спешке нет, поэтому отправлю нужные инструкции нашему человеку у Ингара, когда закончатся дожди. Может, ему удастся узнать, кого пошлют. С королем и герцогом Лантаром всем этим все-таки нужно будет поделиться, только так, чтобы дальше их не пошло, а то вместо пользы будет вред. Я и тем, кто закрепился у Бенитара, отправлю сходные инструкции. Он мог прийти к подобной же идее, а я бы не стал рассчитывать на то, что в его окружении найдется генерал с честью и совестью. Эта пара герцогов всегда была какой-то мутной. Сил для самостоятельной игры у них не было, поэтому всегда поддерживали самого сильного или делали вид, что поддерживают.
   Немного поправил настроение визит профессора, который прибыл уже поздно вечером и явился для разговора на следующий день, сразу же после завтрака.
   - С чем прибыли? - поинтересовался Сергей. - Потребовалось еще что-то, кроме нефти?
   - Нет, все есть, - сказал Дальнер. - И селитру, несмотря на дожди, получаем регулярно. Я наладил ее повторную очистку и производство азотной кислоты, поэтому пока нет необходимости сидеть в замке, там и Сол Бильдо справится. Снаряды начнем делать, как только закончатся дожди. Укрытия для горючих смесей вы построили, а для снарядов и гранат их нужно делать отдельно. А пока сверху льет... Вы, милорд, давали приказ разослать в магистраты указание сообщать обо всех случаях, когда в одном месте годами хранится навоз. Я сегодня до завтрака справился у вашего секретаря и узнал, что вчера вечером вам поступило письмо из магистрата города Вергас как раз по этому поводу. Только мне его не дали. Может быть, посмотрим его сейчас?
   - У меня вчера было не слишком хорошее настроение, - сказал Сергей, - поэтому посмотрел не всю почту. Посмотрим мы с вами это письмо, но сначала поговорим о том, из-за чего вы приехали.
   - Когда мои студенты делали опыты с производством нитроглицерина, вы на нас нашумели и сказали, что для опасных опытов дадите каторжников с рудников. Кислоты у меня много, и хотелось бы попробовать...
   - Я этим вопросом займусь в ближайшее время, - пообещал Сергей. - Что-то еще?
   - Если будете посылать кого-нибудь за нефтью, пусть заодно купят и серу. Она там дешевле и чище, чем можно купить здесь. Может, поговорить еще с кем-нибудь из преподавателей института, чтобы переманить их сюда? Если хотите, я могу написать некоторым из них письма.
   - Это было бы неплохо! - сказал Сергей. - Только, профессор, не забывайте, что все, чем вы у меня занимаетесь, является тайной! Делиться этим ни с кем из посторонних нельзя.
   - И та тетрадка, которую вы мне дали, - это тоже тайна?
   - Ну что вы, профессор! С ней поступайте так, как считаете нужным.
   - Ну и прекрасно! Давайте тогда прочтем то письмо, и я побегу писать свои.
   Содержание письма вызвало большой интерес. Вергас был небольшим городком в провинции Парнада. Находился он в стороне от линии снабжения армии Сотхема, поэтому в войне не пострадал. Вокруг города располагались два десятка деревень. Почвы вокруг были плохими, поэтому основным занятием населения было скотоводство и рыбная ловля в проходившей поблизости Дельге - одной из двух больших рек провинции. Хлеб сюда везли с запада, а сеяли овес и держали для себя огороды, поэтому большой необходимости в навозе для удобрения земли не было. В письме писалось, что мужики в окрестных деревнях из-за своей лени, вместо того чтобы зарывать навоз в землю, всем миром вывозят его в одно место неподалеку от самих деревень, где и сваливают год за годом. И, судя по письму, навоза там были горы.
   - И река рядом, - сказал профессор. - Это далеко?
   - Раза в два ближе, чем то место, где выпариваем теперь, - ответил Сергей. - Хорошей дороги туда, правда, нет, но это и к лучшему. Грязи гораздо меньше, а на лошади нетрудно проехать даже в дожди. Больших лесов там нет, но небольших рощ много, так что дров на выпарку хватит. И земли мои, что тоже немаловажно. Закончатся дожди, и съездите туда с экспедицией. Если будет много селитры, устроим еще одно место добычи, а остальное оставим на потом. Если отобьемся от империи, нам селитра и после войны понадобится.
   Отпустив профессора, Сергей вышел в приемную.
   - Рашт, сейчас я уйду и здесь сегодня не появлюсь. Буду у себя с семьей, поэтому без крайней необходимости никого ко мне не направляй. Приму только генерала Севоржа или графа Лишнея, да и то только с чем-нибудь неотложным. Остальные пусть решают свои дела с тобой или ждут завтрашнего дня. Если еще раз прибежит профессор, возьмешь у него письма.
   - Ты что-то забыл? - спросила Альда, увидев так быстро вернувшегося мужа.
   - Я забыл, какая у меня жена! - улыбнулся Сергей, подошел к ней, сел рядом и усадил ее к себе на колени. - Ты прости меня, малыш, за невнимательность. Все время голова чем-то занята, а ты целыми днями одна.
   - Ну не совсем одна, - сказала она, прижавшись к мужу. - Была бы одна, давно бы свихнулась. Но тебя мне не хватает. Раньше у меня было много дел, а сейчас не знаю, чем себя занять. Чтение и музыка хороши в меру, а чесать язык с местными сплетницами... Нашел бы ты мне, что ли, какое-нибудь занятие? Я раньше себе свою жизнь как-то не так представляла. Если бы были дети, у меня было бы достаточно дел, а пока их нет, я или скучаю, или ищу себе развлечение. Хотела взяться за оркестр, но сейчас не до него.
   - Я подумаю, немного позже, - пообещал Сергей, целуя ее глаза. - Дети на учебе? Вот и славно!
   Подхватив жену на руки, он ушел с ней в спальню, откуда они вышли незадолго до окончания занятий у старших. Когда Сергей только попал в этот мир, его поражала способность местных точно определять время без всяких часов. Теперь он и сам это мог сделать с большой точностью, например, сказать, когда будут бить к обеду или закончатся те же занятия. Последнее, правда, зависело еще и от учителей, которые иногда задерживали детей по разным причинам. Услышав в коридоре топот, Сергей открыл дверь, заставив притормозить мчавшихся с занятий Лани и Камила.
   - Зайдите к нам! - сказал он им. - Камил, тебе никогда не говорили, что принц должен передвигаться с присущей его титулу важностью? Вам-то, герцогиня, я об этом говорю в сто первый раз!
   - Подумаешь! - вздернула подбородок сестра. - Уже и пробежать нельзя разок! Все равно в это время здесь мало кто бывает.
   - Проходи, - усмехнулся брат. - Что стоишь на пороге, как неродная? Я сегодня специально наплевал на все дела, чтобы побыть с семьей. Ты, Камил, можешь тоже зайти, пока числишься в моих сыновьях. Лани, ты почему отказалась заниматься с Алексом? Что молчишь? У меня сейчас нет второй Инны, а я сам не могу ему уделить столько времени, сколько нужно. Я и с вами обещал позаниматься, а пока не получается. Значит, я для тебя стараюсь сделать все, что в моих силах, а ты мне помогать отказываешься?
   - Почему тебе?
   - Потому что, если этого не сделаешь ты, придется делать мне в ущерб другим делам или собственному здоровью!
   - Ладно, займусь я с этой мелюзгой. Но только если они будут заниматься по-настоящему!
   - Серг, вы мне можете ответить на один вопрос? - спросил Камил.
   - Ты сначала задай вопрос, а потом я уже буду смотреть, отвечать на него или нет.
   - У моего отца целое королевство, а у вас только герцогство, но у него много времени на отдых и семью, а вы вечно заняты делами. Почему?
   - Интересный вопрос, - усмехнулся Сергей. - Во-первых, я не обычный герцог. У меня не одна провинция, а четыре, а это половина такого королевства, как ваше. Во-вторых, твоему отцу досталось государство, которое не воевало уже пару сотен лет, и его аппарат управления, созданный и отлаженный всеми его предками. Мне же досталась разоренная войной провинция и земли, в которых я должен выстраивать свою власть. И наконец, в-третьих, я должен готовить огромную по здешним меркам армию и многое другое, чтобы противостоять вторжению войск империи, до начала которого остались считанные месяцы. У твоего отца нет постоянной армии, вся она состоит из дружин его вассалов. Это очень удобно для короля, которому этой армией не нужно заниматься, только может обернутся большой кровью при столкновении с теми, кто занимается этим изо дня в день. Ваши предки бежали сюда от тех, кто кнутом сгонял народы для того, чтобы со временем создать империю. За всю историю после исхода у вас было на удивление мало войн. Я даже удивлен тем, что вы вообще не разучились воевать. За четыреста лет вы воевали всего девять раз! Правда, и пришло вас на эти земли очень немного. Пока вы выросли численно и заселили все земли, немало воды утекло. Я ответил на твой вопрос?
   - А почему вы не хотите стать королем? Ведь вы могли! Лани говорила...
   - А что хорошего в том, чтобы быть королем? Я понимаю, что рано или поздно ты им станешь по праву рождения. Но если бы этого не было, ты и тогда бы стремился забраться на самый верх?
   - Я не знаю... - растерялся принц. - Я никогда об этом не думал.
   - Чем выше положение человека, тем у него больше ответственность и меньше прав. Конечно, если это настоящий человек, а не дерьмо, которое тешет властью свое честолюбие, плюя при этом на всех тех, кто по положению ниже его.
   - Как это меньше прав? - не понял Камил.
   - Он себе не принадлежит, - пояснил Сергей. - Возьми меня. Я хотел бы гораздо больше времени проводить в семье, просто отдыхать или заниматься любимым делом, но я лишен возможности поступать так, как я хочу. И в чем тогда здесь счастье? Конечно, мне не всегда придется так работать. Если отобьемся, через два-три года должно быть гораздо легче. Но все равно я никогда не буду принадлежать только самому себе или своей семье. Все те, кем я управляю, имеют право на мое внимание и заботу. И очень плохо, когда правители об этом забывают. Идите к себе. Сейчас примчится молодежь, и я хочу уделить им внимание. Позже, перед ужином, еще соберемся все вместе, а после него, если хотите, можно взять гитары...
   - Ура! - закричала Лани. - Я тебя люблю! Побежали, Камил!
  
   Анджи Бенитар всю свою жизнь страдал от зависти. Поводов для нее было много. Почти у всех герцогов было больше земли, а у Ингара, провинция которого по величине не сильно превосходила его собственную, были обширные степные пространства, позволявшие без больших трудов увеличивать размер пахотных земель. Даже Лантар, у которого всего было меньше, вызывал зависть тем, что умудрился последние двадцать лет бессменно занимать пост канцлера. А уж когда он получил в управление и вторую провинцию... Но больше всех Анджи завидовал неизвестно откуда вынырнувшему Аликсану. Когда он узнал, с чего тот начал, то пришел в бешенство. А сейчас у этого мальчишки были уже четыре провинции, огромная армия, красавица-жена и много всего остального, что вызывало жгучую зависть, переходившую в ненависть. Даже то, что Аликсан уже несколько раз мог сесть на королевский трон, но спокойно отдавал его другим, рождало неприязнь. В королевстве и среди дворян, и среди простого народа этот мальчишка пользовался все большей известностью и симпатией, а его - Анджи Бенитара - за пределами провинции даже не все знали! Найти выход этой ненависти он не мог, поэтому со временем она только крепла. Когда Аликсан сообщил всем, что ожидается война с империей, он поначалу, как и большинство герцогов, в это не поверил. Когда король в письме прислал доказательства правоты ненавистного герцога, он поначалу даже обрадовался. Почти все побережье, расположенное рядом с империей, было у Аликсана, поэтому ему и должно было достаться. О самой империи он знал мало. Читал что-то в детстве, но за прошедшие три десятка лет почти все из прочитанного забылось. Да и зачем ему? У него и моря-то не было, а купцы провинции в империю не ездили. Ну есть там за проливом что-то, что о себе не напоминает сотни лет, ему-то какое дело? Герцог на всякий случай показал письмо своему советнику Андре Фелису, который по совместительству отвечал у Анджи за безопасность и финансы. Андре от написанного пришел в ужас.
   - Это конец! - заявил он своему герцогу. - Они нас раздавят и не заметят, разве что Аликсан немного побарахтается!
   - Но у него огромная армия, - неуверенно возразил Анджи.
   - Это для нас она огромная! - махнул рукой советник, - а по меркам империи это всего лишь шесть легионов! А если мы соберемся вместе, то будем только друг другу мешать! Толпа вооруженных людей против имперской армии...
   Напуганный герцог вызвал к себе своего единственного генерала Ринкорна.
   - Прочитайте письмо, Эскоб, и выскажите свое мнение! - приказал он генералу, удивленному и этим приглашением, и приказом.
   За все время его службы герцог ни разу его не вызывал к себе и не интересовался мнением. Даже приказ выдвинуть армию к Дарку он передал через Фелиса.
   - Нужно за оставшееся время увеличить армию и подчинить ее Аликсану, - сказал Эскоб, прочитав письмо Лазони. - Враг, скорее всего, начнет наступление в провинции Ингар и быстро ее захватит. А дальше, если собрать все силы, вполне реально их остановить. Наступать во многих местах можно только вдоль трактов, а там численное превосходство дает мало преимуществ. А осенью, когда прервется связь через залив, можно попробовать наступать. Аликсан, несмотря на возраст, показал себя искусным и хитрым полководцем. Надеюсь, эту войну он проведет не хуже прошлой. Других выходов я просто не вижу. Договариваться с императором не о чем, тем более нам. Да и не будут они выполнять свои договоренности. Когда в нас отпадет нужда, они этими договорами подотрутся. А приход империи - это конец всему. Может быть, когда-нибудь и здесь будут закон и порядок, и потомки тех, кому повезет, станут гражданами империи, но пока все потеряют свое имущество, кто-то - жизнь и многие - свободу. И союз с Аликсаном нужно строить в расчете на много лет. Даже если мы разобьем одну армию, вряд ли они сразу уймутся. Империи по силам прислать еще одну, если только не зашевелятся их враги на том материке.
   Когда Анджи пересказал аргументы генерала Фелису, тот задумался.
   - Не лишено смысла, - наконец высказался советник. - Генерал военный: ему виднее. Лично я вообще ничего предложить не могу. Я знаю о ваших чувствах к Аликсану, но это не тот случай, чтобы давать им волю. Если он может спасти всех нас, значит, ему нужно в этом помочь. В свое время наши предки сбежали от империи сюда, а нам с вами бежать некуда.
  
   - Недовольны тем, что пришлось вернуться? - спросил канцлер Фрей Лобер короля союза королевств Ольдара.
   Они сидели вдвоем в одной из трех комнат, в которых король проводил дождливый сезон. Хотя было еще не холодно, король мерз, и эти комнаты обогревали, направляя горячий воздух кухонных печей по специальному дымоходу, проходящему вдоль стен.
   - С погодой не поспоришь, - проворчал король. - Да и с вами спорить... Ладно, рассказывай, что вы здесь наработали в мое отсутствие.
   - Мы разговорили ту женщину из Сотхема, которую пригрел молодой граф Годер.
   - Сама разговорилась или ее пришлось разговорить?
   - Сама. Никакой необходимости в крайних мерах не было. Годер взял ее в жены, а для жены муж дороже всего на свете, включая родное королевство.
   - Много рассказала?
   - Достаточно много. Она сама с родителями жила на побережье, поэтому неплохо его знает. У Сотхема протяженное побережье с большим числом бухт, удобных для стоянки кораблей, но крупный порт там всего один в городе Барин. На побережье есть еще пара небольших городов и десяток рыбацких деревень. Такая слабая заселенность из-за островных пиратов, регулярно устраивающих набеги на небольшие поселения для захвата рабов, которых потом продают в империю. Для защиты от них сотхемцы хорошо укрепили порт Барина, а король еще держит небольшой флот. Сколько в нем кораблей она не точно знает. Примерно десяток бортов, причем имеется одна галера, остальные - парусники. Начиная от побережья, Сотхем и Сандор разъединяет обширная горная система, поэтому связь между королевствами здесь возможна только по морю. Больше года назад король Сотхема Мехал начал войну с соседями. Королевство Сандор больше Сотхема по площади и численности населения, но, в отличие от Сотхема, власть короля в Сандоре чисто номинальная. Отсутствие сильной центральной власти помогло Мехалу добиться больших успехов. Этому способствовала и неожиданность нападения, из-за чего герцог пострадавшей провинции не успел к нему подготовиться. Кроме того, король Сотхема собрал численно очень большую армию в шестьдесят тысяч мечей. Всю компанию ему испортил новый герцог Сандора. Откуда взялся этот Аликсан, она не знает. Знает только то, что он сначала сжег в лесах двадцать тысяч воинов Мехала, а потом очень успешно воевал. И лет ему совсем немного.
   - Вот пусть этот молодой человек и применяет свои таланты против имперских легионов, - сказал король. - Нам же лучше. План войны уже составили?
   - План простой, - ответил канцлер. Блокируем малыми кораблями флот Мехала, а большие подводим к Барину. Дожидаемся нужного направления ветра и входим в бухту. Потом обстреляем из метателей город, выждем, когда его можно будет безопасно занять, и очистим от тел. Город и порт сделаем своей базой. По мере надобности перебрасываем войска и полевые метатели и развиваем наступление вглубь королевства. Из-за лесов там можно продвигаться только по большим дорогам, на которых нетрудно остановить целую армию. Но нам с нашим оружием...
   - Понятно, - перебил его король. - Вы узнали, где располагаются все крупные города?
   - Она не знает, - ответил канцлер. - Знает только названия столицы и еще нескольких городов, но сама ни в одном из них не была. Сейчас у графа гостят мои люди, которых она обучает языку. В Барине должны быть карты, да и пленных захватим. Вы говорили о том, что население нужно выдавливать в Сандор, но во многих случаях это будет сложно сделать. Лесом там далеко не уйдешь, а дороги нам будут нужны самим. Если пускать по ним население и ждать, пока они уйдут со всем своим барахлом, мы там и за год не управимся.
   - В таких местах уничтожайте всех, кто вам не нужен в качестве рабов. Только сгоняйте в одно место, а потом сжигайте тела, иначе там все много лет будет вонять падалью. А нам кое-что, возможно, придется использовать самим. А деревни очищайте от людей так, чтобы по возможности не пострадал скот. Там можно пока кого-то оставить в живых для присмотра за животными. Часть забьете для нужд армии, а остальных можно загрузить на корабли, чтобы не шли домой порожняком. Как идут дела с постройкой дополнительных кораблей?
   - Все выполнено примерно на две трети. Из-за дождей работы пока приостановлены, но, как только позволит погода, все быстро закончим.
   - Я не сомневался, что вы все отлично подготовите и без меня. Мы не знаем, когда начнет войну империя, поэтому должны быть готовы к середине весны. Начнем одновременно с ними.
  
  
  
   Глава 15
  
  
  
   Прошли последние ливни, небо постепенно очистилось от туч, и заметно похолодало. Постройку лагерей возле нового города уже закончили, а возле Паршина работы осталось на несколько дней, и Севорж уже готовил к маршу назначенные на переселение полки. Несколько дней назад пришел обоз с нефтью и серой, а вчера приехал один из преподавателей Университета вместе со своим студентом, которых сразу же направили в замок. Последнее время профессор взвалил все заботы о производстве снарядов на плечи Сола Бильдо, а сам занимался только нитроглицерином. Трех погибших каторжников похоронили на одном из деревенских кладбищ, но когда Сергей отправил еще одного, его вернули с запиской Дальнера. В ней профессор писал, что больше необходимости в каторжниках нет, потому что он вместе с деревенским кузнецом нашел безопасный способ производства нитроглицерина. Сергей отставил все дела и, взяв охрану, примчался в замок.
   - Вот здесь мы и работаем! - показывал ему свою лабораторию Дальнер. - Честно говоря, без вашего кузнеца у меня ничего бы не получилось, хотя и стеклодува пришлось помучить. Зато теперь мы можем получать этой опасной жидкости столько, сколько позволяют исходные материалы. Смотрите, как все устроено. В этом тазу налита холодная вода, а в ней закреплен сам аппарат. Как видите, ничего особенно сложного в нем нет. Большая стеклянная колба с отверстием в верхней части и носиком для слива. Сбоку вплавлена стеклянная трубка, по которой глицерин стекает по стенке колбы в смесь серной и азотной кислот. При этом он не производит сотрясения смеси. Сверху на колбу надеваем эту крышку, в отверстии которой закреплена крыльчатка с выведенным наружу шкивом. Крышка надежно крепится к колбе, а на шкив надевается веревочная петля, выходящая из соседней комнаты через отверстия в этой железной дверце. В комнате есть ручка с таким же шкивом, на который натягивается петля. Человек крутит ручку, и вращение передается в эту комнату на крыльчатку. Она перемешивает состав, не касаясь стенок колбы. Это очень важное условие. Даже легкий удар деревянной лопаточкой по стенке колбы может вызвать взрыв. Глицерин вливается понемногу, поэтому смесь успевает охлаждаться. Были сложности с тем, как переливать готовый продукт, но с этим мы уже разобрались. Нитроглицерин храним в небольших бутылочках, переложенных сеном. Вы нам рассказали о динамите, и на днях будем пробовать разные пористые вещества, подбирая, что лучше подойдет.
   - Здорово, - искренне восхитился Сергей. - Какие вы со Свеном молодцы! А стрелять снарядами с нитроглицерином не пробовали?
   - Пробовали, милорд. Ничего не получается. Это вещество в жидком виде слишком неустойчиво к сотрясениям. Хоть толкатель плотно прилегал к снаряду, тот все равно взорвался при спуске тетивы. Хорошо, что мы предусмотрели такой исход, и скобу спускал солдат, лежавший на земле в десяти шагах от машины. Нитроглицерина было мало, а вместо огненной смеси была вода, и то его контузило, а в баллисте пришлось менять канал для снарядов и тетиву. Может, динамит не будет взрываться от толчка. Как сделаем, сразу же проведем проверку. У нас очень надежная схема, жаль только, что много кислоты не успевает прореагировать и пропадает зря. С пироксилином пока еще не пробовали, просто не успели.
   Сергей осмотрел полсотни готовых баллист и дал команду вывозить их в лагеря, после чего вернулся в Ордаг. Здесь его ждал сюрприз в виде письма герцога Лантара. Аленар сообщал, что через пару дней прибудет вместе с доверенным человеком короля.
   - Наверное, хочет посмотреть, что мы наварили из его навоза, - сказал Сергей жене, рассказывая о письме. - Пусть едет, я от него результатов скрывать не стану. Союзников нужно приободрить, чтобы не впали в уныние. Нам одного Ингара за глаза хватит.
   - А если попросят поделиться? - спросила Альда.
   - Ни баллист, ни снарядов у меня никто не получит. Будут специальные войска, которые все это применят лучше других. Вот гранаты дам, да и то не им, а в два полка генерала Пармана.
   Аленар приехал, как и в прошлый раз, вместе с графом Родли.
   - Рад вас видеть, Серг! - приветствовал Сергея Лантар.
   - Приветствую, милорд! - поклонился Родли.
   - Здравствуйте, господа! - поздоровался Сергей. - Вы позавтракали? Ну и прекрасно, тогда пойдемте поговорим о цели вашего визита. Прошу пройти в мой кабинет.
   В кабинете он не пошел за свой стол, а сел в одно из кресел и пригласил гостей садиться рядом.
   - Говорите вы, - сказал он Аленару, - а потом я вам кое-что расскажу.
   - Осталось максимум полгода, так? - спросил Лантар и, получив утвердительный кивок Сергея, продолжил: - Хотелось бы узнать, какими силами вы располагаете, и получилось ли что-нибудь из тех сюрпризов, о которых вы мне говорили.
   - Ну что же, у меня от вас секретов нет, - сказал им Сергей. - Сейчас у меня тридцать пять тысяч пехоты, пять тысяч кавалерии и формируется артиллерийский полк. В нем будет тысяча человек и восемьдесят перевозимых баллист, стреляющих огненными снарядами. Пока из них готовы пятьдесят машин, но к весне все восемьдесят будут в войсках. Больше я не буду набирать ни одного солдата, поскольку просто не смогу их содержать. В этом году у меня были большие расходы на строительство и на восстановление разоренных областей Парнады, и если бы не продажа империи одного молодого человека, мне бы пришлось брать деньги в долг.
   - И много вам за него дали? - с интересом спросил граф.
   - Порядочно дали, Эмил, - ответил Сергей. - Сто тысяч динариев.
   - Самому, что ли, кого-нибудь поймать, - с завистью сказал Родли.
   - Попробуйте! - рассмеялся Сергей. - Давайте продолжим. Сейчас я вывожу из лагерей Ордага пятнадцать тысяч солдат, которые направляются в такие же лагеря, построенные возле города Паршина. На их место скоро придут войска из Барни и Дюже, да и вам, Аленар, пора бы присылать своих. Мои люди, конечно, помогли генералу Морну, но дальнейшая шлифовка вашей армии не повредит.
   - Пришлю, - пообещал Лантар. - Не всех сразу, а в два приема. Время пока еще есть. Ив и Аглая не поменяли свои планы? Дают по-прежнему по пять тысяч бойцов?
   - Да, с этим ничего не поменялось, - ответил Сергей, - но я думаю, что как только начнутся бои, они подойдут сами с остальными силами. Ив с Аглаей умные люди, и прекрасно понимают, чем им грозит наше поражение.
   - Хорошо, если так, - вздохнул Аленар. - А как насчет сюрпризов?
   - Вы на сколько дней приехали? - спросил Сергей. - Если только на один день, то вам придется удовлетвориться моим ответом, что такие сюрпризы уже есть. А если на большее время, то завтра с утра поедем в одно место, где вы все сможете увидеть своими глазами. Только поездка туда и обратно займет весь день, и вы так измучаетесь, что потом еще придется отдыхать перед дорогой.
   - Ради того чтобы посмотреть на то, что можно изготовить из вареного навоза, я готов задержаться, - улыбнулся Аленар. - Вы как, граф?
   - Задержка на день-другой для меня роли не играет, - отозвался Родли. - Мне самому будет интересно посмотреть, да и король интересуется.
   - Тогда я вам сейчас еще кое-что расскажу, - сказал Сергей. - Только об этом нужно молчать. Предупредите об этом и короля, Эмил, иначе подведем того, кто нам помог, и только ухудшим ситуацию. Не так давно я получил письмо...
   Сергей подробно рассказал о письме генерала.
   - Я рассказал вам о письме для того, чтобы вы обо всем знали и не слишком рассчитывали на Ингара. Если у вас при его дворе есть надежные люди, пусть попробуют выяснить, кого герцог наметит для отправки в империю. Тогда моим людям будет гораздо легче их перехватить. И попробуйте узнать намерения Бенитара. А то мы с вами планируем одно, а может выйти совсем другое.
   - Мерзавец! - сказал Аленар. - Он еще, конечно, может передумать, но это вряд ли. Трус, да и Лас Эстер имеет на него большое влияние.
   - Ну это рассказал вам я, - сказал им Сергей, - а с чем приехали вы? Только посмотреть и послушать, или еще мне что-то сказать?
   - Как, по-вашему, будет развиваться война? - спросил Аленар.
   - Скорее всего, империя высадит довольно большой десант, - ответил Сергей. - Потом этот десант с суши захватит один из двух портовых городов или оба сразу. После этого все подкрепления пойдут уже через порты. Сформировав армию не меньше десяти легионов, враги развернут наступление вдоль береговой черты с целью выйти в степные районы провинции Ингар. Ну а дальше двигаются к столице Эрика, захватывая по пути все встречные города. Сделать им это будет нетрудно.
   - Мы пришли к таким же выводам, - кивнул Аленар. - Ваши действия?
   - Я не знаю провинции, поэтому мне сейчас трудно судить, но я бы встретил их где-нибудь на полпути на удобных позициях, чтобы им меня было трудно обойти. Раз там мало лесов, можно прикрыть фланг рекой или оврагом. Это надо смотреть и готовить заранее. Укрепить позицию, а потом заманить на нее их армию. Мимо они все равно не пройдут. Дадим крупное сражение, а там будет видно. Сейчас просто трудно прогнозировать результаты. В любом случае мы сильно сократим их численность, а остановим или нет, я сейчас сказать не берусь. Если не остановим, будем отступать до лесов, а там станем, и никуда они дальше не пройдут. Осенью связь с империей прервется, а мы постараемся из тех мест, где они будут кормиться, увести всех людей, вывезти или сжечь продовольствие и угнать скот. Вот тогда я посмотрю, как они повоюют на пустой живот. Если завести им в тыл кавалерию, и с ее помощью убирать или уничтожать все запасы пищи в направлении возможного отступления к морю, можно победить без всяких генеральных сражений. Знаете, сколько продовольствия нужно для пятидесяти тысяч солдат? А не поев, человек уже на третий день начинает слабеть.
   - Наверное, они не дураки и должны это сами понимать, - неуверенно сказал Лантар.
   - Если подстрахуются, будут устанавливать резервные запасы продовольствия и отряды для их охраны, - согласился Сергей, - а нашей задачей будет все это ликвидировать. Но могут и не озаботиться. Самоуверенность, подкрепленная силой, и еще пренебрежение к дикарям, у которых даже нет сильной королевской власти. Скажете нет? Они ведь всю свою историю воюют вблизи своей территории и ни в чем не испытывают недостатка.
   - Интересный подход к войне, - заметил граф. - Побеждать врага не в сражении, а через желудок.
   - Мне все равно что их сломит, - сказал Сергей, - наши мечи, мои сюрпризы или голод. И голод - более желательный вариант, при котором у нас с вами будет меньше потерь.
   - А если они все-таки будут наступать по тракту? - спросил граф.
   - Я предусмотрел и этот вариант, - ответил Сергей. - В удобном месте сделаю хорошие укрепления, оставлю пяток баллист и тысячу бойцов. И пусть после этого наступают, сколько хотят.
   - Любым лесом можно пройти, - заметил граф.
   - Во-первых, не любым. Там есть места, где человек может пробираться с большим трудом. Во-вторых, легко устроить засеки. Да и арбалетчиков у меня там будет достаточно. Сам тракт при наличии хороших укреплений и моих сюрпризов вполне могут оборонять пять сотен хороших воинов, а остальные перебьют тех, кому посчастливится выйти из леса. В крайнем случае пошлют гонцов в Ордаг. Столицу я в любом случае без защиты не оставлю. Отсюда выйдет отряд, который поставит еще одно укрепление. А пока будут его штурмовать, подоспею я с армией.
   - Я к чему завел этот разговор, - сказал Аленар. - Вашу армию нужно будет перебрасывать ближе к месту будущих боев. И не тогда, когда они начнутся, а заранее. Раз Ингар отпадает, мы для вас построим что-то вроде ваших лагерей или в провинции Рошти, или у Бенитара. Не все же вам одному тратиться. Тогда с началом весны туда надо будет по частям перебрасывать ваши полки. К концу весны мы закончим строительство, и все ваша армия будет на месте.
   - Я только "за". Хочу добавить, что кого-нибудь из моих полковников надо будет вывести под хорошей охраной в провинцию Ингара, естественно, не ставя об этом в известность герцога. Надо хорошо изучить ту местность, где придется воевать. Если все, пойдемте в мои апартаменты. Там у меня для вас тоже есть маленький сюрприз.
   Из-за приезда гостей Сергей отменил сегодня занятия для старших, поэтому их, помимо Альды, встретили и Камил с Лани.
   - Познакомьтесь с этим юношей, господа! - сказал Сергей герцогу с графом. - Это принц Камил Барни. Это и есть тот сюрприз, о котором я вам говорил. Моих близких вам представлять не нужно.
   - Рад приветствовать наследника Барни! - сказал Аленар. - В каком качестве вы здесь присутствуете?
   - Я отдан на воспитание герцогу Аликсану на правах сына, - ответил принц, поразив обоих гостей.
   Время до обеда провели вместе. Герцог Лантар вспомнил, что кто-то ему говорил о новых музыкальных инструментах у герцогини Аликсан. Принесли гитару, на которой сначала сыграла Лани, спев "Голубку" на русском языке, а потом ее взял Сергей и исполнил "Надежду".
   - Это ваш родной язык? - спросил граф Сергея. - Звучит очень красиво и необычно. И музыка замечательная, особенно на этом инструменте. Вы не могли бы сказать о чем эти песни?
   - Первая, которую пела сестра, говорит о любви девушки к капитану корабля, - сказал Сергей. - Я пробовал переводить текст, но, к сожалению, в переводе пропадает все очарование песни. А вторая... Здесь сложно рассказать в двух словах. Здесь и любовь, и трудная судьба, и надежда, которая путеводной звездой светит людям.
   - Я вам завидую, Серг! - сказал Аленар. - У вас трудная, но очень необычная судьба...
   - Ну да! - улыбнулся Сергей. - Конечно вам должно быть завидно! Что у вас за судьба? Подумаешь, обыкновенный сандорский герцог. Полов в трактире не мыли, сразу стали канцлером. Скучно...
   - Вы язва, Серг! - переждав общий смех, сказал Аленар. - А я ведь сказал то, что думал. Вам сколько лет-то? Вот именно, что восемнадцать. Если королевство уцелеет, и вы останетесь живы, у вас впереди будет длинная жизнь. Сколько всего вы сможете сделать! Мне уже жаль, что я почти ничего из этого не увижу!
   Вскоре отправились обедать, после чего гости пожелали познакомиться со столицей, новым городом и воинскими лагерями. Быстро вызвали из магистрата чиновника с хорошо подвешенным языком, знающего город и все, что вокруг него понастроено, с которым они и уехали, оставив хозяина заниматься делами. После ужина Сергей предупредил, что завтра завтрак и выезд будут очень рано, поэтому и с отдыхом тянуть не стоит.
   Когда завтракали, за окнами еще было темно, а выехали с первыми лучами солнца. Карету, в которой ехал Сергей с гостями, тянула шестерка лошадей, а всадники охраны взяли с собой заводных лошадей, поэтому к обеду уже прибыли в замок.
   - Большой замок для баронов! - высказался граф, очутившись во дворе замка Буше. - Мой и то меньше. А понастроено...
   - Да, - согласился Сергей. - Здесь много помещений, но и людей работает много. И не все мастерские можно ставить в замке, некоторые приходится выносить во двор. А что большой, так ведь его заложили больше трехсот лет назад. Рабов тогда было много, да и строили его не на доходы от деревень, а на военную добычу. Меня он сильно выручил. А это нас встречает здешний начальник. Господа, представляю вам профессора Дальнера. Профессор, это герцог Лантар и представитель короля граф Родли. Вам вчера должны были передать мою записку.
   - Да, я все приготовил. Господа, слуги доставят ваши вещи в комнаты. Чем будем заниматься в первую очередь? Обедом или демонстрацией?
   - Мы бы лучше сначала посмотрели, - сказал Лантар. - Поесть можно и позже. Меня с дороги все еще подташнивает.
   - Тогда пойдемте на полигон, - пригласил профессор, и первым пошел к воротам. - Здесь все рядом, и нет большой грязи, поэтому проще идти пешком.
   Первым делом прошли на площадку, где под высоким навесом стояли две готовые к выстрелу баллисты.
   - Они заряжены разными снарядами, - сказал профессор. - В одной - простой зажигательный, во второй - со специальной начинкой. Стрелять будем по береговой отмели. Раньше целью была насыпанная куча камней, теперь там врыли в песок столбы, которые нам будут изображать вражеских солдат. Чтобы лучше представить себе силу оружия, предлагаю подойти к отмели и стать в стороне на расстоянии сотни шагов. Для нас это безопасно, а видно будет прекрасно.
   Они подошли к отмели, где в песок были вкопаны два десятка столбов в рост человека, и после ее осмотра отошли на указанное профессором место.
   - Сначала стреляем зажигательным, - пояснил Дальнер и махнул рукой.
   Было видно, как подпрыгнула одна из баллист, выбросив в сторону реки свой снаряд. С такого малого расстояния проследить за его полетом не получилось. Просто что-то мелькнуло и вся отмель разом вспыхнула ярким коптящим пламенем.
   - Это пламя нельзя сбить водой, - пояснил профессор. - Удачный выстрел накрывает с полсотни человек. Теперь другой снаряд!
   Он опять махнул рукой, и все повторилось, только на этот раз на отмели что-то грохнуло и во все стороны полетела щепа и клочья огня. Горящая жидкость при взрыве разлетелась далеко за предела отмели, продолжая гореть на мокрой земле.
   - Вообще-то, на большей дистанции взрыв должен быть гораздо сильнее, - сказал профессор. - Сейчас прореагировала примерно десятая часть смеси. На нормальной для этих баллист дальности стрельбы взрыв должен быть в два раза сильнее. Мы можем подойти ближе и осмотреть мишени.
   Близко подойти не получилось: вокруг отмели повсюду горели остатки горючей жидкости, распространяя сильную серную вонь, перехватывающую дыхание. Столбы на отмели тоже горели, и часть из них была повалена взрывом.
   - Действительно, сюрприз! - сказал Аленар и закашлялся от дыма.
   - Пойдемте отсюда, - взял его за руку Сергей. - Этот дым здоровья не прибавит.
   - Сколько таких снарядов можно сделать? - спросил граф, когда отошли подальше от дыма.
   - Я планирую тысячи четыре, - ответил Сергей. - По полсотни на каждую баллисту. Материалов вроде должно хватить, времени - тоже.
   - Одним этим можно выкосить легионы! - восхищенно сказал Лантар.
   - Не нужно преувеличивать его силу, - возразил Сергей. - Пока об этих орудиях никто не знает, они могут обеспечить преимущество и нанести легионам большой урон. Но потом потери от них неизбежно снизятся. Снаряды очень эффективны при обстреле плотного строя. Если атаковать врассыпную, да еще бегом, а восстановить строй за сотню шагов до противника, потери от обстрела уменьшатся в несколько раз. Но помимо снарядов для баллист, у нас будут снаряды меньших размеров, которые бросаются руками в наступающего противника. Взрываться они не будут, будут только сжигать. Я не делаю ставку только на артиллерию, хотя она может здорово помочь. Как и в прошлой войне будем применять тактику использования большого числа стрелков на защищенных позициях, дротики и еще кое-какие хитрости.
   - Я доволен, - сказал граф. - Думаю, будет доволен и король. Как и договаривались, как только я отчитаюсь о поездке, сразу же будем выбирать место для лагерей, а потом займемся их строительством и сбором провианта и фуража.
  
   - Я прочитал твой отчет, - сказал Мехал. - Садись, мне в нем не все ясно.
   - Мне самому не все ясно, что творится в Сандоре, - ответил шевалье Валер, усаживаясь в кресло. - Хоть я и провел в нем последние пять лет.
   - Дикари, - кивнул король. - Хоть они нам и родичи, но в этом я согласен с жителями империи. Как можно столько жить без сильной власти?
   - Похоже, период безвластия заканчивается, - сказал Валер. - Число герцогских родов стремительно сокращается. У Лазони сейчас реальная власть из-за поддержки Аликсана и Лантара. Остаются только Ингар с Бенитаром, которые никогда ни на что особенно не влияли.
   - Власть, основанная на чьей-то поддержке, это не власть, - не согласился король. - Почему Аликсан не берет корону?
   - Я этого сам не понимаю, как и многие другие. Похоже, он просто не хочет взваливать на себя королевские обязанности.
   - Откуда только он такой взялся! - проворчал король. - И ведь не скажешь, что дурак или лодырь.
   - Кажется, вы, ваше величество, этим недовольны, - заметил Валер. - Почему? Изменилась ваше отношение к Сандору?
   - У нас здесь много чего изменилось, - ответил король, - ты просто еще не знаешь. О грядущей войне с империей слышал?
   - О ней сейчас многие говорят. Кое-кто даже верит в ее возможность. Для чего это нужно Аликсану, я не понял. Похоже, все слухи идут от него.
   - Это не слухи. Летом эта война начнется с Сандором, а если наши соседи не устоят, настанет наш черед. Хотя, возможно, нами еще раньше займется союз королевств. Ладно, давай вернемся к твоему отчету. Самый для меня неясный вопрос, чем Серг занят в замке Буше. Судя по всему, на него тратятся большие деньги, да и герцог там бывает довольно часто. В такое время это может означать только одно - там делают нечто, что может помочь в войне. Что это может быть?
   - У меня есть кое-какие предположения, но выяснить точно не получилось. Там и армейская охрана, и люди Лишнея. Да и те, кто там работает, если покидают замок, языки не распускают.
   - А почему твоих предположений нет в отчете?
   - Отчет писался заранее, а по замку я кое-что узнал в самые последние дни перед отъездом. Из замка в лагеря привезли два десятка баллист. Я их сам не видел, но мой человек говорил, что они относительно небольшие, но мощные. Все поставлены на колеса и снабжены сменными каналами на разный тип снарядов. У герцога в армии набраны войска, которые все называют артиллерийскими.
   - Странное какое-то слово, - заметил король.
   - У Аликсана вообще много странных слов. Наверное, для неизвестных у нас понятий он берет слова своего родного языка. Так вот, в этих войсках у него примерно тысяча человек. Исходя из того, что с привезенными машинами возятся двести солдат, можно сделать заключение, что таких машин будет сотня.
   - Сто метателей это, конечно, сила, - сказал король, - но большого урона легионам они не нанесут. Даже если каждая успеет сделать десяток выстрелов, враг потеряет тысячу солдат, ну полторы. А потом их наличие в боевых порядках армии будет только мешать проведению маневров. Да и затратно сделать столько метателей, проще подготовить тысячу солдат. И непонятна секретность вокруг их изготовления. Аликсан не дурак и все это прекрасно понимает. Значит, секрет в чем-то другом. Для такого количества баллист нужно изготовить много ядер или еще больше дротиков, если они будут стрелять их связками. Ты проверял?
   - Конечно, ваше величество. Таких заказав герцог не делал. Скорее всего, здесь другое. Незадолго до моего отъезда в Ордаг пришел большой обоз с нефтью. Купцы привезли две сотни бочонков. И весь обоз ушел в замок Буше.
   - Зажигательные снаряды?
   - Скорее всего. Я узнал, что в замок переехала семья мастеров, которые занимались керамикой. Вряд ли снаряды будут начинять сырой нефтью, наверное, придумали что-то другое. В замке, по слухам, работает профессор из Университета. Его видели строители, которые возводили дома и навесы в том месте, где солдаты под его командой варили навоз.
   - Что за чушь? - удивился Мехал. - Для чего может быть нужно варить навоз?
   - У герцога вообще какое-то трепетное отношение к навозу. В отчетах написано о тошнильницах. Когда я о них узнал, поначалу даже не поверил и, чтобы убедиться, проехался неподалеку от одного из таких мест. Ближе двух сотен шагов подъезжать не стал, так как все огорожено и охраняется солдатами. Но и с такого расстояния воняет мерзопакостно. Как только там могут находиться солдаты! У меня даже мелькнула мысль, что герцог думает содержимым этих ям стрелять в неприятеля.
   - Действительно, это было бы неприятно, - с улыбкой согласился король. - Так что там все-таки с этой варкой?
   - Я немного неправильно выразился. Солдаты брали старый навоз, засыпали в посудины с водой и все тщательно размешивали. Потом все это некоторое время настаивалось, а выпаривалась процеженная вода. Навозную жижу потом выбрасывали. Что они получали после выпаривания, я не знаю.
   - Жаль, что мой отец разогнал наш Университет, - задумался Мехал. - Ладно, может быть, кто-нибудь из профессоров еще жив.
   - А что теперь делать мне?
   - Немного отдохнешь в семье и поедешь обратно в Сандор. На этот раз будешь моим официальным посланником при дворе герцога Аликсана. Можешь взять с собой жену. Денег на покупку дома под представительство получишь достаточно.
   - Я могу спросить, почему к герцогу, а не к королю?
   - У Лазони тебе нечего делать, а право иметь договорные отношения с соседними королевствами закреплено за герцогами Сандора с момента основания королевства. Другое дело, что им никто не пользовался. Королевства Дюже и Барни граничили только с землями короля, а с нами границу имели Олиманты и Парнада. Но с ними мы больше разговаривали на языке оружия. Больших войн было мало, но пакостили мы друг другу постоянно.
   - Моя основная задача?
   - Ты должен быть в курсе всех важных событий в королевстве и сообщать о них мне. Сойдись ближе с герцогом и постарайся его убедить в том, что мы с ним больше не враги. Это так и есть. Мне ему нелегко простить сожженную армию и поражение в войне, а он всегда будет помнить о сожженных городах Парнады, но правители должны жить не прошлым, а будущим. Учитывая планы императора, война между нами была бы верхом глупости. Я теперь заинтересован в его усилении, да и он мне писал в своем письме то же самое.
   - Мне будут нужны люди.
   - Подбери себе сам толкового секретаря из молодых чиновников, а охрану и гонцов тебе дадут. Даю тебе на отдых пять дней, и начинай работать.
   После ухода шевалье Валера к королю зашел дожидавшийся в приемной начальник службы Преданных барон Сэм Долин.
   - Ты внимательно ознакомился с последним донесением Гэла? - спросил король.
   - Да, интересное донесение, - сказал барон. - Похоже сенатор Лорий Дортел действительно работает на союз королевств. И птицы, улетающие из его окон на восток, это не просто причуда. Видимо, в союзе их как-то научили передавать послания. Я уже своих умников этим озадачил.
   - Мне нужно срочно связаться с Гэлом.
   - Но, ваше величество, пролив...
   - Это достаточно важно, поэтому можно рискнуть одним кораблем. Может быть, все его усилия и семь лет жизни в империи были потрачены ради того, что ему сейчас предстоит сделать.
   - Что нужно передать?
   - Пусть займется сенатором вплотную. Доказательств у нас достаточно. Мне все равно как, но он должен узнать, планирует ли союз войну, и если планирует, на какое время. Даже если сенатору только платят за помощь, не посвящая в свои планы, пусть попробует это узнать. Это хитрый и очень неглупый человек. Захочет жить - сделает. Пусть капитан правит к западному побережью империи. Патрульных кораблей в такое время не будет, а высадить гонца в одной из бухт можно и с лодки. Пошли кого-нибудь из лучших: добраться от побережья до Алатана будет непросто. Скажи гонцу, чтобы передал Гэлу попутно выяснить все насчет птиц. И если почувствует опасность, пусть сразу же уходит. Все равно к лету всякое сообщение с империей будет прервано.
  
  
  
   Глава 16
  
  
  
   Наступила зима, но пока стояла теплая погода. Если бы здесь был уличный термометр, вряд ли он показал бы меньше десяти градусов. Уже несколько дней лагеря под Ордагом покидали войска. Полк за полком строились на тракте и уходили в провинцию Бенитар, где для них общими усилиями короля и герцога Лантара было построено все необходимое. Герцог Бенитар взял на себя все затраты по содержанию общей армии на своей земле. А вчера пришла армия короля Ива Барни. Весь день прошел в хлопотах, связанных с ее размещением. Почти сразу же начались конфликты.
   - Не знаю я никакого майора, и знать не хочу! - орал на всю глотку на коменданта лагерей красный от гнева командир полка. - Я граф в седьмом поколении, и мне эти нашивки ничего не говорят! Мне на его баронство плевать! Где его герб? Да хоть бы он и был, какое право он имеет мне указывать?
   - Это право даровано ему герцогом земель, на которых вы находитесь, - спокойно сказал ему Леш Хавер. - Я, к вашему сведению, тоже только барон, но в моей власти выгнать вас отсюда вон, а при оказании сопротивления повесить. Герцог Аликсан своим указом объявил о введении военного положения. Не знали? Значит, знаете теперь! Ах, вы не знаете, что такое военное положение! Боги, граф, какая, право, дикость! Когда объявляется военное положение, это значит, что мы находимся в состоянии войны, и малейшее неповиновение карается уже по законам военного времени. Вы не имеете отношения к нашей славной армии, иначе уже давно болтались бы на виселице, несмотря на свой графский герб. Но вы относитесь к союзной армии, которая вообще никогда не воевала и не знает, что такое война. Только поэтому с вами еще разговаривают. Ах, вы немедленно уходите вместе с полком! Сейчас я отдам одно распоряжение, и мы с вами едем к вашему полку и там все решим.
   Оставив взбешенного графа, Леш поднялся в дом комендатуры и приказал поднять по тревоге свой батальон.
   Когда они вернулись на плац, где толпой стояли солдаты брошенного графом полка, туда же бегом проследовали двести пятьдесят солдат с нашивками комендантского полка. Нашивка представляла собой круглый кусок ткани, на котором был изображен человеческий череп с двумя перекрещенными мечами. Быстро и четко проведя построение, они застыли напротив солдат Барни двумя ровными шеренгами с взятыми на изготовку арбалетами в руках.
   - Солдаты и офицеры! - обратился к полку графа майор. - Ваш король договорился с нашим герцогом о военном союзе. Империя решила завоевать все четыре королевства, которые некогда образовал наш народ. Начнут они с нас, но если мы не удержимся, вам своей очереди долго ждать не придется. А жителям империи, которые всех живущих за проливом считают дикарями, наплевать простолюдин перед ними или граф. Все будут обобраны до нитки и превращены в рабов! Понимая это, ваш король вас сюда и прислал, чтобы мы из той толпы, которую я сейчас перед собой вижу, сделали настоящую и сильную армию. Но вот ваш командир этого не понимает и понимать не хочет. Попав сюда, он пытается отстаивать права, которых у него нет, и угрожает уйти сам и увести вас. Вы союзники, и я вас насильно удерживать не могу. Поэтому я ему и предложил убираться прочь и разбираться со своим королем самостоятельно. Я так понимаю, что он вас на рынке не покупал, а командовать вами ему поручил король Ив Барни для прохождения вами обучения и борьбы вместе с нами против общего врага. Власти вас отсюда уводить король ему не давал. Поэтому решайте сами, кто остается, а кто идет разбираться с королем. Только уйдя отсюда, вы уже вновь сюда не попадете, пришлют других. Ну а вы будете воевать неумехами в составе армии своего короля. Опыт войн показал, что потери в таком войске в три раза больше. А теперь решайте, и решайте быстро, потому что вас сегодня пришло много, и у меня и без вас довольно дел. Все, кто уходит с графом, быстро перешли направо. Сейчас собьетесь в колонну, и вас под конвоем выведут на тракт, остальных заселим в дома и казармы и поведем на помывку, а потом на обед.
   - А с тракта куда? - спросил кто-то из толпы.
   - Как куда? - удивился майор. - Домой, конечно. Как пришли, так и уйдете.
   - Без обеда?
   - А с какой стати герцогу кормить дезертиров? - спросил майор. - Что зашумели? А как, по-вашему, называются те, кто бежит от боя, ища себе при этом разные оправдания?
   - Я от боя никогда не бегал! - заревел граф.
   - Да? - делано удивился майор. - Тогда назовите мне хоть один бой, в котором вы участвовали. Молчите? Вот молчите и дальше! Вы уже не полковник. Можете продолжать командовать, но только теми, кто перейдет на вашу сторону.
   - Да я с вас сейчас шкуру спущу! - заорал граф. - Взять его!
   Толпа солдат зашумела и задвигалась, но никто команды не выполнил, потому что бойцы комендантского батальона дружно вскинули к плечу арбалеты.
   - Так кто-то идет с графом? - повторно спросил майор. - Или мне его гнать на тракт одного?
   Из толпы начали по одному выходить солдаты, которых вскоре собралось с полсотни человек. Все они были дружинниками графа.
   - Берите коня и своих людей и проваливайте! - жестко сказал графу майор. - Нам здесь смутьяны не нужны. И попробуйте по пути домой устроить какое-либо бесчинство! Мы вас и в Барни найдем и повесим!
   Незадолго до прихода союзников Аликсан собрал у Севоржа всех оставшихся в лагерях офицеров и предупредил, как нужно действовать в случаях, подобных случаю с графом, поэтому Леш Хавер был спокоен. Действовал он четко по инструкции в рамках своих полномочий, а там пусть герцог сам разбирается с королем. Герцога он одобрял, прекрасно понимая, чем все закончится, пойди они на поводу у таких, как граф. Лучше сразу лишиться части солдат и офицеров, чем потом выпроваживать их всех.
   Весть о том, что в одном из полков выгнали командира, в тот же день облетела все девять остальных полков. Реакция на это была самая разная, причем среди офицеров большинство было возмущено, поэтому утром следующего дня герцог скомандовал общее построение всех солдат и офицеров Барни на самом большом плацу. С построением провозились долго, построив всех в двадцать шеренг. Сергей выехал на середину плаца и произнес речь, стараясь говорить как можно громче, чтобы слышали все.
   - Для чего вы все здесь? - спросил он строй. - Неужели вы думаете, что вашему королю больше нечего делать, как только отрывать вас от семей и гнать в другое королевство? А мы здесь мечтаем с вами возиться и стараемся всячески унизить достоинство ваших командиров? Нам всем грозит опасность, страшнее которой не было с тех пор, как четыре столетия назад сюда пришли наши предки! Вы хотите всего лишиться и стать рабами? Я думаю, что таких здесь нет. Беда в том, что с вашими желаниями никто считаться не станет, и разговаривать с нами будут только на языке оружия, а вы на нем разговаривать не умеете! Многие из вас считают себя хорошими бойцами. Наверное, это так и есть. Только толпа бойцов это еще не армия. Небольшое, организованное и обученное правильному бою войско истребит вас всех, не понеся при этом больших потерь. Чтобы уметь что-то хорошо делать, этим нужно заниматься постоянно. Нам пришлось много воевать, и науку войны мы изучили, заплатив за это кровью. А ведь мы до того уже воевали! А вы две сотни лет не участвовали ни в одной войне. Я не говорю, что это плохо, это прекрасно! Но воевать вы не умеете, поэтому ваш король вас сюда и прислал. Умные люди всегда стараются учиться на ошибках других и перенимать чужой опыт, это только дураки все синяки и шишки набивают себе самостоятельно! Беда еще в том, что вам и на собственном опыте никто учиться не даст. Для вас разгром в войне это не наука на будущее, а конец всей прежней жизни. Больше вас к оружию просто не допустят. Многие из вас возмутились, когда мы выгнали высокородного смутьяна, не желающего признавать наши порядки. Как вы думаете, будет нормально, если пришедшие учиться дети начнут указывать учителям, что и как нужно делать? С вами то же самое. При существующих у вас порядках мы из вас армию не сделаем. Поэтому говорю сразу, что все, кто не захочет подчиняться нашим правилам, должны уйти в Барни. Мы с вами плечом к плечу воевать не будем, потому что от вас будет больше вреда, чем пользы. Пусть вас останется немного, но мы сделаем из оставшихся настоящих солдат! Сегодня у вас никаких занятий не будет. Пусть каждый из вас решит, остается он или уйдет. Ушедшим поможем добраться до дома. Для умных я сказал достаточно, а что-либо повторять для дураков не желаю. Можете разойтись!
   Весь день лагеря, где стояла армия Барни, шумели и волновались. Люди ходили из лагеря в лагерь, спорили, иногда споры доходили до драк. К утру следующего дня выяснилось, что уйти решили примерно триста человек, треть из них - офицеры.
   Вместе с армией в Ордаг приехал один из воспитателей принца, которому король приказал ознакомиться с тем, чем занят сын. Он побывал и на уроках, и на занятиях борьбой, и в том полку Пармана, где Камила обучали работе со всеми видами оружия.
   - Я доволен увиденным, милорд, - сказал он Сергею. - Я давно говорил его величеству, что с принцем нужно обращаться строже, тогда из него выйдет толк. Постараюсь убедить короля, чтобы он оставил у вас сына до лета. Король спрашивал, не хотите ли вы объявить о помолвке?
   - На мой взгляд, в такой спешке нет необходимости, - ответил Сергей. - Камил станет совершеннолетним только через два года. Если все будет нормально, на следующий год и объявим.
   Утром того дня, когда у барнийцев начались учебные занятия, к Сергею приехал Джок.
   - Выяснили личность посланника Мехала, - сказал он герцогу, садясь в кресло в гостиной, в которой кроме них находилась Альда. - Он несколько лет прожил в разных провинциях королевства и был известен как шевалье Абиль. Имя Март Валер, которым он вам представился, по-видимому, настоящее. Мне кажется, Мехал прислал достаточно опытного и знающего королевство человека в расчете на длительное сотрудничество. Этот демонстративный приезд с женой... Они очень основательно устраиваются в Ордаге. Купили большой особняк с парком и парой флигелей, привезли свой персонал. За всю историю ни у кого из герцогов или королей с Сотхемом таких отношений не было. Надо бы и нам к ним кого-нибудь отправить. Ведь ясно, чем у нас занимался этот Валер. И сейчас все будет докладывать Мехалу, но уже на законном основании, почему бы и нам не использовать такой ход?
   - Подберите подходящих людей, Джок, - сказал Сергей. - Деньги мы на это дело найдем. А до их отправки надо будет побеседовать на эту тему с посланником. Наверняка Мехал ему давал инструкцию на этот случай. Этот шевалье очень настойчиво ищет более тесных отношений. Мне он нравится, но это и понятно: другого Мехал не прислал бы. Пока будем держать его на расстоянии, а дальше будет видно.
   - На днях должны подойти войска Дюже, - сказал Джок. - Я ожидаю, что в городе при увольнениях возможны драки и иные бесчинства. Наверное, нужно будет патрулировать Ордаг не только страже, но и нашим воякам, особенно районы, где много кабаков и веселых домов.
   - У Аглаи в основном наемное войско, - сказал Сергей. - Обучать их будет легче барнийцев, но на отдыхе они не очень склонны себя в чем-то ограничивать. Вы правы, нужно пускать военные патрули.
   - Не вздыхайте, милорд, - улыбнулся Джок. - Повесим несколько смутьянов, остальные станут относиться к нашим порядкам с гораздо большим уважением. Причем за бесчинства можем хоть всех союзников перевешать и будем в своем праве. И они это прекрасно знают.
   - Какие вы все кровожадные! - вздохнула Альда. - Вам бы все головы рубить, да вешать. Мужчины все одинаковы: выпил лишнего, и сразу зачесались кулаки. Я понимаю, что, если совершил преступление, нужно карать, а за драки и бесчинства я бы арестовывала и заставляла отработать на одной из тех работ, на какую нормальных людей и деньгами трудно заманить. И об этом нужно предупреждать сразу, чтобы все знали заранее, а не после того как влипнут.
   - А что, хорошая мысль! - одобрил Джок.
   - Вытрезвитель, - хмыкнул Сергей. - У меня на родине эту мысль давно реализовали. Причем патрули брали даже не за бесчинство, а просто за то, что нажрался как свинья. Давали проспаться, а потом под охраной выводили мести улицы или на другую работу. И делала это стража. У нас такое тоже можно устроить. Представляете, каково воину мести улицу или убирать с нее навоз? А все прохожие прекрасно знают, за что ему такая честь. Один раз попадутся, второй раз и пить будут меньше, и вести себя - осмотрительней.
  
   - И охота вам, Лорий, возиться с этими птицами! - сказал сенатору Лорию Дортелу его приятель Селий Квинт. - Еще клевали бы крупу, а то попробуй им наловить бабочек или стрекоз! И никакой красоты я в них не вижу.
   - Зато летают быстро! - отозвался сенатор.
   - Это да, - согласился Селий. - И долго они летят до союза королевств?
   Некоторое время длилось молчание, потом сенатор деланно засмеялся.
   - Почему вам, мой друг, пришла в голову такая нелепая мысль?
   - Не такая уж она нелепая, особенно если к ней приложить все то, что я по вам собрал, - со смешком ответил Селий. - Только не надо хвататься за кинжал или звать того мордоворота, который ловит для ваших стрижей бабочек и в свободное от этой работы время сворачивает шеи тем, на кого вы укажете пальцем. Я, мой друг, прежде чем к вам прийти, кое о чем позаботился. Если вам удастся свернуть мне шею, что, поверьте, очень непросто сделать, то завтра о ваших заработках у короля Мароха узнают столичные ищейки. Я один раз как-то видел, как они работают в таком случае. Если бы мне дали выбрать, от кого принять смерть, я бы выбрал вашего слугу. Уж он бы мне не стал засовывать в задницу шипастый шар или резать по частям...
   - Чего ты от меня хочешь? - перебил его Лорий.
   - Почти ничего. Так, узнаешь для меня кое-что, да еще о птичках расскажешь. Обещаю, что в этом случае о твоих шалостях от меня никто не узнает. И шантажировать я тебя в дальнейшем не стану.
   - Что нужно узнать?
   - Нападет ли союз королевств этим летом на королевство Сотхем. Если получится узнать, когда это случится, будет совсем хорошо.
   - У меня не те отношения, чтобы задавать уточняющие вопросы. Попробую выяснить насчет нападения, но и здесь ничего не обещаю. А о птицах расскажу, нет в них ничего особенного. Просто вывели рядом с людьми несколько поколений стрижей, подкармливая и приучая к рукам. И птиц брали только тех, которые возвращались в гнездо. Стоит мне такую выпустить с запиской на лапке, как она летит туда, откуда ее забрали. Основная сложность - написать очень мелкий текст.
   - Когда мне прийти за ответом?
   - Сегодня напишу письмо и выпущу птицу. Дня через два-три она доставит письмо в столицу Роделии. А ответ привезет курьер, который возит почту их посланника. Он же возвращает птиц. Когда это случится, я не знаю. Обычно проходит шесть-семь дней, так что приходи через декаду. Если повезет, ответ будет. Попробую, если получится, поговорить и с самим посланником.
   После разговора с сенатором Селий Квинт немедленно покинул его дом и на поджидавшей его карете отбыл в свой особняк.
   - Распряги лошадей, - сказал он кучеру, когда приехали, и карета остановилась у подъезда. - Я сегодня больше никуда не поеду.
   Его особняк располагался на окраине столицы и был довольно большим одноэтажным зданием с почти символическим парком. Зайдя внутрь, он постучал в одну из комнат условным стуком. Дверь открыл невысокий, но на вид очень сильный мужчина лет тридцати.
   - Ну как? - спросил он, пропуская хозяина дома в комнату.
   - Все, как я и полагал. Изобразил недоумение, но потом сразу же принял предложение. Он меня хорошо знает, поэтому уверен, что я сдержу слово. Если ответ будет курьером, придется ждать декаду, а если он что-нибудь узнает у посланника, пришлет слугу. В любом случае придется ждать, а тебе сидеть в этих комнатах.
   - Как думаешь передавать ответ?
   - Я уйду вместе с тобой.
   - Что, надоело изображать патриция?
   - И это тоже, но причина в другом. Как только начнется навигация в заливе, все отходящие корабли будут досматриваться, и уехать будет трудно. Да и не будет по первому времени кораблей в Сотхем. Это только когда привезут купцов, а я думаю, что их этим летом не будет, разве что пригонят корабль специально из-за меня. А нанять небольшой корабль не получится из-за патрулей. Поэтому сделаем так. Я соберу самое ценное, и моей каретой едем в одно место на побережье. Там у меня есть знакомый капитан, прикормленный на всякий случай. Корабль у него совсем маленький, и основное занятие - это лов тунца. Наймем его и пересечем пролив.
   - В такое время? И он согласится?
   - Заплачу столько, чтобы согласился. На самом деле и зимой в проливе можно плавать, если соблюдать осторожность, и у тебя есть компас. Опасно, конечно, и при переходе почти наверняка попадешь в шторм, но все шторма в это время гонят корабли на восток, поэтому достигнуть другого берега можно раньше, чем унесет в океан. Можно перевернуться или разбить корабль о вершины гор, если занесет в те места, где они есть, но нам придется рискнуть.
   Ждать пришлось три дня. Ехать к сенатору не пришлось: он прислал записку.
   - Немедленно собираемся и уезжаем! - сказал Селий своему постояльцу. - Сенатор прислал записку.
   - Он рискнул доверить такое бумаге? - удивился тот.
   - Написано не его рукой и так, что посторонний ничего не поймет. Если вкратце, он поставил посланника в известность, что в начале лета хочет съездить по своим делам в Сотхем, а посланник ему это запретил, сказав, что это будет поездка в один конец.
   - Какие могут быть дела у сенатора империи за проливом? Он что, не мог придумать чего-нибудь поумней?
   - Многие из них размещают свои деньги у купцов. Наверное, и он это как-то связал с купцами. Ты лучше меньше болтай, а собирайся. Потом помоги слуге вынести и уложить вещи в карету.
   - Все-таки берешь его с собой?
   - Беру. Я к нему привык за эти годы, да и он не против. Или ты хочешь вместо него сидеть на козлах?
  
   - Прекрасное место! - довольно сказал полковник Борес. - Изгиб реки хорошо прикроет левый фланг.
   - Они вас могут обойти по правому, - возразил ему шевалье Ларди, посланный герцогом Лантаром начальником кавалерийского отряда, сопровождавшего Бореса в поездке по землям провинции Ингар.
   - Растянем фронт и поставим там больше баллист. Пусть попробуют обойти, умоются кровью.
   - А если они попытаются форсировать реку? Она здесь не слишком широкая.
   - Зато глубина порядочная, значит, придется плыть. Лодок у них не будет, бревен для плотов - тоже. Левый берег возвышается над правым. Поставьте на нем пару сотен лучников, и они переправляющихся будут бить на выбор. Я буду сильно удивлен, если хоть кто-то из них выйдет из воды.
   - Я где-то читал, что наши предки переправлялись через реки на надувных кожаных мешках. Что, если и у них будет что-нибудь подобное?
   - Вряд ли, - подумав, сказал Борес. - В империи для этого построены мосты, а в степи, где они воевали, судя по книгам, больших рек нет. А если даже будут такие мешки, их нетрудно пробить стрелами. На легионере навешано столько железа, что он камнем пойдет на дно. Нет, место хорошее. По крайней мере, лучшего мы с вами пока не видели. Если ничего больше не найдем, сюда нужно будет завезти бревна и колья для укреплений. Только как это делать, если с началом боевых действий здесь повсюду будут шастать солдаты Ингара?
   - Об этом пусть болит голова у короля, - сказал Боресу шевалье. - Скажу вам по секрету, что с Ингаром до начала войны так или иначе разберутся. Оставлять все как есть, никто не станет. Давайте проедем ближе к побережью и осмотрим местность там, а потом вернемся и тщательно изучим места, которыми будем отступать, чтобы потом не было неприятных сюрпризов.
  
   - Держи эти книги, - Сергей положил на столике перед женой две книги.
   - Что это? - спросила Альда, оторвавшись от чтения любовной истории, которую ей подсунула Лани.
   - Та, которая потолще, - это свод законов королевства, а меньшая - это законы провинции Олимант, придуманные ее герцогами. Поскольку я ничего пока не отменял, они здесь еще действуют.
   - И для чего мне все это? Чтобы легче было засыпать?
   - Кто-то просил меня найти ей дело, - улыбнулся муж, - я и нашел. Герцоги, как ты знаешь, являются верховными судьями в своих провинциях. Теперь таким судьей в четырех наших провинциях будешь ты. Мне этим заниматься некогда, поэтому я суд сбросил на Джока, а у него на это тоже времени не хватает. А когда таким безусловно важным делом занимаются время от времени или не занимаются вовсе, сама можешь представить, к чему это может привести. Я вижу для тебя две основные работы. Пока изучай эти книги, а позже тебе доставят книги законов, которые насочиняли Сандоры, Парнада и Дорейны. Нужно будет посмотреть, что действительно нужно и полезно, а что уже устарело, или с самого начала было глупостью. Законов должно быть немного, но ясных и не допускающих двойного толкования. Попробуй составить такой свод, а потом мы с тобой посидим над ним вдвоем. Кроме того, чтобы ты не свихнулась от чтения и зубрежки, съезди в магистрат и посмотри их судебные книги. Надо выяснить, справедливо ли действуют судьи в рамках тех законов, которые применяются сейчас. Это нужно делать во всех провинциях, но ты одна не разорвешься, поэтому нужно будет со временем найти относительно честных чиновников, которым ты смогла бы доверить контроль исполнения законов в остальных провинциях.
   - А почему относительно честных?
   - Потому что абсолютно честных чиновников не бывает или они настолько редки, что не стоят упоминания. Советую сначала изучить общие законы, а потом наведаться с проверкой в магистрат. Если по каким-то делам будут ссылки на местное законотворчество, всегда можно будет заглянуть во вторую книгу. После того как ты ознакомишься с реальными делами, будет гораздо легче разобраться, что нужно убрать, а что оставить. Это нелегкая работа, но безусловно полезная для людей. Да и мне ты сильно поможешь.
   - Не знаю, справлюсь ли я, - поежилась Альда. - Совсем новое для меня дело, и такая ответственность.
   - Чтобы такая умница, как ты, и не справилась? - он взъерошил ей волосы и поцеловал в лоб. - Если что-то будет непонятно, обращайся ко мне или к Джоку. Он сам не слишком грамотен в законах, но в его службе есть человек, который все эти законы знает наизусть. Когда будет надобность, скажи, и он вас сведет. Все, я побежал. Раньше были скандалы с офицерами Барни, а теперь почти то же самое с офицерами Аглаи. И это еще не подошло воинство Аленара! Я с ними когда-нибудь сойду с ума.
   - А что с барнийцами?
   - Работают, и уже даже кое-что начинает получаться. И в городе стало потише, после того как двадцать задержанных за дебоши занялись уборкой наших улиц. Я их еще заставил вывозить убранный навоз в тошнильницы.
   - Изверг! Как они на это отреагировали?
   - Добавили в ямы к навозу содержимое своих желудков. Ничего, все перегниет.
   - Справились с барнийцами, справитесь и с остальными.
   Следующие пять дней Альда просидела, за чтением законов, а потом решила сделать перерыв, взяла с собой обе книги и в сопровождении своей охраны отправилась в магистрат. Появление герцогини вызвало переполох, а когда присутствующий в магистрате помощник его главы Рон Вилем узнал, что она приехала проверять судебные дела, то впал в тихий ужас.
   - Как же можно? - бормотал он, беспомощно уставившись на Альду. - Женщине там никак не разобраться! Вы не думайте, миледи, я не хочу вас чем-то обидеть...
   - Но обидели, - сказала она. - А поскольку я сейчас являюсь Верховным судьей, меня лучше не обижать. Так что показывайте ваши книги, уважаемый Вилем. То, что я вам высказала, было не просьбой, а приказом, и любые задержки в его выполнении рождают у меня сомнения в честности вашего суда.
   - Прошу прощения, ваша светлость! - помощник главы вскочил со своего стула и бросился к выходу. - Давайте пройдем к судейским, все дела хранятся там!
   В большой комнате судейской коллегии присутствовал только один делопроизводитель, сидевший за маленьким письменным столом. Остальные три стола были свободны.
   - А где судьи? - спросила Альда.
   - Они сюда приходят только в дни заседания, миледи, - пояснил вскочивший со своего места делопроизводитель. - Альбер Латгард, к вашим услугам!
   - Глава купеческой общины Ожен Латгард вам не родственник?
   - Родной дядя, миледи!
   - Что же это вы, Альбер, не занялись семейным делом? Ладно, можете не отвечать. Я новый высший судья владений семьи герцогов Аликсан, и мне нужно ознакомиться с вашими делами. И не с теми, которые велись десять лет назад, а, скажем, за текущий год.
   - Садитесь за этот стол, миледи! - засуетился Альбер. - Здесь вам будет светлей, и стул помягче. Сейчас я вам дам все книги, а если будут какие неясности, всегда готов оказать помощь!
   За судейскими книгами она просидела три дня. Уже в тот же день прибежали оба судьи, видимо, вызванные Вилемом, но она их выгнала, а потом и сама ушла, забрав обе принесенные Альбером книги с собой.
   - Я их почитаю дома, - сказала она делопроизводителю. - Несколько дней обойдетесь без этих книг, потом вам их доставят.
   Это чтение оказалось интереснее простого чтения законов, но чем дольше она читала, тем мрачнее становилась.
   - Что это с тобой? - спросил Сергей. - Не заболела? За столько дней ни одной улыбки.
   - Хорошо, что ты мне поручил заниматься судами! - ответила она. - Если так судят в столице, то что может твориться в других городах! Каждые два дела из трех - это подтасовки и такое вольное обращение с законом, что оторопь берет! Я просмотрела больше полусотни дел, и все они выиграны городской верхушкой и купцами. Из простых людей тяжбу не выиграл ни один, хотя даже мне ясно, что в большинстве случаев никакой вины за ними не было. У кого-то обесчестили жену, у кого-то отобрали дом, а у многих ниоткуда появляются долги. Когда начинают судиться с дворянами, это не суды, а тихий ужас! А закон, дающий право любому благородному убить простолюдина и отделаться штрафом, нужно вообще отменить. Вот смотри, за случайное убийство штраф в сто золотых, за намеренное убийство без оснований - двести золотых, а за убийство из-за нанесенного оскорбления - вообще только двадцать! Любому достаточно сказать, что его оскорбили, и суд признает только его слова. К чему тогда все остальное? Убил, сказал, что оскорбили, и заплатил какие-то двадцать кружочков золота! И это цена жизни человека? Поэтому все так боятся связываться с дворянами, в том числе и судьи! Почти все законы, придуманные герцогами, нужно отменять, я нашла только два полезных. Менять законы королевства мы не вправе, но вправе вносить в них для своих провинций такие дополнения, которые полностью подменят собой основной закон. Но с законом об убийстве простолюдина благородным дополнениями не обойдешься. Тебе надо будет поговорить о нем с королем.
   - Тяжелый будет разговор, - вздохнул муж. - Дворянство - наша опора, а даже те, кто никогда без причины не поднимет руку на простолюдина, будут недовольны урезанием своих прав. Но ты права: законы нужно менять, особенно в части оскорбления чести. Для большинства заплатить сто, а тем более двести, золотых весьма накладно, а вот двадцать уже запросто. Давай ты составишь свой вариант, а потом мы его рассмотрим вместе перед тем, как я обращусь к королю.
  
  
  
   Глава 17
  
  
  
   Зима заканчивалась. Разошлись уже порядком надоевшие тучи, и все чаще днем стояла ясная, солнечная погода. Потеплело, и задули обычные для этого времени ветра, быстро высушивая грязь на дорогах. Еще декада-другая и по трактам королевства потянутся первые в этом году купеческие обозы.
   Сегодня с утра тоже было солнечно, тепло и ветрено. К обеду из замка приехали профессор Дальнер и инженер Марис Кальва.
   - Сначала пообедаете или поговорим, а обедать будем после? - спросил их Сергей. - Спрашиваю потому, что вас, профессор, с дороги обычно тошнит.
   - Эта поездка не стала исключением, - ответил Дальнер. - И ваши амортизаторы не слишком помогают. Все равно качает, только толчки не такие резкие. Так что я за то, чтобы немного отложить обед.
   - Ну, а я вообще не сильно проголодался, - сказал инженер. - Решайте сами, милорд.
   - Тогда пойдемте в мою гостиную и, пока все обедают, решим ваши вопросы.
   Они поднялись на второй этаж и прошли в герцогские покои.
   - Садитесь, господа, и хвастайтесь, - сказал Сергей. - Начнем с вас, профессор.
   - Мне есть чем похвастаться! - засмеялся Дальнер. - Фактически все, что мы с вами намечали, уже выполнено. Селитра поступает из двух мест, производство азотной и серной кислот позволяет изготовить нужное количество нитроглицерина, а сейчас еще в больших количествах начали делать пироксилин.
   - Что применяете в качестве целлюлозы?
   - Можно много чего применить, милорд. Мы в последнее время используем высушенный и измельченный лен. Жидкий нитроглицерин перегоняем в динамит. Долго экспериментировать не пришлось: все получилось с первого раза.
   - Стрелять им из баллисты не пробовали?
   - Пробовали, конечно. Только он от удара не всегда взрывается. Если снаряд попадал на камни, подрыв происходил всегда, а если на землю, то только в половине случаев. Так что, если выстрелить этими, как вы их называете, шашками по легионерам, половина из них не взорвется. Поэтому взрыватель необходим. Пироксилин для него прекрасно подходит. Сейчас мы заканчиваем работы со шнуром, который будем использовать в качестве запала. Там много всего намешали, но горит даже в воде и не гаснет от ветра при выстреле. Если намочить, а потом зажигать, то не загорится, пока не просушишь, а намочишь сильно, и можно уже не сушить, а выбрасывать. Сейчас пробуем обмазку, чтобы предохранить от влаги. Как только с этим закончим, вы получите мощное оружие. И руками можно бросать, и из метателей стрелять, разной будет только длина шнура. Если честно, мне временами становится страшно той силы, которую мы выпускаем в мир. Надеюсь, милорд, вы знаете, что делаете.
   - С нами или без нас это все равно стали бы использовать, - сказал ему Сергей, - только немного позже. У вашей взрывчатки, профессор, не только военное применение. Если я когда-нибудь все же займусь здешними дорогами, с помощью динамита получу в карьерах столько щебня, сколько будет нужно. Динамит, кстати, всем солдатам давать и не будем. Не получится контролировать в бою, кто швырнул шашку в противника, а кто засунул ее в карман. Да и опасно это тем, что с динамитом нужно грамотное обращение, а в армии оболтусов хватает. Задержится кто с броском, и рванет в своих же рядах. Вы сколько динамита сделаете до лета?
   - Мы сейчас в первую очередь должны переделать обычные зажигательные снаряды во взрывные. На это уйдет пара декад. За это время освоим производство шнура. А уж потом все производимые кислоты пустим на динамит. Пока его делаем только из того нитроглицерина, который уже был готов. До лета сделаем несколько тысяч шашек, если не уменьшатся поставки селитры.
   - Мы нашли еще несколько перспективных мест, - успокоил его Сергей. - Как там у вас новенькие?
   - Трудятся вместе с нами и изучают все, что вы нам дали. Есть много неясного, так что нам еще работать и работать.
   - А мне особо хвастать нечем, - сказал инженер. - Идею подшипников и троса понять легко, а изготовить вручную можно только штучный образец, который будет стоить на вес золота. Мы с вашим кузнецом пробуем разные материалы и способы изготовления, но на это нужны не месяцы, а годы. А вот баллисты для вас сделали настолько хорошие, что я даже сам не ожидал. Много в этом заслуги вашего кузнеца. Вот у кого руки золотые, да и голова не хуже! Я таких дуг, какие вышли у него, нигде не видел! Ставить бронзовые втулки на колеса и лить внутрь масло, тоже он придумал. Теперь по ровной плотной земле баллисту может тянуть один человек. И точность, и дальность стрельбы получились выше, чем у тех машин, которые я видел на кораблях. А ворот с двумя блоками позволяет взводить баллисту одному человеку! Правда, при частой стрельбе он все-таки быстро устанет, поэтому в расчете на растяжку дуг должны быть два бойца. Все баллисты пропитали составом, который препятствует горению. Из-за него и древесина не будет портиться.
   - Послушайте, Марис! Вы уже отдали в войска все восемьдесят машин, - сказал Сергей. - Я хотел вас попросить сделать такую баллисту, которую можно было бы быстро разобрать, перенести силами двух-трех человек, а потом так же быстро собрать. Конечно, она должна быть гораздо меньше по размеру и легче, чем наши. По сути, это большой арбалет, который должен стрелять динамитными шашками шагов на пятьсот. А вам, профессор под него нужно сделать несколько шашек в форме цилиндра с заостренным носом.
   - И где вы его хотите использовать? - спросил Дальнер.
   - Еще не знаю, но, думаю, что применение найдется.
   - Сегодня же сяду и прикину размеры, - сказал инженер. - Колес, я думаю, не нужно, стрелять можно и с упора. Профессор, у вас тошнота не прошла?
   - А у вас проснулся аппетит? - засмеялся Сергей. - Сейчас все выйдут, а мы зайдем.
   После обеда гости в сопровождении охраны отправились решать свои дела в городе, а Сергей решил вернуться в гостиную, чтобы, как и обещал, поговорить с Альдой о реформе судов. В коридоре у дверей в его комнаты рядом с гвардейским караулом стояли Джок и незнакомый Сергею дворянин.
   - У нас неприятности, милорд, - сказал Джок. - Уделите нам совсем немного своего времени.
   - Заходите, господа, - пригласил Сергей и, когда все зашли в гостиную и сели в кресла, спросил: - Что у вас случилось, граф, и кто этот молодой человек?
   - Это шевалье Эмер Золин. Он был лейтенантом в вашей армии, а потом перешел в мою службу и был направлен ко двору герцога Ингара. Несколько дней назад ему пришлось уносить оттуда ноги.
   - Значит, теперь у нас там никого нет? Да, это действительно неприятно.
   - Вы еще не все знаете, милорд, - сказал Джок. - Убит генерал Эжен Гошт. Как всем объявили, убийство связано с ограблением. Расскажите, Эмер.
   - Я получил ваше письмо по поводу предательства герцога, а более поздние инструкции до меня дойти не успели. Я не думаю, что герцог стал бы убирать генерала, если бы передумал. Новым генералом в его армии стал полковник Одер. Армию они усиливают, но далеко не так, как могли бы. Учитывая страх герцога по поводу планов империи, это дополнительно свидетельствует в пользу того, что воевать он с ней не собирается.
   - На чем вы погорели? - спросил Сергей.
   - Наверное, как и большинство - на связи, - ответил Эмер. - Свое поведение я считаю безупречным. Или взяли курьера, или меня выдал кто-то из Ордага, кто мог знать лично или хотя бы видеть в службе графа. Но в окружении герцога в последнее время новых лиц не было, так что, скорее всего, все-таки курьер.
   - Тот, кого посылали с инструкциями, не вернулся, - ответил Джок на вопросительный взгляд герцога.
   - Как вы думаете, шевалье, кого герцог может послать в Алатан? - спросил Сергей.
   - Наверное, кого-то из купцов, - не задумываясь, ответил Эмер. - Только они и их приказчики хорошо знают язык империи и могут хоть как-то ориентироваться в обстановке. И выбор у него небольшой. В провинции Ингар с империей торгуют только две семьи. Мальчишек он не пошлет, значит, кого-то из старших. Конечно, кое-кто из дворян учил имперский, но очень немногие, а в самой империи никто из них не был и тамошней жизни не знает. Мне граф сказал, что вы их хотите перехватить. Могу я спросить, зачем? По закону свидетельствовать против герцога никто из них не сможет, да и не будет из-за близких, а вам его вина и так очевидна. А если убрать герцога, вреда от его посыльных не будет никакого. Ну будет командующий армией рассчитывать на его поддержку, что в этом для нас плохого?
   - Интересный взгляд, - задумался Сергей. - Может получиться не вред, а польза. Только одного герцога убирать бесполезно, нужно убирать все семейство. И под словом "убирать" я имел в виду отстранение от власти, а не что-то другое. Если я еще могу допустить убийство самого герцога и его наследника, то остальную семью трогать не будем. У него ведь еще есть дочь?
   - Да, - подтвердил Эмер. - Славная девочка, вы правы, милорд. Ей всего шесть лет, а разница в возрасте с братом - десять.
   - У меня сейчас нет никаких средств для их устранения, - сказал Джок. - Могу предложить использовать парней Пармана. Им ничего не стоит захватить столицу Ингара, провести чистку и уйти. Один полк Пармана уже стоит в Бенитаре, а оттуда на лошадях можно добраться до столицы Ингара за пару дней. Я думаю, милорд, что тянуть с этим не стоит.
   - Вот что, шевалье, - сказал Сергей. - Я сегодня напишу два письма. Одно из них будет королю, второе - полковнику Строгу. Придется вам ехать сначала в столицу к королю, а если он даст добро, то в наши лагеря в Бенитаре. А пока идите отдыхать.
   - Не хотел я этим заниматься, - сказал он Джоку, когда Золин ушел, - но вы правы: тянуть с этим дальше нельзя. Тылы у нас должны быть чистые.
   - Когда прислать человека за письмами? - спросил Лишней.
   - Сейчас поговорю с женой по поводу судей и сяду писать, - пообещал Сергей. - Приходите к нам ужинать, сами и возьмете.
   - Из-за этих судей ваша жена забрала у меня такого специалиста! Можно сказать, с кровью выдернула. Но накопала она действительно много всего. Я просмотрел все дела, которые она хочет вернуть на пересмотр. Мразь и гнусь, других слов у меня нет. И ломать это будет очень трудно. Наверняка задействуют и мою службу. Вы не против, если я поприсутствую при разговоре?
   - Конечно, нет. Сам вам хотел предложить то же самое. А вот и она.
   В гостиную вошла Альда, за которой следовал невысокий, крепкого сложения человек со слегка крючковатым носом и неприятным взглядом глубоко посаженных глаз.
   - Здравствуйте, граф! - поздоровалась она с Лишнеем, как всегда, соблюдая этикет в присутствии посторонних. - Серг, позволь тебе представить господина Сэда Адена. Это тот самый знаток законов, о котором я тебе говорила. Я хочу с его помощью проконтролировать работу судей хотя бы в нашей провинции.
   - Вы действительно хотите помочь герцогине навести порядок в судах или действуете, исходя из других побуждений? - спросил Сергей, желая услышать не ожидаемый ответ, а то, как он будет сформулирован.
   - Да, милорд! - ответил Сэд, не отводя взгляда. - Я прожил достаточно долго, чтобы избавиться от иллюзий и верить в справедливые суды, но то, что творится сейчас, уже за пределами допустимого. Последний раз судами занимался еще старый Олимант, и с тех пор их никто не контролировал, вот судейские и обнаглели вконец.
   - И что же вы предлагаете?
   - Я думаю, что на них нужно напустить страху, милорд. Мы замучаемся все проверять и пересуживать, поэтому надо сделать так, чтобы они это сделали сами. Нам все равно негде брать других судей, по крайней мере, быстро их заменить не получится. Поэтому я предлагаю за нарушение законов и извращение фактов судей просто вешать, не особо мороча себе голову их общественным положением. Причем для начала повесить нескольких и сделать так, чтобы об этом узнали все остальные, и не только в нашей провинции. А потом всем дать срок на исправление всего того, что они рассмотрели за последние пару лет. Если найдем серьезные нарушения, повесим. И ответственность нужно распространить не только на самих судей, но и на глав магистратов с их помощниками. Судьи от них сильно зависят и поступают по указке сверху, вот пусть вместе и отвечают. Но наказать мало, надо еще сделать так, чтобы они не боялись судить честно. Почти все судьи из простолюдинов, поэтому выносить приговоры против высокородных для них чревато самыми тяжелыми последствиями, вплоть до смерти. Поэтому я предлагаю выпустить указ, в котором утвердить неприкосновенность самих судей. За убийство судьи вешать, будь убийца хоть графом. Другие действия против них так же должны сурово караться. А их защиту возложить на местную стражу.
   - Вы не дворянин?
   - Нет, милорд.
   - Тогда сделаем так, - сказал Сергей. - Я выпускаю указ, защищающий судей и вводящий должность Генерального инспектора, которым станете вы. А чтобы вас не прибили безнаказанно, я вам авансом даю дворянство. В указе вам будет дано право ареста любого судейского чиновника. Осуждать его на казнь смогу либо я сам, либо Верховный судья, который будет являться вашим непосредственным начальником. Нашим судьям тоже нужно дать время, как и всем остальным, а уже потом тащить на виселицу. Заодно посмотрим, как они это время используют. Список обнаруженных вами дел им не показывайте, пусть пересматривают все, а то герцогиня могла что-то пропустить. По пересмотру дел для судов всей провинции и об ответственности за нарушения в случае проверки для судей и верхушки магистратов будет отдельный указ после того, как разберетесь с нашим судом. По новым законам что-нибудь есть?
   - Извините, милорд, но сначала нужно разобраться с тем, что сделано на основе действующих законов, а только после этого что-то менять. Миледи только составила проект закона об убийствах. Я его прочитал и со всем согласен, боюсь только, что он вызовет сильное недовольство у части дворян. А принимать его или нет, должен решать король. Утверждение законов для всего королевства - это одно из немногих дел, право на которое никогда не оспаривалось никем из герцогов.
   - Вы правы, - согласился Сергей. - Зайдите завтра утром к моему секретарю. Указ и дворянская грамота для вас будут готовы. Вам с герцогиней нужно определиться с необходимыми тратами. Включите в них и содержание нескольких помощников, один вы много не наработаете. Желаю удачи, шевалье!
   - Вот так и переманивают сотрудников! - вздохнул Джок, когда Сэд Аден ушел. - Если бы не для вас, Альда, нипочем бы не отдал.
   - Давай свой проект закона, - сказал Сергей жене. - Завтра отправим гонца к королю, заодно и передаст. Копию-то сняла?
   Писать письма и указ он ушел к себе в кабинет. Первое письмо было Лазони:
   "Ваше величество, считаю необходимым принятие немедленных мер к герцогу Ингару. К сожалению, предупредивший меня о его предательстве генерал Эжен Гошт убит, а моему человеку пришлось бежать из Соргайла, и других людей при дворе Ингара у меня нет. Если у вас есть возможность действовать своими силами, я буду только рад. При любых вариантах действий прошу сохранить жизнь его жене и дочери. Если вы по какой-то причине не сможете действовать сами, я могу использовать полк, предназначенный для проведения специальных операций. Он захватит столицу Ингара, проведет чистку и отойдет обратно в лагерь. Оставлять провинцию без управления нельзя, поэтому я не буду возражать, если вы ее включите в свой домен. Буду благодарен, если в знак ответной любезности вы вернете мне ту часть провинции Парнада, которую я некогда отдал герцогу Рошти. Одновременно посылаю вам проект закона о наказании за убийство. Прошу рассмотреть возможность замены им существующего закона или издать указ, согласно которого каждый герцог вправе для своих провинций принять свой закон. Герцог Серг Аликсан"
   Полковнику Строгу было написано следующее:
   "По получении этого письма поднимайте полк по тревоге, обеспечьте весь личный состав лошадьми и двигайтесь к столице провинции Ингар. Вашей целью будет ее захват, физическая ликвидация герцога Эрика Ингара и его сына Альта. Жена и дочь герцога должны быть в целости и сохранности вывезены вами в лагеря и позже переправлены ко мне в Ордаг. Крайне желательно захватить, а если это не удастся, то ликвидировать начальника службы безопасности Ласа Эстера. Постарайтесь не устраивать сражений с войсками герцога и всю операцию провести по возможности быстро и бескровно".
   Посидев еще немного, Сергей набросал черновик указа о судьях и вышел в приемную отдать его секретарю для переписки набело. Когда он объяснял Рашту, что именно нужно сделать, приотворилась входная дверь, и дежурный гвардеец доложил, что прибыл посланник короля Мехала шевалье Март Валер с просьбой об аудиенции.
   - Пусть заходит, - кивнул Сергей и добавил секретарю: - Проводи его в кабинет.
   - Счастлив вас видеть, ваша светлость! - воскликнул шевалье, переступив порог кабинета.
   - Садитесь, Март, - пригласил Сергей, - и расслабьтесь: Рашт уже вышел. Вы ко мне по делу или просто соскучились?
   - Мы с вами, милорд, много общались вчера, - улыбнулся шевалье. - Я еще не успел соскучиться. Сегодня я по делу. Вчера вечером прибыл курьер с двумя письмами от моего короля. Одно было для меня, а второе - для вас. Возьмите, конверт.
   После прочтения письма Сергей некоторое время сидел молча.
   - Я все-таки надеялся, что этого не случится, - наконец сказал он. - Вам написали о союзе королевств?
   - Да, король меня поставил в известность, - ответил шевалье.
   - Не знал, что у вас были такие агенты в империи.
   - То, что империя не интересовалась нами, еще не означает, что ею не интересовались мы, - сказал шевалье. - Если бы у вас была сильная королевская власть, наверное, и вы бы от нас в этом не слишком отстали. Наверное, наш король, когда тратил на это немалые деньги, не думал о войне с империей. Просто в ней много такого, что и нам бы не помешало.
   - Возможно. Вам что-нибудь известно о союзе королевств? Я о них почти ничего не нашел. Все сведения двухсотлетней давности.
   - Мы знаем ненамного больше. Они отгородились так, что и в империи о союзе мало что известно. Мы знаем, чего можно ждать от империи, а вот от этих... Известно, что флот у них, если и меньше имперского, то ненамного, поэтому нашим флотом его не остановить. Король прилагает все возможные усилия по укреплению армии, но у нас слишком мало времени, и слишком велики были потери в прошедшей войне. Исходя из того, что не в ваших интересах, чтобы у границ королевства обосновались чужаки, мой король хочет заключить военный союз и просил узнать, как вы к этому относитесь.
   - Конечно, я не в восторге от чужаков у своих границ, - сказал Сергей, - но, может быть, они и здесь от всех отгородятся и не будут о себе напоминать? Мне, если честно, не слишком нравиться иметь под боком таких беспокойных соседей, как вы. Сколько раз мы уже с вами воевали? И каждый раз первыми в драку лезли вы. Вот вам мое слово, Март. Если Мехал действительно хочет союза, пусть его заключает не только на время войны, а навсегда. Открываем границы и начинаем жить, как это положено хорошим соседям. Будем торговать и ездить друг другу в гости, женить детей и вместе давать укорот всем, кто захочет поживиться нашим добром. Мы с вами один народ, а по вашей воле больше ста лет собачимся, вместо того чтобы жить нормально. И об этом союзе у вас должны знать все. Если Мехал этого не захочет, пусть отбивается самостоятельно, нам и так будет нелегко, еще кому-то помогать...
   - Я передам! - сказал шевалье. - Сегодня же отправлю гонца.
   - К вам у меня просьба. Если король будет кого-нибудь сюда посылать, пусть этот гонец заедет к моему посланнику и скажет, что я приказал дать записку. А то уехали, и ни ответа ни привета. Вы их там не рассадили по подвалам?
   - Что вы такое говорите, милорд! - обиделся Март. - Мы не дикари и на такое не пойдем, особенно сейчас, когда в вас заинтересованы. Я не знаю, почему молчит ваш посланник, но уверен, что его молчание вызвано совсем другими причинами. А записку и от вас можем передать, а то кто нам из ваших поверит?
   - Дело говорите, Март, - согласился Сергей. - Сейчас я ее набросаю.
  
   - Ваше величество! - обратился секретарь к королю шестью днями позже. - У вас просит аудиенции курьер герцога Аликсана шевалье Эмер Золин.
   - А почему он просто не отдал пакет? - спросил Лазони.
   - Он сказал, что приказано отдать лично в руки и дождаться ответа.
   - Ты проверил его грамоту? Ну, если все в порядке, пригласи, пусть войдет.
   - Приветствую, ваше величество! - обратился к королю Эмер. - Прошу вас принять письмо от моего господина!
   Лазони взял пакет, сломал печать и прочел небольшое письмо Аликсана. Некоторое время он молча сидел, опустив голову, потом посмотрел на шевалье.
   - Вы в курсе того, что здесь написано?
   - Я знаю содержание письма, ваше величество. Если вы дадите добро, я должен отвезти приказ командиру полка.
   - Почему послали именно вас?
   - Я некоторое время жил при дворе герцога Ингара и неплохо его изучил.
   - В письме говорится о проекте закона. Где он?
   - Возьмите его, ваше величество, его дали отдельно.
   - Что вы должны делать, когда все закончится?
   - Вместе с женой и дочерью герцога вернусь в Ордаг.
   - Везите свое письмо, шевалье. Когда увидите герцога Аликсана, скажите, что я согласен на обмен. Он поймет, что я имел в виду. А законом я обязательно займусь, только это потребует времени. Думаю, герцог будет доволен.
   - Ваше величество, велено еще кое-что передать на словах. Когда письмо к вам было уже написано, к герцогу пришел посланник Мехала. Король Сотхема точно выяснил, что на них пойдет войной союз королевств и хотел узнать мнение Аликсана насчет военного союза между нашими королевствами.
   - И что Аликсан? - спросил Лазони.
   - Герцог ответил, что не против союза, но не на время войны, а на вечные времена. Но право на решение он оставил вам.
   - Он все правильно сказал, - кивнул король. - Мне нечего от себя добавить.
  
   Два дня прошли у Эмера в скачке на сменных лошадях с непродолжительными ночевками на постоялых дворах, прежде чем он достиг воинских лагерей в провинции Бенитар.
   - Я послан со срочным поручением к полковнику Строгу от герцога Аликсана, - сказал он старшему конного патруля, перехватившего его недалеко от ближайшего лагеря. - Где мне найти его полк?
   - Покажите грамоту! - приказал лейтенант, прочитал протянутую ему бумагу и приказал двум своим солдатам проводить курьера в расположение второго особого полка.
   Там пришлось отдать коня патрулю и в сопровождении двух бойцов пешком идти в расположение штаба.
   - Вы идете с нами? - спросил полковник, прочитав приказ.
   - Да, - ответил шевалье. - Я должен помочь вам найти герцога, наследника и начальника службы безопасности, а после сопровождать жену и дочь Ингара в Ордаг.
   - Сейчас поднимем полк по тревоге, а вас я передам разведчикам.
   После двух дней пути полк занял большое село в двадцати лерах от столицы Ингара. У крестьян купили скотину и продукты, взяли в долг одежду и повозки и в послеобеденное время направились к тракту. В этом "крестьянском" обозе ехали пятьдесят бойцов, которые должны были захватить ворота. Следом за ними под видом дворянина с вооруженной свитой следовали еще три десятка бойцов. Среди них был и шевалье Золин. Захват произошел буднично и бескровно. Связанных караульных отнесли в их караулку, где семеро "крестьян" поменяли одежду на ту, которую сняли с пленников. Пришедшая смена караула оказалась кстати. Еще восемь стражников в упакованном виде отправились в караулку, наделив своей амуницией восьмерых бойцов. Остальные сгрузили с телег продукты и достали уложенную на самое дно одежду и оружие. Вылетевший из-за поворота дороги полк в считанные минуты достиг городских ворот, вызвав панику на других участках стены, и проследовал в центр города, оставив с полсотни бойцов в подкрепление "стражникам". Шевалье провел полк к герцогскому дворцу, а потом с тремя отделениями разведчиков бросился к расположенному в двух кварталах зданию службы безопасности. Охранявшие здание стражники растерялись, когда проезжавшие по улице всадники в мгновение ока окружили здание и навели на них взведенные арбалеты. К сожалению, начальства на месте не оказалось, и пришлось потратить время на то, чтобы согнать в подвальное помещение всех агентов и запереть дверь.
   Ласа Эстера взять живым не удалось: когда захватывали дворец, он находился вместе с герцогом, оказал сопротивление и был застрелен. На полу рядом с Ласом с двумя болтами в груди лежал герцог Ингар. Во дворце за мечи схватились только гвардейцы. Двух из них пришлось убить, остальных обезоружили и заперли в первых попавшихся комнатах. Сына Ингара нашли в его комнатах вместе с каким-то молодым человеком. Оба схватились за мечи, но молодого герцога застрелили, а юношу с его мечом просто заперли, закрыв за собой дверь.
   Когда начался захват дворца, герцогиня Леора была вместе с дочерью в зимнем саду. С гвардейцами дрались у парадных подъездов и у герцогских покоев, которых были в другом конце дворца, поэтому она не услышала шума схваток. Когда распахнулись двери, и в сад вбежали солдаты в незнакомой форме с перекошенными яростью боя лицами, герцогиня сразу все поняла, обняла дочь и закрыла глаза, умоляя богов, чтобы их убили быстро и без надругательств. Смерть медлила, и она открыла глаза, пытаясь понять, что происходит. Солдаты расступились, и по образовавшемуся проходу к ней подошел молодой дворянин со смутно знакомым лицом.
   - Я шевалье Эмер Золин, - сказал он Леоре. - Вы меня должны были видеть в свите вашего мужа. Мне жаль, миледи, но ваш муж задумал измену королевству, а сын был с ним заодно. Их больше нет, но в отношении вас с дочерью есть приказ герцога Аликсана сохранить и доставить к нему в столицу. Вы ни в чем не виновны, поэтому не ждите никакого зла. О вашей судьбе и о судьбе вашей дочери позаботятся. Сейчас служанки собирают вам вещи. Давайте пройдем к вашим покоям, вам нужно переодеться в дорогу. И, пожалуйста, поторопитесь. Не хотелось бы драться с вашей стражей и проливать чью-то кровь, ее по вине вашего мужа и так пролилось достаточно.
   Собрались очень быстро, после чего сели в уже поданную карету. Один из бойцов сменил на козлах кучера и завел карету в середину колонны, в которую строился полк. Из города выбрались без проблем. Численное превосходство захвативших город бойцов, их отличное вооружение и уверенное поведение отбили у городской стражи всякое желание хвататься за оружие, тем более что никаких бесчинств захватчики не чинили, и, судя по всему, собрались убраться из города. Со стоявшими у ворот крестьянскими возами связываться не стали и оставили их в городе, заплатив хозяевам серебром. Полк беспрепятственно прошел на короткое время лишившуюся хозяина провинцию и свернул на ведущую к лагерям дорогу.
  
  
  
   Глава 18
  
  
  
   - До начала лета остался месяц, - сказал собравшимся король Мехал. - Мы почти восстановили довоенную численность армии. Увеличить ее еще больше уже не получится. Теперь нам нужно решить, как лучше распорядиться тем, что у нас есть. На помощь соседей можете не рассчитывать. Заключать договор они отказались, а если бы и заключили, толку от него... На них самих вот-вот навалится империя. Я пока приказал сосредоточить большую часть армии в прибрежных районах и создать там запасы продовольствия. Теперь я бы хотел знать ваше мнение, откуда будет нанесен удар. Капитан Золес, говорите вы.
   Капитан порта Барин Золес был напуган вызовом к королю, поскольку обычно ничем хорошим такие вызовы не заканчивались. Он не мог предположить, что королю понадобится его мнение. Не водились такого за королем Сотхема - интересоваться мнением подчиненных ему людей. Видать, и правда навалится враг.
   - Я думаю, ваше величество, что если на нас нападут с моря, то нападут непременно на порт, - оправившись от страха и смущения, сказал он. - Побережье у нас не такое протяженное, как у соседей, и в западной части оно мало пригодно для высадки. На границе с Сандором стоят горы, которые спускаются в пролив, а на добрую сотню лер от них прибрежные воды изобилуют рифами, поэтому капитаны туда соваться не любят. Слишком велик риск остаться без корабля. Восточнее мест для высадки много, но в отличие от побережья Сандора, где на побережье лесов почти нет, на нашем трудно найти место, где бы их не было. И нормальных дорог нигде, кроме нашего порта, нет. По тем, какие есть, идти с войском, а тем более везти боевые машины, очень трудно. Кто бы на нас ни напал, я думаю, он это сумеет разузнать.
   - Как укреплен порт? - спросил Мехал.
   - Мы никогда не воевали на море, - извиняющимся тоном ответил Золес. - Если бы не пираты, никакой обороны не было бы вовсе. Поэтому все, что у нас есть, на них и рассчитано. У входа в бухту постоянно дежурят стражники. Они и огнем сигналить могут, и берегом добежать и упредить раньше, чем подплывет неприятель. У меня в подчинении сотня солдат и еще две сотни в городском гарнизоне. На трех портовых башнях стоят метатели. За счет высоты башен увеличиваем дальность обстрела. Шесть таких машин могут метать ядра средних размеров на четыре сотни шагов. В одном из портовых складов остались метатели, которые стреляли заостренными бревнами. Дальность стрельбы у них всего двести шагов, но такое бревно проломит любой борт. С момента получения приказа мы все эти метатели вытащили наружу, привели в порядок и приготовили бревна для стрельбы. Пока это все, что есть.
   - Что еще можете предложить?
   - Если нам дадут солдат, и в этом году не будет торговли, я бы начал, пока есть такая возможность, вывозить жителей из города вглубь страны. И солдат было бы куда заселить, и действовать можно было бы без оглядки на население. А все причалы с появлением неприятеля нужно хорошо полить маслом. Они идут с небольшим наклоном к морю, поэтому при высадке десанта часть бойцов непременно окажется в воде и пойдет на дно.
   - У вас есть что предложить, адмирал? - видя, что капитану больше нечего сказать, спросил король своего командующего флотом.
   - Кораблям, которые у меня есть, нечего противопоставить десанту, - ответил адмирал. - Они небольшие, и метатели на них бьют малыми ядрами на пару сотен шагов. Нас расстреляют, прежде чем сможем приблизиться для абордажа, поэтому предлагаю оставить в порту одну галеру. Она будет курсировать вдоль побережья и при появлении неприятеля загодя предупредит защитников порта. Потом галерой придется пожертвовать. Плохо, что на входе в бухту большие глубины, а то можно было бы ее там затопить. Остальные корабли, в том числе и купеческие, предлагаю отвести далеко на восток, где к морю выходит пустыня. Купцы сохранят свои корабли, а мы позже, когда неприятель начнет плавание одиночными судами, сможем их перехватывать и топить. Только туда нужно будет завезти продовольствие. Пресная вода в бухте у сандорцев есть.
   - Что еще за сандорцы? - удивился король.
   - Один чокнутый дворянин из Сандора со своими людьми, - позволил себе ухмыльнуться адмирал. - Он там обосновался еще за год до войны. Кроме одного нашего купца, который продавал ему провиант, о нем вообще никто не знал.
   - Что он там делает? - спросил канцлер. - Ищет золото?
   - Ищет, только не золото, а яйца демов.
   - Зачем они ему? - удивился король. - Точно чокнутый!
   - Ему кто-то сказал, что где-то далеко на севере материка имперцев демов выводят из яиц и приучают к седлу. Вот и ему тоже захотелось.
   - Ну и как?
   - Говорил, что видели следы демов, но пока ни одной кладки не нашли. Повезло, что их самих демы не тронули, по крайней мере, осенью были живы.
   - Я слышал только об одном человеке, который к нам прибыл оттуда, - задумчиво сказал Мехал. - Это герцог Аликсан. Если это сказал он, к возне этого дворянина с яйцами демов стоит присмотреться. Устройте стоянку в той бухте, где они стоят лагерем, и между делом понаблюдайте. Генерал Даргус, что вы думаете предпринять после того, как противник захватит порт?
   - Ваше величество! - поднялся генерал. - Наступать они будут по тракту, поэтому я уже отдал приказ искать на нем такие места, где проще всего держать оборону. Устроить простые заграждения - дело недолгое. Если там густой лес, его легко сделать непроходимым. Конечно, любой завал можно разобрать, а через любой лес прорубить дорогу, но это приведет к потере времени и людей. А более крупные сражения могут быть лишь вблизи городов, где сведен лес и есть место для битвы.
   - Противник должен напасть в начале лета, - сказал король, - но вы на всякий случай должны быть готовы раньше. Пусть каждый из вас подумает, что мы можем сделать еще. Разрешаю с этим обращаться прямо ко мне.
  
   - Противник нападет в начале лета, но мы должны быть готовы раньше, - сказал Сергей, оглядев собравшихся. - После этого совещания я уезжаю к войскам, а вам тут нужно будет доделывать недоделанное.
   - Откуда сведения насчет сроков? - спросил генерал Парман.
   - Мехал передал, - пояснил Сергей. - Он оказался предусмотрительней остальных и внедрил в империю своего человека, которому удалось забраться достаточно высоко. Корабелы сорвали сроки постройки десантных судов, иначе высадка началась бы раньше. Вы, Альбер, остаетесь старшим в армии. Сил здесь оставили немного, но и сражаться вам, надеюсь, не придется. В лагерях, кроме одного из ваших полков, остаются еще два пехотных полка и три эскадрона кавалерии. Кроме этого, в гарнизоне Ордага еще триста солдат и стража, которую в случае необходимости можно будет использовать. Полк Вилера вам не подчиняется, его задача - защита тракта. Если ему будет трудно держаться, окажите помощь. И направьте дополнительно солдат на охрану замка. Что бы ни случилось, все, кто там работает, должны уцелеть. Теперь еще одно дело, которое придется выполнять вам. С птицами у нас с вами пока ничего не получается, поэтому будем развивать связь по-другому. Сколько ему потребуется времени, чтобы добраться до столицы короля, если послать отсюда гонца с двумя лошадьми?
   - В зависимости от погоды, - ответил Парман. - Дней семь, может быть, восемь.
   - А вот моим способом пакет дойдет за пару дней, а то и раньше, - довольно сказал Сергей. - В моей стране это назвали бы эстафетой. Один человек, дайте вы ему хоть табун лошадей, не сможет долго двигаться быстро. Даже легким галопом лошадь не будет скакать полдня, даже если она идет без всадника. Все равно приходится переходить на шаг для отдыха, иначе вы ее загоните, да и человек не железный, ему тоже нужно отдыхать. Прибавьте время на сон и еду. В моем способе через каждые двадцать пять-тридцать лер имеется всадник со свежим конем, которому несложно галопом доскакать до следующего всадника и передать пакет. Потом он возвращается на прежнее место, а получивший пакет везет его дальше. И так по цепочке в любое время дня и ночи. Конечно, потери времени будут. Нужно разбудить следующего курьера, а тому - оседлать коня, но все равно весть дойдет в три-четыре раза быстрее.
   - Это сколько же нужно таких постов? - спросил Парман.
   - А вот это вам и нужно выяснить в первую очередь, - сказал Сергей. - И сделать это нужно быстро. Пустите всадника галопом от города, и пусть так скачет, пока не увидит, что коню нужно дать передышку. Отмечаете это место и пускаете следующего всадника на свежем коне. Если вблизи нужного места будет деревня или постоялый двор, пост устроим там, если нет, придется строить небольшой дом с конюшней и изгородью. Строители у нас освободились, так что не вижу проблемы. Деньги на это есть. Скоро лето, и уже тепло, поэтому пока стройте без изысков, лишь бы была крыша над головой. Позже можно будет утеплить дома и застеклить окна. Обязательно нужна надежная изгородь, да еще собаки, чтобы наших курьеров не застали врасплох. На каждом посту должно быть два человека и две лошади. И обеспечьте их всем необходимым для жизни. Все делаете только до земель Лантара, дальше он продолжит сам, как и король на своих землях. По моим прикидкам у нас должно быть двадцать таких постов, причем половина из них придется на постоялые дворы. Так что много вам строить не придется. На ваши плечи, граф, как всегда, взваливаю ответственность за безопасность провинции, в первую очередь ее столицы. Помимо Пармана вам будут подчиняться наши пограничники. Их на границе с Сотхемом пока только два кавалерийских полка. Будьте предельно осторожны. На соседей навалится союз королевств и, если мы хоть примерно знаем, чего ждать от империи, то об этих вообще ничего неизвестно. Если Мехал их не удержит на побережье, то готовьтесь к тому, что могут появиться их беженцы. Граница заселена слабо, поэтому много их не будет. Благодаря своевременным закупкам продовольствия, его у нас хватит, чтобы прокормить половину населения Сотхема, а летом можно обойтись без жилья, сделайте только навесы от дождя. На границе не написано, где наша земля, а где Сотхем, так что враг может забраться и к нам. Попробуйте тогда захватить пленных, а всех прочих уничтожить. Если не справятся пограничники, быстро ведите туда особый полк. У его парней найдется управа на врагов Мехала, какое бы оружие у них ни было. В случае необходимости посылайте известие эстафетой, но не доводите ситуацию до крайности. Вашу весть я получу быстро, но вот сам с подмогой буду идти самое малое семь дней. Как только высадятся имперцы, я пошлю вам сообщение и дальше постараюсь держать в курсе самых важных событий. Граф, особая просьба будет присмотреть за моей семьей и принцем. Скорее всего, Барни с Аглаей пришлют своих людей узнать, как у нас идут дела. Ничего от них не скрывайте, а если решат поучаствовать, я буду только рад. Если ситуация на границе с Сотхемом будет нормальная, дайте им сопровождение, и пусть ведут свои армии к нам. Если же на границе начнется заваруха, пусть помогают здесь, а мы там как-нибудь и без них обойдемся. По всем проектам люди на местах знают, что им делать. Будет что-то неясно, обращайтесь к моему секретарю. Рашт в курсе почти всех моих дел. Все, господа, с семьей я уже простился, теперь прощаюсь с вами. Наверное, то, что нам приготовила судьба, будет самым тяжелым и ответственным испытанием для каждого из нас. Если выдержим, вряд ли кто-нибудь еще будет нас испытывать на прочность, по крайней мере, при жизни большинства из вас.
  
   - Адмирал, доложите готовность флота, - обратился император к командующему боевым флотом империи Кармию Лагерту.
   - Все корабли могут выйти в плавание хоть сегодня, - ответил адмирал, - кроме тех, которые должны высаживать десант на побережье. Из двадцати судов готова половина, а остальные корабелы обещали передать только через месяц. Но у меня и на уже готовые нет полных команд. Я хотел снять с патрулирования берегов часть кораблей и использовать их экипажи, но Сенат своим решением запретил мне это делать. Пришлось срочно набирать моряков с торговых кораблей. Моряки там неплохие, но их все равно нужно доучивать. Если бы не это, могли бы начать войну еще весной, пусть и не с полным составом судов. По отзывам торговцев побережье Сандора удобно для высадки почти на всем протяжении и из-за пиратов очень слабо заселено. Так что нам никто не помешал бы сделать пару лишних рейсов, чтобы перебросить всю армию.
   - Разведка вроде бы посылала кого-то узнать места, удобные для высадки десанта, - сказал император, повернувшись к Главе службы защиты империи. - Что-нибудь нашли?
   - Из всех заброшенных в Сандор агентов вернулся только один, которому поручили выкуп сына сенатора Лорана, - ответил Глава. - Квестор Север Лоран попался сам и сдал всех своих агентов.
   - Этот агент у вас? - спросил император.
   - Нет. Он дал ценные показания, помог вернуть Севера отцу и отказался возвращаться, так что все его показания сейчас под вопросом.
   - А причина?
   - Он влюбился, - усмехнулся Глава. - Я читал его личное дело. Никогда бы не подумал, что так мог поступить человек с его биографией. Интересная ему, должно быть, попалась женщина. Красоток и в империи хватает.
   - Ладно, если остался, ему же хуже, - прервал обсуждение агента император. - Консул, в каком состоянии армия вторжения?
   - Первый десант, в который наметили десять легионов пехоты и пять тысяч кавалерии готовы к отправке, - ответил консул Ортисий. - Второй десант собран весь, за исключением семнадцатого легиона, который послан на границу с союзом. Пусть пока там и находится, а то у меня и так трудности с размещением такого количества войск поблизости от Алатана. Проблем с армией не будет, мой император. За три дня до отплытия я соберу всех.
   - В Сандоре узнали о грядущей войне, - сказал император консулу. - Вы не поменяли из-за этого своих планов?
   - Не вижу смысла что-то менять, - ответил Ортисий. - Если бы это был Сотхем, тогда мог поменять, а у этих даже нет нормального короля. Я думаю, что они нам не противники.
  
   - В империи не пересмотрели сроков высадки? - спросил король союза королевств Ольдар канцлера Фрея Лобера.
   - Сенатор имеет доступ к этим планам, а раз он ничего не передал, значит, сроки не изменились.
   - Сколько бойцов хотите задействовать?
   - Герцог Эмил Борже думает, что тридцати тысяч ему хватит на всю компанию. В резерве будем держать еще двадцать тысяч на случай, если его оценки не совпадут с реальным ходом войны. Но, вообще-то, он излишней самонадеянностью не страдает.
   - Это в три раза меньше того числа бойцов, которое хочет использовать император, - сказал король, - а Сотхем по их оценкам более серьезный противник из-за сильной королевской власти и лучшей организации армии.
   - Наши соседи по-прежнему, как и двести лет назад, воюют числом, - засмеялся канцлер. - В их армии с тех пор почти ничего не изменилось, разве что повысилось качество идущего на оружие и доспехи металла, и стали применять на флоте компас, да и то идею украли у нас, когда бурей на их побережье выбросило один из наших кораблей. Сила есть, зачем напрягать голову? Я согласен с герцогом в том, что нам хватит сил. На победу нам бы хватило и меньшего числа, просто тогда пришлось бы долго зачищать территорию королевства.
   - Мне не хочется видеть герцога, - сказал король. - Предупреди его ты. Граница между королевствами вряд ли имеет какие-то оборонительные сооружения. Там, наверное, вообще нет никаких разделяющих знаков. Пусть захватит местных и будет осторожным, чтобы не забраться в Сандор. Нам не стоит дразнить императора. Если наши войска столкнутся там, война неизбежно перекинется сюда, а это было бы нежелательно. Ты говорил с нашими адмиралами по поводу готовности флота? Оружие загрузили?
   - Наш флот всегда готов, - довольно сказал канцлер. - Обычное вооружение давно на кораблях, а дополнительные средства погрузить недолго. Моряки не хотят хранить их на кораблях. Завтра решили послать несколько быстроходных кораблей поохотиться в проливе у побережья Сотхема. Нам надо захватить какой-нибудь корабль. Кто, как не моряки, знает особенности своего побережья. Рифы для нас в этой войне будут гораздо опасней, чем сами сотхемцы.
  
   - Ну что ты такая печальная? - обняла Лани Альду. - Он не дурак и прекрасно понимает, сколько всего от него зависит, поэтому сам в драку не полезет.
   - На войне всякое может случиться, - ответила Альда, - тем более воевать будем с таким сильным противником. Бывает, что и командующие гибнут, а у меня в случае несчастья даже не останется от него ребенка! И зачем тогда жить?
   - Серг мне брат! - рассердилась Лани, - но я не страдаю и заранее его не хороню, и тебе подобными глупостями заниматься не нужно! Займись лучше своими законами, и отвлечешься, и толк будет.
   - Он уехал, и мне сразу все стало неинтересно! - со слезами на глазах пожаловалась Альда. - Ничего не радует, тоскливо и хочется только одного - мчаться за ним вслед!
   - Любовь тебе на пользу не пошла! - заявила Лани. - Вспомни, какой ты была до замужества! Ты в армии пользовалась большей популярностью, чем брат. Альда неистовая! А как тебя назвать сейчас? Альда унылая? Бери пример с меня. Любить нужно, не теряя головы!
   - И кого же это ты любишь? - улыбнулась девушка. - Камила?
   - Конечно! Мы с ним уже даже один раз поцеловались!
   - Ну и что ты почувствовала?
   - Пока ничего, - призналась Лани. - Но мы еще попробуем.
   - Не спешили бы вы с этим, - посоветовала Альда девочке. - Твое время еще не пришло. Все еще у вас будет. Пока это не столько любовь, сколько дружба. Понимаешь, любить, не теряя головы, нельзя. Если ты спокойно рассуждаешь о своей любви, это вовсе не любовь! И старайся не вертеть Камилом, ни к чему хорошему это не приведет. Если мужчина или даже мальчишка, из-за симпатии к девушке жертвует своим самолюбием, надолго его не хватит. Женщина должна восхищаться парнем, а не постоянно демонстрировать ему свое превосходство. Камил и так знает, что ты замечательная и непохожая на других, зачем же обижать его, постоянно тыча носом в свою исключительность? Женщина берет мужчину не силой и умом, а мягкостью, нежностью и лаской! Подумай об этом.
   - Спасибо, я подумаю, - пообещала Лани. - А ты все-таки чем-нибудь занялась бы. Съезди к кому-нибудь в гости, что ли! А то твои телохранительницы от скуки скоро весь виноград в гостиной съедят, а потом будут маяться животом.
   - И к кому?
   - Хотя бы навести Галу. У нее муж ушел на войну, да и отец, наверное. Ей тоже одиноко и тоскливо, только она к тебе за утешениями не придет, хоть сейчас и баронесса.
   - А ведь действительно! - оживилась Альда. Сейчас и съезжу. Тебе никто не говорил, что ты молодец?
   - Все вокруг. Захвалили ребенка на фиг!
   - Ты специально произносишь это дурацкое слово, пользуясь отсутствием брата? Не прекратишь, все ему расскажу. Веди себя приличней, ребенок, ты у нас почти принцесса, а в будущем станешь королевой. Так что избавляйся от этих словечек.
   Дом барона Сура Лаграха в новом городе не сильно отличался от прочих. Гвардейцев Альда не взяла, поскандалив из-за этого с Лебом Сорди, замещавшим ушедшего в поход капитана.
   - Я еду в новый город к подруге и моих женщин в этой поездке достаточно! - сказала она Лебу. - Если хотите, можете хоть всей гвардией сопровождать, но в отдалении, и в дом я никого не возьму!
   На стук выбежала открывать молодая девушка, взятая в дом служанкой.
   - Проходите, миледи! - почтительно поклонилась она Альде. - Госпожа сидит дома. Только она - девушка замялась - не совсем готова к приему гостей. Может быть, я ее предупрежу?
   - Ничего, - успокоила ее Альда. - Мы с вашей госпожой подруги, так что я как-нибудь переживу ее неготовый вид. А вам девушки, - сказала она своей охране, - наверное, лучше пока побыть в саду. Я вас позову чуть позже.
   Гати хотела возразить герцогине, но Лади взяла ее за руку и потянула на скамейку, шепотом объяснив, к кому они приехали. О Гале она слышала от сестры герцога.
   Гала действительно была не в лучшем виде для приема гостей: она сидела у окна спальни и плакала.
   - Ну что тебе нужно? - не оборачиваясь, сказала она на звук открывающейся двери. - Сказала же не беспокоить! Уже и пореветь нельзя!
   - Разве это дело - плакать в одиночку? - с улыбкой спросила Альда. - Скажи, о чем плачешь, поплачем вдвоем.
   - Ваша светлость! - воскликнула Гала, вскакивая с кровати и собираясь отвесить поклон.
   - Поклонишься - дам по шее, - пообещала Альда, - а еще раз обзовешь светлостью, обижусь, и ноги моей в твоем доме больше не будет! Здравствуй, Гала! Это сколько же мы с тобой не виделись? Дай я тебя хоть обниму!
   Некоторое время Лади спокойно сидела на скамейке, дожидаясь вызова хозяйки, потом начала волноваться. Не выдержав, она встала и зашла в дом. Следом за ней вошла Гати. Услышав всхлипывающие звуки, обе рванулись к спальне и распахнули дверь. У окна, обнявшись, плакали две девушки, а чуть поодаль стояла заплаканная служанка.
  
   - Я плыву с вами, - спокойно сказал капитану невысокий мужчина с невзрачной внешностью, одетый в обычную матросскую робу.
   Если бы не золотой диск на цепочке, надетый на его шею, капитан выгнал бы нахала вон. Диск, с которого на капитана бесстрастно смотрело изображение недремлющего ока службы ревнителей, не давал этого сделать.
   - А раньше нельзя было предупредить? - проворчал он. - У меня для вас нет помещения.
   - Мне не нужна отдельная каюта, - сказал ревнитель, пряча свой медальон в вырез рубахи. - На мне не зря эта одежда. Надеюсь, в матросском кубрике для меня найдется место? Вот и прекрасно. Зовите меня Родом. И, капитан, меня сюда прислали не следить за вами, а помогать. Я выучил язык жителей королевств, поэтому помогу вам выбрать нужного пленника, а не тащить их всех с собой. Предупредите только своего помощника, чтобы он не стал при всех выяснять, откуда я такой взялся.
   Приказ отправиться на охоту к противоположному побережью пролива капитан получил сегодня утром и сразу же отправил вестовых за находившимися в увольнении матросами. Они быстро нашли всех, кроме одного, чье место занял явившийся ревнитель.
   "Может, потому и не нашли, что тебе потребовалось место в кубрике?" - подумал капитан, глядя на ревнителя, который вместе с остальными отвязывал причальный конец.
   Захлопали развернувшиеся паруса, и длинный, узкий корабль все быстрее поплыл к выходу из бухты, а потом добавил паруса и развернулся курсом на юг. Два дня плаванье длилось без перемен. Ветер был попутный, море в проливе не штормило, а свободные от вахты матросы, у кого еще позвякивало серебро в карманах, играли на него в кости. Утром третьего дня сыграли боевую тревогу, и матросы заняли свои места, сняв чехлы с пушек.
   - Полностью открывай вентиль, дубина! - ругал помощник капитана кого-то из матросов. - Не докрутишь, и при выстреле быстро упадет давление, а за утопленный снаряд с тебя спустят шкуру. Это не боевой, здесь специальная начинка. Он стоит столько же, сколько стоит твое месячное жалование с тобой в придачу! К бою готовьте только носовые орудия, остальным сегодня стрелять не придется.
   Матрос-наблюдатель увидел с поднятой над кормой вышки верхушки мачт корабля, и теперь они его быстро догоняли. Вскоре и остальные увидели вначале мачты, а потом и весь корабль.
   - Купец! - сказал капитан и пояснил для Рода: - Слишком широк и борта высокие. Опять же паруса не те, что на военных кораблях. Но нам так даже и лучше. Берег они знают не хуже военных, а разговорить будет легче.
   На купеческом корабле заметили преследователей и сделали единственное, что было в их силах, - повернули к берегу. Но при этом они потеряли скорость.
   - Всем приготовиться к бою! - закричал помощник капитана. - И не забудьте поменять иглы, олухи! Обнаружу на корабле хоть один труп, со всех шкуры спущу!
   - Зря потратили часть воздуха из баллонов, - сказал капитан стоявшему рядом с ним Роду. - Слишком сильный ветер. Стрелять усыпляющим газом нет смысла, только зря потратим дорогой снаряд: все тут же сдует ветром. Смотрите, они тоже готовятся к бою! Наверное, принимают нас за пиратов.
   - Мы для них хуже пиратов, - ответил ему ревнитель, взводя для выстрела игломет. - Те иногда оставляют жизнь.
   Когда расстояние сократилось да пары сотен шагов с купеческого корабля начали стрелять из арбалетов, причем довольно точно. Один из матросов упал с простреленным горлом, другому болт попал в руку, перебив кость.
   - Выбить арбалетчиков! - приказал капитан, который укрылся от обстрела за мачтой. - Быстрее, сучьи дети, если не хотите раньше времени отправиться к богам!
   - Не рано? - спросил присевший на палубу Род. - До них сотня шагов, далековато для нашего оружия.
   - Кого-нибудь да зацепят, - ответил капитан, - да и расстояние быстро сокращается!
   Род привстал, навел оружие на одного из людей на палубе купеческого корабля и нажал на пусковую скобу. С негромким "пуф" игла полетела в цель, а он поворотом длинного рычага опять сжал воздух в цилиндре игломета и дослал в ствол другую иглу из магазина. С правого борта стреляли три десятка матросов. Люди на палубе сотхемского корабля падали один за другим, и вскоре обстрел с их стороны прекратился.
   - Потеряли двух матросов! - недовольно сказал капитан. - И еще двое ранено. Надо было использовать щиты!
   - Кто же знал, что у них столько арбалетов? - оправдывался помощник. - И стреляли все, даже женщины.
   Корабль союза сбросил часть парусов, уравнивая скорость с "купцом", и с несильным толчком соприкоснулся с ним бортом. Матросы перепрыгнули на борт захваченного корабля и связали оба судна канатами.
   - Всех перетаскиваете на корабль, - приказал капитан. - И посмотрите, что на нем может быть ценного.
   - Господин капитан! - обратился к капитану один из матросов. - А как насчет женщин?
   - Забирайте! - махнул рукой тот. - Только никаких забав, пока не ляжем на обратный курс. Яйца оторву!
   Матросы подхватили красивую женщину лет тридцати и еще совсем молоденькую девчонку и унесли их в свой кубрик. Остальных парализованных ядом людей тоже перетащили к себе и уложили на палубе.
   - Ничего ценного на корабле нет, - сказал подошедший к капитану помощник. - В каюте купца было немного золота, и забрали арбалеты с палубы. Весь трюм забит продовольствием. Похоже, что купец с семьей хотел куда-то надолго уплыть. Что будем делать с его посудиной?
   - Нет времени возиться! - махнул рукой капитан. - Отвязываемся и ложимся на обратный курс. А эту лохань скоро выбросит на берег.
   Матросы убрали канаты и шестами оттолкнулись от обреченного корабля. Выполнив разворот, корабль союза двинулся домой. Плыть им предстояло долго: ветер, который позволил быстро достичь побережья Сотхема, теперь мешал, поэтому приходилось идти галсами, а это тяжелый труд для всей команды.
   Ревнитель не любил терять время, особенно если была работа. Он присел над первым пленником и нашел неглубоко воткнувшуюся иглу. Выдернув ее, он стал ждать, не обращая внимания на доносившиеся со стороны кубрика женские крики.
  
  
  
   Глава 19
  
  
  
   - Вас предупреждали о необходимости эвакуации? - спросил главу магистрата города Дореи командир конного полка Альбер Галиш. - Что вы молчите? Мне прямо сейчас вас повесить? У вас перед магистратом такое удобное дерево...
   - Господин полковник! - севшим голосом сказал глава. - Никто не хочет никуда уезжать и бросать дома и имущество. Люди мне просто не хотят верить! Одни купцы увезли свои семьи и увели корабли!
   - Значит, плохо убеждали! Чтобы через пару свечей в порту собрали всех жителей! И учтите, когда я говорил о повешении, я вас не запугивал и не шутил.
   К указанному времени вся немалая территория порта так заполнилась народом, что яблоку негде было упасть. Для полковника его солдаты выкатили несколько пустых бочек, поставили их рядом и сверху уложили сходни. Их командир забрался на получившуюся площадку и обратился к людям.
   - Надеюсь, что сюда пришли все, - сказал он, стараясь говорить как можно громче, но не выкрикивать слова. - Если кто-то из ваших соседей не смог прийти из-за болезни или по какой другой причине, я прошу передать им мои слова. Попрошу не шуметь и не переговариваться, иначе задние меня не услышат. Через три-четыре дня на нашем побережье высадятся сто тысяч легионеров империи. Первое, что они после этого сделают, это займут порты, а портов всего два - ваш и в Гонжоне. При этом население ваших городов попадет в рабство. Молодых женщин и сильных мужчин вывезут в империю, а остальных пустят под нож. Они относятся ко всем живущим за проливом, как к дикарям, и церемониться ни с кем не станут. Когда-то предки сбежали от них сюда, теперь нашему народу бежать некуда. Армия королевства готовится к длительной и тяжелой войне. Остановить врага при высадке мы не можем. Побережье слишком обширно, и где они высадятся, мы не знаем. Нас меньше, поэтому противостоять легионам можно только на защищенных позициях. Ваши города удержать не получится, поэтому герцог Аликсан прислал нас, чтобы мы помогли вам их покинуть. Завтра в городе не должно остаться ни одного человека. Вам многое придется бросить, но ваши жизни дороже имущества. Мы пойдем вдоль побережья к Гонжону, население которого тоже нужно будет забрать с собой. Потом всех отведут по тракту в отдаленные города, где вы будете в безопасности. Для вас там построены лагеря. Конечно, мы не могли построить дома на такое количество людей. Герцог приказал, чтобы магистраты обеспечили жильем женщин с маленькими детьми и стариков. Для остальных построены навесы от дождя, закрытые отхожие места и кухни, которые будут вас кормить горячей пищей. Теперь несколько слов по поводу ухода. Мы купили по деревням четыре сотни возов и наняли возчиков. В городе тоже у некоторых есть транспорт или просто лошади. Мы позволим каждой семье уложить в возы небольшой мешок с вещами и туда же посадим больных и стариков. Мои солдаты пойдут с вами пешком, а на лошадей тоже можно будет нагрузить вещи и усадить на них женщин с маленькими детьми. Я обращаюсь к тем, у кого есть свой транспорт, по возможности помогать соседям.
   - А если мы не уйдем? - спросил какой-то мужчина, и толпа зашумела.
   - Если вы не уйдете, то тем самым нарушите наши планы борьбы с врагом. То, что вы попадете в рабство, или вас с перерезанным горлом бросят в воду - только ваше дело. Если вам боги не дали разум, я вам его тем более не дам. Я не бог, и возможности у меня поскромней. Но вы должны знать одно. Если вы не захотите уйти, я буду обязан сжечь город. Может быть, его и так сожгут моряки империи или легионеры, когда их будем отсюда изгонять, но мы постараемся этому помешать, и у вас останутся шансы вернуться в свои дома. Если вы станете упорствовать, таких шансов у вас не будет.
   Этот исход полковник Галиш запомнил на всю оставшуюся жизнь. Столько слез, мольб и угроз в свой адрес он никогда не слышал и, наверное, больше никогда не услышит. Конечно, возов не хватило. Часть скарба почти все мужчины несли на спине, а у многих женщин и даже у детей в руках были сумки. До отправки полка Галиша герцог послал два эскадрона кавалерии, которые обеспечили пункты питания на пути в Гонжон. Вы никогда не пытались накормить толпу в пятнадцать тысяч человек? Тогда поверьте, что такое кормление - очень непростое дело. А полковнику и его людям это приходилось делать трижды в день в течение трех дней пути. В Гонжон никого не повели, а сразу же свернули на тракт. Здесь полковник узнал, что из второго порта удалось вывести только десять тысяч человек и еще приблизительно восемь тысяч в нем остались. Не помогла и угроза сжечь город, здесь в нее просто не поверили.
   - Мы сделали все, что было в наших силах, - говорил ему командир эскадрона. - Мои люди второй день ходят по домам и убеждают жителей. Удалось получить согласие еще двух тысяч, а остальные отказываются наотрез. Возы для их имущества закуплены, и те, которые были у магистрата, я тоже забрал под вещи, а большего сделать не могу. Удивительно, как это у вас получилось увести весь город!
  
   - Ты меня удивил, - сказал Галий Лоран сыну. - Величие империи...
   - При чем здесь ее величие? - возразил Север. - О нем пусть заботится консул Ортисий, ему это поручил император. А я хочу позаботиться об интересах семьи. Разве нам помешают земли за проливом? Я там был и видел, как богато живут люди. И закон не запрещает нам проявить инициативу. Вот увидишь, что многие семейства сделают то же самое, лишь только пришлют весть о первых победах. Зачем ждать очевидного, когда можно выбрать лучшее сейчас? Через два дня флот выйдет к берегам Сандора. Пусть консул высаживает армию и захватывает порты, а мы тем временем наберем большую дружину из отставных легионеров. Многие из ветеранов не прочь позвенеть мечами за хорошую плату. А там будет еще и военная добыча. Возьмем свое судно и наймем еще одно, и пойдем в один из захваченных портов. А дальше займем те земли, которые в будущем дадут хороший доход и поднимут престиж семьи. Чем плохо? Их язык я знаю, и через полстраны меня провезли без повязки на глазах. И я уже давно не мальчишка. В той ситуации, в какой погорели мы, проиграли бы и более опытные люди. Квестор Селий Кларт был на что уж опытным, и где он сейчас?
   - В том, что ты говоришь, есть смысл, - признал отец. - Свободные деньги у семьи есть, да и не слишком уж много их понадобится. Ладно, убедил. Только запомни, что второй раз я тебя из плена выкупать не стану!
   - Убедил? - спросила мать, когда Север от отца зашел к ней.
   - Отец согласен, мама, - ответил он, - только предупредил, что больше не станет тратиться на выкуп.
   - Стоит ли эта женщина такого риска? - спросила мать. - Я вижу, что ты по-настоящему влюблен. Способен ли ты рассуждать трезво? Ну, положим, ты ее спасешь из лап легионеров, а что дальше? Если она сильно любит своего мужа, даже его смерть не толкнет ее в твои объятия. Ты понимаешь, что она, может быть, никогда тебя не полюбит? Или ты готов взять ее силой?
   - Что ты такое говоришь! - возмутился Север. - Ты же знаешь, что я никогда не опущусь до насилия над женщиной, тем более над любимой. Не полюбит, зато будет жива, мне довольно и этого. А отец получит свои земли, семье они действительно пригодятся.
   - Неужели она действительно так красива? Что в ней такого, что ты сам не свой?
   - Она очень красивая девушка, но красота не главное! Мало ли красивых девушек у нас! А она... Понимаешь, я могу сколько угодно говорить о ее красоте, об остром уме и прочих достоинствах, но это не даст тебе о ней никакого представления. Ее нужно хоть один раз увидеть, услышать ее голос...
   - Понятно, - вздохнула мать. - Все признаки налицо. Тебе просто не повезло, сын. Когда в тебе проснулась потребность любить, судьба подсунула тебе чужую женщину, перед чарами которой ты не смог устоять. Самое лучшее в таком случае держаться от объекта обожания подальше. Время и другие женщины тебя излечат. А ты наоборот рвешься к ней, невзирая на то, что для тебя эта поездка может оказаться дорогой в один конец. Подумай еще раз, стоит ли идти на поводу у своей любви? Женщин много, а жизнь у человека только одна. Я еще могла бы понять, если бы она тебя любила, так ведь нет даже и этого!
   - Что такое жизнь без любви? - сказал Север. - Прости, мама, но иначе я не могу.
  
   - На вопрос ответите? - спросил канцлер Фрей Лобер герцога Эмила Борже. - Почему наш король избегает с вами встречаться? Была бы неприязнь, я бы ее заметил, да и король не выделял бы вас так среди прочих.
   - Не стоит вам, Фрей, копаться в наших с Ольдаром отношениях, - недовольно ответил герцог. - Вы все мне передали? Тогда прощайте. Империя повела свой флот к берегам Сандора, пора отходить и нам. Передайте его величеству, что я постараюсь следовать его рекомендациям и не спровоцировать драки с легионами. И спасибо вам за подготовленный резерв. Я не столь самонадеян, как считают некоторые, и вовсе не против резервов, хоть и надеюсь, что они не понадобятся.
   Канцлер кивнул и пошел к переброшенным на пирс сходням, которые матросы убрали сразу же, как только он покинул флагман. Весь столичный порт был заполнен кораблями, большинство которых сейчас один за другим выбирались из бухты и занимали свои места в походном ордере флота. Ветер был попутный, поэтому корабли одевались парусами и быстро набирали скорость, уступая место следующим за ними. Противодействия боевых кораблей Сотхема никто не ждал, поэтому более медленные десантные корабли никем не охранялись. Впереди флота шла ударная группа кораблей, задачей которой было захватить порт и город Барин к подходу основной флотской группировки. В середине ударной группы плыл огромный флагманский корабль, на котором находились командующий армией и адмирал. Пленного моряка, который согласился показать безопасный проход к порту, поместили на головном судне. Два дня плавания прошли без происшествий. К ночи на кораблях приспускали часть парусов и сбавляя ход, а вахтенные время от времени жгли факелы, обозначая свое положение в ордере. Несчастье случилось к утру третьего дня пути. Шедший первым корабль налетел на подводные скалы, причем сила удара была такова, что обшивка была нарушена почти по всей длине корпуса. Через несколько минут о трагедии напоминал лишь мусор, плававший в том месте, где затонул корабль. По флоту прошла команда немедленно спустить паруса и лечь в дрейф. Когда шесть десятков кораблей идут на всех парусах, подгоняемая не слабым ветром, такую команду легко отдать, выполнить ее гораздо сложнее, тем более на большой глубине, где не бросишь якорь. Как оказалось позже, взятый лоцман вывел их в самое опасное место, где вершины многочисленных скал лишь за малым не выходили на поверхность. Пока гребцы на спешно спущенных лодках нашли проходы, еще пять кораблей получили повреждения, но остались на плаву. На проводку кораблей через опасное место потратили много времени и были вынуждены, когда показался берег и позволила глубина, стать на якорях на ночевку. Четыре поврежденных судна наспех отремонтировали, но пятое спасти не удалось, и оно затонуло. Его экипаж разместили по другим кораблям и, выставив охранение, дали команду на отдых. В каюту, в которой за столом сидели герцог и адмирал, срочно доставили захваченную на купеческом корабле карту.
   - Вот это обозначены подводные камни, на которые мы налетели, - говорил адмирал, водя пальцем по карте. - Значит, мы сейчас примерно здесь и нужно забирать восточнее.
   - А нельзя было сразу посмотреть эту карту? - недовольно спросил герцог.
   - Как бы я вам сделал привязку, если у нас с ними на картах все обозначается иначе? - огрызнулся адмирал. - Здесь даже стороны света не отмечены, да и береговая линия нанесена весьма условно! Это я вам сейчас что-то могу сказать после этих камней!
   - Вы зря на меня повышаете голос, адмирал! - в свою очередь разозлился герцог. - Как можно было довериться человеку, который нас ненавидит, и не проверить путь одним кораблем, прежде чем вести флот? И время у вас для этого было. Мне вы можете не отвечать, но этот же вопрос вам задаст и король, так что советую вам заранее подумать, как будете оправдываться!
   Утром от флота отделились корабли ударной группировки и пошли вдоль берега на восток к порту Барин. Шли, убрав часть парусов и пустив впереди себя небольшое парусное судно, с которого время от времени делали промеры глубины. Долго плыть не пришлось: уже к обеду подошли к входу в бухту, откуда были видны крепостные сооружения порта и сам город. В порту одиноко стояла брошенная галера.
  
   - Красавцы! - сказал Сергей, осмотрев стоявших перед них десятерых бойцов. - Учтите, все делали по описаниям, а не по образцу, но единственный работник графа Лишнея, который вырос среди легионеров, сказал, что если не присматриваться, то сойдет.
   Девять мужчин были одеты в форму легионеров, а десятая - крепкая симпатичная женщина лет двадцати пяти - в обычную мужскую одежду. Почти все они были из полка Пармана, лишь двоих взяли из службы безопасности за знание языка империи.
   - Поедете под охраной, чтобы свои же ненароком не прибили, - сказал Сергей. - Охрана позаботится о лошадях, пока вы будете делать дело, чтобы вам не топать обратно пешком. Долго не возитесь, вам еще день добираться до побережья, и столько же до Дореи. И там нужно все подготовить. И поосторожней с грузом. Если не успеете, и флот уже займет порт, сразу же возвращайтесь. Лидия, платье взяла?
   - Взяла, милорд, - улыбнулась женщина. - Как же без платья-то?
   - Подол обкорнала?
   - Это я уже на месте! - засмеялась она. - А то им будет невмочь терпеть. Вместо дела на уме будет совсем другое.
   - Отправляйтесь, - вздохнул герцог, - и поберегите себя. Барон, задержитесь ненадолго. Слушайте, Сур, я вас, как старшего в группе, очень попрошу не лезть на рожон. Постарайтесь сберечь людей и вернуться сами. У меня язык не повернется говорить Гале о вашей смерти.
   - Насколько легче идти в драку самому, чем посылать в нее других, - сказал он Севоржу, когда Сур покинул штабную палатку.
   - Привыкните, - пожал плечами генерал. - Уже должны были привыкнуть в ту войну. Через это проходят все офицеры. Я их этому в первую очередь и учу, что нужно не самим драться, а создавать все условия, чтобы могли драться другие. Это только ополчение лезет в бой толпой во главе со старшими.
   - Пока не получается привыкнуть. Чем больше сил вкладываю в армию, тем больнее терять солдат. Надеюсь, что после этой войны других долго не будет. Как думаете, разведчики уже на побережье?
   - Думаю, что они там были еще вчера вечером. И вашу эстафету тоже протянули к побережью, так что мы с вами о высадке узнаем в тот же день. Когда должен подойти король со своим войском?
   - Я ему сказал, чтобы сильно не торопился. Сейчас нет необходимости гнать сюда еще десять тысяч человек, только создадим себе дополнительные сложности. Когда будет нужно, просто пошлем гонца. У вас перебоев со снабжением продуктами не бывает?
   - Нет, Бенитар все свои обязательства выполняет. Я ему тоже сказал, чтобы пока не слал армию. Мы здесь более или менее нормально устроились, а придет пополнение, и придется потесниться. Пусть сначала легионы займут порты, и определится направление движения их армии. Тогда и будем собирать все силы в кулак.
   - Ланс, вы осматривали найденное для сражения место?
   - Конечно, смотрел. Мы там уже почти оборудовали позиции и через пару дней закончим все работы. Вся артиллерия уже там. Позиции очень хорошие, и сил мы в них вложили много, поэтому будет жаль, если туда не удастся заманить легионы.
   - Жители империи относятся к нам слишком пренебрежительно, а ребята Пармана еще должны их сильно разозлить. Да они за нами будут гоняться, чтобы прибить и тем самым развязать себе руки. Вот вы на месте командующего повели бы армию вглубь страны, оставив нас в тылу? Мы ведь можем вернуть себе порты и спалить в них все корабли.
   - Я бы вас в тылу не оставил, но и в расставленную ловушку не стал бы идти, как баран.
   - Это потому, что вы знаете о том, что там ловушка, а чего бояться консулу? Понятно, что бить врага, засевшего за укреплениями, тяжелее, чем открыто стоящего в поле, но ведь тех войск, которых они увидят, будет в три раза меньше! А наши укрепления со стороны не кажутся такими уж надежными, какие они на самом деле. Так, колья...
   - Это да, - согласился Севорж. - Если смотреть со стороны, ничего там у нас стоящего нет. И артиллерию они из-за насыпи не увидят. Все так, но все равно вы волнуетесь.
   - А как же, конечно, волнуюсь, - сказал Сергей. - Вся оборона строится на основании наших умозаключений. А что, если командующий их армией поступит совсем по-другому? В конце концов, никто не защищен от случайностей. И меня очень беспокоит, что будет твориться в Сотхеме. У Мехала нет наших сюрпризов, а вот у союза королевств они могут быть. А от границ Сотхема до Ордага для конного всего два дня пути. Вроде все, что можно и нужно было сделать, сделано, но на душе все равно тревожно.
  
   - Миледи, к вам пожаловал граф Лишней, - сказал Альде один из гвардейцев караула. - Впустить?
   - Да, конечно, - ответила Альда, машинально поправляя прическу.
   - Приветствую вас, Альда! - сказал Джок, заходя в гостиную. - Вам нужно приготовиться к появлению важного гостя. Разъезд задержал доверенное лицо короля Барни с отрядом гвардейцев. Это герцог Эдгар Ольма. Как заведено в таких случаях, мне сразу же послали гонца, а их немного задержали и сейчас везут во дворец не самой короткой дорогой. Но они должны уже вот-вот быть здесь. Было бы неплохо, если вы его встретите сами, но и молодежь нужно предупредить. Они не на занятиях?
   - Были в комнатах Лани. Сейчас я им скажу. Джок, мне чем-то знакомо родовое имя герцога, а где я его могла слышать, не помню.
   - Его сын взял в жены внучку герцога Лантара Алисию. Ваш муж вроде бы был с ней дружен. Может, он упоминал о герцоге в разговоре?
   - Может быть. Подождите, я скажу ребятам, и встретим герцога вместе.
   Камил новость о приезде герцога воспринял спокойно, а Лани засуетилась, заставила Альду задержаться и не отпустила, пока не поправила ей прическу и не повесила на уши свои серьги.
   - Может быть, его встретим мы? - предложила она Альде. - А тебе вызовем служанок, чтобы привели в порядок по-настоящему? А то ты после отъезда Серга совсем себя запустила!
   - Выгляжу нормально, - сказала девушка, осмотрев себя в зеркале. - Вам придется встречать его здесь, так что тоже немного приведите себя в порядок.
   - Сейчас они будут готовы, - сказала Альда, возвращаясь в свою гостиную. - Вашу руку, граф!
   - Я так до конца не привык к своему титулу, - вздохнул Джок, подавая ей руку. - Настоящим аристократам не нужно думать, когда и что делать, не то что мне. А я иногда за делами забываю.
   - Вы самый настоящий! - улыбнулась ему Альда. - И настоящий друг, и просто хороший человек, а все остальное - пустяки, по крайней мере, для меня!
   Они самую чуточку опоздали. Гвардейцев, как водится, отправили в казармы, а карета, в которой приехал герцог, стояла у парадного подъезда. Возле нее у ступенек лестницы ждал высокий мужчина лет сорока в дорожном дворянском костюме. Увидев герцогиню с графом, он улыбнулся и пешел им навстречу.
   - Рада вас видеть, герцог! - приветливо сказала Альда.
   - Герцогиня Альда Аликсан, - представил ее Джок. - Граф Джок Лишней. Приветствую вас, герцог.
   - И я приветствую хозяйку этого дома! - приятным голосом отозвался герцог. - И вас тоже, граф. Много о вас наслышан.
   - Давайте пройдем в дом, - пригласила Альда. - Управляющий позаботится о вещах.
   Они прошли мимо отдавших честь гвардейцев и поднялись по парадной лестнице на второй этаж, где их уже поджидали Камил с Лани.
   - Здравствуйте, Эдгар! - поздоровался принц. - Позвольте представить вам герцогиню Лани Аликсан. Когда она у нас гостила, вас при дворе почему-то не было.
   - Счастлив знакомству! - поклонился герцог, одобрительно посмотрев на Лани. - Вы очаровательны, герцогиня. Увидев вас, я лучше понимаю нашего принца.
   - Я тоже рада, - поклонилась девочка. - Можете называть меня по имени, не обижусь. Куда мы пойдем? Может, в большую гостиную? Телохранительниц там сейчас нет.
   - Можно и туда, - согласилась Альда. - Пойдемте, герцог. Пока вам приготовят комнаты, перенесут вещи и подадут обед, мы немного побеседуем.
   Они прошли в гостиную и выбрали несколько стоявших рядом кресел.
   - Опять твои девицы съели весь виноград! - возмущенно шепнула Альде девочка, оглядев пустые вазы. - Хорошо хоть косточки убрали!
   - Покажешь свои манеры в следующий раз, - ответила ей Альда. - Как вы добрались, герцог? Без происшествий?
   - Все хорошо, только долго, - улыбнулся ей Эдгар. - Неприятно терять столько времени в дороге. Со мной хотела приехать герцогиня Алисия, но я ей отсоветовал. У вас же здесь, кажется, скоро война?
   - Возможно, она уже началась, - сказал ему Джок. - Все войска у побережья, наш герцог тоже там.
   - Не опасно уводить всех? - спросил Эдгар. - Мехала не боитесь?
   - Ему сейчас не до нас: сам ждет нападения, - пояснил Джок. - Он даже хотел заключить с нами военный союз, но мы на это не пошли.
   - Можно узнать, почему?
   - Наш герцог решил, что нужно заключать союз не на то время, когда сотхемцам это выгодно, а навсегда. Мехал такого союза не захотел так что пусть теперь решает свои проблемы самостоятельно. А совсем без защиты мы не остались. Войска есть и здесь, и на границе с Сотхемом. Войска союза королевств могут перейти нашу границу. В таком случае укажем им на ошибку железом.
   - Как дела дома? - спросил Камил. - Все ли в порядке?
   - Все в порядке, принц, - ответил Эдгар, - только родители по вам скучают. Не надумали еще возвращаться?
   - Пока нет, - ответил мальчик. - Во-первых, я еще не закончил обучения, а, во-вторых, сейчас это может выглядеть, как бегство.
   - Есть еще и в-третьих? - с улыбкой спросил Эдгар.
   - Если подумать, можно найти еще немало причин, - ответил принц. - Давайте подождем конца войны, а там будет видно.
   - Вы сильно изменились, Камил! - одобрительно сказал Эдгар, назвав принца по имени. - Подросли, даже рубашка не скрывает того, что у вас появились мускулы. Уезжали вы мальчишкой, у которого на уме одни проказы, а сейчас я вижу перед собой совсем другого человека. Пребывание здесь пошло вам на пользу, это радует. Ваши родители будут довольны!
   - Приличия мы соблюли, теперь, может быть, вы нам изложите цель своего визита? - спросила Альда.
   - Я должен ознакомиться с обстановкой, - сказал Эдгар, - узнать о начале войны и как можно быстрей доложить обо всем своему королю, а уж он все сообщит королеве Аглае. На днях между нашими королевствами заключен военный союз.
   - Надо ли это понимать так, что в случае войны к нам может прийти на помощь союзная армия? - спросил Джок.
   - Это не исключено.
   - О начале войны мы узнаем через пару дней, - сказал Джок и, увидев вопросительный взгляд герцога, пояснил ему сущность эстафеты.
   - Очень простой и быстрый способ, - одобрил Эдгар. - Странно, что до него не додумались раньше. Такие курьеры могут заодно возить почту.
   - Мы об этом тоже подумали, - кивнул Джок. - Так вот, о войне мы узнаем быстро, но вам потом дней семь добираться домой, а ваша армия, даже если она уже готова к походу, только сюда дойдет в лучшем случае за десять дней и еще столько же будет идти до королевской столицы. А на побережье будет вообще через три декады после вашего отъезда. Вы не успеете, потому что все решится гораздо раньше. Или мы победим, и в вашем присутствии не будет необходимости, или нас разобьют, и вы сами тогда и подавно ничего не сможете сделать.
   - И что вы можете посоветовать?
   - Во-первых, я хочу посоветовать оставить сильный заслон на границе с Сотхемом и на всякий случай приготовиться к наплыву беженцев. Если Мехал проиграет, их у вас будет немало. Да и армия союза королевств вашей границы может просто не заметить. А если все-таки решите идти сюда, то лучше вам здесь и остаться. Поможете нам в случае, если войска союза все-таки перейдут границу. А если понадобится помощь на побережье, вы об этом быстро узнаете и пошлете кавалерию. Она в любом случае дойдет быстрее пешего войска. Может быть, и поспеет.
   - Дельный совет, - согласился герцог. - У вас же освободились лагеря?
   - Да, - ответил Джок. - Там сейчас можно легко разместить двадцать тысяч человек. И с их прокормом проблем не будет, продуктов мы запасли много.
   В гостиную зашел управитель, доложивший, что комнаты готовы, вещи уже в них, а обед ждет милорда герцога.
   - Покажите, Дорн, герцогу, где у нас что! - приказала Альда. - Милорд, вам нужно после обеда отдохнуть с дороги. Увидимся перед ужином.
  
   - Мне передали, что ты хотела меня видеть, - сказала королева Аглая Ольде. - Сейчас у меня есть время, но немного. Если разговор долгий, лучше перенести его на вечер.
   - Я думаю, что много времени у тебя не займу, - сказала бывшая королева Сандора. - Ты по-прежнему хочешь выступить в поход с частью армии?
   - Есть такое желание, - кивнула подруга. - Ив отправил к твоему Аликсану герцога Ольма. Как только начнется война, он должен будет отправиться в обратный путь. А через пару дней после его возвращения и я обо всем буду знать. Тогда и решу окончательно. Армия к походу уже готова.
   - У меня будет просьба. Когда выйдете, возьмите в поход меня. Извини, но я все же хочу вернуться. Я последняя представительница рода Сандоров, он умрет вместе со мной. И я хочу, чтобы это произошло на родной земле, во дворце, где я прожила большую часть своей никчемной жизни. Я думаю, Аленар не откажет мне в такой малости, как место в родовом склепе.
   - Пусть только попробует! - с угрозой сказала Аглая. - Конечно, мы тебя возьмем. Мне уже тяжело долго быть в седле, поэтому поедем вместе в карете. И золото возьмешь, и сопровождение дам, чтобы добралась до столицы Лантара. Хотя мне тебя будет не хватать. Только подумай еще раз, разумно ли туда ехать сейчас, когда неизвестно, чем все закончится.
   - Если наши проиграют, умру немного раньше, - ответила Ольда. - Мне очень жаль, Аглая, но тогда и вам здесь не отсидеться. Это же империя. Они долго спали и теперь проснулись. А если вместе с ними проснулся еще и союз... Это не просто война, это война за выживание нашего народа, а вы с Ивом сидите и гадаете: нападут или не нападут. Герцога послали проверяющим. Обычному гонцу Ив уже не доверяет? А подумали о том, сколько времени пройдет, пока вы окажетесь там, где нужно? Как бы ни пришлось потом бежать обратно. Мне-то уже все равно, а на тебе ответственность за всех людей королевства. Я бы на твоем месте не стала ждать. Даже если самого страшного не случится, и ваша помощь не понадобится, что вы теряете? Лишний раз продемонстрируете, что мы один народ, да ваши воины разомнут ноги. Зато выиграете дней десять. Тебе ли объяснять, что помощь на войне нужна вовремя?
   - Ты права! - решила Аглая. - Ждать глупо. Сейчас же вышлю гонца Иву, а завтра с утра выступлю с армией. Пусть догоняет. Порознь идти будет даже удобнее.
  
  
   Часть 2
  
  
   Глава 1
  
  
   Потеряв два корабля, адмирал осторожничал, и до тех пор, пока с парусника не сделали в горловине бухты промеры глубин, флот в нее не входил.
   - Мы не знаем, какая здесь глубина, - сказал он раздраженному задержкой герцогу. - Если мелко, враги могли затопить свои корабли. Имейте терпение, сами же призывали меня к осторожности.
   Первыми за продолжавшим исследования дна парусником в бухту вошли пять больших кораблей, вооруженных орудиями. Они должны были проделать основную работу по очистке города и порта. Двигались малым ходом, хотя уже было ясно, что глубины здесь большие, и никаких препятствий для плаванья быть не должно. Когда первая пятерка преодолела половину расстояния до порта, адмирал отдал приказ вводить корабли с десантом, за которыми следовал флагман. Тем временем первые корабли подходили на рубеж атаки. Коноводы выводили из специальных трюмных помещений лошадей и впрягали их по три в каждое плечо крестообразного ворота. Когда эта работа была закончена, защелкали кнуты, и подгоняемые ими лошади начали вращать четыре ворота, соединенных со сжимающими воздух насосами. На одной из башен выстрелил метатель, и каменное ядро, описав дугу, упало в сотне шагов от ближайшего корабля.
   - Пристреливаются! - сказал один офицер другому. - Вот с того места, куда они угодили, начнем стрелять и мы. Бездельники! - закричал он на возившихся возле орудий матросов. - Поднимайте орудия выше и наводите на башни. Нужно убрать орудийную прислугу, если не хотите получить по башке таким гостинцем!
   - Пора! - ответил ему другой офицер. - Я пошел к своим.
   С громким хлопком выстрелило первое носовое орудие, и в пяти локтях от вершины одной из башен возникло облако желтого цвета. Дым начал опускаться вниз, и его снесло ветром в сторону города.
   - Еще чуть выше! - ввел поправку офицер.
   С двух башен одновременно выстрелили метатели, заставив солдат у орудий шевелиться быстрее. Один из снарядов упал в воду, а второй - на палубу одного из кораблей, проломив доски. В ответ захлопали все четыре носовые орудия. С соседних кораблей тоже начали стрелять. Часть снарядов пролетела мимо башен или разбились о них, не причинив видимого вреда, но несколько попали прямо на площадки двух башен, которые на короткое время заволокло желтым дымом. Когда ветер сдул его в сторону, стали видны лежавшие тела. Живых при вдыхании ядовитой пыли обычно не оставалось. Орудия двух кораблей начали обстрел последней башни, где прислуга метателей производила их перезарядку, и через пару минут все было кончено.
   - В порту много войск, - сказал адмирал герцогу. И все прилегающие к нему улицы забиты солдатами. Смотрите, у них там еще какие-то катапульты!
   - Нам же лучше! - ответил герцог. - Чем больше мы их здесь потравим, тем меньше будет мороки потом. Почему так редко стреляют?
   - Нельзя давать давлению падать слишком сильно, - объяснил адмирал. При частой стрельбе из всех орудий корабля лошади не справляются.
   Разделавшись с башнями, артиллеристы на всех пяти кораблях начали забрасывать снарядами из двадцати орудий всю территорию порта, которую очень быстро заволокло желтым дымом. Небольшой ветер потихоньку сдувал отраву в низменную часть города, куда перенесли стрельбу и орудия кораблей. Сквозь редеющую желтую завесу стало видно, что пирсы и портовая площадь завалены в беспорядке лежавшими телами.
   - Скажи, пусть просигналят, чтобы прекратили стрельбу! - приказал адмирал вестовому. - Ни к чему переводить снаряды. Если там еще и остался кто живой, до нашей высадки или сбежит, или подохнет. Сопротивления вам, герцог, здесь уже не будет. Теперь только надо дождаться, пока осядет пыль, тогда пошлем людей все смывать водой. До вечера должны управиться, лишь бы не поднялся сильный ветер.
   - Я доволен, - сказал герцог Борже. - Мы их здесь с десяток тысяч потравили. Плохо, что в следующий раз это оружие уже не будет для них неожиданностью.
   - Чем думаете заняться в первую очередь? - спросил адмирал. - Помощь флота нужна?
   - Пожалуй, обойдемся своими силами, - подумав, ответил герцог. - У меня здесь треть десанта. Для того чтобы очистить город от тел, сил хватит. А пока занимаемся чисткой, разведчики осмотрят подходы к городу.
   - И куда вы собираетесь девать тела? Если в бухту, то зря. Десять тысяч трупов здесь все изгадят, и мне придется уводить флот.
   - А если их грузить на парусник и вывозить в пролив?
   - Так можно, - согласился адмирал, - но долго провозитесь. Придется сделать два десятка рейсов. Это вы только завтра управитесь. Ладно, занимайтесь своими делами, а у меня - свои. Скоро подойдет остальной флот, и не все можно доверить помощникам.
  
   - Говори! - приказал Мехал. - Чем закончилось сражение за порт? Почему ты один и в таком виде?
   - Я здесь только потому, что генерал еще до обстрела города приказал мне отдать полк помощнику и уходить через холмы, чтобы вы смогли узнать, что произошло.
   - Почему через холмы? - не понял король. - Что я из тебя тяну слова! Быстро все рассказывай!
   - Союз ввел в бухту пять громадных кораблей, вооруженных какими-то непонятными метателями, - начал докладывать полковник. - Размеры у них были совсем небольшие, но дальность стрельбы больше, чем у наших. Похоже, что их взводили с помощью лошадей. На палубе каждого было по четыре больших креста, которые вращали полсотни лошадей. И стрельба велась почти непрерывно. Снаряды начинены какой-то желтой гадостью вроде дыма. Кто в него попадал, сразу умирал. Они обстреляли сначала башни, потом порт и в последнюю очередь - город. Этот дым занимал все низины, поэтому уйти через ворота не получилось.
   - И что, никто больше не спасся? - не поверил король.
   - Я прождал на тракте свечу, после того, как они прекратили обстрел. Звуков боя я не слышал, а на дороге так никто и не появился. Я обошел город и вышел к морю. В сторону порта шло много кораблей. Это все, что я знаю.
   - Двенадцать тысяч солдат! - прошептал Мехал и опять обратился к полковнику: - Вы нанесли неприятелю хоть какой-то ущерб?
   - Кажется, ваше величество, кто-то попал из метателя на башнях.
   - Пока ты был на холме, десант не высаживали?
   - Не было такого, - помотал головой полковник. - Наверное, и для них эта дрянь смертельна, а рассеивается она медленно. Был бы еще сильный ветер, а так...
   - Иди, подожди снаружи! - приказал король.
   - Наша оборона на такое не рассчитана, - растерянно сказал сидевший в штабной палатке генерал Даргус. - Если у них такие штуки есть не только на кораблях, но и переносные, они любую защищенную позицию расстреляют, разве что ветер будет дуть в их сторону и снесет все гадость к ним же.
   - Переносные метатели всегда слабее обычных, - заметил граф, присутствующий на совещании на правах хозяина земель, на которых размещалась королевская ставка, - поэтому мы вполне сможем воспрепятствовать противнику обстрелом из арбалетов.
   - Когда противника нельзя бить открыто, это надо делать исподтишка, - решил король. - Слушайте, что мы сделаем...
  
   - Почему мы медлим? - негодовал консул Ортисий. - Полдня стоим возле берега и до сих пор не начали высадку десанта!
   - Вы отвечаете за легионы, а я - за корабли, - пожал плечами командующий флотом Кармий Лагерт. - Если я пойду у вас на поводу и их погублю, Сенат спустит шкуру не с вас, а с меня. Не спешите, консул, никуда ваша слава от вас не уйдет. Мы здесь впервые и побережья не знаем.
   - Для того мы и строили суда, предназначенные для мелководья!
   - Я боюсь не столько мелей, сколько подводных камней. Осмотр дна ныряльщиками много времени не займет. Разведаем один подход к берегу и сразу же начнем высаживать ваших людей. Уже больше половины дела сделали, потерпите еще немного.
   В двух сотнях шагов от берега, построившись в линию, медленно перемещались семь лодок. Сидевшие в них люди мерили глубину и ныряли, осматривая дно, после чего продвигались ближе к желтеющему неподалеку песчаному пляжу. Через пару часов они закончили свою работу, так и не обнаружив ничего опасного, и первый десантный корабль медленно двинулся к берегу. До вечера высадили все двадцать тысяч пехотинцев и три тысячи конных.
   - Я поведу армию захватывать порт Дореи, - сказал Ортисий Лагерту, - а вы оставьте на всякий случай пару кораблей, а сами плывите за следующей партией десанта. Можете брать людей на все суда, так как разгружаться будете уже в порту.
   Договорившись о связи и мерах предосторожности, отправились каждый своим путем: консул повел легионы маршем вдоль берега в направлении Дореи, ища хоть какую-нибудь реку или другой источник пресной воды, а командующий флотом отдал приказ возвращаться всем, кроме экипажей двух не очень больших парусников, которые должны были оказать содействие в захвате порта. Вскоре легионеры наткнулись на небольшую речку и поставили лагерь для ночлега. Недалеко от берега бросили якоря и оба корабля. Ночь прошла без происшествий, и караулы не заметили ничего подозрительного. Следующий день тоже шли вдоль берега, никого не встретив. Переночевали и к обеду третьего дня пути вышли на дорогу, которая привела к городским воротам.
   - Вам это надо видеть самому! - сказал консулу прискакавший командир разведчиков, которых он отправил оценить обстановку.
   - Что это значит? - холодно спросил Ортисий. - Как вы могли оставить своих людей и прибыть сюда? Почему не отправили гонца?
   - Город совершенно пуст, - ответил разведчик. - В порту тоже нет ни одного человека. Моим людям ничего не угрожает, а вот вам там есть на что посмотреть. Я такой наглости в жизни не видел!
   - Действительно, наглость! - сказал Ортисий, прибывший к городским воротам в сопровождении своей охраны. - Это же надо было додуматься такое написать!
   На прибитом к воротам большом куске белой ткани крупными буквами на имперском было написано следующее:
   "Консулу, который посмеет занять город. За все в этом мире положено платить. Жителям этого города за ваш приход пришлось заплатить свою цену. Заплатите и вы свою. Только плату за пользование городом и портом с вас возьмут вашими жизнями и боевыми кораблями. Герцог Аликсан"
   - Угрозы, не подкрепленные силой, присущи детям, а не правителям! - сказал Ортисий. - Занять город и все здесь тщательно осмотреть! К вечеру мы должны быть абсолютно уверены в том, что здесь никого нет. И выставьте усиленные караулы в порту и на городских воротах. Кораблям нужно просигналить, чтобы заходили в гавань.
   До самого вечера легионеры обыскивали город, но ни одного человека так и не нашли. Не удалось даже разжиться чем-то действительно ценным. Если жители не унесли все, они свое добро хорошо припрятали, и при беглом осмотре мало что удалось найти. Выставив караулы, они переночевали в брошенных домах, а наутро в бухту порта вошел флот империи, с кораблей которого на пристань высадились тридцать тысяч легионеров и три тысячи кавалеристов. Лошадей для них пока доставить не успели.
   - Вас можно поздравить с первой победой? - спросил консула командующий флотом. - Большие были потери?
   - Почитайте, - консул бросил перед ним на стол свернутую ткань. Адресовано мне, но касается и вас.
   - Что за ерунда? - удивился Кармий Лагерт. - Где вы это взяли?
   - Было прибито над городскими воротами. А в городе мы не нашли ни одного человека, даже собак и тех нет. Кошки, правда, бегают.
   - Так вам все отдали, - дошло до командующего. - Это плохо! Мало того что этот Аликсан все знал заранее, он еще смог вывезти население пусть небольшого, но города. Возможно, подобное вы встретите и во втором порту. Мне давали читать то, что удалось узнать разведке. Это ведь этот Аликсан выиграл войну с Сотхемом? Будьте осторожны, консул, такие люди обычно попусту не грозят. Все, что я прочитал, свидетельствует о том, что стоит только найти и разбить армию Аликсана и пленить его самого, как о дальнейшем ходе войны можно не беспокоиться. И отсиживаться в стороне он со своей армией не будет.
   - Нам это только на руку, - сказал Ортисий. - Стократ лучше разбить врага в генеральном сражении, чем гоняться за ним по всему королевству, теряя время и людей в мелких стычках! Я завтра оставлю здесь часть сил, а с остальными пойду захватывать второй порт. Но людей вы везите сюда, иначе им потом два дня возвращаться обратно.
   - Я оставлю в порту несколько не очень крупных кораблей, - сказал Кармий Лагерт. - Они плохо приспособлены для перевозки десанта, но оснащены мощными метателями и могут помочь защитить порт. Выделите их экипажам дома для постоя и поставьте охрану.
   - В городе жили двадцати тысяч человек, - ответил консул, а нас уже больше пятидесяти. Хоть я и заберу с собой четыре легиона, свободного жилья все равно нет. В кубриках вашим матросам будет гораздо удобнее. А порт и так охраняется нарядом, хотя большой необходимости я в этом не вижу. Город мы разве что не перерыли и никого в нем не нашли. Поэтому основное внимание уделили охране входа в бухту, воротам и вообще подходам к городу, где круглосуточно дежурят кавалерийские разъезды. Так что за свои корабли можете не беспокоиться. Или вас напугали угрозы на том куске ткани?
   - Я отвечаю за корабли на переходе через пролив, - ответил Кармий Лагерт. - В мое отсутствие за все, что с ними может случиться в порту, отвечаете вы. Вам и решать, какие меры безопасности принимать.
   Флот ушел, а у пирсов порта к двум парусникам добавились три галеры, вооруженные четырьмя большими метателями каждая. После приема ужина, еще дотемна, все не назначенные в караулы легионеры поспешили разойтись по своим домам, поскольку ночи стояли темные, а город, в отличие от порта, не освещался. Когда совсем стемнело, недалеко от построенных на склоне холма домов зашевелилась земля, а потом отъехала в сторону вместе с росшим на ней кустом. Из открывшейся ямы выскользнул человек в форме легионера. Прислушавшись и ничего не услышав, он что-то тихо сказал, и наружу один за другим выбрались еще несколько мужчин.
   - Лидия, ты там скоро? - спросил в отверстие выбравшийся первым.
   - Сейчас обрежу подол и выйду! - послышался женский голос, а через пару минут показалась и женщина в коротко обрезанном платье шлюхи.
   - Жаль, что почти ничего не видно! - сказал кто-то из мужчин, и остальные тихо засмеялись.
   - Тише вы! - шикнул на них старший. - Все дома заселены, так что прекратите болтать.
   - Какой воздух! - шепотом сказала Лидия. - Как мы только в этой яме не задохнулись. Сидеть целый день и выбираться только ночью, да и то только для того, чтобы облегчиться.
   - Все, работаем! - сказал старший. - Разделились. Я со Славом и Лидией впереди, остальные с грузом сзади. Действуем по плану. До порта идем тихо. Вряд ли они начнут шляться по темным улицам, но будьте настороже.
   Так и получилось. До самого порта, куда они прошли узкой, извивающейся как змея улицей, время от времени спотыкаясь о вылезающие из мостовой булыжники, никого так и не встретили. В порту возле пирсов на пустых бочках сидели два легионера, которым сегодня не повезло охранять корабли. Еще двое их сменщиков сейчас спали в караулке. И возле этих двоих, и на скамейке перед караулкой стояли зажженные масляные фонари. Сур со Славом обняли пьяно хихикающую Лидию и, покачиваясь, двинулись к причалу.
   - Кого это несет? - спросил один из караульщиков, подняв фонарь. - Баба! Где взяли-то?
   - Места надо знать! - нравоучительно пьяным голосом ответил Сур, лучше Слава знавший язык.
   Вид стройных женских ножек настолько заворожил легионеров, что они даже не подумали о том, откуда в тщательно обысканном городе могло взяться такое чудо, как женщина.
   - Слушайте, парни! - просительно сказал один из них. - Уступите ее нам ненадолго? Мы вам за нее заплатим!
   - Сколько? - заколебался Сур. - Сколько заплатишь-то?
   - По два серебряных дадим! - расщедрился легионер.
   - Так вы же на посту, вам нельзя!
   - А мы по очереди, - нашелся легионер, расстегивая пряжку пояса.
   - Ну тогда держи! - Сур пихнул Лидию в руки караульщикам.
   В каждой руке у нее было по ножу. Взмах - и оба легионера начинают заваливаться, булькая перерезанным горлом. Одного из них подхватила Лидия, другому не дал упасть на брусчатку Сур. Обоих подтащили к краю причала и мужчины тихонько опустили тела в воду.
   - Идем! - махнул рукой Славу Сур. - Надо зачистить караулку.
   Спящие в караульном помещении так и умерли, не проснувшись. Тем временем Лидия вернулась на улицу, по которой они шли в порт, и привела остальных.
   - Разбиваемся по трое и идем на галеры, - приказал Сур. - Лидия, останешься и будешь изображать караульного. Раздень одного легионера в караулке. Если что, воспользуйся этим. Зажжешь от фонаря.
   Он протянул ей связку динамитных шашек. Мужчины распределили сумки и взяли в каждую группу по одному фонарю из караульного помещения, запалив их от того, который стоял на скамейке.
   - В трюмные помещения для гребцов нам не пробраться, - сказал Сур. - Освободить их у нас не получится, оставить там взрывчатку - тоже. Поэтому закладываем все в носовые трюмы. И будьте поосторожнее: кто-нибудь из команды может не вовремя выйти отлить. Поэтому к жилой надстройке не приближайтесь. Используем вариант с двумя свечами. От одной их них фитиль точно загорится. После этого собираемся у караулки и выбираемся через холмы вокруг города. Иначе будет не пройти. Действуем.
   Мужчины подхватили сложенные невдалеке сходни и разбежались к своим кораблям. Галеры стояли близко от пирса, поэтому бесшумно уложить сходни труда не составило. На то, чтобы пробраться в носовую часть судна, вскрыть замок на люке и заложить взрывчатку ушло минут десять. Потом люки опять закрыли и заперли уже своими замками. Уходя, забрали и сходни.
   - Никого не было, - отчиталась Лидия.
   - Уходим! - приказал Сур. - Давайте поднимемся на холм по той же улице. И поднимайте выше ноги, чтобы их не поломать. Там из мостовой через шаг камни торчат.
   Первый заряд рванул, когда они были на вершине холма. Повернувшись, успели заметить в угасающем пламени взрыва столб медленно падающих в воду обломков.
   - Ходу! - поторопил Сур. - Сейчас весь город будет на ногах!
   Второй взрыв они услышали, когда перевалили за холм и подбежали к городской стене. Следом за ним через минуту громыхнул последний заряд. На три корабля у империи стало меньше.
   - Пирамиду! - скомандовал Сур и самый крупный из мужчин нагнулся, давая возможность товарищу забраться себе на плечи. Потом с помощью Сура по ним вскарабкалась Лидия. Через минуту она уже была на той стороне и привязывала веревку к стоявшему неподалеку дереву. Второй конец веревки она перебросила товарищам, и вскоре все уже быстро бежали прочь от города, в котором начала разгораться паника.
   - Что бы это могло быть? - то ли спросил, то ли подумал вслух консул, который утром с двумя легатами стоял на засыпанной мелкой щепой и мусором пристани.
   - Я думаю, это колдовство! - высказался легат Павлий. - Если бы было такое оружие, его здесь непременно использовали бы в прошедшей войне, и мы о нем хоть что-то слышали бы. И использовали ночью, потому что днем демоны бессильны.
   - Днем в порту полно людей, - сказал второй легат. - Хотя я тоже думаю, что действовал колдун. Кроме зарезанных в караулке легионеров, других следов мы не нашли. Нам на ночных стоянках нужно быть очень осторожными, и с наступлением темноты усиливать караулы и не жалеть масла на освещение.
   - Не знаю, что это было, но удар воздуха был сильный, - сказал консул. - У стоявшего рядом парусника повреждены все снасти. Теперь у нас остался только один пригодный к бою корабль. Нужно срочно и, желательно, без потерь взять порт Гонжон. Хоть этим заткнем рты крикунам в Сенате. Прикажите кормить людей, а после кормежки стройте легионы. И нужно все здесь убрать.
   Отпустив легатов, Ортисий пошел в сторону ползающего на коленях возле самого края пристани жреца.
   - Ну что? - спросил он, подойдя ближе. - Что-нибудь нашли?
   - Очень сильное колдовство! - сказал жрец, с испугом взглянув на консула. - Все круги эфира возмущены, а божественные пути закрыты. Нужно принести жертвы всем одиннадцати богам, и жертвенных животных будет недостаточно.
   - Значит, все-таки магия! - кивнул консул. - Идете в поход с нами. Надеюсь, в городе для вас найдется достаточно жертв. А если и в нем никого не будет, тогда поищем по деревням.
   После завтрака двадцать тысяч легионеров выстроились в походную колонну и зашагали по направлению к Гонжону, пустив повсюду для разведки местности многочисленные кавалерийские разъезды. Шли три дня, встретив на пути только покинутую жителями рыбацкую деревушку. Ночью, опасаясь магов, в охранение ставили больше тысячи человек, но за все время их так никто не побеспокоил. Когда показались городские стены, прискакал гонец от разведчиков.
   - В городе есть люди, - доложил он консулу. - Мы видели, как в него въехали возы, а на воротах стоят караульные.
   - В каком направлении идет дорога? - спросил Ортисий.
   - Примерно туда, - показал рукой разведчик.
   - Тогда поступим так, - обратился консул к командующему кавалерией легату. - Переоденьте в найденную в Дорее одежду человек пять-шесть, и пусть они сделают крюк и подъедут к городу по дороге. Их задача - вырезать караул, а ваша - как можно быстрее прийти им на помощь и удержать ворота.
   Ворота захватили легко. Караульные ничуть не встревожились, когда на тракте показались несколько всадников, а до подхода основных сил никто не въехал в город и из него не выехал. Людей на улицах тоже было на удивление мало. Занимали города легионеры, а кавалеристы патрулировали стены и ворота, не давая разбежаться жителям. Так поступили и с Гонжоном. Двадцать тысяч легионеров небольшими группами разошлись по городу, выгоняя из домов его жителей. Когда набиралось человек двадцать, их конвоировали в порт. Не везде все шло гладко. На одном из постоялых дворов оказался отряд наемников, которые оказали сопротивление и перебили десятка три легионеров, после чего заперлись в доме и взялись за арбалеты. Взбешенный центурион приказал поджечь дом, что и сделали. Второй раз потери понесли в квартале кузнецов, третий - возле казарм городского гарнизона, солдаты которого не полностью ушли из города.
   Легионеры еще приводили людей, а в порту уже начали их сортировку. К складам отгоняли молодых, красивых женщин и сильных мужчин. Поначалу у женщин отбирали детей, но после того как одна из них вцепилась в лицо легионера и разорвала ему ногтями глаз, решили пока этого не делать.
   - Детей оставляйте, - скомандовал легат руководившему отбором центуриону. - Их можно будет перебить потом, а то таких, как она, будет много.
   Когда закончили отбор по внешним признакам, оставшихся начали опрашивать трое, знавшие местный язык. Вопрос у всех был один: есть ли ремесленники. Если такие были, не слишком старых тоже отводили к складам. После этой работы остались три тысячи ненужных людей.
   - Вот вам и жертвы, - сказал консул жрецу. - Хватит? Только здесь убивать никого не будем. Сейчас их отгонят подальше от города, и начинайте работать. И конвоируйте небольшими группами человек по сто, а то увидят, что их ждет, и попытаются сбежать. Такую толпу всю не положишь, часть людей все равно разбежится. А отобранных запирайте в портовых складах. Посидят там до прихода флота. Только пару сотен мужчин нужно оставить: они нам пригодятся самим.
   - Может, оставим и женщин? - спросил один из легатов, - а то легионеры будут недовольны. Хоть одну на центурию?
   - И надолго их хватит? - сердито сказал консул. - Твои жеребцы за день заездят. Мне еще не хватало драк в легионах из-за баб! Дать вам, и женщин потребуют парни в Дорее. Нет, уж! Через несколько дней уйдем в поход, и пусть облегчаются во взятых городах. А те, кого оставим в портах, пошарят в окрестностях и кого-нибудь найдут. Не все же здесь деревни пустые.
  
   - Вы молодцы! - сказал Сергей Суру. - Ребят я поощрю сам, а ты подумай над наградой для себя. Сообщение уже послали эстафетой, и я в нем сделал приписку специально для Галы. Будет знать, что ее муж жив и геройствует.
   - А что, если наведаться в Гонжон? - предложил Сур. - Там стена более протяженная и не такая высокая, как в Дорее. И корабли в порту наверняка будут.
   - Не сейчас, - не согласился Сергей. - Мне нужно было разозлить консула, а не запугать. Если он начнет осторожничать, может не пойти в нужное нам место. Да и опасно туда сейчас лезть. Вот когда легионы уйдут вглубь провинции, можно будет подумать над тем, как осложнить жизнь оставшимся. И действовать уже придется не так. Вряд ли теперь порт будет охранять пара остолопов, счет пойдет на десятки, поэтому удобнее будет подплыть на лодке. Ладно, иди приводить себя в порядок и отдыхать.
   - Пока они действуют так, как мы и предполагали, - заметил сидевший здесь же Севорж. - Ортисий выступил на Гонжон.
   - А там остались пять тысяч идиотов, - вздохнул Сергей. - Консулу будет на ком отыграться. Ему в городе столько людей не нужно, а в империю отправят только самый лучший товар.
   - А вы их не жалейте, - равнодушно сказал генерал. - Мне жалко только детей. Они пока за себя решать не вправе, а взрослые свою судьбу выбрали сами. Ваша совесть чиста: все, что было можно, вы для них сделали. Идиоты? Значит, из-за своей глупости и пострадают.
   - Все вы говорите правильно, Ланс, но умных людей немного, а право на жизнь есть у всех. Если они в Гонжоне устроят бойню, и мы захватим консула, ей богу, публично казню, сколько бы золота за него ни пообещали.
   - Ну и зря! - не согласился генерал. - Всех мерзавцев не перевешаешь, а отношение к нам у жителей империи могут поменять только наши победы. Небось после разгрома их армий уже не станут говорить о дикарях за проливом. А золото вам не помешает. Этого консула после всего все равно триумфатором не сделают.
   - Посмотрим, - сказал Сергей. - Сначала нужно победить, а потом уже будем решать, кого казнить, а кого миловать.
  
  
  
   Глава 2
  
  
  
   - Вот вы и дождались, милорд, - грустно сказала Альда герцогу Эдгару Ольма. - А я в глубине души не хотела в это верить, хоть сама не один раз беседовала с захваченным квестором. Теперь вы можете выезжать к своему королю.
   - Да, герцогиня! - поклонился Эдгар. - Сегодня же выеду. Спасибо за гостеприимство. А ваш муж уже успел отличиться, баронесса?
   - Да, в письме герцога об этом было, - вздохнула Гала. - Это для вас, герцог, важны подвиги и слава, женщинам достаточно того, что их любимые живы и к ним вернутся. Я когда-то немало провозилась с оружием и тоже мечтала о славе, а сейчас мечтаю только о том, чтобы Сура и дальше не покинула удача.
   - А что на границе с Сотхемом? - спросил герцог.
   - Пока тихо, - ответила Альда. - Если там началась война, мы об этом еще не знаем.
   - Вы не хотите написать мужьям письма? - спросил Джок дам, когда Эдгар откланялся и вышел. - Гонец пока еще здесь, но скоро я его отправлю к герцогу со своим отчетом. Можно заодно переправить и письма. Графине Севорж я уже об этом сказал, обещала передать.
   - Сейчас и мы напишем! - сказала Альда. - Пойдем, Гала.
   Альда ушла в свои комнаты, забрав с собой подругу, а Лишней остался в гостиной. Он облокотился на спинку кресла, прикрыл глаза и незаметно для себя самого задремал.
   - Ваше сиятельство! - обратился к графу один из его людей, дежуривших на заднем дворе дворца. - Извините за то, что беспокою, но прибыл гонец от королевы Аглаи. Пропустить сюда?
   "Старею, - подумал Джок - Раньше я так не засыпал даже при сильной усталости, а сейчас и усталости-то нет".
   - Пропустите, только с сопровождающим, - велел он. - Потом он отведет гонца в казармы.
   Вид у вошедшего человека Аглаи был донельзя уставший.
   - Приветствую вас, - поклонился гонец. - Я должен передать этот пакет либо герцогине, либо графу Лишнею.
   - Давайте сюда! - протянул руку Джок. - Я граф Лишней.
   - Ты что, одвуконь скакал? - спросил он гонца, прочитав письмо Аглаи, получил утвердительный ответ и сказал: - Сейчас тебя проводят туда, где сможешь помыться, поужинать и отдохнуть. Что насчет тебя приказала королева?
   - Отдохнуть и возвращаться с ответом.
   - Вот и отдыхай, а я напишу ответ. Уедешь завтра утром.
   Гонец ушел с провожатым, а несколькими минутами позже в гостиную зашла Альда.
   - Вот, написала, - сказала она, протягивая ему небольшой конверт, - а Гала еще дописывает, сейчас принесет.
   - Прибыл гонец от Аглаи, - подавив зевок, ответил Джок. - Она не выдержала и не стала ждать нашего герцога, а шесть дней назад выступила к нам с большей частью своей армии. Через два дня они должны быть здесь. Вместе с ней едет бывшая королева. Гонец завтра утром должен увезти ответ, который я сейчас пойду писать. Думаю выразить ей благодарность и заверить, что ей окажут самый почтительный прием, а ее войско не будет ни в чем нуждаться. Король Барни, кстати, тоже уже вышел на два дня позже ее, так что герцог Ольма проездил зря. Сегодня уже поздно, а завтра начнем готовить лагеря к приходу союзных армий, а во дворце нужно приготовить покои для двух коронованных особ. Да и, кроме Ольмы, с ними будет свита. Кое-кого, пожалуй, на время их пребывания нужно будет переселить. Когда принц вернется с занятий, обрадуйте его скорой встречей с отцом.
   - Возьмите, граф! - протянула свой конверт зашедшая в гостиную Гала.
   - Вы сюда бежали? - спросил Джок, увидев, как она дышит. - Ну и зря. Я бы вас все равно подождал или взял письмо позже.
  
   - Город очищен от тел, герцог! - отчитался герцогу Эмилу Борже полковник, назначенный комендантом Барина. - Организовано расселение солдат и горячее питание. Вернулась вторая группа разведчиков. Неприятеля они не обнаружили. Часть флота осталась в гавани, а десантные суда с охранением отправились обратно.
   - Вам сказали, что они вскоре привезут часть резерва? - спросил герцог.
   - Да, ваша светлость! Только я не знаю, как быть. Все приехавшие заселены, и свободных домов осталось очень мало. Желательно было бы знать, сколько солдат и когда будут задействованы в наступлении. Не хотелось бы возиться с палаточным лагерем, если в нем не будет нужды.
   - Возиться придется, полковник, - недовольно сказал герцог. - Первые бои будут разведочными, так что не рассчитывайте ни на что большее, чем уход тысячи солдат. Скорее всего, их будет еще меньше. А этот порт - пока наша единственная база, поэтому делайте все с запасом. У вас все? Тогда пригласите ко мне полковника Огужа.
   - Вы меня вызывали, герцог? - поклонился вошедший полковник.
   - Садитесь, Гел, - кивнул на стул герцог. - Я хочу поручить вам важное задание. Возьмете с собой пятьсот солдат и одну полковую пушку и отправляйтесь по тракту. Я думаю, что король Сотхема непременно использует тракт для обороны. Слишком уж это удобная возможность задержать неприятеля, чтобы ею пренебречь. Выбрать место, где лес погуще, устроить нам в нем несколько каверз и поставить на дороге укрепление, которое можно защищать малым числом бойцов. В лес нам заходить нежелательно. Орудия в нем использовать нельзя, и от иглометов мало толку. Поэтому будем штурмовать укрепления в лоб, а для уменьшения потерь обстреляем их из орудия. Сегодня вы выйдете на разведку. Нужно выяснить, как далеко находится неприятель, и какими силами он располагает. Орудие берите все равно. Если наметится успех, ваш разведочный бой может стать настоящим. И попытайтесь захватить хоть одного пленного. Нам нужно выяснить побольше о неприятеле. Вы поняли задачу?
   Два часа спустя пять сотен бойцов полковника шли по пыльной дороге, не встречая препятствий. Орудие вместе с баллоном лежало на одной из найденных в порту повозок. Портовые лошади сдохли от отравы, поэтому в повозку впрягли двух кавалерийских, которым новая работа явно не нравилась. Дорога не все время шла прямо, иногда она почему-то виляла из стороны в сторону или делала повороты. За одним из таких поворотов их в упор обстреляли из арбалетов. Латы у солдат были неплохие, но при стрельбе с малого расстояния прошивались болтами насквозь. Два десятка солдат в передних рядах упали, остальные поспешно отступили.
   - Сколько там противников? - спросил полковник одного из участвовавших в перестрелке солдат. - Укрепления видели?
   - Извините, господин полковник, - виновато ответил солдат. - Слишком уж неожиданно все произошло. Я увидел только чьи-то перекошенные рожи и наведенные на нас арбалеты. А потом они начали стрелять, а ребята рядом со мной - падать. Ну и я пару раз успел выстрелить и, кажется, в кого-то попал.
   - Плохо ходить без разведки! - с ноткой осуждения в голосе сказал командовавший авангардом лейтенант.
   - Хоть вы бы помолчали, Дарл! - разозлился полковник. - Если я пошлю в разведку десяток или два, почти наверняка никто из них не вернется, и мы даже не узнаем, что с ними случилось. Уже до нас проверяли. На нас потому и не нападают из леса, что слишком много солдат, и для напавшего это верная смерть.
   Внезапно раздавшиеся из середины колонны крики показали, что он не совсем прав. Из леса на них все-таки напали. Как он выяснил позже, на краю леса вдоль дороги в кронах деревьев были сделаны площадки для арбалетчиков, которые и обстреляли его солдат с двух сторон. Сначала никто не понял, откуда стреляют и бойцы открыли бесполезную стрельбу в просветы между деревьями, но потом все же догадались, и попытались ответить. Получилось плохо. Снизу стрелки были защищены досками и открывались только в момент выстрела. Но и тогда их за ветвями почти не было видно. Солдаты же были им прекрасно видны и ветви не мешали стрельбе болтами, в отличие от легких игл. Численный перевес все же позволил наконец одержать победу, но далась она дорогой ценой: в город полковник привел только две сотни солдат, половина из которых была ранена. Тела оставили на дороге, собрали только оружие. Убитых врагов нашли чуть больше семи десятков. Остальные, если они были, смогли уйти. Пленных взять не удалось: иглы с ядом убивали почти мгновенно, и раненных при попаданиях не было.
   - Не расстраивайтесь! - сказал герцог полковнику. - Будем учиться на ошибках. В следующий раз пустим разведчиков с тяжелыми щитами, которые не станут далеко отрываться от колонны, и будут осматривать кроны деревьев вдоль дороги. А в первые ряды тоже дадим щиты. Сегодня же пошлю в союз корабль с письмом. Пусть нам пришлет егерей, которые сражаются с дикарями в лесах севера. Они, в отличие от вас, прекрасно знают, что нужно делать в нашем положении.
   - В первые ряды нужно дать ручные бомбы! - сказал полковник. - Тогда они могли бы очистить дорогу за поворотом. И пятьсот человек - это мало. Небольшой бой, как у нас, и приходится отступать. Поэтому нужно действовать более крупными отрядами.
   - Вас для того и посылали, чтобы выяснить уловки противника, - сказал герцог. - Завтра в бой пойдет крупный отряд уже с учетом вашего опыта. А вы пока отдыхайте и лечите раненых.
  
   Вскоре после того, как консула в качестве подарка доставили из Сандора, у него состоялся разговор с королем, спустившимся в подземную тюрьму своего дворца.
   - Так это вы консул? - недоверчиво спросил Мехал юношу.
   - Не понимаю, что вас во мне так удивляет, - сказал Лаций.
   - Ваши годы, - пояснил король. - Ваш отец просит отпустить вас за выкуп. Я подумаю над его предложением, а пока хочу сделать вам свое. Сейчас пролив все равно закрыт для плавания, и вы можете просидеть в этой камере все полгода, пока не начнется навигация, а можете прожить это время в комфорте, находясь на свободе.
   - И что я для этого должен делать?
   - Этим летом ваша империя с нами воевать не будет, у нее война с нашими соседями, но у меня большие опасения, что мне тоже придется взяться за оружие. И не для того, чтобы помочь Сандору, а для того, чтобы отбивать вторжение сил союза королевств. В прошедшей войне я потерял много офицеров, а сейчас еще очень сильно увеличиваю армию. Если согласитесь принять участие в ее укреплении и воевать на моей стороне против врага вашей страны, выпущу на волю и буду неплохо платить. Воевать со своими я вас не заставлю в любом случае.
   - Я подумаю, - ответил Лаций.
   Дураком он не был, поэтому думал недолго и вскоре стал офицером короля. Сначала занимался подготовкой армии, а с началом военных действий стал командовать одним из заслонов на тракте, соединяющем порт со столицей. Сегодня он опять удостоился разговора с королем, который приехал лично смотреть укрепления.
   - Что можешь сказать об их оружии? - спросил Мехал Лация.
   - Когда они с нами воевали, никакого желтого дыма у них не было, - сказал Лаций королю, - но это было очень давно. И этих отравленных игл не было. Я вообще в хрониках нигде не читал, чтобы они использовали яды. Судя по рассказам тех, кому удалось уцелеть после засады, это очень слабое оружие, и вся его сила в действии яда. Смотрите, какая легкая игла! - он повертел в руках одну из игл, которые воткнулись в доски настилов и были доставлены королю.
   - Да, - согласился король. - Такая со ста шагов не пробьет даже толстую кожу.
   - Это оружие ближнего боя, - сказал Лаций. - Или у них нет ничего более дальнобойного, или они его пока почему-то не используют. С небольшого расстояния из него очень удобно стрелять. Ваши люди говорили, что скорость стрельбы раз в пять выше, чем у арбалета. Поэтому нужно избегать ближнего боя и использовать арбалеты и лучников. Найти бы еще управу на этот дым. Хотя и у него есть недостатки. Если ветер дует от противника, пользоваться им опасно, потому что можно надышаться самим. Все плохо, ваше величество! Это сейчас они зажаты лесами, и вы имеете возможность наносить им урон, используя хитрые уловки. А когда они смогут в любом месте сойти с тракта? Их слабость в том, что нельзя использовать много солдат и затруднено использование этих их метателей. Пока возможно, это нужно использовать. Если хотите, я мог бы в этом поучаствовать.
   - И что бы ты мог предложить?
   - Против них неплохо было бы использовать огонь.
   - С ума сошел? - спросил Мехал. - Сожжешь не так много врагов, а у меня сгорят деревни вместе с людьми! Да и городки есть, которые стоят в лесу. Если и не сгорят, то в них все задохнутся от дыма. Здесь леса влажные и настоящих пожаров сто лет не было, поэтому народ совсем страх потерял, вот и селятся, где кому удобно. Зажечь лес нелегко, но если разгорится...
   - Я совсем не то хотел предложить, - сказал консул. - Они начали использовать яды? Я хочу применить против них то же. Есть много разных трав, которые дают ядовитый дым. От города до города по тракту пешком идти не один день. Выбрать нужный ветер... Тоже во многом неудобно, но если получится, можно будет неплохо сократить их число, а заодно захватим для изучения оружие. Только это надо говорить с травниками или аптекарями.
   Вскоре один из аптекарей был доставлен в ставку короля.
   - Таких трав действительно много, - сказал он выслушав Лация. - Проблема в том, что они вам нужны в большом количестве, а столько не собрать, по крайней мере, быстро. Единственное, что мне кажется подходящим - это белладонна. Она довольно ядовита и, что самое главное, ее можно много собрать. Если хотите получить ядовитый дым, нужно сжигать траву так, чтобы она не горела, а тлела. Может, вы своих врагов не убьете, но после того как они надышатся, сможете их брать голыми руками.
  
   - Пополнение я вам сгрузил, - сердито говорил командующий флотом Ортисию, - и ваших рабов принял на корабли. Но галеры вам не простят! Я вас просил усилить охрану кораблей? А что сделали вы? Два легионера на весь порт! И теперь пытаетесь сочинять сказки о магах! Вам придется очень постараться, чтобы Сенат не отозвал для расследования и наказания! Захват города, в котором совсем не было солдат противника, это не заслуга. Очень вам советую не тянуть с выходом, тогда до вас, по крайней мере, будет тяжело добраться. Сколько вы здесь собираетесь оставить легионеров?
   - Я думаю, пяти тысяч будет достаточно, - ответил консул, - и еще две алы кавалерии.
   - Я сейчас отплываю в империю, а для вас могу выделить два десятка кораблей. Будет тесно, но они вас доставят прямо в порт Дореи всего за один день. Ветер сейчас попутный.
   - Лучше день плыть, чем два дня шагать, - ответил консул. - Мы потеснимся, благодарю.
   Кармий кивнул и вышел, не прощаясь. Чтобы не ночевать на кораблях в море, отплыли на следующее утро и еще дотемна выгрузились в порту Дореи.
   - Все последнее пополнение я отправил ставить лагерь за городом, - сказал консулу комендант. - Здесь уже заселять некуда.
   - Ничего, - успокоил его Ортисий. - Еще один раз переночуют. Завтра все равно выступаем. Вам оставим три тысячи легионеров и одну алу кавалерии. Если появится враг, можете использовать для обороны моряков тех кораблей, которые окажутся в порту. Даю вам такое право.
   Утром еще до завтрака он собрал у себя всех легатов.
   - После приема пищи мы с вами выступаем в поход! - сообщил он. - Тянуть с этим нельзя. Уже в разгаре лето, а я, как и вы, не хочу здесь месить ногами осеннюю грязь. Путь долог, и наш враг не слаб, но все это для нас только лишний повод, чтобы доказать непобедимость легионов империи! Будем двигаться вдоль побережья три дня, а потом повернем на юг. Там будут города, которые необходимо взять, утвердив здесь наше величие! Смотрите на карту. Конечно, это не наша карта, но она дает общее представление о королевстве. Мы идем вот сюда, здесь поворачиваем и через два-три дня выходим к небольшому городу Алава. Здесь уже много деревень, поэтому после взятия города с провиантом не должно быть проблем. В городе оставим тысячу легионеров для того, чтобы они создали продовольственные запасы. Кто знает, как будет дальше с провиантом, поэтому они нам не помешают. Дальше на юг на нашем пути будут города Кардов и Сулуг. Они побольше Алавы, поэтому и приз победителям в них будет богаче. После этих городов других до самой столицы провинции не будет. Точнее, они есть, но в стороне от нашего пути, и мы на их взятие сейчас время тратить не станем. Несомненно, рано или поздно перед нами встанет королевская армия. Надеюсь, что это случится в провинции Ингар, так как она единственная из всех провинций королевства почти не имеет лесов, позволяя в полной мере использовать численное преимущество нашей армии. Полный захват всей провинции - это самое малое, что мы должны сделать до зимы. Если состоится генеральное сражение, то успеем занять и провинцию Лазони вместе с королевской столицей. Тогда уже к следующему лету мы покорим все королевство Сандор.
   - А почему к следующему лету? - не понял кто-то из легатов. - В планах было окончить всю войну еще в этом году.
   - Может быть, и окончим, - сказал Ортисий. - Я вам говорил о том, что мы с вами должны выполнить обязательно. Сделаем больше - честь нам и хвала! Расходитесь и обеспечьте готовность своих легионов к маршу! Моя ставка будет в пятом легионе.
  
   - Они не хотят уходить, милорд! - сказал Сергею Севорж. - Во всех трех городах моим людям не поверил никто. Еще и высказывались, что, мол, при прежних герцогах их никто не пытался выгнать из домов.
   - На этой земле, исключая побережье, кровь не лилась уже четыре сотни лет, - сказал присутствующий в ставке Сергея Лазони. - Герцоги Ингар почти не участвовали в войнах, а из этих мест и солдат не набирали. Им уже просто незнакомо слово "война". Рыбаки с побережья ушли?
   - Да, ваше величество, - подтвердил Севорж. - На удивление быстро собрались, нам даже не пришлось помогать.
   - Они пуганы пиратами и всегда готовы уйти, - сказал Лазони, - а горожан еще никто не пугал.
   - Никто, говорите, не пугал? - задумчиво сказал Сергей. - Ну тогда мы их пугнем! Алавой придется пожертвовать.
   - Что вы такое говорите, герцог? - спросил Лазони. - Что вы задумали?
   - Мы не можем убедить горожан, - начал объяснять Сергей. - По крайней мере, тем, кого мы посылали, это не удалось. Боюсь, что мы с вами, ваше величество, их тоже не уговорим бросать свои дома и добро и бежать. Уже через пару дней легионеры будут у Алавы. Город они возьмут без проблем. Защищать его некому, да и стены там чисто символические. Как мне сообщили, во всех трех городах нет даже гарнизонов, только стража. Алаву Ортисий разорять не станет, потому что в таком разорении нет смысла. Города у побережья он очистил от населения, потому что они ему были нужны, как базы для флота. Возле Алавы много деревень, которые занимаются преимущественно скотоводством, но и зерна немало выращивают. Я думаю, что он оставит в городе гарнизон, задачей которого будет сбор продовольствия. И используют для этого горожан. Не легионерам же заниматься черной работой. Конечно, горожане пострадают от насилия и грабежей, кого-то и убьют, но вырезать население там не будут. А мы с вами это используем. На наше счастье наши противники не умеют воевать.
   - Воины империи не умеют воевать? - удивился Лазони. - Почему вы так решили?
   - Они умеют сражаться, - пояснил Сергей, - а воевать и сражаться это не одно и то же. Можно выигрывать битвы и проиграть войну. Чтобы что-то уметь, нужно этим хотя бы время от времени заниматься.
   - Легионы постоянно воюют, - возразил Севорж.
   - С кем они воюют, генерал? - спросил Сергей. - Последняя большая война была у них с союзом двести лет назад, да и то, судя по хроникам, они больше уничтожали друг у друга население. Все закончилось большим сражением, после которого обе стороны лишились армий, и война сама собой заглохла. А война со Степью... Там они тоже не столько воевали, сколько гоняли кочевников. Последнее сражение отличалось от того, что было до этого, но провел его не Ортисий, а другой консул. Здесь все, кроме вашего величества, знают, что я пришел из другого мира. Большого секрета я из этого теперь не делаю, но с посторонними на эту тему лучше не говорить. Так вот, у нас все было по-другому. Вы живете изолировано от остального мира и малый прирост населения позволяет долго обходиться без войн. Поэтому и воевать никто толком не умеет, хотя хороших воинов хватает. У нас рядом сосуществовали десятки государств с разными народами, верящими в самых разных богов. Женщины рожали чуть ли не каждый год и семья с десятком детей большой не считалась. Войны шли постоянно не в одном месте, так в другом. Воевали из-за земли, из-за веры, просто из желания пограбить соседей. Постоянно совершенствовалось оружие, пока оно не стало таким разрушительным, что им и воевать уже стало нельзя. Поэтому в мое время самые большие страны уже друг с другом не воевали.
   - Так вот откуда ваши сюрпризы! - догадался Лазони. - Теперь мне понятно, почему вы не рветесь к власти!
   - Должен вас разочаровать, - ответил королю Сергей. - В моем мире нашлось бы очень много людей, которые рвались бы к власти, идя к ней по головам! Здесь другая причина. Но вернемся к легионам. Как вы думаете, Севорж, в чем заключаются ошибки наших противников?
   - Не знаю, - ответил генерал. - Я с ними пока еще не воевал.
   - Первая и основная заключается в том, что они спешат. Они не убрали угрозу от кочевых народов, а только отсрочили очередной набег и хотят использовать передышку для захвата наших королевств. Разведка проводилась в спешке, и ничего не дала. У меня на родине есть поговорка, что спешка хороша только при ловле блох. Объяснять не нужно?
   - Ни разу не имел дело с блохами, - усмехнулся король, - но смысл ваших слов понял.
   - Они ввязались в войну с противником, о котором почти ничего не знают, - продолжил Сергей. - Еще одна поговорка моего мира гласит, что сила есть - ума не надо. У вас здесь, кстати, есть похожая. Империя слишком кичиться своей силой и презрительно относится ко всему остальному миру, при том, что больших оснований для этого у нее нет. А жизнь за такое наказывает и более сильных. Опять приведу пример из моего мира. Была у нас такая империя - Рим. Ее легионы покорили половину известного тогда мира, так что повод гордиться у них был. Но и непобедимые римские легионы бывали биты, когда их полководцы недооценивали противника и пренебрегали разведкой.
   - И что стало с этой империей? - с интересом спросил король.
   - Они стали сильнее и богаче всех, - сказал Сергей, - погрязли в роскоши и наслаждениях всем, что может дать жизнь. Желания драться самим уже не было, поэтому стали нанимать для своей защиты - он усмехнулся - таких, как мы. Вот эти защитники их империю и захватили, разорвав ее на куски. К чему я все это говорю? У Ортисия очень мало войска. Чтобы провести битву и разбить любую нашу армию его должно хватить, а для завоевания королевства не хватит. В каждом взятом городе нужно создавать свои опорные пункты, оставляя там солдат. И их там должно быть достаточно, чтобы выдержать осаду. В прошлой войне Мехал оставлял от трехсот до пятисот бойцов, и к чему это привело? Мы брали эти города без большого труда. В результате он лишился и солдат, и шедшего по тракту снабжения. Ортисий наверняка оставит там ненамного больше своих легионеров. Вы меня поняли, генерал?
   - Хотите, милорд, чтобы мы их обошли и отобрали Алаву? - спросил Севорж.
   - Вы правильно поняли. Справиться с теми, кого оставит консул, для ребят полковника Строга большого труда не составит. И постарайтесь захватить хоть несколько легионеров, они нам пригодятся. Но главное для нас - это забрать с собой побольше пострадавших жителей Алавы, обогнать легионы и раньше них подойти к Кардову. Я думаю, тем, кого мы привезем, будет что рассказать жителям этого города, и они будут гораздо убедительней ваших парней. А потом таким же манером пусть двигаются к Сулугу. Всех мы, конечно, не уведем, но, как вы сами говорили, дураков жалеть нечего. А нам нужно заканчивать подготовку к бою. После Сулуга будем заманивать Ортисия к своим укреплениям. Дней через пять все должно будет решиться.
  
   - Миледи! - поклонился Альде гонец. - Войска королевы Аглаи Дюже приближаются к городу. Через пару свечей они будут у южных ворот.
   - Ну что, господа, едем встречать? - сказала она Лишнею и Парману. - Лейтенант, обеспечьте нам гвардейский эскорт!
   - У меня уже все готово, миледи! - поклонился герцогине Леб Сорди.
   - Вы так и хотите ехать? - спросил Джок. - Королева не отличит вас от ваших телохранительниц.
   На девушке был брючный костюм для верховой езды черного цвета, а к широкому кожаному поясу был прикреплен меч.
   - Надену еще берет с пером и каким-нибудь украшением подороже, - улыбнулась Альда. - Спускайтесь к лошадям, я сейчас подойду.
   Кавалькада герцогини встретила авангард армии Дюже у самых ворот города.
   - Где ее величество? - спросил Лешней у возглавлявшего колонну офицера.
   - Карета королевы в середине колонны, милорд, - ответил офицер.
   - Я граф Лишней, со мной герцогиня Альда Аликсан и генерал Парман, - представил всех Джок. - Приказом герцога ввод любых войск в столицу запрещен. Это касается и вас и не являются недоверием. Просто город плохо приспособлен для прохождения войск. Вы через него будете тащиться полдня и на это же время нарушите жизнь горожан. Предназначенные для вас лагеря находятся по ту сторону города и лучше всего до них добраться по объездной дороге. Вы ее должны были проехать совсем недавно.
   - Была такая, - подтвердил офицер. - Уходила влево. Это она? А как поедет королева?
   - Королева и ее эскорт поедут с нами через город, - сказал Джок. А вам выделим гвардейца, который проводит в нужное место.
   - Я должен передать ваши слова королеве, граф, - сказал офицер, - и получить ее согласие. Герцогиня, я постараюсь вас не задержать!
   Он пустил своего коня по обочине и скрылся за рядами солдат.
   - Надеюсь, Аглая не посчитает наше требование за неуважение, - сказал Парман. - Не хотелось бы идти у нее на поводу и тянуть их всех по городским улицам.
   Королева не стала возражать, и вскоре ее армия свернула на идущую в обход города дорогу, а к воротам подъехала карета, окруженная тремя десятками гвардейцев Дюже. Альда и ее спутники спешились и, оставив лошадей своим гвардейцам, подошли к карете. Один из гвардейцев поспешно распахнул дверцу кареты и подал руку уже немолодой, невысокой женщине с властным выражением красивого лица и роскошной гривой иссиня-черных волос. Следом за ней на дорогу спустилась бывшая королева Сандора.
   - Ваше величество! - поклонился королеве Джок. - Миледи! - отвесил он поклон Ольде - Рад вас видеть. Позвольте представиться самому и представить вам своих спутников. Я Граф Джок Лишней, а это герцогиня Альда Аликсан! Генерал...
   - Которая из трех у вас герцогиня? - насмешливо спросила королева, кивнув на Альду, за спиной которой стояли телохранительницы.
   - Вообще-то, это я, - улыбнулась Альда, - а рядом со мной генерал граф Альбер Парман. Рада приветствовать вас и вашу спутницу. Миледи, Ольда, хочу вас заверить, что несмотря на все выходки вашего сына, к вам здесь относятся с искренним уважением!
   - Давайте продолжим путь, - сказала Аглая. - Не терпится смыть с себя дорожную пыль. Приглашаю вас, герцогиня, в свою карету, в дороге немного поболтаем.
   Женщины с помощью того же гвардейца сели в карету, и она, окруженная всадниками, въехала в Ордаг.
   - Дай-ка я тебя лучше рассмотрю! - сказала Альде Аглая. - Что в тебе такого, из-за чего мой непутевый родственник тронулся рассудком? Красива и вроде умна. Меч не для красоты нацепила?
   - Против мастера меча не выйду, - ответила Альда. - В бою мне больше привычен лук.
   - Ишь ты, - сделала вид, что удивилась, королева. - В бою! Что, приходилось драться? Я не про волков спрашиваю, о них даже я слышала. Тогда еще подумала, что ты дура.
   - Правильно подумали! - немного покраснела Альда. - Я тогда по глупости влипла.
   - Так ты не за волками охотилась?
   - Я, может быть, и дура, но не настолько! - рассердилась девушка. - Я на оленей охотилась, а глупость в том, что не посоветовалась с местными и уехала одна. Пришлось геройствовать, чтобы не сожрали.
   - Теперь рассмотрела, - сказала Аглая. - Тебе говорили, что ты для мужчин чистая отрава? Что отворачиваешься? Значит, говорили и, наверное, не один раз. Ладно, извини, просто хотелось узнать, что ты за человек. Жена часто многое может сказать о муже и не только языком, но и многим другим. Нужно только уметь смотреть.
   - Спасибо, что не стали ждать и пришли на помощь, - поблагодарила Альда. - Герцог Ольма выехал от нас только пару дней назад.
   - Встречали мы его вчера, - вздохнула Аглая. - Не хотела я верить твоему мужу. Понимала, что он, скорее всего, не врет, но уж больно страшной была его правда. Глупо, конечно. Что-нибудь слышно от Мехала?
   - От него сегодня утром был гонец. Его единственный порт захвачен флотом союза королевств, а все бывшие в городе войска потравлены каким-то дымом.
   - Вот оно что! - помрачнела королева. - До сих пор никто в войнах ядами не баловался, а эти, значит, решили! Сил-то у вас здесь много?
   - Достаточно, для того чтобы задержать обычное войско до подхода мужа с армией. Только ему сейчас из провинции Ингар уходить нельзя: вся армия империи пошла туда. Так что вы прибыли вовремя. К битве все равно не успеете, но нам в случае чего помочь сможете. Сколько у вас солдат?
   - Больше, чем я сюда привела. Со мной три тысячи пехоты и пять - кавалерии. Пехота в Дюже еще осталась, а кавалерию я всю взяла с собой. У нас, в отличие от остальных королевств, кавалерии не меньше пехоты. Разместить сможете?
   - У нас после ухода армии можно разместить в лагерях больше двадцати тысяч бойцов, - ответила Альда. - Я думаю, и с размещением войск короля Барни проблем не будет.
   - У него не войско, а сборище дружин, - поморщилась Аглая. - Твой муж молодец, что создал себе наемное войско. А от вассального ополчения и дружин одна головная боль. Наплачется еще с ними твой генерал. Хотя, если припечет, станут насмерть и будут воевать.
  
  
  
   Глава 3
  
  
   - Ваша светлость! - обратился к герцогу Эмилу Борже комендант. - Один из солдат нашел карту! И это не карта побережья, которая у вас уже есть, а именно всего королевства! Вот она.
   - Давайте сюда! - герцог взял измятый лист бумаги и положил его на стол.
   - Опять никакого масштаба! - выругал он местных картографов. - И почему карта так измята? Ваш солдат ею, случайно, не подтирался? Так, это наш порт, это тракт... Оказывается, не так далеко по тракту есть город. Понятно, почему нас с таким упорством пытаются остановить именно здесь! Скажите ординарцу, чтобы он нашел полковника Гейля, он мне срочно нужен!
   Пока искали нужного полковника, герцог продолжил изучение карты. О масштабе приходилось только мечтать, но все основные тракты королевства и города были на ней отмечены.
   - Послушайте, Гейль! - сказал он своему самому молодому полковнику, когда тот зашел в кабинет. - Вы не хотите застрять здесь до дождей? А вообще на всю зиму? Вот и я не хочу, а придется, если мы и дальше будем безвылазно сидеть в этом порту! Королевство по размерам только в два раза меньше всего нашего союза, а мы даже с побережья никак не выберемся. Сегодня уже поздно, а завтра с утра берите три тысячи солдат и пять полковых орудий с запасными баллонами и постарайтесь выбраться вот к этому городу. Естественно, вас постараются задержать. Возьмите бомбы для авангарда, а разведчикам дайте парализующие иглы. Пусть, наконец, добудут нам пленных! Когда доберетесь до города, сами решите, что делать дальше. Если сочтете, что брать его вашими силами рискованно, закрепитесь и шлите мне гонцов. Только не одного или двух, а достаточно сильный отряд, иначе просто не дойдут. И вот еще что... Отступать я вам разрешаю только в случае явной опасности, когда вам будет тяжело справиться своими силами. Хватит нам бегать взад-вперед. Если противник применит какую-нибудь хитрую уловку, и вы потеряете людей, я вас ругать не стану, как не ругал полковника Огужа за потери от лесной засады. Опыта боя в таких условиях ни у кого из нас нет, и противника мы совсем не знаем, поэтому вполне естественно за такой опыт платить кровью. Опыт останется, а солдат нам еще пришлют. Вопросов нет? Тогда идите.
   На следующее утро отобранных для операции солдат построили в порту, и перед ними выступил сам герцог.
   - Солдаты! Вы отправляетесь в поход, который должен послужить началом нашего победоносного шествия на этой земле! В ваших руках оружие, которое посеет страх в сердцах дикарей! Но главная наша сила это не оружие, это вы сами! Я вами горжусь! Идите и принесите нам победу, которую от вас все ждут! Вперед, непобедимые! Полковник, командуйте.
   До места последнего боя шли без происшествий, и за тем поворотом, где их обстреляли прошлый раз, неприятеля не было, было другое. Еще только начали к нему подходить, как в воздухе стало явственно попахивать мертвятиной. Когда вышли из-за поворота, обнаружили и источник запаха. На обочине тракта были выложены в ряд три сотни отрубленных голов погибших солдат отряда полковника Огужа. Все головы были повернуты лицами в сторону дороги и тусклыми глазами наблюдали за марширующими товарищами.
   - Похороним их на обратном пути! - сказал полковник. - Ускорить движение!
   - Плохие условия для стрельбы из орудий, - догнав полковника, сказал один из трех его лейтенантов. - Ветер начинает дуть в нашу сторону.
   - Ничего, - ответил полковник. - Ветер пока не сильный, а стрелять можно с небольшим перелетом. Отрава быстро рассеивается, поэтому наши люди не пострадают. А вот с ручными бомбами нужно быть аккуратней. Предупредите об этом бойцов авангарда. И чтобы не потратили даром ни одну бомбу! Слишком они дороги, поэтому пусть лучше пользуются иглометами, а бомбы оставят на крайний случай.
   До обеда так никого и не встретили. Выставив охранение, пообедали и с полчаса отдохнули, после чего продолжили движение. Далеко от места отдыха уйти не удалось: через десять минут марша впереди показалось нагромождение древесных стволов и торчащих из земли кольев. Почти сразу же их обстреляли из арбалетов, убив двоих и ранив пятерых солдат. Прикрываясь щитами, принесли три орудия и баллоны и все установили на специальные лафеты.
   - Прикрывайте щитами наводчиков! - скомандовал лейтенант, и вовремя: в подставленный перед наводчиком щит с громким стуком вонзился болт.
   - Цельтесь так, чтобы снаряды упали сразу за укреплением, - добавил он, прячась за лафетом, потому что обстрел усилился.
   Упали еще двое, но орудия были уже готовы, и солдаты, не дожидаясь команды, нажали на спуск. Два снаряда легли сразу за укреплением, а один врезался в его середину и там разорвался. Как всегда, когда отраву применяли на открытом месте, да еще в ветреную погоду многим противникам удалось уцелеть, и теперь они с громкими криками бежали прочь от укрепления. При этом кто-то ухитрился поджечь бревна. Расстояние до места взрывов было большим и воины Гейля не пострадали. Немного выждав, когда совсем осядет пыль, они надели на лица повязки, добежали до сооружения дикарей и залили водой места попадания снарядов, а заодно и горящие бревна.
   - Нефтью полили! - сказал лейтенант полковнику. - Все этой гадостью провонялось!
   - Они и дальше что-то запалили! - сказал второй лейтенант. - По-моему, хотят создать задымление, чтобы мы не могли прицельно стрелять. Полковник, нужно атаковать, пока весь тракт не затянуло дымом! Под его прикрытием они могут пойти врукопашную, а мы потеряем много людей! И орудия оставлять не будем, этот завал можно объехать по обочине.
   - Дело говоришь! - хлопнул его по плечу полковник. - Возглавишь атаку. Вам не надо заниматься кострами, отгоните дикарей подальше, мы все потушим сами. Для атаки возьмешь десять сотен из авангарда.
   Пока отбирали людей, дымом заволокло весь видимый участок тракта. Дувший в их сторону ветер нес к ним дым костров, на глазах ухудшая видимость.
   - В атаку! - закричал лейтенант, глотнул дыма, закашлялся и первым побежал по тракту ближе к обочине, где дыма было чуть меньше.
   Вслед за ним с топотом побежала толпа солдат с готовыми к бою иглометами в руках. Обычного рева, который в других случаях сопровождал бы бой, сейчас не было, потому что все старались как можно реже дышать и поменьше открывать рот. Они убежали в стену дыма, которая приближалась на глазах и наконец накрыла колонну. Видно было, но не дальше, чем на пять шагов. Дым перехватывал дыхание, оставляя на языке сладковатый привкус. Полковник, которому стало не по себе, прислушался, но не услышал ничего, кроме тяжелого дыхания находящихся рядом солдат. С каждой минутой предчувствие беды становилось все сильней, и если бы не слова герцога, он бы скомандовал повернуть назад.
   - Все двигаемся вперед! - приказал он. - Оружие к бою! И смотрите не только вперед, но и по сторонам, враг может выйти из леса!
   Когда дошли до первого, уже прогоревшего костра, солдаты стали расшвыривать и топтать сапогами вонючую золу. Так же они погасили несколько еще тлеющих костров. Внезапно одного из солдат повело в сторону, он покачнулся и неловко упал на дорогу. Послышавшиеся за этим звуки не оставили никаких сомнений в том, что он облегчился прямо в штаны. Полковник огляделся. Его солдаты ходили, как пьяные, а некоторые не могли удержаться на ногах и падали на дорогу. Его самого водило из стороны в сторону, голова раскалывалась, а все горло сжалось так, что невозможно было сглотнуть ставшую вязкой слюну. Он уже не видел вышедших из леса людей, которые били по головам его солдат короткими дубинками и утаскивали прочь с дороги. Дошла очередь и до него. Сильный удар взорвал голову вспышкой боли, которая погасила сознание.
   Пропажа трехтысячного отряда, да еще с орудиями, привела герцога в бешенство. Он метался в своем кабинете, как тигр в клетке, пока наконец не пришел в себя весь мокрый от пота, тяжело дышащий, с разбитыми в кровь кулаками. Посланные конные разведчики ничего не обнаружили, добравшись до кучи обгоревших бревен. Дальше ехать не решились и повернули назад, потеряв на обратном пути половину отряда от обстрела арбалетчиков. На этот раз засада были не на деревьях, а во вырытых у обочины ямах. Кто-то прикрыл дикарей тканью, присыпал сверху землю и набросал листьев. Пропустив отряд на сотню шагов, они сбросили свою маскировку и разрядили в спины разведчикам по три арбалета каждый. Пока остатки отряда подгоняли коней, пытаясь достичь спасительного изгиба тракта, они успели взвести еще по арбалету и выбить из седел еще восьмерых.
   К вечеру того же дня в порт пришли три корабля, которые привезли заказанное герцогом оружие и пятерых егерей, по разным причинам находившихся в столице, когда туда прибыло его письмо. Герцог рассказал им все, ничего не скрывая.
   - У вас нет ничего для действий в лесу, а наступать по тракту - значит без пользы терять людей, - сказал ему старший из егерей, имевший звание лейтенанта. - Покажите нам карту.
   Утром, надев грязно-зеленую одежду и взяв привезенные с собой чудовищно-сильные луки, они ушли в лес, неся на плечах уложенные в сумки тулы со стрелами. Вернулось их тоже пятеро, только пятым был пленный дикарь, которого вели со связанными руками, надев на голову веревочную петлю. Двое из егерей были ранены, один вообще не вернулся, но свое дело они сделали.
   - Срочно высылайте своих людей! - сказал герцогу их лейтенант. - Три засады мы убрали, и до самого города их больше не было. Если не потеряете время, вам никто не помешает. А вообще-то, здесь нужно развернуть егерский полк, чтобы прочесывать прилегающую к тракту местность,. Толку от того, что мы там все почистили. Пройдет немного времени, и у вас опять начнут исчезать люди. Мелкими группами, во всяком случае, здесь ездить нельзя.
   В тот же день по тракту ушла десятитысячная колонна войск с большим обозом, возглавляемая одним из двух генералов герцога.
   - Постарайтесь не рисковать людьми, - сказал ему на прощанье Борже. - Мне этот город не нужен, а дикари за все наши потери должны заплатить достойную цену.
  
   Больше всего легионеров обрадовало не то, что они наконец добрались до города, а протекавшая рядом с ним река. Лагерь установили у самого берега, и Ортисий разрешил искупаться, пока готовится обед. Легионы растянулись вдоль реки, но все равно больше трех за один раз в нее не впускали, и мыться давали минут десять, после чего легаты выгоняли своих бойцов, чтобы могли искупаться их товарищи. Пока все купались и обедали, к городским воротам послали знавшего местный язык центуриона. Ворота оказались закрытыми, а из-за низких стен выглядывали испуганные лица горожан.
   - Эй, вы! - крикнул центурион. - Если откроете ворота легионам империи и не будете прекословить своим новым господам, на ваши жизни никто покушаться не станет. Если же вздумаете оказать сопротивление, город возьмем штурмом, а тем, кто после этого выживет, я уже заранее не завидую. Думать вам разрешено до нашего построения, потом с вами никто разговаривать не будет.
   Ортисий ни капли не сомневался, что ворота им откроют. Так и вышло. Еще до того, как начали строиться, ворота в город медленно распахнулись. Консул ожидал, что из них выйдут старейшины города, но у них и на это не хватило духа: в воротах никого не было, а весь город казался вымершим.
   - Отдаю город легионам на этот день, - сказал консул легатам. - Пусть поменьше бесчинствуют и постараются не жечь дома. В городе на длительных срок оставим большой отряд для сбора продовольствия, так что без причины жителей убивать не стоит.
   Легионеры строем входили в широкие городские ворота, за которыми строй распадался, и они небольшими группами разбегались по улицам, врываясь в дома. Многие легионеры решили, что в таком небольшом городе добычи на всех все равно не хватит, поэтому давно не имевшие женщин мужчины начали с них. Грабеж мог и подождать, а если здесь ничего не достанется, не беда: будут города и побольше, и побогаче этого. На сто тысяч распаленных мужчин в городе с всего тридцатью тысячами жителей женщин оказалось слишком мало, поэтому к легионеру, завалившему женщину на хозяйскую кровать, а то и на пол, выстраивалась очередь по десятку человек. Некоторые самые нетерпеливые хватали еще не вошедших в возраст детей. Многие мужья, не в силах вынести подобного зрелища, бросались защищать своих близких. Их тут же убивали на глазах насилуемых жен и дочерей. Единственным местом, где насильники понесли потери, оказался квартал кузнецов. Потеряв три десятка убитыми, легионеры пришли в ярость и принялись убивать всех подряд. При этом кто-то, может быть и сами хозяева, поджег несколько домов. Когда вмешались легаты, треть города была завалена трупами.
   - Твои парни отличились! - выговаривал Ортисий командиру шестого легиона, мрачно смотря на распростертые на улице тела. - Нарушили приказ, теперь пусть сами здесь и остаются. Кто у тебя самый толковый из тысячников, Сатий? Вот пусть он со своей тысячей и остается. Поручи ему навести в городе порядок. Пусть запрягает местных. Нужно срочно потушить пожары и убрать тела. Горожане выкопают ров за городом и в нем всех зароют. Пусть проследят, чтобы забрали всех, а то им же самим потом придется дышать падалью. Если остались недобитые, всех в ров. Нам пригодятся их дома для хранения продовольствия, только из них нужно будет все убрать.
   Вскоре пожары были потушены, а горожане отправлены копать ров недалеко от городских ворот. Консул приказал выводить из города насытившихся и прибарахлившихся легионеров. Погода стояла жаркая, а завтра с утра предстояло продолжить движение, поэтому было принято решение не ставить палатки, а заночевать под открытым небом недалеко от реки. Оставшиеся в городе бойцы шестого легиона опять пошли по домам, отбирая для себя понравившихся женщин. Идти никто из отобранных не мог, поэтому их сами стаскивали в магистрат, перебросив через плечо. Когда вечером с похоронных работ пришли мужья, им было сказано, что жен со временем вернут, а пока они должны им приносить в магистрат еду. Себе легионеры готовили сами, не доверяя горожанам.
   Утром все еще раз искупались в реке, позавтракали и, построившись в три колонны, зашагали вдоль дороги, ведущей в Кардов. Перед уходом Ортисий наведался в город и поговорил с тысячником.
   - Ваша задача - создать запас зерна, овса и вяленого мяса. Позже я кого-нибудь пришлю проверить, как у вас идут дела. Если крестьяне будут сдавать требуемые продукты, их не трогать. Начнут упираться, вешайте, пока не поумнеют. И узнайте, кто из жителей искусен в ремеслах. С вами останется один из людей службы, знающий язык. Отдаю его не насовсем, а на месяц. Отберите несколько легионеров, которые могут думать еще о чем-то, кроме баб, и пусть он их учит языку. Лошадей вам не оставляю, разживетесь ими у крестьян. Сегодня отдыхайте, а с завтрашнего дня начинайте работать. Хоть народ в городе трусливый, а противника быть не должно, караульную службу вести исправно! Не хватало еще, чтобы вас здесь во сне всех перерезали.
   После ухода легионов оставшиеся еще раз проверили дома в том конце города, где устроили бойню, указав выхваченным из домов мужчинам, где нужно убрать кровь, а потом, поскольку делать было все равно нечего, опять занялись женщинами, разыскивая среди них тех, кто хоть немного оклемался. Для заселения выбрали себе два богатых квартала, предоставив хозяевам занятых домов искать себе другое жилье. К вечеру заперлись в занятых домах, пустив караулы по своим кварталам и по соседним, а так же установили дежурство в магистрате. Ворота заперли, а охранять стену из-за своей малочисленности не стали. Это нужно было всем не спать, да и то в такую темень через стену в два человеческих роста не перелезет только ленивый. Врагу здесь неоткуда было взяться, а жителей они удерживать не собирались. Все равно все не разбегутся, а много их было и не нужно.
   Когда разведчики доложили полковнику Строгу о том, что стена никем не охраняется, он сначала не поверил.
   - Может быть, они устроили засады?
   - Какие засады, полковник? - сказал ему Сур, который увязался за полком Пармана. - Я через этот город проезжал. Они здесь строились очень вольготно. Стена хоть и низкая, но по протяженности потянет на пятнадцать лер. Я не знаю, сколько их там оставили, но вряд ли много. Даже если они поставят на стену половину своих, я между ними ее спокойно перелезу. По-хорошему нужно у стен жечь костры и пустить кавалерийские разъезды вокруг города, а у Ортисия кавалерии - кот наплакал, и не видели мы возле города конных. Скорее всего, их старший поставил стражу только в той части города, куда они заселились. При нехватке сил, я бы сам так сделал. Это не глупость, глупостью было оставлять их в таком числе. Так что нужно перебираться через стену, зайти к кому-нибудь в дом и узнать, где ночуют легионеры, а потом их навестить.
   Так и сделали. Сначала пустили разведчиков, а когда они убедились в отсутствии охраны, по приставленным лестницам в город полезли сотни бойцов. Быстро нашли дом, хозяин которого внятно объяснил, где живут легионеры и с радостью взялся их туда провести.
   - У них еще в магистрате пост стоит, - сообщил он Суру. - Они туда натаскали для себя наших баб и сторожат, чтобы их мужья не вернули. Надо бы и туда кому наведаться, а то сбегут. Вон какая темень: в двух шагах ничего не видно!
   - А твой сын может провести наших людей к магистрату? - спросил его Сур, показав рукой на мальчишку лет десяти. Вот и прекрасно! Выпейте каждый по глотку из этой бутылки. Не бойтесь: никто вас травить не собирается, это чтобы видеть в темноте. Только потом избегайте яркого света, а к утру все пройдет.
   В кварталах, где ходили караульные, через каждые полсотни шагов висели фонари, поэтому все надели темные очки, а своего проводника отправили домой. Бойцы быстро рассредоточились по неосвещенным улицам и взяли на прицел всех дежурящих легионеров. Сигналом к атаке был негромкий крик, который наверняка не услышали в домах. Когда охраны не стало, бойцы Строга плотно окружили все занятые легионерами дома и начали их чистить. Делать это начали во всех домах одновременно. Двери домов были закрыты на засов, а все окна заперты ставнями, поэтому на крышу каждого дома забрался боец, по команде зажег фитиль на динамитной шашке и бросил ее в дымовую трубу. Взрывы гремели пару минут, после чего начали распахиваться двери, и из них, как тараканы, полезли мало что соображавшие спросонья легионеры, многие из которых были ранены или контужены. Примерно две трети из них полегли от болтов, а остальные побросали мечи и упали на колени.
   - Гоните их к воротам! - приказал полковник. - Здесь их утром жители начнут убивать. Кого-то мы им отдадим, но сначала с ними надо разобраться самим.
   С замком на засове городских ворот тоже разобрались с помощью динамитной шашки и погнали три сотни легионеров прочь от города. Чуть позже туда же привели и тех, кто охранял женщин в магистрате. Всех разобрали те, кто знал имперский язык, и стали допрашивать. К сожалению, и тысячник, и работник службы погибли одними из первых при чистке. Отобрали десять пленников, из которых пятеро были центурионами, а еще пять заинтересовали по разным причинам, а остальных решили завтра прилюдно казнить. Сначала полковник был против казни, но, узнав о том, что творилось в городе, передумал.
   Напуганные грохотом взрывов и ночными криками горожане до утра просидели в своих домах, а утром узнали о том, что страшных легионеров в городе больше нет. На городской площади, которая раньше не могла вместить и трети горожан, сегодня было много свободного места. На помост, с которого выступали, и где казнили приговоренных, взошел полковник Строг. Он, не стесняясь в выражениях, высказал все, что думал о горожанах, и обещал помочь эвакуировать город, если его жители, в свою очередь, помогут королю.
   - Ваши женщины сейчас неспособны далеко идти, - сказал он. - В ближайшее время вам не стоит опасаться врагов, а немного позже пришлют возы, которые помогут увезти и вас, и ваше имущество. От вас нужны добровольцы, которых мы возьмем с собой в Кардов, а потом и в Сулуг. Там живут такие же тупицы, какими были вы. И если вы их не убедите уйти, они точно так же пострадают. Все эти беды ненадолго, но их нужно пережить. Скоро захватчики получат свое, а сегодня мы накажем некоторых из тех, кто творил бесчинства здесь!
   После его выступления на помост одного за другим заводили и обезглавливали легионеров.
   Желающих помочь оказалось гораздо больше, чем могли забрать с собой. Взяли три десятка мужчин и уехали, предоставив оставшимся зарывать в землю тела легионеров. Второй особый полк генерала Пармана в ночной операции не потерял ни одного бойца.
  
   - Ну-ка, покажись! - сказал Ив сыну. - Вижу, что вырос и окреп, да и герцог о тебе высказывался крайне благожелательно. Жизнь здесь явно пошла тебе на пользу. Но сразу говорю, что, когда после войны поеду домой, ты едешь со мной, и это не обсуждается.
   Камил не стал спорить, а согласно кивнул, вызвав на лице короля довольную улыбку.
   - Мой сын изменился в лучшую сторону не только внешне, - сказал он Альде. - Я благодарен вашей семье, герцогиня.
   - Это было нетрудно, - засмеялась Альда. - В вашем сыне достаточно ума и силы духа, а все проказы ушли вместе с детством. Нам будет его не хватать, но вы правы: наследник должен жить вблизи трона. Теперь настал ваш черед его учить.
   - Я рад, что вы это понимаете! - кивнул король. - А разлука... Вы всегда можете приехать погостить, а в будущем, я надеюсь, причин для таких визитов станет больше. Вы еще не думали о помолвке?
   - Муж считает, что они еще слишком молоды. Через год можно объявить о помолвке, а еще через год, если не передумают, могут и пожениться.
   - Пусть будет так! - согласился король. - Я бы хотел после стола поехать в эти ваши лагеря и посмотреть, как устроены мои люди.
   - Съездим вместе, - ответила Альда. - Я посмотрю на ваше войско и кое о чем объявлю. Пример солдат королевы Аглаи показывает, что не все прислушиваются к тому, что им говорит какой-то комендант, а потом обижаются, когда их тащат на виселицу.
   - Вы повесили кого-то из людей королевы? - с удивлением и беспокойством спросил Ив. - И как она к этому отнеслась?
   - До повешения за малым не дошло. К счастью для того, кого судили, пострадавший выжил. А королева отнеслась с пониманием. Если ты приехал в гости, пусть даже помочь, то обязан соблюдать чужие законы, а не устанавливать свои. Мы на многое смотрим сквозь пальцы, но не на все. Думаю, если их предупрежу я, толку будет больше.
   По окончании торжественного обеда, на котором присутствовали сразу две коронованные особы, после коротких сборов выехали в лагеря. Королева Аглая, узнав, куда собрались король с герцогиней, выразила желание поехать с ними. Она очень быстро собралась, выйдя на внутренний двор замка в костюме для верховой езды.
   - Вы очаровательны, ваше величество! - сделал ей комплимент Джок, который ехал с ними вместе. - Этот костюм вам очень идет!
   - Хотите сказать, граф, что такая старуха, как я, еще сохранила фигуру, а не заплыла жиром, как некоторые? - с улыбкой спросила Аглая. - Я уже давно управляю королевством. Когда рядом нет мужчины, все приходится делать самой, и жир на теле не задерживается! Но такой, как герцогиня, я уже никогда не буду. Время неумолимо, граф!
   - Я это чувствую по себе, - сказал Джок. - Но вам еще рано называть себя старухой. Вы не только молодо выглядите, вы еще молоды в душе. Это сразу видно. В вас не исчез интерес к жизни, как у вашей подруги, а энергия бьет через край.
   - Вы большой знаток человеческой натуры, граф! - с интересом посмотрела на него Аглая. - Скажите, эти слухи, которые ходят о вас...
   - У меня была нелегкая и очень сложная жизнь, - усмехнулся Джок. - Много чего довелось испытать и сделать, но я никогда лично не пытал людей и не испытывал удовольствия от чужих страданий. Иногда мы используем пытки, когда без этого нельзя обойтись, но я при этом присутствую редко. А слухи... О ком их не распускают? Мне они иной раз даже помогают в работе.
   - Я примерно так и думала, - кивнула Аглая. - Герцогиня относится к вам, как к близкому, даже родному человеку. Вряд ли бы вы заслужили у нее такого отношения, будь эти слухи правдивы. Вы говорили о своей тяжелой жизни, расскажете мне о ней? Это не просто женское любопытство, вы мне интересны, граф!
   - Боюсь, что после моих рассказов, весь ваш интерес ко мне пропадет, - усмехнулся Джок. - Я ведь не всегда был графом. Я за свою жизнь кем только ни был!
   - Наверное, я не совсем правильная королева, - вернула ему усмешку Аглая. - В человеке меня интересует сам человек, а не вереница его предков. Когда меня брал в жены король, я была третьей дочерью провинциального барона. Замок у нас был небольшой, а к нему прилагалась совсем маленькая деревенька, куда я бегала босиком на посиделки с деревенскими. Его еще потом вся родня долго мною упрекала, а родной дядя даже пытался отравить. Сначала меня, а потом его. К сожалению, вторая попытка ему удалась. В Дюже к правлению женщин относятся не так однозначно плохо, как в других королевствах, но мне тогда все равно было тяжело. Пришлось доказывать свое право на власть, и в качестве первого доказательства была казнь того самого дяди. Ему не отрубили голову, я настояла, чтобы за убийство короля его разорвали лошадьми. Кое-кто мне этого до сих пор не может простить.
   - Я думал в Дюже спокойнее, - удивился Джок.
   - Мало кто любит вытаскивать подобное на всеобщее обозрение, - пожала плечами Аглая. - Чем ближе к власти, тем опаснее жизнь, так было, и так будет: люди не меняются. Давайте догоним остальных, а то на нас уже косятся. Еще одна неприятная особенность власти - быть все время на виду. Кажется, подъезжаем?
   - Еще нет, но скоро подъедем. В этих двух лагерях расположены ваши солдаты, а войска короля Барни стоят по соседству. Сейчас приедем, и герцогиня начнет учить вольницу короля нашим законам. Будет любопытно, как они отреагируют на ее слова.
   - Да так же, как и мои, - фыркнула королева. - После того случая чего мне только не пришлось выслушать. Но если ваш король примет такой закон, я попробую провернуть то же самое. Может быть, меня за это даже не сразу убьют. Они уже свернули! Давайте поторопим коней, мне тоже хочется на это полюбоваться.
   Конечно, как и в случае с солдатами Аглаи, на один плац все войско не вошло, а если бы всех удалось разместить, Альда сорвала бы себе голос, пытаясь докричаться до каждого. Поэтому ей пришлось произносить свою речь дважды. На плац она вышла пешком вместе с королем Ивом.
   - Если кто-нибудь не знает, я герцогиня Аликсан! - начала она, окинув взглядом замерший строй. - В трудный час вы пришли к нам на помощь, доказав, что мы по-прежнему один народ. Я вижу, что кое-кто уже раздулся от гордости. Погодите гордиться, пока для этого оснований нет. Во-первых, помощь нам в ваших собственных интересах. Если сомнут нас, вам тоже не устоять. А, во-вторых, вы себя пока еще никак не проявили. Как вас будут использовать, мы еще решим, а пока я хочу вам рассказать то, что вы не знаете, но должны знать. Мы с вами очень похожи. Общий язык, общая вера, сходные обычаи и законы. Сходные, но не одни и те же. Во всех королевствах правят местные законы, и мы в этом не являемся исключением. Самое главное, что вам нужно знать, это то, что за убийство у нас наказывают гораздо тяжелее, чем в Барни, причем всех, вне зависимости от знатности рода и от того, кто именно пострадал. Разница есть, но несущественная. Одним словом, если дворянин убьет простолюдина, штрафом он уже не отделается. Подробно об этом и о многом другом вам расскажет комендант лагерей, слушаться которого на их территории обязаны все. Вы все будете получать увольнения в нашу столицу. Почему-то большинство из вас предпочитает просаживать свои деньги в кабаках, нажираясь до поросячьего визга. Я бы на такое закрыла глаза, если бы вы, напившись, не устраивали дебошей. Хочу сразу предупредить, чтобы потом не было обид. Вся территория Ордага патрулируется специальной воинской стражей, которая призвана защитить горожан от пьяных бесчинств и пресекать драки между вами. Слушаться приказов этой стражи обязательно. Любое неповиновение, драка и другие нарушения порядка ведут к аресту. А там с вами будут разбираться судьи, они и определят вам меру наказания. В легких случаях все подметают улицы, в тяжелых - можете попасть за решетку или на виселицу. Я вижу в глазах многих недоверие. Лучше поверьте мне сейчас, чем потом подобное испытывать на собственной шкуре. Поговорите с солдатами из Дюже, они вам расскажут, как выводили мести улицу их барона, и как на это зрелище сбежалась посмотреть половина города! А одного графа едва не повесили за убийство. И не повесили только потому, что пострадавший все-таки выжил. Самое лучшее, что вы можете сделать, это пить в меру, сохраняя человеческий облик. Стоит напиться, и ничего из того, что я вам сейчас говорю, уже никто не вспомнит.
   - Все равно не удержатся! - сказала она королю, когда первая партия солдат и офицеров покидала плац. - Словам веры нет, обязательно нужна показательная порка.
   - Паршивая овца всегда найдется, - согласился Ив. - Но я видел, что многие к вашим словам отнеслись серьезно. Если будут нарушения, я вас поддержу. Надеюсь, до убийств дело не дойдет, это действительно будет тяжело.
  
  
   Глава 4
  
  
   - Вернулись разведчики, - доложил консулу Ортисию легат Гертоний. - На дороге к Кардову никого нет, городские ворота открыты. Стража на воротах тоже отсутствует, а город выглядит покинутым. Внутрь они заходить не стали.
   - Надписей над воротами нет? - спросил консул. - Ну и слава богам! Продолжаем движение. Есть жители в городе, или они его покинули, нам Кордов все равно надо занимать. Если город покинут, нужно будет предупредить легионы, чтобы никто не употребил продукты, которые могли оставить, а то еще отравятся. И отправьте кавалерию осмотреть округу. Неподалеку от города должны быть деревни, а нам не помешает свежее мясо.
   Когда заняли Кордов, оказалось, что его покинули не все. Несколько тысяч жителей все-таки не поверили в беду и не захотели бросать свои дома. Своей властью консул запретил их трогать.
   - Но как же легионеры? - попытался возразить кто-то из легатов. - Женщины...
   - Я сказал не трогать! - разозлился консул. - Сколько там тех женщин? Ваши жеребцы их быстро заездят насмерть! Если уж совсем невмоготу терпеть, пусть подставляют друг другу задницы! Мы сюда пришли не пограбить и вернуться, мы пришли насовсем! Здесь были бойцы Аликсана, которые умудрились привезти горожанам пострадавших жителей Алавы. Видимо, здесь не слишком послушное население, если его приходится запугивать. А часть жителей так и не ушла! Я думаю, после нашего ухода сюда еще наведаются беглецы. И что они увидят? Нетронутый город и целых жителей! Кто после этого поверит Аликсану или королю? Если мы будем идти обратно этим путем, в город уже вернутся все жители. А для нас сейчас эти оставшиеся никакой ценности не представляют.
   - Все так, - вздохнул Гертоний, - но легионы будут недовольны.
   - Я их недовольство как-нибудь переживу! - буркнул консул. - Распорядись, чтобы осмотрели городские склады и узнали, где жили оптовые торговцы продовольствием. Если оно осталось на складах, конфискуем.
   - На сколько мы здесь задержимся? - спросил Гертоний.
   - Только до утра, - ответил консул. - Поэтому не тяните с продовольствием. Нам до Сулуга идти три дня, а у них почти все деревни только поблизости от городов.
   К вечеру разжиться продовольствием не удалось. Все деревни в округе, кроме одной, оказались покинуты, а то зерно, которое из них не вывезли, смешали с навозом. Разозленные кавалеристы выгребли из найденной деревни все, до последнего зернышка и угнали весь скот, но легионам это было на один зуб. Городские склады оказались пусты, а у оставшихся горожан больших запасов не было. Купцы свои запасы тоже или вывезли, или припрятали так, что нечего было и пытаться найти их за короткое время.
   - Нас хотят взять измором! - бушевал консул. - Это подлый прием! Еды хватит только до Сулуга. А если и там мы встретим то же самое? Конечно, в густонаселенной части провинции не вывезешь население и запасы провианта, но туда еще нужно попасть! Я с этого Аликсана с живого шкуру сдеру! Придется с завтрашнего дня урезать пайки, а утром отправить отряд к Сатию вывезти все, что они успели собрать по деревням.
   Когда легионерам утром выдали половину обычной порции, едва не вспыхнул бунт.
   - Они не слушают приказов, а некоторые даже осмелились угрожать! - испуганно сказал консулу легат Мадий. - Я двадцать лет в легионах и такого не помню! Ходят по лагерю и орут на командиров!
   - Пошли поговорим с этими крикунами! - ответил консул. - Дайте сигнал трубой на общий сбор! И пусть центурионы всех направляют за ворота, построение будет там.
   - Легионеры! - крикнул он в ряды своих солдат, когда легионы удалось построить. - Вы недовольны уменьшением порций?
   Его слова по цепочке повторяли все центурионы, чтобы речь мог слышать каждый.
   - Я тоже этим недоволен! - продолжил он, когда стихли крики. - Мы не утаиваем вашу еду, а я сам ем из ваших котлов столько же, сколько кладут каждому из вас! Порции пришлось урезать из-за того, что королевские солдаты вывезли всех крестьян, угнали скот и попортили продовольствие. Того, что у нас осталось, нам не хватит, особенно если у следующего города будет то же самое! Я послал за продовольствием, которое должны были собрать ваши товарищи, и, когда его подвезут, вас опять начнут кормить вдосталь! А свой гнев вам нужно изливать не на своих командиров, а на врага, который с каждым днем становится все ближе! Сейчас мы построимся в маршевые колонны и двинемся на Сулуг! И чем быстрее мы это сделаем, тем труднее будет врагам лишить нас продовольствия! А вы демонстрируете неповиновение, преступное в условиях военного похода! Всем немедленно собраться и начать движение! Учтите, что с нарушителями дисциплины я возиться не стану!
  
   Все деревья вокруг города на несколько сотен шагов были вырублены, поэтому зажигательные снаряды применяли без малейшей опаски. Когда кончился воздух во взятых баллонах, его не стали накачивать вновь. В утомительной работе не было необходимости: город и так горел жарким, чадящим огнем, распространяя запах смолы и сгоревшего мяса. Сколько в нем было дикарей, никто не знал, но судя по доносящимся диким крикам заживо сгорающих людей, и по бившим в нос запахам, их там было немало. Несколько раз сотхемцы пытались атаковать из городских ворот, и каждый раз безуспешно. От ворот и почти до самого лагеря вся дорога была усыпана мертвыми телами. До ворот было не больше сотни шагов, поэтому иглометы в полной мере продемонстрировали свое превосходство над оружием защитников.
   - В город заходить не станем, - сказал генерал собравшимся возле него полковникам. - Пусть там все выгорает. Мы с вами хорошо поработали, господа! Немного подождем, пока они не перестанут кричать и отправим гонцов герцогу, а сами пойдем дальше. По словам пленного, которого притащили егеря, дальше пойдет редколесье с большим количеством лугов по берегам крупной реки. Вот там мы и устроим лагерь. Только пошлите своих солдат собрать оружие убитых, ни к чему его здесь оставлять. Судя по карте, других городов рядом нет. Деревни на карте не обозначены, но они должны быть неподалеку от города. Думаю, самое удобное для них место будет возле реки. Первой пустим кавалерию. Нашей задачей является полное изгнание дикарей из этого края. Уйдут - сохранят свои жизни, помедлят, удобрят собой здешнюю землю. А чтобы быстрее бежали и не мешали нам на дорогах, их нужно хорошо напугать. Поэтому скажите кавалеристам, чтобы в селах убивали всех подряд, но не до конца. Части жителей нужно дать уйти, и захватить крестьян для ухода за скотом. И надо найти крепких лошадей, иначе замучаемся заряжать баллоны вручную. Давайте, действуйте. Кажется, мы наконец выбрались из этого проклятого леса!
  
   Страшный вопль, раздавшийся в соседней комнате, заставил вздрогнуть короля Мехала, повторился чуть тише и перешел в еле слышный скулеж.
   - Не перестарайся! - крикнул король палачу в приоткрытую дверь. - Он мне еще нужен живым и в здравом рассудке. Толмач оклемался?
   - А что с ним сделается! - отозвался палач. - Он крепкий и жилистый, даром что кажется дохляком. Такой быстро не загнется. И полковник сомлел только на время. Сейчас водичкой обольем, он и отойдет!
   - Лишь бы совсем не отошел! - проворчал Мехал. - Сказано было тебе, что на сегодня с них довольно. Мне и того, что они наговорили, пока хватит.
   Забрав кипу исписанных листов, он вышел из допросной и, пройдя пост охраны, поднялся по лестнице на задний двор столичного дворца. После пропахшего запахами крови и сгоревшей плоти воздуха пыточной прохладный вечерний воздух показался особенно свежим.
   - Много наговорили? - спросил незаметно подошедший канцлер.
   - Достаточно наговорили, - ответил вздрогнувший от неожиданности король. - Теперь все это нужно изучить и решить, что здесь правда, а что сказали только для того чтобы прервать муку. А ты бы не подкрадывался так бесшумно, у меня в последнее время нервы и без того совсем расходились.
   Долго изучать записи не получилось. Через час секретарь сообщил, что прибыл генерал Даргус, и просит срочной аудиенции. При первом же взгляде на стремительно вошедшего в королевский кабинет Даргуса у Мехала похолодело в груди.
   - У меня очень плохие известия, ваше величество! - слегка задыхаясь, сказал генерал. - Противник прорвал наши заслоны, уничтожил город Мальдену со всеми находящимися в нем войсками и продвигается вдоль реки Корба, уничтожая все деревни в округе.
   - Как это могло случиться? - спросил король. - За счет чего такая перемена?
   - Они как-то смогли уничтожить все наши засады, - принялся объяснять генерал, - а потом быстро перебросили к Мальдене большие силы. Город никто не штурмовал, они его просто обстреляли из своих орудий зажигательными снарядами. В городе еще только начали готовиться к осаде. Жителей вывезли, а вместо них заселили пять тысяч солдат. Выходившую из леса колонну союза заметили караулы и подняли тревогу. Противника было гораздо больше, но наши все-таки организовали две атаки через ворота. Обе они были отбиты с большими потерями для наших солдат.
   - Почему?
   - Противник на удивление быстро приблизился к воротам на сотню шагов, развернул строй и принялся устанавливать свои орудия. При появлении наших солдат их обстреляли иглами из тысяч ручных метателей. Ни щиты, ни доспехи не помогали. Достаточно было попасть одной игле, чтобы солдат падал замертво. Им тоже досталось, но никто из арбалетчиков не сумел сделать больше одного выстрела. А потом они начали стрелять огненными шарами, и город загорелся сразу весь. Дома в нем по большей части деревянные, а полить их водой не успели. Очень немногие перелезли через стену, но враг пустил вокруг города кавалерию и почти всех спасшихся перебили. С десяток солдат добежали до леса и скрылись. Они потом наблюдали за действиями солдат союза и обо всем увиденном рассказали графу тех мест. Я пересказываю вам то, что услышал от него.
   - И какие же действия предприняли наши противники? - спросил Мехал. - Рассказывайте все, генерал, не ждите вопросов.
   - Они двинулись дальше по тракту до того места, где была переправа.
   - Была? - поднял брови король.
   - Спасшиеся солдаты обрубили канаты и угнали паром вниз по течению Корбы. У реки солдаты союза разбили большой палаточный лагерь, огородили его рвом и поставили караулы. Пехота осталась в лагере, а кавалерию отправили изучать округу. Скоро всадники пригнали к лагерю много скота и девушек. Сначала девушек заставили заниматься скотом, потом ими занялись солдаты. Часть коров солдаты забили, а лошадей разделили. Видимо, кроме кавалерийских, у них других лошадей не было, потому что почти всех отобранных у крестьян коней отправили по тракту в Барин. Потом из Барина пошли конные обозы и пехота. Численность врага наши солдаты на глаз оценили в двадцать тысяч человек. Прибавилось и орудий. В лагере установили несколько таких же воротов, какие были на их кораблях, и впрягли в них остальных лошадей. Ночами они жгут костры и пускают конные разъезды, так что незаметно не подберешься. Потом на другой берег как-то переправили кавалерию, и наши солдаты едва смогли уйти. Все остальное я узнал от гонца из Сандора.
   - Не понял, - сказал король. - При чем здесь Сандор?
   - Гонец был от одного из командиров полков конной пограничной стражи, которая размещена на нашей границе с Парнадой. Оказывается, кавалерия союза начала повсюду истреблять наших крестьян. В каждой деревне они действовали одинаково: сначала рубили всех подряд, стреляли своими иглами и жгли дома. Перебив половину жителей, остальным давали убежать. Я думаю, что потом зерно и скот забирали, а дома жгли. Похоже, что мы им в качестве подданных не нужны, поэтому захваченную территорию чистят от населения. Больших городов, кроме сожженной Мальдены, там никогда не было, а наши войска еще не подошли, поэтому люди в панике побежали к границе с Сандором. К ним присоединялись и жители еще не разоренных деревень. Видимо, пострадавшие были очень убедительны. Чтобы наши крестьяне бросили дома и хозяйство и бежали, да еще в Сандор... Но эти хоть ушли не с пустыми руками. И скарб увезли, и скот смогли угнать.
   - И много их перешло границу? - спросил Мехал.
   - Когда выезжал гонец, их было тысяч двадцать, но люди продолжали подходить. Наверное, войска союза восстановили паромную переправу и уже хозяйничают на другом берегу Корбы. Сандорцы отводят беженцев подальше от границы и помогают ставить временные лагеря. Дали инструменты для постройки навесов, привозят одеяла и другие необходимые вещи, а главное, в достатке снабжают их продовольствием.
   - Для чего прислали гонца?
   - Они мне сообщили, что не имеют видов на ваших подданных и, как только угроза их жизням будет устранена, готовы помочь им вернуться домой. Наверное, их командира интересовало, что у нас твориться. Кое-что я счел нужным рассказать. Если войска союза и дальше продолжат двигаться вверх по течению реки, они заберутся в Сандор.
   - Что-то еще?
   - Когда я ехал к вам, то своей властью приказал гарнизонам пяти городов идти на помощь генералу Сторну, который с тремя полками пехоты и одним кавалерии перегораживает противнику путь на столицу. Вместе с ними у него будет четыре тысячи солдат. Я считаю, что следовало бы вести ему на помощь резервные полки, стоящие у столицы. Это двенадцать тысяч мечей. Если действовать умно и не устраивать генерального сражения, можно задержать врага и выиграть время для подготовки подкреплений. Если на то будет ваша воля, я готов взять командование резервами в свои руки.
   - Отдохните с дороги и начинайте этим заниматься, - решил Мехал. - И учтите, генерал, что мы союзу действительно не нужны. С нами воюют только для того, чтобы нас не завоевала империя. Хотя, я думаю, что они все равно используют наши земли и их богатства, если не прямо сейчас, так позже. А нас или уничтожат, или выгонят к соседям. Скорее всего, им и рабы не нужны, или их нужно не слишком много. Постарайтесь любой ценой удержаться. Сейчас спешно готовятся еще пятнадцать полков, но на их подготовку нужно время. Этих сил все равно не хватит, но я надеюсь, что нам помогут соседи, несмотря на то что я отказался заключать с ними договор. Похоже, что у Аликсана, как и у союза, есть свои огненные снаряды. По крайней мере, мой посланник в этом уверен. Если это так, и они нам помогут, я с ними заключу любой договор. В Ордаг должны были прийти войска Барни и Дюже. Я поеду туда сам и постараюсь найти в них союзников. Надеюсь, что вы приложите все силы, чтобы мне было куда возвращаться.
   - Я не пожалею сил, - пообещал Даргус. - Я могу от вашего имени обратиться к народу? Если речь идет о нашем существовании, можно привлечь к борьбе не только регулярные войска.
   - Разрешаю. И дам указание казначею выделять вам нужные денежные суммы. От наших крестьян толку мало, а вот дворянство может сильно помочь, если до дворян донести, что победа союза для них - это конец всему: богатству, власти и привилегиям.
  
   - Что вы собираетесь делать? - мрачно спросил Ив.
   - Поеду разбираться, - ответила Альда. - Извините, ваше величество, но я буду действовать в соответствие с нашими законами. Я это обещала всей вашей армии. Если кому-то плевать и на закон, и на меня, да и на вас тоже, я к нему никакого снисхождения проявлять не собираюсь. Но вначале нужно все выяснить самой.
   - Я поеду с вами.
   - Это ваше право, но решать его судьбу буду я, как бы это ни возмутило ваших вассалов.
   Пару часов назад военный патруль схватил одного из воинов короля Барни, который был в увольнении в столице и по какой-то причине убил молодого парня. Убийца имел титул графа и возрастом ненамного превосходил убитого, который был самого простого происхождения. Причем граф еще даже не успел накачать себя вином. Несколько лет назад в столице короля Андре убийство сыном графа сына булочника не вызвало бы никакого интереса, хотя графу почти наверняка пришлось бы раскошелиться. В Ордаге за время правления Сергея подобных происшествий не случалось. Нет, убивали, конечно, в пьяных ссорах, но не так намеренно и хладнокровно среди бела дня и при многих свидетелях.
   Все оказалось еще хуже, чем думала Альда.
   - Этот молодчик сам спровоцировал ссору, - рассказывал ей старший патруля, - а при задержании оказал сопротивление и тяжело ранил одного из наших солдат. Очень хорошо владеет мечом, да и не ожидали мы такого, по правде сказать.
   - Какая причина ссоры? - спросила герцогиня.
   - Девушка, - ответил офицер. - Она была невестой убитого парня, они на днях собирались идти в храм. Она очень красивая, красотой и привлекла внимание графа. Парень с девушкой шли в дом ее отца и, на свою беду, повстречались на улице с графом и его приятелем. Те только приехали в Ордаг и еще нигде не успели побывать. Граф восхитился красотой девушки и выразил желание ее повалять, обещая щедро заплатить. Ее парень, естественно возмутился, но девушка испугалась и поспешила его оттуда увести. Но дворяне заступили им дорогу, и граф начал всячески оскорблять парня, а потом попытался схватить девушку за руку. Такого жених не вынес и его оттолкнул. Граф убил его ударом меча, а когда девушка упала без чувств, вознамерился ее увезти, не обращая внимания на столпившихся людей. Своего приятеля он для этого направил искать экипаж. Мы в это время шли по параллельной улице и услышали крики.
   - У вас в Барни такое принято? - холодно спросила Альда короля.
   - В столице его за подобное строго бы наказали, - ответил Ив, - но он сам из провинции, а там все во власти его семьи.
   - Дайте приказ его привести! - сказала Альда. - Хочу на него взглянуть. Заодно оглашу приговор.
   Минут через пять двое стражников привели парня лет семнадцати, у которого под глазом виднелся здоровенный фингал.
   - Мои ребята не выдержали, когда он ранил их товарища, - пояснил офицер.
   - Ваше величество! - увидев Ива, закричал граф. - Я требую, чтобы всех тех, кто поднял на меня руку, прилюдно казнили!
   - Ты не можешь здесь ничего требовать, щенок! - сказала ему Альда, опередив короля. - За то, что ты намеренно убил человека, поднял свою поганую руку на моего воина и намеревался изнасиловать девушку, тебя самого завтра утром прилюдно казнят. Уведите его с глаз долой. Оформите приговор, я потом подпишу. Казним его на королевской площади отсечением головы. Она у нас самая большая, а на это зрелище, несомненно, захотят посмотреть многие.
   - Ваше величество! - заорал граф, но стражники уже выволокли его из комнаты, при этом один из них заехал арестованному кулаком по ребрам, стараясь это сделать так, чтобы не видели Альда с королем.
   - Я сделала все, что в моих силах, - сказала девушка Иву. - Его полагалось повесить, а простолюдина за подобное еще подвергли бы пыткам. Я прошу передать в лагеря, чтобы вашим людям завтра не давали увольнений. Могут найтись горячие головы, а у нас при попытке освобождения приговоренного напавших будут просто рубить. После такого вам с вашим войском придется уйти из Сандора.
   - Я вас такой злой еще не видел, - признался Ив.
   - Я не злая, я в бешенстве! - сказала девушка. - Не будь я герцогиней, я бы этого мерзавца с превеликим удовольствием убила сама. Поэтому я к вашему войску больше не поеду! Я им сейчас такого наговорю... А больших неприятностей у вас быть не должно. Он в военное время поднял руку на моего солдата и тяжело его ранил. За подобное и при старых законах я имела бы право лишить жизни любого, наплевав на происхождение. А ваше воинство нужно срочно чем-то занять, и мы с вами сегодня подумаем, чем именно.
   По возвращении во дворец узнали, что в их отсутствие прибыл король Сотхема.
   - Видимо, случилось что-то из ряда вон выходящее, если он осмелился сюда явиться сам, - сказал Альде Ив. - Не припомню случая, чтобы все короли собирались под одной крышей. Бывало, но в старые времена. Что думаете делать?
   - Я думаю, что у них в Сотхеме что-то вроде разгрома, - хмуро сказала Альда. - Муж говорил, что у союза королевств могут быть сюрпризы. Наверное, они у них действительно были, иначе Мехал бы сюда не примчался. Наверняка он явился за помощью и рассчитывает ее получить не только от меня, но и от вас. Его посланник сообщил королю о прибытии королевы Дюже и о том, что должны прибыть вы, и времени прошло достаточно, чтобы эта весть дошла до столицы. Так что он и у вас будет просить помощи, и в ваших интересах ему эту помощь оказать. Поэтому примем его все вместе и узнаем причину визита.
   Прием состоялся в большой гостиной, у дверей в которую поставили гвардейский караул. Ив видел Мехала лет десять назад, а Аглая с ним вообще не встречалась, поэтому оба сейчас с любопытством рассматривали короля Сотхема.
   - У меня нет тронного зала, а готовить какое-то большое помещение - это время, - сказала Альда гостью. - Мне почему-то кажется, что у всех нас его мало.
   - Вы не только красивы, но и очень умны, - сделал ей комплимент Мехал. - Времени у меня действительно мало.
   - Вы терпите поражение? - спросила девушка.
   - Пока еще нет, но очень к этому близки, - признался Мехал. - Давайте я вам расскажу все, что знаю. Даже если мне здесь не окажут помощь, вам это будет полезно знать.
   Рассказ короля был подробным и занял примерно полчаса.
   - Значит, яды! - сказала Аглая. - Отравленное оружие дает его владельцу большие преимущества. Если они так увлечены ядами, не удивлюсь, если у них и мечи отравлены.
   - Если это и так, я об этом не знаю. У меня есть два пленника, один из которых знает наш язык и служит мне толмачом, но сами они о таком не говорили, а спросить я не догадался.
   - Яд и огонь, - задумался Ив, - а обычные ядра они не применяли?
   - Против нас не применяли.
   - Вы не спрашивали своих пленников, что это за яды? - спросила Альда. - Может, можно использовать противоядие?
   - Спрашивал, - ответил Мехал. - Мне самому пришла в голову эта мысль. Яды изготавливают из многих веществ, причем для игл используется один яд, а для снарядов совсем другой. Точный состав ядов знают очень немногие. Полковник сказал, что у клана, который этим занимается, имеются огромные плантации персиков и сливы, но самих этих плодов на рынках меньше, чем в других местах. И сбор плодов проводят намного раньше положенного. Он думает, что это как-то связано с производством яда. А тот, который мне все переводит, добавил, что на побережье у того же клана есть фермы с искусственными прудами, связанными с морем. Что-то они там разводят жутко секретное. Указом короля им позволено убивать всех, кто приблизится к этим фермам. Сам он слышал, что яды получают то ли из слизняков, то ли из каких-то личинок. Есть еще слух, что для этого используются грибы, но точно никто ничего не знает.
   - И это все, что они вам рассказали? - недовольно спросила Аглая.
   - Ну почему же, - усмехнулся Мехал. - Есть и полезные сведения. Яд, которым стреляют из орудий, убивает при вдохе. Смерть наступает мгновенно. Но если задержать дыхание и выбежать из облака пыли, которое образуется при разрыве снаряда, можно выжить. Нужно будет только потом тщательно смыть всю пыль. Она может отравить и через кожу, но это уже дело долгое. Еще лучше завязать нос и рот плотной повязкой из ткани, смочить ее водой и через нее дышать, но могут пострадать глаза. У них есть специальный материал, который сам стягивается после растяжения. Из него делают маску для лица с прозрачными стеклами для глаз, но такие маски дороги и есть не у всех офицеров. Остальные пользуются тканью. А иглы убивают почти мгновенно, поэтому противоядие не применишь. Но иглы легкие, да и оружие, из которого ими стреляют, слабовато. Поэтому за сто шагов они пробивают не всякую одежду. Оденьтесь в толстую кожу и, если не попадут в ладони или лицо, они вам не страшны. Иглометы очень быстро перезаряжаются, поэтому на небольшом расстоянии это страшное оружие, но если не подпускать врагов на близкое расстояние, ничего они вам сделать не смогут. Конечно, у них есть и обычные арбалеты с отравленными болтами, но их гораздо меньше, и скорострельность у них такая же, как и у наших, так что большого преимущества им яд не дает. При попадании наших болтов тоже мало кто выживает.
   - А что известно об огненных ядрах? - спросил Ив.
   - Состав воспламеняющейся жидкости тоже является секретом, - ответил Мехал, - и полковник его не знает. А об их действии мы знаем только по рассказам нескольких чудом спасшихся солдат. Я думаю, об огненных ядрах нам больше может рассказать герцогиня. Я не прав?
   - Март Валер разнюхал? - спросила Альда и после утвердительного кивка Мехала пояснила: - Есть у нас зажигательные снаряды. Боюсь только, что наши баллисты уступят по дальности стрельбы орудиям союза. Если мы решим вмешаться, то сможем их использовать. И не только их, у мужа в запасе есть и другое оружие. Вопрос только в том, зачем нам это нужно. И не надо на меня так смотреть, ваше величество! - сказала она Аглае. - Мы сильно пострадали от королей Сотхема, причем не один раз. Совсем недавно король Мехал уже обращался к нам по поводу военного союза и получил ответ моего мужа. Мне к нему добавить нечего.
   - И какой же был ответ? - спросил Ив.
   - Муж сказал, что не будет заключать военных союзов с королевством, которое было и осталось для нас главной угрозой. Сейчас сотхемцам выгодно заключить с нами союз, а после нам опять придется с ними драться не на жизнь, а на смерть. Они не оставили своих планов, иначе приняли бы предложение мужа заключить мирный договор на вечные времена.
   - Аликсан сделал такое предложение и получил отказ? - спросила Аглая. - Если это так, то я вас понимаю, дорогая. Какой дурак будет помогать врагу? Для вас союз королевств может оказаться более спокойным соседом.
   - Я ошибся, - сказал Мехал. - Даже если я сам и мечтал о чем-то таком, угроза гибели моего королевства требует забыть об этих мечтах. Я готов заключить договор, о котором говорил ваш муж.
   - У меня ко всем вам есть предложение, - сказала Альда. - Давайте заключим такой договор между всеми королевствами. И мы все будем гарантами его исполнения. Если кому-то когда-нибудь придет в голову мысль расширить свои владения за счет соседей, его встретит объединенная армия трех королевств. Королевства за проливом тоже образовали союз, когда ощутили угрозу империи, а для нас с вами сейчас угроз больше чем достаточно.
   - Лично я не возражаю, - сказала Аглая. - В дела друг друга мы лезть не будем, а против общей угрозы всегда сможем объединиться.
   - Я тоже "за", - сказал Ив, - но здесь нет Лазони.
   - Если наш король был полностью согласен с моим мужем насчет договора с Сотхемом, он не будет против такого же договора с вами, - сказала Альда. - Я могу дать задание разработать его текст, а после его можно будет обсудить и принять. Пока его могу подписать я, позже подпишет и Лазони. Законами королевства нам с мужем дается право заключать подобные договоры с соседями, пусть даже и не за все королевство, а только за наши владения. Но я еще не слышала того, как относится к моему предложению король Сотхема.
   - Я согласен подписать ваш договор, - ответил Мехал, - и буду его соблюдать в дальнейшем. Только желательно это сделать как можно быстрей.
   - Когда с вами велись переговоры, муж уже набросал черновик договора, - сказала ему Альда. - Доработать его будет несложно. А пока этим занимаются, не будем терять время. Я сейчас же поручу генералу Парману доставить в лагеря готовые баллисты и запас снарядов и готовить к походу его полк, который умеет обращаться с этим оружием. К этому можно добавить войска Дюже и Барни, и наши полки пограничников. Вместе их будет около двадцати тысяч. Надеюсь, что и в Сотхеме погибла еще не вся армия. И нужно будет изготовить тканевые повязки всем солдатам и рассказать об особенностях оружия союза королевств.
  
  
   Глава 5
  
  
   - Что будем делать, консул? - спросил легат Гертоний Ортисия. - В Сулуге нет ни жителей, ни продовольствия, все деревни в округе пусты и помощи от Сатия не будет. До следующего города шагать два дня, а кормить легионы уже нечем. Легионеры уже три дня на половинном пайке, еще пару дней голодовки, и они ослабеют.
   - Король с Аликсаном не смогут вывозить всех жителей у нас из-под носа, - зло сказал консул. - Судя по карте, мы через два дня должны прийти сразу к двум городам, причем один из них большой. Деревень, которые их кормят, там должно быть много. Вывезти всех жителей и нужное нам продовольствие не получится, поэтому где-то на этом переходе нас попробуют остановить. Как бы мне ни хотелось без этого обойтись, а придется пустить на мясо часть лошадей. Я считаю, что полутора сотен голов в день должно хватить, а потеря трехсот коней для нашей кавалерии не смертельна. А в следующий переход обязательно возьмем с собой обоз с продовольствием.
   - Это будет правильно, - поддакнул легат и отошел от командующего.
   Его уже пару дней терзали дурные предчувствия, но не станешь же говорить о таком консулу. Полученной на обед отварной конине были рады все, кроме кавалеристов, у которых забили лошадей. К концу первого дня перехода увидели вдали кавалерию королевства. Всем до того осточертело впроголодь тащиться по степи под палящим солнцем, что вид вражеских солдат вызвал радостное оживление. Конных было всего пару сотен, поэтому консул приказал отправить в погоню две алы кавалерии.
   - Не зарывайтесь, - сказал он легату, которому поручил преследование. - Ваша задача не столько их поймать, сколько определить, куда они пойдут. Нам нужно найти и разбить королевское войско, иначе так и будем бродить по этим степям. Главное - не попадитесь в ловушку.
   Через два часа всадники вернулись.
   - У сандорцев свежие лошади, так что мы их не догнали, - доложил легат консулу результаты рейда, - но теперь мы знаем, где стоит войско короля. Это совсем недалеко отсюда. Они стали лагерем около реки и неплохо укрепились. Судя по всему, уходить оттуда не собираются. Очень приблизительно я оцениваю их численность в тридцать тысяч человек. Конницы у них, как и у нас, мало. Что будем делать, консул?
   - Оставлять их за спиной нельзя, - решительно сказал Ортисий. - Судьба дает нам шанс расправиться с основными силами королевства. И провизии в лагере должно быть много, если они там основательно устроились. Еще рано, и люди не устали. Не думаю, что они смогли бы построить в степи что-то такое, что мы не сможем взять, тем более при тройном превосходстве в силах. Мой приказ по легионам - двинуться на сближение с противником и дать ему бой! Выделите кого-нибудь из своих всадников, пусть указывают направление. А до начала движения устроим привал и дадим всем немного отдохнуть.
  
   Появление кораблей Севера в порту Гонжона было неожиданным и заставило понервничать его защитников.
   - Не могли предупредить заранее? - недовольно сказал ему комендант порта. - Где-то в проливе болтаются пять кораблей Сандора с неплохо вооруженными и привычными к бою с пиратами командами. Хорошо, что вы пришли засветло, по темному времени вас могли и обстрелять. Мы всегда знаем, когда должны прийти наши корабли.
   Север посмотрел на установленные у самых причалов метатели и непроизвольно передернул плечами. О том, что его могут принять за врага, он не подумал. Юноша знал, что боевого флота у Сандора нет, а нанятые купцами корабли не принял в расчет.
   - У вас нет лишних лошадей? - спросил он коменданта. - Я бы купил.
   - Шутите? - ответил тот. - Нам самим жутко не хватает ездовых лошадей. Даже тех, что набрали по деревням, недостаточно для перевозок.
   - А вы посылали разведку по тракту? Интересуюсь потому, что мне нужно идти в ту сторону.
   - А что вы там забыли? - удивился комендант, посмотрев на Севера, как на идиота. - Разведку мы выполняли так, чтобы можно было обернуться за один день. Были и на тракте, но далеко не заходили.
   - Это дела семьи сенатора Лорана, - холодно сказал Север. - Раз вы не разведывали тракт и не можете продать лошадей, придется рассчитывать только на свои силы. У вас здесь будет где переночевать мне и моей дружине?
   - Свободных домов много, занимайте любые, у которых нет жильцов, - сказал комендант. - Большая у вас дружина?
   - Две сотни ветеранов, - ответил Север. - Многие из них воевали в лесах севера и прекрасно управляются с луком.
   - Серьезно! - с уважением сказал комендант. - Может быть, еще останетесь живы. Вы будете оставлять в порту корабли?
   - Нет, разгрузятся и уйдут обратно. Мы уходим надолго, так что держать их здесь нет смысла.
   Север вместе с дружинниками отправился в город, где они нашли и заняли пять стоявших рядом пустых домов. Потом один из ветеранов вернулся в порт, чтобы показать командам кораблей, занимающихся выгрузкой снаряжения и продовольствия, куда все это нести. Поужинали оставшимися лепешками и копченой говядиной и после недолгих разговоров легли спать. Утром встали с рассветом, срубили в садике одно из уцелевших деревьев и использовали его, чтобы растопить печь для приготовления завтрака. После того как поели, разобрали все принесенные вещи и продукты по заплечным мешкам, проверили свое оружие и пошли строиться. Три дня шагать по пыльной дороге, настороженно вглядываясь в окружающий лес, жутко утомительно. Но люди подобрались опытные, прошагавшие пешком всю империю, и еще не старые, поэтому труднее всего было самому молодому и неопытному - их предводителю. Стоянок на тракте не делали. Несколько дружинников, прослуживших лет двадцать в лесах севера, уходили в окружавшие дорогу заросли и всегда находили подходящую поляну для ночлега. Когда утром четвертого дня сворачивали палатки, один из следопытов насторожился и сказал Северу:
   - Пахнет дымом, лодер*. Недалеко есть люди. Это место совсем рядом с трактом, поэтому может быть связано с засадой. Посмотреть?
   (* лодер - хозяин наемной дружины, который сам ее водит в походы).
   - Посмотри, Дортоний, - согласился Север. - Только постарайся никого не убивать.
   Отсутствовал ушедший дружинник около часа и появился уже со стороны тракта.
   - На тракте возведено укрепление, - начал он свой рассказ. - На первый взгляд, ничего там особого нет, но все сделано по уму: замучаешься его штурмовать. Защитников на самом укреплении не наберется и сотни, но это только те, кто там сидят постоянно, а есть еще лагерь, в котором чуть ли не тысяча человек. Это все воины. Они должны занять укрепление по сигналу тех, кто там для того и сидит, чтобы увидеть опасность и упредить остальных. Чтобы их обойти, нужно будет уходить далеко в лес.
   - Продуктов на обход хватит? - спросил Север.
   - Не знаю, - покачал головой дружинник. - Я здесь никогда не был, а карты нет. То, что у вас есть, это не карта. Продуктов хватит на шесть дней, а сколько идти, и будет ли в лесу дичь, то мне неизвестно. Но летом это не страшно: воду найдем, а без еды пробыть день-другой нетрудно любому.
   - Уходим, - согласился Север. - С этими договориться не удастся. Или утыкают стрелами, или посадят в подвал. Меня не устраивает ни первое, ни второе.
  
   - Я иду с вами, и это не обсуждается! - заявила Альда Парману.
   - Я вас никуда не пущу! - не менее решительно заявил генерал.
   - Интересно, как? - засмеялась герцогиня. - Я ведь могу пойти не с вашим войском, а сама по себе. Сейчас прикажу Фару собрать гвардию...
   - Что вы такое говорите! - занервничал Парман. - Альда, нельзя быть такой безрассудной! На вас четыре провинции!
   - Не удивляйтесь, - сказала Альда Иву, кинувшему на генерала удивленный взгляд. - Альбер входит в число друзей, а при своих мы не слишком придерживаемся этикета. А сейчас он еще и волнуется.
   - Я уже свой, - хмыкнул король. - Это радует.
   - Послушайте, герцогиня! - сказал немного смутившийся своему промаху Парман. - Вам нельзя идти. Будет нешуточная драка. А если с вами что-нибудь случиться? Герцог с меня шкуру спустит!
   - Я не совсем поняла, генерал, - перешла на официальный тон Альда. - Вы обо мне беспокоитесь или о своей шкуре? Если обо мне, то напрасно. С оружием я управляюсь не хуже ваших солдат, и, в отличие от них, в бой идти не собираюсь. А если о шкуре, то тоже зря. Муж прекрасно знает, что вам меня не остановить, а граф подтвердит, что вы меня уговаривали. Ведь подтвердите, Джок?
   - Я-то подтвержу, - сказал Лишней. - Только зря вы туда собрались. Польза, конечно, будет, но и риск велик. Война есть война, тем более с таким противником.
   - Буду осторожней, только и всего! - отмахнулась девушка. - У нас почти три десятка баллист, которые успел сделать Марис Кальва и новые снаряды профессора. Слабые стороны врага нам тоже известны, а бойцов будет не меньше, чем у союза. А своему генералу я верю. Ведь не подведете, Альбер? А на вас, Джок, как всегда, задача сохранить здесь все: наших близких, дворец, столицу и все герцогство! Ну и за нашей гостьей проследите, чтобы не скучала. Нового указа я писать не собираюсь, достаточно того, который оставил Серг. В отсутствие Пармана вам здесь должны подчиняться все.
   При словах об Аглае Лишней немного смутился, но заметила это одна Альда. Вчера она совершенно случайно видела, как поздно вечером он зашел в комнаты королевы Дюже, а стоявшие на входе гвардейцы на это никак не отреагировали. Альда еще порадовалась за них, а потом, придя в спальню, долго не могла заснуть, думая о муже. Соскучилась она по Сергею ужасно.
   - Принц еще в поход не набивался? - спросила Альда короля.
   - Как только о нем узнал, так и примчался, - с ноткой гордости сказал король. - Естественно, я ему отказал.
   - Теперь понятно, почему от меня отстала Лани, - засмеялась Альда. - Тоже набивалась в попутчицы, а с сегодняшнего утра насчет похода молчит. Ладно, давайте определяться с выходом. Войска готовы, а дополнительное продовольствие начали завозить в Парнаду со вчерашнего дня. Его там было много, но на такое количество беженцев никто не рассчитывал, а теперь еще и армия.
   - А сколько беженцев? - поинтересовался Ив.
   - Когда выезжал гонец, их было около тридцати тысяч, - ответила Альда, - и продолжали подходить, хотя уже намного меньше. У Мехала в тех местах вообще было мало населения, а теперь его еще частично уничтожили.
   - А где он сам? - спросил Ив. - Не пригласили, или сам не захотел присутствовать?
   - Он уехал сразу же после подписания договора, - пояснил Джок, - и я его понимаю. Все вопросы мы с ним решили, а в такое время королю лучше находится в королевстве.
   - Как у вас восприняли весть о казни этого графа? - спросила Альда короля. - Вы ведь, кажется, после завтрака ездили в лагеря?
   - Спокойней, чем я думал, - ответил он. - Графа многие не любили за спесь и вздорный нрав. Сыграло свою роль и то, что он дрался с вашей стражей. Сейчас все готовятся к выходу, поэтому им не до того. Настоящих друзей у него не было, а приятели найдут, к кому прилипнуть. Дома, конечно, придется выслушать вой его родни, но я это как-нибудь переживу.
   - Часть войск я отправлю прямо сейчас, - сказал Парман. - Будут идти впереди и готовить места под стоянки остальным. Утром выйдут почти все наши силы и войска Барни, а те из воинов королевы Дюже, кто идет в поход, вместе с нашим сопровождением выступят через день. Заодно с ними отправим еще несколько обозов с продовольствием. Лишним оно не будет. Полторы тысячи воинов королевы оставим в помощь городскому гарнизону и коменданту лагерей. Помощь на тракте теперь не понадобится, хотя ту тысячу солдат, которые там сидят в засаде, я бы пока не трогал. Всех солдат проинструктировали по поводу оружия союза, но повязками снабдили пока только треть из них. Повязки продолжают делать и по мере готовности будут отвозить в войска. Если ко мне вопросов нет, разрешите удалиться. Основное уже сделано, но всегда остается много недоделанных мелочей, и не все можно поручить подчиненным.
   - Идите, Альбер, - разрешила Альда. - Мы уже все закончили. У вас еще есть вопросы, граф? Тогда и вы можете идти.
   - Нервничаете? - спросил Ив, когда они остались вдвоем.
   - Немного, - призналась Альда. - А что, так заметно? Я в основном не за себя нервничаю и не по поводу нашего похода. Там я буду нервничать, когда перейдем границу, а здесь я думаю о муже. У него или уже произошло сражение, или они дерутся сейчас. И все мои мысли о нем. Судьба у женщин такая - трястись за своих мужчин.
   - Можно подумать, мы над вами не трясемся! - ответил король. - Какая разница, женщина или мужчина? Если есть любовь, всегда будет страх ее потерять.
   - Все так, - вздохнула Альда. - Но у нас больше поводов для страха.
   - Знал бы ваш муж, куда вы собрались, и у него появились бы поводы трястись.
   - Потому и не буду ему ничего писать. А его письма мне доставят эстафетой, которую с завтрашнего дня начнем устанавливать до Парнады.
   - О каких новых снарядах вы говорили, если не секрет?
   - Конечно, секрет, но не от вас. Раньше у нас были только снаряды, которые при разрыве разбрасывали горящую жидкость. Сбить такое пламя нельзя, а залить водой очень трудно. Были еще составные снаряды, которые разделялись в полете, падали на противника и взрывались, убивая и калеча все вокруг. Но сейчас их заменяют другими. Там тоже такие же штуки, только они не разлетаются, а связаны вместе и обложены со всех сторон обрезками железа. И все это уложено в выдолбленный деревянный чурбан. Взрыв получается более сильный, а разлетающееся с большой силой во все стороны железо усиливает действие снаряда.
   - Я почти ничего из сказанного не понял, - признался Ив, - но верю вам на слово. Если я вам не нужен, поеду в лагеря, проверю, все ли готово к походу. Завтра на это времени не будет.
   Утром вышли в поход сразу же после того, как в войсках закончили прием пищи. Составили колонну в двенадцать тысяч бойцов и полдня шли по тракту, после чего свернули на путь, по которому в Парнаду добирались войска во время войны с Сотхемом. Местность была степная, лишь местами виднелись небольшие рощи, поэтому идти, а тем более ехать, было легко. Чтобы сильно не растягиваться, перестроились в три колонны. К вечеру дошли до небольшой речки, возле которой стояла деревня, где и остановились на ночевку. Прошедший днем раньше авангард с помощью крестьян заготовил достаточно дров, воду брали из реки, а ужин готовили из тех продуктов, которые взяли с собой. Было тепло, поэтому палатки поставили только королю Барни и Альде. Хотели поставить ее и Парману, но генерал отказался. Утром после завтрака двинулись дальше. Два дня шли до границы с Парнадой, и еще столько же по этой провинции, пока не приблизились к Борску. Степи сменились лесами, так что двигаться пришлось опять только по тракту. Возле Борска впервые увидели лагеря беженцев. На большой вырубке возле города было установлено много навесов, под которыми люди сложили то немногое, что удалось унести с собой или достать здесь. Повсюду горели костры, плакали маленькие дети, туда-сюда сновали взрослые, а немного поодаль на лугу паслись козы и коровы. Все беженцы при виде войсковой колонны бросали свои дела и с такой надеждой смотрели на проходивших солдат, что те невольно отводили глаза. Прошагали солдаты, прошли обозы с баллистами и припасами, а люди еще долго смотрели им вслед.
  
   Когда адмирал Сотхема Доброж привел в безымянную бухту свой флот и десяток купеческих кораблей, в первое время ему было не до того, чтобы наносить визиты прижившимся там сандорцам. Позже, когда были переделаны самые первоочередные дела, он вспомнил приказ короля и в сопровождении капитана порта Барин Золеса отправился наносить визит вежливости. Старый граф, который затеял авантюру с яйцами демов, выстроил в бухте пять настоящих домов, несколько складов и еще какие-то постройки явно хозяйственного назначения. Встретил их дворянин, которого адмирал здесь раньше не видел.
   - Барон Вогар, - представился он. - Вассал графа Эмила Продера. Не скажете, кто вы такие, и что означает эта суета в бухте?
   - Я адмирал Доброж, - представился адмирал. - Со мной мой капитан порта Золес. А суета объясняется просто. Сотхем сейчас воюет с союзом королевств, а флот в союзе во много раз больше и сильнее нашего, поэтому приходится здесь отсиживаться и нам, и купцам. А что здесь делаете вы? Я понимаю старого графа, но вы еще молоды, а ваше королевство подверглось нападению империи. Или вы об этом не знали?
   - Не знал, - встревожился барон. - Слухи ходили, но я не придал им значения. Видите ли, я графу почти что родственник. В его отсутствие я опекаю его внучку, а через год с небольшим, когда ей исполнится пятнадцать, возьму ее в жены. Граф иногда передает письма, в которых пишет, что ему следует прислать. Мы и присылаем. Но в этот раз Ольда попросила меня съездить самому и попытаться уговорить деда бросить его дурацкую затею и вернуться. Только я с этим опоздал.
   - Так граф умер? - с сожалением спросил адмирал. - Жаль, он мне показался крепким стариком.
   - Боги с вами, адмирал! - воскликнул Вогар. - Жив граф. Когда я говорил об опоздании, я всего лишь имел в виду то, что они нашли яйца, а из одной кладки даже вылупился дем!
   - Не может быть! - поразился адмирал.
   Золес тоже смотрел на барона, вытаращив глаза.
   - Я никогда не вру! - обиделся Вогар. - Хотите посмотреть на этого урода сами? Пойдемте, покажу. Заодно и графа поприветствуете, вы же к нему пожаловали? А то он от своего дема не отходит ни на шаг.
   - А дем? - с каким-то детским любопытством спросил Доброж.
   - Вылизывает графу руки и лицо, стремится забраться на колени и все время клянчит рыбу. Но он пока небольшой, размером со среднюю собаку. Вылупился пять дней назад. Я сам этого не видел, так как здесь только три дня.
   - А остальные яйца?
   - Из первой кладки одно испортилось, а два греются в песке, а во второй кладке три яйца, и их только недавно принесли. Все в песке.
   - И демы никого не порвали? - спросил Золес.
   - Ночью пустыня сильно остывает, и демы впадают в оцепенение и ждут солнца, - пояснил Вогар, - Если не наглеть и к ним не подходить, то бродить по пустыне почти безопасно. Почти, потому что там и помимо демов хватает всякой гадости. По ту сторону пустыни протекает большая река и растет много лесов, поэтому в песках много жизни. Есть хищные ящерицы размером с крупную собаку. Их с удовольствием поедают демы, выкапывая из песка, а такая ящерица с удовольствием сожрет вас. Бегают они так быстро, что трудно уследить. Две таких схватили одного из слуг и вместе с ним зарылись в песок. Так до них и не докопались. Понятно, что все это я вам говорю с чужих слов, сам я здесь, кроме песка, ничего не видел.
   - Давайте навестим графа, - решил адмирал.
   - Пойдемте, господа, - пригласил барон, песок у нас вон в том большом доме. Там яйца и малыш.
   - Это точно, что вашему графу о демах сказал герцог Аликсан? - спросил адмирал, пока они шли к дому.
   - Он об этом рассказал одному оруженосцу, а потом и остальной дружине, - ответил барон. - Рассказ слышал сын графа, который потом пересказал его отцу. Только Аликсан был тогда простым дружинником. Заходите, господа!
   Дом, к которому они подошли, своими размерами в два раза превосходил все остальные. Внутри у него не было ничего, кроме большой груды песка, от которого ощутимо тянуло теплом. Гости услышали писк и, повернув головы на звук, увидели в углу плохо освещенного помещения кресло, в котором сидел старый граф. К его ногам прижался урод, формой тела напоминавший кролика, но размером с собаку и без единого волоса на шкуре. Вместо шерсти у него была желтая пупырчатая кожа, а на здоровенной, чем-то схожей со змеиной, голове виднелись темные пятна. Граф и его питомец повернулись к вошедшим.
   - Подходите, господа, не бойтесь, - приветливо пригласил граф. - Кого это вы с собой привели, адмирал?
   - Это один из моих капитанов, - сказал Доброж, подходя ближе к графу. - А вы, значит, все-таки добились своего?
   - Познакомьтесь с Любимчиком! - довольно сказал Эмил Продер, поглаживая голову чудищу. Чудище закрыло от удовольствия зеленые с вертикальным зрачком глаза и тонко запищало.
   - У него такой голос, пока маленький, - объяснил граф, - вырастит - будет громко шипеть. Вы не смотрите, что он страшный на вид, на самом деле это очень ранимое существо.
   "Ранимое существо" распахнуло пасть, блеснув треугольными зубами размером с палец взрослого мужчины, и лизнуло графа в лицо длинным, раздвоенным на конце языком, а потом ухватилось за его колени двумя передними лапками, похожими на руки ребенка. Как заметил адмирал, свои длинные когти оно при этом не использовало, явно боясь навредить человеку.
   - Он пока первый, - сказал граф, - но будут и другие. Пройдет еще немало времени, прежде чем мы его начнем приучать к седлу. Но я верил герцогу и, как видите, не ошибся. Все, что говорил Аликсан, оказалось правдой. Жаль, что судьба повернулась так, и он покинул нашу семью.
   - И каких же размеров взрослый дем? - спросил Золес, с опаской глядя на Любимчика.
   - Высотой в два человеческих роста, - ответил граф. - А длина тела с хвостом будет примерно двенадцать локтей. Так что везти человека сможет, а то и двоих, а в бою будет пострашнее лошади!
   - Кто бы сомневался! - сказал адмирал. - А продавать вы их не собираетесь?
   - Аликсан сказал, что это невозможно, и это действительно так. Как можно продать Любимчика, когда он любит только меня, а нового хозяина просто сожрет? Нужно все время находиться поблизости от яиц и первым подойти к детенышу, тогда между вами возникнет связь. Позже это уже не получится. Поэтому со мной почти все время дежурят дружинники, которым предназначены демы. Если хотите получить яйцо, мои люди покажут, где искать кладки. Можете даже положить свою находку к нам в песок. Но нянчиться вам придется самому. Главное, особенно в первое время, их вовремя кормить. Иначе связь может исчезнуть.
  
   - Ну и для чего вы переносите все метатели? - спросил король. - Я в полной уверенности, что у нас все готово к бою, а стоило ненадолго отлучиться, и вы тут же все переиначили. А легионы уже близко. Объясните?
   - Мы успеем, - сказал Сергей. - Новые позиции для артиллерии уже отрыты, и снаряды перенесли. Сейчас перетянем баллисты, и все будет готово. А смысл... Позиции поставили без меня, я приехал позже. Мы, конечно, обсуждали, что и куда ставить, но я тогда не додумал, а никто из генералов не поправил. Наверное, как и вы, считали, что все нормально.
   - Ну и что было неправильно?
   - Представьте себя Ортисием. Вы привели сюда сто тысяч голодных бойцов. Продовольствия у вас нет, вы даже не сможете отступить и вернуться назад. Консул наверняка принялся за лошадей, но кавалерия у него небольшая, так что и лошадок надолго не хватит. И обойти они нас не смогут. До ближайших деревень еще топать и топать, и нет никакой уверенности, что там их ждут горы продовольствия. Легионы утомлены долгой дорогой и ослаблены недоеданием. Спасение в том, чтобы победить и использовать наши запасы. Наши укрепления не кажутся чем-то серьезным, поэтому они непременно атакуют в лоб, но не всеми силами. У нас меньше сорока тысяч и то на позициях разместилась только половина солдат. А в легионах их столько, что им придется занимать очередь на штурм. Нужно быть полным идиотом, чтобы не воспользоваться преимуществом в численности и не попытаться охватить наши укрепления. В реку они не полезут, но на правом фланге, кроме двойного ряда кольев, им ничего не мешает. А там стоит всего несколько баллист! Я думал поставить сюда большинство стрелков и солдат с дротиками и использовать то, что мы проделывали уже не один раз. Только легионеров здесь будет слишком много! Разбив себе лоб об укрепления, Ортисий бросит все резервы сюда. Конечно, мы выстоим и победим без всяких перестановок, но потери будет огромны. Знаете, я как-то привык воевать, почти не теряя солдат, и не хочу менять привычки. Как только большая часть легионов окажется перед этими кольями, мы их накроем огнем. Всех, конечно, не перебьем, но это и не нужно. Нам надо только сократить их численность и лишить веры в победу. Если выдержим пару штурмов и внушим им страх, Ортисий сам предложит переговоры. Ему просто некуда будет деваться.
   - А что бы вы сделали, если бы у них были обозы? - спросил король, садясь рядом с герцогом на бревно.
   - Ну что вы, Герт! - сказал Сергей, предварительно оглянувшись, чтобы убедиться, что рядом никого нет. - Какие обозы? Вы представляете, сколько за день съедают легионы? У нас сорок тысяч, и то получаем в день три больших обоза с продовольствием! Я вам уже говорил, что главная их ошибка в спешке и незнании противника. Я бы на месте императора сначала договорился с нами о нормальной торговле и за десять лет изъездил бы все королевство, изучив его вдоль и поперек. Нашел бы все наши слабые и сильные стороны, подготовил предателей, которые могли бы вовремя ударить, куда нужно, а уж потом нападал. И не таким огромным войском, а, скажем, тремя армиями по пятьдесят тысяч. И кавалерии нужно больше! Было бы ее у Ортисия тысяч двадцать, и ничего бы у нас с вами не получилось с вывозом населения и припасов. И в захваченных городах непременно оставлял бы гарнизоны.
   - И сколько бы вам тогда понадобилось солдат?
   - В два раза больше, чем они сюда переправили. Но тогда я бы действовал наверняка. Хотят завоевать такое королевство, как наше, и жмутся. У меня на родине есть поговорка о том, что скупой платит дважды.
   - У вас на все случаи жизни припасены поговорки? Смотрите, Серг, скачет ваш Строг! Наверное, ищет вас. Поднимитесь, а то вас за солдатами не видно.
   Сергей поднялся с бревна, и увидевший его полковник быстро приблизился и спрыгнул с коня.
   - Ваше величество! - поклонился он королю, после чего повернулся к Сергею. - Герцог, армия империи стала на отдых в десяти лерах отсюда. Воды там нет, так что, скорее всего, это просто передышка перед боем, и долго она не продлится. Через три-четыре свечи они будут здесь.
   - Спасибо, полковник, - поблагодарил Сергей. - Необходимости в разведке больше нет, поэтому ставьте свой полк на позиции. По сколько у вас на каждого динамитных шашек?
   - По десятку.
   - Разделите всех людей на двойки, и пусть один бросает шашки, а другой прикрывает его щитом и держит факел. И выделите солдат, которые бы следили за остальными. В каждом легионе пятьсот арбалетчиков, а вы будете на самом краю обороны. Если какую-нибудь двойку выбьют с зажженным фитилем на шашке, ваши наблюдатели должны успеть бросить ее в противника. Вас выведут вперед при угрозе прорыва, но в этом случае вся надежда будет только на ваших ребят.
   - Ну что, Герт! - сказал Сергей. - Пора и нам с вами! Надеюсь, если со мной что-нибудь случится, вы моих близких не оставите. Обещаете?
   - Обещаю, - кивнул король. - Надеюсь, и вы поможете моему сыну не меньше, чем помогали мне.
   - Я помогу ему больше, чем помогал вам, - пообещал Сергей, - но вы все-таки отойдите вглубь строя и не лезьте под болты!
   - Постараюсь, - сказал Лазони. - Так, последние две баллисты установили. Теперь заводим остальные полки и до появления неприятеля пусть все отдыхают. Серг, а ведь сегодня как раз половина лета. Смотрите, какой замечательный день!
   - Прекрасный, - согласился Сергей. - И для многих он станет последним. Паскудное это дело - война. Нам с вами нужно постараться, чтобы эта стала последней, хотя бы при нашей с вами жизни!
  
  
  
   Глава 6
  
  
   - Вал в шесть локтей и два ряда кольев. И этим они вздумали от нас отгородиться? - сказал Ортистй обступившим его легатам. Что там у них на флангах?
   - По правую руку у них река, - доложил ходивший в разведку легат, - а левый фланг укреплен тоже двойным рядом кольев, но вала там нет, и были видны стоявшие защитники. Что у них за спиной посмотреть не удалось: нас отогнала кавалерия. В реку я бы соваться не стал. Быстро мы не переправимся, а на той стороне берег выше, чем на этой, и полно лучников. Провозимся и понесем большие потери. Площадь укреплений, которые занимают войска, вряд ли позволит вместить туда больше тридцати тысяч бойцов.
   - Тогда поступим так, - решил консул. - Чтобы максимально использовать численное превосходство, атакуем укрепления в лоб небольшими силами, а остальные их обойдут и нападут там, где нет рва. Они наверняка в первую линию выведут своих стрелков, чтобы затруднить нам прохождение укреплений. Мы сделаем так же. Распределите, какие легионы пойдут первыми, и отдайте в них всех своих арбалетчиков. Пусть выбьют вражеских стрелков или не датдут им поднять голову. Укрепления атакуют четыре легиона: второй, третий, пятый и шестой, все остальные их обходят. Кавалерия идет с ними и попытается ослабить удар вражеской конницы. Я со своей алой буду перемещаться вдоль линии атаки, следить за боем и, если это понадобится, отдавать приказы через вестовых. Мы должны с ними покончить до темноты. Действуйте!
   Перестраивались довольно долго, но наконец построенные в четыре колонны шестнадцать легионов зашагали навстречу противнику, сильно забирая влево, а оставшиеся, подождали, пока им освободят место, и начали строиться в две атакующие колонны. Ортисий в сопровождении трехсот всадников начал медленно двигаться к укреплениям, до которых было около пятисот шагов. Загудели сигнальные трубы, подавая сигнал к атаке, и легионы двинулись вперед.
   На родине при войне с кочевниками легаты уже давно не ходили в первых рядах, и здесь Гертоний встал в строй, пропустив вперед десять шеренг. Его легион шел первым. В середине строя, где он находился, были мечники, а стрелков, которых было в два раза больше обычного, поставили на флангах. До самых кольев противника не видели, и только тогда, когда первые ряды начали пытаться их расшатать, наверху вала появились стрелки, которых быстро согнали болтами. Колья были вкопаны на совесть и не поддавались усилиям легионеров, поэтому легат принял решение атаковать через них. Прохождение, конечно, замедлится, но не рубить же бревна мечами.
   - Оставьте колья в покое! - крикнул он. - Все вперед!
   Легионеры волной накатились на укрепление, немного замедлились, пробираясь между кольями и с ревом перевалили через вал. Внезапно рев прекратился, и из-за насыпи раздались отчаянные крики. Ни понять, в чем дело, ни отдать команды Гертоний не успел: через вал в легионеров полетели тысячи дротиков. Все пространство перед укреплениями было битком забито легионерами, и ни один дротик не был брошен зря. Все передние ряды в несколько мгновений были буквально выкошены, но легат этого уже не видел: дротик пробил ему горло одному из первых. Шедшие первыми легионеры, перевалив ров, увидели за ним непроходимую полосу кольев и хотели остановиться, но бегущие следом буквально спихнули их вниз. Все те, кто не погиб на кольях, были расстреляны из арбалетов. По сигналу трубы легионеры быстро отступили на пару сотен шагов, и уцелевшие легаты стоявших сзади легионов начали наводить порядок. Немногочисленных раненных вывели из боя, а остатки пострадавших легионов влились в общий строй. К совещавшимся легатам подскакал вестовой Ортисия.
   - Почему стоите? - закричал он. - Консул приказывает продолжить атаку на укрепление! Даже если вы его не возьмете, отвлечете на себя часть сил и поможете другим. Приказано всем убрать тела и воспользоваться оружием противника. Кидайте все копья через вал, а под этим прикрытием пошлите кого-нибудь посмотреть, что помешало бою на той стороне!
   Легаты отдали приказ, который криком повторили все центурионы и легионы двинулись вперед без рева труб, чтобы не предупреждать противника. Подойдя к густо устилавшим землю телам, занялись их выносом. На то, чтобы вынести за строй легионов четыре тысячи погибших товарищей и собрать дротики, ушло минут пятнадцать. Тел с вершины холма не убирали, поэтому выделенные разведчики стали расчищать себе проходы, сбрасывая убитых вниз, в то время как остальные по команде легатов начали кидать дротики через вал.
   Забравшийся первым на вал легионер осторожно приподнял голову и посмотрел вниз. Обращенная к противнику сторона вала была услана телами убитых легионеров, которые образовывали целые завалы у его подножья, где в шесть рядов так плотно, что между ними нельзя было протиснуться, торчали колья. В паре сотен шагов от кольев стоял строй вражеских воинов, которые спокойно ждали, когда у легионеров закончатся дротики.
   - Прекратите бросать копья! - заорал он своим. - Вы их просто перебрасываете врагу!
   Его предупреждение запоздало: дротики перестали бросать не столько из-за него, сколько из-за того, что они почти закончились.
   - Уходим все! - закричал он тем, кто еще не успел разобрать тела и забраться наверх, и сам со всей возможной скоростью начал протискиваться между кольями, спеша к поджидавшим его легатам.
   - Ну что там? - крикнул легат пятого легиона. - Что ты видел?
   - Быстро командуйте отход! - крикнул разведчик. - Там такая оборона, что нам не пройти. Враги отошли, а вы им перебросили оружие обратно и теперь они им смогут воспользоваться опять! Да уходите же вы!
   Добежать до строя он не успел: прилетевший из-за вала дротик вонзился ему в спину и сбил с ног уже мертвое тело. Затрубил сигнальщик, но легионеры уже и без того, смешав строй, бежали от вала, осыпаемые дротиками. На этот раз потери были гораздо меньше, но около тысячи легионеров погибли из-за непродуманного приказа консула. Отбежав на пару сотен шагов, все остановились и начали восстанавливать строй.
   "Разве это война? - в отчаянии думал уцелевший легат. - Теряю людей, а дикарям не нанес никакого ущерба. Что там увидел разведчик? Да что бы ни увидел, атаковать этот вал оставшимися силами - глупость. И что делать?"
   Принять решение ему не дали обороняющиеся. Шесть рядов кольев были просто зарыты в землю, поэтому защитники их быстро повыдергивали, оттащили в сторону тела легионеров и полезли на вершину вала. Густо полетевшие в легионеров болты заставили их опять смешать строй и толпой бежать прочь от укрепления. Большая часть стрелков в легионах погибла при самой первой атаке, а еще оставшиеся думали только о том, как быстрее унести ноги. Бегущих встретил консул со своей охраной. С трудом остановив легионеров и выяснив, что легатов с ними нет, он назначил им командиром одного из центурионов и велел идти на подмогу остальным.
   - Они, в отличие от вас, прорвали оборону дикарей! - крикнул он угрюмо слушавшим его легионерам. - Не хотите здесь подохнуть от оружия или от голода, тогда вперед на помощь своим товарищам!
   Консул был не совсем прав: оборона держалась по всей линии, хотя обе стороны понесли заметные потери, в основном в стрелках. В бой втянулись все легионы. Девять из них штурмовали оборону лагеря, наконец преодолев ряды кольев, остальные попытались зайти обороняющимся с тыла и схлестнулись с десятью тысячами резерва и кавалерией.
   - Пора применить артиллерию, - крикнул Сергей Севоржу. - Все легионы втянулись в бой и организованно отойти уже не смогут. А в тыл нужно отослать полк Строга, а то наши резервы и кавалерию сейчас опрокинут. Легионеров там в два раза больше наших.
   Ланс кивком подтвердил, что понял, и принялся рассылать вестовых. Прошло несколько минут, и над полем боя взревели трубы, давая сигнал к отступлению. Дравшиеся напротив артиллерийских позиций полки быстро отступали, давая возможность для стрельбы баллистам, а вместо них Севорж ввел в бой свой последний резерв - две тысячи лучников, сумевших на короткое время остановить наступление легионеров. Оказавшись под дождем стрел, они попятились, пытаясь прикрываться щитами.
   Восемь десятков снарядов перелетели через головы сражавшихся в передних рядах и с грохотом разорвались, превратившись в чудовищные огненные цветы. Парой секунд позже со стороны легионов донесся вой сотен сгорающих заживо людей. Три минуты ушло на взведение баллист, еще минута на то, чтобы уложить снаряды и немного изменить прицелы, после чего последовал новый залп. К чести легионеров нужно сказать, что, когда они поняли, что метатели врага сжигают их товарищей, остатки двух легионов, сражавшиеся уже в лагере, сделали отчаянную попытку их захватить и уничтожить. Рубка была страшная, и Сергей даже пожалел, что не оставил здесь один из батальонов Строга. Динамит был бы очень кстати. Если бы ни лучники, они не удержались бы. Именно лучники заставили легионы захлебнуться кровью и отступить. Сергею самому чуть было не пришлось поучаствовать в драке, но не позволила охрана, оттеснив герцога за свои спины. В этом бою получил рану Севорж, но она оказалась легкой и не помешала ему руководить сражением.
   Артиллеристы продолжали засыпать снарядами поле, на котором столпились легионеры. Стрельба велась из углубленных в землю позиций вслепую. При каждом выстреле баллиста подпрыгивала, что меняло прицел. Дополнительно обслуга перед стрельбой немного разворачивала метатель, поэтому снаряды падали в самых разных местах, сея смерть и панику. Долго такое продолжаться не могло, и, потеряв от обстрела около десяти тысяч бойцов, легионеры в беспорядке бежали в ту сторону, откуда пришли. Перед укреплениями осталось всего тысячи три легионеров, которые вышли из боя и теперь в растерянности смотрели на удирающих товарищей. В ненадолго наступившем затишье, были слышны только стоны раненных, крики обожженных и отдаленный шум боя, в который вплетались хлопки взрывов динамитных шашек. По знаку Севоржа к стоявшим легионерам поскакал парламентер из тех бойцов, которые знали язык империи.
   - Легионеры! - закричал он, подъехав к ним вплотную. - Или вы немедленно сдаетесь, или огненные снаряды полетят в вас! И учтите, что никого из тех, кто сейчас же не сложит оружие, мы брать в плен не будем. Времени на размышление у вас нет, решайте прямо сейчас!
   Упал на землю один меч, другой и вот уже все остальные легионеры бросали оружие и становились на колени.
   Не теряя времени, Севорж взял восемь тысяч солдат и бегом повел их в тыл легионам, которые сражались за лагерем. Сделано это было очень вовремя. Полк Строга со своим динамитом нанес легионом заметные потери и позволил уменьшить свои, но взрывчатка скоро закончилась, а превосходство в людях у неприятеля все еще было большим. Кроме того, заграждений здесь не было, поэтому рубились лицом к лицу, а бывшие здесь в большинстве воины короля не могли противостоять строю легионов. Использовав динамит, бойцы полковника Строга взялись за мечи, но не смогли переломить ситуацию. Увлеченные битвой легионеры услышали топот ног, когда их противники приблизились на какую-то сотню шагов. Перестроиться они уже не успевали. От нападения легионам пришлось перейти к обороне. Сопротивление длилось очень недолго, и вскоре восемнадцать тысяч легионеров сложили оружие. Их противники, которых осталось еще меньше, поспешили увести пленных к реке.
   - Поздравляю! - сказал Сергей подошедшему Лазони. - Хоть у консула еще осталось тысяч двадцать, это сражение и войну он проиграл.
   - Мне непонятно, почему они так быстро сдались Севоржу, - сказал король. - От моей армии осталась в лучшем случае половина, а всего их там и пятнадцати тысяч не набралось бы. У легионеров было больше бойцов, а они бросили оружие!
   - Они вымотались, - сказал Сергей. - Нормального питания не было, да еще в бой пошли с марша. Сам факт удара наших им в спину показал, что с остальными покончено. Они просто сломались из-за того, что мы с вами оказались намного крепче привычного им врага. Интересно, сколько времени потребуется консулу для того, чтобы начать переговоры?
   Ортисий решал недолго. Как только разведка доложила, что сбежавшие легионы это все, что у него осталось, консул понял, что другого выхода, кроме сдачи в плен, у него нет.
   - Поедете на переговоры, - сказал он одному из двух оставшихся у него легатов. - Попытайтесь выторговать у них для нас право на возвращение. Тогда мы им и порты сдадим без боя. Все равно сейчас с ними воевать не получится из-за союза королевств. Никто не разрешит вести войну в ущерб безопасности империи, а на подготовку резервов требуются годы. Да и королевство нужно хорошо изучить. Какие они, к демонам, дикари!
  
   Незнание местности привело к тому, что отряд Севера, обходя лагерь у тракта, натолкнулся на почти непролазную чащу.
   - Пройти можно везде, лодер, - угрюмо сказал Дортоний. - Вопрос только в потребном на это времени. Здесь у дороги лес вообще очень густой. Наверное, и засаду устроили в этом месте специально: ничего не стоит с помощью нескольких топоров сделать свои фланги неприступными. Но мы не знаем, как далеко тянется чаща. Никакой охоты здесь не будет, а продуктов в обрез.
   Он сориентировался по компасу и достал карту, которую ему отдал Север.
   - Придется забирать к востоку, - решил он, складывая карту. - И насколько далеко нужно будет уходить от тракта, я сейчас сказать не могу.
   Обходить заросли пришлось четыре дня. Последний день перед тем, как вышли к небольшой деревне, шли впроголодь.
   - Местных не обижать! - приказал Север. - И всей толпой туда не пойдем. Если напугаем, схватятся за луки. В королевстве каждый второй крестьянин - неплохой лучник, а здесь в лесу они, наверное, все такие. Поэтому я возьму с собой только троих. Узнаем, куда забрели, и купим еду.
   Их действительно испугались и схватились за оружие, но Север успел объяснить, что никакого зла никому чинить не собираются, а не отложат свои луки - пожалеют.
   - Нас здесь две сотни, - сказал он угрюмым мужикам, - и все обращаются с луками не хуже вас. Мы к вам зашли узнать, где находимся, и прикупить еды. Расплатимся серебром без обмана! Второй день идем, почти не евши, животы совсем подвело.
   Мужики расслабились, а когда консул щедро расплатился серебром, даже проводили и помогли нести снедь.
   - Мы забрались в провинцию Парнада, - сказал своим Север. - Возвращаться к тракту далеко. Мне посоветовали идти к городу Валента, от которого до Ордага можно добраться за пять дней. Там заодно купим коней, чтобы не сбивать ноги и быстрей добраться. Купленного продовольствия нам с вами хватит на пару дней, а там уже пойдут деревни, где можно будет подкормиться. Да и охота, как мне сказали, здесь неплохая.
   До Валенты шли три дня без происшествий. Один раз поохотились и убили пару оленей и вчера зашли в большую деревню. Ходили опять вчетвером, и большого интереса ни у кого не вызвали. Ну шляется кто-то по лесу, кому какое до этого дело? Не грабят и щедро платят за еду, а остальное неважно.
   В Валенту Север взял с собой одного Дортония, который понемногу учился у него местному языку и мог уже отвечать на самые простые вопросы. В воротах на них не обратили внимания, что вызвало удивление у дружинника.
   - Какие-то они здесь беспечные, - сказал он Северу. - Я один мог бы вырезать весь караул.
   - Вряд ли, - ответил ему юноша. - Они не так просты, как тебе показалось, и не так слабы. А, помимо тех стражников, которых ты видел, в караулке были еще трое с арбалетами. Они интересуются теми, кто числится в розыске, а не всеми подряд. Конечно, если бы мы сюда пришли всем отрядом, они закрыли бы ворота и вызвали подмогу, а уже потом стали с нами разбираться.
   Сразу же пошли на городской рынок договариваться насчет лошадей. Здесь Севера ждало разочарование: лошадей на продажу не было совсем.
   - А где их тогда можно купить? - спросил он торговца, показавшего пустые стойла.
   - Сейчас вы, господин, их нигде поблизости не купите, - ответил тот. - Вскоре после того, как началась война в Сотхеме, через границу повалили беженцы. У многих с собой не было ничего, но кое-кто смог прихватить деньги. Вот они в первую очередь и скупали лошадей. Еще лошадей покупали люди герцога и тоже для нужд беженцев. А много их у нас на продажу и не было. Пригоним, конечно, но еще не скоро. Сейчас с лошадьми вообще тяжело. Хорошо, что у нашего герцога своих было полно, которых захватили в прошлую войну. А в провинции Алар, где я обычно покупал лошадей, их для войны с империей почти всех скупил герцог Лантар.
   - Так вы воюете еще и с Сотхемом? - удивился Север.
   - Откуда вы, господин, свалились? - удивился его вопросу торговец. - Мы воевали только с империей, а Сотхем воюет с союзом королевств. Ну вот скажите мне, чего им дома не сидится за проливом? Как все одновременно сбесились!
   - Союз королевств воюет с Сотхемом? - вытаращился на него Север. - Вы не врете, милейший?
   - Для чего мне врать? - обиделся торговец. - Об этом сейчас все говорят. Не верите мне, поговорите с кем угодно.
   - Да верю я вам! - сказал Север, видя, что торговец сейчас уйдет. - Просто уж больно неожиданная новость. И как идет война?
   - Плохо она идет для Сотхема! - начал рассказывать торговец, которому было скучно торчать на рынке без покупателей. - Армию у сотхемцев почти разбили, поэтому их король прибежал за помощью к нашей герцогине. А у нее как раз были король Барни и королева Дюже. Наша умница-герцогиня взяла и заключила со всеми договор о дружбе на вечные времена, даже с Мехалом, а потом сама повела войска к нам в Парнаду!
   - Так герцогиня сейчас здесь? - спросил Север, которого при одной только мысли, что Альда может быть где-то поблизости, бросило в жар.
   - Нет, армия пошла к границе с Сотхемом, - ответил торговец. - Что ей здесь-то делать?
   - И большая армия? - спросил Север.
   - Пришел король Барни со своим войском, да еще наши. Говорят, что тысяч двадцать привели. И машин привезли много, теперь союзных точно побьют! А то ишь, что творят! Всех сотхемцев решили свести под корень! Мы с ними, конечно, не раз дрались, и в последнюю войну Мехал тут такое творил... Но все равно родичи, а теперь после договора, может быть, надолго помиримся.
   - Так они что, всех сотхемцев убивали? - спросил Север.
   - Всех, кто не успел уйти, - уточнил торговец. - И огнем, и мечом, и ядом!
   - Как это ядом? - не понял Север.
   - А вот так! - от избытка чувств торговец саданул кулаком по столу. - Есть у них такие штуки вроде наших самострелов, но стреляют хоть и не так далеко, но часто-часто, и не болтом, а отравленными иголками. Стоит только уколоться одной, и человеку сразу же конец! А есть еще ядра с ядом! Всех солдат у Мехала в порту потравили! Это же надо было до такого додуматься: на войне применять яд! Все, как только об этом узнали, сразу же решили, что сотхемцам нужно помочь. И беженцам, и вообще. А этих, кто в союзе, неплохо бы самих потравить!
   - И откуда вы все это узнали? - спросил Север. - Это ведь, наверное, тайна?
   - Не-а! - ответил торговец. - Наша герцогиня из этого тайны не делает. Наоборот, приказала рассказать всем с подробностями. Она у нас умница. После этих рассказов наши дворяне ей тысячу воинов собрали и дали денег на беженцев. Купцы тоже собирали, так и я пять золотых отдал. Немалые деньги, но на хорошее дело не жалко.
   Из лавки лошадника Север вышел в полном смятении. Мало того, что не нужно было ехать в столицу герцогства, а герцогиня сама пришла чуть ли не ему навстречу, так еще и эта война! Знают ли о ней в империи? Могут и не знать. И что она может означать? Наверняка война империи с Сандором и война союза с Сотхемом как-то связаны. Не может быть такого совпадения, чтобы оба государства спали сотни лет и проснулись одновременно.
   "Скорее всего, они боятся нашего усиления, поэтому и решили захватить Сотхем, чтобы этого не смогли сделать мы, - думал юноша, направляясь с Дортонием к городским воротам, - а это таит в себе большую опасность. Они не могли начать войну сразу же, как только их посланник узнал о нашей. Все надо было подготовить, значит есть человек, который заранее сообщил им о наших планах. И еще эти яды. Нужно, чтобы дома об этом узнали".
   - Что случилось, лодер? - спросил Дортоний, когда они отошли от городских ворот. - Вас что-то сильно взволновало?
   - Случилось, - ответил Север. - Потерпи немного. Дойдем, и я расскажу сразу всем.
   - Подойдите все ко мне! - сказал своим дружинникам Север, когда они добрались до рощи, в которой скрывался отряд. - Есть очень важные новости. Союз королевств как-то прознал о наших намерениях присоединить к империи все земли за проливом и решил этому помешать. С этой целью он вторгся в королевство Сотхем и разгромил его армию, применив в качестве оружия сильные яды. Соседи Сотхема направили ему на помощь свои армии. С одной из этих армий пришла женщина, с которой я хотел встретиться в Ордаге. Это герцогиня, владеющая всеми окрестными землями. Поэтому в Ордаг нам с вами идти не нужно. Меняются и мои цели. Я пойду на границу с Сотхемом, где встречусь с герцогиней и постараюсь у нее разузнать как можно больше об армии союза королевств и их намерениях. Возможно, что мне придется поучаствовать в войне. Вас я набирал совсем для другого, поэтому не могу требовать, чтобы вы и дальше меня сопровождали. Все, кто решит вернуться, получат полностью свое вознаграждение по нашему договору. Если кто-то решит остаться со мной и разделить мою судьбу, сумма вознаграждения будет удвоена. К тем, кто уйдет, будет поручение рассказать обо всем коменданту гарнизона Гонжона и передать мое письмо отцу. В нем я напишу все, что узнал о союзе королевств, и попрошу его с вами рассчитаться. А теперь я бы хотел узнать, кто решил уйти.
   Уйти захотели тридцать два дружинника. С ними поделились продовольствием, и Север отдал назначенному им старшим Дортонию крупную сумму серебром местной чеканки и письмо отцу.
   - Постарайтесь не заходить в большие деревни, - сказал им юноша, - и не применяйте оружие к местным. Рано или поздно об этом узнают, и у меня будут крупные неприятности. А я, если вернусь, устрою неприятности вам. Все ясно? Тогда прощайте!
   После того как разделились, Север с уменьшившейся дружиной зашагал трактом на восток к границе. Во встречные города больше не заходили, время на охоту не тратили, а необходимую еду покупали в деревнях, сходя с тракта на проселочные дороги. Все шесть дней пути до последнего перед границей города Борска Север учил желающих местному языку, с пользой скрашивая дорогу.
   В Борске Север узнал, что армия, с которой была герцогиня, пять дней назад перешла границу.
   - Как они там воюют, о том нам не докладывают, - говорил ему хозяин трактира, которого юноше удалось разговорить. - Гонцы туда-сюда ездят, да иной раз подкрепление прошагает через город, а чтобы раненых оттуда привезли, такого не было.
   - Границу, наверное, крепко охраняют? - спросил Север.
   - А от кого ее сейчас охранять? - удивился трактирщик. - Туда сейчас полезет разве что сумасшедший. Стояли у нас два пограничных полка, так их герцогиня с собой взяла.
   - Надо взять с собой кого-нибудь из местных дворян, - сказал своим дружинникам вернувшийся из города Север. - Без этого запросто можем передраться с первым же патрулем, а драка в мои планы не входит. Завтра еще раз пойду в город и постараюсь кого-нибудь найти.
   Утром он набрался наглости и заявился в магистрат к его главе шевалье Содеру.
   - Удружите, милорд, - польстил он шестидесятилетнему главе. - Хочу отправиться в армию герцогини, но у меня наемная дружина, а я сам не местный, поэтому могу вызвать у встречных подозрение и просто не дойти. Не подскажете, нет ли в городе дворян, которые хотят присоединиться к армии?
   - Вас мне послало само небо, милорд! - просиял шевалье. - Мой старший сын рвется в армию, а попутчиков нет. Хотел пристать к пополнению - не берут. У герцога в армии строгости, а у него в заду шило. Если, говорит, никого не найду, поеду один!
   - Если он согласен ехать шагом, то договорились, - сказал Север. - Понимаете, я рассчитывал купить лошадей здесь, а их всех еще до моего приезда разобрали. Приходится идти пешком.
   - Поедет он шагом, - сказал глава. - Возле нашего города тракт все равно заканчивается, а дальше только проселочная дорога, а потом вообще лес. Пойдемте, я вас с ним познакомлю!
   Сыну головы было за двадцать лет.
   - Шевалье Март Содер! - представился он, отвесив поклон Северу.
   - Патриций Север Лоран, - отозвался Север, с интересом ожидая реакции шевалье.
   - Как же так? - вытаращился на него Март. - Вы разве из империи?
   - А что в этом такого удивительного? - спросил Север.
   - Но мы же с вами воюем!
   - Вы воюете не со мной, а с империей, - возразил юноша. - Когда вы воевали с Сотхемом, неужели по всем городам выискивали и хватали сотхемских дворян? Вот видите! Наших купцов ограничили в поездках по королевству, а насчет дворян нет никаких ограничений. А у меня в этой поездке много личного. Не расскажите никому?
   - Слово шевалье!
   - Тогда слушайте. Я уже недавно был в Ордаге и встречался с герцогиней Альдой. Я, шевалье, в нее влюбился так, что жить не могу в отдалении. Она любит мужа, но мне это неважно. Лишь бы хоть иногда ее видеть и услужить в трудную минуту. Помогите, как дворянин дворянину!
   - Любовь - это самое благородное чувство! - с пафосом произнес Март. - А вы, Север, благородный человек и отныне мой друг! Не беспокойтесь, никто вам добраться не помешает. Возьмем у отца подорожную и дополнительно заверим ее у начальника гарнизона. Так у военных к ней будет больше доверия. С вами сколько людей?
   - Сто шестьдесят восемь дружинников.
   - Солидно! - с уважением сказал шевалье. - По нынешним временам не у всякого графа такая дружина. Раньше-то было побольше, но теперь держать большие дружины нет смысла.
   - Отчего так? - поинтересовался Север.
   - Наш герцог пообещал намотать кишки на руку любому, кто нападет на соседа и уже несколько раз это обещание выполнил. Но делает это силами своей армии только для тех, кто ему выплачивает часть налога на дружину. Выгодно получается всем. Вам - безопасность, а герцогу - деньги, на которые он содержит армию.
   - У герцогини Альды очень умный муж, - грустно сказал Север.
   - Они стоят друг друга, - сказал Март. - Она сама умница. Я видел герцогиню, когда она заходила к отцу в магистрат и даже недолго с ней говорил. Право, я вас понимаю. После общения с ней на других женщин не хочется смотреть. Правда, длилось это у меня недолго, не то что у вас. Давайте договоримся, где встретимся, и я побегу оформлять бумаги и готовить вещи в дорогу, а о герцогине мы с вами еще побеседуем в пути!
  
  
   Глава 7
  
  
   - Когда вы выезжаете? - спросил король Сергея.
   - Как только отправлю последние обозы с ранеными, моей частью трофеев и артиллерией, - ответил тот. - Мне спешить нет смысла, хоть и хочется все быстрее закончить. Пока не вернем крестьян и их скот и не завезем продовольствие, я и сам не пойду, и пленных не погоню. Хоть их и осталась только половина, но и этих нелегко накормить. Еще и моих будет десять тысяч.
   - Свои баллисты все-таки брать не хотите?
   - А к чему мне их тащить по бездорожью? - ответил Сергей. - Часть машин отправят из Ордага трактом к побережью для укрепления наших портов, а остальные, возможно, еще придется использовать в войне с союзом. Немного это не вовремя, но Альда все сделала правильно: разгрома Сотхема допустить нельзя. И договор - это великое дело. Приеду - поставлю ей памятник.
   - Да, жена у вас молодец! - согласился Лазони. - Посмотришь на нее и на Аглаю и сразу начинаешь понимать, что закон о наследстве нужно менять. Кстати, я думаю принять ее закон об убийстве. И время для этого очень удобное. Все зализывают раны, и им не до законов.
   - Да, раны... - вздохнул Сергей. - Еще никогда у меня не было таких потерь. Одних убитых почти три тысячи, а раненых в два раза больше. Армия сократилась на треть!
   - Что уж вам-то вздыхать! - сказал Лазони. - Моих осталась половина, а у Бенитара потери еще больше, разве что Лантар сохранил больше воинов из-за того, что вы занимались его армией. Да Аглая с Ивом не так уж много потеряли, и тоже из-за ваших тренировок. Немного отойдем от всех войн, и буду переделывать армию по вашему образцу. Поможете?
   - Конечно, помогу, могли бы и не спрашивать.
   - Повезло еще, что у них такой командующий, - заметил Лазони. - Что вы все-таки решили делать с этим консулом?
   - Пока еще не решил. По-хорошему его следует казнить за художества в Гонжоне и, наверное, я так и сделаю, но после переговоров о выкупе пленных.
   - Моих солдат с собой взять не хотите?
   - Нет, не хочу. На охрану пленных и захват портов мне хватит десяти тысяч своих бойцов, а на ваших скандалистов я уже вдосталь насмотрелся.
   - Порты все-таки хотите брать? Они же вам их и так сдадут.
   - Сдадут, - согласился Сергей. - После того, как погрузятся на корабли и отплывут. Мне не столько важно захватить еще восемь тысяч пленных, хоть и они не помешают, как забрать имперские корабли. Это непорядок, что у нас нет флота. Будут корабли, обучим моряков. Те же пленные и обучат. А потом, наконец, покончим с пиратством. Огромное побережье, на котором почти никто не живет - куда это годится? А после этой войны отношение к нам у жителей империи начнет меняться, особенно когда узнают о нашей войне с союзом. Эти химики настолько усилились, что империя могла бы им проиграть. Хорошие солдаты это еще не армия. Опыта боев у их командования нет. Война с кочевниками столетиями сводилась к пассивной обороне. Меня такая тупость, если честно, поражает. Я, имея их ресурсы, быстро покончил бы со Степью, если и не раз и навсегда, то на десятки лет.
   - Я думаю, они после этого поражения не только на нас станут смотреть по-другому, но и займутся армией, - сказал Лазони.
   - Меня это не сильно волнует, - сказал Сергей. - Мы тоже не стоим на месте. Пройдет несколько лет, и у всех в королевстве будет регулярная армия. Думаю, что и Барни учтет наш опыт, а учитывая союзный договор, к нам лучше вообще не соваться. Да и побережье приведем в нужный вид. Не получится у них незаметно высадиться и переправить армию. Вся опасность теперь будет идти из-за пролива, поэтому и большую часть войск разместим на побережье. Вряд ли они после этого полезут к нам еще раз. По крайней мере, мы с вами этого не увидим, а дети пусть думают о себе сами. Нам с вами, главное, их правильно воспитать и оставить в наследство сильное и богатое королевство.
   - Как Барни отнесся к вашему воспитанию его наследника? - спросил король. - Он меня удивил, направив к вам принца.
   - Жена написала, что остался очень доволен. Его же не просто обучали, он еще прошел полный курс подготовки в одном из полков генерала Пармана. Хороший растет наследник, и с Лани у них, похоже, все сладится.
   - Отправить к вам своего? - задумался король. - Нет, из-за вашей жены не отправлю.
   - А чем вам не нравится Альда? - удивился Сергей.
   - Она мне очень нравится, - сказал король. - Настолько очень, что не знай я, что это бесполезно, всерьез подумал бы о том, как ее у вас отобрать. Ваша жена, Серг, как отрава. Я ее видел один раз и больше видеть не рвусь. Не потому, что не хочу, просто боюсь. Такое сочетание красоты, ума, обаяния и всяческих талантов действует на всех мужчин без исключения. Если у вас есть любимая женщина, или женщины вам уже не нужны, тогда дело другое, во всех других случаях от нее следует держаться подальше. Мой сын в таком возрасте, что сразу потеряет голову, а я не хочу портить жизнь ни ему, ни вам. Вам повезло, что вы самый сильный из вельмож королевства и можете защитить такое сокровище, как герцогиня. Будь вы простым дворянином, я бы за вашу жизнь не дал и серебряной монеты. Она у вас редкая женщина, но вовсе не исключение, так что подобные случаи уже бывали.
   - Спасибо за откровенность, - сказал Сергей. - Надеюсь, вы и сами правильно воспитаете принца. Не хотелось бы после вашей смерти менять свое отношение к королевскому дому. И жениться бы вам не помешало. Извините за то, что лезу с советами, но одного ребенка для короля мало. Если с принцем что-нибудь случится, ваш род пресечется...
   - А вам придется надеть корону, - закончил за Сергея король. - Все я прекрасно понимаю, Серг, но не хочу жениться вторично только из-за ребенка. Давайте закончим этот разговор.
   - Да, - согласился с ним Сергей. - Мне уже пора идти. Вашу часть выкупа отправить мне, или заберете сами?
   - Так уверены, что император заплатит?
   - А куда он денется? - пожал плечами Сергей. - Пятьдесят тысяч бойцов на дороге не валяются, а с теми, кто в портах, будет еще больше.
   - Тогда, если вам будет не трудно, отправьте его сами.
   Три дня спустя после этого разговора взятых в плен легионеров начали в сопровождении войск Сергея отправлять к побережью по десять тысяч в день. Так их было легче охранять и обеспечить питанием. Для захвата портов из Ордага по тракту должны были подойти еще четыре полка, которые отправили в столицу вместе с обозами.
   Легионерам сказали, что их отправят в империю, поэтому большой надобности в строгой охране не было. Фактически они шли самостоятельно, только без оружия. Кормили всех вдосталь и в марш не вмешивались, указывая только места стоянки, поэтому к концу перехода все смотрели на своих победителей уже без прежнего страха. Когда вышли к морю, для каждой колонны организовали свой лагерь. Рыбаки уже вернулись в свои деревни, поэтому с ними договорились о поставках рыбы. В проливе ее было много, поэтому подвоз других продуктов сократили.
   - Придется вам немного поскучать, - сказал Сергей собранным центурионам. - Нам надо связаться с императором, чтобы для вас прислали корабли. Да и выкуп за вас получить не помешает. Так что пока отдыхайте.
   Говорил он на имперском не так хорошо, как жена, но все его прекрасно поняли и приняли слова, как должное. Раз проиграл, нужно платить, а как же иначе?
   Вскоре прибыл вестовой, посланный произведенным из полковников в генералы Строгом. Сергей поручил генералу привести к побережью четыре полка.
   - Все полки расположились недалеко от города Гонжон, - отрапортовал вестовой. - Генерал и ту тысячу, которая сидела в засаде, забрал с собой. Он спрашивает, милорд, можно ли начать.
   - Мы с ним уже все обговаривали, так что пусть начинает, - сказал Сергей, - а несколько центурионов я ему пришлю с тобой.
   Ночи стояли темные, а город в основном охраняли кавалерийские разъезды, поэтому Строг с его взятием особо не мудрил. Конечно, толпу разъезды обнаружат даже темной ночью, а одному человеку, да еще с ночным зрением, пробраться к стенам нетрудно. А таких одиночек может быть много. У него их было две сотни. Выбрали участок стены, к которому с той стороны не подходили дома, да еще и место было не слишком удобным для конных, и перебежками, замирая при приближении всадников, привели туда всех, отобранных для дела. Перебраться через невысокую стену было несложно. Город им был не нужен, задача стояла другая - захватить корабли. Сами улицы никем не патрулировались, но порт охраняли три десятка легионеров, которые посменно дежурили у самых пирсов. От крайних домов до этих постов было примерно две сотни шагов, поэтому бойцы натянули темные очки, чтобы не слепнуть от фонарей, распределили цели и по команде произвели выстрел. Если кто и промахнулся, это роли не сыграло: сотня болтов мигом уложила всех караульных. Команды кораблей спали в домах, а на самих кораблях остались лишь считанные матросы, которые по идее должны были их охранять. На деле они все уже давно дрыхли в кубриках, и звук падения многих тел никого не разбудил. В первое время такого разгильдяйства не было, но потом матросы привыкли к безопасности и доверили охрану легионерам.
   Опустить все тела в воду, и уложить сходни, было делом нескольких минут. Бойцы Строга разбежались по шести стоявшим в порту кораблям и быстро связали найденных матросов. Потом отвязали причальные канаты и начали спускать на воду лодки. В каждую сели шестеро гребцов, которые начали работать веслами, стараясь при этом сильно не шуметь. Натянулись привязанные к лодкам веревки и корабли очень медленно начали удаляться от причалов. Три раза меняли команды гребцов, но к тому моменту, когда пришла смена караулов, корабли уже были на середине бухты. Динамитных шашек с собой взяли достаточно, поэтому с интересом наблюдали за разгоравшейся в городе паникой. Уже начало светать, когда от заполненных легионерами и моряками причалов отвалили два баркаса, битком набитые злыми имперцами, и быстро поплыли к кораблям, подгоняемые ударами десяти пар весел. Стрелять в них не стали, а просто забросили в каждый по шашке, когда они подплыли достаточно близко. Трем матросам после этого даже удалось остаться в живых, и их связанными уложили на палубу.
   На причалах тем временем навели порядок и убрали лишних людей, а появившиеся расчеты метателей начали готовить их к бою. Расстояние для стрельбы по кораблям было слишком велико, так что занимались они этим, скорее всего, на тот случай, если захватившие корабли надумают атаковать порт. К этому времени Строг отпустил к городу трех доставленных от Сергея центурионов, которых быстро перехватили разъезды и отвезли к коменданту. Все были потрясены, узнав о разгроме и пленении армии Ортисия.
   - У них десять легионов пленных, - говорил один из центурионов, - остальные все погибли. Воюют так, что лучше с ними не связываться, а из баллист стреляют огненными снарядами, сжигающими тысячи бойцов. Нас всех содержат очень хорошо и обещали вернуть на родину за выкуп. Город они давно бы взяли, но не хотят его разрушать, а вас думают не убивать, а тоже продать императору. А корабли угнали, чтобы вы не могли сбежать. Дело, конечно, ваше, но я бы советовал сдаться. Их генерал ждет кого-нибудь из вас, чтобы обсудить условия сдачи. Если не дождется до обеда, начнет штурм.
   - Только если выберете драку, то мы, пожалуй, уйдем обратно в плен, - сказал второй центурион.
   - Когда следующий приход кораблей? - спросил третий из центурионов. - Через три дня? Ну тогда вам точно конец!
   Через полчаса, посовещавшись, решили отправить пришедших обратно и послать с ними на переговоры капитана одного из кораблей. К тому времени как они очутились в лагере Строга, туда же приехал и Сергей, поэтому с капитаном разговаривал он.
   - Это хорошо, что прислали моряка, - сказал он. - У меня к вам есть предложение. Мы вас, конечно, вернем в империю, если император за всех заплатит. Я думаю, что он примет наше предложение. Если нет, я вас все равно отпущу, но не сразу. Мы в этой войне сильно потратились, и кто-то нам должен эти траты возместить. Догадываетесь, кто?
   - Мы? - мрачно предположил капитан.
   - А кто же еще? - сказал Сергей. - Но есть разница. Если легионеры будут несколько лет ломать камень и заниматься другой тяжелой работой, то те моряки, которые согласятся с моим предложением, не только гораздо раньше смогут вернуться к своим семьям, но я им еще неплохо заплачу.
   - И что мы должны будем делать? - оживился капитан.
   - Вы подготовите мне матросов для своих кораблей. При этом будете жить в городе без всякой охраны, хорошо питаться и получать от меня деньги.
   - А сами корабли?
   - Корабли я забираю себе, как военный трофей. В империи вам построят другие. Не волнуйтесь, капитан, мы не станем на них нападать на ваш флот. Просто есть желание раз и навсегда разделаться с пиратством. Или вам их жаль?
   - Этих шакалов? Они, милорд, и на наши корабли нападают. На побережье, правда, нападать не осмеливаются.
   - Тем более! И учтите, что союз королевств пытается захватить соседнее с нами королевство. И оружие у них сильнее вашего. Мы пришли на помощь соседям, так что ваши враги стали врагами и нам. Я не исключаю того, что в будущем мы с вами можем стать союзниками.
   - Я об этой войне не слышал, - хмуро сказал капитан. - Это плохо, что они зашевелились.
   - Для вас как раз может быть хорошо, - возразил Сергей. - Это шевеление несет угрозу не только нам, но и вам, поэтому император быстрее раскошелится, чтобы вас всех вернуть. Когда должны прийти корабли?
   - Через три дня, - немного поколебавшись, ответил капитан.
   - Вы принимаете мое предложение?
   - Лично я принимаю, но это надо говорить с людьми. Каждый должен решить за себя сам.
   - Верно говорите, - согласился Сергей. - Вот поезжайте к своим и решайте. Только предупредите, чтобы решали не слишком долго. С вашей помощью или без нее, но я сегодня город возьму. Но, если вы мне не поможете, с моей стороны неизбежно будут потери. Меня всегда огорчает потеря своих людей, а огорчившись, я могу вспомнить печальную судьбу жителей этого города. Ведь за это злодеяние кто-то должен ответить? Почему не гарнизон?
   - Я все понял, - поспешно сказал капитан. - Поверьте, я приложу все усилия...
   Через пару часов гарнизон Гонжона капитулировал. Легионеров разоружили и повели в место, где они сами должны были строить для себя лагерь, а всех моряков Сергей собрал в порту и повторил им то, что уже говорил капитану. Примерно третья часть матросов и два капитана помогать отказались наотрез, и их отправили вслед за легионерами. Остальных оставили в домах, но приставили охрану.
   - Вы еще должны заслужить доверие, - сказал он им. - Сегодня мы думаем захватить Дорею, а ваша задача - завтра перегнать в нее все корабли.
   Две тысячи солдат отправили для охраны нового лагеря, еще две оставили в городе. Тысяча бойцов, которые сидели в засаде на тракте, должны были соединиться с тремя полками, предназначенными для захвата Дореи. Сергей думал вернуться с ними, но его остановил вестовой:
   - Милорд! Генерал просил вас заглянуть в штаб. Поймали каких-то непонятных имперцев. Все вооружены до зубов, но не моряки и не легионеры. Обоих толмачей сейчас на месте нет, а из пойманных один что-то пытается говорить по-нашему, но мало что можно понять. И он упомянул имя герцогини.
   - Хорошо, что вы еще не уехали, милорд! - сказал Строг, когда Сергей появился в штабе. - Помогите разобраться. Я бы не стал вас тревожить и выяснил все потом, но предводитель этого отряда три раза упомянул имя вашей жены. Вот я и подумал...
   - Правильно подумали! - сказал Сергей. - Давайте его сюда, сейчас разберемся.
   - Кто вы такие? - спросил он у Дортония, когда того ввели в комнату в сопровождении двух солдат.
   - Мы личные дружинники патриция Севера Лорана, - ответил Дортоний. - Все в прошлом легионеры. Лодер нанял нас для своей охраны в путешествии в Ордаг. Он влюбился в герцогиню Альду и хотел спасти ее, когда вашу столицу будут штурмовать легионы.
   - Охренеть! - по-русски сказал Сергей. - И этот туда же! А как вы тогда оказались здесь?
   - Мы узнали о засаде на тракте и решили ее обойти лесом. Густолесье шло очень далеко, и его пришлось обходить четыре дня. В результате мы ушли далеко от тракта и оказались в провинции Паринада.
   - Парнада, - поправил его Сергей. - И что дальше?
   - Там уже была деревня, где мы купили продовольствие и узнали, как нам лучше идти дальше. Когда мы пришли в город, названия которого я не запомнил, лодер узнал о войне союза с соседним с вами королевством и о том, что герцогини уже нет в Ордаге. Эта Альда сама повела войска на войну.
   - Вернусь - голову оторву! - сказал Сергей. - Продолжай!
   - Тогда лодер тоже решил идти туда же охранять свою любовь и драться с врагами империи. Своей дружине он дал право выбора. Кто не захотел воевать, мог вернуться. Мы вернулись.
   - Сколько у него осталось людей?
   - Изначально в дружине было две сотни ветеранов. Многие долгое время сражались в лесах севера с дикарями и стоят трех обычных воинов. Ушло тридцать два человека. Мы должны были рассказать коменданту о войне союза королевств и передать письмо отцу лодера сенатору Лорану. К вашей войне с империей мы никакого отношения не имеем, поэтому прошу нас освободить и дать возможность отплыть на родину.
   - И как же это ваш лодер собирался попасть в нашу армию? Он не подумал, что его вместе с дружиной пустит на ремни первый же патруль?
   - Этого я не знаю, - покачал головой Дортоний. - Мы расстались раньше. Но он умный и что-нибудь придумает.
   - Ладно, - сказал Сергей. - От ареста вас освободят, но поселят в крайних домах и будут присматривать. Здесь возможны боевые действия, поэтому нежелательно, чтобы вы путались под ногами, тем более без знания языка. Я скажу генералу, чтобы отправил вас в империю при первой же возможности. Поклянитесь за себя и своих товарищей в том, что не станете ни во что вмешиваться.
   - Клянусь! - сказал Дортоний. - Мы уже свое отвоевали, а Лодер сказал, что эта война - ошибка.
   - И о чем вы с ним беседовали, если не секрет? - спросил Строг, когда Дортония увели солдаты. - Кто они такие?
   - Король Мехал подарил нам одного пойманного имперского разведчика, - сказал Сергей. - Разведчик из него курам на смех, но вот в качестве свидетеля замысла империи начать войну, он подошел идеально. В Ордаге он встречался с Альдой и умудрился в нее влюбиться. Мы его продали отцу за очень большие деньги, а он набрал себе дружину из отставных легионеров и вернулся сюда спасать мою жену от своих же. Каково?
   - Я думал, что такое встречается только в книгах, которые любит читать моя жена, - сказал генерал. - И что дальше?
   - А дальше он обходил нашу засаду на тракте и попал в Парнаду, где узнал, что моя жена сама повела армию в Сотхем! Неужели вы об этом не слышали, когда были в Ордаге?
   - Почему не слышал? - пожал плечами Строг. - Конечно, слышал. Об этом все говорят, но я не думал, что вас не поставили в известность.
   - Вернусь - головы поотрываю! - неизвестно кому пообещал Сергей. - Ладно, рассказываю дальше! Этот Север не придумал ничего лучше, чем заявиться в нашу армию, воевать против союза королевств и оберегать мою жену! Тех, кто не захотел драться, он отпустил домой. К нашей войне с империей они отношения не имеют, так что отправьте их на том же корабле, на котором повезут мое письмо. А пока поселите где-нибудь на отшибе и на всякий случай присматривайте. Они поклялись никуда не лезть, но поберечься не помешает. И поставьте их на довольствие, чтобы не шлялись без знания языка в поисках продуктов. А то пришибет кто-нибудь, или пришибут они сами, что скорее всего, учитывая, что люди с опытом. Я сейчас уеду в Дорею, а когда мы ее возьмем, пришлю гонца. А вы завтра с утра под хорошей охраной отведете моряков на корабли, и пусть отгоняют их в порт Дореи, а сами готовьтесь к приходу кораблей из империи. Всех, кого мы забрали, завтра вернем. После взятия города я выеду с Охраной в Ордаг, а потом, скорее всего, в Сотхем. Надеюсь, вы здесь справитесь без меня.
   Когда он вернулся в окрестности Дореи, дело уже шло к вечеру.
   - Сегодня можем не успеть, милорд, - сказал ему полковник Саж. - Посты в горловине бухты мы сняли, но протащить туда баллисту, да еще так, чтобы не увидели из города, очень нелегко. Но ребята стараются.
   - Все равно отправляйте делегацию, - приказал ему Сергей. - Толмач со всеми поговорил?
   - Да, милорд, - ответил Саж. - Комендант и центурионы поняли, что от них требуется.
   - Вот пусть и идут, - повторил Сергей. - И пошлите кого-нибудь в горловину, пусть проверит, как там дела.
  
   Коменданту Арторию Доргушу уже поставили ужин, когда в его дом ворвался командир внешней охраны Дореи центурион Делий Страм.
   - К демонам ваш ужин, Арторий! - заорал он на легата. - Наша армия погибла, Гонжон сдался, противник обложил Дорею, а вам бы только жрать!
   Такое обращение всегда вежливого и почтительного центуриона, да и сам его вид, так потрясли коменданта, что он даже не сразу понял, что ему только что сказали.
   - Вы здоровы, Делий? - спросил он, на всякий случай отодвигаясь от взбесившегося подчиненного. - Вам плохо?
   - Да, мне плохо! - центурион упал на стул, жалобно заскрипевший под его весом. - И вам сейчас станет не лучше! Знаете, кого только что перехватили наши разъезды?
   - Откуда мне знать? Мне еще никто ничего не докладывал.
   - Тогда вам доложу я! К нашим воротам шел комендант Гонжона в компании трех центурионов седьмого и одиннадцатого легионов Ортисия. И отправил их сюда не кто иной, как герцог Аликсан! Центурионов направили для того, чтобы они вам поведали о полном разгроме нашей армии, а легат заявился рассказать, как у него похитили корабли и заставили сдать город. Сейчас они подойдут и сами вам все расскажут в деталях. Догадываетесь, для чего все это нужно Аликсану? Он хочет, чтобы и мы ему все сдали и сдались сами! Взять город ему нетрудно, но он хочет получить его неповрежденным, а наши жизни сохранить для получения выкупа! Что вы на меня так уставились? Я не пьян, как вы подумали, но, прежде чем сдаться, непременно напьюсь!
   - Так это правда? - поразился Арторий при виде вошедшего коменданта Гонжона. - Вы сдали город Лардий? И кто это с вами?
   - Если вы не идиот, Арторий, то сделаете то же самое, - устало сказал ему комендант, садясь на стул. - Половина наших легионов погибла, а вторая половина в плену у сандорцев. И живы мы с вами до сих пор только потому, что герцог Аликсан надеется получить за нас золото, да и города он не хочет порушить. Не знаю, что с нами сделает император, но Аликсану он заплатит. Зашевелился союз королевств. Эти отшельники напали на Сотхем, а ему на помощь пришли остальные королевства. Еще вмешаться нам, и получится общая свалка!
   - Это точно центурионы Ортисия? - спросил у коменданта Арторий.
   - Да, - подтвердил Лардий, - мои люди их узнали.
   - И как же это вы дали себя разгромить? - спросил Арторий. - Вас там было двадцать легионов!
   - Противников было больше сорока тысяч! - сказал один из центурионов. - Они были защищены укреплениями, дрались, как демоны, и засыпали все поле страшными огненными снарядами, спалившими несколько легионов! А мы несколько дней голодали и в бой пошли прямо с марша.
   - А о чем думал ваш консул?
   - А об этом пусть он отчитывается императору, - сказал другой центурион, - если, конечно, еще увидит империю. Ходят слухи, что герцог его в число тех, кого будет менять на золото, не включил. Ему не простили бойню в Гонжоне. И вам я бы не советовал сердить Аликсана. Он в этой войне потерял много своих людей и сильно из-за этого переживает. Если он сейчас, когда война уже закончена, потеряет по вашей вине кого-нибудь еще, он обойдется меньшим количеством золота, но развесит вас и ваш гарнизон по окрестным рощам. И получить город ему нужно сегодня. Завтра с утра наши моряки уже начнут перегонять сюда корабли. И не вздумайте отправить тот корабль, который стоит в вашем порту. Ваши сигнальщики и караул в горле бухты уже перебиты, и там стоит метатель, который стреляет огненными снарядами. Только потопите корабль, погубите людей и вызовете гнев герцога.
   - Капитан мне не подчиняется, - сказал поникший Арторий. - Я ему все передам, а решать будет он сам. - Пойдемте в порт.
   Капитан, узнав о гибели армии и о том, что порты сдают, пришел в бешенство, наорал на коменданта и приказал нескольким своим матросам быстро собрать ушедших на берег.
   - Я ухожу, а вы здесь можете сдаваться в плен! - заявил он столпившимся на пирсе офицерам. - Какие к демонам метатели в горле? Там нет ни одной подходящей площадки! Вам врут, а вы всему верите!
   - Если там есть метатель, я сразу же сдаю город! - сказал Арторий, следя за отходящим кораблем. - Давайте подождем, это недолго.
   Корабль еще только подходил к горловине бухты, как в небе в сотне шагов от него расцвел страшный огненный цветок. Через пару ударов сердца до стоявших на пирсе донесся грохот взрыва. На корабле забегали матросы, он начал широкий разворот, направляясь обратно в порт. Несмотря на свой бешеный нрав, капитан дураком не был и прекрасно понял предупреждение.
   - Я поехал сдавать город, - сказал Арторий, обращаясь сразу ко всем. - Делий, проследите, чтобы все сложили оружие, и объясните людям причину нашей сдачи.
  
   - Он сделал невозможное! - сказал герцогу Анджи Бенитару его советник Андре Фелис.
   - А я остался без армии! - горько ответил герцог.
   - Но вы остались, Анджи! - с нажимом сказал советник. - Не будь этой победы, не было бы и нас с вами! И вашей семьи тоже, потому что империи мы не нужны. И не все так плохо. Вассалы вам привели в основном юнцов и не самых хороших воинов. К демонам такую армию! Сейчас все создают наемные армии, так чем мы хуже? Свою часть доспехов и оружия из общих трофеев мы получили, а Аликсан обещал расплатиться золотом за причитающихся нам пленных. Как сказал король, он затребует от императора два миллиона динариев! Из них десятая часть ваша, а это больше трехсот тысяч золотых!
   - Думаете, он отдаст столько золота? - с сомнением спросил герцог.
   - Кто-то другой, может быть, не отдал бы, а этот отдаст, - убежденно сказал Андре. - Я уже немало прожил и неплохо знаю людей. Так вот, герцог Аликсан болезненно честен. Он не идиот и знает цену деньгам, но если что-то обещал, непременно сделает и заплатит все до последней монеты. Конечно, при условии, что император заплатит ему, но в этом он уверен и не без оснований. Так что деньги у вас будут, оружие уже есть, а за желающими послужить дело не станет. Я бы вам советовал придерживаться герцога и в дальнейшем с ним поближе сойтись. Его ценит и уважает король, Лантар вообще все делает по его подсказке, одни вы как-то отстранились от всего. Ингар действовал аналогично, и чем он кончил? Аликсан предлагал дружбу Дорейну, но тот ее отверг. Лучше учиться на чужих ошибках, чем делать свои.
  
  
   Глава 8
  
  
   По дороге шли только до вечера. Когда начало темнеть, подошли к лагерю одного из двух пограничных полков, возле которого дорога и закончилась.
   - Дальше и мне идти пешком, - сказал шевалье Март Содер. - Пойдемте, Север, поищем хозяев. Не могли они все отсюда уйти, наверняка оставили кого-нибудь присматривать за своим хозяйством.
   Присматривающих оказалось четверо: два солдата и два огромных пса.
   - Мы можем воспользоваться вашим гостеприимством? - спросил солдат шевалье. - И хотелось бы узнать, как нам лучше идти, чтобы быстрее соединиться с армией?
   - Захотелось повоевать, господа? - спросил тот из солдат, который был старше по возрасту. - Мы вас пустим в казарму, только сначала хотелось бы узнать, кто вы и откуда.
   - Грамотный? - спросил шевалье. - Тогда читай.
   - Как такое может быть? - удивился солдат, прочитав подорожную. - Мы же с ними воюем!
   - Вы воюете с императором, - пояснил Север, - а мы на службе не состоим и действуем по своей надобности. Кроме того, ваши враги всегда были врагами империи. Военный комендант Борска счел возможным нас пропустить.
   - Ну если так, тогда располагайтесь, - согласился солдат. - Вон в той казарме можно остановиться на ночлег, в той же стороне находится колодец, а дрова возьмите под любым из трех навесов. Еда с собой есть? А то можем поделиться только крупой. Мы подстрелили пару кроликов, но вас слишком много.
   - Спасибо, - поблагодарил шевалье, - мясо у нас с собой есть, а от крупы не откажемся. На той стороне лавок нет, а когда мы еще доберемся до своих.
   После ужина Север еще некоторое время разговаривал с Мартом, рассказывая любопытному шевалье о жизни в империи, а потом лег спать. Утром позавтракали и двинулись в путь, едва рассвело. Целый день шли по редкому сосновому лесу, в котором и заночевали. На следующий день лес еще больше поредел, все чаще шли по местам, где деревьев не было совсем, и к обеду вышли к небольшому озеру. Сразу за ним виднелись поля и огороды.
   - Где-то рядом деревня, - сказал шевалье. - Подождите здесь, я сейчас на коне все быстро осмотрю. Может быть, в деревне и поедим.
   Приехал он минут через десять бледный как смерть.
   - Что случилось, Март? - встревожился Север.
   - Нет больше деревни! - сглотнув, ответил шевалье. - Все крестьяне убиты и неубранные так и лежат повсюду. Даже маленьких детей не пощадили, звери! Тела распухли и ужасно воняют, меня прямо там вывернуло. Мух целые тучи! Это хорошо, что ветер дует от нас, а то и сюда бы вонь донесло. Наверное, мы уклонились в сторону, и наша армия здесь не проходила, иначе их бы всех похоронили. Вы готовьте обед и ешьте, а я не буду.
   - Схожу посмотрю, - сказал один из дружинников Севера, когда лодер пересказал всем содержание разговора. Он вынул из мешка ткань, которую с собой брали для перевязки ран, смочил ее водой в озере и пошел в том направлении, откуда приехал шевалье. Дружинник отсутствовал дольше, и на его внешнем виде посещение мертвой деревни никак не отразилось.
   - Неприятное место, - сказал он, моя руки в озере. - Но я видел места и похуже. Некоторые зарублены, но на большинстве ран нет. Убивали иглами, которые потом извлекали из тел. В одном игла осталась, но я эту дрянь брать не стал. Это яд, лодер, причем действует, судя по положению трупов, мгновенно. Иглы легкие, поэтому далеко ими стрелять не будешь. Нам главное - не подпускать близко стрелков, а бить их стрелами издали. А почему не готовят обед?
   - Сейчас приготовят, - сказал Север. - Как давно, по-твоему, была бойня?
   - Дней десять назад или чуть больше, точно сказать трудно.
   Приготовили обед, и все, кроме Марта, поели, после чего двинулись дальше, далеко обойдя деревню стороной. Теперь шли осторожно, стараясь по возможности избегать открытых мест. На неубранные тела вторично натолкнулись на следующий день и опять перед обедом. На этот раз это были трупы солдат в незнакомой форме грязно-зеленого цвета.
   - Такого цвета у нас были плащи, когда воевали на севере, - сказал кто-то из дружины. - В лесу он прекрасно маскирует. Смотрите, всех убили болтами, но болты из тел не извлекли.
   - Это не ваши? - спросил Марта Север.
   - Наверное, нет, - ответил шевалье. - У солдат герцога форма другого цвета и нашивки на рукавах, а у солдат Барни формы вообще нет. И на форму Сотхема не похоже, насмотрелись мы на их солдат. Странно, что не извлекли болты и не зарыли тела. А оружия у них нет. Ладно, пошли дальше. Главное, что наши здесь были, значит, мы идем правильно.
   Своих они встретили только к вечеру следующего дня. Хорошо, что два отряда заметили друг друга издали, внезапная встреча, скорее всего, закончилась бы дракой.
   - Это наши! - радостно сказал шевалье. - Постойте здесь, я подъеду к ним сам и поговорю, а то вас могут к себе и не подпустить.
   Он поднял коня в галоп и поскакал к находящемуся на другом конце большой поляны кавалерийскому отряду, в котором было под сотню бойцов. Минут через пять он вернулся обратно.
   - Бумага свою роль сыграла, и нас прямо здесь убивать не будут! - весело сказал он. - Но и большого доверия к нам у них нет, поэтому двигаться мы будем отдельно, и сильно приближаться нам не позволят. Мне сказали, что до темноты будем в войсках, и там с нами будут разбираться командиры.
   - Разбираться мы с вами будем с утра! - сказал Северу полковник, к полку которого их привели. - На ночь сдайте все оружие, или уматывайте куда хотите, только подальше отсюда. Вы должны меня понять. Не могу я оставить в расположении полка, да еще на ночь, столько подозрительных, вооруженных до зубов людей. Мало ли что там написано в вашей бумаге. Утром вам вернут оружие и проводят в ставку. Пусть там с вами разбираются те, кому положено. Место для ночлега вам выделят и ужином накормят. Учтите, что за вами будут присматривать, так что далеко от места ночевки уходить нельзя.
   Дружинники без спора сдали оружие, еще и выразили одобрение строгостью порядков.
   - Я бы на их месте нас вообще под замок посадил, - выразился один из следопытов. - Хотя, может быть, и они бы посадили, если бы было куда.
   Ночь прошла спокойно, а утром их накормили, вернули оружие и вывели на проселочную дорогу.
   - Вас будет сопровождать небольшой отряд, - сказал провожавший их офицер Марту. - Иначе вас даже близко к ставке не подпустят. Хорошо, что вы первыми встретили наших ребят. Проскочи вы мимо нашего полка в сторону ставки, вас бы ее охрана перебила, а потом стали бы разбираться. А, может быть, зарыли бы без всяких разбирательств. Обстановка сложная, так что приготовьтесь к тому, что и там у вас заберут оружие, а то и посадят до разбирательства под замок.
   Под замок их не посадили, но оружие забрали и приставили охрану. И не такую, как у полковника, а десяток крепких, вооруженных до зубов парней, на которых ветераны Севера посматривали с уважением и опаской. Первого в большую штабную палатку вызвали шевалье. Вернулся он немного растерянным, но поговорить с ним Северу не дали, вызвав для допроса.
   - Ба, кого я вижу! - с улыбкой сказал ему генерал Парман. - Север Лоран собственной персоной! Видимо, мы прошлый раз взяли с вашего отца мало денег!
   - Не раскатывайте губу, генерал! - вернул ему улыбку Север. - Ничего вам на этот раз отец не заплатит. Он так мне и сказал, так что на мне вы больше не заработаете. И император вам не даст ни динария, поскольку я покинул государственную службу.
   - Тогда зачем вы здесь? - спросил Альбер.
   - У вас в руках наша подорожная, в ней все сказано. Поскольку я лицо частное, а свою дружину я нанял, к вашей войне с империей я больше никакого отношения не имею. Я вообще считаю, что она была ошибкой. И не только потому, что топорно подготовлена. Нам с вами не воевать нужно, а заключать военный союз! В Сандоре я путешествую, как частное лицо. Хотел посетить Ордаг и кое с кем повидаться, а у вас тракт перекрыт. Пришлось пробираться лесом, обходя заросли. Обходили, пока не попали в Парнаду. Здесь узнали и о войне, и о том, что герцогиня Альда, которую я бы хотел увидеть, находится вместе с войсками в Сотхеме. Вот я и решил совместить приятное с полезным. Приятное - это встреча с герцогиней, а полезное - это война с давним врагом империи. В моей дружине одни ветераны, многие из которых долго воевали в лесах севера. Каждый из них стоит нескольких обычных солдат, и все, кто пришел со мной, готовы воевать. Тех, кто не захотел, я давно уже отправил обратно. Я думаю после войны поселиться в вашем королевстве, так что мое участие в войне вдвойне обосновано.
   - Ну вы и наглец, квестор! - восхитился Альбер. - Кто же вам такое позволит?
   - Во-первых, я уже давно не квестор, а частное лицо. Патриций империи по вашему рангу соответствует примерно графскому титулу. А, во-вторых, почему бы и нет? Где и какими документами ограничено передвижение дворян империи по вашему королевству и их право на земельную собственность? Для купцов с обеих сторон введены ограничения, которые давно надо было убрать, по всем прочим нет вообще ничего.
   - И я тоже могу спокойно приехать в империю и купить там себе имение? - с насмешкой спросил Альбер.
   - Можете, - спокойно подтвердил Север, - только вначале получите гражданство. По закону владеть недвижимостью иностранцы могут только в портах. Но если есть деньги, гражданство это не проблема. А у вас даже нет понятия гражданства. Мало разве в Сандоре живет дворян из других королевств?
   - Живут, - согласился Альбер, - только если они покупают имения, то должны принести клятву верности графу, в графстве которого расположена покупка или герцогу, если это его земли.
   - А я и не отказываюсь, - спокойно сказал Север. - Могу хоть сейчас принести такую клятву герцогине Альде Аликсан. Или обязательно ждать самого герцога?
   - Для такого решения должны быть серьезные основания, - сказал Альбер, глядя в упор на Севера. - Вы работали на императора, подготавливая все для войны, которую сейчас называете ошибкой, а потом, посидев в наших подвалах, прониклись к нам всем любовью и... - он немного помолчал - Так, кажется, я понял. Любовью вы прониклись, но не ко всем, а конкретно к одной особе! Я прав?
   - Это не ваше дело! - покраснев, ответил Север.
   - Понятно, - вздохнул Альбер, с сожалением глядя на юношу. - Вы, Север, не первый в числе тех, кто поддался чарам герцогини. Только никто из вас, кроме мужа, ей не нужен.
   - Ну и пусть! - ответил Север. - Я думал, когда легионы дойдут до Ордага, спасти ее и помочь устроиться в новом мире. Остальное неважно.
   - Ваши легионы, точнее то, что он них осталось, сейчас бредут под конвоем к побережью, - сказал Альбер. - Там их, как и вас в прошлый раз, обменяют на золото. А здесь герцогиню очень надежно охраняют.
   - Как идут боевые действия? - спросил Север. - Расскажите хоть несколькими словами.
   - Сложно они идут, - вздохнул Альбер. - Когда мы сюда пришли, от армии Сотхема почти ничего не осталось. Король был ранен, заслон прорван, и войска союза начали наступать на густонаселенные области королевства. В первое время нам удалось нанести им большие потери, но потом, когда основные силы остановили свое наступление на столицу и переключились на нас, установилось что-то вроде равновесия. Мы подтянули резервы, но и к ним морем прибыло подкрепление. Привезли новое оружие, которое стреляет издалека. Его мало, но каждый удачный выстрел убивает десяток, а то и два, наших солдат. У нас потери не очень большие, но у короля Барни трети войска уже нет. Большую поддержку оказывала артиллерия, но сейчас для нее нет снарядов. Их должны были приготовить, но пока еще привезут... Так что у нас здесь не легкая прогулка.
   - Ну что же, - сказал Север. - Я на легкую прогулку и не рассчитывал. А раз так, вам тем более нет никакого резона отказываться от нашей помощи. Я готов дать любые клятвы, единственно, говорю сразу, что обо всем, что я узнаю о войсках союза, напишу отцу. Вам это не повредит, наоборот, может принести пользу. Когда у нас узнают, во что превратилась армия союза, всякое желание воевать с вами должно исчезнуть окончательно.
   - Ладно, - решил Парман. - Воюйте, если есть желание. Вас поставят на довольствие и укажут место стоянки. Порядки в лагере жесткие, и вас с ними ознакомят в первую очередь. Воевать будете не самостоятельно, а в составе подразделения, к которому вас припишут. А перед этим принесете клятву герцогине. Нашими законами такое допускается, хоть и редко используется. Язык знают все?
   - Полтора десятка тех, кто его начал изучать в Парнаде, уже могут объясниться на простые темы. Сейчас обучаю еще столько же. Остальные знают только отдельные слова.
   - Ладно, прикреплю к вам кого-нибудь из офицеров, знающих имперский. Угораздило же вас свалиться на мою голову, Север!
  
   - Вошли в горловину бухты, сенатор! - почтительно сказал сенатору Ардию Боресу капитан корабля. - Уже хорошо виден порт. Скоро будем на месте.
   - Слава богам! - с облегчением произнес сенатор. - Наконец-то, я смогу отдохнуть от этой качки! Как вы можете Стоний большую часть своей жизни проводить на воде? Если бы не задание Сената, духу бы моего не было на вашем корабле! И на других тоже. Я пойду на палубу, а вы прикажите матросам поднять туда мои вещи.
   - Большая гавань, - сказал он чуть позже капитану, который стоял рядом с ним в носовой части корабля, - и очень плохо используется: ни одного корабля!
   - Должны здесь быть корабли, - неуверенно сказал капитан. - Вон у причалов нас встречает комендант Гонжона Лардий, он вам ответит на все вопросы.
   - Ну и название для города! - поморщился сенатор. - Язык можно сломать. Давно нужно было найти более благозвучное. Ничего, не смогли сами, я сегодня же что-нибудь придумаю!
   Что-то заорал матросам помощник капитана, заставив их шевелиться быстрее. Убрав паруса, корабль совсем замедлил ход и повернулся боком к причалу. Подхватив брошенные матросами канаты, легионеры подтянули корабль к причальной стенке, закрепили концы и уложили сходни. С шумом с корабля сбросили один за другим два якоря. Чуть дальше швартовались два других корабля. Сенатор с облегчением сошел на пирс и остановился, поджидая капитана, за которым шли груженные сумками матросы.
   - Приветствую начальство! - весело сказал капитан Лардию. - Легат, я привез к вам сенатора Ардия Бореса! Он здесь по решению Сената с важной миссией.
   - А что еще привезли, кроме сенатора? - спросил легионер, стоявший рядом с комендантом.
   - Отвечайте, Стоний, - с какой-то непонятной тоской в голосе сказал легат. - Он имеет право задавать вопросы.
   - На моем корабле деньги для оплаты гарнизонов Гонжона и Дореи и разобранные метатели, которые собирались установить на входах в бухты, а на остальных - кое-что из оружия и амуниции и заказы ваших легионеров.
   - Все это пригодится! - кивнул легионер и взмахнул рукой.
   По этому сигналу стоявшие у причала легионеры обнажили мечи и хлынули на борт корабля, отпихнув опешившего сенатора. Растерявшиеся матросы никакого сопротивления не оказали. Одновременно были захвачены и два других корабля. Матросов быстро обезоруживали, вязали им руки и высаживали на пирс.
   - Я могу узнать, что все это означает? - рассерженно спросил пришедший в себя Ардий.
   - Конечно, сенатор, - ответил вместо коменданта странный легионер. - Это значит, что вы проиграли войну. Ваше войско частью уничтожено, частью взято в плен. Нами заняты и оба порта. А вас нам принесло само небо. Уж не знаю, для чего вас сюда послали, но для нас это очень кстати. Мы хотим продать вашему императору почти шестьдесят тысяч легионеров. На одном из этих кораблей думали переслать письмо об условиях выкупа. Теперь его повезете вы, так будет быстрее.
   - А если я откажусь? - вздернул подбородок сенатор.
   - Отправим письмо, как и собирались, капитаном, а сумма выкупа увеличится еще и на цену вашей головы. Поэтому не надо валять дурака, и пойдемте поговорим о наших условиях.
   - Это все правда? - спросил сенатор у коменданта Гонжона. - То, что он сказал?
   - К сожалению, сенатор, - ответил Лардий. - Я встречался с центурионами Ортисия, а за городом стоят битком набитые пленными лагеря. То же самое я видел у Дореи, когда меня в нее возили.
   - Что вам нужно для плавания в империю? - спросил мрачного капитана легионер. - Вода, провиант?
   - Ничего не нужно, все есть, - ответил капитан.
   - Тогда можете возвращаться на корабль. Сейчас вам его освободят от всего лишнего, а перед плаваньем вернут команду. Если сенатор окажется умным человеком, отвезете его вместе с нашим письмом в Алатан, если он не оправдает наших надежд, отвезете только письмо. Заодно захватите три десятка своих соотечественников. Идемте, сенатор, не будем терять время. Его у нас всех не слишком много. Да, парни, отнесите вещи сенатора обратно на корабль, пока у него ничего не пропало.
   "Легионеры" подхватили сумки Ардия и отнесли на палубу корабля, а его самого отвели в помещение, которое раньше занимал комендант порта. В нем "легионера" с сенатором поджидал крепкий мужчина в форменной одежде с большим количеством нашивок.
   - Это генерал Строг, - просветил сенатора "легионер". - Вашего божественного языка он не знает, поэтому вся беседа будет вестись через меня. Садитесь на стул и подождите, пока я объясню генералу, кто вы такой.
   - Вы приехали очень кстати, - сказал Строг, когда Сур представил ему пленника. - Слушайте внимательно. Вы передадите императору письмо герцога Аликсана. Вообще-то, в письме написано все, что нужно, и никаких вопросов у императора быть не должно, но и вам будет нелишне узнать наши требования. Вдруг император о них умолчит или попробует не заплатить, а отбить пленных силой? Я думаю, что у вас трезвый Сенат, который этого не позволит. Ситуация такая. Примерно пятьдесят тысяч бойцов вы потеряли убитыми, а шестьдесят тысяч ждут выкупа. Понятно, что вы получаете только людей, все ваше оружие и корабли остаются у нас. Сумма выкупа - два миллиона золотых динариев. Маленькое уточнение: консул Ортисий в число выкупаемых не входит. За уничтожение мирного населения города Гонжон он будет повешен. Я вам не советую пытаться захватить обратно порты или лагеря с пленными. Поверьте, нам ничего не стоит сжечь как ваши корабли, так и наших пленных, а вам и то, и другое может очень пригодится. Ваш сосед, узнав о том, что империя решила завоевать королевства за проливом, вознамерился этому помешать. Пока вы дрались с нами, союз королевств напал на Сотхем. Этому королевству помогают все остальные, но война идет тяжело, и победа пока не достигнута. По-нашему мнению, они гораздо сильнее вас, поэтому вам нужно не пытаться захватывать чужие земли, а защищать свою. И с выкупом долго не тянуть. Пленные проедают огромное количество провианта, отсиживая себе задницы в лагерях. Если денег не будет две декады, их всех перегонят вглубь королевства и займут делом. Камень там ломать или заниматься строительством. Да и на рудниках у нас постоянная нехватка рабочих рук.
   - Передайте генералу, что я сделаю все, что он от меня хочет, - сказал Суру сенатор, - но я должен увидеть сам всех тех пленных, о которых вы говорите. Тогда мне будет легче говорить с императором и Сенатом.
   - Возле Гонжона их примерно половина, - сказал Строг. - Показать их вам не проблема. Остальные находятся в лагерях Дореи, а до нее долго ехать, а потом еще добираться обратно, сегодня отплыть точно не успеете.
   - Ничего, - сказал Ардий, - мне хватит и половины. Мне дадут с ними поговорить?
   - Поехали! - поднялся со стула Сур. - Я вас буду сопровождать. Говорите с ними сколько угодно.
   Тремя часами позже мрачный после бесед с легионерами сенатор взошел на палубу корабля, куда следом за ним загрузились дружинники Севера. Привели матросов, которые отогнали корабль от пирса, поставили паруса и повели его к выходу из бухты, благо был попутный ветер.
   - Теперь готовимся к обмену, - сказал своим подчиненным Строг. - Нужно установить все баллисты в портах и на дороге в Дорею и пустить патрули вдоль побережья. Если император надумает играть нечестно, мы об этом должны узнать заранее. Все захваченные корабли перегоняем далеко на запад. Там тоже есть хорошая бухта, где укрылись корабли купцов. Заодно пусть моряки империи начинают учить тех, кого с ними пошлем. А лагеря нужно перевести за Гонжон, чтобы в случае нападения можно было увести пленных трактом.
  
   Во время перехода дул попутный ветер, кроме того помогало течение воды в заливе, поэтому в порт Алатана прибыли на четвертый день утром. Сильного волнения на этот раз не было, так что обратное плаванье сенатор перенес легче. Первые два дня пути он выспрашивал у Дортония и остальных дружинников Севера все подробности их путешествия. Поняв, что ничего нового он из них уже не вытянет, Ардий ушел в свою каюту и принялся обдумывать, что сказать императору и Сенату.
   Видимо, герцог написал действительно очень подробное письмо, потому что император задал сенатору только один вопрос о том, насколько все написанное соответствует действительности.
   - Я не знаю, что в нем написано, - ответил Ардий. - Могу лишь подтвердить то, что видел сам и слышал от пленных легионеров. Порт Гонжон захвачен и сейчас его сильно укрепляют, а за городом стоят четыре лагеря. В одном из них содержат гарнизон Гонжона, в трех других - легионеры консула Ортисия. Мне сказали, что всего там тридцать тысяч, и это похоже на правду. Остальные ожидают выкупа в лагерях Дореи. Я разговаривал и с центурионами, и с простыми легионерами во всех трех лагерях, где были воины ушедшей в поход армии. Все они рассказывают примерно одно и то же, так что у меня нет оснований им не верить.
   - Расскажете подробности?
   - Завтра в Сенате. Прямо сейчас я еду в Сенат и потребую на завтра его созыва. Вам хочу сказать лишь о том, что союз начал войну с королевством Сотхем, и даже помощь всех остальных королевств не позволяет им пока одержать победу. В Сандоре мне сказали, что считают союз более сильными противниками, чем мы. Если учесть судьбу двадцати наших легионов, они знают, о чем говорят.
   - Вон оно что! - нахмурился император. - Адмирал Кармий Лагерт сообщил мне о том, что флот союза очень активно плавает в проливе, но отследить их пути пока не успели. Все плохо, сенатор. Боюсь, что после вашего выступления Сенат будет не столько думать о будущем, сколько искать виновных.
   - Я постараюсь, чтобы он сделал и то, и другое, - поклонился императору сенатор. - Я свое дело сделал и ухожу, до встречи в Сенате!
   Заседание Сената, созванное на следующий день по требованию сенатора Ардия Бореса, по традиции его открыл глава.
   - Каждый из вас имеет право созвать всех, если ему есть, что им сказать! - торжественно заявил Ладий. - Мы посылали сенатора Ардия Бореса разобраться с тем, почему до сих пор не завоевано королевство Сандор. Вчера он ничего не захотел мне рассказать ни о своей поездке, ни о том, почему почти сразу же вернулся. Сказал, что сделает это сегодня для всех. Давайте его послушаем и примем должное решение!
   В Сенате можно было говорить со своего места или занять место рядом с главой. Ардий выбрал второе, подчеркнув тем самым важность своего выступления.
   - Хотел бы я знать, какой идиот сказал первым, что за проливом живут дикари! - сказал он и, переждав шум, продолжил: - Эти дикари разбили двадцать наших легионов, уничтожив половину из них и пленив остальных! И незачем так орать! Я говорю вам только то, в чем уверен сам! Я видел лагеря с десятками тысяч наших легионеров и разговаривал с некоторыми из них. Все рассказывают одно и то же! Порты тоже заняты сандорцами. Приплывшие со мной корабли были тут же захвачены на моих глазах!
   - Тогда почему вы здесь? - крикнул кто-то из сенаторов.
   - Мне поручили передать императору письмо, в котором излагаются условия передачи нам пленных, - пояснил Ардий.
   Все лица тут же повернулись в сторону императора.
   - От меня требуют два миллиона золотых динариев, - спокойно сказал император. - Я заплачу.
   - Как они смеют что-то требовать? - закричал кто-то. - Послать корабли!
   - У них предусмотрен и такой вариант! - перекрыв шум в зале, ответил Ардий. - В этом случае они угрожают сжечь и наши корабли, и пленных легионеров! И это не пустые угрозы! Вы не знаете, но в сражении врагов было гораздо меньше, чем легионеров. Частично их победу можно объяснить использованием метателей, которые на большое расстояние посылали снаряды, заливавшие все вокруг себя негасимым огнем. В этом пламени сгорели четыре или пять легионов. Сжечь такими снарядами корабли ничего не стоит, не говоря уже о том, что они всегда могут или увести пленных, или их убить. Мы сделали огромную ошибку, ввязавшись в войну с людьми, о которых почти ничего не знали. Не стоит повторять эту ошибку сейчас.
   - Могу к этому кое-что добавить, - сказал император, и в зале воцарила тишина. - Мы все сейчас в опасности из-за того, что нашему давнему недругу - союзу королевств - удалось усилиться настолько, что мы его имеющимися силами просто не сможем больше сдерживать. Рисковать в таких условиях флотом преступно!
   - Сенат хотел бы узнать, откуда взялись сведения об этой силе, и почему мы ни о чем подобном не слышали раньше? - под одобрительные возгласы сенаторов спросил Ладий.
   - Из присланного мне письма, - пояснил император. - Союз королевств воюет с Сотхемом, на помощь которому пришли все соседи, в том числе и те, кто победили нашу армию, но пока успех на стороне союза.
   - Это письмо не может быть доказательством! - закричал кто-то из сенаторов.
   - Его косвенно подтверждает адмиралтейство, - сказал император. - Активность флота союза возросла в разы, причем и у берегов за проливом, где они раньше не плавали.
   - Я могу представить Сенату доказательства! - поднялся со своего места сенатор Галий Лоран. - Я хотел реализовать право патриция на самостоятельное участие в войне. Мой сын набрал большую дружину из ветеранов и на двух кораблях отплыл в Сандор. Все содержание письма я вам пересказывать не стану, скажу главное. Очутившись в пограничной с Сотхемом провинции Сандора, сын узнал о войне, которую ведет союз. Там ни для кого не секрет, что успехи союза объясняются применением им отравленного оружия. Яды используются очень широко, причем яды, вызывающие мгновенную смерть. Есть ручное оружие, а есть и снаряды, убивающие сотни людей каждый! Сын решил поучаствовать в этой войне и вместе с местными дворянами и той частью дружины, которая была не против сразиться с нашим давним врагом, отправился в Сотхем в союзную армию всех королевств. Мне он обещал переслать позже все, что удастся узнать. Думаю, что нужно не просто выкупить пленных, но и отправить посланника к королю Сандора. Это даст нам возможность на законных основаниях пользоваться гонцами, а заодно изучить тех, кто может стать для нас как друзьями, так и врагами.
   - Они пришлют своего! - возразил кто-то. - И тоже будут пользоваться гонцами!
   - Ну и что в этом такого? - возразил Галий. - Наоборот, иметь такого посланника очень удобно. И от гонцов не вижу вреда. Гонцы союза ездят постоянно! Прежде чем решить, дружить с королевствами за проливом, воевать или закрыть глаза на их существование, как мы это делали раньше, их нужно изучить!
   - Вот твоего сына и послать, если выживет, - предложил Ладий. - Язык знает, связями обзавелся, чем не посланник? Ладно, этот вопрос мы решим позже, а пока давайте попробуем разобраться в том, кто виноват в нашем разгроме! Насколько я помню, почти все вопросы, связанные с будущей войной, решал префект...
  
  
   Глава 9
  
  
   - Я клянусь! - сказал Север, глядя в глаза Альде. - Клянусь хранить верность семье герцогов Аликсан, ни в чем не преступать их воли и действовать на их благо, и на благо королевства Сандор. За своих людей я могу поклясться только на время войны. Скорее всего, потом они покинут королевство.
   - Ну что же, - сказала Альда юноше, - это несколько неожиданно, но приятно. Мы сейчас в тяжелом положении и никакая помощь не будет лишней. Патриция трудно отнести к привычным для нас дворянским титулам. Я думаю, что это что-то среднее между графом и соном, поэтому возвожу вас в графское достоинство, а потом пусть муж решает, кем вам быть. Остальное будет зависеть от вас самих и от ваших людей. Альбер, к кому их прикрепили?
   - Я пока еще не решил, - сказал Парман. - У нашего графа много по-настоящему опытных людей, привычных к боевым действиям в лесах.
   - Хочешь использовать их для рейда?
   - Думаю, можно рискнуть. Союз является их врагом, а в нашем оружии никто из них ничего не поймет. Единственное препятствие - это незнание языка. В таких делах оно может сильно навредить. Но у нас еще будет дней пять, пока привезут взрывчатку и все остальное, а у меня есть десяток офицеров более или менее знающих имперский. Язык за это время дружинники графа не выучат, но пару сотен самых необходимых для дела слов выучить смогут.
   - Я могу узнать, о каком рейде идет речь? - спросил Север.
   - Теперь можете, - ответил Парман. - Основные силы врага находятся недалеко отсюда. Мы не даем им продолжать наступление на густонаселенные области Сотхема, но и сами пока не можем вести наступательных действий.
   - Они не собираются уйти? - спросил Север.
   - Нас бы их уход устроил, - ответила Альда, - но в союзе, видимо, еще не расстались с планами захватить королевство. Беда в том, что флота у нас нет, и мы не можем воспрепятствовать им подвозить оружие и подкрепления, и все привозимое поступает трактом в армию. Вдоль тракта довольно густые леса, не позволяющие действовать большими группами, а малые выбивают их егеря, которых во множестве перебросили из-за пролива. Эти бойцы воевали в северных лесах союза и привычны к такой войне. Конечно, мы могли бы попытаться перерезать тракт, но при этом понесли бы немалые потери, да и захват части тракта был бы только на время. Нас оттуда очень скоро выбьют, так что смысла в такой операции нет. Гораздо соблазнительней нанести удар по самому порту. Расскажите, Альбер.
   - Добраться лесами до порта Барин нереально, - начал Парман. - Очень долго идти по густолесью. Там во многих местах и налегке-то трудно пробраться, а с собой еще нужно будет нести большой груз. Такой поход займет очень много времени, да и с егерями придется схлестнуться. Мои ребята не хуже их, но без потерь не обойдемся, да и противник о нас может узнать, а это сразу же лишает смысла весь поход. Поэтому отобранные люди будут доставлены к горам. В сами горы никому лезть не придется, просто в отрогах растут такие леса, через которые не только пешком легко пройти, на телеге проедешь. Этими лесами наша группа должна выйти к побережью и берегом двинуться к Барину. В этой части побережье не заселено и никем не охраняется. Возможно, вдоль берега ходят патрульные корабли, но от них несложно укрыться.
   - А почему они не высадили там своих людей и не провели армию предгорьями? - спросил Север. - Если в тех местах так удобно идти, такое напрашивается само.
   - Там все подходы к берегу так густо утыканы рифами, что даже на лодке рискованно подойти, - объяснил Парман, - что уже говорить о кораблях! Моряки этот участок пролива обходят, забираясь далеко на север. Кроме того, нужно хорошо знать местность, да и удобна она для прохождения небольшой группы, а не армии.
   - Ну хорошо, - сказал Север. - Пробрались мы небольшой группой к Барину. Дальше-то что? Весь порт наверняка забит войсками и хорошо охраняется.
   - Хорошо он охраняется с суши, - усмехнулся Альбер. - Там даже одиночка не пройдет ни днем, ни ночью. Уже была одна попытка. А вот со стороны пролива... Мы много беседовали с теми, кто подолгу жили в порту и неплохо его знают. Они уверены, что организовать охрану в горловине бухты не получится. Там такое нагромождение камней, что все ноги переломаешь. Еще при Мехале были мысли поставить там парочку небольших баллист, но потом от них отказались. Во-первых, не протянешь и не установишь, а, во-вторых, сама горловина бухты очень широкая, и небольшой метатель до ее середины просто не достанет. Ограничились сигнальщиками, да и то они дежурили только в дневное время и на берегу. Я не думаю, что наш противник придумает что-то еще. Когда там окажется наша группа, как раз должно быть новолуние. Делаем маленькие плоты и ночью, предприняв необходимые меры, плывем на них в порт небольшой группой. Ее численность будет зависеть от того, сколько кораблей у причала. Обычно хорошо охраняются причалы, да и на кораблях остается охрана, а остальной экипаж отдыхает в городе. Охрана на пристани или будет жечь костры, что вряд ли, или воспользуется фонарями. На кораблях в лучшем случае будет по фонарю, чаще всего освещения нет вообще. Они уже давно в порту и считают его своим. Ни одного нападения там не было, поэтому люди не будут дежурить с пальцем на спусковой скобе. Безопасность невольно расслабляет, чем мы и воспользуемся. Света от фонарей недостаточно, чтобы обнаружить наши плоты, а в бухте должно быть небольшое волнение. Тогда плеск волн заглушит те слабые звуки, которые будут от вас исходить. Средства бесшумно забраться на корабли у нас есть. Потом быстро убираете охрану, если она там будет, и делаете свое дело.
   - И в чем же это дело будет заключаться? - спросил Север, восхищаясь в душе наглостью генерала.
   - В порту в двух местах в полутора сотнях шагов от пристани находятся большие склады. Мы считаем, что именно в них складывается все оружие, которое приходит из союза. Эти склады нужно будет поджечь с кораблей, потом спустить на воду лодки и уйти на них, спалив перед этим все суда в порту. Средства для этого у вас будут. Основная опасность, если тихо проведете захват кораблей, это взрыв снарядов в результате пожара. Снаряды из керамики, и накачены воздухом, который распыляет яд, поэтому от огня они могут разорваться и засыпать все вокруг отравой. Но вряд ли это случится сразу, так что время для того чтобы уйти, у вас будет. Пока я вам сказал достаточно, остальное узнаете по мере подготовки.
   - Какой подготовки? - не понял Север.
   - Ваши люди должны будут освоить ручное оружие союза, которое мы берем с собой. С его помощью будет очень удобно убрать дежурных матросов, а если повезет, то и посты солдат на пристани. Оно стреляет быстро, почти бесшумно и разит наповал. На небольшом расстоянии это идеальное оружие. Кроме того, вы должны будете научиться всему остальному, что может потребоваться в этой операции. С сегодняшнего дня и займетесь. Начните с отбора для тренировок двух десятков самых опытных лесовиков. Постарайтесь брать тех, кто помоложе, нагрузки в походе будут большие, и возраст может сказаться.
   Возраст у дружинников был примерно одинаковый, и все они были опытными бойцами, поэтому Север не стал морочить себе голову и отобрал тех, кто уже хоть немного знал местный язык. Очень коротко объяснив суть рейда, он повел их в расположение полка Пармана на тренировку.
   - Интересно, что нам могут показать такого, чего мы не знаем, - сказал самый молодой из отобранных, и остальные поддержали его смешками.
   - Сейчас посмотрим, - пожал плечами Север. - Оружие союза вы точно еще в руках не держали.
   Даже в своей собственной армии подходы к расположению полка охранялись патрулями. Один такой патруль перехватил отряд Севера и после объяснений привел их на тренировочную площадку.
   - Я лейтенант Эрик Саже, - представился им крепкий молодой человек, одетый не в форму, а в одежду грязно-зеленого цвета с большим количеством карманов на штанах и на куртке. - Я хоть и не чисто, но свободно говорю на имперском, поэтому пока тренироваться будете под моим руководством.
   - Мои люди сомневаются в том, что вы их сможете чему-то научить, - засмеялся Север.
   - Они такие тупые, что не воспринимают ничего нового или считают, что ничего нового не получат от нас?
   - Второе, - под дружный смех дружинников ответил Север.
   - Давайте проверим, - кивнул офицер. - Все идут за мной!
   Он подошел к трем росшим рядом деревьям, к которым одна к другой были набиты два десятка широких досок.
   - Это борт корабля, на который вам нужно взобраться, не производя никакого шума, потому что на палубе в двух шагах может находиться кто-то из матросов. Так что что-нибудь забивать нельзя, бросать веревку с "кошкой" - тоже. Если я ночью чутко сплю или встал, чтобы отлить, эти звуки меня обязательно насторожат. Да и до причала с солдатами всего полсотни шагов, так что могут услышать. И как вы полезете? И учтите, что борт корабля на деле более гладкий и скользкий. Ножи можете не предлагать. Тихо вы нож между досками не загоните, чтобы он мог выдержать ваш вес, а стучать нельзя. Есть мысли?
   Недолго послушав наступившую тишину, он хмыкнул и подошел к "борту".
   - Если нельзя что-то вогнать в дерево ударами, его можно в него вкрутить, - назидательно сказал он, доставая из кармана закрученную железяку с ручкой на конце. - Наш герцог назвал это штопором. Я сильно упираюсь штопором в борт и начинаю его медленно вращать. В это время мой напарник коротким, широким веслом отгребает воду, удерживая плот на месте. Потом я, держась за первый штопор, вкручиваю второй.
   Продолжая объяснять, лейтенант один за другим вогнал в доски пять "штопоров". Для того чтобы закрепить шестой, ему пришлось стать одной ногой на нижний "штопор" и схватиться свободной рукой за тот, что на самом верху. Закрутив еще одно приспособление, он спрыгнул на землю.
   - Как видите, со стороны все кажется очень простым, но, для того чтобы быстро и бесшумно вскарабкаться с качающегося плотика на борт корабля, нужно хорошо потренироваться здесь. И учтите, что вряд ли вы так заберетесь на корабль сбоку. Борт выгнут, и удержаться на нем будет трудно, поэтому на корабль будем забираться сзади. Почти все наши уловки и приспособления так же просты, но без тренировок вы не сможете ими пользоваться достаточно быстро и ловко. Поэтому до самого выхода в рейд я буду вам многое показывать и объяснять, а потом гонять, чтобы все показанное хорошо усвоилось, и никаких скидок ни для кого не ждите.
   Три дня все отобранные тренировались в полку Пармана и зубрили язык. Север на тренировках работал наравне с остальными, сразу же заявив, что идет в поход со своими людьми. Когда пришли на тренировку на четвертый день, узнали, что из Ордага приехал герцог и привез все то, что они ждали для рейда.
   Альду Сергей застал в штабе вместе с Парманом. Схватив жену в охапку, он принялся ее целовать, не обращая внимания на Альберта, который тут же выскочил из палатки.
   - Сколько мы с тобой не виделись? - спросил он, наконец оторвавшись от жены.
   - Целую вечность! - счастливо сказала она. - Пойдем в мою палатку, дела подождут!
   - Лучше мы подождем, - возразил он, - а потом не будем никуда спешить. Вот нужно тебе было идти в этот поход? Что ты в нем такого сделала, что не могли бы сделать другие?
   - Недавно приняла клятву верности у одного имперского патриция, - улыбнулась жена. - Сделала его графом, а теперь сомневаюсь. Может быть, следовало дать сона?
   - Все-таки он сюда приперся! - недовольно сказал Сергей. - Выгнать, что ли?
   - Только попробуй! - пригрозила Альда. - У него прекрасная дружина, которую приписали к Альберу. Отряд, который пойдет в рейд, тоже наполовину набран из них. Ты что щупаешь лоб, заболел?
   - Да нет, смотрю, не начали ли расти рога.
   - Какие рога, почему? - не поняла Альда.
   - Когда у жены завелся любовник, у нас говорят, что у ее мужа растут рога. К тебе, бросив все на свете, примчался влюбленный юноша, а когда я хочу прогнать, ты его защищаешь. И что мне после этого думать?
   - Ты серьезно? Насчет того, что он в меня влюблен?
   - Так он тебе не признавался? От других он своих чувств не скрывает.
   - Бедный мальчик! - пожалела Альда. - Вот за что мне такое проклятие? Знаешь, сколько таких в твоей армии? Только и того, что им не нужно никуда бежать. Мучаются и страдают, а что я могу поделать? А Севера ты не трогай. Он через пару дней уйдет в рейд и запросто может не вернуться.
   - Если бы только мальчишки! - вздохнул Сергей. - Мне и король говорил, что боится еще раз с тобой встречаться. Она, говорит, у тебя для мужчин как яд.
   - Мне и отшельник то же самое говорил слово в слово! - расстроилась Альда. - Слушай, может быть, подправлять лицо косметикой и состричь часть волос? Будешь меня любить такую?
   - Я тебя и лысую буду любить! - улыбнулся муж. - А издеваться над внешностью не позволю. Если влюбились в чужую жену, пусть страдают, от этого обычно не умирают.
   - Ты все привез, что мы просили? - спросила Альда.
   - Я привез гораздо больше, - довольно ответил Сергей. - Знаешь, сколько людей занято выпариванием селитры? Пять тысяч! И работают в девяти местах. А перед моим отъездом раскупорили первые из наших тошнильниц. Теперь выпаривают и за новым городом. Правда, выход селитры меньше, чем я рассчитывал. Профессор говорит, что это из-за излишнего увлажнения. Так что скоро для армии привезут большую партию снарядов. А я еще профессора озадачил ракетами. Ну, как тебе объяснить... Ракета - это такой цилиндр, набитый смесью пироксилина с замедлителем. Если без замедлителя, то при поджоге пироксилин просто разорвет цилиндр. А так он очень сильно горит, а вырывающиеся от сгорания газы заставляют ракету лететь вперед. Если на ее носовую часть закрепить боевой заряд, получается неслабое оружие. Раньше большой необходимости в них не было, да и пироксилин весь шел на детонаторы к шашкам. Но в войне с союзом нам нужно иметь большое превосходство, чтобы избежать потерь, и ракеты его могут дать.
   - И в чем же это превосходство? - недоверчиво спросила Альда.
   - В том, что дальность и скорость стрельбы увеличиваются в несколько раз, да и баллисты с собой таскать не надо. Я рассказал профессору все, что знал, так он опять сбросил производство на несчастных студентов и вместе с твоим кузнецом и моим инженером занялся ракетами. Состав смеси уже подобрали, а в качестве детонатора, чтобы все взрывалось от удара об землю, предлагают нитроглицерин. По сравнению со снарядом баллисты ракета взлетает гораздо мягче, и взрыва при старте быть не должно.
   - Быстрее бы уже все закончилось! - сказала Альда. - Столько смертей! В нашей армии потери еще небольшие, а у Ива - просто жуть! Теперь, наверное, жалеет, что сюда пришел. А у Мехала от прежней армии вообще никого не осталось. Он набрал много полков, но их еще учить и учить.
   - Сам-то он как? - спросил Сергей.
   - Левую кисть ему мечом начисто смахнули, - ответила Альда. - Хорошо еще, что они на свои мечи не наносят яд. Никогда бы раньше не подумала, что буду жалеть Мехала! Ладно, хватит болтать. Иди быстро делать все свои дела, а потом приходи ко мне. А я уйду: все равно, пока ты рядом, мне о делах думать трудно.
   Она вышла, и почти сразу же в штабную палатку зашел Парман.
   - Приветствую вас, милорд! - сказал он, отдавая честь.
   - Здравствуй, - поздоровался Сергей. - Пойдем, я передам все, что привез. Там в твой полк пять возов имущества. Это не только для рейда, но и часть из того, что вы заказывали для полка. Со мной приехал помощник нашего инженера, который научит твоих людей собирать ручные баллисты. Будет набиваться в рейд, гони в шею. Он должен вернуться вместе с обозом. Как у тебя живется новоиспеченному графу?
   - Старательный и много знает и умеет. Может быть, из него хреновый разведчик, но боевая подготовка очень неплохая. А его дружина вообще выше всяческих похвал. Единственный недостаток - это возраст. Моложе пятидесяти только два человека.
   - А как себя ведет?
   - Если вы, милорд, имеете в виду герцогиню, то он о своих чувствах никому ничего не дал знать ни словом, ни делом, но я догадался, когда его допрашивал.
   - Ладно, пусть воюет. Пошли смотреть имущество, а то я хочу отдохнуть с дороги. Срочного ничего нет?
   - Ничего такого, что не подождало бы до завтра.
   Когда они подошли к палаткам полка, на плац въехали одна за другой пять повозок, с последней из которых на песок соскочил молодой парень.
   - Это твой тезка, - показал на него Парману Сергей. - Альбер Родвер. Зови своих парней, нужно быстро все разгрузить. Здесь баллисты, динамит, зажигательные бомбы и гранаты. Есть еще десяток дымовых шашек. Эти гораздо лучше первых. И задымление раза в три больше, и дым глаза не ест. В последней повозке есть духовые трубки под иголки ручных метателей. Я, кстати, посадил ставить опыты наших травников. Раз у врага есть яд, и он его применяет, надо быть идиотом, чтобы не делать то же самое. В первое время вам досталось много трофеев, но сейчас они оружие захватывать не дают. Поэтому нужно научиться делать яды самим. Ну все, дальше вы работайте с Родвером. И не забудь его до отправки обоза пристроить у себя.
   - Здравствуйте, генерал! - поздоровался с Парманом помощник инженера, как только герцог ушел с плаца. - Хотел узнать, нет ли у вас свободных мест в полку?
   - Солдат много, а такие люди, как вы, редки! - польстил ему Парман. - Поэтому герцог категорически запретил вам оставаться в армии. У нас свое дело, а у вас - свое. Научите моих людей всему тому, что им нужно уметь, и отправляйтесь в Ордаг. Без вашей помощи одними мечами мы с этим врагом много не навоюем. А после войны, если захотите, милости прошу!
   - Где будут проводиться занятия? - поинтересовался Родвер. - На той площадке? Значит, этот воз нужно разгружать там, а все остальное несите в те погреба, которые должны были приготовить. Когда начнем занятия?
   - Не хотите отдохнуть с дороги или пообедать?
   - Я ехал на повозке, поэтому не устал, да и ел не так давно. Раз не получится у вас остаться, значит, и задерживаться не стоит.
   - Тогда можете начать прямо сейчас, - предложил Парман. - Сейчас я прикажу, чтобы собрали всех, кого нужно учить в первую очередь.
   Уже через полчаса на тренировочной площадке рядом с повозкой собрались четыре десятка бойцов.
   - Прежде чем я вам все покажу, давайте разгрузим повозку, - сказал Родвер. - Ее груз нужен для показа, да и возчику то, что я вам буду рассказывать, слушать не стоит. Кладите все на тот кусок ткани, который прикрывал груз.
   - Здесь детали двух разборных ручных баллист, - продолжил он, когда весь груз оказался разложен на ткани, а повозка уехала с площадки. - Их вы возьмете в рейд, поэтому должны здесь научиться собирать и разбирать с закрытыми глазами. Должен сказать, что оружие получилось на удивление мощным, но легким в переноске. Оно состоит из трех частей: станка, дуги и блоков заряжания. Все вполне может собрать один человек, но двое управятся гораздо быстрее. Показываю, как все делать.
   Он быстро четкими, выверенными движениями собрал все части, выдвинул из-под станка опору и слегка вдавил ее в песок, после чего начал вращать зарядный блок, пока тетива с легким щелчком не встала в боевое положение.
   - Усилие натяжения здесь примерно в восемь раз больше, чем у боевого арбалета! - с гордостью сказал Родвер. - Динамитным снарядом стреляет на пятьсот шагов, пучком небольших дротиков - на триста! А зажигательные бомбы, которые для него сделаны в три раза меньше тех, которые мы применяем в больших баллистах, улетят не меньше, чем на двести шагов! Только при стрельбе его нужно задирать вверх примерно так! Сейчас станок готов для стрельбы бомбами, а для динамитных снарядов нужно уложить вот эту вставку, и вот так ее закрепить. Вот это корпус динамитного снаряда без начинки.
   - А что у него сзади за крылышки? - спросил кто-то из бойцов. - Раньше была просто шашка.
   - Это хвостовое оперение, - пояснил Родвер. - Снаряд укладываете вот так - одной из четырех пластинок в вырез во вставке. Оперение стабилизирует полет снаряда и значительно повышает точность выстрела. Теперь давайте кто-нибудь из вас соберет вторую баллисту. Не бойтесь: неправильной сборкой ее не сломаешь. Запомните: единственный недостаток у этой машины заключается в том, что она очень недолго служит. Скоро порвется тетива, а потом разболтаются части станка. Но вам они надолго и не нужны. Выполните свое задание, и можете их там бросить. Со временем мы сделаем более прочный станок и плетенную стальную тетиву, тогда можно будет пользоваться долго.
   - А это что осталось? - спросил один из бойцов, показывая на связки железных п-образных штырей.
   - Это скобы для ваших плотов, - пояснил Родвер. - Вколачиваете две такие скобы в два бревна, и они оказываются крепко связанными друг с другом. Восьми скоб вам хватит на плот для одного человека. У них заостренные концы с насечкой, поэтому обратно уже не выйдут, скорее, сломаются.
   Прошло еще два дня подготовки, и отряд выехал в предгорья. Добирались верхом три дня. По всему пути были заранее приготовлены лагеря, в которых их кормили едой и меняли лошадей. В последнем лагере верховых лошадей оставили.
   - Здесь такая дорога, что они переломают ноги, а вы разобьете о камни головы, - сказал им проводник, - поэтому возьмем лишь десяток тех, которые идут под грузом, чтобы самим не надорвать пуп. Только следите за ними хорошо. Я постараюсь выбирать такую дорогу, чтобы они смогли пройти. Последнее дело - добивать лошадей.
   До побережья шли пять дней. Временами дорога была просто отличная, и они быстро продвигались вперед, но затем опять попадались россыпи камней или встречались речки, неглубокие, но очень быстрые с множеством скользких булыжников на неровном дне, из-за чего приходилось терять время на поиски более удобного пути. До побережья довели всех лошадей, но в конце пути у них был очень заморенный вид.
   - Путь по побережью тоже не будет прогулкой, - сказал проводник. - Особенно трудно будет в самом начале вблизи гор. Иной раз идешь по песчаному пляжу, а за изгибом берега из песка, как зубы дракона, торчат острые камни. И водой не обойдешь: там их еще больше, разве что более округлые. Попадаются и заросли колючих кустарников, которые приходится обходить. Лошадей с собой брать нельзя. Расседлаем и оставим здесь. Крупных хищников здесь отродясь не бывало, травы достаточно, так что должны уцелеть.
   Путь по побережью, особенно в первые два дня, вымотал так, что на подходе к порту Барин майор Эжен Логар отдал приказ один день отдыхать.
   - У нас осталось мало продуктов, - сказал он Северу, которого сделал своим заместителем. - Когда заберемся на корабли, надо будет разжиться хоть чем-нибудь из продовольствия.
   - Попробуем, - ответил Север. - Прежде чем начать жечь склады, спустим лодки и почистим корабельные камбузы. Вы правы: с тем, что у нас осталось, придется идти впроголодь, а дорога и без того выматывает.
   - Твои люди на удивление хорошо держатся, несмотря на возраст, да еще при этом умудряются учить язык. Большинство из них уже вполне прилично говорит. Завтра пошлем на разведку моего Вилема и твоего Зарта. Оба прирожденные следопыты. Нужно выяснить, что вояки союза придумали для охраны бухты. По моему мнению, там вообще никого быть не должно. Нам докладывали, что их корабли приходят в порт почти каждый день, да и в самом порту постоянно дежурят боевые суда, так что вряд ли наблюдения в горловине что-то дадут, кроме лишних хлопот. Эта мера хороша для слабых, сильным, по их мнению, боятся нечего.
   - Завтра посмотрим, - сказал Север. - Хорошо, если будет по-вашему. А кто вам мог докладывать о движении кораблей союза?
   - На востоке, у самой пустыни спрятались корабли Сотхема. Там и купцы, и их военный флот. С кораблей они за противником не следят, а забрасывают своих людей в западную часть побережья в ночное время. Вот они и наблюдают, сколько прошло кораблей. Здесь только враг, больше никто не плавает. Ну, а потом эти сведения получаем мы, конечно, с большим запозданием.
   Командир оказался прав: сколько ни искали разведчики, следов, подтверждающих присутствие людей в горловине бухты, они их так и не нашли. Пока велась разведка, срубили и отбуксировали к удобному месту нужное количество стволов и начали из них сколачивать небольшие плоты, способные выдержать двух бойцов. Когда плоты были готовы, их привязали крепкими веревками к росшим у берега деревьям, чтобы не унесло волнами, и занялись изготовлением весел. К возвращению разведчиков все было готово. Все пообедали и легли отсыпаться впрок, оставив двух бойцов охранять лагерь. Побудку сделали, когда начало темнеть. В порт шла половина отряда, остальные должны были занять тропу, ведущую от города к горловине бухты. Ее когда-то протоптали наблюдатели сотхемцев. Если из города пошлют погоню, она должна пойти только по этой тропе, другого пути здесь просто не было. Погода была как по заказу: безлунное небо затянули облака, делавшие и без того темную ночь беспросветной, а в проливе чередой шли невысокие волны, которые в бухте становились еще меньше, создавая нужный для операции шум. Все вытащили из своих мешков черную одежду, окрашенную еще в армейском лагере, переоделись и намазали все открытые части тела, включая лица, черной краской, которая слабо смывалась водой. Когда плоты один за другим вплывали в горловину, их можно было различить в темноте ночи на расстоянии не дальше трех-четырех шагов. Гребков совсем не было слышно, лишь временами плескалась вода между бревнами, но точно так же она должна плескать и о борта кораблей. Ни причала, ни стоявших возле него кораблей видно не было. Впереди еле виднелись несколько мерцающих звездочек зажженных охраной порта фонарей. Постепенно они становились крупнее и ярче, но не высвечивали ни воду, ни плывших к пристани диверсантов. Корабли не столько увидели, сколько почувствовали, когда до них осталось шагов пятьдесят. Еще перед заходом в бухту все выпили снадобье, увеличивающее чувствительность зрения и нацепили на шею очки с темными стеклами. Когда подплыли к самим кораблям, зелье наконец начало действовать, и они разобрались, что на рейде их стоит шесть. Бойцы на десяти плотах быстро распределили корабли и зашли к ним с кормы. Дальше все действовали, как на учениях. Один подгребал веслом, не давая плоту отплыть от корабля, а второй вкручивал "штопоры". К самому нижнему веревкой привязали плот, после чего первый боец продолжал продвигаться вверх, а второй его страховал, держа в руках игломет. Если бы кто-то из команды выглянул за борт, поднять тревогу он бы уже не смог. Когда первый боец перебрался на палубу, за ним последовал второй, закинув оружие за спину. Те, кто плыли на двух плотах, связывали их веревками, перебирались со своего на уже пустой, и залезали на корабль вслед за товарищами. На каждом корабле было по нескольку матросов. Некоторые спали, кто-то бодрствовал. Все они умерли, не издав ни звука. Пристань рассматривали через очки: свет фонарей ослеплял. Всего на ней было двенадцать солдат, сидевших на бочках двумя группами. Доспехов ни на ком не было, поэтому, когда на них обрушился дождь отравленных игл, шума от падения тел никто не услышал. Быстро разыскали и спустили на воду шлюпки. Пока одни искали и спускали вниз провизию, другие передавали с плотов на корабли оружие и боеприпасы. На то чтобы собрать две баллисты и заминировать корабли большими связками динамитных шашек, потребовалось минут десять. В баллисты уложили зажигательные снаряды и два бойца нацелили их каждый на свои склады. Перед первым выстрелом все засунули в очки вторую пару темных стекол, чтобы не ослепнуть от вспышек. Эжен Логар негромким криком подал команду, и два пальца одновременно потянули спусковые скобы.
  
   Глава 10
  
  
   Первые снаряды упали с большим недолетом. Поскольку время полета у них было небольшое, нитроглицерина получалось мало, и его заранее добавляли в смесь кислот. Прогремели взрывы, и рядом со складами вспыхнули два пятна пламени, ослепительно-яркие даже через двойные стекла. Повторные выстрелы получились удачными. Сами склады были сложены из каменных блоков, но имели деревянные крыши, которые сразу же занялись пламенем от разлившейся по ним горючей смеси. Складов было несколько, поэтому и стрелять пришлось по пять-шесть раз. Грохот взрывов и зарево от горящих складов перебудили весь город.
   - Стреляем, пока сможем, динамитными снарядами по солдатам, а потом забрасываем пристань шашками, поджигаем взрывчатку и делаем ноги! - крикнул майор бойцам на соседнем корабле. - Передайте всем по цепочке!
   В порт выходили три улицы, и из каждой на площадь перед причалами повалила толпа солдат, среди которых были видны и матросы. Майор навел баллисту прямо в набегающих людей и нажал на спуск. Килограмм динамита взорвался прямо у них под ногами, выбив небольшую яму в брусчатке. Людей разбросало в разные стороны, а булыжники шрапнелью прошлись по толпе. Громыхнул снаряд, выпущенный из второй баллисты. Напарник майора, как сумасшедший, крутил ручку, натягивая тетиву, а он сам уже укладывал на направляющие новый снаряд. Выстрелить успели трижды, прежде чем пришлось прятаться за носовой надстройкой. Для иглометов было далеко, поэтому засевших на кораблях бойцов начали обстреливать из арбалетов. Приподняться было невозможно: к болтам уже добавились иглы.
   - Динамит! - заорал майор, но все уже и без его команды зажигали фитили от фонарей и бросали на причал шашки и зажигательные гранаты.
   Не смолкая, гремели взрывы, слышались стоны раненных и вой сгоравших людей. Солдаты союза понесли большие потери и бросились бежать, даже не пытаясь помочь раненым.
   - Быстро уходим! - крикнул соседям Логар и, подхватив фонарь, бросился в кубрик, где оставили взрывчатку.
   Минуту спустя он выскочил обратно и, пригибаясь, побежал к борту, через который свешивалась веревка к лодке. Бойцы покинули корабли и гребли изо всех сил, пытаясь отогнать лодки как можно дальше, пока не догорели фитили. Далеко уплыть не удалось. Первый взрыв прогремел, когда немного отставшая от остальных лодка Севера удалилась от кораблей на сотню шагов, а опять набежавшие к причалам солдаты начали обстреливать ее из иглометов. В каждом заряде было три килограмма динамита, и все заряды заложили в нижние помещения кораблей. Шесть взрывов прозвучали один за другим. Вывороченными обломками палубы и надстроек засыпало всю пристань и воду, где стояли суда. Корабельный набор в месте взрыва был разрушен, и вода почти мгновенно смяла получившую многочисленные повреждения обшивку. Через пять минут после первого взрыва на поверхности бухты не осталось ни одного корабля. В напарника Севера попала игла, и теперь юноша греб один. Когда затонули корабли, стало хорошо видно пылающие крыши складов. Они уже начали прогорать, теряя прочность и местами проваливаясь внутрь. Видимо, внутри было что-то горючее, потому что ослабевший огонь начал разгораться вновь. Чем все закончилось, они тогда так и не узнали, спеша добраться до своего лагеря. Северу, который и в лагерь приплыл последним, помогли вытащить на берег лодку.
   - Иглой? - спросил майор, кивнув на тело в лодке. - Никого, кроме него, не зацепило. Быстро его зарываем и отзываем засаду. Нужно уходить.
   Едва успели похоронить товарища, как со стороны тропы послышались взрывы. Минут через десять они стихли, и вскоре к лагерю выбежали все двадцать человек, которых оставляли задержать погоню.
   - Нужно сматываться! - крикнул старший в группе. - Мы израсходовали все шашки, а иглами не отбиться! Скоро здесь будут солдаты!
   - Быстро в лодки! - скомандовал майор. - Восемь человек для лодки многовато, но волнение не сильное, так что как-нибудь уместимся. По берегу мы от них не уйдем.
  
   - Замечательные получаются корпуса! - восхитился профессор, рассматривая гладкий цилиндр длиной в два локтя и толщиной в руку взрослого мужчины. - Как вы их так точно обрабатываете? Это ведь не ручная работа?
   - Нет, не ручная, - ответил ему инженер Марис Кальва. - Это мой помощник Альбер на пару со Свеном сделали такой станок, на котором можно обтачивать заготовки и высверливать сердцевину. Вручную только полируем и покрываем лаком. В воду, конечно, не сунешь, но быстро отсыревать не будут. Вы много наделали смеси?
   - На десяток пробных запусков хватит, - ответил профессор. - А ту, для которой нам дали носовую часть, уже совсем собрали. Хотели испытать, но решились дождаться, когда вы приедете из столицы.
   - Спасибо, что дождались. И где все?
   - Все на испытательной площадке, нужно только позвать Свена, и можно начинать. Кузнец сейчас в замке у Сэда Ламера*.
   (* Сэд Ламер - преподаватель Университета, которого пригласили в замок письмом профессора Дальнера).
   Они прошли на площадку, где испытывались изготовленные баллисты, и отправили за кузнецом одного из трех охранявших ее солдат.
   - Надо что-то придумать для прочного крепления крылышек на хвосте, - сказал профессор. Не хотелось ослаблять корпус, поэтому мы их пока просто приклеили. Но настоящей прочности нет.
   - А кто придумал делать ушки? - спросил инженер. - Станок получился простой: плита и прут.
   - Придумал герцог, но он сказал, что это только для испытаний. С таким станком ее на цель не наведешь.
   К ним из замка подошли Свен с Сэдом.
   - Тоже решил посмотреть, как эта штуковина полетит, - усмехнулся Сэд. - Сомнительно мне, что она улетит далеко. Сколько она весит?
   - Примерно пятнадцать килограммов, - ответил Свен. - Я сегодня взвешивал*.
   (* удобной меры веса в Сандоре не было, поэтому Сергей ввел привычные ему килограммы).
   - Учитывая результаты прошлых испытаний, я думаю, что она улетит больше, чем на шестьсот шагов, - сказал профессор. - Все уже настроено, поэтому я поджигаю шнур. Взорваться не должно, но лучше нам отойти.
   Пока медленно горел метровый шнур, они отошли и укрылись за отмеченным многочисленными подпалинами деревянным щитом. Когда шнур догорел, из сопла ракеты с шипением вырвалась струя пламени. Мгновение она висела на направляющем штыре, потом шипение сменилось ревом, и сильно увеличившаяся в размерах струя огня ударила в станок и мгновенно выжгла вокруг него весь способный гореть мусор. Ракета сорвалась с направляющих и устремилась в небо.
   - Я ее почти сразу же потерял из виду, - признался инженер.
   - Кажется, она улетела дальше, чем я рассчитывал, - сказал профессор. - Там ведь был небольшой заряд, а я взрыва не слышал.
   - Может, слабо ударилась об землю? - предположил Сэд. - Оттого и не взорвалась.
   - Нет, - покачал головой профессор. - Удар ни при чем. Там было небольшое отверстие, через которое в самом конце должен был воспламениться пироксилин в головной части. Пошли искать. И давайте все считать шаги, а потом усредним.
   Место падения ракеты увидели издалека по горящей траве.
   - Все взорвалось, как положено, - сказал Свен. - У меня получилось тысяча сто пятнадцать шагов.
   - У меня на полторы сотни больше, - сказал профессор. - Я доволен, думаю, будет доволен и герцог. Теперь мне нужно доработать несколько мелочей, а вам поработать над конструкцией станка. Надо было сказать кучеру, чтобы экипаж ехал за нами. Не додумали, а теперь назад идти пешком.
  
   - Скоро уже будем в порту, граф, - сказал своему пассажиру капитан двухмачтового военного корабля, сопровождавшего два транспортника, везущих в Барин лошадей для кавалерии.
   - У вас замечательный корабль, капитан! - польстил ему граф. - Убрали половину парусов, и то какой ход!
   - Приходится приноравливаться к этим тихоходам, - кивнул капитан на плывущие позади корабли. - Сами мы были бы на месте на пару дней раньше.
   - Капитан! - раздался крик его помощника. - Подойдите к левому борту! На берегу много людей. Расстояние большое и плохо видно, но, по-моему, это наши солдаты, и они пытаются привлечь наше внимание! Видите, разожгли костры и машут руками! На таком расстоянии от порта это может означать, что в нем что-то случилось, и нам туда идти нельзя. Нужно сблизиться с берегом и высадить шлюпку. Волнение не маленькое, но это не шторм, так что как-нибудь доплывут.
   - Командуйте, Дорин, - сказал капитан. - И пусть просигналят перевозчикам, чтобы спустили паруса. Пока я не узнаю причину, в порт не пойдем.
   Час спустя шлюпка вернулась и по спущенному штормтрапу на борт взобрались измученные гребцы и пожилой полковник с изможденным лицом.
   - Где у вас можно поговорить с глазу на глаз? - спросил он капитана, не утруждая себя назвать имя.
   - Идите за мной! - пригласил капитан и отвел его в свою каюту.
   - Присаживайтесь, - кивнул он офицеру на стул. - Вина?
   - Спасибо, не надо, - отказался полковник. - Я два дня почти ничего не ел, поэтому может развезти.
   - Я вас накормлю, - пообещал капитан, - только сначала скажите мне, что все это значит!
   - В порт идти нельзя! - сказал полковник. - Ничто живое там сейчас не уцелеет. Два дня назад, ночью, нас всех разбудили грохот и вспышки света за окнами. Все это было в порту, в него мы и побежали, похватав оружие. Оказалось, что враги каким-то образом захватили наши корабли и из них расстреливали склады, где были сложены все запасы для армии. На складах были деревянные крыши, которые уже вовсю полыхали! По нам тоже открыли стрельбу снарядами, которые разрывались со страшной силой, убивая и калеча десятки солдат! Мы попробовали захватить корабли, но они закидали нас такими же снарядами, только поменьше. Пришлось опять отступить. Враги, которых было всего два-три десятка, бежали с кораблей на лодках. Когда мы заняли причалы и начали стрелять им вслед, корабли со страшным грохотом разлетелись на куски, ранив обломками множество солдат. Комендант отправил меня с двумя сотнями солдат преследовать неприятеля к горловине бухты. Дурацкая затея, но некоторым из нас она спасла жизни. Некоторым, потому что мы нарвались на засаду, где в нас бросали такие же снаряды, как и в порту. Я потерял три десятка бойцов и вынужден был отступить, а когда возобновил преследование, и мы вышли на берег, там уже никого не было. Судя по следам, те, кто совершил диверсию, забрали в свои лодки людей из засады и уплыли. В одном месте был засыпан песком труп молодого мужчины в темной одежде с покрашенной в черный цвет кожей лица и рук. Когда посветили фонарем в лицо, стало видно, что зрачки намного больше обычных. Мы забрали тело и направились обратно. Когда подходили к городу, все и случилось. Крыши на складах прогорели и обрушились, вызвав пожар внутри. Наверное, таких ужасных последствий не было бы, если бы за три дня до нападения нам не привезли четыре сотни зажигательных снарядов, которые сложили в двух складах вместе с начиненными ядом. Вот они-то со страшной силой взорвались, разнеся на кусочки и сами склады, и все что в них было. Облако ядовитой пыли накрыло весь город. Уцелели только те, кто в момент взрыва находился у ворот и успел за них выбежать.
   - И сколько людей осталось в городе? - спросил потрясенный капитан.
   - Примерно две тысячи солдат и около трехсот моряков. Весь город покрыт слоем ядовитой пыли пополам с пеплом. Такое могут смыть только дожди. На складах было пять тысяч снарядов с отравой, которые нам туда завозили две декады.
   - А почему вы их не отправили армии?
   - Я не командующий и не комендант порта! Снарядов мы отправляли столько, сколько их у нас запрашивали, а зачем их завезли в таком количестве, я не имею ни малейшего понятия!
   - Не пробовали зайти в город с повязками?
   - Это не тот случай капитан! Там каждый шаг поднимает пыль, а еще поднялся ветер. Не надышитесь, так попадет в глаза. А там достаточно угольку натереть глаз, чтобы вы тут же протянули ноги. Наш врач говорил, что запросто можно ослепнуть. А теперь там все еще начало смердеть! Нет, без очков туда идти нельзя. У вас есть маска?
   - Откуда? - беспомощно ответил капитан. - Резиновые маски есть только у старших офицеров. Да и с какой стати я туда полезу? Вы мне скажите, как мне вам отдать коней? Сможете построить деревянный причал?
   - Ничего я вам не построю! - сказал полковник. - Убежав из города, мы остались совсем без продуктов. Мне пришлось отправить по тракту не только гонцов в армию, но и почти всех своих людей. Ближайшие продовольственные склады в двух днях пути отсюда, и предназначены они не для нас, а для армии! Все остальные кормились отсюда.
   - А взять по деревням?
   - Деревни есть только вблизи городов, да и то они нашими стараниями превращены в могильники. У меня осталось три десятка солдат, ослабленных голодовкой, и нет никаких инструментов, а мечами бревна не рубят. Пусть строят причал сами перевозчики, если у них есть топоры, а вам нужно срочно плыть обратно и предупредить адмирала. Грузы сюда слать нельзя, или привозить только такие, которые можно разгружать с лодок. И пусть пришлют чистильщиков. До сезона дождей еще неблизко, а без постоянного подвоза наша армия не удержится. И, если можете, поделитесь продовольствием. Нам его по тракту привезут, но только через пару дней.
   - Вы правы, полковник! - сказал капитан. - Нужно возвращаться. Но сначала решу вопрос с грузом. И в порт нужно заглянуть хоть одним глазом, а то мне с ваших слов никто не поверит. Еще и повесить могут за то, что бросил важный груз, а так свидетелями будет вся команда. А продуктов я вам немного оставлю.
   В шлюпку спустились свежие гребцы, туда же сел полковник, и в двух мешках спустили еду, после чего снялись с якоря и подошли к грузовым кораблям. С час пришлось лаяться с их капитанами, после чего на один из кораблей переправили графа, опять подняли якорь и пошли к порту. Пройдя горловину бухты, плыли до ее средины, откуда уже можно было рассмотреть и обгоревшие остатки складов, и заваленную телами пристань. Да и удушливый запах разлагающейся на жаре плоти бил в нос даже с такого расстояния.
   - Все видели? - спросил у потрясенных матросов капитан. - Делаем разворот и ложимся на обратный курс!
   Корабль вышел из бухты и поплыл вдоль побережья мимо высаживавших на берег часть своей команды грузовозов, пока не исчез из глаз. Полсотни моряков с грузовых судов до самого вечера валили лес, после чего заночевали на берегу рядом с солдатами полковника. А утром к ним наведались гости. Из-за поворота берега один за другим выплыли три боевых корабля и быстро взяли на абордаж оба судна союза. Экипажи заставили поднять якоря и поставить паруса, после чего все уплыли на запад в сторону Сандора, оставив на берегу растерянных лесорубов.
  
   - Господин генерал! - забежал в штаб вестовой. - Полковник Саж приказал передать, что в бухту входит военный корабль империи!
   - Только один? - спокойно спросил Строг. - Поднимайте по тревоге дежурные расчеты баллист и держите его на прицеле. И пусть будет готова комендантская рота. Если это выкуп, корабль не может быть один, и недалеко в проливе должны стоять другие. Два миллиона - деньги немалые, и император не станет рисковать, отправляя их без надежной охраны. Когда капитан порта выяснит у них цель визита, сообщите мне. Если это выкуп, пусть ведет того, кому это все поручили, ко мне в штаб.
   Через полчаса тот же вестовой сообщил, что сейчас приведут доверенное лицо императора.
   - Приплыли спокойно, свои метатели не взводили и сразу же согласились сюда идти, - сказал он Строгу. - Вместе с человеком императора сюда идет капитан корабля. Он сам захотел прийти, и капитан порта счел возможным это разрешить.
   - Когда выйдешь, скажи, чтобы прислали охрану, - приказал генерал. - Не помешает.
   Едва в комнату вошли три бойца его личной охраны, как в сопровождении капитана порта пожаловали гости.
   - Позвольте представить, генерал, номенклатора Адония Сорма и капитана Стония, - сказал капитан порта. - А это генерал Строг, которому поручено решать все вопросы, касающиеся пленных.
   - Вы привезли деньги? - спросил Строг номенклатора. - Тогда и решать особенно нечего. Вы сдаете золото, мы его принимаем. После этого вы можете приводить корабли и забирать пленных. Сначала возьмете их отсюда, потом из Дореи. Корабли в порт входят по одному. Зашел, загрузился пленными и на выход из бухты. Только после этого может зайти другой. У вас есть вопросы? Тогда начинайте работать. Капитан порта примет у вас золото и своими силами доставит его сюда, а здесь выделенные люди будут его пересчитывать.
   Стоявший рядом со Строгом переводчик перевел последние слова генерала, после чего гости раскланялись и отбыли к себе на корабль.
   Двадцать тонн золота это немало, но когда его носит сотня солдат, всю процедуру передачи можно уложить в один час. Конечно, никто монеты не считал, их количество просто прикинули по весу и дали добро на вывоз пленных.
   - Золото немедленно начнем отправлять в Ордаг, - сказал Строг командиру второго особого полка Пармана. - Охрана полностью на вас. Думаю, лучше послать два обоза, причем второй должен выйти не позднее завтрашнего утра. Я не думаю, что имперцы затеяли каверзу, но будет гораздо спокойней, если вы все это вывезите.
   Сразу после передачи золота номенклатор попросил доставить часть пленных.
   - У нас только три корабля, поэтому много мы их не возьмем, - сказал он капитану порта. - На каждый корабль поместится сто человек, а следующий раз придут уже более вместительные суда.
   Процедуру передачи пленных провели быстро, после чего имперцы уплыли, а наутро, вызвав общую тревогу, в бухту зашли пять кораблей. Три шедших впереди корабля были боевыми, два, следующих за ними имели гораздо большие размеры, но вооружение на палубах отсутствовало.
   - Чем вы думали, адмирал! - зло выговаривал адмиралу Доброжу Строг. - Это просто чудо, что вы до сих пор живы! Вам бы было уже все равно, а каково потом жить нам с мыслью, что мы своими руками погубили союзный флот? Не могли додуматься зайти сначала одним кораблем?
   - Я бы, скорее всего, так и сделал, - ответил Доброж, - но на горизонте полно кораблей. Никогда их столько в море не видел! Так что мы просто поспешили укрыться в вашем порту. А два грузовых судна мы вам привели в подарок. Надо же чем-то отблагодарить союзников! В трюмах полно прекрасных лошадей, которых надо бы оттуда быстрее вывести. А с командой делайте что хотите. Мы бы их повесили, но это не военные корабли.
   - Объявляйте общую тревогу! - сказал Строг находившемуся рядом капитану порта. - И пошлите вестового к полковнику Сажу. Пусть поторопится с вывозом золота. Чтобы до начала передачи пленных второй обоз уже был на тракте! А вам, адмирал, придется убрать свои корабли к другим причалам, где они нам не будут мешать, если все же придется драться.
   Драться не пришлось. Весь день до темноты один за другим корабли империи швартовались в порту, загружались пленными и шли к выходу из бухты. За день успели передать только пять тысяч человек.
   - Это затянется надолго, - сказал вечером Строг своим подчиненным. - Завтра надо будет им передать, чтобы заводили сразу по три корабля. Переставим баллисты и введем в порт дополнительную охрану. Нужно чтобы они нас побыстрей освободили от этой обузы, пока держится хорошая погода.
  
   - Я думаю, что с войной нужно заканчивать как можно быстрей, - сказал Сергей на совещании, которое он созвал после прихода большого обоза со снарядами. - Эта война ничем не напоминает предыдущую, но кое-какой опыт можно применить. Используемое нашими противниками оружие делает для нас невыгодным сражение армий. Если мы соберемся в толпу, то предоставим им прекрасную возможность использовать артиллерию. Их снаряды как раз и предназначены для обстрела войсковых колонн или городов. Противник занял три города и около сорока деревень и использует немалые силы для охраны тракта, идущего к побережью. Отношение к деревенскому населению изменилось, и его больше не уничтожают. Это и понятно: если раньше ставилась цель пробежаться по королевству и изгнать его население к нам, то теперь война приняла затяжной характер, а продовольствие лучше получать на месте, чем возить через пролив. А вот городское население они, скорее всего, перебьют, разве что часть женщин оставят для нужд солдат. Они рационалисты и нас за людей не считают, а горожане им не нужны, наоборот, мешают. Штурма городов надо постараться избежать. И города сохраним нашему союзнику, и своих людей. Самым хорошим вариантом будет тот, в котором они уберутся из королевства сами.
   - Хотите лишить их продовольствия, милорд? - догадался кто-то из полковников.
   - Это самый лучший способ, - одобрительно посмотрел на него герцог. - Снарядов у них может быть много, да и не тратят они снаряды в последнее время, а иглы почти всегда собирают. У каждого солдата есть специальный флакон с ядом, для повторной обмазки игл, поэтому боеприпасов им хватит надолго. А вот провизия - это слабое место. Мы послали своих людей на побережье для проведения диверсии в порту, и я очень надеюсь, что они сделают свое дело и вернутся. Тогда нам не придется захватывать тракт.
   - Значит, деревни? - сказал Парман.
   - В первую очередь, - кивнул Сергей. - В каждой деревне у них стоит небольшой отряд, который следит за тем, чтобы не разбежались крестьяне, и обеспечивает сбор провианта. Вот они-то и должны стать нашей первоочередной целью. После уничтожения отряда нужно сразу же выводить крестьян и вывозить все запасы. Разве что овощи в огородах оставить, пусть вместо войны занимаются их сбором. Союз это не Ортисий, у них на полпути к побережью есть большой склад зерна и собрано много скота, за которым ухаживают согнанные крестьяне. Нам с вами этот склад нужно непременно или захватить, или уничтожить, иначе они еще долго продержатся на его запасах. Лето уже подходит к концу: еще дней пятнадцать и зарядят дожди, а у нас с вами для половины армии нет палаток. Да и возить нам припасы из Ордага намного дальше, чем им от побережья. И это все по грязи. А после дождей придут холода, а у беженцев нет ничего, кроме навесов. Я рассчитывал, что мы все закончим гораздо быстрее, и они до холодов вернутся в свои дома.
   - А почему все-таки не перерезать тракт? - спросил один из полковников. - Сил у нас для этого хватит.
   - Потому что я не хочу зря терять своих солдат, - ответил Сергей. - Мне главное - изгнать противника, а не уничтожить. А если мы им перекроем путь к отступлению, то придется уничтожать. Крысы - трусливые существа, если только их не соберется слишком много. Но и крысу нельзя загонять в угол. Если вы это сделаете, она будет драться с отчаянием обреченного, забыв о своем страхе. Если мы сейчас выдворим войска союза, нетрудно будет сделать так, чтобы они к нам больше не сунулись. Пусть с ними бодается империя. Конечно, хотелось бы примерно наказать, особенно за убийства мирных жителей, но такое наказание нам самим может выйти боком. К войне с применением сильных ядов мы с вами пока не готовы. Так что будем действовать следующим образом. Генерал Парман начинает чистку деревень. Нужно скрытно окружить деревню, выяснить, где находится охрана, и уничтожить ее обстрелом из переносной баллисты. Их нам прислали четыре штуки вместе с динамитными снарядами в последнем обозе. В ближний бой ни в коем случае не вступать и добить оставшихся в живых из арбалетов. Разбейте полк на четыре группы, чтобы в каждой группе была баллиста, и начинайте чистку одновременно четырех деревень. Вам, Альбер, выделим пять полков, которые обеспечат вывод скота и вывоз зерна и фуража. В каждом хозяйстве есть лошадь с повозкой, так что свой скарб крестьяне вывезут сами. Часть сил держите в резерве. Для нас важно, чтобы герцог Эмил Борже узнал о наших действиях как можно позже. Иначе он попытается помешать, а средства для этого у него есть. Поэтому, если столкнетесь со значительными силами противника, немедленно отступайте, и постоянно поддерживайте связь с моей ставкой. Остальные силы распределим так. Для захвата продовольственной базы пошлем два полка, а чтобы им меньше мешали егеря, проведем ложное наступление вот здесь - он показал рукой на карте - или в этом районе. У противника должно сложиться впечатление, что мы хотим захватить участок тракта и перерезать пути снабжения их армии. Сколько туда нужно войск вы решите самостоятельно. Остальные будут охранять подходы к ставке и помогать королю Барни. У него в последнее время в армии не все благополучно. Из-за больших потерь многие вассалы начинают задаваться вопросом, не слишком ли дорогую цену приходится платить за союзный договор. Это еще один довод за то, чтобы быстрее закончить войну. Нам еще заговора в Барни не хватало!
  
   - Вы это видели своими глазами? - спросил канцлер Фрей Лобер капитана. - Или только пересказываете сказанное полковником?
   - Своими глазами я видел сгоревшие склады в порту и заваленную телами пристань, - ответил капитан. - И не я один, это может засвидетельствовать вся команда. Город мертв, ваша светлость. Даже там, где мы стояли, было не продохнуть от трупной вони, а мы близко к берегу не подходили. Все остальное - это пересказ того, что говорил полковник.
   - Хорошо, идите, капитан, - сказал ему канцлер. - Мы примем меры.
   Когда моряк вышел из комнаты, в нее, откинув ширму, зашел король.
   - Все, что делали двадцать лет, пошло прахом! - в ярости сказал он. - К демонам империю! Из-за них мы ввязались в ненужную нам войну, а теперь и империя осталась ни с чем, и у нас с тобой одни убытки! Нужно срочно решать, что будем делать дальше!
   - Что бы мы ни решили, порт нужно чистить в любом случае. Нет у нас кораблей для мелкой воды и быстро их не построить.
   - Это понятно! - махнул рукой король. - Чистильщиков пошлем. Нужно думать, как выпутаться из этой бесполезной войны с минимальным ущербом для армии и чести союза!
   - Не такая уж она и бесполезная, - возразил канцлер.
   - И в чем, по-твоему, ее польза? - с сарказмом спросил король.
   - Опыт, - коротко ответил канцлер, - и знания. Мы отгородились от всего мира и копили силу, но сила не только в оружии. Мало его изготовить, нужно еще уметь его правильно использовать. Мы слишком долго не воевали и забыли, что такое война. Войско империи было разбито теми, кого они в своей гордыни считали дикарями. Я уверен, что император сделает из этого правильные выводы. Следует ожидать оживления связей империи с королевствами за проливом. И в своей армии они наверняка много чего поменяют. Для нас все это таит угрозу. Мы тоже считали соседей за проливом дикарями, за что и поплатились.
   - Предлагаешь развивать с ними отношения?
   - Сейчас не получится, - поморщился канцлер. - Герцог выжигал их города, какие могут быть отношения? Сначала нужно, чтобы об этом немного забыли. Но вот изучить наших соседей будет нелишним. Не обязательно с кем-то дружить или воевать, но знать, кто нас окружает, и чего от них можно ожидать, необходимо.
   - Это дело будущего, а что делать сейчас?
   - Я бы убрал оттуда все. Мы на эту войну потратили чуть ли не треть всего того, что приготовили для империи, поэтому нужно спасти все, что еще можно. И так нам придется столкнуться с недовольством королей, да и империя после этой войны станет гораздо сильнее. И много времени им на это не потребуется. Очистим порт, и нужно проводить эвакуацию. А герцога лучше кем-нибудь заменить. С его замашками он просто так оттуда не уйдет, а лишняя кровь и ненависть нам с вами сейчас ни к чему.
  
  
   Глава 11
  
  
   - Зайдите в палатку, Стеф! - сказал своему гостю граф Аман Эрис. - Все уже собрались и ждут только вас.
   - Я понадобился королю, поэтому не мог прийти раньше, - пояснил граф Стеф Жармо. - Король в последнее время стал подозрительным, поэтому приходится проявлять осторожность.
   - Вам удалось договориться с капитаном его гвардейцев?
   - Мне все удалось, граф, но есть и тревожные моменты. Лучше о них рассказать сразу всем.
   Они откинули полог и вошли в большую палатку, в которой на грубо сколоченных табуретках сидели пять мужчин.
   - Почти со всеми я сегодня уже виделся, - сказал им граф Жармо, - но приветствую вас еще раз.
   - Привет и вам, Стеф, - за всех ответил самый старший по возрасту. - Переходи прямо к делу.
   - Можно и к делу, - согласился Жармо. - Капитан даст свое согласие, если получит от нас тридцать тысяч золотом. Много, но на меньшее он не согласен.
   - Дорого нынче стоит совесть, - усмехнулся один из сидевших. - Соглашайтесь, Стеф. Дадим мы ему на время эту сумму, а там посмотрим.
   - Есть и неприятные новости, - сказал Жармо. - Только что узнал их от короля. Аликсану надоело здесь сидеть, пусть даже и с женой, поэтому его армия в самое ближайшее время нанесет союзу ряд очень болезненных ударов. В результате наши противники лишатся продовольствия. Тогда им останется только наступать или бежать, а он принял все меры к тому, чтобы первое у них не получилось. Вы должны понимать, какую угрозу нашим планам несет успешное завершение войны.
   - Число наших сторонников сократится как минимум втрое, - сказал Аман Эрис, - а значит, надо спешить! Нам нужно решить, на ком из трех герцогов остановим свой выбор и назначить исполнителей для семьи короля. Здесь все сделает капитан, в столице у меня есть, кому позаботиться о королеве, а кто займется принцем?
   - Есть у меня здесь человек, - сказал один из заговорщиков. - Только ему тоже нужно будет заплатить. Но он умнее капитана и понимает, что много требовать опасно.
   - Тогда осталось только определиться с кандидатурой нового короля, - сказал Стеф Жармо. - Было бы идеально использовать герцога Эдгара Ольма, но он мало того что не согласится, так еще сразу же побежит докладывать о нас Иву.
   - А если склонить занять трон его старшего сына? - предложил самый пожилой. - Насколько я знаю их семью, молодой человек очень самолюбив и не в ладах с отцом. А если ничего не выйдет, тогда предложим старому Ингару Ронгарну. Не лучший вариант, но он согласится.
   - Давайте так и сделаем, - кивнул Аман Эрис. - Никто не возражает? Тогда надо определиться с тем, кто сколько вносит золота, и когда оно будет в лагере. А то, боюсь, капитан нам с вами на слово не поверит.
   - Я заказал деньги заранее, пять дней назад, - сказал Стеф Жармо. - Завтра или в крайнем случае послезавтра они будут в лагере, а с вами я рассчитаюсь потом. Поэтому отправляйте своего человека в Ордаг, граф, уже можно. Пока он доберется, здесь все уже будет кончено, а мы с вами со своими отрядами покинем армию и поскачем в столицу. Раньше нас там все равно никто отсюда не появится. А как прибудем, разберемся и с королевой, и с новым королем!
  
   - Деревня окружена! - доложил майору командир взвода разведки. - Все ведут скрытное наблюдение, но дом, где поселились солдаты, уже выявлен. Там наиболее плотное оцепление и баллиста. Сейчас определяем, есть ли в доме кто-то еще, и сколько всего солдат.
   - Действуйте, лейтенант! - ответил майор, - а я наведаюсь к засаде на дороге. - Только долго не тяните, нам сегодня чистить еще три деревни. Если в домах есть кто-нибудь посторонний, на наши планы это все равно никак не повлияет. Главное, чтобы никто из солдат не шлялся по деревне в момент нападения.
   С полчаса выждали и, как оказалось, не зря. Дверь дома отворилась, и из нее вытолкнули двух девушек, одна из которых упала на землю. Вторая помогла ей подняться, и они, постанывая, ушли по дороге. Дав им удалиться, лейтенант приказал начинать. Расчет баллисты уже хорошо освоил новое оружие, поэтому без труда вогнал динамитный снаряд с сорока шагов в открытое окно дома. От взрыва окна и дверь разом вынесло наружу. Некоторое время все лежали, ожидая, что станут делать выжившие, но, кроме лая крестьянских псов, ничего больше не услышали.
   - Не может быть, чтобы их всех там побило! - сказал стрелявший боец лейтенанту. - Или может? Выстрелить, что ли, туда зажигательным?
   - Не переводи снаряды, - приказал лейтенант. - Поступим по-другому. Стар, возьми одну из тех новых шашек, которые сделали в замке, и забрось в окно. Говорят, что дыма от нее мало, но воняет ужасно и ест глаза. Вот мы ее и проверим. Только смотри, не подставься под выстрел.
   Находившийся рядом с лейтенантом боец вытащил из сумки шашку, похожую на динамитную, но помеченную зеленой краской, взял у расчета баллисты небольшой масляный фонарь и побежал к дому, заходя с той стороны, где не было окон. Добежав, он поднес фитиль к огню фонаря, шагнул за угол дома и забросил шашку в окно. Нужно было сразу же бежать обратно, но он немного задержался и глотнул дым, который повалил изо всех окон. Парня согнуло пополам, вырвало раз, потом второй. Бросив фонарь и закрыв лицо руками он пошел прочь от дома. Пока добрался до своих, его еще раз вырвало.
   - Почему задержался-то? - сердито выговаривал пострадавшему лейтенант, промывая ему лицо водой из фляги. - Сказано же было немедленно бежать!
   - Того, кто это придумал, нужно запереть в комнате с такой шашкой, - зло сказал боец. - Не могли сделать фитиль подлиннее! Спасибо, лейтенант, глаза не так сильно жжет, и кое-что уже вижу.
   - Смотрите! - крикнул заряжающий баллисты. - Кто-то пытается выбраться через окно!
   - Пленных велено не брать, - сказал лейтенант, поднимая с земли арбалет. - Хотя яйца я ему с удовольствием оторвал бы за тех девушек!
   Получив болт, неловко ворочавшийся в окне человек упал обратно в дом.
   - Пусть проветривается, - приказал лейтенант, - потом проверим. А вы на всякий случай наблюдайте. Оцепление остается на месте, остальные идут по дворам и предупреждают об эвакуации! Пошлите гонца в полк, чтобы начинали. И наших лошадей пусть гонят сюда. Чего вы ждете? Забирайте баллисту, нам сегодня еще работать и работать.
  
   - Никогда не думал, что до такого дойдет! - сказал барон Зорг Дарлин, оглядывая приближающиеся причалы. - Неприятная работа, а уж запах!
   - Да, воняет, - согласился его помощник шевалье Ансел Бакер. - Пора надевать маски, они и часть запаха уберут.
   - Всем надеть маски! - приказал барон и первым натянул на лицо что-то вроде резинового респиратора, совмещенного с очками.
   Его волосы, как и у всей команды, были прикрыты резиновой шапкой, а одежда, включая перчатки, была пропитана латексом.
   Команда "чистильщиков" была семейным делом баронов Дарлин, которые уже давно входили в клан герцогов Дармонов, державшим в союзе производство самых сильных ядов. Неприятности случались редко, но когда это происходило, чаще всего обращались именно к Дарлинам. Специального корабля для таких целей не держали, поэтому адмирал выделил для чистки порта этот старый грузовоз, который потом не жалко пустить ко дну. В носовой части установили два насоса, убрав для удобства фок-мачту со всем такелажем. Бизань-мачту с кормы тоже срубили, и теперь над кораблем в гордом одиночестве возвышалась одна-единственная мачта, на которой не привыкшая к морскому делу команда убирала паруса под руководством взятого в рейс помощника капитана. Когда справились с парусами, помощник сам стал за штурвал и ловко подогнал теряющее ход судно бортом к причалу. Несколько "чистильщиков" перепрыгнули на берег и закрепили на кнехтах причальные канаты.
   - Начнем с тел, - приказал барон, старавшийся дышать ртом из-за пробивавшейся сквозь фильтр вони. - Открывайте кормовые люки, сначала будем грузить в них.
   Самую неприятную работу делали шесть часов, но полностью очистили от тел сам порт. Трупы распухли, но плоть еще не расползалась, когда тело цепляли крюком и тащили к кораблю, чтобы сбросить его в люк.
   - Сколько всего? - спросил барон помощника, которого поставили у люков считать тела.
   - Тысяча сто пятнадцать, - ответил тот. - Говорили, что должно быть вдвое больше. Остальные, наверное, в городе.
   - Тех пусть кто хочет, тот и убирает, - сказал капитан. - Наша задача - только порт и улица к городским воротам. Уберем тела и все зальем водой. Тогда с повязками порт уже можно будет использовать. Все равно в этом городе еще долго нельзя будет жить. Почти во всех домах выбиты окна, отрава повсюду. Мы его до дождей не очистим.
  
   - Мой герцог, - плохие известия! - сказал герцогу Эмилу Борже генерал Соргайл. - Похоже, что нас хотят уморить голодом!
   - Вам не помешает ограничить себя в пище, - сказал герцог, оторвавшись от чтения книги. - Вы можете, Борес, докладывать без эмоций? Что именно у вас случилось?
   - Извините, милорд, но положение угрожающее. Сегодня с утра комендант направил своих солдат в деревни за очередной партией продовольствия. Две деревни оказались покинуты крестьянами, скот из них угнан, в хозяйствах не осталось зерна, а дома, где жили наши солдаты, разрушены. Их тел мы не обнаружили. На дорогах в две другие деревни были засады. В завязавшемся бою мы понесли большие потери и были вынуждены отступить. Противник стал использовать ростовые щиты, поэтому применение иглометов оказалось неэффективным. Один такой щит нам удалось захватить. Он очень тонкий и легкий, но иглами не пробьешь. Когда послали более значительные силы, эти деревни уже были пусты. Я отправил крупные отряды солдат во все остальные деревни, откуда мы получаем продовольствие и послал гонца в Рогов к его коменданту, чтобы он сделал то же самое. Намерения противника очевидны: очистив занятые нами деревни, они намертво привязывают нас к тракту. Стоит им его перерезать, и мы останемся без продовольствия. А запасы в городах всего на два-три дня. Нужно срочно вывозить сюда продовольствие из базы возле Мальдены.
   - Вы не скажете, Борес, что мы с вами здесь вообще делаем? - задумчиво спросил герцог.
   - Я вас не понял, милорд! - уставился на герцога генерал.
   - Изначально мы планировали занять эти земли только для того, чтобы они не достались империи. Раз Аликсан со своей армией здесь, значит, у императора ничего не вышло. А если легионы вышвырнули за пролив, то что здесь делаем мы? Ждем, пока с нами не поступят точно так же?
   - Прикрывающие столицу войска состоят из новобранцев, которых мы сметем, не заметив!
   - Оставьте, генерал! - недовольно сказал герцог. - Здесь нет ревнителей, а мне свой патриотизм демонстрировать ни к чему! Ну сметем мы их, хоть насчет "не заметив" вы погорячились, а что дальше? Наступать, имея в тылу армию Аликсана, это даже не идиотизм, это еще хуже. Легкой войны не получилось, а тяжелая война с этими королевствами союзу не нужна. Мы не можем тратить ресурсы здесь, когда у нас под боком такой враг, как империя! Я написал королю и жду, что мне ответят. Я выполню любой приказ, просто не хочется погибнуть по-глупому. Мы с вами здесь такого натворили, что я бы не стал надеяться на снисхождение. Что вы на меня так уставились? Вы хотели переправить сюда продовольствие? Я не возражаю, только давайте дождемся, что нам расскажут те, кого вы послали по деревням. Нужно оценить серьезность положения. Если в них никого нет, нам ваша база поможет продержаться дней десять или пятнадцать, да и то если урезать пайки. А что дальше? А скоро дожди. Я ожидал того, что Аликсан что-нибудь предпримет, не знал, правда, что именно. Он, как и мы, не может уйти, а лето заканчивается. Это мы с вами сидим в городах, а у него люди ночуют под деревьями. Пока тепло и сверху не льет, это нормально, а дальше? Вот он свой ход и сделал! Я не удивлюсь, если следующим ходом будет захват нашей базы. Это совершенно логичный шаг. Поэтому, помимо вывоза продовольствия, на базу нужно отправить еще пару полков. Посмотрите сами, кого мы можем для этого использовать.
   - Ваша светлость! - приоткрыл дверь адъютант. - К вам гонец с важным известием! Впустить?
   - Сегодня у меня все извести важные, - проворчал герцог. - Давайте сюда вашего гонца.
   - Лейтенант тринадцатого пехотного полка Лезовер! - выкрикнул вошедший в кабинет герцога молодой офицер. - Прибыл по приказанию полковника Гольца!
   - Постойте, лейтенант, - вмешался генерал Соргайл. - Полк Гольца входит в гарнизон Барина? Что у вас там еще случилось?
   - В результате диверсии неприятеля сгорели все склады, а взрыв боеприпасов из-за пожара засыпал город отравой. Из всего гарнизона уцелела пара сотен человек, остальные погибли. Шесть судов, находившихся в порту, затоплены, а диверсантам удалось уйти.
   - И сколько было диверсантов? - спокойно спросил герцог.
   - Точно установить не удалось, ваша светлость, - ответил лейтенант. - Господин полковник считает, что в нападении на порт принимало участие около тридцати бойцов, и еще столько же было в засаде, на которую мы нарвались, когда их преследовали.
   - Шестьдесят человек противника убили две тысячи наших солдат, перетопили корабли и сделали порт для нас недоступным? - спросил герцог - Я правильно понял? Рассказывайте все подробно.
   Рассказ лейтенанта длился минут десять, после чего герцог его отпустил.
   - Надеюсь, что все это не свалят на нас, - сказал он генералу, когда за гонцом закрылась дверь. - Меня всерьез убеждали, что на западе непроходимые леса, а к берегу нельзя пристать из-за рифов. Самая большая ошибка на войне - это незнание. Незнание земли, которую нужно завоевать, незнание живущего на ней народа и незнание возможностей его армии. Эти диверсанты не свалились с неба, а, скорее всего, прошли берегом. Значит, где-то на западе есть достаточно удобный проход, и они им воспользовались. Если бы мы поставили на берегу заставу, ничего бы этого не случилось. Но это, Борес, просто мысли вслух. Насколько я знаю короля с канцлером, теперь нас должны отсюда вывести. Но до этого момента еще нужно дожить. Аликсан начал активные действия и не ограничится диверсией в порту, поэтому перебросьте к базе не два полка, а четыре. Вы правы, продовольствие у нас это самое слабое место.
   - Если вы считаете нахождение здесь бессмысленным, может быть, начать отвод войск заранее, не дожидаясь приказа? Это вы можете сделать и сами своей волей.
   - Могу, - согласился герцог, - но куда? Мальдену мы сожгли, других городов там нет, а приказа на эвакуацию я еще не получил. Да и не уедем мы, пока не почистят порт. Людей еще можно как-то переправить лодками с берега, но орудия, насосы и другие машины ими не перевезешь. Да и людей... Подсчитайте, сколько времени нужно для погрузки тридцати тысяч солдат, если лодка берет шесть человек. В это время погода уже часто портится, а при сильном волнении на лодках не больно поплаваешь, тем более, если они забиты людьми. Так что судьба нам пока сидеть на месте. Всякие наступательные действия нужно прекратить, а все продовольствие и скот из деревень, которые еще под нашим контролем, доставить сюда. Слишком велик риск, что мы и эти деревни не удержим. И все силы необходимо бросить на охрану тракта и базы. И вот еще что, Борес, передайте генералу Ману мой приказ. Пусть оставляет Рогов и Братош и всех сводит сюда. Немного потеснимся, зато все силы будут в кулаке. Только перед уходом ему тоже нужно вычистить все деревни и забрать продовольствие. И постарайтесь без необходимости никого не убивать, в этом уже нет никакого смысла.
  
   - Захватить все деревни не удалось, - доложил Парман. - Девять захватили тихо, за две пришлось драться, а в остальных было слишком много солдат, поэтому мы не стали и пытаться. А теперь нет смысла этим заниматься.
   - Почему? - спросил Сергей.
   - А они их сами оставили, - пояснил генерал, - только перед этим выгребли все, что можно употребить в пищу. Интересно, что изменилось отношение к крестьянам. Раньше их бы всех перебили, а сейчас пострадали только те недоумки, которые решили защищать свое добро.
   - Щиты использовали?
   - В тех случаях, когда наши засады дрались с продовольственными отрядами, эти щиты позволили избежать потерь, но у врага не было с собой арбалетов, иначе мы бы так легко не отделались. Болт это не игла, он такой щит пробьет и с двухсот шагов.
   - Когда должен прийти отряд, который посылали в Барин?
   - Дня через два-три, если их ничего не задержит.
   - К Мальдене когда ушли?
   - Сразу же после завтрака. По поводу этого похода у меня появились сомнения. Наблюдатели сообщают об усилении охраны тракта, как бы и к базе не перебросили дополнительные силы. После наших захватов деревень такой шаг просто напрашивается. Не попали бы наши полки в засаду.
   - Да, затянули с подготовкой! - с досадой сказал Сергей. - Люди там опытные, так что вряд ли кто попадет в засаду, а вот с задачей могут не справиться.
   - Милорд, - откинув полог палатки, обратился к Сергею один из гвардейцев. - К вам из лагеря короля Барни прискакал граф Родни и требует его пропустить. По-моему, он немного не в себе. И цель визита говорить отказался наотрез.
   - Пропустите графа! - приказал герцог. - Это не тот человек, чтобы мчаться сюда из-за пустяка. У них явно что-то случилось.
   - Ваша светлость! - воскликнул граф Родни, увидев Сергея. - В нашем лагере заговор, король убит гвардейцами, а треть войска ушла в Барни вместе с заговорщиками. Остальные пребывают в растерянности. Хорошо, что неприятель не проявляет никакой активности, у нас сейчас даже охранения нет.
   - Так и знал, что это добром не кончиться! - сказал Сергей. - Ведь предупреждал Ива, чтобы поберегся! Альбер, выдели несколько человек, и пусть они одвуконь скачут в Ордаг. Камила необходимо запереть в его комнатах и никуда не выпускать. Лани на всякий случай тоже заприте. И в охрану ставьте только людей Лишнея. А я беру гвардейцев и еду с графом в их лагерь.
   - А королева? - с тоской сказал Родни. - Ваша светлость, надо бы упредить...
   - Как я ее упрежу, граф? - спросил Сергей. - Я просто не успею. Заговорщики будут в вашей столице намного раньше, а те, кто ушли с ними, никого по тракту не пропустят! Объезжать их нет никакого смысла. Я могу только сохранить принца и пообещать, что ни один из участвовавших в заговоре не умрет своей смертью. И для наведения порядка у вас нужно сначала закончить эту войну. Все, действуем, а то приедем в пустой лагерь. Подождите, граф, я предупрежу жену и возьму охрану.
  
   - Господин генерал! В порт вошел имперский корабль, - доложил Строгу вестовой. - Капитан порта принял меры безопасности и вышел с толмачом встречать.
   - Ладно, - сказал Строг. - Передай капитану, что я из штаба никуда пока уходить не буду. Если понадоблюсь, пусть кого-нибудь пришлет.
   Минут через десять прибежал тот же вестовой.
   - Господин генерал! - слегка задыхаясь после бега, сказал он. - Прибыл номенклатор императора. У него для вас какое-то поручение. Капитан, чтобы вам не ходить самому, ведет его в штаб.
   - Можешь идти, - сказал вестовому Строг. - И скажи охране при входе, чтобы двое парней зашли сюда.
   - Какая приятная встреча! - сказал он через пять минут переступившему порог комнаты Адонию Сорму, и находившийся здесь же толмач перевел приветствие.
   - Я тоже рад вас видеть, генерал! - ответил номенклатор.
   - Вы нас навестили не по поводу передачи пленных? - спросил Строг. - Какие-то сложности?
   - Передача идет честно и без задержек, - ответил Адоний. - Вы держите слово. Но есть еще два вопроса. Первый касается отсутствующих в лагерях моряков.
   - Пусть это вас не беспокоит, - сказал Строг. - Таких моряков, о которых вам, видимо, сказал кто-то из пленных, всего пятьдесят три человека. Эти люди согласились остаться у нас до весны и за хорошее вознаграждение поучить морскому делу экипажи наших кораблей. Я даю вам слово чести, что все они весной будут доставлены в империю. Если есть какое-то недоверие к моим словам, вы можете прибыть в этот порт через декаду и убедиться в том, что я вам сказал правду. Через три дня вы забираете последних пленных, после чего мы начнем перегонять корабли в порты. Здесь же будут и ваши матросы. Вы удовлетворены?
   - Хорошо, генерал, - кивнул Адоний. - Возможно, я действительно у вас еще побываю, если позволит погода. Только, конечно, не с целью проверки ваших слов, а по воле императора. Пока же позвольте перейти ко второму вопросу. У меня есть поручение от патриция империи и члена Сената Галия Лорана. Он знает, что его сын отправился в армию герцога Аликсана воевать с союзом королевств - давним врагом нашей империи. Мне он поручил через вас передать ему свое письмо.
   - Давайте письмо, я перешлю его герцогу, - ответил Строг. - Он сейчас в армии и передаст его сыну сенатора. Не желаете ли пообедать?
   - Я бы с удовольствием, но мы сейчас отходим, а в проливе болтанка. Я не слишком хорошо переношу качку и не хочу, чтобы съеденный у вас обед достался морю. Поэтому я лучше воздержусь от еды, а вы меня угостите как-нибудь в другой раз. Я могу вам задать вопрос, как частное лицо?
   - Почему бы и нет? - ответил Строг. - Только и я вам отвечу от себя лично.
   - В империи на самом высоком уровне есть интерес к тому, чтобы развивать отношения с вашим королевством. Всем уже понятно, что война была ошибкой и не только потому, что нам нанесли поражение. Уверяю вас, что если бы в этой войне была необходимость, она бы так быстро не закончилась. Одна армия это еще не вся империя, мы могли бы выставить еще две такие же и учесть прошлые ошибки: тем более что союз королевств завяз в войне с Сотхемом и не может нам угрожать в ближайшем будущем. Я бы хотел знать ваше мнение на этот счет.
   - Я, так же как и мой герцог, считаю, что развитие отношений принесет только взаимную пользу. Только к нему должны стремиться обе стороны, в противном случае ничего не получится. На односторонние уступки мы не пойдем.
   - Именно на такой ответ я и рассчитывал! - довольно сказал номенклатор. - Позвольте откланяться и пожелать всего наилучшего!
  
   - Кто и по какой надобности? - спросил старший гвардейского караула подъехавшего к воротам юношу.
   Он был в дорожном дворянском костюме и сидел верхом на жеребце в боевой сбруе, держа на поводу великолепного молодого коня.
   - Шевалье Лардони, - представился всадник. - Еду из армии короля Барни. К вам заехал по его приказу передать принцу этого коня. Я спешу и не воспользуюсь гостеприимством хозяев. Пусть кто-нибудь из вас отведет коня в конюшню и передаст всем конюхам, что он для принца Камила. Надеюсь, и самому принцу скажут о подарке. Держите повод, господа, и прощайте!
   Один из гвардейцев взял повод и завел коня в ворота.
   - Красавец! - сказал он, любуясь животным. - Принц будет рад. Пойду отведу это чудо к Димеду, он у нас лучший конюх.
   Против ожидания Димед коню не обрадовался, наоборот, помрачнел, а когда узнал, что это подарок принцу, так взглянул на гвардейца, что тому стало не по себе. Гвардеец поспешил уйти, а конюх с ненавистью посмотрел на красавца-коня и завел его в денник. Слугам не разрешалось приносить оружие на территорию дворца, и этот закон неукоснительно соблюдался всеми без исключения, поэтому многие удивились бы, если бы увидели в руках Димеда небольшой узкий кинжал, который конюх спрятал в голенище сапога. Во дворе ударили в било, и все работники пошли обедать в трапезную для слуг. Все, кроме Димеда, который остался ждать и дождался.
   - Они сказали, что это не конь, а сказка! - услышал он голос принца.
   - Мало ли кто что сказал, - возразил ему голос молодой герцогини, услышав который, Димед сморщился, как от зубной боли. - Сейчас сами посмотрим!
   Скрипнула дверь, и парочка зашла в конюшню.
   - А, Димед! - увидел конюха Камил. - Почему ты не на обеде?
   - Да вот, любуюсь вашим новым конем! - ответил Димед. - Для взрослого он еще малость молод, а для вас, милорд, будет в самый раз.
   - Открой денник, мы тоже посмотрим, - велел принц.
   - Здесь не очень чисто, - сказал конюх, открывая дверцу. - Герцогиня может замарать платье. Может быть, вы, миледи, посмотрите отсюда?
   - Ничего страшного, Димед, - ответила Лани. - Я приподниму подол.
   Она ухватилась руками за платье, приподняла его и первая вошла в денник.
   - Какой красавец! - восхищенно произнесла она и повернула голову к остальным.
   Она не могла увидеть кинжала в руке конюха, но и увиденного оказалось достаточно, чтобы руки сами собой захватили из перевязи два ножа и сделали все остальное. Схвативший Камила за волосы конюх возвышался над принцем на добрых полметра, поэтому было во что целиться, не рискуя попасть в друга. Первый нож вошел в горло, обдав всех кровью, а второй, уже лишний, вонзился в грудь.
   - Он что, рехнулся? - потрясенно сказал Камил. - Он так оттянул мне голову, что чуть не сломал шею!
   - Раз схватил за волосы, значит, хотел перерезать горло! - сказала Лани, которую била дрожь запоздалого страха. - Посмотри, есть рядом с ним нож?
   - Ни фига себе! - сказал принц, поднимая выпавший из руки Димеда кинжал. - Точно бы голову смахнул!
   - Дурак он! - сказала Лани. - Пырнул бы тебя сзади без всяких затей, я бы тогда точно ничего не увидела и не смогла помочь! И прекрати ругаться, принцу нельзя.
   - Ты меня уже второй раз спасаешь! - сказал Камил. - А у меня пока не было повода.
   - Лучше пусть его и дальше не будет. Давай оттянем отсюда этого борова, а то конь нервничает.
   - Пусть лежит. Кровь уже все равно натекла. Лучше я выведу отсюда коня. И нужно будет позвать людей Джока. Необходимо срочно предупредить отца об этом покушении!
   - А стоит ли? - спросила Лани. - Он только будет переживать.
   - Ничего ты не понимаешь!
   - А ты объясни!
   - У меня нет врагов, и сам по себе я никому не нужен, чтобы на меня покушались. А если покушаются на наследника, значит, готовят смену династии, а это прямая угроза жизни отца! И маму в этом случае не пощадят! Давай я отведу коня, а ты беги за подмогой.
   - Держи! - Лани сунула другу в руки перевязь с четырьмя ножами. - А еще меня высмеивал, что повсюду с собой таскаю железо!
  
  
  
   Глава 12
  
  
  
   - Как могло случиться, что покушение на принца произошло в обед, а курьер эстафеты прибыл только вечером? - спросил Лишней. - Я совершенно уверен, что вначале убили Ива, а потом занялись его наследником. У заговорщиков что, выросли крылья? Или они протянули из Сотхема свою эстафету?
   - Мне приходит в голову только одна мысль, - сказал Сатарди. - Гонца могли пустить через гарь. Прошло уже немало времени, поэтому наверняка проехать можно, хоть удовольствия такая поездка не доставит. Путь в таком случае сокращается чуть ли не втрое. Если ехать одвуконь и не спать, вполне можно уложиться в пару дней.
   - Надо будет послать кого-нибудь с проверкой, - сказал Джолин. - Если там уже более или менее нормальная дорога, это можно использовать самим. Мы можем узнать в общих чертах содержание письма герцога? Что он думает делать?
   - Он просил пока не говорить принцу о смерти отца. Сюда выехала герцогиня, она ему скажет сама. Людей он в столицу Барни не отправлял. С заговорщиками уехала треть армии, и тракт оказался блокирован. Скорее всего, Камил потерял и мать, а в Барни уже новый король. Герцог прислал список основных заговорщиков. Это семь графов, все они главы родов, и все из южных провинций.
   - Семь графств, - задумчиво сказал Сатарди. - Немало, но это только десятая часть королевства. Что пишет герцог об окончании войны?
   - По его мнению, до дождей союз должен уйти.
   - Значит, победа, - продолжил свою мысль Сатарди. - Дворяне Барни много потеряли на этой войне, и, несомненно, известие о ее победоносном окончании добавит среди них популярности Аликсану и, наоборот, уменьшит поддержку мятежникам. Но если срочно ничего не предпринять, все равно придется воевать и делать это по уши в грязи. Что думает делать герцог?
   - В письме об этом прямо не сказано, - ответил Джок. - Из намеков я понял, что он хотел бы избежать войны, для чего задействовать людей Пармана. У него есть неплохие специалисты, но у нас они еще лучше. Аликсан оставил за мной право решать, поэтому я хочу сделать следующее. Мятежники пока не укрепили свои позиции, и мы должны сделать все возможное, чтобы этого не произошло. Я думаю послать туда Салана и дать ему в помощь несколько волчар. Нужно убить как можно больше главарей мятежников, а если удастся, то и выбранного ими короля. Есть предположения, кто это может быть?
   - Кто-нибудь из герцогов или их сыновей, - сказал Джолин. - Вряд ли у кого-то из графов хватит наглости надеть на себя корону. Могут выбрать Ингара Ронгарна. Он двоюродный брат короля и достаточно стар, чтобы попытаться им вертеть.
   - Как себя чувствует принц? - спросил Сатарди.
   - А как он может себя чувствовать? - сказал Джок. - Он умный парень и прекрасно понимает, какой опасности подвергаются его родители. А тут еще мы его заперли в комнатах. Хорошо еще рядом с ним Лани.
   - А они не наделают глупостей? - Спросил Джолин. - Уже вроде могут.
   - Даже если и так, я этому помешать не могу, - ответил Джок. - Не посажу же я вас туда третьим. Будем надеяться на их благоразумие. Сейчас я схожу к принцу и скажу, что отправляю людей в Барни. Может, меньше будет переживать из-за матери. А вы найдите Салана и прикажите, чтобы подбирал себе команду. И пусть возьмут больше золота. За столичной лигой Барни есть должок, так что кого-нибудь из заговорщиков можно попытаться убрать с их помощью. Затягивать с устранением нельзя. Если начать убивать одного графа за другим, то все быстро поймут, что происходит и так прикроются, что не подберешься. Поэтому все нужно сделать максимально быстро.
   Принца переселили из его комнат в апартаменты Лани, у дверей которых вместо гвардейского караула стояли люди Лишнея. Джок постучал в дверь, немного выждал и вошел. В гостиной никого не было, поэтому он подошел к дверям спальни и постучал в них.
   - Это я, - громко сказал он. - Вы можете выйти, или мне прийти позже?
   - Вы можете зайти сами, Джок! - услышал он голос Лани и открыл дверь.
   Принц с герцогиней сидели в сдвинутых креслах и вопросительно на него смотрели.
   - Извините, если помешал, - сказал Джок. - Пришел сказать, что сегодня в столицу Барни выезжают мои люди, а из военного лагеря в Сотхеме в Ордаг выехала герцогиня Альда. Из письма герцога можно понять, что война закончится в течение нескольких дней.
   - Значит, отца убили, - весь поник Камил. - И маму вы спасти не успеете! Кто это сделал? Ну что вы на меня так смотрите, граф? Если бы отец был жив, вы бы мне об этом так и сказали, а если промолчали, значит, вам не велел говорить Серг. И Альда уехала одна раньше времени наверняка из-за этого. Так кто?
   - Графы с юга.
   - Все смуты и мятежи, которые у нас когда-либо были, всегда зарождались там, - сказал Камил. - Для чего вы посылаете людей, можете ответить?
   - Нужно наказать мятежников и постараться избежать войны, - ответил Джок, восхищаясь про себя выдержке принца. - Для этого все главные лица заговора должны умереть.
   - А кто убил отца?
   - Это сделал капитан гвардии. Его пока в списках на ликвидацию нет. Он не ключевая фигура, просто прельстился на очень большие деньги. Если его не уберут сами заговорщики, чуть позже им займемся мы.
   - Никогда его не любил! - сказал Камил. - В Барни уже давно никто не покушался на королевскую власть, поэтому отец и был таким беспечным. А ведь Серг его предупреждал, я сам слышал! Что будет со мной?
   - Придется вам взрослеть быстрее! - сказал Джок. - Через полгода вам будет пятнадцать. С этого возраста лиц королевской крови можно объявлять совершеннолетними и короновать. Если не передумаете, можете пожениться. Отец хотел забрать вас с собой, чтобы учить управлению королевством. Придется вам пока и дальше оставаться здесь, здесь же и учиться всему тому, что необходимо. А в Барни пока от вашего имени будет править наместник. Его кандидатуру подберете вместе с Аликсаном, но я бы советовал герцога Эдгара Ольма. Я неплохо разбираюсь в людях, и, по-моему, это очень достойная кандидатура.
   - Согласен, - кивнул Камил. - Когда приедет Альда, надо будет объявить о том, что наша с Лани помолвка состоялась перед уходом отца на войну. Граф, у меня будет просьба...
   - Я слушаю, принц.
   - Я понимаю, что вряд ли такое может быть, но если мать не убили, а только заточили...
   - Я сделаю все возможное, чтобы она не пострадала и оказалась на свободе, - сказал Джок. - Даю вам слово!
   Когда Лишней ушел, Лани опять перебралась на колени Камила, откуда ее согнало появление графа. Она обхватила его руками и прижалась головой к груди.
   - Когда у меня убили всю семью, мне поначалу не хотелось жить! - зашептала она другу. - А потом появился Серг. Горе осталось, но уже не было мыслей о смерти, и я поняла, что для любого человека очень важно, чтобы рядом был кто-то близкий, кто тебя любит, и кого можешь любить ты. И неважно, родной он по крови или нет. Первое время я очень часто видела во снах и родителей, и брата, а после появления Серга эти сны очень скоро прекратились. Мне одна графиня сказала, что умершие снятся, когда человеку плохо, и нет якоря в жизни. Я хочу стать для тебя таким якорем! Пусть все думают, что у нас с тобой только дружба, но я-то знаю, что это любовь! Дружбу терять больно, но любовь... Все мои мысли только о тебе, о том, как мы будем с тобой жить и любить друг друга. Ты не раздумал брать меня в жены?
   - Ты же знаешь, что я тебя люблю, как я могу раздумать? - сказал Камил, целуя ее макушку.
   - Не так! - она подставила ему губы и закрыла глаза. - Поцелуй, как целовал прошлый раз! Было так приятно! И ты на меня сразу отреагировал!
   - Давай так не будем целоваться, - ответил покрасневший принц. - Нам с тобой уже немного осталось. Какие-то полгода, и ты будешь моей!
   - Я готова стать твоей хоть сейчас, - прошептала она, опять прильнув к его груди. - Я же знаю, что ты этого хочешь и уже можешь. Вот и сейчас...
   - Это из-за того, что ты ерзаешь! - сказал он, став совсем красным. - Лани, я что-то могу только месяц. Это ничего не значит, и как мужчина я еще слаб. И тебе это пока рано. Я только опозорюсь, а потом не смогу смотреть в глаза твоей семье. Полгода пролетят быстро, а в нашем возрасте это время много значит. Ты за последние полгода, знаешь, как изменилась?
   - Груди выросли! - сказала Лани. - Не такие, как у Альды, но таких у меня, наверное, никогда не будет. Если хочешь, можешь их погладить, мне будет приятно.
   - Опять ты за свое! - возмутился Камил. - Слезай с коленей. Ты думаешь, я железный?
   Сделав жалкое лицо, Лани усилием воли вызвала у себя слезы и пошла плакать на кровать. Своими приставаниями к другу она добилась того, чего хотела. Он бросился ее утешать, забыв на время о своем горе.
  
   Последнее время Лону по ночам стали мучить кошмары. Мало того что надолго лишили сына, так теперь и муж уехал на войну, и приходилось подолгу ждать от него вестей, мучаясь неизвестностью. Королева и раньше не слишком много времени уделяла придворным, а сейчас и вовсе почти не выходила из зимнего сада. В парке было лучше, но в нем трудно избежать назойливого внимания дворян, а ей не хотелось никого из них видеть. Сегодня сразу же после завтрака она опять пришла сюда на любимую скамейку. Когда распахнулись двери и в небольшое помещение сада ворвались несколько мужчин с мечами наголо, она сразу же все поняла. Они не пришли бы за ее жизнью, если бы перед этим не забрали жизнь мужа. В один миг все в этом мире вдруг стало неважно. Она любила сына, но эта любовь меркла по сравнению с чувствами, которые она испытывала к мужу. Он был для нее всем, и вот его больше нет! Зачем жить?
   - Зря вы так, право! - недовольно сказал граф Стеф Жармо идущему рядом дворянину. - Мы пришли только убить, зачем было издеваться?
   - Откуда в вас эта чувствительность, граф? - засмеялся его спутник. - Что я сделал, это только мое дело! Вы лучше скажите, какой вам ответ дал герцог Герт Ольма? Он согласился?
   - Ни мгновения не сомневался в его согласии, - буркнул Стеф. - Вот вы бы, Сандр, отказались от такого предложения?
   - Я - нет, но его отец будет очень недоволен. И Герту, скорее всего, придется выбирать между семьей и короной. Он, конечно, честолюбив, но хватит ли его честолюбия для такого выбора?
   - Он уже сделал свой выбор, - пожал плечами граф, - как и мы все. У кого из нас есть возможность его поменять?
   - Мы запятнаны кровью, а он - еще нет, - усмехнулся тот, кого граф назвал Сандром. - Вот если бы он убрал отца...
   - Вы слишком многого от него хотите, - возразил граф. - Я оставил возле их замка своих людей. - Если герцог после разговора с сыном броситься в столицу, он попадет прямиком в мой подвал. Убивать его не стоит, а вот посадить на время в подвал, будет полезно для нашего дела. Семью брата короля пока трогать не будем, но за ними нужно понаблюдать.
   - По-моему, это все лишние сложности, - недовольно скривился Сандр. - Уничтожить всю их проклятую кровь было бы и спокойней, и надежней, но вам виднее.
  
   - Вы были правы, герцог, - сказал Эмилу Борже генерал Соргайл. - Противник большими силами атаковал нашу базу. Если бы мы не отправили туда подкреплений, остались бы без продовольствия. Атака отбита, но от снарядов загорелись три склада из восьми. Видимо, не сумев захватить наши склады, они решили их уничтожить. Сейчас все продукты из уцелевших складов вывозим сюда. Одновременно был атакован и участок тракта поблизости от базы. Похоже, что это наступление носило чисто отвлекающий характер. Никто не ставил себе цели отрезать нас от побережья, хотели лишить подмоги защитников складов.
   - Не тревожьтесь о продовольствии, Борес, - сказал герцог. - Пока вас не было, прибыл гонец с пакетом. Порт частично очищен, и через три дня в него начнут приходить корабли. Есть повеление короля заканчивать боевые действия, и всем эвакуироваться. Славы мы с вами на этой войне не добыли, но опыт тоже многого стоит. Сегодня пришли первые подразделения генерала Мана. Сейчас их выводят из Рогова. По моему приказу их будут выводить на тракт. Пусть первыми идут в порт и возвращаются домой. За ними отправим тех, кто в Братоше, а потом уйдем сами. Последними будут егеря. Когда мы начнем ломать свою оборону, Аликсан при желании сможет сильно осложнить нам жизнь, и я уверен, что такое желание у него будет. Поэтому я хочу с ним договориться. Мы оставляем ему целые города и еще живых жителей, а он не мешает нам уйти. Пришлите ко мне одного из ваших знатоков местного языка. Писать никто из них не умеет, поэтому я напишу на нашем языке, а они просто переведут герцогу мое письмо.
   Ревнитель, которому вручили письмо, добирался до ставки герцога Аликсана весь день. Помимо письма герцог Эмил Борже вручил ему еще один лист бумаги.
   - Здесь мои инструкции для вас, Род, - сказал он ревнителю. - Я примерно представляю, какие вопросы могут возникнуть у герцога Аликсана, и на этом листе написал, что вам на них отвечать.
   Добраться до герцога оказалось непросто. Сначала он пару часов ехал под охраной своих солдат в сторону расположения противника. При этом старались выбирать открытые места, чтобы не получилось внезапного столкновения. Такая тактика себя оправдала. Отряд противника увидели на большом расстоянии, после чего Род отделился от охраны и поскакал в сторону вражеских кавалеристов. Как он и ожидал, в одного человека, не предпринимающего враждебных намерений, никто стрелять не стал.
   - Я парламентер, посланный главнокомандующим наших войск к его светлости герцогу Аликсану! - сказал ревнитель, немного не доезжая до всадников. - У меня с собой письмо и полномочия отвечать на вопросы вашего командования. Прошу помочь добраться до вашей ставки. Оружия у меня с собой нет.
   Ему выделили в сопровождение два десятка кавалеристов, которые довели до самой ставки и сдали генералу со смешным родовым именем Парман. В генерале смешным было только имя, встретившись с ним взглядом, Род непроизвольно передернул плечами и отвел глаза. Аликсан не стал специально затягивать встречу, а принял Рода почти тотчас же.
   - Что вам приказали мне передать? - не здороваясь, спросил герцог.
   - У меня для вас письмо, ваша светлость, - почтительно ответил Род. - Оно написано на нашем языке, потому что ваш изучили только для разговора. С вашего позволения, я вам его переведу.
   - Читайте! - сказал герцог.
   - Командующему войсками королевства Сандор герцогу Сергу Аликсану от командующего войсками союза королевств герцога Эмила Борже, - прочел Род. - Милорд, я хочу вам предложить соглашение. Его суть в следующем. Мы уходим к побережью, откуда кораблями возвращаемся домой, оставляя вам занятые нами три города с уцелевшим населением и тракт, а вы на срок пять дней прекращаете все свои действия против нас.
   - И много осталось населения? - спросил герцог.
   - Не очень, - признался ревнитель. - Примерно треть. Но должен сказать, что далеко не все пострадали по нашей вине, очень многие просто бежали при нашем приближении. Население уничтожалось только в самом начале, и только в деревнях.
   - Мне трудно заключать с вашим герцогом подобное соглашение, - задумчиво сказал Аликсан. - Мы только союзники короля Мехала, и подобные соглашения надо было бы заключать с ним. Но я понимаю, почему вы пришли не к нему, а ко мне. С одной стороны, скорейшее окончание войны всех устроит и уменьшит число жертв, а с другой, пройдет совсем немного времени, и найдется немало людей, которые станут меня упрекать сделкой с врагом, тем, что я дал вам безнаказанно уйти. Поэтому предлагаю сделать следующее. Вы выполняете все, что предлагает ваш герцог, а я на указанное вами время лишь воздерживаюсь от проведения крупных наступательных операций. Мелкие рейды и стычки отрядов могут продолжаться. Это обычное состояние на линии нашего соприкосновения, и никаких вопросов ни у кого не возникнет. Только имейте в виду, что такую пассивность я могу вам гарантировать только со своей стороны и со стороны войска Барни. Полки короля Мехала мне не подчиняются.
   - Такое нас устроит, - ответил Род. - Войска короля Мехала сосредоточили все свои силы на обороне и неспособны к быстрому наступлению.
   - Не думал, что буду с ними договариваться о перемирии, - сказал Сергей Парману после того, как парламентера увели на ночлег. - С другой стороны, пусть об этом болит голова у Мехала. Мы и так в этой войне потеряли уже целый полк только убитыми.
   - Что было в письме, которое утром пришло от Строга? - спросил Альбер.
   - Не знаю, - усмехнулся Сергей. - Письмо не мне, а нашему патрицию. Отец Севера прислал для передачи. А на побережье все нормально: золото получили, пленных отдали, а Ортисия повесили. Причем золота только мы получили столько, сколько я получаю налогов с четырех провинций за три года. А еще третью часть отдали всем остальным. Нам его при бережном расходовании хватит на все мои проекты лет на десять. Корабли с дальних бухт перегнали в порты, и моряки из пленных занимаются с нашими парнями. Обрадовал сотхемский адмирал. Его флот захватил у своего побережья два больших грузовых корабля союза, перевозивших лошадей, и он привел их в Гонжон мне в подарок вместе с экипажами и грузом.
   - А где же базируется их флот, если захвачен единственный порт? Нашли удобную бухту?
   - Конечно, - чему-то засмеялся Сергей. - У нас таких бухт много, а у них поменьше, но найти можно. Я чему смеюсь? Адмирал рассказал Строгу, что они выбрали для стоянки бухту, в которой вот уже несколько лет обосновались дворяне из Сандора, ищущие яйца демов.
   - Зачем им это? - удивился Парман. - Что в этих яйцах такого ценного, чтобы из-за них рисковать своей головой?
   - А вот это самое смешное. Когда я был в дружине графа Продера, рассказал всем сказку о том, что на моей родине этих демов приучили к верховой езде и используют в битвах. Конечно, не диких, а выведенных из яиц. На самом деле они у нас вымерли несчетное число лет назад. Так вот, отец того графа принял мои слова всерьез и поселился со своими людьми на краю пустыни, чтобы найти и вывести яйца демов и приучить взрослых животных к верховой езде. Все это время его считали чокнутым.
   - А что, разве не чокнутый? - засмеялся Альбер. - Наверное, у вас талант рассказчика, если все поверили.
   - Самое интересное, что когда адмирал привел туда свой флот, у старого графа уже была куча яиц и один вылупившийся детеныш, который не слезал с графских коленей и вылизывал "папочке" лицо.
   - Ничего себе! - поразился Альбер. - Может быть, адмирал врет? За моряками такое водится.
   - Не похоже, - сказал Сергей. - Он клялся Строгу словом дворянина, что говорит правду. Зачем ему врать, в чем смысл?
   - Вы очень необычный человек, милорд, если даже ваши выдумки обретают жизнь!
   - Вы, Альбер, в моем мире тоже обычным не выглядели бы. Что там с нашими диверсантами? По-прежнему не появились?
   - Жду, должны вот-вот подойти.
   - Если придут не слишком поздно, скажите Северу, чтобы зашел ко мне.
   Отряд майора Эжена Логара пришел ночью, поэтому разговор герцога с графом Лораном произошел сразу же после завтрака.
   - Присаживайтесь, - показал Сергей Северу на одну из неказистых табуреток, стоявших в штабной палатке. - Мне уже в двух словах рассказали о вашем геройстве. Сначала прочитайте письмо отца, а потом продолжим разговор.
   Минут пять юноша потратил на чтение письма, после чего его отложил и повернулся к герцогу.
   - Вы не знаете содержание письма?
   - Откуда? Не имею обыкновения читать чужие письма.
   - Я вас не подозревал, милорд, - сказал Север. - Просто вам об этом могли сказать при передаче письма.
   - О чем "об этом"?
   - Император и Сенат хотят поручить мне должность посланника при дворе вашего короля.
   - Поздравляю, это выгодно для вас и удобно для Сената. Вы здесь уже свой человек, прекрасно знаете язык, обросли связями. А от клятвы я вас освобожу.
   - Я этого не хочу!
   - Из-за моей жены? Ну что вы ведете себя, как мальчишка! Я знаю, как Альда действует на мужчин, и мне вас жалко, но помимо чувств должен быть и разум! Вы прекрасно понимаете, что ваше чувство безнадежно, и растравливаете свою рану, вместо того чтобы ее залечить. На свете много прекрасных девушек, которые могут принести счастье любому мужчине, так зачем вам лишать себя счастья?
   - А вы сами, милорд? Если бы герцогиня в свое время не ответила вам взаимностью?
   - Я был бы несчастен, как вы сейчас, и страдал, но рано или поздно связал бы свою судьбу с другой женщиной. Наверное, чувство к Альде осталось бы в моем сердце на всю жизнь. Но это вовсе не значит, что я не принял бы любовь другой девушки и не подарил ей свою. И я нашел бы с ней счастье, Север! Вы не знаете, но в Альду была влюблена половина моей армии. Это я из скромности говорю, что половина, на самом деле они ее все обожали. Некоторые еще и сейчас вздыхают, но остальные женаты, а кое у кого уже есть дети. И они счастливы! Я вам все равно не позволю ходить хвостом за своей женой. Откручу голову и буду прав! А вы на моем месте поступили бы иначе? Сами же все прекрасно понимаете. Жизненного опыта у вас немного, но голова светлая. Пишите письмо в Сенат со своим согласием, а когда вам пришлют людей, деньги и инструкции, я вас отправлю ко двору короля. Это вовсе не значит, что вас изгоняют, и я не приму вас в своем доме. Приезжайте, ради всех богов, но в гости или по делам. И обратите внимание на других девушек. Где-то я слышал или читал, что от любви к одной женщине может вылечить только другая женщина. Война фактически закончилась, поэтому вы со своими людьми можете на время уехать в империю, а следующей весной вернетесь уже как посланник императора и Сената! Кстати, все участники рейда, в том числе и вы, награждены орденами, и сегодня я вам их вручу. А вам еще и дворянскую грамоту на право графа королевства Сандор. Всем вам, помимо текста на нашем языке, будет то же самое написано на имперском.
   - А где герцогиня? - спросил Север. - Говорят она уехала. Это не из-за меня?
   - Дело совсем не в вас, - вздохнул Сергей. - В армии Барни был заговор, из-за чего погиб король, а у нас на воспитании его сын. Наверное, убили и его мать, а принцу еще нет пятнадцати. Я вас убедил?
   - А нельзя остаться до окончания войны?
   - Вам и сейчас будет нелегко уехать, а останетесь здесь на десять дней - рискуете вообще не уплыть. Я напишу генералу Строгу, и вам дадут военный корабль наших купцов, на нем и доплывете. И спасибо за помощь. Хоть ваши мотивы были сугубо личные, вы единственный гражданин империи, кто пришел на нашу землю с мечом не грабить, а помочь. Это запомнят.
   - Я уеду, но часть моего сердца останется здесь.
   - Мы, Север, всю жизнь рвем свое сердце, раздавая его по кусочкам своим близким, друзьям и любимым. И, уходя, они уносят наше сердце с собой. И это рождает боль и печаль. С печалью можно жить, нельзя жить печалью. А лучше в любой жизненной неурядице стремиться к радости и искать счастье. Это очень трудно, но вы попробуйте. Тогда, может быть, приедете к нам весной вместе с женой.
   - Откуда в вас, милорд, эта мудрость? - уставился на герцога Север. - Вы ведь даже младше меня! А я столько читал...
   - Поверьте, что я читал больше! - засмеялся Сергей. - Если когда-нибудь подружимся, я вам много чего расскажу.
  
   - Ты должен отказаться! - потребовал герцог Эдгар Ольма от своего сына. - Ты сам не понимаешь, во что ввязываешься!
   - А вы понимаете, отец?
   - Да, я понимаю! - взорвался Эдгар. - Ты думаешь, что корона это слава, почести и сколько угодно придворных шлюх? Ты жестоко заблуждаешься! Трон это огромная ответственность, тяжелый труд и масса врагов и завистников! Хочешь, чтобы тебя, как Ива, убил твой капитан? Или чтобы твою жену изрубили на куски, как изрубили Лону? Быть все время начеку, подозревая соратников и не имея друзей? У Аглаи отравили мужа и пытались отравить ее саму. А отец Андре и он сам? Ты всегда был болезненно самолюбив и вечно стремился к власти! За это нужно было бы поблагодарить твою мать, если бы она была еще жива! Я как мог с этим боролся, да поздно за тебя взялся! Я даже не был уверен в том, что ты сможешь дождаться моей смерти, поэтому заранее принял меры. А сейчас я тебя еще раз спрашиваю, откажешься или нет?
   - Вы сами не понимаете, отец, чего от меня требуете! Упустить такую возможность! Я, по-вашему, идиот?
   - По-моему, ты гораздо хуже. Мой сын не идиот, он мерзавец! Если уйдешь, домой можешь не возвращаться, дома у тебя просто не будет. Мне будет больно, но я от тебя отрекусь!
   - Я ухожу! И смотрите, как бы я потом не отрекся от вас!
   - Это я тоже предусмотрел! - герцог позвонил в колокольчик, и на звон в кабинет вошли двое гвардейцев дома Ольма.
   - Возьмите моего сына и отведите в подвалы! - приказал герцог. - Камеру выберите получше. Пусть там посидит, потом мне сам скажет спасибо, когда заговорщикам начнут рубить головы!
   - Да, ваша светлость! - почтительно сказал старший из гвардейцев, подошел к своему господину и по рукоятку вонзил ему в грудь кинжал.
   - Милорд! - обратился к сыну второй гвардеец. - Лошади готовы, а ваша охрана вас ждет. Не беспокойтесь, вашего отца похоронят, как подобает, а о сестре побеспокоятся. Не теряйте времени!
   В то самое время, когда Герт Ольма с десятком конных гвардейцев выехал за ворота родового замка, в городские ворота столицы королевства Барни въехал Салан с пятью волчарами Лишнея. Заплатив за въезд, они направились в нижний город, где сняли на время небольшой домик с садом и конюшней. До конца дня успели закупить продукты и корм для лошадей и нанять слуг. Один из волчар надолго ушел и вернулся в компании с низким, неприметным человеком в потертой одежде.
   - Он уполномочен решить наш вопрос, - сказал волчара, представляя пришельца товарищам. - Цену назовут, когда узнают клиента.
   - Посмотрите список, - сказал Салан, бросая на стол лист бумаги. - Все они являются главарями заговора. Если его не пресечь на корню, сюда придет армия Сандора. Думаю, вы в этом не заинтересованы.
   - Правильно думаете, - кивнул представитель гильдии. - Нам не нужны потрясения, но и бесплатно мы работать не будем. Это просто против правил, да и не такие у вас простые клиенты, так что придется попотеть. Мы берем вот этого! Цена - тысяча золотых, половину вы должны заплатить сразу.
   - Возьмите! - Салан вынул из сумки и бросил на стол пять увесистых кошелей. - Я должен знать, когда будет акция.
   - Завтра или послезавтра. Постараемся все обставить, как несчастный случай. Вы будете довольны.
  
  
  
   Глава 13
  
  
   - У меня к вам еще один вопрос, - сказал Салан представителю гильдии. - В каком храме чаще всего заказывает молебен высшая знать?
   - Хотите накрыть их разом? - усмехнулся гость. - А что, может получиться. Большинство самый знатных семей, если смерть случилась в столице, выбирают храм Рады, но ведь ваши графы с юга? Южане все делают по-своему, они и здесь отличились. Своих покойников они провожают в храмах Бокарту. В столице для знати такой храм всего один. Найти его несложно. Если идти от королевского дворца к южным воротам, то через пол-леры он и будет. Спросите, там вам любой скажет, как пройти. Это все? Как и когда передадите остальное?
   - Как только выполните заказ, пришлете сюда своих людей, сразу и рассчитаемся.
   - Хочешь положить их всех в храме? - спросил один из волчар Салана, когда гильдиец ушел.
   - Не в самом храме, а возле него, - ответил Салан. - Не будем оскорблять чувства поклоняющихся Бокарту. У нас просто не будет времени искать подход к каждому из них, тем более что после первых смертей только идиот не поймет, что происходит. У каждого столичного храма есть парк, и въезд в него на лошадях запрещен. Значит, часть охраны оставят вместе с лошадьми рядом с воротами, а остальных возьмут с собой. Ворота в любой храм никогда не должны запираться. Наверняка большую часть охраны, если не всю, оставят снаружи охранять вход. Я бы перебил их и внутри, но тогда придется убивать и жрецов, а этого лучше избежать. Да и спрятаться там будет трудно. Поэтому сначала тихо перебьем стражу, а графов уже после молебна, когда выйдут из храма.
   - Иглами? - спросил другой волчара. - Или порошком?
   - Посмотрим, сколько их там будет и какая на них броня, - ответил Салан. - Если десяток, можно и иглами, а если больше, мы ножами быстрее управимся. А сейчас, пока еще совсем не стемнело, нужно туда сходить и изучить парк и подходы к храму. Уходить придется пешком и в спешке, если не получится воспользоваться лошадьми графской охраны, поэтому все должны хорошо изучить место акции. Берем с собой зелье и очки.
   За расчетом к ним пришли на следующий день в обед.
   - Как? - задал вопрос Салан.
   - Сердце отказало, - ответил один из двух пришедших за золотом гильдийцев. - Бывает. Молебен должен состояться завтра утром. Да, кстати, завтра же состоится коронация герцога Герта Ольма.
   - И как к этому отнесся его отец? - спросил Салан.
   - А вы не знаете? - с ноткой удивления спросил гильдиец. - Об этом вся столица судачит со вчерашнего дня. Умер у Герта отец. Вроде бы и на здоровье не жаловался, и года еще не шибко большие, а вот взял и умер! И, самое главное, очень вовремя. Меня просили передать, что мы на него заказ не брали. Мы с вами в расчете, прощайте!
   - Не успеваем! - с досадой сказал Салан. - После нашей акции у храма к новому королю будет трудно подобраться. Ладно, что-нибудь придумаем. А сейчас выпроваживаем прислугу и ложимся отсыпаться впрок. Ни к чему нам всю ночь мерзнуть, поэтому устраиваться пойдем ближе к рассвету.
   Когда они прошлой ночью излазили всю территорию храма, почти сразу же нашли вполне приличное убежище. В самом парке прятаться было негде, но за храмом располагались различные хозяйственные постройки. В одной из них для какой-то надобности хранилось много сена. Там и собирались провести остаток ночи. В незапертом помещении, которым пользовались садовники, нашли десяток старых жреческих балахонов и позаимствовали часть из них для своих нужд. Хорошо, что вера запрещала использовать в храмовом хозяйстве любых животных, и здесь не было собак.
   Все было приготовлено заранее, поэтому свечей за пять до рассвета быстро собрались и вышли в ночную темень. Маршрут запомнили хорошо и на темных улицах не заплутали. Королевскую площадь, которая была освещена и полна солдат, обошли стороной и вскоре уже были у парковой ограды храма. Перелезть через нее было делом одной минуты. Все высшие жрецы имели в городе свои дома, а здесь ночевали лишь сторожа, которые сидели в храме и стерегли дорогую утварь на случай, если найдется нечестивец, решивший ее украсть. Не скрываясь, прошли по главной аллее и укрылись на сеновале. Из небольшого оконца были видны только угол храма и часть парка, поэтому приходилось полагаться на слух. Довольно долго ждали, пока полностью рассвело. Вначале послышались голоса сторожей и увидели их самих. Потом приехали жрецы, после чего наступило затишье, и опять пришлось долго ждать. Наконец, услышали конский топот и голоса людей. Несколько человек, переговариваясь, прошли в храм.
   - Пора! - сказал Салан, и первый спустился с сеновала и натянул на себя балахон.
   Когда они повернули за угол храма, то увидели, что охранять его двери оставили всего десять бойцов.
   - Трубки, - сказал Салан. - Идете вы, я страхую.
   Пять волчар в наглую пошли прямо к входу в храм, а он, немного приотстав, шел следом.
   - Вам что здесь нужно? - спросил один из охранников, видимо, старший. - Пока идет служба, в храм никто не войдет.
   В каждой руке у боевиков было по трубке с отравленными иглами. Поднести трубку ко рту и дунуть, а потом повторить то же самое со второй было делом трех секунд. Убрав свое оружие и не дожидаясь команды, каждый схватил по одному убитому и бегом понес в дом с сеновалом. После второй такой пробежки тел у дверей не осталось.
   - Жорес! - сказал Салан. - Пройдись у ворот и посмотри, кто охраняет лошадей.
   Один из волчар ушел и вскоре вернулся.
   - Всего пятеро, - доложил он командиру. - Уедем на лошадях.
   - Все приготовились! - скомандовал Салан. - Кажется, они заканчивают.
   Громкие выкрики жрецов смолкли и послышались звуки приближающихся шагов нескольких человек. Двери распахнулись, и из храма, подслеповато щурясь после полумрака, вышли пять мужчин и одна молодая женщина. Увидев вместо своей охраны жрецов в грязных, измятых балахонах, они в недоумении остановились.
   - Если повезет, выживет, - сказал Салан, подбирая свой нож с земли.
   В отличие от остальных, он метнул его женщине рукояткой в висок. У ее спутников шансов на везение не было: каждый получил нож в горло.
   - Пусть остаются здесь, - сказал Салан. - Нам нужно, чтобы их как можно быстрее нашли. Не будем пугать охрану толпой, пусть идут только двое. Свистните, когда нам подойти.
   На угнанных лошадях проехали две трети пути, после чего привязали их к коновязи ближайшего трактира и дальше пошли на своих двоих.
   - Одного графа почему-то не было, - сказал дома волчарам Салан. - Сами мы быстро ничего сделать не успеем, поэтому вы сейчас отдыхайте, а я поеду к посланнику Дюже. Нужно узнать новости и попробовать один ход. Если все получится, может быть, нам ничего больше делать не придется.
   Он быстро переоделся в одежду, какую в Дюже обычно носили провинциальные бароны, взял с собой все необходимое и поехал на своем коне в верхний город к дому, где жил посланник. У ворот был только привратник, но вход в дом охраняли трое гвардейцев Дюже.
   - Дворянин из Дюже по делу к его сиятельству, - представился Салан привратнику. - Граф дома?
   - Дома, господин, - сказал тот, открывая ворота. - Проезжайте за дом и там оставьте своего коня слуге, а потом доложите о себе по всей форме гвардейцам. Они скажут графу, а уж принять вас или нет - будет решать он.
   Салан так и сделал. Проехал мимо подозрительно осмотревших его гвардейцев, отдал повод своего коня подвыпившему конюху и направился к входу.
   - Я сейчас из Ордага от королевы Аглаи, - сказал он подобравшимся при его приближении гвардейцам. - Мне нужно инкогнито встретиться с посланником. Передайте ему это!
   С этими словами он протянул одному из гвардейцев перстень, полученный им от королевы. Тот мельком глянул на печатку на перстне, обрамленную мелкими алмазами и, придерживая рукой меч, побежал в дом.
   - Ну и чем я могу быть полезен посланцу моей королевы? - спросил у Салана посланник, когда они несколькими минутами позже сидели в небольшой, но уютной гостиной.
   - Прежде всего, расскажите в двух словах, что творится в столице, - попросил Салан. - Исходя из этого, будем решать, что делать дальше.
   - Если в двух словах, то дворяне столицы в своем большинстве очень неодобрительно отнеслись к перевороту. Во-первых, эта инициатива южан выгодна в первую очередь им самим, в столице мало тех, кто что-то приобретал бы со сменой династии, скорее, наоборот. Но заговорщики привели в столицу не только свои дружины, но и часть армии, а это уже серьезно. Полковник Борец не хочет открыто признавать нового короля, а за ним городской гарнизон. Но и выводить своих солдат на улицы он тоже не стал. В смерти короля никто не сомневается, изрубленное тело королевы выставили на всеобщее обозрение, а наследник, по словам заговорщиков, тоже убит. А раз династии конец, то стоит ли лить кровь?
   - Покушение на принца не удалось, - сказал Салан. - На нем нет ни царапины. Я его сам видел перед отъездом. Вот письмо Аглаи, которая пишет вам о том же. А это письмо герцога Аликсана к дворянам Барни, которое нужно обязательно до них донести. В нем он тоже заявляет, что наследник жив и находится под его защитой. Как только закончатся боевые действия в Сотхеме, герцог лично поведет на столицу Барни не только свою армию, но и армию Дюже, и ту часть армии Барни, которая сохранила верность короне и не бежала от врага. А война, пока я сюда ехал, уже должна была закончиться победой и изгнанием войск союза королевств. Все заговорщики приговорены к смертной казни и сегодня пятеро из них были казнены. В живых остался один граф, не знаю только, кто именно.
   - Это сильно меняет дело! - сказал посланник, беря из рук Салана оба конверта. - Я немедленно еду к герцогам Ронгарнам. У них огромный авторитет среди столичных дворян. Недаром заговорщики не решились их трогать, несмотря на то, что это единственные родственники короля. Уже сегодня все в столице узнают о том, что наследник жив, и скоро сюда придет сам Аликсан. Думаю, после этого дни Герта Ольма будут сочтены, а герцогу не придется гонять войска в Барни. Вы уезжаете? Возьмите перстень и идите к коню. Сейчас я распоряжусь, и вас выпустят черным ходом на другую улицу. А то я не поручусь за то, что за моим домом не присматривают. Вам не дать с собой охрану? У меня, помимо караула, который вы видели, есть еще люди. Нет? Ну, как хотите. Пойдемте вместе, мне все равно ехать.
   Результат поездки посланника можно было наблюдать ближе к вечеру на королевской площади, где размещались основные силы верных новому королю дворян. По одной из выходящих на площадь улиц примчалась кавалькада, состоявшая из офицера городского гарнизона и десяти сопровождавших его солдат.
   - Слушайте все! - закричал офицер и, подождав пока утихнет гомон на площади и солдаты придвинутся поближе, продолжил: - Из Сандора прибыли письма от королевы Аглаи Дюже и герцога Аликсана. Покушение на принца Камила не увенчалось успехом! Наследник жив и находится под защитой герцога! Война в Сотхеме победоносно закончилась и Аликсан собирается вести сюда все свои войска, войска Дюже и тех воинов Барни, которых вы бросили, удрав с войны! Все заговорщики им осуждены на смерть, и шесть ваших графов уже мертвы! Сочтены дни и самозванца и отцеубийцы Герта Ольма! Всех, кто будет его поддерживать, Аликсан обещал повесить! Дворяне столицы не хотят, чтобы чужие войска пришли сюда наводить порядок! Они собрали свои дружины и вместе с городским гарнизоном готовы навести его сами! Всем вам дается срок до утра! Кто до восхода солнца останется с сыном герцога Ольма, будет повешен!
   Развернув коня, офицер поскакал обратно, и его охранение сделало то же самое, оставив на площади ошеломленных и растерянных солдат.
   Герт сидел в тронном зале, когда в него вбежал граф Стеф Жармо.
   - Все пропало! - заорал он королю. - Все мои друзья убиты, а в городе мятеж! Оказывается, наследник жив, и об этом уже всем известно! Часть графских дружинников и почти все солдаты уже разбежались! А у мятежников, помимо гарнизона, две тысячи дружинников и добровольцев! Мы еще живы только потому, что они дали срок до утра! Я со своей дружиной ухожу. Здесь только верная смерть, а на юге можно будет отсидеться! Извините, но вас взять с собой не могу! Ради меня Аликсан вряд ли пойдет войной на южные графства, а из-за вас может. Прощайте!
   Поначалу Герт просто не поверил тому, что только что услышал, потом снял с себя корону и парадную мантию королей и бросил все это на трон.
  
   - Не уеду! - решительно сказала Аглая. - К демонам королевство! Сын уже достаточно взрослый, чтобы править! Джок, я не могу без тебя! И с тобой я тоже не могу быть, пока остаюсь королевой! Для меня не было времени счастливее того, что я провела здесь рядом с тобой! Вы с Сергом избавили меня от всех обязанностей, и я смогла в кои веки пожить жизнью не королевы, а обычной женщины, женщины, которую любят! Меня так даже муж не любил, как любишь ты! Я от тебя совсем потеряла голову!
   - Что ты говоришь? - растерялся Лишней. - Принцу только шестнадцать, а у вас там, по твоим словам, гадючник еще тот!
   - У меня опытный канцлер, и служба безопасности в руках надежного человека! Я поговорю с Аликсаном, и мы введем в договор дополнение о помощи при попытке смены династии. Если он это делает для Барни без всякого договора, пойдет навстречу и мне, а наши интриганы сразу поутихнут. Может, ты не знаешь, но у вашего герцога огромный авторитет не только в Сандоре, а после последней войны его имя у всех на устах! Джок, милый, не прогоняй меня! Ну сколько можно, забыв о себе, тянуть эту лямку? У тебя ведь есть графство?
   - Есть и немаленькое, но я в нем, так ни разу и не был. Послал управляющего, а он теперь шлет мне отчеты и деньги, с которыми я не знаю, что делать.
   - По поводу денег я что-нибудь придумаю, - улыбнулась Аглая. - Значит, договорились? Придет с войны Аликсан, закончим все с Барни, а потом мне придется навестить королевство. Но это ненадолго. Думаю, что в начале зимы я уже буду у вас. Поведешь меня в храм?
   - Я тебя туда на руках отнесу! - пообещал Джок. - Только в тебе сейчас говорит женщина. Пройдет время, и теперешняя жизнь станет привычной. Не заскучаешь? Власть может быть тяжелой ношей, но она затягивает.
   - Если заскучаю, найду себе какое-нибудь дело. Альде с законами помогу, или еще что. Я устала от власти, от лести и неискренности, мне хочется настоящей жизни и настоящих чувств!
   - Что-то я не припомню в нашей истории ни одного случая, чтобы короли сами отказывались от трона.
   - Плохо знаешь историю. Не часто, но было, когда родители раньше времени отдавали власть детям и уходили в тень. Раньше мне это было непонятно, а теперь я их понимаю!
   - Считай, что ты от меня получила предложение, но все же нужно посоветоваться с герцогом. У Серга очень необычное мышление. Может быть, он тебе предложит что-нибудь еще.
  
   - Господин! - крикнул вбежавший в гостиную слуга. - Ваш сын вернулся!
   Галий Лоран не успел подняться с кресла, как на пороге появился Север.
   - Здравствуй, отец! - улыбаясь, сказал он. - Меня еще здесь не забыли?
   - Тебя забудешь! - ответил Галий. - Скажи, ты много земли завоевал за семейные деньги?
   - Целое королевство, только не для себя. Я пока всего лишь граф.
   - Да, ну? - удивился отец. - И кто же тебя сделал графом?
   - Не веришь? - опять улыбнулся сын. - Читай. Только не вверху, а ниже. Это перевод верхнего текста.
   - Действительно, дворянская грамота! - сказал отец. - А это что? За мужество и героизм славному воину Северу Лорану... Постой, это что, о тебе написано?
   - Эта бумага подтверждает мое право на ношение высшего ордена герцогства Аликсан.
   - И за что же тебе ее дали?
   - Все расскажу, но, может быть, меня в этом доме сначала покормят обедом?
   Когда он с большим удовольствием поел уже подзабытые блюда, вся семья собралась в малой гостиной, и Север долго и подробно рассказывал о своем пребывании за проливом.
   - Повезло тебе! - с завистью сказал старший брат. - Ты и твои дружинники сейчас единственные граждане империи, кто воевал с союзом за последние две сотни лет! Да еще получил высший орден из рук человека, разбившего нашу армию! Готовься, братец, к славе! Сейчас очень многим интересно, кто же на самом деле те, кого мы так долго считали дикарями, так что ты теперь будешь нарасхват!
   - Не ожидал от тебя такого! - сказал отец. - В Сенате действительно у многих есть интерес к соседям за проливом. Всех встревожила слабость нашей армии и их сила! А тут еще выяснилось, насколько усилился союз! Кое-кто даже поговаривает о возможности военного союза. Конечно, сразу после нашей с ними войны говорить об этом преждевременно, но на будущее имей в виду. Твоя кандидатура, как посланника, должна пройти без проблем, а теперь эта должность станет очень важной. Ты можешь добиться большого влияния и здесь, и там! Для семьи это очень важно. Только, когда ты рассказывал, так ни разу не обмолвился о своей любви.
   - Мама! - укоризненно сказал Север. - Я же просил!
   - Ты пропал, а я не могла молчать, - сказала мать. - Дальше семьи это не пошло. Ты ее видел?
   - Видел, - вздохнул Север. - Толку-то! Я думал ее спасти, если легионы придут в Ордаг. Понятно, что ей моя помощь не понадобилась. Может быть, это и к лучшему. Она без ума любит своего мужа, и его смерть разрушит ее счастье. У меня о ней был разговор и с герцогом.
   - Ты рассказал о своих чувствах к герцогине ее мужу? - ужаснулась мать. - Где твой ум?
   - Ничего я ему не рассказывал, - рассердился Север. - Меня просто походя раскусил его генерал и не стал молчать, а я сам никаких поводов для обиды не давал и сблизиться с герцогиней не стремился!
   - И что герцог? - с любопытством спросил брат.
   Пришлось пересказать разговор с герцогом.
   - Он очень мудрый человек! - сказал отец. - И дал тебе хорошие советы. Сколько, ты говоришь, ему лет? Восемнадцать? Я тебе тоже советую присмотреть себе жену. Если нужна помощь, только скажи, я тебе сразу назову несколько достойных тебя кандидатур.
   - Спасибо, отец! - поспешно сказал Север. - Я сначала попробую сам.
   - Только, прежде чем искать, загляни в веселый квартал, - засмеялся брат. - Посиди там несколько дней, не вылезая, и спусти пар, чтобы потом выбирать со спокойной головой.
   - Дельный совет! - кивнул отец. - Если ты не против, я твои бумаги и орден возьму на завтрашнее заседание Сената и кое-кому покажу. Меня, несомненно, закидают вопросами насчет твоей поездки и вряд ли сенаторов полностью удовлетворят мои ответы. Так что готовься, сын, выступать там сам!
  
   - Ну и вонь! - поморщился Сергей. - Еще и к городу не подошли, а совсем нечем дышать! А ведь это они там что-то чистили. Не скоро еще отсюда можно будет отправлять корабли!
   - Может быть, мы все-таки почистим город? - предложил генерал Мехала Селий Доброж.
   - Дело, конечно, ваше, - пожал плечами Сергей, - но я бы не стал этим заниматься до тех пор, пока дожди не смоют большую часть отравы в море. И учтите, что она через разбитые окна попала в дома. Может, убить не убьет, но здоровья точно не прибавит. После дождей можно будет убрать то, что останется от тел, и использовать порт, не пользуясь домами. Наверняка эта отрава от времени разрушается, вопрос только в том, сколько ей этого времени нужно. Адмирал Доброж вам, случайно, не родственник?
   - Родной брат.
   - Примите поздравления. Он отличный моряк и прекрасный человек. Его всегда с радостью встретят в наших портах. При встрече передайте ему от меня благодарность за подарок, он знает, о чем речь.
   - Что будете делать, ваша светлость? - спросил генерал.
   - Враг изгнан, пора уходить и нам, - сказал Сергей. - Возможно, впереди еще поход на Барни. Смерти Ива и покушения на принца я им не прощу. Наш договор прямо такие случаи не предусматривает, но это и неважно. И королева Аглая со мной согласна. А как уж злы те воины Барни, которых заговорщики бросили здесь умирать, словами не передать.
   - Да, подлый поступок, - согласился генерал. - Помощь не нужна?
   - В другое время я бы принял ее с благодарностью, - ответил Сергей. - И не потому, что в ней есть необходимость. Просто, чем больше королей участвуют в походе, тем лучше. Но сейчас вам, Селий, не до того, чтобы оказывать помощь другим. Вам и так придется нелегко. Я надеюсь, что у вас не найдутся желающие сыграть на этих трудностях и сместить короля. И не потому, что я в восторге от нынешнего, просто в вашем поражении его вины нет, а коней на переправе не меняют.
   - Коней? - недоуменно спросил генерал, затем его лицо прояснилось. - Я понял смысл фразы! Я бы тоже этого не хотел.
   - Борьба за власть в условиях разрухи, бедствий и лишений не способна решить проблемы, она лишь плодит новые, поэтому ваш Мехал может рассчитывать на нашу помощь.
   Сергей кивнул генералу, вскочил на коня и в сопровождении охраны направился в свою ставку. Уже три дня они выводили войска в Парнаду, из которой навстречу шли и ехали возвращающиеся на родину беженцы. Как ждали окончания этой войны, как надеялись на то, что за ней наступит долгий мир! А тут этот заговор. Он не так злился на вояк союза, сколько на заговорщиков. Для тех все сотхемцы не были людьми, а эти были своими и подло ударили в спину. Прощать такое было нельзя. Всем отрядам давалась команда двигаться в лагеря Ордага. С учетом того, что из-за потерь и сбежавших воинов Барни численность армий сократилась, места должно было хватить.
   - Ну что, полюбовались на нашу работу? - спросил вернувшегося герцога Парман.
   - Не стал я на нее любоваться, - ответил Сергей. - Я ее нанюхался. Сколько и чего они там чистили, я не знаю, но даже вблизи города дышать нечем. Твои парни просто звери. Надо же было полсотни человек уложили несколько тысяч! За такое одних орденов мало. Я думаю, нужно им еще выдать премию, скажем, по сотне золотых.
   - Я их обрадую при встрече, - пообещал генерал. - Золото им пригодится, особенно тем пяти дружинникам нашего патриция, которые остались в моем полку. Когда будем выходить?
   - Нас здесь сколько осталось? Тысячи полторы? Давай завтра с утра всех построим колонной, и вперед, а то как польет дня через три-четыре...
   - Наверное, в этом году дожди немного задержатся, - предположил Парман. - Обычно перед их началом чуть ли не за декаду облака затягивают все небо, а сейчас их почти нет.
   - Хорошо бы, - сказал Сергей. - К чему никак не могу привыкнуть, так это к грязи. Все-таки с дорогами буду что-то делать. Как подумаю, что еще по грязи тащиться в Барни, убил бы всех заговорщиков, и не по одному разу. Я все-таки надеюсь, что с ними разберутся барнийцы.
   Пока семь дней шли до Ордага, с неба не упало ни капли дождя, а на следующий день после прихода его как прорвало. Вчера пришли поздно вечером, и молодежь Сергей увидел только после завтрака, потому что по распоряжению Лишнея им и еду носили в комнаты.
   - И давно взаперти? - спросил он у сидевшей обнявшись парочки. - Я все понимаю, но с едой Джок перемудрил, могли бы есть и в трапезной. Вы, ребята, ничего лишнего не допускали?
   - Нет, милорд, - покраснев, ответил Камил.
   - Какой я тебе милорд, - вздохнул Сергей, - тем более теперь. Твой отец передал мне свои права, так что считай меня отцом, пока не займешь трон. Я его тебе, конечно, не заменю...
   - Спасибо, вам! - голос принца дрогнул. - Альда мне сказала то же самое почти теми же словами. Я этого никогда не забуду!
   - Очень плохо, когда человек теряет родителей, - сказал Сергей, садясь рядом и обнимая Камила за плечи. - Мы с Альдой это прекрасно знаем, знает и Лани, а теперь, к сожалению, узнал и ты. Вас сейчас еще сильнее потянет друг к другу, но вы не спешите, иначе можете разочароваться в том, что позже доставит радость. Мы вас и так поженим на год раньше, чем я хотел. А чтобы в голове не возникало дурных мыслей, человека нужно занять делом. Вот я вас обоих и займу, как только разберемся с твоим троном. Будете учиться управлять государством. Да-да, и ты тоже. Большая ошибка считать, что женщины не могут и не должны управлять королевством. Наглядный пример это Аглая или наша Альда. Жена - это самый близкий человек на свете, кому и доверять, как не ей. Счастлив король, имеющий разумную и опытную жену, которой можно доверить не только семью, но и королевство!
   - А что нужно для того чтобы управлять королевством? - спросила Лани.
   - В первую очередь научиться тратить деньги, - улыбнулся Сергей. - Я не шучу. Деньги - это основа всего. Вы можете попробовать заставить людей что-то делать даром, но из-под палки они всегда будут работать гораздо хуже, чем за оплату, даже если вы им говорите, что они работают на себя, и это действительно так. Денег не должно быть ни слишком много, ни слишком мало, их должно быть достаточно.
   - А почему плохо, когда их много? - опять спросила Лани.
   - Потому что тогда денег станет больше, чем товаров, а зачем вам деньги, если на них ничего нельзя купить? Цена товаров сразу начнет увеличиваться, а деньги - обесцениваться. Вот мы получили очень много золота из империи. Мне много чего нужно сделать и построить, но это золото я буду тратить постепенно и осторожно, и не только из-за экономии. Но всему этому вас будут учить другие. Обязательно доставим сюда из Барни какого-нибудь знатока законов. Законы в королевствах паршивые, и их нужно менять, но прежде чем давать новые законы, нужно хорошо изучить те, которые действуют сейчас. Выше носы, с сегодняшнего дня начнем вас выпускать, но пока только во дворце.
   Оставив повеселевших Камила с Лани, Сергей направился в свои комнаты, но на полпути к ним его перехватила Аглая, за спиной которой переминался непривычно смущенный Лишней.
   - Я уже думал, что разучился удивляться, - растерянно сказал Сергей, выслушав королеву. - Я, конечно, за вас рад и по-человечески понимаю. Меня и самого гнетут власть и ответственность, хотя уже не так сильно, как это было когда-то. Привык, наверное. Конечно, женщине, тем более одной, это перенести гораздо тяжелее. Но и бросать вот так всю тяжесть своей ноши на плечи сына это тоже не дело. Мне будет не хватать графа, но я согласен отпустить его до весны. Поезжайте вместе с ним и постарайтесь передать сыну как можно больше своего опыта. А на разговоры просто наплюйте. Это будет гораздо лучше для королевства и честнее по отношению к сыну. Только нужно дождаться возвращения Салана, ему и передадите службу.
  
  
  
   Глава 14
  
  
   - Когда думаешь выступить? - спросила Альда.
   - Подождем еще дней пять, - ответил Сергей. - Будет очень обидно, если мы попремся в такую погоду без всякой необходимости. Салан при любом исходе дела должен прислать гонца. Дожди еще теплые, хотя нет никакой радости в том, чтобы несколько дней ходить мокрым, но, пустив по тракту армию, мы превратим его в болото. Недаром у вас в это время никто никогда не воевал. Если с заговорщиками покончат без нас, я пойду в храм и закажу молебен!
   - Ты же не веришь в наших богов, - улыбнулась жена.
   - Все равно закажу. Слава всем богам, в которых я не верю, что у вас народ не страдает излишней религиозностью, но все равно нужно хоть иногда показываться в храмах, как это делали прежние герцоги. Джок говорил, что жрецы недовольны таким явным пренебрежением верой. Пока шли войны, они помалкивали, вот я и сделаю так, чтобы молчали и впредь.
   - А Аглая? Она уедет?
   - Она меня вчера поразила. И Джок тоже хорош. Ты о них знала?
   - Видела однажды, как он зашел к ней в спальню на ночь глядя.
   - Если бы мне раньше кто-нибудь такое сказал, ни за что бы не поверил. Они совершенно разные люди. Единственное, что их роднит - это отсутствие личной жизни. Они оба жили только интересами дела.
   - Ты неправ, - возразила Альда. - У них разные судьбы, но есть и общее. Оба немало пострадали и потеряли близких людей. Я рада за Джока, но мне его будет не хватать. Он у нас вроде члена семьи, ходит за всеми и опекает, как заботливая нянька.
   - Я очень надеюсь, что необходимость в такой опеке отпадет, - сказал Сергей. - Его служба будет работать и без него, а Салан не даст ей прийти в упадок. Да и уезжает он только на время. Я думаю, что лучше Джоку не ждать Салана, а сдать все дела Сатарди и ехать, пока дороги совсем не раскисли. Запрягут в карету шестерку лошадей и возьмут эскорт, а армию Дюже начнем выводить постепенно небольшими отрядами, снабжая всех палатками. Приедут, а потом кем-нибудь вернут для следующей партии. То же и по солдатам Барни. Вряд ли они захотят ждать в лагерях до зимы. Но это все только в том случае, если не придется идти в Барни. Войдите!
   - Милорд! - заглянул в приоткрытую дверь гостиной один из гвардейцев караула. - Сообщили, что к вам приехали из замка и ждут в большой гостиной.
   - Ты идешь? - поднимаясь с кресла, спросил Сергей жену.
   - Конечно! - ответила Альда. - Дай руку! Интереснее слушать твоего профессора, чем дождь за окнами.
   На этот раз профессор приехал не один, вместе с ним за столиками пили горячий чай инженер и деревенский кузнец.
   - Свен! - радостно воскликнула Альда. - Извините, господа, я рада видеть вас всех, но вы хоть приезжаете время от времени, а его я уже не помню, когда видела!
   - Спасибо на добром слове, госпожа! - ответил кузнец.
   Было видно, что он растроган таким искренним проявлением радости.
   - Приветствую всех, - в свою очередь поздоровался Сергей. - Я знал, что вы приедете сами, чтобы мне к вас не мотаться. Зря, проще было бы наоборот. Вы ведь приехали по делу? Тогда давайте пройдем в мой кабинет. Здесь удобно пить чай, а не заниматься делами. А потом вместе пообедаем. Что это у вас в мешке, Свен, подарок?
   - Можно сказать и так, - ответил за Свена профессор. - Даже не один подарок, а несколько. Но вы правы, милорд, лучше все смотреть у вас в кабинете, здесь для этого нет нормального стола. Разве что убрать эти вазы с косточками.
   - Что, опять все сливы съели? - заглянула в вазу Альда. - Не телохранительницы, а гусеницы какие-то. Мучаются весь день бездельем и лопают фрукты. А теперь еще Лани выпустили, так она из принципа ест до упора, чтобы не все им досталось. Надо будет сказать Дорну, чтобы слуги чаще докладывали фрукты.
   Они быстро прошли в кабинет и расселись вокруг стола.
   - Показывайте свои подарки, - сказал Сергей, убирая со стола бумаги. - Выкладывайте прямо сюда. Вы что, Марис, с ума сошли тащить сюда боевые ракеты?
   - Это пустые корпуса, милорд, - засмеялся Марис Кальва. - Начинки в них нет. Вот эта ракета летит на полторы тысячи шагов, а эта - на две с половиной.
   - Большая, - сказал Сергей, рассматривая полутораметровую ракету. - Как вы добились такой правильной формы? Прямо как на токарном станке точили!
   - На станке и делали, - сказал инженер. - Это все работа Свена и моего помощника Альбера Родвера. Расскажите сами, Свен.
   - Придумал Альбер, я ему только помогал, - сказал Свен. - Получилось сложно, зато корпуса делать легко. Я поставил за станок сына, так он их за день десятка два наточил. Сами заготовки сложнее делать, чем их обтачивать.
   - И что за станок? - спросил Сергей. - Вот лист бумаги и перо, наверное, проще будет нарисовать.
   - Вот в такой штуке крепим заготовку, - принялся объяснять кузнец, неловко водя пером по бумаге. - Внизу такая штука, на которую нужно жать ногой. Рычаги приводят во вращение этот шкив, а ремнем вращение передается заготовке. Самая сложная штука вот здесь. Это закрепленный резак, который можно двигать взад-вперед и пододвигать к заготовке.
   - Дальше можешь не объяснять, - сказал довольный Сергей. - Молодцы, сами додумались до токарного станка! Жаль, что пока на нем можно обрабатывать только дерево.
   - А что можно обрабатывать еще? - с интересом спросил кузнец.
   - На наших станках можно точить любые металлы, - сказал Сергей. - И не только на наших. В союзе королевств кто-то уже точит бронзу. Посмотри, здесь у меня лежит их игломет. Этот разряжен, так что бери спокойно. Видишь цилиндр, куда накачивается воздух? Сможешь ты такое сделать ковкой или отлить?
   - Отлить смогу, - ответил Свен, рассматривая оружие. - Но получится грубо. Точно точили, но как? Усилия ноги на это точно не хватит!
   - Нам еще пока много чего не хватит, - вздохнул Сергей. - Усилие - ерунда! Вращение можно получить и от падающей воды. Почему-то повсюду используются только ветряные мельницы, а водяных я не видел. А в них все очень просто. Берется небольшая речка или большой ручей и делается запруда. Когда вода заполнит плотину, она по желобу стекает через край и падает с высоты на лопатки вот такого колеса. Колесо вращается и крутит хоть жернова, хоть патрон твоего станка. Патрон - это та часть, в которой ты крепишь заготовку. Нужно для всех частей придумать названия, а то у тебя одни штуки.
   - Здорово! - сказал кузнец. - А почему мы не сможем обрабатывать металлы? Хотя бы те, что помягче?
   - Сначала нужно научиться делать подшипники, - объяснил Сергей. - При работе с металлами слишком велики нагрузки, и ваши деревянные валы и втулки мигом накроются. А как изготовить шарики я не знаю. Вроде бы их сначала штампуют из мягкого железа, потом обкатывают и в конце закаливают, но подробностей я не знаю. А еще нужно научиться делать винтовые подачи. Руками ты на резец давить не будешь. Может быть, со временем потихоньку все и сделаем. Надо будет как-нибудь собраться и мне вам рассказать все, что я знаю об обработке металлов. Если мы хоть на время закончили с войнами, можно будет заняться и этим, и многим другим. Ладно, я вас больше прерывать не буду, рассказывайте, Марис.
   - Тут не рассказывать, здесь показывать нужно, но - увы! - даже у нас из-за дождя мало что можно продемонстрировать. Долго мучились, прежде чем отработали смесь. Состав нашли быстро, но при хранении и транспортировке угольная пыль ссыпалась в одну часть ракеты, оставляя в другой почти чистый пироксилин. В результате получали пуффф! - инженер изобразил руками взрыв. - Потом догадались, как этого избежать. Смесь плотно набиваем в ракету, хорошо увлажняем и долго сушим. От отверстия в головную часть отказались, и подрыв динамитного заряда производим специальным взрывателем. Видите в носовой части отверстие? Вот сюда перед выстрелом вставляем трубку с нитроглицерином. Это дает подрыв при ударе во всех случаях, а малое количество нитроглицерина при осторожном обращении безопасно. А зажигательные и поджигать специально не нужно, они и так воспламеняются от остатков топливной смеси. Колб с кислотами и глицерином сюда не кладем. Слишком уж нерациональный расход кислоты. Динамитные заряды меньше по размеру и весу, но их обкладываем рубленым железом, поэтому в итоге все получается примерно одинаковым. Станок для стрельбы тоже разработали. Можно вести навесную стрельбу и стрелять прямой наводкой. Устройство изменения угла наклона ракеты имеет десять фиксированных положений. Из-за большой дальности стрельбы пока не решен вопрос наводки на цель. По кораблю в пределах видимости стрелять несложно, по городу тоже не промахнетесь, но, если нужно попасть в относительно небольшую цель, необходимо, чтобы кто-то сообщал результаты стрельбы, для внесения поправок. А как это сделать, я не представляю. Не будешь же пару лер бегать туда-сюда после каждого выстрела!
   - Можно сделать простой телефон, - задумался Сергей. - Батарею и угольный микрофон изготовить несложно. С наушником придется повозиться, но из тонкой золотой проволоки и его сделать можно. Но тащить провода на такое расстояние... Я читал про искровые передатчики, но что там и как, не знаю. Нужно думать. Неплохим выходом стали бы подзорные трубы. Я думаю, у нас уже можно попробовать такие сделать. Если смотреть с небольшой возвышенности или дерева в такую трубу, которая приближает все предметы раз в пять, уже можно корректировать стрельбу. Скажите нашим стеклодувам, чтобы взяли кварцевый песок почище, добавили соды и отлили стекла примерно такой формы. Если у них не получится правильная форма, можно будет поговорить с ювелирами. Если два таких стекла поместить в трубку, то все предметы будут видны увеличенными. Только кривизна стекол должна быть разной, а стекло очень прозрачным и хорошо полированным. Ладно, это не горит. Все наши работы основаны на селитре. Как сейчас обстоят дела с ее производством?
   - Селитры получаем много, - сказал профессор. - Сейчас на ее выпарке работают раза в три меньше людей, чем работало совсем недавно, но их достаточно, чтобы обеспечить наши потребности. Многие места с отходами уже выработали, но постоянно находятся новые. Я уже говорил, что выход селитры с тошнильниц небольшой? Это из-за избыточного увлажнения смеси. В более поздних закладках дело пойдет получше. А через год начнут поспевать те отвалы, которые делаются по вашему приказу в деревнях. Мы летом посылали людей проверять, что и как делается. Во многих местах не добавляли золы или смешивали старый навоз со свежим. Теперь все делают правильно. Очень интересные результаты опытов Сэда Ламера. Мы сделали шашки...
   - Извините за то, что перебиваю, - заглянул в дверь Рашт. - Господин граф просил передать, что прибыли люди, которых посылали в Барни. Они приводят себя в порядок и скоро будут здесь.
   - Наконец-то! - обрадовался Сергей. - Господа, придется нам на время прерваться. Я вас попрошу вернуться в гостиную, а после того как мы освободимся, пойдем обедать. После обеда договорим.
   Посланцы в Барни, которые пришли в сопровождении Лишнея минут через десять после ухода профессора и его команды, имели донельзя уставший вид. Даже волчарам графа дорога далась нелегко, из-за чего их обычный угрюмо-угрожающий вид сменился устало-безразличным.
   - Видно, как вас вымотала дорога, - сказал им Сергей. - Сейчас пойдете отдыхать. Салан, докладывай коротко и самое важное, остальное подробно расскажешь потом.
   - Все графы, кроме одного, ликвидированы. Этот последний сумел удрать и спрятаться на юге в родовом имении, - сказал Салан. - С помощью посланца Дюже удалось поднять против заговорщиков дворян столицы и столичный гарнизон. Мятежники разбежались, Герт Ольма, которого перед этим успели короновать, казнен.
   - Это не старший сын герцога Эдгара Ольма? - спросила Альда.
   - Он самый, миледи, ответил Салан. - Герцог был против затеи сына, поэтому умер за день до коронации. Кто виновник его смерти, я не знаю. Дворянское собрание столицы подтвердило свою верность династии Барни и принцу Камилу, а пока он отсутствует, наместником выбрали старого герцога Ингара Ронгарна. По моему мнению, очень порядочный человек. Его семья хоть и находится в родстве с королевским домом, на трон никогда не претендовала. Правда, он уже стар, но уцелели все вельможи короля Ива, так что ему самому не придется почти ничего делать.
   - Как умерла королева? - спросил Сергей.
   - Ее зарубили, когда она находилась в зимнем саду, а потом зачем-то отрубили руки и голову, и все это предъявили народу. Не знаю, чего этим пытались добиться, но вызвали только отвращение и гнев.
   - Чтобы никто не вздумал рассказывать подробности принцу, - предупредил Сергей. - Идите отдыхать, а подробно расскажете завтра. Завтра же вы, Салан, примите у графа его службу. Он нас покидает на длительный срок, и вам придется его заменить. Граф, задержитесь.
   - Вы хотите поговорить о нашем отъезде? - спросил Лишней, когда его люди покинули кабинет.
   - И о нем тоже. Я думаю, что вам следует выехать через пару дней. Чем позже вы это сделаете, тем труднее будет добираться. Поговорите с Аглаей. Основываясь на опыте Барни, Альда составила дополнение к союзному договору пока только для Дюже. Там гарантируется, что мы придем друг другу на помощь в случае попытки насильственного свержения династии. Это может уберечь от неприятностей ее сына.
   - Спасибо, милорд, она сама хотела вас просить о чем-то таком.
   - Пусть решит еще вопрос с отправкой армии. Я могу обеспечить палатками и отправить по частям ее кавалерию, а пехоту пока оставил бы в лагерях. Уж больно длительный и трудный переход. Пусть она выедет в лагеря и поговорит со своими. Если захотят уйти все, нам же будет меньше мороки. Я и воинам Барни предложу то же самое. Вон как льет за окнами, почти без перерыва. Хоть дождь пока и теплый, я бы на их месте остался.
   - Я поговорю.
   - Те, кого отправляли сопровождать золото, уже вернулись?
   - Только ездившие к Лантару, но до него и добираться ближе, чем до остальных. Тех, кто поехали к королю и Бенитару, ждем со дня на день.
   - Джок...
   - Что, милорд?
   - Будьте осторожны и берегите себя. В Дюже много интриганов и любят баловаться с ядами. И новый человек рядом с королевой никого не обрадует, тем более, если он чужой и с вашей биографией. А мы вас любим и очень не хотим потерять. Настоящие друзья очень редки, с ними даже на время расставаться тяжело. Может быть, возьмете с собой парочку волчар? Нам было бы немного спокойней.
   - Да, это не помешает, - ответил Лишней, смущенный словами герцога.
   - Милорд! - заглянул в кабинет секретарь. - К вам посланник короля Мехала барон Март Валер.
   - Я могу идти, милорд? - спросил Джок.
   - Да, - вздохнул Сергей. - И скажите барону, чтобы заходил.
   - Рад вас видеть, ваша светлость! - поприветствовал Сергея посланник. - Герцогиня, вы с каждым днем все красивее!
   - Я это знаю, - улыбнулась Альда. - А вот откуда это можете знать вы, когда вас целый месяц не было в Ордаге, да и я отсутствовала? А вы уже барон?
   - Да, его величество перед моим отъездом пожаловал мне этот титул. К сожалению, имения к титулу не прилагалось, но ведь не все же сразу?
   - Вы в такую погоду приехали только нас поприветствовать или есть дело? - спросил Сергей.
   - И то, и другое, милорд! - ответил Март. - Вы же знаете, как я к вам отношусь! Дело тоже есть, и дело приятное. Мой король передал, что просит забыть ему все то зло, что мы обрушили на Сандор в прошлой войне, и клянется за себя и за своего сына, что никогда больше при их жизни война не перешагнет наших границ! Он сердечно благодарен за оказанную помощь и передает это вам, миледи!
   Март вытащил из-за пояса красивый футляр из полированного дерева с инкрустацией и с поклоном протянул его Альде.
   - Какая прелесть! - воскликнула девушка при виде лежавшего на бархате футляра алмазного ожерелья.
   - Там еще такие же серьги, - сказал Март, довольный ее радостью.
   - Хочешь оказать услугу мужчине, доставь радость его женщине, - улыбнулся Сергей. - Так? Передайте королю мою благодарность.
   - С первой фразой, при всем к вам уважении, милорд, я не соглашусь, - ухмыльнулся Март. - Одного моего друга долго не было дома, а у него жена женщина красивая и немного ветреная. Так вот нашелся стервец, который в его отсутствие доставлял ей радость. Уверяю вас, что друг эту услугу не оценил, а сделал кавалера короче на голову. На то, чтобы сделать то же самое с супругой, у него не хватило духа.
   - Вам это не грозит, - улыбнулся Сергей. - Свою супругу вы возите с собой. Ладно, Март, расскажите, как устраняете последствия войны?
   - Очень много пролилось крови, - вздохнул барон. - Если не считать сожженной Мальдены, других разрушений нет. Загажены Барин и три десятка деревень, но их со временем очистим. А вот погибших никто не вернет. Мы и в прошлой войне потеряли немало, но в этой потери многократно больше. Не скоро еще женщины нарожают детей взамен погибших. Единственное, что можно считать пользой, это изменение наших отношений. И отношение к вам изменилось не только у королевского дома, весь народ стал относиться к соседям совсем иначе, а это дорогого стоит.
   - На моей родине есть поговорка, что друг познается в беде, - сказал Сергей. - И когда приходит большая беда, забываются все мелочные склоки. Мир огромен, и мы знаем лишь небольшую его часть. Если вдруг сюда вторгнется сильный народ, неся угрозу порабощения всем, вы еще будете против него воевать бок о бок с союзом. Что вы на меня смотрите с таким недоверием? Тот же Мехал сжег у нас больше людей, чем у вас истребил союз, а сейчас выражает благодарность и, я уверен, совершенно искренне. И мог ли я еще не так давно думать, что будет эта благодарность, и что я ее от него приму? Ладно, это все мысли, которыми лучше не забивать себе голову. Вы у нас сегодня не единственный гость, а время уже обеденное, поэтому приглашаю вас к столу. Пойдемте, захватим с собой остальных.
  
   - У меня это до сих пор не укладывается в голове, - сказал герцог Анджи Бенитар жене. - Приехали, вывалили гору золота и убрались восвояси, помахав мне рукой на прощание! Этот Аликсан точно ненормальный!
   - Все свои войны он выигрывает, - возразила жена. - И война с вторжением союза идет к концу. Мехал ест из его рук, Аглая разместилась в его дворце, как у себя дома, и, похоже, никуда не собирается уезжать, а Ив женит на его сестре своего наследника. Он богаче и сильнее всех остальных вместе взятых. И в чем же тогда, по-твоему, его ненормальность? В том, что он честно отдал тебе не очень-то нужную ему часть золота империи? Или все дело в том, что ты на его месте этого никогда бы не сделал?
   - Я думаю с ним сблизиться, - сказал Анджи, не отвечая жене. - Зимой, когда станут лучше дороги, я хочу туда съездить вместе с дочерью. Попрошу у него на время кого-нибудь из генералов. Нужно создавать нормальную армию. Деньги есть, оружия тоже достаточно, а насчет армии он мне сам говорил, так что должен помочь.
   - А дочь с собой зачем потянешь?
   - Как ты думаешь, останется равнодушным к прелестям нашей дочери хоть один мужчина? В свои шестнадцать лет она уже успела разбить немало сердец!
   - То, что она красавица, всем известно, - ответила жена. - Ну и что из этого? По слухам, жена Аликсана еще красивее, и он счастлив в браке. Или ты ее ему хочешь подсунуть второй женой? Так у нас этот обычай уже почти повсеместно забыт.
   - Нет, не второй, - герцог подошел к двери и проверил, что за ней никого нет. - Мне один дворянин уже давно сказал, что наша дочь очень похожа на герцогиню Альду. Вот я и послал в Ордаг одного художника проверить. Смотри, вот она!
   Герцог достал из внутреннего кармана небольшую дощечку с изображением очаровательной девушки.
   - Ты шутишь? - недоверчиво уставилась на него жена. - Это же наша Леста! Только такой прически она никогда на моей памяти не делала.
   - А теперь подумай, что будет, если с герцогиней случится несчастье, - зашептал герцог жене, - а Серг будет знать, что у нас есть такая же девушка? Говорят, что герцогиня очень умна, и у нее полно талантов, но и наша дочь далеко не дура и многое знает и умеет!
   - Родство душ... - начала жена.
   - Глупости! - отрезал муж. - Когда ты в кровати, меня интересует не твоя душа, а совсем другое!
   - Но герцогиня еще молода и, как говорят, совсем не болеет!
   - Есть такие люди, которые за золото могут организовать несчастный случай хоть кому.
   - Ты сошел с ума! - с ужасом уставилась на мужа герцогиня. - Если это откроется, ты погубишь нас всех! Аликсан никогда такого не простит! Жена - это самое дорогое, что у него есть! Как можно доверить свою судьбу и судьбу семьи наемным убийцам? У Аликсана за безопасность отвечает Мясник! Ты знаешь, сколько раз на нее уже покушались? Поклянись, что оставишь эти безумные планы!
   - Ну клянусь, убедила! - ответил герцог, пряча изображение Альды обратно в карман. - Там будет видно.
   Последнее было сказано очень тихо и не для жены.
  
   - Умные люди из поражений извлекают уроки и становятся только сильнее! - сказал король союза королевств Ольдар своему канцлеру Фрею Лоберу. - Мы натолкнулись за проливом на силу, и должны эту силу использовать. Последние три дня я беседовал с теми, кто вернулся. И, знаешь, кто мне рассказал наиболее интересные вещи? Не герцог и его генералы, а обычный ревнитель! Ну или не совсем обычный.
   - Этот-то как там оказался? - поинтересовался канцлер. - Герцог настаивал, чтобы в войске их не было, и ему пошли навстречу.
   - Это особый случай! - махнул рукой король. - Герцогу были нужны толмачи, а мы обучали языку только ревнителей. Так вот, этот парень за один только вечер узнал массу интересного. А все почему?
   - Ну и почему же? - спросил канцлер.
   - Потому что прекрасно знал язык и один вечер провел в лагере Аликсана. Конечно, там знали кто он, и языков не распускали. Никаких военных секретов он, разумеется, не узнал, но услышал, что на стороне Аликсана со своей дружиной воюет один из сыновей сенатора Лорана. И причина таких странных действий - нежные чувства, испытываемые им к находившейся в лагере жене Аликсана. Правда, сказавший это тут же добавил, что, как и многие, сам в нее влюблен, а патриций никаких поводов для обид своим поведением не давал.
   - Странные нравы, - сказал канцлер. - Император воюет с Сандором, а сынок сенатора воюет на стороне Сандора, пусть даже не против своих. У нас за такое всю семью пустили бы под нож.
   - Наш друг передал, что этого сынка сенатора думают направить в Сандор представителем императора. В правящих кругах империи пробудился интерес к соседям. Не исключено, что с ними начнут развивать отношения с целью вовлечь в военный союз. Тебе объяснять, против кого такой союз может быть направлен?
   - И что вы думаете делать?
   - Почему только думаю? Уже делаю. В службе ревнителей создан отдел, куда ввели всех, знающих язык королевств. Им передали наиболее интересных и перспективных пленных. Это и источник знаний о жизни за проливом, и возможные агенты. Пленники, если подойти с умом, могут не только ворочать весла на галерах или раздвигать ноги в веселых домах.
   - Вы хотите засылать за пролив наших людей? А цели? Оружие?
   - Не только. Их оружие - это только одна из целей, причем не самая главная. Наши люди должны будут сделать все возможное, для того чтобы вбить клин между империей и королевствами. Их союза нельзя допустить ни в коем случае. Есть и еще задача. Королевств четыре, и не может такого быть, чтобы между ними не было противоречий, на которых можно было бы сыграть. А если даже и нет, их можно создать. Люди всегда остаются людьми, а золота у нас достаточно. И сам Сандор это не монолитное государство, а земля четырех герцогов, одного из которых, причем даже не самого сильного, назвали королем. Вряд ли ему по душе такая куцая власть. Пока шла война все старались действовать вместе, понимая, чем грозит раздор. Но приходит мир, и единство начинает рассыпаться. А не начнет рассыпаться само, ему можно будет помочь. То, что у них по королевствам начнут шляться жители империи, нам на руку. Когда много чужих, нет такого подозрения, и нашим людям будет легче действовать. Я все-таки опасаюсь отправлять пленных, пусть пока учат наших людей, а там посмотрим.
   - Что будем делать с герцогом?
   - Пока ничего. Пусть занимается армией и устраняет выявленные слабые места. Я с ним тоже поговорил и уверен, что он во многом прав. Да и не так велика его вина. Оружия мы наделали, а опытных полководцев не было. Опыт, который приобрели наши генералы, - это большая ценность, и его обязательно нужно использовать.
  
   - Я хотел с тобой серьезно поговорить! - сказал сыну герцог Лантар. - В последнее время я почувствовал, что начал сильно слабеть. Я переложил на тебя многие из своих обязанностей, а сейчас хочу совсем уйти от дел, оставив их тебе. Лазони не возражает, если место канцлера займешь ты, но я бы не советовал.
   - Почему, отец?
   - Буду с тобой откровенен. Пост канцлера влиятелен и почетен в нормальном королевстве.
   - А у нас, значит, ненормальное? И кто в этом виноват?
   - Виноват Аликсан. Будучи самым сильным, он упорно прячется за чужие спины, отдавая корону другим, лишь бы только не носить ее самому.
   - Странная какая-то позиция. Я его неплохо знаю, и он мне нравится. Сильный и умный человек. Откуда тогда эта блажь?
   - Ум здесь ни при чем, это все воспитание. Он не хочет терять личную свободу, становясь королем, не замечая, что уже давно ее потерял, став герцогом. Иногда очень умные люди совершают странные и нелогичные поступки. Этот случай из таких. Пока это не страшно, поскольку Лазони и Аликсан подыгрывают друг другу. Аликсан всячески демонстрирует поддержку королю, а Лазони делает вид, что не замечает своей зависимости. Вот только так ли умны и выдержаны будут те, кто рано или поздно придут им на смену? А принц более самолюбив, чем его отец. Сейчас он пока ничего не решает, но Герт не вечен, и всегда найдутся люди у трона, которым захочется половить рыбку в мутной воде. Запомни сын, всегда и во всем держись Серга. Он силен и с каждым годом будет становиться еще сильнее! Сейчас я тебе скажу то, о чем не стоит распространяться другим. Аликсан не с другого материка, он из другого мира. Мира, который намного опередил наш в самых разных вещах. И во многом его успехи объясняются наличием знаний, которых больше нет ни у кого. Он вообще удивительный человек. В нем нет жажды власти и ни капли заносчивости, он очень добр, хоть и старается это скрывать, чтобы не сели на шею. Знаешь, почему на него вешались женщины, в том числе и твоя дочь? Они очень чуткие создания, и уж не знаю каким чувством улавливали исходящую от него доброту. Мужчины нашего мира совсем другие. Я себя злым не считаю, но никогда не стану делать добро, которое потом может выйти мне боком! А он делал и, что самое удивительное, ни от одного из спасенных им врагов не увидел зла и, скорее всего, никогда не увидит. И мне это непонятно. Настали нелегкие времена. Проснулись от спячки государства за проливом. Мы выиграли войны, опять же благодаря Аликсану, но это еще далеко не конец, это только начало! Аликсан умен и прекрасно понимает, насколько уязвимы все его начинания. Пока они завязаны лишь на него, поэтому он окружает себя людьми, способными защитить его близких и продолжить все начатые дела, если с ним вдруг что-то случится. Вспомни Рошти. Аликсан приехал к нему, сознавая грозящую опасность. У него были рычаги давления на короля, но у Рошти или у принца могли не выдержать нервы.
   - И что бы было?
   - Мы жили бы в королевстве, в котором правит королева Лани Аликсан, а наследнику Ива пришлось бы искать себе другую невесту. Генералы Серга наплевали бы на все законы, потому что они ему друзья и единомышленники, и воля герцога для них превыше всего остального. А сила уже тогда была на его стороне. Я думаю, что рано или поздно, хочет этого Серг или нет, но ему придется взять в свои руки все королевство, а может быть, и весь союз.
  
  
  
  
   Глава 15
  
  
   - После вашего выступления в Сенате, посланник, все только о вас и говорят! - сказал Северу сенатор Лорий Дортел, встретивший юношу на первом этаже дворца главы Сената Ладия и прицепившийся как репей. - И этот бал Ладий затеял из-за вас! Берегитесь теперь: здесь собрались все девицы на выданье. А вот и сам хозяин!
   - Рад, что вы откликнулись на наше приглашение и пришли! - сказал Северу подошедший Ладий. - Лорий, по-моему, вас кто-то искал. Идемте Север, я вас познакомлю с женой и дочерью.
   Он завладел рукой юноши и повлек его ко входу в парадный зал, оставив позади недовольного Лория. В зале их встретила музыка, в которую вплетались негромкие голоса двух сотен мужчин и женщин из лучших семейств столицы. Кое-где по полированному мраморному полу уже двигались в танце пары, но остальные пока только общались, отойдя к стенам, возле которых стояли высокие столики с фруктами, сладостями и напитками. Ладий подвел юношу к двум женщинам, которые о чем-то беседовали, лакомясь крупными ягодами позднего сормского винограда.
   - Леди, позвольте вас познакомить с нашим гостем! - сказал Ладий. - Север, это моя жена Лорна, а вот эта дама приходится мне сестрой. Зана, куда вы подевали Лиару?
   - Мы ее никуда не девали, - ответила вместо сестры жена. - Она сама куда-то подевалась со своей новой подружкой. Кажется, они убежали вон туда. Видишь, где собралось много девушек? Лучше оставь нам Севера и сходи туда сам, а то для одного героя там слишком много девиц. Боюсь, если он туда пойдет, мы его больше сегодня не увидим!
   Оставив юношу отвечать на вопросы женщин, Ладий ушел в указанном направлении и вскоре вернулся вместе с двумя молоденькими девушками. Одна из них была настоящей красавицей, вторая ничего особенного собой не представляла. Ну хорошая фигура, но в семьях патрициев, сотни лет выбиравших себе самых красивых женщин, такое давно стало нормой. Единственное, что в ней притягивало взгляд - это большие серые глаза, задумчивые и печальные. Ее можно было бы назвать привлекательной, но все портили широкие отцовские брови.
   - Познакомься, - сказал глава Сената. - Это моя дочь Лиара, а эту красотку она тебе представит сама. Дамы, пойдемте к семейству сенатора Родия, не будем мешать молодежи общаться.
   - Я Грайя! - сказала красавица, решившая представить себя сама. - Рада познакомиться с настоящим героем! Потанцуем? Ты не против, Лиа?
   - Идите, - ответила Лиара. - Я уже привыкла, что все предпочитают моих подружек.
   И улыбнулась Северу, заставив его на мгновение застыть на месте. Улыбка преобразила ее лицо, подарив понимание, почему ему стало тревожно при виде этой девушки. С ее лица на него смотрели глаза герцогини Альды! Он всматривался в ее лицо, забыв о протянувшей ему руки Грае и заставив Лиару залиться румянцем и в смущении опустить глаза.
   - Извините! - сказал он, отводя взгляд. - Просто вы похожи на одну девушку. Может, мы пока поговорим, а потанцуем позже?
   Не обращая внимания на недовольное лицо Грайи, он отвел девушек к столику, возле которого пока никого не было.
   - Кто из вас первой будет задавать вопросы? - спросил он. - Мне в последнее время их задают все, причем почти одни и те же.
   - Вы совершили это безумство из-за девушки? - робко спросила Лиара, заставив его застыть столбом.
   - Такого вопроса мне точно никто не задавал! - сказал он, немного придя в себя. - Почему вы так решили? И почему безумство?
   - А разве это нормально, ехать туда, где тебя держали в темнице, и воевать на стороне тех, с кем воевала империя? - спросила девушка, пытливо всматриваясь в лицо Севера, словно пытаясь в нем что-то найти. - Ведь вы могли вместо войны опять попасть в тюрьму, и ваша дружина вам ничем бы не помогла. По-моему, это безумный поступок. Мужчины все немного помешаны на войне, но не настолько же! Такое можно совершить только тогда, когда любишь, когда все, кроме любви, теряет прежний смысл! И вы какой-то грустный, несмотря на всю свою славу и то положение, которого достигли. Это из-за разлуки? Я права?
   - Вам никто не говорил, что вы удивительная? - спросил Север.
   - Нет, вы первый! - засмеялась Лиара. - К сожалению, я вообще мало кого интересую. Красоты нет, только положение отца. Но любая девушка мечтает не только о муже, но и о том, чтобы он стал для нее самым близким и родным... Лучше остаться одной, чем стать кому-то ступенькой для продвижения по службе! Ой, а куда делась Грайя? Я не заметила, как она ушла.
   - Я тоже не заметил, - признался Север. - Надеюсь, она на меня не обиделась.
   - У нее хватает поклонников! - махнула рукой девушка. - Вас она только присоединила бы к своей коллекции. Хотя - она лукаво улыбнулась - Грайя могла вам подарить волшебную ночь. Вот только из империи она с вами не уедет.
   - А вы бы уехали? - неожиданно для самого себя спросил Север.
   - Только если бы полюбила и почувствовала любовь к себе, - ответила Лиара. - За любимым я бы пошла куда угодно, а просто так не поехала бы: страшно! Скажите, Север, я на нее очень похожа? Только не спрашивайте, почему я так решила. Вы же искали в моем лице сходство? Нашли?
   - У вас ее глаза, - ответил он. - А если убрать высокую прическу и откинуть волосы на спину, сходства будет еще больше. Но внешностью сходство не ограничивается. Мне кажется, что вы и характерами похожи, хотя она была немного жестче и не чуралась воинских искусств.
   - Вы меня не видели на охоте! - сказала Лиара. - Очень люблю охотиться. У меня, кроме охоты и отцовской библиотеки, сейчас других увлечений нет. А кто она, Север? Или это секрет?
   - Я могу сказать, - ответил он, глядя ей в глаза, - но с условием, что вы никому не расскажете. Не то чтобы это было секретом, просто я не хочу, чтобы попусту трепали ее имя. Тем более что она замужем, меня не любит, да и вообще между нами ничего не было.
   - Обещаю! - сказала она. - Я вообще не из болтушек. Хотя после этого бала меня будут допрашивать с пристрастием, о чем это мы с вами столько болтали.
   - Это жена герцога Аликсана герцогиня Альда.
   - И вы ее любите, но в то же время ищите себе супругу!
   - Кто вам такое сказал? - опешил он. - Насчет супруги?
   - Все говорят, - пожала она плечами. - А в вашем возрасте завести семью давно пора. Можно, конечно, ходить и по веселым домам...
   - Давайте потанцуем, - предложил он, но к своему удивлению получил отказ.
   - Извините, Север, но я должна уйти! - решительно сказала девушка. - Вы мне очень нравитесь, но ваше сердце занято, а я не хочу разбивать свое! Вы здесь найдете немало тех, кто скрасит вам ночь, а мне этого мало!
   Она вздернула подбородок и направилась к одному из двух выходов из зала, оставив ошарашенного Севера, к которому сразу же устремились несколько девушек. С кем он провел вечер, в голове не отложилось. Сделав вид, что не замечает намеков насчет более тесного знакомства, и отклонив несколько прямых предложений наиболее настойчивых девиц, он поблагодарил хозяев и уехал домой раньше, чем закончился бал. Мать сразу же заметила, что с ним что-то не так.
   - Не скажешь, что произошло? - спросила она. - Какой-то у тебя потерянный вид после этого бала. Это не из-за девушки?
   - Как ты думаешь, - спросил он ее. - Можно ли любить двоих?
   - Некоторые любят, - ответила она. - Большинству достаточно одной. Когда-то у нас был обычай многоженства, но это было давно, еще до империи. А сейчас две жены в одном доме вряд ли уживутся. Что, кто-то зацепил? Если так, мой тебе совет - жениться и не маяться дурью. Красивых и желанных женщин может быть много, по-настоящему близкой и родной будет только одна. Исключения бывают, но они очень редки. Кто она?
   - Дочь Ладия Лиара. Но я еще ни в чем не уверен. Не знаю, как тебе сказать...
   - Не нужно ничего говорить. Вы не маленькие, поэтому разбирайтесь сами. Единственно скажу, что не слышала о ней ни одного плохого слова. И не из-за ее отца, у нас и дочерям императора все косточки перемыли. На мужчин не падкая, очень любит читать, и даже вроде сама писала стихи. Единственный недостаток - это страсть к охоте и хорошим лошадям. Но это здесь недостаток, а за проливом может попасть в число достоинств. Я буду довольна, если у вас все сладится.
  
   - Вы звали отец? - спросил принц.
   - Садись, хочу с тобой поговорить, - сказал Мехал. - Положение в королевстве сложное, мы очень много потеряли, поэтому всякое может случиться, особенно теперь, когда развезло дороги.
   - Я не понял, при чем здесь грязь на дорогах? - в недоумении спросил принц.
   - Аликсан пообещал, что прибудет лично, чтобы открутить головы тем, кто поднимет руку на династию, а пока дороги в таком состоянии, никто в здравом рассудке по ним армию не поведет.
   - Не ожидал от него такого, отец.
   - Думаешь, я ожидал? За последний год вся моя жизнь перевернулась. Еще мой отец завещал мне захватить сначала Сандор, а потом и всех остальных, и создать великое королевство, объединив наконец наш народ. Я сам всю жизнь был занят только этим. И что в итоге? Я залил Сандор кровью, ослабил свое королевство и потерпел поражение от врага, о котором и думать не мог! Если бы не Аликсан, нашего королевства уже не было бы.
   - Ты его продолжаешь ненавидеть?
   - Мне трудно тебе однозначно ответить на этот вопрос. С одной стороны, если бы не он, мы бы победили в той войне. Но, если учесть все, что произошло после, эта победа наверняка обернулась бы поражением. Мы не устояли бы против легионов империи и вторжения союза, и мне на помощь не пришли бы ни Барни, ни Дюже. Сейчас Аликсан самый сильный и среди герцогов Сандора, и среди королей наших королевств. Я его не понимал раньше, не понимаю и теперь. Другой на его месте уже давно надел бы на голову корону, а он ее отдал сначала Рошти, а потом Лазони. Когда он заставил убраться союз, ему ничего не мешало забрать у нас трон, а он вместо этого угрожает нашим противникам! После смерти Ива он мог присоединить королевство Барни к своим провинциям, а он носится с его сыном! То же самое и с Дюже. Аглая жила в его доме два месяца, а почти вся ее армия была в его лагерях. Будь на его месте я, Дюже бы уже было бы нашим. Понимаешь? С моей точки зрения, он просто ненормальный. Человек, раздающий короны и прощающий своих врагов направо и налево! Другому бы давно пришел конец, а этот только становится сильней и богаче! И конца этому не видно. Его жена заключила союзный договор, связавший наши королевства. Первой под ним стоит ее подпись, Лазони подписался уже потом. И гарантом этого договора выступает не Сандор, а сам Аликсан!
   - А если с ним что-нибудь случится, отец? Что тогда?
   - Меня этот вопрос тоже волновал. В нашу с ним последнюю встречу я его ему задал и получил ответ. Если герцога не станет, его место займет жена, и никто не посмеет вякнуть, что это против законов и правил, потому что на ее стороне будет сила, которой больше ни у кого нет! И все высшее дворянство ее поддержит, а армия принесет присягу и будет служить!
   - А что делать нам?
   - Сейчас скажу, для этого я тебя и позвал. Победы Аликсана могут иметь далеко идущие последствия. Мы единственные из всех королевств долгое время не просто торговали с империей, мы засылали туда своих людей и пытались купить кое-кого из местных. Сейчас таких связей почти не осталось, но свои результаты потраченные усилия и золото принесли. Мы лучше других знаем империю, знаем, чего от нее теперь можно ждать.
   - Ожидать? Ты думаешь, они опять начнут войну?
   - Какая война, сын? Они неожиданно обнаружили собственную слабость и силу соседей. Для тех, кто всех убеждал в собственной исключительности, это очень тяжело признать, но они признали и постараются все свести к собственной пользе. Когда-то империя уже один раз использовала Сандор для своей защиты, думаю, они это попробуют сделать еще раз. Усиление союза и его возможности стали для империи неприятным сюрпризом. Следует ожидать сближения с Сандором, а фактически с Аликсаном, с попыткой заключить союзный договор. Императору и Сенату придется пойти на уступки, иначе Аликсан с ними и разговаривать не станет.
   - А нам до этого какое дело? Ну легче станет торговать купцам, и расширят списки товаров...
   - Всегда рассматривай интересы всех сторон, учитывая их возможности! - наставительно сказал Мехал. - Тогда сможешь предугадать, кто как себя поведет и принять меры. Против кого замышляется договор? Правильно, против союза королевств. И что, ты думаешь, они будут спокойно ждать, пока их обложат со всех сторон, как медведя в берлоге? Там умные люди с большими возможностями. Очень долго они жили изолированно от других, но это время прошло. Они увезли от нас большой полон, и при желании вполне смогут использовать многих пленников для своих целей. Какая у них может быть цель?
   - Помешать заключить договор?
   - Это в первую очередь. Но еще они постараются нас всячески ослабить. Если ты окружен враждебными соседями, в их слабости твоя сила! Это основа политики. И ослаблять лучше всего чужими руками. Люди в своей массе - продажные твари, а золота в союзе много. Перессорь соседей между собой, и можешь жить спокойно. Вряд ли это у них получится с Аликсаном, но крови они у него могут попортить изрядно. А для нас ослабление Аликсана вредно. И потому, что он своей силой сдерживает аппетиты тех, кто за проливом, и потому, что только Аликсану в Сандоре мы с тобой можем полностью доверять. Лазони нам не станет помогать, даже если у него будет такая возможность, еще и попробует получить выгоду из нашего бедственного положения. Отсюда следует, что как бы мы с тобой ни относились к Сергу, ему надо помогать, и его следует держаться! Барни это понял первый, заключив брачный союз своего наследника с его сестрой. Жаль, она для тебя была бы прекрасной партией. Запомни на будущее, если появится такая возможность, свяжи своих детей браками с детьми Аликсана. А теперь давай поговорим о том, что можно сделать, чтобы укрепить свои позиции в Сандоре и помочь Аликсану. Об этом никто не знает, но после войны у нас в разных провинциях Сандора сохранились свои люди, которых можно будет использовать...
  
   - Как ты могла столько лет жить в этом гадючнике? - сочувственно сказал Джок, обнимая Аглаю. - За весь день пребывания в твоем дворце я не увидел ни одной порядочной физиономии. Ну или почти ни одной. Все-таки твой канцлер мерзавец только наполовину, а казначей - наполовину вор. Учитель твоего сына вроде порядочный человек, но он здесь ничего не решает. Вот в армии у тебя полный порядок!
   - Я тебя сегодня познакомлю со своим начальником службы безопасности, - пообещала Аглая. - Это будет полезно вам обоим.
   - С сыном говорила? - спросил Джок.
   - Мог бы и сам догадаться, что говорила по его круглым глазам.
   - Я его раньше не видел, - усмехнулся Джок. - Откуда мне знать, может, они у него такие от рождения? Вопросов не задавал?
   - Он пока переваривает сказанное. Вопросы появятся или к вечеру, или завтра. Завтра же я назначила большой прием. Там кое-что объявим. Здесь даже о договоре мало кто знает. Как тебе мой сын?
   - Не мерзавец и не дурак. Извини, но вот так, сходу я о нем больше ничего не скажу.
   - А вот ты ему понравился, пока он не услышал, кем ты для меня стал. А сейчас он просто в растерянности от всего, что я на него вывалила.
   - Невесту себе в твое отсутствие не подобрал?
   - Невесту я ему давно подобрала. Ей только двенадцать, а пока она растет, пусть тренируется на дворцовых шлюхах. И ему польза, и им приятно.
   - Теперь мне понятно, как ты здесь правила.
   - Женщине по-другому нельзя, - засмеялась Аглая. - Почувствуют слабину и мигом усядутся на шею, еще и ноги свесят.
   - Сами виноваты! - сказал Джок. - Я имею в виду ваших королей. Почему в самом маленьком королевстве герцогских родов больше, чем во всех остальных королевствах вместе взятых? Нет, причины мне объяснять не нужно. Дать что-то людям легко, попробуй их потом лишить законно полученного! А любой герцогский род это потенциальный кандидат на новую королевскую династию, если правящая по какой-то причине пресечется. А советы герцогов во всех королевствах в какой-то мере ограничивают власть короля. Разве что Мехал свой совет разогнал, но и он вынужден считаться с герцогскими родами. А попробуй добиться согласия, если этих родов три десятка!
   - Да все я понимаю! - начала злиться Аглая. - Но что ты от меня-то хочешь? Мне все это досталось в наследство от предков мужа. Вырезать их, что ли, без причины?
   - Хорошая мысль, - сказал Джок. - Только почему без причины? Вот решат они меня, скажем, отравить или случайно зарезать... Я, естественно, осерчаю. Мясник я или не мясник?
   - Перестань! - Аглая обняла Джока и прижалась к нему. - И в шутку чтобы я от тебя такого не слышала!
   - Ладно, не буду, - согласился Джок. - Но с этим все равно нужно что-то делать. В других королевствах высшее дворянство хотя бы служит, а у вас? Вся армия наемная, а вассалы со своими дружинами если когда и дерутся, то только друг с другом. Паразиты чистой воды и вечная угроза королевской власти. Поставить вместо них чиновников для сбора налогов...
   - Будешь высказывать такие идеи, точно зарежут. И тебя, и меня вместе с тобой! Что-нибудь поумнее предложить можешь?
   - Поумнее - это к Аликсану. Надо было мне в ваши дела вникнуть еще в Ордаге, тогда можно было бы спросить совета у герцога. Вы не пытались их привлекать к работе?
   - Герцогов - нет, а их отпрысков и муж пытался привлечь, и я сама. Гораздо меньше вреда, когда они вообще ничем не занимаются.
   - Давай об этом подумаем потом. Уже поздно и пора отдыхать. Ты решила или нет?
   - Да пошли они! - сказала Аглая. - Пусть думают, что хотят! Дай руку!
   Джок подал руку, на которую королева оперлась, и они прошествовали из большой гостиной королевского дворца мимо окаменевших гвардейцев в покои королевы.
   - Завтра мою личную жизнь будет обсуждать вся столица, - сердито сказала Аглая. - А через три дня узнает и вся провинция. Почему-то для слухов ни дожди, ни грязь на дорогах препятствием не являются. Ну и плевать!
   - Правильно, - поддержал Джок. - Аликсан так и сказал, чтобы плевали!
   - Я за тебя боюсь, - сказала Аглая. - Зря я тебя с собой взяла. Если с тобой что-нибудь случится, меня потом прозовут Аглаей Кровавой.
   Утром, еще до завтрака, воспользовавшись тем, что Джок ненадолго покинул комнаты королевы, к ней зашел канцлер.
   - Ваше величество! - начал он. - Разумно ли было выставлять свои чувства к графу на всеобщее обозрение?
   - Вообще-то, нас видели только пять гвардейцев караула, - задумчиво сказала Аглая. - Пожалуй, мне стоит подумать над тем, чтобы заменить гвардию наемными солдатами. Те, по крайней мере, не предают. А этот караул отволочь в пыточную к барону Рэдлу. Он мигом узнает, у кого из них длинный язык, а заодно его укоротит.
   - Что укоротит? - растерялся канцлер.
   - Можно укоротить язык, - пояснила королева. - А можно укоротить гвардейца на голову. Думаю, после этого желающих болтать поубавится! У вас есть что-то еще, граф? Тогда не смею вас задерживать. Надеюсь, вы будете присутствовать на утреннем приеме.
   Позавтракали в малой трапезной только вдвоем, несомненно, дав этим повод для очередной порции сплетен. Но самое главное произошло на королевском приеме, на который было приглашено все высшее дворянство столицы. Прием проводился в большом парадном зале, вмещавшем три сотни человек. Аглая вошла в зал вместе с сыном и Джоком через отдельный вход и прошла к трону по проходу, образовавшемуся между стеной и толпой дворян.
   - Приветствую своих подданных! - громко сказала королева. - Счастлива вам сообщить, что войны против империи и союза королевств закончились полной победой Сандора и части наших войск, принимавших в них участие! Снята угроза порабощения, висевшая над всеми нашими королевствами. Кроме того, между всеми королями заключен договор о военном союзе, который гарантирует, что при угрозе кому-нибудь одному, все остальные придут ему на помощь!
   - Дозвольте сказать, ваше величество! - поклонился пожилой дворянин в богато украшенной одежде, стоявший совсем рядом с троном. - Такой договор нас ко многому обязывает, и он должен быть утвержден советом герцогов. По моему мнению, нам вообще никто не может угрожать. Если империя нападает на Сандор или Сотхем, пусть они и защищаются! Я с самого начала был против вашего похода!
   - Ваше величество, кто этот гусь? - громко спросил Джок.
   - Это великий герцог Родней, - ответила Аглая. - У него всегда на все свое мнение.
   - Тогда позвольте мне объяснить вашим дворянам, что им, несомненно, будет полезно знать.
   - Пожалуйста, граф, - сказала Аглая. - Господа! Это граф Джок Лишней, первый советник герцога Аликсана!
   - Прежде всего хочу заметить, что собравшихся королей меньше всего интересовало мнение герцогских советов, особенно такого, как ваш, где великое герцогство милорда Роднея меньше моего графства. Теперь второй момент. Мне непонятно, почему на вас никто не может напасть. А мы, например, уже не считаемся? Или Барни, где совсем недавно чуть было не сменилась династия? Уверяю вас, что тот молодой человек, который на один день стал королем, был весьма честолюбивым, а ваше королевство у него под боком просто само напрашивается на то, чтобы его завоевали. О Сотхеме я уже не говорю: планы, которые были у Мехала, здесь должны быть известны всем! Некоторые в своей наглости, укрывшись за спинами родственных народов, почему-то думают, что за них должны проливать кровь другие. Это в буквальном смысле слова смертельно опасное заблуждение! Чтобы некоторые великие герцоги не считали себя слишком великими, скажу, что к договору составлено приложение, согласно которому герцог Аликсан является гарантом сохранения правящей династии Дюже. Сейчас объясню, что это для вас означает. Если, не приведи боги, с вашим королем или королевой что-нибудь случится, сюда придут войска Аликсана, которые сметут любое сопротивление и развесят всех виновных, невзирая на титулы. Если из династии никого не останется, вам будет назначен новый король из любой королевской семьи или наместник, если не найдется подходящей кандидатуры в короли. По закону право на коронацию имели изначальные герцогские роды. У вас их было всего три, а не тридцать, и по странному стечению обстоятельств ни один из этих трех родов не уцелел, поэтому и права на корону ни у кого из вас нет!
   - На каком основании вы смеете нам указывать, на что мы имеем право, а на что нет? - прошипел тоже богато разряженный дворянин.
   - Еще один герцог? - насмешливо спросил Джок. - У меня много прав, но, боюсь, вам они покажутся недостаточно весомыми, поэтому приведу только одно право - право силы! Если Аликсан с небольшой поддержкой союзников наголову разбил сто тысяч имперских легионеров, то ваши дружины он просто не заметит.
   - Вы нас намеренно оскорбляете, - сказал Джоку понравившийся ему дворянин. - Можете объяснить, почему?
   - Похоже, что вы нормальный человек, - сказал он дворянину, который улыбнулся данной ему характеристике, - поэтому я вам отвечу. Во всех королевствах, как это когда-то было и у вас, дворянство - это служивое сословие. В первую очередь дворяне служат в армии, своей кровью оплачивая в трудный час свои привилегии. У вас дворянство ничем, кроме сбора налогов, не занимается. Да и налоги они в основном собирают для себя, поскольку в королевскую казну почти ничего не попадает. Даже армию ваша королева по большей части содержит за счет сборов со своего домена. Вам подсказать, как называют тех, кто сами ничего никому не дают, а только потребляют?
   - В чем-то вы, может быть, и правы, - сказал все тот же дворянин. - Но вам не кажется, что это дело королевы? Не боитесь, что вас вызовут за оскорбление?
   - Нахожусь при исполнении обязанностей и лишен возможности отвечать на ваши вызовы запретом герцога, - сообщил Джок. - Я не собираюсь вмешиваться в ваши дела сверх того, что мне поручено. Здесь подвергли сомнению союзный договор, и я всего лишь поставил сомневающихся на место. Герцог Аликсан тоже не будет вмешиваться в ваши дела, пока выполняется союзный договор вместе с приложением.
   - Все, что я хотела до вас донести, вам уже известно! - сказала Аглая. - Добавлю только, что наша армия, которая находится в лагерях Ордага, будет переправлена в королевство до зимы. Говорю это для тех немногих из вас, чьи дети ушли в поход.
  
   - Как мне не хотелось браться за ваши дороги, но, видимо, придется! - сказал Сергей жене. - Те, у кого будет возможность круглый год нормально передвигаться по королевству и перевозить грузы, получат громадное преимущество перед остальными. Но строительство потребует больших затрат и растянется на десятки лет. Щебня мы сейчас с помощью динамита можем добыть столько, сколько нужно, но вот чем его скреплять?
   - А чем его скрепляли у вас? - спросила Альда.
   - Можно скреплять цементом, - сказал Сергей. - И я даже знаю, из чего его получают, но мы не сможем сделать отжиг. Можно просто известью, но в нее, по-моему, что-то добавляли, а что именно, я не знаю. Еще делали асфальт, но для него нужно найти гудрон. У нас он образовывался после перегонки нефти, но в малых количествах. Нужно искать выходы нефти, где этого гудрона может быть много. У нас на юге много болот. Там почти никто не живет, и местность слабо изучена. Как раз в таких местах у Лантара добывают нефть, почему бы ей не быть у нас? Зимой пошлем кого-нибудь из студентов на разведку.
   - А для чего ты разобрал игломет? - спросила Альда. - Что-то искал или просто смотрел, как его сделали?
   - И то, и другое. У меня было подозрение, что в поршнях для уплотнения используется резина. Так оно и оказалось.
   - Ничего не поняла, - сказала жена. - Объясни нормально.
   - В нашем мире есть такие деревья - гевеи. Здесь что-то подобное тоже должно быть. Если собрать их сок, то при застывании он образует упругую массу. Кажется, ее называют латекс. А если добавить в него порошок серы и нагреть, в результате получается резина. Это очень ценный материал, из которого много чего можно сделать. Гевея не переносит морозов, поэтому здесь ее не будет. А на побережье из-за моря морозов не бывает. Наверное, в союзе это дерево выращивают специально, но и в диком виде оно и на побережье должно где-то расти. Нужно только поискать или у нас, или в Сотхеме.
   - Милорд, к вам прибыл посланник короля Мехала! - сообщил гвардеец караула.
   - Пропустите! - приказал Сергей. - Наверняка барон прибежал по делу, потому что время для визитов не слишком подходящее.
   - Извините, что я в такое позднее время! - сказал вошедший Март Валер. - Милорд, вы не сможете переправить в империю одного человека?
   - Поздно, Март, - ответил Сергей. - Уже и дожди почти закончились, кто же в такое время суется в пролив?
   - Он не смог раньше добраться до Ордага! - с досадой сказал барон, - а король ему обещал помочь. Этот человек много сделал для подготовки армии.
   - А почему его не переправил ваш адмирал? - спросил Сергей. - Не потеряли бы столько времени.
   - Мы пока не рискнули отправлять даже купеческие корабли, - сказал Март. - Что уж говорить о военных. После поимки их агентов...
   - И кто же это, кому так обязан Мехал?
   - Это консул империи Лаций Савр. Тот самый, который победил кочевников. У него дома молодая жена, которая даже не знает, жив он или нет. Вы его еще сами прислали королю.
   - И хотел бы помочь, но не могу! - развел руками Сергей. - Давайте я его приючу до весны, а весной уже отправим. Он язык знает? Было бы любопытно пообщаться без посредников.
   - Говорит не хуже нас с вами. Ладно, пойду его огорчу и передам ваше предложение. Захочет - примет, нет - пусть устраивается в городе, денег ему дали много.
  
  
  
   Глава 16
  
  
   - Здравствуйте, Свен! - сказал Сергей вошедшему в кабинет кузнецу. - Первый раз вы ко мне пожаловали сами без Мариса или профессора. Случилось что?
   - Инженер занят, - смутился Свен, - а наш профессор малость захворал, так что я уж сегодня решил сам. Как раз вывозили снаряды, так я уж с обозом...
   - Полдня тащились с обозом, вместо того, чтобы взять карету? Свен, поймите, наконец, что вы для меня дороже многих других, и ваше время тоже дорого! Мне вас что, сделать бароном, чтобы избавить от стеснительности? Что ухмыляетесь, смешно? Вы один из главных людей в замке, у вас под началом два десятка мастеров, а вы по-прежнему стесняетесь требовать то, на что имеете право!
   - Следующий раз непременно приеду в карете, - пообещал кузнец.
   - Я у вас давно не был, - сказал Сергей. - Пишу и рисую целыми днями, а на другое времени не хватает. Как там новая кузница на конной тяге?
   Новую кузнецу на берегу реки неподалеку от замка начали строить еще летом, но до осени не успели закончить, поэтому все достраивали и оборудовали уже зимой. Рядом с кузницей поставили ворот, который должна была вращать четверка лошадей. Помощник инженера вместе со Свеном по наброскам Сергея два месяца сооружали небольшой механический молот, для которого и нужны были лошади.
   - Большая и просторная, - довольно сказал Свен. - Можно сразу использовать пять горнов. А молот работал прекрасно. Крицы им проковывать одно удовольствие. Только, как вы и говорили, его надолго не хватило, после восьмой проковки все разболталось.
   - Ничего у нас не выйдет без подшипников, - вздохнул Сергей. - Вы хотя бы в свой молот бронзовые втулки поставили, тогда бы он дольше продержался. Хотя и это тоже...
   - Так я по этому поводу и приехал! - сказал Свен, выкладывая из своего кармана на стол герцогу средних размеров подшипник непривычно желтого цвета.
   Сергей схватил грубовато сделанное изделие Свена и попробовал, как вращается втулка. К его радости вращение было легким, а сама втулка не болталась.
   - Бронзовый? - спросил он у кузнеца. - Шарики тоже из бронзы?
   - Нет, шарики железные, - ответил Свен. - И калили, как вы велели. Вот такие.
   Он опять полез в карман кожаных штанов и вытащил несколько шариков миллиметра четыре в диаметре. Внешне они ничем не отличались от тех, которыми Сергей когда-то стрелял из рогатки, разве что были тускло-серого цвета.
   - Как сделали? - спросил он.
   - Тяжело, - признался Свен. - Хороший шар можно скатать руками из глины или воска, вот я такой восковой и скатал. А потом облепил его нашей формовочной смесью, дал ей застыть и выплавил воск. В форму залили бронзу, а потом полдня доводили полученный шарик вручную и обкатывали. А дальше использовали ваши записи по штамповке. Раскалили две пластины и в каждую до половины вколотили шарик. Хотели сделать еще пару таких пластин, но шарик начал оплывать. Потом закалили формы и вытянули проволоку из мягкого железа чуть толще, чем размер шарика...
   - Дальше можешь не рассказывать, - прервал его Сергей. - Кольца как делали, литьем?
   - Литьем, - кивнул Свен. - По-другому пока никак. Выточили из дерева, сделали формы и отлили, а потом доводили вручную. С подгонкой вкладыша пришлось повозиться, но вроде все получилось.
   - Золотой получился подшипник, - сказал Сергей.
   - Так мы же их не на телеги делаем! - возразил Свен. - Сейчас точно так же делают несколько подшипников большего размера для нового молота, а такие пойдут для токарного станка. Когда сможем точить металлы, все выйдет лучше и быстрее! И винты сделаем.
   Он полез в свой безразмерный карман и на свет появился небольшой винт с накрученной на него гайкой.
   - Все по вашим рисункам, - пояснил он, вращая гайку. - Пока только из дерева, но придумаем, как сделать из металла.
   - Это кто же сделал такое чудо? - спросил Сергей, забрав из его рук винтовую пару. - Никогда не думал, что такое можно сделать руками.
   - Есть у нас мастер по древу, - пояснил Свен. - Он еще герцогине когда-то плечики делал для одежды. Сейчас у всех деревенских баб платья на таких висят и не мнутся. Я ему только заготовки выточил, все остальное он сделал уже сам.
   - Милорд, - заглянул в кабинет Рашт. - Прибыл гонец от герцога Бенитара. - Герцог сообщает, что заедет к нам завтра до обеда погостить вместе с дочерью.
   - А заранее сообщить не мог! - недовольно сказал Сергей. - Найди управляющего, пусть для них все подготовят, а завтра приготовят праздничный обед. Пойдемте, Свен, скоро уже начнут колотить в било, а пока навестите Альду, она будет рада вас видеть. И возьмите уже готовые листы. Эти для профессора, а вот эти для вас с инженером. Скажите профессору, пусть запряжет кого-нибудь из студентов сделать качественные чернила. Они головастые и что-нибудь придумают, а то мои - просто дрянь.
   - Интересно, для чего он через все королевство тянет с собой дочь, да еще зимой? - поздно вечером спросила Альда, когда они уже лежали в постели. - Был бы ты холост, тогда понятно. Говорят, что она у него красавица.
   - Мне одной красавицы хватит! - ответил Сергей, целуя ей шею.
   - Когда-то в нашем народе у мужчин могло быть и две жены, и три, - сказала Альда. - Религия этого не запрещает, да и обычаи тоже. Кое-где и сейчас берут двух жен, может быть, и Анджи свою дочь везет с той же целью?
   - Как привезет, так и увезет обратно, - сердито сказал Сергей. - Я ему не персидский шах!
   - А кто это? - заинтересовалась Альда.
   - В некоторых странах нашего мира у владык был обычай набирать себе много жен и наложниц. Все это сборище девиц называлось гаремом. Наложницы - это женщины для постельных утех, но без прав жены. Представила себе такой курятник?
   - Как же он с ними управлялся? - удивилась жена. - Или его хватало на многих?
   - Куда там, - засмеялся Сергей. - Обычный мужик. Он их обхаживал по очереди. А чтобы озверевшие жены не бросались на охранников, тем обрезали яйца.
   - Я бы так долго ждать не смогла. Я тоже чуть на стенку не лезла, когда тебя долго не было. Ты мне много задолжал, а сейчас, вместо того чтобы отдавать, заговариваешь зубы всякой ерундой!
   Герцог Бенитар прибыл во дворец через пару часов после того, как все позавтракали. У парадного подъезда остановилась карета, запряженная шестеркой лошадей, возле которой гарцевали на конях гвардейцы герцога.
   - Им не сказали, куда ехать? - спросил управляющего вышедший встречать гостей Сергей.
   - Сказали, милорд, - ответил Дорн. - Но моим людям ответили, что они должны проводить герцога и получить приказ от него.
   - Здравствуйте, Анжи! - приветливо улыбнулся Сергей вышедшему из кареты Бенитару. - Распорядитесь, чтобы ваши люди отвели лошадей в конюшни и устраивались в казармы. Где прячете дочь?
   - Вот она, Серг! - тоже назвал Сергея по имени герцог, помогая выйти из кареты хрупкой молодой девушке. - Моя дочь Алестая.
   - Приветствую вас, миледи! - сказал ей Сергей, сделавший над собой большое усилие, чтобы не показать того, насколько его поразило сходства гостьи с его женой. - Мы рады принять вас у себя, прошу пройти во дворец!
   Произнеся эти слова, он повернулся и первым направился через широко распахнутые двери к парадной лестнице, вынудив отца самому вести дочь под руку. На лестнице их встретила Альда, надевшая по случаю приезда гостей одно из лучших платьев. Она окинула взглядом поднимавшихся по ступенькам Анджи с Лестой и прикусила нижнюю губу при виде девушки.
   - Это моя жена и хозяйка дома! - представил ее Сергей. - Герцогиня Альда Аликсан!
   Глаза Лесты удивленно округлились. Одно дело, когда тебе говорят, что кто-то на тебя похож, а совсем другое - видеть своего двойника воочию. После того, как она по требованию отца изменила прическу, сходство стало почти абсолютным, разве что она была чуть моложе Альды.
   - Мне говорили, что они похожи, - сказал Анджи, - но я не думал, что настолько! Моя дочь очень любит ездить по гостям, поэтому упросила меня взять ее с собой посмотреть на героя войны и на его не менее героическую жену! Приветствую вас, миледи, вы очаровательны!
   - Спасибо за комплимент, милорд! - сказала Альда. - Рада видеть у нас и вас, и вашу дочь, которая так удивительно на меня похожа! Давайте пройдем наверх, где мы покажем вам ваши комнаты, а слуги принесут багаж. Для миледи Алистаи я сейчас пришлю служанку. А как только вы устроитесь и приведете себя в порядок, расположимся в гостиной и поговорим. Или, если не успеем, сделаем это после обеда.
   - Как думаешь, для чего они все это затеяли? - спросила Альда мужа, когда они отвели гостей в комнаты.
   - В то, что сказал Бенитар, ты не веришь?
   - Ни капли. Между мной и его дочерью очень большое сходство, но его еще специально усилили, сделав ей мою прическу. Такую челку женщины делают редко, к тому же видно, что она не привыкла к распущенным волосам, и они ей мешают. Нет никакого сомнения, что он привез сюда дочь с одной единственной целью - показать ее тебе. Ведь понравилась?
   - У нее твоя внешность, как она мне может не понравиться?
   - В версию о второй жене я не верю. Остается только один вывод. Скажи, Анджи умен?
   - Мне он особенно умным не показался, - сказал Сергей. - О каком выводе ты говоришь?
   - Очень для меня неприятном, - мрачно сказала Альда. - Ты его тоже сделал бы, если бы красота этой девчонки не ударила тебя по мозгам. Ведь ударила? Я понимаю, что ты меня любишь, и, пока я жива, другой женщины рядом с тобой не будет. И другие это тоже понимают. Расчет у нашего гостя неплох, плохо, что он привез дочь сюда, ему нужно было показать ее тебе якобы случайно в другом месте. Не хватило ума или терпения.
   - Мне твой вывод не нравится! - помрачнел Сергей. - Я не буду играть в дипломатию и предупрежу его прямо. Конечно, не сейчас, а позже. Посмотрим, как они станут себя вести, и что скажут.
   Обед был по-настоящему праздничным и прошел прекрасно. Бенитара посадили рядом с Сергеем с правой стороны, а Леста сидела рядом с Альдой.
   - Кто это грустный юноша в необычной одежде? - спросила девушка Альду, показав ей на Лация.
   - Это консул из империи, - ответила Альда. - Он попал в плен вскорости после свадьбы и уже давно не видел жены. А она даже не знает, жив он или нет. И отправить его домой раньше весны не получится, оттого он и печалится.
   - А рядом с ним?
   - Посланник короля Мехала барон Март Валер.
   - А почему он у вас, а не у короля?
   - Общие границы у него с нами, - пояснила Альда, - поэтому и решать все вопросы удобнее здесь. Это привилегия всех герцогских родов, чьи владения граничат с чужими королевствами.
   - Сестру вашего мужа и ее жениха нам представили, а что это за молодежь, которая опоздала к обеду?
   - Этот безалаберный молодой человек - мой приемный сын барон Алекс Буше, а девочка рядом с ним - его дама сердца баронесса Майя Газл.
   - Они похожи, - заметила гостья. - Как брат и сестра.
   Альда промолчала. Она и сама уже давно заметила, что дети, которые большую часть времени проводили в имении Газлов, своим поведением, чем дальше, тем больше во всем походили друг на друга, различаясь только внешне. Родителей они продолжали любить, но большой потребности общаться с ними не испытывали, им вполне хватало общества друг друга. Раньше ее это задевало, сейчас она уже смирилась. Лаше, которая уже полгода вынашивала второго ребенка и тяжело переносила беременность, было не до них.
   - А каково это - быть женой такого человека, как Серг? - тихо спросила Леста.
   - С ним бывает трудно, - ответила Альда, - а без него всегда плохо! На ваш вопрос очень трудно дать внятный ответ. У нас с мужем одна судьба на двоих. Она очень нелегкая и необычная, но ни на какую другую я бы ее не поменяла. А вы почему не замужем?
   - Я единственный ребенок в семье! - вздохнула Леста, - поэтому отцу придется временно завещать герцогство моему мужу, пока у меня не родится сын. А если будут одни девочки, герцогство отойдет в семью моего дяди. Отец не слазит с матери, но все без толку. Женщины в ее возрасте рожают редко. Я всю жизнь мечтала иметь сестру или брата, но ничего не получается. А теперь не столько я себе выбираю мужа, сколько отец подбирает отца моим будущим детям. Не знаю, чем он руководствуется, но ни один из тех, кто понравился мне, не подошел ему. И сюда меня зачем-то притащил. Говорил, что я должна понравиться герцогу. Я видела, что понравилась, да толку-то! Герцог женат, а вторых жен у нас давно никто не берет. Я рада с вами познакомиться, но можно было приехать и летом. Не вижу смысла в спешке и в том, чтобы мерзнуть в карете восемь дней. А еще ехать обратно.
   - Отец ее в свои планы не посвящал, - говорила Альда Сергею незадолго до ужина. - И молчать о причинах поездки почему-то не приказал, вот она мне все и выложила. Вообще-то, она девушка порядочная, мне понравилась. Так что, если со мной действительно что-нибудь случиться...
   - Я тебе случусь! - сказал Сергей, прижав ее к себе. - Она это не ты, а внешность для меня стоит не на первом, и даже не на втором, месте. Ты - это твоя душа, твой характер, мысли и поступки, твоя любовь ко мне, а уже после - твое тело, которое мне знакомо и любимо до последней родинки! И она тебя не заменит и никогда не даст мне то счастье, какое даешь ты! Я могу допустить, что она замечательная девушка, но мало ли их на свете, замечательных? А любимая и единственная это только ты! И я приложу все силы и отдам все на свете, включая свою жизнь, только чтобы ты жила!
   - Дурак! - улыбнувшись сквозь слезы, сказала она. - Зачем мне нужна жизнь, если в ней не будет тебя?
  
   - Три покушения за последний месяц! - кричала Аглая. - И я не могу ждать четвертого, которое может и удаться!
   - Зато у вас стало на одного герцога меньше, - постарался ее успокоить Джок. - И земли казненного вошли в твой домен. А мы с бароном Рэдлом очень осторожны!
   - Все, мое терпение иссякло! Я завтра же объявлю о том, что передаю королевство сыну и уезжаю с тобой в Сандор! Это на рыбалке хищную рыбу ловят на живца, а я не хочу рисковать жизнью любимого человека!
   - Вообще-то, твой сын готов к трону, - примирительно сказал Лишней, - так что можно и уехать. Хотя мы с бароном придумали неплохую комбинацию. В случае успеха этой рыбы можно будет наловить много, а твоему сыну будет легче править.
   - Все, я сказала! Я своему сыну всего достаточно оставляю. Много казны, большая преданная армия и надежные службы! Знал бы ты, с чего начинала я! Если он не справится, значит, я его плохо воспитала, и тогда пусть Аликсан здесь хоть всех вешает! Я устала, Джок! Устала от власти, от того, что каждый день трясусь за твою жизнь! Родители должны дать своим детям жизнь и помочь встать на ноги, и я все это сделала! Гробить свою жизнь из-за сына я не собираюсь. Ни он, ни его семья этого не оценят и не запомнят! Много я, выйдя замуж, думала о своих родителях? Я им была благодарна и даже в чем-то помогла, но все равно они были сами по себе, а я...
   - Успокойся, солнышко мое! - обнял ее Джок. - Как ты хочешь, так и сделаем. Объявишь - и уедем. И охрану с собой возьмем побольше. А то, я думаю, может найтись немало желающих устроить нам пышные проводы. Для принца действительно сделано очень многое, а с нашим отъездом ему, пожалуй, будет легче править, чем тебе сейчас.
   Сразу же после объявления об отречении Аглаи от трона в пользу сына, которое было встречено большинством собравшихся дворян с откровенным восторгом, они направились в храм, где стали мужем и женой.
   - Всего ожидала, только не такого откровенного ликования, - с обидой говорила Аглая, сидя на руках у мужа. - Мало я для них для всех сделала! Все-таки люди это неблагодарные скоты! Добро и на сто золотых рано или поздно все равно забудут, а обиды на медную монету будут помнить до конца жизни.
   - Многие думают, что смогут вить из твоего сына веревки, - пожав плечами, сказал Джок, - отсюда и радость. Им еще предстоит испытать разочарование, когда кто-нибудь попытается забраться ему на шею.
   То ли с ними побоялись связываться из-за сотни наемников, которых взяли с собой, то ли из-за страха перед Аликсаном, но они спокойно и без помех достигли границы королевства Дюже, пересекли ее и поехали дальше в Ордаг через провинцию Алар герцога Лантара.
  
   - И когда ты собираешься объявить о свадьбе? - спросила мать Севера. - Пропадаешь целыми днями у Ладия, задурил бедной девушке голову и для чего-то тянешь время. Что тебе еще нужно? Она тебя не любит?
   - Любит. Дело не в этом.
   - Вы пробовали друг друга? Вижу, что уже было. Что-то не так?
   - Все так, мама! Время тяну не я, его почему-то тянет Ладий. И сегодня я постараюсь выяснить, почему! Я ему уже говорил, что прошу отдать мне дочь. И Лиара выразила свое согласие.
   - Странно, - сказала мать. - Хоть ты и не наследник, но один из самых богатых и уважаемых людей в империи, и он это должен прекрасно понимать. Да и очереди женихов к его дочери не наблюдается.
   - Мама!
   - Что, мама? Я не хаю твою невесту, мне она нравится, я лишь говорю о том, что есть на самом деле. Ты, как жених, ему не можешь не нравиться. Значит, дело в чем-то другом. Может быть, он не хочет, чтобы его дочь уехала с тобой из империи?
   - Может быть. Только тогда непонятно, зачем он так рвался нас познакомить. В любом случае я с ним постараюсь сегодня поговорить и внести ясность.
   Северу не пришлось прикладывать усилия, чтобы вызвать Ладия на откровенный разговор: стоило ему появиться в доме главы Сената, как первый же попавшийся навстречу слуга сообщил, что его желает видеть сам хозяин.
   - Проходи и садись, где удобно, - сказал ему Ладий, когда Север переступил порог его гостиной. - Ты просил моего позволения на ваш брак, и я должен его тебе дать вопреки своему желанию.
   - Ничего не понял! - сказал удивленный Север. - Что со мной не так? И почему вы даете согласие, если не хотите меня видеть своим родственником?
   - Я тебе сказал, садись! Сейчас все объясню. Против тебя лично я не имею ничего. Ты мне нравишься, и ты завидный жених для любой невесты в империи! Храбрый и умелый воин, богат и родом из влиятельной семьи, собой хорош и, несмотря на молодые годы, уже успел прославиться. Дело не в тебе, а в том, что у тебя очень опасная миссия, а дочь рвется ехать с тобой, не желая прислушиваться к голосу разума! Она тебя любит больше жизни, а в таких случаях у женщин мозги отказывают напрочь!
   - Я не вижу в своем назначении ничего такого опасного. Конечно, в дороге всякое может случится, но я возьму с собой хорошую охрану, а плаванье по проливу...
   - Ты умный человек, но совершенно без опыта интриг, хоть и просидел больше года в разведке. Скажи, кому выгодна твоя миссия?
   - Я думаю, что в первую очередь она выгодна нам, - сказал Север. - Королевства за проливом тоже заинтересованы в укреплении связей с империей.
   - Кто-то заинтересован, а кто-то - нет! Королевство состоит из очень многих людей, у каждого из которых имеются свои интересы, часто диаметрально противоположные. И не все забыли прошедшую войну и простили нам все ее жертвы. Но это далеко не все. Ответь, кто заинтересован в провале твоей миссии, в том, чтобы вместо сотрудничества империя опять рассорилась с сильными соседями?
   - Союз?
   - Подумай сам и поймешь, что я прав. Сближение империи и королевств будет способствовать их усилению. Нужно это союзу? А если дело дойдет до военного союза, против кого, по-твоему, он будет направлен? В союзе много умных людей, которые прекрасно понимают пагубность дальнейшей изоляции. Во время войны они получили достаточно сведений о Сотхеме и захватили много пленных. Для начала это неплохая база. Имея такую базу, желание проводить свою политику в королевствах и много золота, можно многое сделать. Им нужно перессорить нас с Сандором, а убийство семьи посланника - это очень удобный повод для такой ссоры. Я люблю свою девочку и не хочу ей зла. Когда я вас знакомил, я еще не вник во все нюансы твоей миссии и был уверен, что дочь останется здесь. Я бы тебе отказал, но сегодня утром Лиара заявила, что выйдет за тебя замуж и вопреки моему желанию. Я не хочу ссориться ни с ней, ни с тобой. Будет потом что-то плохое или нет, а дочь я потеряю.
   - Наверное, вы правы, и опасность есть, - согласился Север, - но, на мой взгляд, она не так уж велика, особенно если о ней знать и принять меры. Я постараюсь быть осторожным, особенно в том, что будет касаться моей семьи.
   - Только на это и остается надеяться, - вздохнул Ладий. - Когда ты хочешь играть свадьбу?
  
   - У меня заложен нос, - сказал своим спутникам Сол Бильдо. - Эти пузыри чем-нибудь пахнут?
   - Нет, господин студент, - сказал ему один из трех рабочих экспедиции. - Я даже слабого запаха не чувствую.
   - Это хорошо! - сказал Сол. - Болотный газ должен попахивать. Разожгите кто-нибудь огонь, попробуем поджечь.
   Пузыри, выделяющиеся в нескольких местах на краю небольшого болота, вспыхивали с негромкими хлопками.
   - Прекрасно, - обрадовался студент. - Идем дальше. Газ - это хорошо, но нам нужно найти следы нефти.
   Он подошел к своему ишаку и, перекинув ногу через седло, уселся на укоризненно взглянувшее на него животное. До привала миновали еще два болота, в одном из которых тоже пузырился газ, но ни малейших следов нефти не обнаружили.
   - А горы уже не так далеко, - сказал проводник Фрол Дорин. - Наверное, и полсотни лер не будет. Не скажете, Сол, почему вы ищете свою смолу в воде?
   - В провинции Алар нефть поднимается со дна заболоченного озера, - ответил студент. - И битум достают из воды. В Сотхеме тоже есть такое место. А что, вы где-то видели нефть на суше?
   - На суше я нефти не видел, - сказал Фрол, - а вот что-то похожее на смолу в одном месте есть. Только для смолы его там слишком много. Мы идем почти в нужном направлении, завтра в середине дня нужно будет свернуть влево, а к вечеру точно дойдем. Там небольшая долина, которая вся завалена черными натеками. Ходить там неудобно, можно запросто поломать ноги. Но мы с вами посмотрим с края.
   - А жидкой нефти не видели?
   - Не видел. Но я ведь здесь не так уж много и хаживал. Здесь таких долин и болот, как блох на бродячей собаке. Постоянного населения нет, встречаются одни бродяги вроде меня, да и то редко. Может, и ваша нефть есть, только кому она здесь нужна?
   - Мне она нужна, - сказал студент, слезая со вздохнувшего с облегчением ишака, - и герцогу тоже. Найдем - всем выдаст премию, а Аликсан никогда жадным не был, так что всем есть смысл постараться.
   После ночлега и завтрака всухомятку все забрались на отдохнувших ишаков и отправились дальше. В полдень сварили обед, съели все приготовленное и свернули в нужном направлении. Вопреки обещаниям проводника, дотемна до нужного места дойти не успели и остановились на ночлег. А утром уже через пару лер пути вышли к нужной долине.
   - Настоящий битум! - сказал студент, подобрав под ногами черный камень. - А на изломе должен блестеть. Смотрите!
   Он ударил свою находку о лежавший тут же голыш, и она развалилась на несколько частей.
   - Это то, что нам нужно? - уточнил проводник и, получив утвердительный ответ, добавил: - Тогда пусть герцог готовит премию. Сейчас перевалим через этот холмик, и сами увидите.
   - Демона мне в задницу! - в восхищении выругался Сол. - Его здесь действительно... очень много!
   Открывшиеся их глазам дно некогда высохшего озера все было завалено отекшими черными полосами битума, похожими издали на тошнотворные черные кишки.
  
   - Где-то напротив нас на той стороне пролива находится союз. Если там водится ваше дерево, его здесь и нужно искать. Только далеко от побережья я бы удаляться не советовал, - проводник почесал заросшую физиономию и добавил: - Тут такие леса, что сгинуть легче легкого. И мельчают они только ближе к пустыне. А можно не лазить самим, а пройти берегом и спросить у ваших соотечественников. Они здесь уже не первый год живут, может быть, видели, что вам нужно.
   - Что за соотечественники? - удивился Сандр Лораш.
   - Это, господин барон, какой-то старый граф из Сандора. - Он все искал яйца демов и хотел получить малышей и приучить их к седлу.
   - Демов? - не поверил Сандр. - Что за бред!
   - Вот и мы так думали. А потом, когда купцам, да и нашему адмиралу, пришлось от войны укрываться в его бухте, оказалось, что у него уже есть маленькие демы. Страшные - жуть! А граф и его люди носятся с ними, как с детьми. От нашего короля приезжали, так граф ничего скрывать не стал. Показал, где искать яйца, и в своем песке дал проклюнуться. Так там сейчас, помимо графа и его людей, еще и люди короля с такими же страшилами, только малость поменьше.
   - А далеко туда идти?
   - Весной на корабле, или даже на лодке, доплыли бы быстро, а сейчас придется обходить непроходимые места, так что дойдем дней за пять. Чего вас, извиняюсь, понесло сюда зимой?
   - Хотели отправить весной, - счел возможным ответить барон, - а потом передумали и отправили зимой через границу, чтобы не терять время. Давай пойдем в сторону пустыни. Может, эти отшельники действительно встречали деревья с нужным соком. Они их здесь, наверное, много всяких валили. А то мы сами провозимся до следующей зимы.
   За время утомительного перехода до бухты графа постоянно делали надрезы на деревьях, но ничего нужного не нашли. В бухте сначала натолкнулись на сотхемских солдат, которые достали мечи и окружили пришельцев.
   - Кто такие и по какой надобности здесь? - сурово спросил лейтенант.
   - По указанию нашего короля веду вдоль побережья лейтенанта герцога Аликсана! - с гордостью сказал проводник, не испугавшись мечей. - О том у меня, господин офицер, имеется бумага. Извольте прочитать!
   - Оказывать содействие лейтенанту Сандора барону Сандру Лорашу в изучении растений нашего побережья и внутренних лесов, - прочитал лейтенант. - Подписано канцлером. Все верно. А здесь что делаете?
   - Хотим поспрашивать господина графа и его людей, - пояснил проводник. - Может быть, они видели то, что нам нужно. Уж больно трудно искать вдвоем.
   - Тогда ладно, - совсем успокоился сотхемский офицер. - Идите вон в тот высокий дом. Граф сейчас там. Только не пугайтесь.
   - Действительно, страшилы! - сказал Сандр, которого обступили уроды размером от крупной собаки до молодой лошади. Они с любопытством обнюхивали новых людей и скалились, демонстрируя великолепный набор треугольных зубов.
   - Идите сюда! - раздался из другого конца дома старческий голос. - Детишек не бойтесь. Они накормлены рыбой и вас не тронут. Главное это не делать угрожающих движений.
   - Я им стану угрожать только в невменяемом состоянии! - сказал Сандр, подходя к сидевшему в кресле старику.
   "Детишки" следовали за ним на некотором отдалении, видимо, в надежде, что он не послушает графа и проявит агрессивность.
   - Лейтенант герцога Аликсана барон Сандр Лораш, - представился Сандр. - Нахожусь в здешних краях по поручению герцога и с разрешения короля Сотхема. Хотел обратиться к вам, граф, за помощью, как к старожилу здешних мест и соотечественнику. Может быть, вы или ваши люди встречали в здешних краях дерево с соком, который при застывании дает упругую массу?
   - Есть такое, - подтвердил граф. - Пакостное дерево. Руки от его сока очистить легко, но вот одежду... Не знаю, для чего вам оно, но раз посланы Аликсаном, окажем вам всю возможную помощь. Вам этих деревьев много нужно нарубить?
  
  
  
   Глава 17
  
  
   - Джок! - Сергей выскочил из-за стола, подбежал к вошедшему Лишнею, обнял его, а потом отстранился, пытливо посмотрев в лицо. - Похудели и осунулись. Я рад, что вы приехали, хотя ваш приезд планировался на более позднее время. Что-то случилось? Садитесь и рассказывайте!
   - Значит, к договору отнеслись без восторга, - подвел он итог, выслушав Лишнея. - Что же, этого следовало ожидать, хотя большинство из них договор никак не затронет.
   - Они слишком долго жили в мире и не знают, что такое война, - сказал Джок. - Мы их не трогали, короли Барни - тоже, а с Сотхемом у них общей границы нет. Ладно, главное, что король прекрасно понимает ценность бумаг, которые мы ему оставили. Вас побаиваются, да и служба безопасности у него неплохо работает. А поскольку армии платит король, в Дюже нет силы, способной противостоять королевской власти. Хотя с их любовью к ядам и заговорам все может случиться. На меня там три раза покушались. Правда, я их специально провоцировал.
   - Недаром я не хотел вас туда отпускать! - сказал Сергей. - Хорошо, что все хорошо закончилось. Теперь мне понятно, почему вы уехали раньше. Аглая настояла?
   - Да, она. Мы выехали давно, но по пути заехали в столицу к Лантару. Аглая захотела проведать Ольду, поэтому мы там погостили восемь дней. Аленар совсем сдал, оставил должность канцлера и отдал герцогство сыну. Просил передать, что хочет приехать к вам погостить. Надолго.
   - А куда дели жену?
   - Отдыхает с дороги в моем городском доме.
   - Если хотите, я могу вам отдать бывшие герцогские покои, они со времени отъезда Андре пустуют. А вообще, нужно достраивать дворец. Жилых помещений уже не хватает, гостевых комнат - тоже, да и зал для балов и торжественных приемов давно уже нужен. Обещал Альде заняться, когда закончим воевать, теперь нужно выполнять обещанное. Внутренний двор очень большой, так что место, где строить, есть. Джок, вы чем собираетесь заниматься?
   - Пока об этом не думали. Жена хочет съездить в наше графство, посмотреть, что там и как. Я думаю это сделать до весны. Вроде успеваем. А что, Салан плохо работает?
   - Прекрасно работает Салан, дело в другом. Понимаете, я собрал четыре провинции, и ими нужно заниматься. На всех ключевых постах сидят верные мне люди, но они в своем большинстве люди военные и ничего, кроме военного дела, не знают. Пока шли войны, с этим можно было мириться, сейчас это уже нетерпимо и со временем может принести уйму проблем.
   - Хотите их заменить?
   - Нет, хочу дать им в помощь тех, кто сможет заниматься чем-то еще, кроме сбора налогов и военных вопросов.
   - А для чего, ведь большинству хватает и этого?
   - Хороший вы задали вопрос, Джок, - усмехнулся Сергей. - А что вообще нужно человеку для счастья? Если отбросить личные проблемы, которые каждый решает для себя сам, то ему нужен источник дохода для нормальной, зажиточной жизни, безопасность от войн и преступников, и чтобы его как можно меньше беспокоила власть. Ну и товаров нужно больше всяких и разных, чтобы не делать самому то, что проще купить. Так?
   - Хорошо сказали, я даже не знаю, что прибавить.
   - Зато я знаю, - вздохнул Сергей. - У нас люди лишены очень многого. Они этой ущербности своей жизни не понимают, потому что никакой другой не знают. Стоит большинству из них серьезно заболеть, и без лечения они обречены на жалкое существование или смерть. Какие уж тут радости жизни! А лечить их просто некому. В Ордаге всего пять врачей на весь город, и плату за свои услуги они берут такую... Да и лечение в большинстве случаев оставляет желать лучшего. Население поголовно неграмотное. Не могут ни почитать книгу, ни написать письма родным. Большинство горожан не может себе позволить поездку в другой город, потому что своего транспорта нет, наемный не ходит, а купцы ездят редко, и еще реже берут попутчиков. Дороги отвратительные, поэтому по ним возят в основном легкие и дорогие товары, например, ткани. Перечислять можно долго.
   - И вы это хотите изменить?
   - А вы не хотите?
   - Раньше я об этом просто не думал. Так было всегда. Пожалуй, многое было бы неплохо поменять, только как?
   - Я, в отличие от вас, знаю, что нужно делать, только это требует много времени и сил. И, главное, нужны умные и умелые люди, которые помогли бы все это сделать, один я со всеми своими знаниями не сделаю ничего. Мне, Джок, придется организовывать что-то вроде министерств, причем не обязательно в Ордаге. Например, морское министерство, которое помимо развития флота и борьбы с пиратством должно заниматься развитием прибрежных территорий, разместим в каком-нибудь из городов поблизости от портов. Нужны министерства геологии, дорожного строительства и ремесел.
   - А что это за геология? Никогда раньше такого слова не слышал.
   - А его в вашем языке и нет, это слово из моего мира. Это министерство будет заниматься поисками и использованием всего того полезного, что скрыто в недрах земли. Сейчас мы покупаем нефть в провинциях Лантаров, тратя на это золото. Недавно я посылал к горам одного из студентов. Так он мало того что нашел саму нефть, так еще и место, где очень много смолы. У нас с ее помощью делают твердые покрытия на дорогах, расплавляя и смешивая с песком и щебнем.
   - Хотите и здесь положить на дороги?
   - Нет, - поморщился Сергей. - Конечно, это было бы здорово, но уж больно затратно. Я думаю покрыть асфальтом только участок тракта от Ордага до замка. Мы его постоянно используем, а эта дорога гораздо хуже остальных. Потом в городе кое-где можно использовать асфальт и в самом замке. Вы давно в нем были?
   - Давно, года два назад.
   - Сейчас вы его не узнаете. Сам замок уже давно используется полностью. Места не хватает, несмотря на то что рядом построили много мастерских и складов. Сейчас строим дома для мастеров, их там уже под две сотни. Это место, Джок, будет центром моей будущей промышленности. Сейчас возле замка повсюду грязь, которую собираются мостить булыжниками, вот там асфальт в первую очередь и положим. Только нужно кое-где проложить гати, чтобы везти смолу от месторождения телегами. Иначе можно вывозить только мешками, а много так вывезешь?
   - Нефть и смола, а что еще?
   - То же железо. У нас две горные системы, где-нибудь руду найдем. И каменный уголь в Сакских горах находили. Если найдем способ очистить его от вредных примесей, сможем плавить железо, да и вообще увеличить его производство во много раз. Сейчас оно почти все идет только на оружие и доспехи.
   - А для чего оно еще нужно? - недоуменно спросил Джок. - Я понимаю, что из него делают и другие вещи, но очень немногие.
   - Это только потому, что его мало, и оно дорого. Вы когда-нибудь видели, чем крестьяне пашут землю? Я это убожество видел. Деревянная ковырялка, которая у некоторых окована железом. Хорошо, что здесь не бывает засух, а то при такой глубине посадки много бы вы собрали зерна! Дайте крестьянам нормальный стальной плуг, они вам в три раза больше земли распашут и завалят зерном! И в их хозяйствах освободятся рабочие руки, которые можно будет использовать на других работах. И плуг это только один пример, таких примеров я вам могу привести множество. У вас часто нет даже самых простых вещей, к которым я привык, даже гвозди почти повсеместно деревянные! А кроме железа нам нужно много меди и олова, хотя бы для строительства новых кораблей. Мы захватили только десяток, да купцы отдали мне свои боевые корабли, но нам этого мало. Правитель должен смотреть в будущее и видеть дальше остальных. Любому государству важно в своем развитии не отставать от соседей. А мы от союза во многом отстали. Посмотрите, как изготовлено их ручное оружие! Мы такое сможем сделать только единично, да и то только в том случае, если найдем латекс. И стоить это будет на вес золота. А они их наделали десятки тысяч! Пусть это делалось много лет, все равно в обработке металлов они идут впереди всех, а это опасное отставание! У нас много людей с золотыми руками и головами, с помощью которых я думаю в ближайшие годы построить самые простые станки. Они не просто облегчат труд, многое без них вообще нельзя сделать. Уже с помощью этих примитивный станков со временем можно будет сделать что-нибудь получше. Главное - собрать у себя больше грамотных и умных людей. Аленар так и не открыл Университет, а я ему об этом не напоминаю, потому что мне это выгодно. Я сейчас потихоньку переманиваю к себе профессоров, преподавателей и наиболее головастых студентов. Возле замка и для них собираются строить дома. Мне уже наших строителей не хватает, поэтому придется их везти из других городов, а лучше вывезти из чужих провинций.
   - Вы говорили о министерстве дорог. Зачем министерство, если смолу будем тратить только в городах? Дать подряд какому-нибудь толковому купцу...
   - Купцов я буду использовать, но за ними тоже нужно смотреть в оба глаза. Почти всех ничего, кроме собственной мошны, не волнует, и жуликов среди них полно. А дорогами заниматься будем, в первую очередь морским и западным трактами. Только все сделаем просто. Насыплем сверху смесь щебня и песка, польем и укатаем катками. Главное в такой дороге - это укатка. Чем плотнее все будет, тем дольше продержится. У нас укатывали железными катками огромного веса. Здесь ничего такого нет, но я кое-что придумал. Когда я впервые попал в этот мир, пришлось идти через лес с гигантскими деревьями. У многих из них почти круглые стволы в пять - шесть обхватов. Если вырезать такую чурку, убрать кору и сучья, а потом еще обжечь древесину, получится прекрасный каток. Эти деревья почти никогда не валят из-за того, что у них очень прочная древесина, да и пил нужного размера у лесорубов нет. Ну а мы их сделаем. Эту же породу использовали ваши предки для строительства мостов, только брали более молодые деревья. Я раньше как-то на мосты вообще не обращал внимания, пока не решил заняться дорогами. Стоят и ладно. А они, оказывается, стоят без ремонта по двести-триста лет. И это при том, что в сезон дождей большинство рек выходит из берегов. Дороги частенько размывает, а мостам ничего не делается, настолько надежно все сделано.
   - Все это потребует больших расходов, - заметил Джок, - особенно дороги. Быстро спустите все золото.
   - А я не собираюсь заниматься благотворительностью, - ответил Сергей. - Налоги собираются только на армию и управление. Еще небольшую часть удерживают магистраты на стражу в городах. Конечно, на развитие промышленности тратиться придется, но эти вложения со временем начнут приносить доходы. Посмотрите на эти стекла.
   - Любопытно, - сказал Джок, беря в руки несколько линз. - Что это такое?
   - Увеличительные стекла, - ответил Сергей. - С помощью подобных стекол можно будет делать устройство для рассмотрения далеко расположенных предметов. Правда, сделали не совсем то, что нужно, но ведь сделали! Но я вам их дал для другого. Посмотрите на качество стекла, а потом на стекла в моих окнах. Видите разницу?
   - Трудно не увидеть, - согласился Джок. - Эти стекляшки удивительно прозрачные.
   - Я хочу делать почти такое же прозрачное оконное стекло, причем предметы через него искажаться не будут. Мой отец сам из серебра на таких стеклах делал прекрасные зеркала. Я записал все, что запомнил, и передал в замок профессору. Надеюсь, у них все получится. Есть мысли по поводу стеклянной посуды, в том числе и из цветного стекла. А дороги... У вас нет дорожных сборов, да и смысла в оплате проезда нет. Если брать мало, то при том числе проезжающих, какое у нас сейчас, не оплатите даже труд сборщиков. А если брать много, или обойдут ваших сборщиков лесом, или в том же лесу их повесят. Да и за что платить? За грязь под ногами?
   - Хотите сказать, что если дороги будут хорошими, то за них с охотой будут платить?
   - Может, и без охоты, но заплатят. Людям будет ясно, за что с них берут деньги. Да и пользоваться такими дорогами будут гораздо больше, а поэтому и цену можно установить небольшую.
   - Я вижу, вы уже все продумали, - сказал Джок.
   - Все не продумаешь, - ответил Сергей. - Особенно когда думает один человек. Это пока только наметки. Поэтому мне и нужны умные люди со знанием жизни и опытом управления. Аглае я бы и министерство доверил, а вы у меня, если не забыли, числитесь Первым советником. Ни одного совета я от вас пока не услышал. Сейчас пойдем к жене, она вас расцелует, да и Лани будет рада вас видеть. Потом вместе пообедаем, и вернетесь к жене. На пятнадцать дней я вас отпускаю в ваше графство. Как раз получается, что с началом весны будете здесь. Тогда поговорим о делах более предметно. Аленар не говорил, когда собирается приехать?
   - Я его понял, что приедет, когда потеплеет. Он сейчас сильно мерзнет, поэтому не хочет пускаться в дорогу по холоду.
  
   Аленар не стал ждать тепла и приехал через три дня после приезда Джока с Аглаей.
   - Что же не дождались, пока потеплеет? - хлопотала Альда возле замерзшего с дороги герцога. - Сейчас принесут горячий чай, а скоро будем обедать.
   - Надо было тогда ехать с молодоженами, - пошутил Сергей, с жалостью посмотрев на сильно постаревшего Лантара.
   - Вот-вот, ждать хорошо тем, у кого впереди много времени, - сказал заметивший его взгляд Аленар, -