Ищенко Геннадий Владимирович: другие произведения.

Выброшенный в другой мир - правленый вариант

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
  • Аннотация:
    Обыкновенный четырнадцатилетний мальчишка попадает в зону старта звездолета чужих и оказывается выброшенным в точке их финиша – в мире во многом сходном с Землей. Мир Средневековья, куда попадает Сергей, отбрасывает не знающего языка подростка на дно общества. Ему предстоит нелегкий путь от трактирного мальчишки, занятого уборкой помоев и рубкой дров, до одного из самых могущественных людей королевства. Дочь провинциального барона вместе с отцом лишается имения из-за участия ее старшего брата в мятеже. Девушке предстоит пройти тяжелые испытания, прежде чем судьба сведет ее с пришельцем с Земли. Преодолевая опасности и стойко перенося потери, она борется за себя и за приемного сына, добиваясь богатства, высокого положения в обществе и любви.


   Ищенко Г.В. 2013 г
   anarhoret@mail.ru
  
  
   Выброшенный в другой мир
  
  
   Обыкновенный четырнадцатилетний мальчишка попадает в зону старта звездолета чужих и оказывается выброшенным в точке их финиша - в мире, во многом сходном с Землей. Мир Средневековья, куда попадает Сергей, отбрасывает не знающего языка подростка на дно общества. Ему предстоит нелегкий путь от трактирного мальчишки, занятого уборкой помоев и рубкой дров, до одного из самых могущественных людей королевства.
   Дочь провинциального барона вместе с отцом лишается имения из-за участия ее старшего брата в мятеже. Девушке предстоит пройти тяжелые испытания, прежде чем судьба сведет ее с пришельцем с Земли. Преодолевая опасности и стойко перенося потери, она борется за себя и за приемного сына, добиваясь богатства, высокого положения в обществе и любви.
  
  
   Если трудно читать один файл, по этому адресу он разбит на главы: http://www.proza.ru/avtor/anarhoret&book=26#26
  
  
   Часть 1
  
  
   Глава 1
  
  
   Войну старший лейтенант Алексей Трофимов закончил в Прибалтике в частях военной контрразведки "Смерш", гоняясь за "Лесными братьями". Отсюда его в июне сорок шестого года перевели в Киев, в третье управление МГБ, где он прослужил до пятьдесят четвертого года, после чего в звании капитана был переведен в Москву в центральный аппарат Комитета государственной безопасности. Постоянные реформы и чистки главного органа борьбы за безопасность страны привели к тому, что за последние несколько лет численность его центрального аппарата сократилась вдвое. Наверное, только этим и можно было объяснить такое везение.
   С работой у Алексея все сложилось нормально, а вот в личной жизни хронически не везло. Он даже имел на эту тему неприятный разговор с начальством. Не то чтобы Трофимов не нравился женщинам, наоборот, высокий и плечистый капитан с красивым мужественным лицом притягивал их, как магнит притягивает стрелку компаса. Вот только романа на службе не получилось, а несколько знакомств на стороне по разным причинам не дотянули до загса. Помог старый знакомый, полковник Олег Дмитриевич Синицин, служивший в Первом главном управлении.
   - Давай познакомлю с одной девушкой, - сказал он Алексею. - Она подруга моей дочери. Приехала с Урала, поступила в университет и сейчас учится на последнем курсе истфака. Умница и красавица. Дочь говорит, что ее после окончания учебы хотят оставить на кафедре. В выходные ничем не занят? Вот я и попрошу Олю ее привести.
   Это знакомство не походило на все остальные и закончилось свадьбой летом пятьдесят шестого года. Несмотря на усердные старания молодой супружеской пары, плодов их союза не было больше двух лет, и только весной пятьдесят девятого года Нина наконец забеременела. Сергей родился в срок, в феврале шестидесятого. Мальчик был крупный, и роды прошли тяжело. Отсидев три месяца в декретном отпуске, Нина определила сына в ясельную группу и с облегчением вышла на работу в университет. С работой ничего не получилось, потому что Сережа оказался очень болезненным мальчиком. Полгода Нина не вылезала из больничных, пока Алексей не положил этому конец, настояв на том, чтобы она бросила работу.
   - Я все понимаю, - сказал он жене, - но ты же видишь, что творится! Ребенок постоянно болеет, а ты не работаешь, а только числишься на работе. Придется посидеть с ним дома, пока не окрепнет.
   Это "пока" вылилось в четыре года, после чего жена опять забеременела и вопрос с работой был снят с повестки дня. А зимой шестьдесят пятого года для Алексея остановилось время: Нина умерла при родах дочери, которую медики тоже не смогли спасти.
   Два года Сереже пришлось походить в садик. В тех уже нечастых случаях, когда он болел, выручал Олег Дмитриевич Синицин, который получил звание генерал-майора и был отправлен на пенсию по состоянию здоровья. Выслуга у него была больше положенных двадцати лет, так что с пенсией новоиспеченного генерала не обидели, а то, что ему безделье было хуже смерти, медиков не волновало. Их больше беспокоили оставшиеся в его теле осколки гранаты. Сын с семьей жил в Новосибирске, а теперь вышла замуж и уехала на Украину дочь, поэтому Олег Дмитриевич и Вера Николаевна были рады возиться с мальчишкой, к которому искренне привязались.
   С выходом в школу начался новый этап в жизни Сергея. Все время проводивший среди взрослых домашний мальчик перестал болеть и получил в друзья целый класс из трех десятков мальчишек и девчонок. К сильному и умному Сергею липли все одноклассники. Он был крупнее и сильнее остальных мальчишек, но отличался редким добродушием и ни разу не попытался использовать против кого-нибудь из них свою силу. Учеба давалась без большого труда, оставляя много свободного времени, которое младший Трофимов проводил у Синициных. Ему было интересно со старым генералом. Тот знал много историй, от которых у Сергея замирало сердце. Помимо рассказов, его влекла коллекция холодного оружия, которую собрал Олег Дмитриевич.
   - Здесь каждый предмет имеет свою историю, - рассказывал генерал своему юному другу. - Кое-что я добыл сам, но большинство клинков подарили сослуживцы.
   - А этот? - спросил Сережа, показывая на черный с серебром кинжал, который он уже тайком вытаскивал из ножен. - Какая у него история?
   - Его мне вручили вместе со званием унтерштурмфюрера СС, - засмеялся Олег Дмитриевич. - Дело было в Штутгарте зимой тридцать девятого года. Правда, носил я его недолго, еле тогда унес ноги.
   - Я его смотрел, - признался мальчик. - Красивый. А по клинку что-то написано.
   - Там по-немецки написан очень красивый девиз, - объяснил генерал. - "Моя честь зовется верность". Понравился? Тогда я тебе его завещаю. Когда умру, жена отдаст.
   Прошло шесть лет. Сергей учился уже в седьмом классе, а отцу, который так больше и не женился, дали звание подполковника. Синицины сильно сдали, особенно Олег Дмитриевич. Сергей знал, как старик скучает и ждет его прихода, поэтому старался выкраивать время, урезая общение со школьными друзьями, чтобы хоть ненадолго заскочить к нему в гости. А в ноябре сердце старого чекиста не выдержало, и в мире стало на одного хорошего человека меньше. Во время похорон он был в школе, а придя в знакомую квартиру, застал лишь заплаканную, одетую в черное Веру Николаевну.
   - Олег просил меня в случае его смерти ничего тебе не говорить, - сказала она. - Он умер вчера утром. Комитет взял все на себя, поэтому обошлись без вскрытия и похоронили за один день. Возьми, это он оставил тебе. А это оформленное разрешение на хранение на имя твоего отца. Сережа, ты не оставляй меня одну, заходи хоть иногда!
   Он поцеловал мокрую соленую щеку, взял завернутый в ткань кинжал и большой конверт из плотной бумаги и ушел плакать домой. Нельзя было реветь перед убитой горем женщиной, хоть и очень хотелось. Сергей почти не помнил мать, а эта потеря была свежей и рождала тоску.
   - В этой голове, - похлопал как-то по своей голове Олег Дмитриевич, - скрыта масса интересных сюжетов. Сколько можно было бы написать романов! Вот только нет во мне писательского таланта, да и не разрешат об этом писать. Может быть, когда-нибудь потом...
   Не будет теперь никаких "потом". Пришла смерть, и от человека остались лишь подаренный кинжал и воспоминания немногих знавших его людей. Все мы иногда думаем о бренности существования. Этим вечером и Сергей думал о смерти, не подозревая, что скоро встретится с ней лицом к лицу, и лишь чудом эта встреча не станет для него последней.
   - Узнал? - спросил отец, который уже пришел с работы. - Это тот самый кинжал? Смотри, никуда его не носи. Если хочешь, его можно повесить в твоей спальне, но я бы не советовал. Лучше положи в ящик своего письменного стола.
   - Я буду брать его в лес, когда поедем за грибами, - ответил сын. - Возьми, это пакет с документами.
   - Зачем он в лесу? У нас в нем летом самый страшный зверь - заяц, а грибы удобнее срезать перочинным или кухонным ножом. Но если хочешь, можешь носить, только прикроешь одеждой, чтобы не пугать грибников.
   У сына с отцом сложились непростые отношения. Отец любил Сергея и старался, чтобы у мальчика было все, что ему необходимо или просто хотелось, но времени с ним проводил мало. Исключением были редкие летние поездки на машине одного из друзей отца в подмосковные леса за грибами. Но и там они почти сразу же расходились в разные стороны. Поначалу мальчик обижался и даже высказал эту обиду Синициным.
   - Не обижайся на него, - сказал тогда Олег Дмитриевич. - Дело в том, что ты слишком похож на свою маму. Твой отец женился поздно и любил ее так, как нечасто мужчина любит женщину. Она была для него всем, и я не думаю, что он теперь найдет себе другую. А ты для него как постоянное напоминание об этой утрате. Он тебя любит, но ему очень тяжело. Потерпи, время залечивает и не такие раны, да и ты вырастешь и еще изменишься внешне.
   Взрослые слова - слабое утешение для тринадцатилетнего мальчишки, каким он тогда был, поэтому старый генерал использовал свои связи и тем летом Сережа попал в "Артек". Этот пионерский лагерь был теперь самым светлым его воспоминанием. Там он впервые увидел море и влюбился в него раз и навсегда. Волей случая туда же попала и лучшая ученица их класса Лена Васильева. Он влюбился в море, а она - в него. Девочка оказалась настойчивой, поэтому уже в самом конце они даже поцеловались, хотя Сереже это было совершенно ненужно, и в щеку он ее поцеловал из жалости. Видеть, как плачет красавица Леночка, было выше его сил. Только зря он думал отделаться от нее одним поцелуем. После возвращения из лагеря Лена на месяц уехала вместе с родителями куда-то к родственникам, а когда они снова встретились уже в седьмом классе, предъявила на него права. Целовал? Значит обязан и дальше оказывать внимание! Хотя бы носить до дома портфель. Он и отнес один раз, а потом второй. В этот второй раз его встретили двое мальчишек, которые учились в их школе в восьмом классе.
   - Чтобы я тебя с ней больше не видел! - сказал ему Славка Демкин и для большей убедительности дал в глаз.
   Сделал он это зря. Если бы с Сергеем просто поговорили, он бы и так отстал от девчонки. Понятно, что не из страха бить битым, просто она была ему не нужна. Но ударов, да еще по морде, в семье Трофимовых не прощали. Поднявшись с земли, он подобрал оба портфеля, поставил их на лавочку и подошел к мальчишкам. Они не отличались в своем классе большим ростом и силой, но разница в целый год в их возрасте - это много, поэтому оба были выше Сергея и считали его сопляком, за что и поплатились. Оба были крепко биты, а Сергей обзавелся еще одним фингалом.
   - Ты похож на филина, - сказал дома отец. - Из-за чего дрались-то?
   - Из-за девчонки, - буркнул сын.
   - Надо же! - удивился Алексей. - У тебя есть девчонка, а я и не знал. Не рано? Не спешил бы ты с этим, честное слово. Твое от тебя никуда не уйдет.
   - Да не нужна она мне! - взорвался Сергей. - Подошли и врезали по морде! Что, подставлять опять? Или просить, чтобы не били?
   - Да нет, ты прав: на удар нужно отвечать ударом. Не хочешь походить ко мне на работу позаниматься? Умение за себя постоять лишним не будет.
   - Это боксом, что ли? Я его не люблю.
   - У нас занимаются боевым самбо, но тебе это мало подходит. У соседей есть майор Крутов, который любит в свободное время возиться с детьми. Он долгое время жил в Китае и Корее и нахватался там всякой экзотики. У него в группе шесть детей офицеров их управления, есть даже одна девочка. Если хочешь, я с ним поговорю, мне он не откажет.
   - Я этим двум набил морды без всяких занятий.
   - И сам при этом получил. А если бы занимался, то и свою бы, как ты выразился, морду сберег, и с ними разобрался бы без мордобоя. Кстати, мне идти в школу?
   - Еще не знаю, мы дрались не в школе. Может, до школы и не дойдет.
   До школы дошло. Во-первых, всем все растрепала сама Ленка, довольная тем, что из-за нее дрались трое мальчишек, а во-вторых, к директору пришла мать Славки Демкина и, потрясая выбитым зубом сына, устроила скандал. Ее муж был инструктором в МГК, поэтому она не стеснялась в выражениях. К чести директора, он быстро во всем разобрался. Выпроводив из своего кабинета допрошенных участников драки вместе с ее виновницей, он быстро охладил гнев Ларисы Петровны.
   - Я не буду заниматься этим делом и вам не советую, - сказал он ей. - Нетрудно доказать, что именно ваш сын был зачинщиком драки. И не нужно мне напоминать о вашем муже. Отец избитого вашим сыном мальчика служит в центральном аппарате КГБ и не по зубам вашему мужу. Это он может получить неприятности, если дело дойдет до разбирательств. Сын-хулиган не украсит личное дело партийного работника. Я настоятельно советую обратить внимание на его воспитание. Сейчас он устроил групповое избиение младшего, а что он выкинет, когда подрастет? Не все и не всегда можно замять.
   Несмотря на свои амбиции, Лариса Петровна не была дурой и поговорила с мужем. Выслушав ее, он снял ремень и отлупил сына, после чего объяснил, что если тот хоть раз посмеет задеть этого мальчишку...
   - Чешутся кулаки? - спросил он у плачущего навзрыд Славки. - Найди кого-нибудь из старшеклассников и дай ему в рыло! Только вначале проверь, кто его родители!
   На Совете дружины досталось всем, в том числе и Лене.
   - Вы должны клятвенно пообещать, что подобного впредь не повторится! - сказали проштрафившимся.
   - Я не буду давать такого обещания! - огрызнулся Сергей. - Если виноват, наказывайте, а я не собираюсь подставлять свою морду под кулаки. Я не начинал драку, а запрещать защищаться просто глупо!
   - Правильно ты им высказал, - сказал ему на следующий день один из приятелей. - Бросал бы ты водиться с Ленкой. Были бы вы старше, тогда хоть понятно, из-за чего драться, а сейчас все равно ничего нельзя, так что ты зря пострадал! И вообще, любовь она такая: сегодня любят тебя, а завтра другого. Лучше крепкая мужская дружба!
   С тех пор прошло больше года, но Сергей не подружился ни с одной из девчонок, хотя неоднократно получал от многих из них даже не намеки, а прямые предложения. И в тот вечер, когда он чуть не погиб, все тоже произошло из-за девушки. Мальчик возвращался домой от друга, у которого допоздна играли в шахматы, когда услышал отчаянный женский крик. Когда он завернул за угол, глазам открылась следующая картина. У тротуара стояла старая "Победа", к которой какой-то мужчина волоком тащил молодую девушку. Она пыталась ударить его ногой, но сама получила сильную оплеуху.
   - Ты что делаешь, гад! - закричал Сергей, бросаясь на помощь.
   Было видно, что насильник в первое мгновение испугался, но сразу же рассмотрел, что перед ним мальчишка, и, больше не обращая на него внимания, подтащил свою жертву к машине. Видя, что словами не поможешь, Сергей подскочил вплотную к мужчине и изо всех сил ударил его по лицу шахматами. Насильник выпустил свою жертву и схватился за ушибленное место. Девушка, которой вряд ли было больше семнадцати, проворно вскочила и припустила прочь.
   - Стой, сука! - бешено заорал мужчина вслед беглянке, а потом переключился на Сергея: - Ах ты, щенок! Убью, падла!
   А дальше мальчик уже ничего не помнил и пришел в себя только на больничной койке. Как он потом узнал, прежде чем скрыться, девушка рассказала водителям такси, что на соседней улице какой-то бандит убивает мальчишку. Они оставили одного следить за машинами, а остальные побежали в указанном направлении. Когда водители увидели скрючившегося на снегу мальчика и остервенело пинающего его ногами здоровенного мужика, они добавили прыти, завалили бандита на тротуар и так его отходили, что скорую помощь пришлось оказывать уже двоим. Прибывшие на место работники милиции сначала задержали и водителей, но позже, когда выяснились обстоятельства дела, их с извинениями отпустили.
   - Он, без сомнения, хотел убить мальчика, - говорил пожилой врач капитану милиции и приехавшему в больницу отцу Сергея. - У ребенка сломаны пять ребер и два пальца на левой руке, черепно-мозговая травма и множество ушибов. Хорошо, что преступника быстро остановили, но если бы не толстое пальто и свитер на мальчике и то, что у мужчины были войлочные ботинки, все могло закончиться гораздо хуже. Я и сейчас не уверен, что дело не кончится инвалидностью.
   К счастью, полученные побои прошли без последствий. В первые две недели Сергею запретили учиться из-за сотрясения мозга, а потом он еще месяц залечивал переломы дома. Ребра срослись быстро, но пальцы побаливали, даже когда сняли гипс. Хорошо еще, что это была левая рука. Все время болезни к Сергею постоянно бегали ребята из его класса. Они носили ему домашние задания и объясняли, если требовалось, новый материал, поэтому он не отстал в учебе и не пропустил этот год.
   - Что ты говорил насчет занятий? - спросил Сергей отца, перед тем как пойти в школу.
   - Созрел? - спросил Алексей. - А как себя чувствуешь? Ничего не беспокоит?
   - Нормально я себя чувствую, - ответил сын. - Немного ноют пальцы на левой руке, а в остальном все как прежде.
   - Завтра поговорю с тренером, - пообещал отец, - но заниматься пойдешь не раньше, чем вылечишь пальцы.
   К тренеру Сергей отправился только через месяц.
   - Наслышан о твоих подвигах, - сказал ему Игорь Павлович Крутов, которого мальчик нашел в спортзале Управления в компании шести учеников.
   Мальчишки были немного младше Сергея и года на три старше, но в них не было ничего примечательного. Понравилась Сергею единственная среди них девочка. Маленькая и стройная, примерно его возраста, с красивыми тонкими чертами лица и копной густых черных волос, забранных сзади в конский хвост, с нереально густыми ресницами вокруг больших серых глаз и упрямо вздернутым подбородком - она постоянно притягивала его взгляд.
   - Понравилась наша Светлана? - заметил его интерес тренер. - Вот я и сведу вас в поединке. Костюм принес? Иди переодеваться... Ты крупнее Светы и сильнее физически, - продолжил он, когда Сергей подошел, уже одетый в спортивный костюм, - но она у меня занимается второй год, а ты еще ничего не умеешь. Вот мы и посмотрим, в чью пользу закончится ваш поединок.
   Мальчик неуверенно встал на маты, раздумывая, за что ему хватать эту девчонку, чтобы не коснуться чего-нибудь лишнего. Света двинулась ему навстречу, а потом быстро упала на пол, закрутила тело и подсекла его ноги своими. Через несколько секунд Сергей уже лежал, уткнувшись лицом в мат с вывернутой в болевом захвате рукой.
   - Все понял? - спросил тренер. - Запомни, что ты еще долго не сравняешься силой с взрослым противником, но ловкость и быстрота тоже многого стоят. Если ты разучишь приемы так, что твое тело будет выполнять их без участия разума, получишь большое преимущество перед просто сильным, но не умеющим правильно драться человеком. А с пьяным сможешь делать все, что захочешь. Я пять лет изучал на востоке Кунг-Фу. Этот вид борьбы имеет много разных школ и подходит для детей лучше самбо. Но запомни самое главное. Чтобы овладеть любым видом борьбы, требуются годы упорных тренировок. Если ты только нахватался верхов, лучше, если есть такая возможность, просто дать деру. Занятия на секции проходят три раза в неделю, но, если хочешь быстро добиться реальных результатов, нужно еще каждый день хоть немного заниматься дома. Для начала я дам упражнения для растяжек и укрепления мышц. Постарайся не лениться, но и не переусердствуй. Если потянешь связки, потом придется долго их лечить. Я еще не отбил у тебя желание заниматься? Тогда даю первое упражнение...
   - Тебе Игорь Павлович не говорил, что в занятиях нужно соблюдать умеренность? - спросил отец через неделю, после того как сын первый раз ушел на занятия борьбой. - Куда это годится, столько заниматься?
   - Я хочу добиться результатов в исторически короткие сроки, - ответил Сергей, вспомнив слова тренера. - А с растяжками я очень осторожен, больше качаю мышцы.
   Через две недели его начали учить основным стойкам и элементам передвижения. Надо было отработать быстрый переход из стойки в стойку, научиться падениям и перекатам. Одновременно Сергей изучал все уязвимые точки на теле человека и многое другое, что нужно было знать, до того как приступить к изучению приемов. По совету Крутова он не прекратил занятия упражнениями для укрепления мышц, наоборот, увеличил нагрузки. Молодое тело быстро реагировало на издевательства, и уже к лету он набрал больше трех килограммов помимо того, что, по расчетам тренера, должно было прибавиться в результате взросления. Мышцы приобрели рельефность, и даже живот при напряжении становился плоским и твердым, как доска. До лета Сергей успел разучить только несколько блоков. В июне тренер ушел в отпуск, а в июле дали отпуск отцу и Трофимовы уехали в Хабаровск к его брату, который работал главным инженером на одном из предприятий города. В семье дяди было две красавицы-дочери, одна на три года старше Сергея, а вторая на год младше.
   - Ну ты и вырастил парня! - говорила отцу тетя. - Телом прямо Геракл. Я таких развитых мальчишек вообще никогда не видела, тем более в его возрасте. И лицом красив - весь в Нину. Жаль, что они с Лизой родственники. Смотри, как она к нему тянется. Какая могла бы получиться пара лет через пять!
   - Это он сам, - сказал ей отец. - Занимается спортом чуть ли не полдня. Я в его возрасте не был таким упертым. А девочки его пока не интересуют.
   Девочки впервые заинтересовали Сергея осенью. Поначалу восьмой класс ничем не отличался от седьмого, кроме списка предметов. Те же изнурительные, но приносящие удовлетворение, тренировки, те же уроки и тот же класс. Тренер увеличил ему нагрузки и основное внимание уделял отработке связок в учебных схватках со Светланой.
   - Это полезно вам обоим, - говорил он. - Ты намного сильнее, а она быстрее тебя. Вот и отрабатывайте свою технику друг на друге.
   Света знала, что нравится своему партнеру и бессовестно этим пользовалась. Когда она шла к нему танцующей походкой, демонстрируя некоторые отточенные дома перед зеркалом движения, у мальчишки пересыхало во рту и в голове начинало твориться такое, что начисто забывалось все Кунг-Фу. А сегодня он ее поборол. Правда, произошло это во сне. Света попыталась заехать ему с разворота ногой, но он поймал ее за лодыжку и бросил на маты, а потом сам навалился сверху. Сергей не мог выкручивать ее изящные руки, просто лежал на девчонке, сковывая ее движения. Он смотрел в полные обиды глаза, чувствовал под собой ее всю, а тело наливалось огнем.
   - Встань с меня, - попросила она, но просьба прозвучала как-то неубедительно.
   - Сейчас, - пообещал он и накрыл ее губы своими.
   Пробуждение было неприятным. Сладкие судороги стихли, а трусы были в скользкой гадости. Он знал достаточно, чтобы не перепугаться, и утром не стал скрывать произошедшего от отца.
   - Ты взрослеешь, сын, только и всего, - сказал Алексей. - Включи горячую воду и застирай. Не стоит оставлять такое домработнице. И будь осторожен в общении с девушками, ты уже сможешь зачать им ребенка. Мужчина из тебя пока никакой, но на это твоих способностей хватит.
   Сегодня секции не было, а на следующий день он подошел к тренеру и попросил поставить его в пару с кем-нибудь другим.
   - Света обидится, - предупредил Крутов.
   - Пусть обижается, - упрямо сказал Сергей. - Я не могу с ней бороться.
   - Ладно, - согласился Игорь Павлович. - Разбирайтесь сами. А ты становись в пару с Виталием.
   Когда человек чем-нибудь сильно занят, время ускоряет ход. Восьмой класс для Сергея пролетел незаметно.
   - Завтра уже лето, - сказала Света после занятий. - Наш тренер уматывает на какие-то соревнования, а потом идет в отпуск, так что занятий не будет два месяца. Школа тоже закончилась. Так получилось, что мы этим летом никуда не едем. А ты как проведешь лето?
   - Наверное, как обычно. Буду заниматься без тренера, читать книги, играть в шахматы, и несколько раз съездим за грибами.
   - Я тоже люблю собирать грибы. Возьмете?
   - Если тебя отпустят родители, то возьмем. У нас в машине всегда одно место свободное.
   - Сережа, я тебе правда нравлюсь?
   - А то ты не видишь, - ответил он. - Я рядом с тобой просто дурею.
   - Почем я знаю, может, это твое обычное состояние! - засмеялась она. - Наклонись, ты слишком высокий, а я маленькая. Не видишь, что я не достаю?
   Он послушно наклонился, а она обвила его шею руками и поцеловала в губы.
   - Наши прабабушки когда-то в четырнадцать уже были замужем, - вздохнула она, - а нам с тобой еще целых три года ничего нельзя, кроме поцелуев. У тебя есть авторучка? Подойдет и карандаш, давай сюда, я напишу тебе номер своего телефона.
  
   - Это какое-то чудо! - восторженно воскликнула Света. - Откуда оно здесь взялось?
   - Отец говорит, что на дне бьют ключи, а из озера выбегает ручей. Вон там, где растут ивы. Поэтому вода очень чистая и не застаивается. И ряски в нем совсем немного. А вот есть ли рыба, я не знаю.
   - Ее можно пить?
   - Без кипячения воду можно пить только из родников, здесь она хоть и прозрачная, но не такая чистая.
   - Сережа, а купаться в ней можно?
   - А ты попробуй рукой! - засмеялся он. - Еще только начало лета, может, к августу прогреется.
   - Красиво! - Света залюбовалась небольшим озерком, окруженным березами и ивами. - Очень романтичное место. Давай здесь поцелуемся? Только не так, как ты целовал утром, а по-настоящему!
   - Как по-настоящему? - не понял Сергей.
   - Мне подруга рассказывала, как нужно, а она узнала от старшей сестры. Подставь губы и приоткрой рот.
   Они не скоро оторвались друг от друга. За первым поцелуем последовал второй, потом третий...
   - Хватит! - охрипшим голосом сказал Сергей. - Я больше не могу!
   - У меня ноги подкашиваются, - тяжело дыша, отозвалась Света. - Но ты прав, мы так доцелуемся... Я сейчас вообще ничего не соображаю.
   Это было две недели назад, когда они слишком рано приехали в лес и на всю компанию не собрали и одного лукошка грибов. Сейчас грибов было много, но Сергей не горел желанием их собирать. Он брел по лесу, срезая только те, которые попадались под ноги. Подруга простыла, и о поездке в лес не могло быть и речи.
   Ноги сами принесли его на берег озера. Сначала он уставился на то место, где раньше была вода, потом перевел взгляд выше и обомлел. Метрах в двадцати над землей висел космический корабль. Большой приплюснутый волчок диаметром около тридцати метров, разделенный несколькими кольцами, одно из которых было с множеством мелких иллюминаторов, а в днище втягивалась, извиваясь как червяк, гибкая труба. Наверное, через нее и забрали воду. Внезапно все иллюминаторы вспыхнули ярким голубым светом, и кольцо, на котором они располагались, начало вращаться со все большей скоростью. Когда отдельные огни слились в сплошную голубую полосу, корабль исчез, а последовавший за этим сильный удар погасил сознание.
  
   "Как ты думаешь, этот дор уцелеет?" - мысленно спросил навигатор.
   "А тебе не все равно? - отозвался капитан. - Может выжить, если будет небольшой перепад. Вторая опорная планета похожа на эту, и на ней тоже много доров, хоть и меньше, чем здесь".
   "Очистить бы от них несколько планет на периферии, - позволил себе помечтать навигатор. - Нам не пришлось бы совершать столько прыжков".
   "Как бы тогда нас самих не вычистили, - ответил капитан. - Хватит мечтать, рассчитывай следующий прыжок".
  
  
   Глава 2
  
  
   Сознание возвращалось медленно, и некоторое время Сергей не мог понять, действительно ли то, что видят глаза, или это вызванный ударом бред. Он не сомневался в том, что удар был. Все тело болело не меньше, чем после избиения, а голова еще и сильно кружилась. Наверное, он опять получил сотрясение мозга, а ведь врачи предупреждали об опасности повторных сотрясений. Сергей с трудом приподнялся и сел. Тело отозвалось болью, но если он что-то и сломал, то только ребра, потому что ноги и руки были целы. Внешний вид поляны с озером разительно изменился. Окружавшие озеро березы росли вкривь и вкось, и на многих из них были обломаны ветви. На ивах вообще не осталось ветвей, а заглянув в чашу бывшего озера, Сергей увидел глубоко потрескавшуюся землю.
   "Здорово эти пришельцы по мне долбанули", - подумал мальчик, пытаясь подняться на ноги.
   Не сразу, но это получилось. Он подобрал ровную ветку и, опираясь на нее, пошел в том направлении, где должна была остаться автомашина. За березами рос ельник, точнее то, что от него осталось. Елкам досталось не меньше, чем березам: их выступавшие из земли корни были наполовину оборваны, да и почва местами так же потрескалась, как и дно озера. Пройдя шагов пятьдесят, Сергей остановился как вкопанный. Покореженный ельник закончился, а за ним сплошной стеной рос лес, подобного которому ему никогда не доводилось видеть. Похожие на сосны деревья с толщиной стволов под два метра вздымались на огромную высоту, полностью закрывая своими кронами небо.
   "Метров пятьдесят точно будут, - подумал он, осторожно запрокинув голову, чтобы не закружилась. - Но что же это такое?! Здесь же не было такого леса! И где это я очутился?"
   Немного постояв, вошел в полумрак леса, стараясь замечать направление по деревьям. Они росли далеко одно от другого и без подлеска, поэтому в таком лесу легко можно было проехать на легковой машине. Под ногами мягко пружинил толстый слой опавшей хвои, трещин в земле больше не было, и Сергей, которому стало заметно легче, постепенно втянулся в ходьбу, стараясь не думать о том, куда его занесло и на какое расстояние может простираться этот лес. Один раз он сделал привал и полежал, заложив руки за голову. Ночевать в лесу без костра не хотелось, поэтому, полежав с полчаса, мальчик продолжил путь. Звери не попадались, даже птицы свистели и орали где-то далеко наверху, но он все-таки заправил шведку в брюки, чтобы кинжал был под рукой.
   В тот день не удалось никуда выйти. Когда потемнело так, что уже нельзя было идти без риска разбить себе голову, Сергей сел, привалившись к одному из деревьев, зажал в руке кинжал и провалился в сон. Спал как убитый всю ночь. Пробуждение было неприятным. Никогда не пробовали спать сидя, да не час-два в мягком кресле, а всю ночь, прислонившись к дереву? Надо было лечь на хвою, но он побоялся. Может, это и глупо, но мальчику казалось, что лежа он будет более беззащитным и скорее подвергнется нападению. Размяться не получилось из-за боли от вчерашней встряски. Сергей пока не чувствовал голода, вот пить уже хотелось. С собой, кроме кинжала, были только складной нож с несколькими лезвиями и носовой платок. Удобрив напоследок землю под приютившим его деревом, двинулся дальше, надеясь, что вчера перед ночевкой не потерял направления.
   Постепенно лес начал меняться. Деревья были уже не такие огромные, и под ними стало заметно светлее, а когда он уже устал, в просвете между ветвей первый раз блеснуло солнце. Уже к вечеру, когда нестерпимо хотелось пить, Сергей услышал журчание воды и побежал на этот звук, цепляясь уставшими за день ногами за выступавшие из земли корни деревьев. Упав на колени на берегу большого ручья, он вволю напился холодной и удивительно вкусной воды, не думая о том, что в ней может плавать. После этого выбрал место, где было меньше корней, и улегся на хвойную подстилку. Пока Сергей брел по лесу, не зная, удастся ли из него выбраться, он гнал от себя тревожные мысли о том, что место, в которое он попал, - это навсегда. Ему было все равно, с чем довелось встретиться у лесного озера. Космический корабль или машина времени, как у Уэллса, - какая разница? В обоих случаях он безвозвратно потерял двух самых дорогих для него людей. Сергею было жаль отца, и он со страхом думал о том, как его исчезновение перенесет Света, но себя было жальче. Он потерял вообще все. Мальчик лежал и плакал по отцу и утраченной любви. Молодых такие потери жалят сильнее, но если у них хватает ума не сводить счеты с жизнью, впоследствии эти раны затягиваются не в пример легче, чем в более старшем возрасте. Наплакавшись, он уснул, забыв даже вытащить кинжал. К счастью, то ли здесь не было крупных хищников, то ли они не захотели связываться с людьми, даже такими маленькими, но его до утра никто не загрыз и не покусал, кроме комаров, которые налетели со стороны ручья и не дали нормально доспать. Отмахиваясь от кровососов, он опять вволю напился, на время заглушив голод, и пошел вдоль ручья по течению воды. Все ручьи впадают в реки, а реки - в моря. Это аксиома, а о том, что этот ручей может впадать в болото, Сергей старался не думать. Через полчаса он дошел и до реки. Шириной шагов в десять, она медленно несла мутную, почти черную воду. Ее не только не хотелось пить, ему было неприятно и немного страшно в нее залезать. Вернувшись к ручью, Сергей напился впрок, в очередной раз пожалев, что не взял в поездку алюминиевую флягу - непременную спутницу их походов в лес. В этот раз он о ней забыл, занятый мыслями о Светлане. Подаренные отцом часы после встряски не работали, но Сергей решил оставить их на случай, если придется зажечь костер. Стекло было достаточно выпуклое, чтобы с водой сыграть роль лупы. Время приходилось определять на глазок по солнцу, уже прекрасно видимому через редеющие кроны деревьев, которые по высоте и в подметки не годились гигантам из первого леса. Время уже перевалило за полдень, и Сергея, помимо голода, опять начала донимать жажда, когда он впервые столкнулся со свидетельством того, что на этой земле не один. Оно предстало перед мальчиком в виде проселочной дороги и переброшенного через реку моста. Кто-то срубил четыре здоровенных ствола, слегка обтесал их сверху топором и уложил рядом одно к одному. С одного бока непонятно для чего пристроили деревянный поручень. По мнению мальчика, через мост шириной больше двух метров можно было перейти с закрытыми глазами. Перебравшись на ту сторону реки, он пошел по дороге. Раз есть дорога, должны быть и люди или те, кто здесь вместо них. Прежде чем что-то решать, нужно было узнать об этом мире хоть что-то еще, кроме того, что в нем тоже текут реки и растут деревья.
   Через час лес начал редеть, появились вырубки, которые становились все обширнее, пока не сменились небольшими полями с пшеницей или чем-то на нее похожим. Вскоре Сергей уже шагал вдоль деревни, почти не отличавшейся от той, в которую один раз приезжали к отцу мамы. Те же покрытые соломой избы, тот же плетень вдоль дороги, и точно так же гавкали собаки и мычали коровы. И пахло очень похоже - дымом, навозом и свежескошенной травой. В одном из дворов он увидел молодую симпатичную женщину, одетую во что-то напоминающее сарафан, только длинной почти до щиколоток.
   Вздохнув с облегчением, Сергей попросил у нее попить, а когда его не поняли, повторил свою просьбу жестами. Женщина кивнула, поставила деревянную бадью с водой на крыльцо и скрылась в доме. Почти тотчас же она вышла обратно, поспешила к плетню и с поклоном подала ему глиняную кружку с парным молоком. Выпив его мелкими глотками, мальчик вернул кружку и тоже с благодарностью кивнул, понимая, что благодарить словами бесполезно. Его кивок вызвал недоумение, а кинжал на боку - беспокойство и тревогу. Чувствуя блаженную сытость, он пошел дальше, думая о том, что делать с кинжалом. Если оружие вызывает у людей опасения, его нельзя держать на виду. Немного подумав, Сергей нашел выход. Старые, но еще очень неплохие брюки, которые он надевал для поездок в лес, прекрасно держались без ремня, поэтому ремень отправился под них прямо на майку, а прикрепленные к нему ножны с кинжалом прикрывались заправленной в штаны шведкой. Пояс немного давил, зато теперь не было видно кинжала, а при необходимости его было нетрудно достать, просто вытащив из штанов рубашку.
   В конце деревни стоял большой одноэтажный дом, из открытых дверей которого так аппетитно пахло жареным мясом, что, несмотря на выпитое молоко, рот Сергея мигом наполнился слюной. Рядом с дверьми стояла длинная коновязь, к которой были привязаны пять лошадей с седлами вполне земного вида. Все виденное Сергеем говорило о том, что здешнее общество отстало в развитии от его собственного, хотя... Когда он три года назад был в деревне деда, там совсем недавно провели электричество, а газом не пахло даже в далекой перспективе. Да и дорога, которая шла через деревню, была ничуть не лучше этой. В дожди по ней можно было проехать только на тракторе. Но в деревне деда у многих были велосипеды, а у некоторых и мотоциклы, а здесь он не видел никакого транспорта, кроме верховых лошадей и двух запряженных конями телег. Обойдя заведение, которое он про себя окрестил трактиром, Сергей увидел на внутреннем дворе много пиленых чурок и большой колун. Решение созрело мгновенно. Раз нет ничего в обмен на еду, ее нужно заработать. Не зная языка, мальчик решил притвориться немым. Может, отнесутся с большим сочувствием и не будут такими подозрительными. Он отряхнул слегка запачканные колени и решительно вошел в трактир. Входная дверь вела сразу в обеденный зал, заставленный грубо сколоченными массивными столами и табуретами. В зале на полсотни мест сейчас ели всего шесть человек. Седьмым, видимо, был сам хозяин, сидевший за столиком на небольшом возвышении. Еще время от времени с кухни прибегал подросток, немного старше самого Сергея, который разносил гостям заказанные блюда. Мальчик подошел к хозяину, который при виде посетителя любезно улыбнулся, показал себе рукой на рот, а потом сделал вид, что колет дрова. Хозяин перестал улыбаться, вышел из-за стола и знаком велел Сергею приблизиться. Ощупав его руки, одобрительно кивнул и пошел во внутренний двор. Там он показал рукой на колун, а сам отошел в сторону. Понаблюдав пару минут за тем, как мальчик колет чурки, хозяин еще раз одобрительно кивнул и вернулся на свое место. Махать тяжелым колуном пришлось долго. Устав, Сергей сделал перерыв, во время которого сложил нарубленные дрова в поленницу. Пришедший через два часа хозяин был приятно удивлен объемом и качеством проделанной работы и отблагодарил Сергея большой миской с вареной кашей и горкой поджаренного мяса. Хлеба можно было брать сколько хочешь, поэтому мальчик взял с запасом, рассовав оставшийся по карманам штанов. Когда он закончил есть, уже начало смеркаться. Приезжих не было, и трактир начал заполняться деревенскими мужиками, которые приходили не столько есть, сколько пить тошнотворно вонявшую брагу и чесать языками. Хозяин отвел Сергея на сеновал, где тот и заночевал. Утром, помахав топором вместо разминки, он заработал завтрак, низко поклонился хозяину и пошел по дороге в том направлении, куда селяне везли на телегах продукты, полагая, что самое подходящее место для их продажи - это город. Скоро его догнал небольшой обоз из пяти крестьянских возов, в каждый из которых были впряжены две лошади. Он жестами попросил подвезти и, получив разрешение, быстро забрался на мешки. Хозяину воза было скучно, и он всю дорогу что-то рассказывал Сергею, который едва не уснул под его разговор. О близости города он догадался за час до его появления по увеличению числа телег и всадников, большинство из которых ехали в том же направлении.
   Город был средневековым, как на картинках в учебниках. В высокой городской стене с зубцами и башнями были ворота, возле которых заканчивалась дорога. Обоз стал в очередь для досмотра телег, а Сергей поблагодарил общительного возчика улыбкой, соскочил с мешков и направился к воротам своим ходом. Пеших пропускали без очереди и не брали никакой платы за вход, а вот с обозников после беглого осмотра груза взимали какие-то деньги. Хорошо одетых и вооруженных всадников пропускали раньше обозов, но деньги брали и с них. Сергей решил, что деньги платились не за людей, а за их четвероногий транспорт. Удостоившись равнодушных взглядов стражников, он вошел в город и двинулся по идущей от ворот улице, мощенной крупными, плохо пригнанными друг к другу булыжниками. Сергей уже понял, в какое время попал. Ни у кого не было видно даже самого примитивного огнестрельного оружия. Не было даже сабель или шпаг, только прямые или слегка изогнутые мечи. У стражников он видел копья, а в караване купцов на каждом возу лежали арбалеты. Сплошных доспехов никто не носил, а многие из имевших оружие путешественников довольствовались кожаной одеждой, укрепленной нашитыми на нее железными бляшками. У тех, кто побогаче, были сплошные нагрудники, часто украшенные чеканкой. Кольчужную сетку мальчик видел только один раз на женщине, которая въехала в город в компании пятерых мужчин, с ног до головы увешанных оружием. Сергей засмотрелся на грациозную, затянутую в кожу девушку, которая гордо восседала на такой же грациозной гнедой кобыле, и чуть не столкнулся с важного вида горожанином. Увернувшись от подзатыльника, он поймал взгляд девушки, которая весело ему улыбнулась и подмигнула. Женщины на дороге были редкостью. Кроме этой девушки, он видел только двух: какую-то дворянку в сопровождении кавалькады богато одетых всадников и еще одну в купеческом караване. Они ехали верхом в мужских седлах, одетые в облегающие штаны из тонкой кожи. Все горожанки, которые часто попадались навстречу, были в платьях и едва не мели мостовую юбками.
   Чем ближе Сергей подходил к центру города, тем выше и красивее становились дома. Он не видел вдоль дороги канав с нечистотами, но воняло сильно. А вот навоз за лошадьми убирали, и делали это часто. Наверное, часть сборов на это и шла.
   Очутившись на большой круглой площади, от которой во все стороны расходились шесть улиц, мальчик задумался о том, что делать дальше. Он очень много знает, но как найти того, кого заинтересуют его знания? Сначала нужно было выучить язык, а для этого необходимы место для ночлега и хоть какая-нибудь работа, чтобы не помереть от голода. А как эту работу найдешь? В голову пришли только две мысли: попробовать устроиться в какой-нибудь трактир хотя бы на самую черную работу и попытаться заработать на рынке, где людям могла потребоваться работа носильщика. Придется, как и раньше, изображать глухонемого, а для начала побегать по городу, потому что он не знал ни места расположения рынка, ни где находятся трактиры. Изучение города Сергей начал с центра, осматривая по очереди улицу за улицей. Людей было много, и на него никто не обращал внимания. Единообразия в мужской одежде не было, и она сильно отличалась фасоном и расцветкой. Неприятно кольнуло то, что здешние люди были заметно выше землян. Дома Сергей считался высоким мальчиком, а здесь не дотягивал до среднего роста. Пришлось побегать не меньше часа, прежде чем он услышал шум городского рынка, а потом и увидел его на большой площади, заставленной лотками и торговыми палатками. Он без толку потолкался в торговых рядах, а когда начал выбираться на свободное место, в нос ударил запах свежеиспеченной сдобы. Рядом стоял прилавок, за которым торговал булками круглолицый румяный дядька, весело зазывавший народ разбирать его ароматный товар.
   "Отдам ему нож, - решил Сергей, - иначе прямо здесь помру, захлебнувшись слюной. Вряд ли мне сегодня повезет заработать".
   Он подошел к прилавку, вынул из кармана складной нож с перламутровой рукояткой и показал булочнику, как раскладываются лезвия. Потом ткнул пальцем в сдобную булку, показал два пальца и протянул ему нож.
   Тот кивнул, взял в руки нож и быстро спрятал его под прилавок. Когда Сергей хотел взять булки, булочник на него наорал и попытался ударить по руке. Мальчика всего затрясло от обиды и злобы, но он тут же взял себя в руки и огляделся. Все соседи булочника были свидетелями их торга и с любопытством ждали, что предпримет обманутый.
   "Нашли себе цирк! - подумал он. - Эх, была не была!"
   Сергей подошел к торговцу слева от булочника и взял у него прислоненную к прилавку деревянную дубинку, наверное, припасенную для воришек. Быстро повернувшись, он вполсилы засветил дубинкой в лоб обманщику, который рухнул как подкошенный. Мальчик ожидал любой реакции окружающих, только не той, какая последовала. Ставшие свидетелями их разборки торговцы ржали на все голоса, а хозяин дубинки вышел из-за прилавка, забрал свое оружие из рук растерявшегося Сергея и подтолкнул его к сдобе. Решившись, мальчик взял две булки, засунул их в карманы штанов и хотел быстрее уйти, но это не получилось. Привлеченные громким смехом покупатели расспрашивали о произошедшем торговцев, которые им охотно рассказывали. Те тоже начинали смеяться и одобрительно похлопывать мальчишку по спине, причем некоторые хлопали весьма чувствительно.
   "Удивительно, чему так радуются? - подумал Сергей. - Большое дело - огреть жулика дубинкой. Или это от скуки?"
   Раздвинув смеющихся людей, к прилавку булочника протолкался невысокий усач в шлеме. Он что-то требовательно сказал остальным.
   "Влип! - подумал мальчик. - Наверное, это стражник".
   Выслушав, что ему сказали соседи булочника, усач улыбнулся, шагнул за прилавок, поднял за шиворот пострадавшего и что-то у него спросил. Выслушав ответ, он нагнулся под прилавок, достал нож и протянул его мальчику. Забрав нож, Сергей с сожалением достал булки и собрался положить их обратно на прилавок, но был остановлен стражником. Тот жестами показал, что можно забрать сдобу и уйти. Едва мальчик выбрался из толпы, как увидел, что судьба подбросила ему шанс заработать. В десяти шагах стояла пожилая толстуха с невысоким худым подростком, и у их ног лежали две большие, накрытые тканью корзины. Женщина оглядывалась явно в поисках носильщика. Он подбежал к ней и жестами объяснил, что будет рад помочь. Женщина с сомнением осмотрела мальчика и показала ему рукой на одну из корзин, после чего, не оглядываясь, пошла к выходу с площади. Подросток схватил за ручку одну корзину, Сергей - другую, и оба поспешили вслед за хозяйкой.
   "Кирпичи она туда наложила, что ли? - думал мальчик, постоянно меняя руки. - Корзина совсем неподъемная! Долго я ее не попру".
   К счастью, идти пришлось недалеко. Их целью был большой двухэтажный постоялый двор, который Сергей умудрился пропустить. Толстуха оказалась женой хозяина, а в корзинах были аккуратно уложенные бутылки с вином. Жестом показав, куда поставить ношу, она подошла к мужу и о чем-то с ним поговорила, показав рукой в сторону Сергея. Хозяин поднялся из-за стола и подошел к мальчишке. Подросток, видимо, здесь работал, потому что, избавившись от корзины, умчался на второй этаж. Хозяин что-то требовательно сказал и показал Сергею на руки. Видя, что его не понимают, он схватил правую руку мальчика и пощупал мышцы.
   "Хорошо, что не смотрит зубы!" - подумал Сергей и сглазил: мужчина жестом велел ему открыть рот.
   Удовлетворившись осмотром, он что-то спросил. Ничего не понявший мальчик на всякий случай утвердительно кивнул. После этого ему приказали отнести обе корзины в погреб, накормили сытным ужином и показали комнату, где он должен был жить вместе с двумя другими слугами. Так Сергей попал на работу в заведение господина Жано "Радость путника". Жил он вместе с пятнадцатилетним Роном Марже и пожилым конюхом Солом Лашне. Каких-то определенных обязанностей у Сергея не было, он должен был делать все, что придет в голову хозяевам или их главному повару - господину Морну. Колол и приносил на кухню дрова, мыл полы в трапезном зале и в коридоре второго этажа, выносил помои и помогал конюху чистить лошадей, когда их набивалась полная конюшня и старик не успевал управляться один. Еще были походы на рынок, поднос вещей клиентам и множество других мелких и, как правило, неприятных и грязных дел. Кормили хорошо и каждые десять дней выплачивали сорок медных монет, из которых он десять отдавал Рону за помощь в изучении языка. Учитель из Рона был хреновый, но Сергей очень старался и уже через месяц мог говорить на самые простые темы. Грамоту Рон не знал, поэтому учил приятеля только разговору. Когда мальчик смог разговаривать с остальными слугами, процесс обучения ускорился. На кухню Сергея пускали только принести дрова и выгрести золу из печей, поэтому он не общался с кухонными работниками и поварами. Помимо них в заведении работали шесть симпатичных девушек, которые подавали постояльцам еду и напитки, убирали у них в комнатах и за отдельную плату работали в их кроватях по ночам. Последнее вызывало у Сергея недоумение, пока Лина Орди, с которой он сошелся ближе остальных девушек, не провела с мальчишкой разъяснительную работу.
   - Чему ты удивляешься? - сказала она. - В нашей семье четыре девчонки, а родители зарабатывают мало. На жизнь хватает, а вот приданого уже не скопишь. А кому я без него нужна?
   - Как кому? - не понял Сергей. - Ты красивая девушка, неужели не найдется парень, который полюбит тебя без денег?
   - Может, и найдется, - согласилась она, - но в жены не возьмет. Ему не даст это сделать семья. Я не понимаю, что тебя возмущает в нашем занятии? Люди должны питаться, спать и любить друг друга. У мужчин есть потребность в любви, а мы им помогаем и сами при этом получаем радость. Да и опыт много значит. Я уже много знаю в этом деле, и все равно иной раз попадается такой искусник, что диву даешься! Думаешь, мой жених будет доволен, если ему попадется неумеха? Да я его за ночь выцежу раз пять. Ну что ты краснеешь как ребенок! Давай я сегодня никого не буду брать, а проведу эту ночь с тобой чисто по-дружески? Научу кое-чему и доставлю радость. Сам меня потом будешь благодарить.
   - Мне еще рано, - сделав над собой усилие, отказался красный как рак Сергей.
   - Глупости! - отмела она его возражения. - Тебе уже есть шестнадцать? Нет? Странно, я думала, что ты старше. Вон у тебя какие мышцы! Знаешь, как от таких заводишься? Ну это неважно, по штанам вижу, что ты уже готов. Странный ты какой-то. Первый раз вижу юношу, которому девушка сама предлагает, а он ломается.
   - Я люблю другую, - выдавил он из себя.
   - И где она, та другая? В той стране, откуда тебя к нам принесло бурей вместе с кораблем? Ей уже есть пятнадцать? Значит, должны выдать замуж. Это мы здесь задержались в девках, а Лори уже совсем старуха. Ее и с приданым в девятнадцать никто не возьмет. И как ты собираешься ее искать, если у нас никто не знает о таком королевстве, как Россия? Запомни, Серг, что для мужчины нет большой разницы, эта девушка или другая, главное, чтобы она радовала глаз и ласкала тело. А если она его любит, ни один не устоит только из-за памяти о пропавшей любви. Когда девочки разойдутся по номерам, я буду тебя ждать. Если не придешь, сам потом будешь жалеть.
   Черт бы побрал эту Лину с ее дружеским предложением! Он не нашел в себе силы прийти в ее комнату, а потом, как она и говорила, долго мучился и уснул только под утро. Девушка ему потом ничего не сказала, но на тему любви они больше не говорили.
  
   - Проходите, Алексей Владимирович, садитесь! - предложил отцу Сергея начальник управления Т. - Наши специалисты закончили предварительный анализ проб грунта, растительности и других материалов, собранных в месте пропажи вашего сына. Согласно их выводам участок леса диаметром чуть больше ста метров был заменен лесом с какой-то другой планеты. Пятьдесят два поваленных дерева относятся к неизвестному виду хвойных, сходному с бразильской араукарией, но намного больших размеров. Самые большие из них достигают в высоту девяносто метров. Замена произошла вместе со слоем грунта толщиной около десяти метров, причем, по мнению наших специалистов, участок чужого леса упал на освободившиеся место с высоты примерно пятнадцать метров. Отсюда и падение деревьев: их корневая система не выдержала удара.
   - Как это могло произойти? - спросил отец Сергея.
   - Я понимаю, что это звучит дико, - сказал генерал, - но биологи нашли много отличий появившихся растений от земных. Сейчас с ними работают физики. Там были не только растения. Пойманы птицы, которых нельзя отнести ни к одному из известных нам видов.
   - Пятнадцать метров - это высота четырехэтажного дома.
   - Я понял, о чем вы подумали. Если ваш сын в том мире упал вместе с лесом с такой же высоты, он вполне мог выжить и даже не получить сильных травм. Десятиметровый слой почвы сыграл роль амортизатора, смягчив силу удара, а атмосфера там не должна сильно отличаться от нашей. Пока ничего нельзя сказать насчет болезнетворных микроорганизмов, исследования в этой области проводятся. Если ваш сын уцелел при ударе, он выживет. Больше мне нечего вам сказать.
   - Ну что он сказал? - встретила Алексея дожидавшаяся его в коридоре Светлана.
   - Пойдем, - сказал он и обнял ее за плечи. - Ничего утешительного, Света. Сказал, что Сергей должен остаться жив, но он где-то в другом мире, и это навсегда.
   - Дура! - сказала девочка. - Почему я послушалась мать? Сейчас были бы вместе! Если бы только знать...
   - Не кори себя. Если бы мы знали, просто не поехали бы. Что произошло, то произошло. Говорил я ему, чтобы не торопился с любовью, видишь, как оно вышло.
   - Я все равно рада, что она была, и тому, что он мог выжить! Я его, Алексей Владимирович, не для себя люблю! Пусть мне будет плохо, лишь бы он жил, был счастлив и вспоминал обо мне хоть иногда. А я его еще подожду, у меня пока есть время. И даже если он не вернется и я выйду замуж за другого, все равно буду его помнить всю жизнь. Спасибо вам за все, я дойду сама. Не нужно меня провожать, у меня здесь все знакомые. А вы все-таки найдите себе кого-нибудь. Нельзя, чтобы человек оставался совсем один.
  
  
   Глава 3
  
  
   Сергей не только учил язык, он пытался как можно больше узнать о мире, в который его занесло по вине неведомых инопланетян, и о той стране, где он сейчас жил. От Рона в этом было мало толку, больше он узнал от конюха. Но основные сведения мальчик, к своему удивлению, получил от Лины. Правда, за это пришлось заплатить.
   - Расскажу все, что хочешь, - улыбнулась девушка, - только платой будет один поцелуй. Ну же, соглашайся! У меня брат служит первым помощником капитана торгового корабля. Каждый год он приезжает домой, и мы с сестрами слушаем его рассказы. Да и отец служит писарем в магистрате. Временами и на него нападает разговорчивость.
   Они сидели в комнате Сергея на его кровати, потому что для стульев в ней не было места, а Рон с конюхом не любили, когда кто-нибудь забирался на их кровати. Было время между обедом и ужином, когда большинство слуг предавались недолгому отдыху, а соседи по комнате разбежались по своим делам.
   - Может, все-таки расскажешь так? - покраснел он.
   - Не-а, - отрицательно покачала головой девушка. - Причем сначала поцелуй, потом рассказ, а то знаю я тебя...
   Получив согласие, она уселась ему на колени, припала к губам и пустила в ход руки. Сергей выпал из реальности и очнулся только тогда, когда было уже поздно что-либо предпринимать. К неудовольствию Лины, они закончили слишком быстро, но она знала, как поступать в таких случаях, поэтому второй раз все прошло намного лучше.
   - А ты не хотел! - сказала она, надевая платье. - Разве плохо? Только я слишком долго с тобой возилась, и уже нет времени на рассказ. Нужно бежать, пока не разоралась старая грымза.
   Старой грымзой девушки называли между собой мадам Жано.
   Она ушла, оставив Сергея переживать случившееся. Мальчишка стал мужчиной, только не испытывал от этого никакой радости или гордости. Он понимал, что никогда не вернется домой и не увидит Светлану, но это понимание не приносило облегчения и не могло заглушить чувства вины. Наверное, для него просто прошло слишком мало времени.
   Девушка не обманула и за несколько посиделок выложила ему немало интересного. Известный людям мир состоял из двух расположенных рядом материков и нескольких крупных островных архипелагов. Может, в океане были и другие земли, но о них никто не знал. Треть известных земель на материке соседей занимала империя, которую образовали бывшие кочевые племена, подмявшие под себя более развитых соседей. Империя соседствовала с несколькими сильными королевствами, обширными, населенными кочевниками степями и заселенными дикарями тропическими лесами. Если там жил кто-то еще, о них ничего не знали. На этом материке тоже имелись "белые пятна". В его северной оконечности располагались четыре королевства и большая пустыня на востоке, на которую из-за ее бесполезности никто не претендовал. Самым западным из них было королевство Сандор, в которое попал Сергей. На его западе располагалась обширная горная система, пройти которую не смог еще ни один человек, а на юге и востоке королевство граничило с тремя другими. Самым маленьким было южное Дюже, которым правила королева Аглая. Большая часть восточных границ соседствовала с большим королевством Сотхем, с которым Сандор делил пополам почти все побережье. Правил там сорокалетний король Мехал. Между Дюже и Сотхемом находилось тоже немаленькое королевство Барни с королем, носящим короткое имя Ив. Огромная пустыня на востоке отделяла эти королевства от народа, с которым изредка общались купцы и мореходы. Всем остальным было плевать, что там за пустыней. Войной не идут и товары возят - что еще нужно? В теперь уже родном королевстве Сергея правил король с именем Андре. Было ему всего пятнадцать лет, и трон занял совсем недавно, после того как злодейски отравили его отца.
   - Тогда передрались почти все герцоги, - рассказывала девушка, делая попытку опять устроиться у него на коленях. - Ужас, что было!
   - Лина! - сказал он, отодвигаясь. - Прекрати хулиганить и убери руки. Взялась рассказывать, так рассказывай.
   Если верить ее рассказу, в королевстве вспыхнула война. Управлявшие провинциями герцоги почувствовали слабость королевской власти и стали решать все спорные вопросы с помощью оружия, не ставя в известность короля. Навести порядок помогла королева Аглая. Она была в отдаленном родстве с королем Андре, но вмешалась не из-за родственных связей, а из-за опасения, что бардаком воспользуется король Сотхема Мехал, который давно, но пока безуспешно, точит зубы на пограничные провинции Сандора. А в этом случае маленькому Дюже пришлось бы плохо, несмотря на наличие сильной армии. С ее помощью королю Андре удалось остановить кровопролитие. Он по-прежнему вынужден считаться с герцогами, и до полного порядка еще далеко, но уже все не дерутся со всеми, как это было недавно.
   - А какое у короля родовое имя? - спросил Сергей. - Или его нет?
   В ответ девушка рассказала об обычае, который вызвал у него удивление. Владениям дворян давали названия, совпадающие с их родовыми именами, а при смене хозяина земель, менялось и их название. По именам герцогов названы провинции, а родовые имена королей совпадают с названием их королевств.
   - Не понял, - сказал Сергей. - Если у нас сменится династия, мы должны будем переименовать королевство?
   - С ума сошел! - испуганно воскликнула Лина. - Когда-нибудь останешься без языка или без головы! Кто же говорит о таких вещах? У нас с этим не шутят, особенно теперь.
   - Ладно, расскажи о вашем календаре, а то я ничего о нем не знаю, кроме того, что дни принято считать декадами.
   Оказалось, что здешний год немного короче земного, длится триста двадцать два дня и разбит на четыре сезона, совпадающие по признакам с земными. Зима в четырех королевствах обычно была бесснежной и довольно теплой. Каждый сезон делили на два месяца, которые так и называли: первый и второй. В каждом месяце, кроме одного, было по четыре декады. Год начинался с первого летнего месяца, к которому приплюсовывали два лишних дня. Так и говорили, что событие произошло в пятый день третьей декады второго месяца лета. Сложновато, но если привыкнуть...
   - А что у вас с науками? - спросил он.
   - Науки в империи, - махнула рукой девушка. - У нас ими и раньше не больно занимались, а теперь это и подавно никому не нужно. В столице есть Университет, но я не знаю, что с ним сейчас. Король Сотхема поддерживал ученых, но это было давно, а Аглаю интересуют только выплавка стали и искусство пения. Вот она и дает золото на рудники и прикармливает менестрелей.
   - Неужели все поголовно ходят неграмотные?
   - Ты говоришь о нас, как о каких-то дикарях! - обиделась девушка. - Всех дворян и даже дворянок с малолетства учат грамотности и цифрам, языкам и музыке, а при храмах есть школы для простолюдинов. Барон или граф не будут делать работу писаря, да и их управляющие не принадлежат к благородному сословию, а им нужно уметь писать и считать.
   - А что с богами? Я оббегал весь центр города и не увидел ни одного храма.
   Он уже знал, что боги в четырех королевствах одни и те же, и что всего их около двух десятков. Разобраться в них раньше не позволяло скудное знание языка. У здешних богов не было узкой специализации, поэтому в одном и том же деле могли помочь и Хромт, и Береж, а к кому из них обращаться, решали сами верующие. Естественно, что и жрецы не оставались в стороне, всячески превознося своих богов. А храмов он не видел потому, что их по традиции строили только около текущей воды, и они стояли в пяти минутах ходьбы от города, возле небольшой речки, откуда горожане брали воду. Интересной особенностью здешней религии были храмы всех богов. Было невыгодно возводить много храмов в небольших городках или в селах, поэтому жрецы разных богов скидывались и строили общий храм. Жрецу, который в нем служил, выдавали алтарь и книги со священными текстами, а он должен был отмечать, каким богам и сколько поднесли, а потом возвращать часть дохода храмам. Лина начала рассказывать о богах, но скоро запуталась и призналась, что воздает хвалу только Малу, а об остальных почти ничего не знает.
   - Тебе бы поговорить со жрецами, - сказала она Сергею, - только они потребуют подношения, а у тебя нет таких денег.
   - А если я никому не молюсь? - спросил он. - Как на это посмотрят люди?
   - А кому какое дело? - пожала плечами девушка. - Если не хочешь, чтобы боги тебе помогали в этой жизни или лучше устроиться в следующей, можешь не молиться. В деревнях еще могут посмотреть косо, а в городе всем на тебя плевать.
   - Послушай, Лина, помоги выбрать родовое имя. Мое - Трофимов - будет здесь резать слух.
   - Помогу, - согласилась девушка, пододвигаясь к нему ближе. - Только платой будет один поцелуй!
   - Тебе мало клиентов? - спросил он, не отодвигаясь. - Скоро уже должен прийти Рон. Я не хочу, чтобы он нас видел.
   - Это правильно, горячо зашептала Лина. - Пошли в пятый номер, там сейчас нет постояльцев. Мне с тобой хорошо и легко. Мы просто дарим друг другу радость. Разве это плохо?
   Потом он корил себя за то, что поддался ее уговору. Не из-за того, что между ними было, а из-за того, что их заметила дочь хозяйки Доля. До этого она не обращала на Сергея никакого внимания, а удовлетворяла свои желания на стороне или, если было невтерпеж, использовала Рона. Видимо, девушка решила, что если красавица Лина не побрезговала парнем, который делал у ее отца самую тяжелую и грязную работу, то было из-за чего. Подсмотрев следующим утром, как он мылся у бочек с водой, она уверилась в своих предположениях. И так не слабые мускулы Сергея в результате обильного питания и ежедневных упражнений с топором произвели на девушку ошеломляющее впечатление. Кто мог подумать, что под бесформенной и застиранной рубахой прячется такое тело! А эта глазастая Линда рассмотрела раньше ее!
   Доле было уже шестнадцать, и боги не обидели ее внешностью. Беда была в том, что девушка любила вкусно поесть и никогда не отказывала себе в такой малости. Спать она тоже любила и обычно спала допоздна, в результате чего начала полнеть. Пока это не сильно сказалось, сделав ее формы еще привлекательнее для любивших пышных женщин мужчин, но со временем вредная привычка переедать обещала кучу неприятностей.
   Доля поймала Сергея в коридоре, когда он возвращался с внутреннего двора после рубки дров, притиснула его к стене и впилась ошеломленному парню в губы крепким поцелуем. Не теряя времени, девушка пустила в ход руки, но в последний момент Сергей рванулся и сорвался с крючка. Сначала она не поняла, что произошло, а потом пришла в ярость. Ею посмели пренебречь! И кто? Какой-то чернорабочий!
   - Стой, сволочь! - крикнула она в спину удирающему Сергею. - Пожалеешь!
   - Ты что какой-то шальной? - спросил Рон заскочившего в комнату Сергея. - Что-то случилось?
   - Хозяйская дочка, сволочь, чуть в коридоре не изнасиловала!
   - Ну и что? - не понял Рон. - Радоваться должен. Она сладкая баба, к тому же за каждый раз дает серебряный. Попробуй заработать такие деньги у ее папаши. Постой, неужели ты от нее удрал? Совсем рехнулся! Да она тебя теперь сживет со света. Ты же ее страшно оскорбил! Тебе, Серг, теперь только уходить из заведения папаши Жано, жизни у тебя здесь не будет. Мой тебе совет: пойти и извиниться, а потом отработать со всем усердием. Денег уже не получишь, но радость вместо неприятностей - тоже хорошо. Было бы у меня такое тело, я бы на одних бабах заработал.
   - А в чем дело? - разозлился Сергей. - Хочешь обрасти мышцами, иди во двор. Там тебе пиленых чурок хватит на неделю махать топором. А мне всякие гадости ни к чему.
   - Почему гадости? - не обиделся на приятеля Рон. - Обычное мужское дело. Это ты у нас какой-то странный. Не из благородных, случаем? Или ты в Линду влюбился? Тогда будьте осторожными, а то Доля в два счета выживет отсюда девчонку.
   Гадости начались этим же вечером. Жареное мясо с кашей, которые Сергей получил на ужин, было невозможно есть: все было страшно пересолено. Выручил Рон, который притащил ему с кухни большой кусок пирога с рыбой.
   - Смотри, Серг, - хмуро сказал он, - это ведь только начало. Она не ограничится едой. Завтра меня снимают с кухни и на разнос ставят тебя. Сам догадаешься, с чего тебе такое повышение, или подсказать?
   - Доля?
   - Она. О чем-то пошепталась с отцом, а потом господин Морн выдал мне эту новость. Я денек за тебя поработаю и не развалюсь, а вот ты смотри в оба. Не просто так она это затеяла!
   "Нужно уходить, - думал Сергей, лежа перед сном в постели. - Я поменял медь на серебро, и десяти монет хватит на первое время. Язык знаю неплохо, да и в обстановке немного разобрался. Плохо, что не обучен грамоте, а то без труда устроился бы на работу. Может, оно и к лучшему, что так вышло. Сколько можно ковыряться в грязи! Новых знаний я здесь не получу. Хорошо бы устроиться в купеческий караван, который идет в столицу. Если не закрыли Университет, можно попытаться заинтересовать кого-нибудь из преподавателей. Знания в обмен на знания. Они обучат письму, а я покажу алгебру, а если она у них уже есть, то что-нибудь другое. Местные цифры я заучил, можно даже подрабатывать счетом. Деньги есть, не пропаду. Линду только жалко".
   Дождавшись, когда заснут сожители, он тихонько встал, сдвинул ножку кровати и вытащил из-под прикрывавшей тайник доски кинжал и кошелек с серебром. Открыто хранить такое в комнате было нельзя. Он в первое время прятал кинжал на теле, а остальные свои вещи хранил в земной одежде, которая висела в общем шкафу. Дураков не учат, а наказывают, наказали и его. Вся полученная за десять дней медь и подаренные отцом часы бесследно исчезли, а он, немного подумав, соорудил этот тайник. Скорее всего, завтра придется уйти, поэтому лучше все иметь при себе и с утра надеть свою одежду. Все равно работа будет чистой.
   Сергей решил обслужить утром клиентов, позавтракать самому и уйти от господина Жано, не прощаясь. Это было благоразумно, принимая во внимание Долю и то, что хозяин задолжал ему только несколько медяков. Ничего из намеченного не получилось. Когда он начал разносить блюда первым постояльцам, их в трапезном зале сидело всего пять человек. Часом позже они спустились все, и зал оказался наполовину полон. Как назло, пришло еще десятка два посетителей и пришлось обслуживать и их. Одна из пришедших компаний была уже изрядно навеселе. Это были те самые наемники, которые ехали вместе с девушкой, когда он входил в город. Они где-то оставили свое оружие, взяв с собой только кинжалы. Мужчины заказали по кувшину браги и мясную поджарку. Сергей обслужил четверых из них и нес мясо пятому, когда Доля очень ловко его подтолкнула, да так, что все мясо вместе с соусом оказалось на кожаных штанах ожидавшего заказ клиента. Наемник уже добавил кувшин забористого пойла к тому, что было выпито раньше, и пришел в страшную ярость.
   - Недотепа! - заревел он, вскочив с табурета. - Да эти штаны стоят больше пяти таких, как ты! Я тебе, сучёнок, сейчас откручу голову и буду прав!
   - Я заплачу! - поспешно сказал Сергей.
   Связываться с выпившим здоровяком было страшно.
   - Плати десять золотых!
   Сидевшие за столами сдержанно зашумели: названная цена была нереально высокой.
   - Могу заплатить только десять серебром, - ответил Сергей, уже понявший, что не получится разойтись добром. - Больше у меня нет.
   - А это мы сейчас проверим! - заорал наемник и бросился на Сергея.
   Повсюду были посетители, которые не дали бы сбежать, поэтому он сделал единственное, что пришло в голову. К удивлению сидевших в зале людей, молодой парень, вместо того чтобы попытаться сбежать, сам бросился навстречу своему противнику и почти упал ему под ноги. Никто не понял, что он сделал дальше, но набравший скорость наемник перелетел через выпрямившегося парня и укатился под соседний стол, перевернув стоявшие на нем кувшины с брагой. Поднялся он уже с кинжалом в руках. Глядя в налитые кровью глаза мужика, Сергей понял, что сейчас его будут убивать. Вытащив из штанов заправленную рубашку, он освободил рукоятку кинжала и выдернул его из ножен. За столами раздались одобрительные выкрики. Одно дело мордобой, и совсем другое - благородная драка.
   На секции не учили драться холодным оружием. Тренер только один раз показал, как лучше держать кинжал, и как вернее нанести им удар. Если бы наемник немного подождал и пришел в себя, скорее всего, для Сергея все здесь и закончилось бы, но он был в бешенстве и не стал ждать. Ему ли опасаться какого-то сопляка, даже взявшего в руки боевое оружие? Он быстро шагнул к Сергею, одновременно нанося колющий удар в грудь. Поднырнув под правую руку наемника, Сергей что было силы ударил назад, по рукоятку вогнав кинжал ему в бок. Не издав ни звука, здоровенный мужик замертво упал на пол. Сергей быстро нагнулся и выдернул из тела оружие, потому что товарищи убитого уже поднялись со своих мест с намерением выбить из него дух. Спас какой-то здоровяк с копной рыжих волос. Он поднялся со своего места, одновременно вытаскивая из ножен меч, и шагнул навстречу наемникам.
   - Я барон Рон Содер свидетельствую, что бой шел честно, по всем правилам. Кроме того, этот парень не виновен в случившимся. Опрокинул мясо не он, а вон та девица, которая шушукается с хозяином заведения.
   Все взгляды повернулись в сторону побледневшего господина Жано и его дочери.
   - Этот простолюдин не имеет право носить оружие! - мрачно заявил один из товарищей убитого.
   - Разуй глаза! Я не знаю, что парень делает в этом гадючнике, но только тебе не видно, что у него не одно поколение благородных предков. Посмотри на его руки. Хоть он их немного подпортил неподобающей работой, породу не скроешь. Парня подставили, да и ваш приятель опытом и силой ему не ровня. Имеются возражения?
   Наемники были недовольны, но не стали спорить с бароном и вернулись за свой стол.
   - По закону это твое, - сказал рыжий, срезал с пояса убитого увесистый кошель и ножны от кинжала и протянул Сергею, а один из посетителей отдал поднятый с пола кинжал.
   - Что думаешь делать? - вполголоса спросил барон. - Тебе опасно оставаться в этом месте. Я не собираюсь здесь вечно сидеть, а эти парни не угомонились, так что у тебя по-прежнему неплохие шансы заработать удар кинжалом. Они видели твое проворство, и в следующий раз будут осторожней.
   - У меня было плохо с деньгами, поэтому думал позавтракать в счет заведения, - сказал Сергей, - но теперь это неважно. Поем в другом месте.
   - Если тебя здесь ничего не держит, давай выйдем вдвоем, - предложил барон. - Очень уж мне интересно знать, как дворянин мог дойти до такой жизни. Ты мне интересен: есть в тебе что-то необычное, а что - не пойму. А поешь где-нибудь по пути, в этой части города много трактиров. У тебя есть куда идти? Спрашиваю, потому что могу кое-что посоветовать, но если не хочешь отвечать, дело твое.
   Они вышли на улицу и зашагали в сторону рынка.
   - Мне некуда идти, - признался Сергей. - К берегам вашего королевства пригнало бурей в полуразвалившемся корабле, на котором не осталось никого, кроме меня. Языка не знал, а денег не было. Продавал кое-какие вещи, которые нашел после крушения, поэтому смог добраться сюда. Здесь продавать стало нечего, поэтому и устроился, куда смог, чтобы выучить язык. Перед этой дракой думал поехать с купцами в столицу. Я многому учился из того, что могут не знать ваши профессора, поэтому думал заплатить им своими знаниями за умение писать. Те, кто помогал мне освоить язык, сами неграмотны.
   - А откуда тебя принесло? Из империи?
   - Нет, наше королевство дальше. Об империи у нас слышали, но мало что знают. У нас многое не так, как у вас, поэтому мне не всегда легко понять вашу жизнь.
   - А кто твой отец? Он жив?
   - Жив, но вряд ли мы когда-нибудь увидимся. Он у меня офицер и служит в армии короля.
   - И сколькими бойцами командуют такие офицеры, как твой отец?
   - Тысяча или две - это зависит от рода войск.
   - Значит, твой отец был бы у нас бароном. Тебе завещали имение?
   - Нет, на меня ничего не записано.
   - Получается, что ты, как и я, барон без поместья. Я третий сын в семье, поэтому мне в любом случае ничего не светило. Отец дал латы и сотню золотых, а оружие у меня было свое. Купил хорошего коня и нанялся в дружину к здешнему графу. Если хочешь, оставайся у меня оруженосцем. Парень ты проворный, с кинжалом лихо управляешься. Что можешь еще?
   - Я не умею драться с оружием. С кинжалом получилось... не то чтобы случайно, но прием я проводил не для него. Я умею драться, но только руками и ногами, так что из меня плохой оруженосец.
   - Ничего, я научу. Раз умеешь драться так, то быстро научишься и с оружием. Мастером не станешь, но сколько тех мастеров! Большинство учится работать в строю, и им этого довольно. Не знаю, как у вас, но у нас занятия наукой не освобождают дворянина от необходимости за себя постоять. Тебе пригодится обучение, а у меня появится оруженосец, как у всякого порядочного рыцаря. Соглашайся, граф не скупердяй, а деньги тебе понадобятся, тем более если поедешь в столицу. Там все дорого, особенно женщины.
   - Ладно! - решился Сергей. - Что мне нужно делать?
   - Только идти со мной, а с графом я поговорю сам. Ты еще не смотрел кошель? Ну у тебя и выдержка, я бы уже давно все пересчитал.
   - Ого! - сказал Сергей, развязав трофейный кошель. - У него здесь золото пополам с серебром. Монет сто будет.
   - Тогда сразу зайдем на рынок и купим тебе коня и сбрую. До графского замка еще нужно добраться, а у меня с собой только свой конь. Я могу взять тебя в седло, но выглядеть будем по дурацки, да и коню тяжело везти двоих. Ты хоть и невысокий, но наел много мяса.
   - Вообще-то, я не ездил на коне, так что придется учиться еще и этому.
   - Будут смеяться! - с досадой сказал барон. - Ладно, я не меняю своих решений, а тем, кто будет ржать, разрешаю дать в рожу. Уважение товарищей можно заработать и так. Отсчитай сейчас два десятка золотых и держи наготове. Попробуем выторговать тебе что-нибудь поспокойнее.
   - Рон, а мое баронство кто-нибудь признает?
   - Нет. У тебя же не осталось никаких документов? А если бы и остались, все равно у нас никто не знает вашего языка. Дворянство признают, а титул - нет. Баронство тебе придется зарабатывать самому долгой непорочной службой или воинским подвигом. Смотри, лошади! Готовь деньги, но пока никому не показывай.
   К замку графа приехали, когда начало темнеть. После этой поездки Сергей на следующий день не мог нормально ходить из-за боли в ногах.
   - Какой же ты дворянин, если не умеешь ездить на лошади? - спросил у него оруженосец барона Вогара Петр Садиш, в одну комнату с которым вчера поселили Сергея.
   - У нас не используют лошадей для верховой езды, - простонал парень. - Лошади есть, но их только запрягают в телеги. - Слушай, принеси поесть, а то я не дойду до трапезной.
   - А что используют? - заинтересовался Петр.
   - Ящериц видел? Вот их у нас и используют. Только они намного больше лошади. Бегают, наклонившись вперед, на задних лапах, которые у них здоровенные, а передние держат перед собой. Башка тоже больше лошадиной и вся в зубах. Жрут они не траву или овес, а мясо.
   - Как же вам удалось использовать демов? - поразился Петр.
   - А разве они у вас водятся? - тоже удивился Сергей, взявший описание хищного ящера из "Плутонии" Обручева.
   - Здесь их нет, а на восток Сотхема иногда забредают из пустыни.
   - В пустыне одни пески, откуда там взяться демам?
   - Никто не знает, что за песками, - ответил Петр. - В древности сотхемцы пытались пройти пустыню, но никто так и не вернулся, может быть, из-за этих тварей. Говорят, что они жутко быстрые, поэтому наверняка будут лучше лошади. Только я ни за что не залез бы на дема. Ладно, лежи, я принесу поесть, только в обед сам потащишь миску.
   "Надо же! - думал Сергей через час, уплетая за обе щеки кашу с мясом. - Выдумал динозавра, а они, оказываются, здесь есть. Нужно быть осторожнее в разговорах. Не все такие доверчивые, как Петр. Если он не разболтал о моей выдумке, то обязательно это сделает. Прослыву вруном".
   - Послушай, - закончив с едой, сказал он оруженосцу, - моя родина находится очень далеко отсюда, и там во многом другие обычаи. И дворянские звания у нас другие. Ваш язык я изучил, но до сих пор не все понял. Вот дворянские титулы. Я понял, что баронский титул самый низкий, а графский следует за ним, и герцоги у вас есть. А другие титулы бывают, или это все?
   - Есть еще соны, - ответил Петр. - Они выше графов, но ниже герцогов.
   - Понятно, - кивнул Сергей, переименовав сонов в маркизов. - Тебе сколько лет?
   - Через декаду и три дня будет шестнадцать! - с гордостью ответил Петр и мечтательно добавил: - Эх, напьюсь!
   - Зачем? - вытаращился на него Сергей. - У тебя горе?
   - Правильно ты сказал, что не понимаешь простых вещей. До шестнадцати лет многого нельзя. Выпьешь, а твой рыцарь оттаскает за уши или еще как-нибудь накажет и будет в своем праве. А после шестнадцати ты уже самостоятельный и можешь делать все, что хочешь!
   - Так уж и все? - не поверил Сергей. - Я думаю, что, если ты напьешься как свинья, твой рыцарь не обрадуется. И плевать ему будет на то, пятнадцать тебе или уже шестнадцать. И зачем вообще пить? Только потому, что уже можно? У меня отец не пил вина... почти. И я пару раз попробовал и больше не стал. На вкус гадость, а на пьяных я достаточно насмотрелся. Если бы не выпивка, убитый мной наемник нашинковал кинжалом десяток таких, как я, а теперь будет гнить в могиле. Ну напьешься ты с непривычки и вызовешь смех, а то и получишь по морде. А потом протрезвеешь и будешь ходить с фингалом и мучиться головной болью. И что в этом хорошего? Показать самостоятельность можно и по-другому.
   - Не знаю, - неуверенно сказал Петр. - Может, не буду много пить. А сколько тебе лет?
   - Трудно сказать, - подумав, ответил Сергей. - У нас измеряют время по-другому, а я, когда сюда попал, не считал дней. Примерно пятнадцать с половиной.
   - Ладно, я побежал по делам, а ты пока лежи. Твой барон разрешил отдыхать до обеда.
  
  
   Глава 4
  
  
   Отдых до обеда помог, но не до конца, ноги все равно сильно болели. Но нужно было вставать, поэтому Сергей взял в руки грязную миску и в сопровождении Петра направился в большую трапезную, где кормили дружинников графа. Помещение трапезной, в котором уже обедали с полсотни мужчин, почти не отличалось от зала господина Дюже, за исключением отсутствия его самого. И ели дружинники то же самое, чем потчевали постояльцев в покинутом Сергеем заведении. Новенького сразу заметили.
   - Смотри, - толкнул один дружинник другого. - Тот самый герой, который оседлал дема! А что, крепкий парнишка, такому это ничего не стоит.
   Дружинники заржали.
   "Нужно срочно отбрехаться, - понял Сергей, - иначе лавры барона Мюнхгаузена прилипнут навечно".
   - Кто-то не верит тому, что мы используем демов для езды? - спросил он, усаживаясь на свободное место. - Если есть желающие послушать, могу рассказать. У нас не делают из этого тайны.
   Все навострили уши, а те, кто сидел в дальнем конце зала, перебрались со своими мисками ближе к рассказчику.
   - С обычными демами, даже молодыми, человеку не справиться, - начал фантазировать Сергей, - поэтому мы крадем у них яйца. Это самое сложное и опасное дело во всей работе. Случается, что из ушедших на промысел отрядов не возвращается ни один человек. Яйца везут, хорошо закутав в ткань, чтобы они в пути не остыли, а в поселках, где занимаемся молодняком, уже заранее греют песок. Добытчики стараются привозить только те яйца, которым осталось лежать дней пять-десять, чтобы потом меньше возиться с нагревом. Незадолго до того как вылупятся детеныши, все хозяева будущих демов садятся каждый возле своего яйца и ждут. Первого, кого увидит детеныш, он воспринимает, как свою мать. Остается его покормить заранее припасенным свежим мясом, и он будет ходить за вами как привязанный. Едят они очень много, но и растут быстро. В возрасте двух месяцев, когда демы размером с лошадь, молодняк начинают приучать к седлу. В этом есть свои тонкости. Поначалу демы нервничают и могут отхватить руку тому, кто не вовремя попался под ноги, но это быстро проходит, и в возрасте трех месяцев на них уже начинают ездить, хотя они продолжают расти и в полную силу входят очень нескоро.
   - Постой! - перебил его один из дружинников. - Так ты хочешь сказать, что все это время с демами возятся их будущие хозяева?
   - Так и есть, - подтвердил Сергей. - Демы не товар, продавать их бесполезно, они служат только хозяину. Зато даже молодой дем бежит с седоком в два раза быстрее хорошего коня, а в битве они сражаются наравне с хозяевами. Иногда их одних выпускают на противника, и тот бежит.
   - Я бы тоже удрал! - под общий смех сказал сидевший рядом с Сергеем дружинник. - Даже один дем - это кошмар, а целая толпа... Сбросил бы доспехи и драпанул так, чтобы никакие демы не догнали! Хороший рассказ. Если ты и соврал, то складно, молодец!
   - Да, интересный рассказ, - задумчиво сказал богато одетый мужчина лет сорока, стоявший у входа в трапезную вместе с Роном Содером. - Это и есть ваш оруженосец, барон? Интересный молодой человек. Когда он поест, приведите его ко мне.
   - Ты заинтересовал графа! - больно ткнул Сергея локтем Петр, когда стоявшие у дверей вышли. - Везет же некоторым!
   Быстро доев содержимое миски, Сергей поспешил выйти из трапезной, полагая, что его ждет барон, и не ошибся.
   - Пойдем провожу к его сиятельству, - сказал Рон. - Про демов не соврал?
   - Сам я на них не ездил, - ответил Сергей. - Молод еще.
   Рон удовлетворился ответом, и они, больше не разговаривая, быстро поднялись по лестнице на второй этаж замка и пошли в дальний конец левого крыла, к кабинету графа. Дверь из коридора открывалась в небольшое помещение, уставленное несколькими секретерами с большим количеством выдвижных ящичков, возле которых суетился один из слуг. Не обращая на него внимания, Рон распахнул следующую дверь и слегка подтолкнул в нее Сергея.
   - Заходите, молодой человек! - поторопил его сидевший за столом граф. - Спасибо, барон, вы можете быть свободны. Садитесь на этот стул, Серг, и рассказывайте.
   - Что рассказывать, ваша сиятельство? - спросил Сергей, стараясь не выдать охватившего его волнения.
   - Расскажите о своих родителях, о том, как вы оказались на корабле и попали к нам. Словом, все, что вам покажется важным. А если что-то важным покажется мне, я вам скажу.
   Сергей уже не один раз обдумывал в подробностях, что нужно рассказать, если вдруг проснется интерес к его персоне у кого-нибудь из имеющих власть, поэтому сейчас не пришлось ничего придумывать.
   - Значит, вы не сможете показать место высадки, - сказал граф, когда закончится рассказ.
   "Интересно, зачем это тебе? - подумал Сергей. - Сделать вид, что обиделся?"
   - Мне, граф, было не до того, чтобы запоминать прибрежные кустики и делать зарубки на деревьях! - сказал он, хорошо изобразив злость. - Я до этого почти месяц сидел на разваливающимся корабле. Уже начало темнеть и штормило, а я еле держался на ногах, тем не менее бросился собирать то, что еще могло пригодиться и не было унесено прибоем. Потом эти вещи спасли меня от голодной смерти и дали возможность пройти через половину вашего королевства. Ваши земляки, граф, ничем не отличаются от других людей. Они готовы оказывать сострадание только взамен на встречные услуги. Да и что я вам могу рассказать о своем бродяжничестве, если совсем не знал языка? Это сейчас я свободно на нем говорю.
   - Не стоит на меня обижаться, Серг! Право, я не имел в виду ничего дурного. А чтобы это доказать, приглашаю вас сегодня отужинать в кругу моей семьи. Барон говорил, что вы хотели изучить нашу письменность? Похвальное желание! Я могу в этом помочь. Моей младшей дочери девять лет, и ее сейчас учат. Не письменности, конечно, дети проходят ее раньше. Но я прикажу учителю с вами позаниматься, а барон перенесет занятия с вами на послеобеденное время. Вы можете быть свободны, Серг, вечером я пришлю за вами слугу.
   "Теперь нужно выдумывать что-нибудь интересное для семьи графа, - думал Сергей, возвращаясь в свою комнату. - Нужно расспросить о его ближних Петра, а уже потом думать".
   Спускаясь по лестнице, он увидел своего барона, который явно нервничал и мерил шагами коридор, поджидая оруженосца.
   - Чем закончился ваш разговор? - спросил он, увидев Сергея. - Тебя оставляют в дружине?
   - У нас не было разговора насчет дружины, - ответил парень. - Он подробно расспрашивал о родственниках и путешествии, а потом пригласил поужинать со своей семьей. Наверное, придется весь вечер развлекать его родню. Еще пообещал помочь с изучением письма с помощью учителя младшей дочери. И тебя хотел просить из-за этого перенести занятия со мной на вторую половину дня. А больше мы с ним ни о чем не говорили. Ты можешь рассказать, что у него за семья?
   - Из старшего поколения, кроме самого графа, может присутствовать только его отец. Старику уже под восемьдесят, и у него не все в порядке с головой. Но его вряд ли заинтересуют твои рассказы. Он вообще недолюбливает молодежь.
   - А жена графа?
   - Умерла во время родов два года назад. Наверное, он ее любил, если до сих пор не нашел замены и, по слухам, даже не валяет служанок. Пройдемся по детям. Наследник у него есть, но он почти все время пропадает в столице. Король допустил молодого Анжи в свою свиту и, похоже, что они сдружились. Встретиться тебе придется с двумя дочерьми. Наверное, граф рассказал о младшей, а вот о старшей - вряд ли. Не любит он о ней говорить.
   - И с чем это связано? Или это секрет?
   - Секрет, о котором всем известно. Его старшая дочь, которой уже восемнадцать, свихнулась из-за влечения к мужчинам. Нервная и истеричная девица, которой все мало. Она перепробовала многих в замке, причем иной раз по нескольку за ночь. Граф уже и наказывал, и запирал, и вызывал врачей - все без толку. Врачи определили болезнь и сказали графу, что ограничивать дочь опасно для ее душевного здоровья, вот он и не ограничивает, просто старается, чтобы этот позор не вышел за стены замка. А у нас кое-кто и рад, она ведь само очарование. Представляешь, каково графу? Ее ведь и замуж не выдашь. Не знаю, как у вас, а у нас муж имеет право убить неверную жену собственной рукой, лишь бы были свидетели измены. Сам понимаешь, что свидетелей не придется долго искать. Вот я и думаю, зачем граф позвал тебя на эти посиделки? Может, решил подвести к дочери, чтобы она не шлялась с этим делом сама по замку? Всяко лучше, если у нее будешь ты один, чем вся дружина, да еще и дворня в придачу. Если это действительно так, постарайся чего-нибудь выбить. Свободных имений у графа нет, но ему будет нетрудно подтвердить твой титул.
   - С ума сошел? Чтобы я этим расплачивался за титул!
   - Дурак ты, Серг! Это не ты будешь расплачиваться и не девушка, это граф сделает тебе любезность за то, что ты на время облегчишь ему жизнь. Девушка не виновата в своей болезни. Попробуй поставить себя на ее место. Я здесь только два года, а те, кто служит долго, рассказывали, что до созревания Лона была замечательной девочкой, доброй и отзывчивой. Истерики начались позже. Попробуй оставаться спокойным в ее положении! Женщины, когда припрет, иной раз становятся бешеными, а у нее это постоянно. Так что ты у нее будешь вместо доктора. Да не расстраивайся ты так, может, ничего этого и не будет. А если будет, просто постарайся немного ее ограничить, чтобы остались силы на занятия оружием, а не только на... понял?
   Рон как в воду глядел. Когда слуга привел Сергея в малую трапезную, там уже собрались сам граф, обе его дочери и старый отец.
   - Позвольте представить вам оруженосца нашего барона Содера - благородного Серга Аликсана! - сказал барон. - Серг родом из далекой страны, о которой у нас не знают. Он сын барона, но этому нет подтверждающих документов. К нашим берегам юношу пригнало бурей на почти затонувшем корабле! Я попросил Серга присоединиться к нам и надеюсь, что он расскажет немало интересного.
   - Думаю, подойдет! - буркнул старик сыну и обратился уже ко всем. - Что-то я неважно себя чувствую, поэтому обойдусь без ужина. А вы
   развлекайтесь.
   Дочери графа рассматривали Сергея с нескрываемым любопытством. Младшая улыбнулась и подмигнула, а заглянув в глаза старшей, он вздрогнул. Такой смеси тоски, страха и надежды он еще никогда не видел ни в чьих глазах. Так могла смотреть приговоренная к смерти на того, кто вправе подписать ей помилование.
   Граф задал вопрос, а потом к разговору подключились обе дочери. Он старался их развлечь, и, благодаря фантазии и массе прочитанных книг, это хорошо получилось. Когда закончился ужин и ушла женская половина компании, граф задержал собравшегося подняться Серга.
   - Сидите, барон, у меня есть к вам разговор. Вам уже рассказали о горе моей старшей?
   - Я не барон. А о Лоне мне рассказали. Я вам сочувствую. Она замечательная девушка и заслуживает лучшей судьбы.
   - Вы станете бароном! Серг, помогите мне, и я помогу вам! Баронство - ерунда, я помогу много больше! У меня просто нет сил смотреть на то, как мается девочка. Я люблю Лону больше других детей, иначе давно прервал бы ее жизнь. Вы удивлены? Не знали, что у нас не только муж волен в жизни жены, но и отец может убить свою дочь за неподобающее поведение, если она находится на его содержании? Для этого тоже нужны свидетели, но в моем случае это пустая формальность. Я как-то ей этим пригрозил. И знаете, что она сделала? Вложила в мою руку кинжал и подставила грудь. Она рада умереть, просто не хватает духа уйти самой! Вы не сможете избавить ее от болезни, но в ваших силах подарить немного тепла, избавить хоть на время от терзающей ее жажды! Не отказывайте мне, Серг! Я же вижу, что вы уже не мальчик! Вы узнали женщин, а раз неженаты, значит, это было только стремление к наслаждению, а не любовь. Так чем моя дочь хуже той, которая побывала в ваших объятьях?
   - Я попробую, - согласился Сергей. - Возможно, что-нибудь и получится. Только я не возьму у вас ни титулов, ни золота. Пусть в глазах ваших дружинников такой обмен - дело нормальное, я перестану себя уважать.
   - Как хотите, - вздохнул граф. - Идите к ней, она вас ждет. По этому коридору будет пятая дверь...
   "Весь мир сошел с ума или только я? - думал он, идя по коридору. - Вот надо мне было выращивать такие мышцы? Наверное, без них на меня никто бы и не взглянул. Господи, что сказал бы отец!"
   Он постоял несколько минут перед нужной дверью, не решаясь войти, потом все-таки потянул ее на себя.
   - Заходи, - сказала стоявшая за дверью девушка. - Пойдем, поговорим. Не бойся, я не стану на тебя набрасываться. Садись.
   Сергей сел на кровать, которая была раза в четыре больше тахты из земной жизни, и Лона села рядом, не касаясь его.
   - Тебе наверняка много всего рассказали, - горько сказала она. - Я сама слышала, что болтали слуги. Кое-что правда, остальное - выдумки. Я росла обычной девушкой, которая, как все остальные, мечтала о любви, о семье и о детях. Ничего этого у меня никогда не будет. Что ты ответил отцу?
   - Он попросил помочь, - ответил Сергей, - и кое-что предложил взамен. Так вот, знай, что я за свою помощь ничего от него не возьму.
  
   Шла третья неделя пребывания Сергея в замке графа. Он сразу же переселился из своей комнаты в покои Лоны. Зря Рон говорил о ее истеричности, которой не было и в помине, как и каких-то крайностей в любви. После завтрака юноша шел в комнаты Ольды заниматься письмом с ее учителем, а после обеда и небольшого отдыха часа четыре занимался фехтованием. Рон подобрал для него в арсенале замка один из самых легких мечей.
   - Мышцы ты нарастил, - говорил он Сергею, - но с тяжелым мечом все равно не управишься. Для него тебе еще расти года три. С твоим проворством проще уклониться или отвести удар клинком, чем пытаться переломить противника силой, как это обычно делают те, у кого ее в избытке. А главное - следи, чтобы тебя не загнали в угол и не лишили подвижности. Я никогда не видел таких быстрых бойцов, как ты, в этом твое преимущество, его и старайся использовать.
   Сергей и сам заметил, что двигается и думает быстрее людей этого мира. Разница была не очень большая, но в бою могла выручить. По крайней мере, на тренировках выручала. И еще сильно помогало то, что он изучал на секции. Сергей вспомнил упражнения на растяжки и начал их регулярно выполнять, что еще больше добавило телу гибкости и скорости. Помимо меча его увлекло метание ножей. Профессионально им владел только один из дружинников, который научился этому искусству, когда был в наемниках. Посмотрев фильм "Великолепная семерка", Сергей, как и многие его приятели, пробовал себя в метании кухонных ножей. Теперь, глядя на то, что со своим железом вытворяет Дей, он загорелся попробовать сам. Предупреждение о том, что нужны годы тренировок, не подействовало. После недели занятий у Сергея не появилось виртуозности Дея, но он научился без промаха всаживать тяжелые метательные ножи в мишень с дистанции в пять-шесть шагов.
   - Неплохо! - оценил Дей. - В бою может пригодиться. Но больше не трать на это время, лучше удели его мечу, а с ножами занимайся раз в декаду, чтобы не потерять навыки.
   И подарил ему пару своих ножей. К концу лета Сергей приобрел некоторую сноровку в обращении с мечом.
   - Надо же! - удивлялся Рон. - До мастера тебе далеко, но уже можешь за себя постоять. Все, что тебе нужно знать, я уже показал, теперь это нужно оттачивать тренировками. Быстро ты обучаешься, наверное, уже можно ставить на дежурства. Как у тебя с грамотой, еще не освоил? А то с утра занялись бы лошадьми. У тебя это пока слабое место. Заканчивается вторая декада осени, скоро пойдут дожди, и на лошади можно будет разъезжать только по двору замка.
   - Неужели вы совсем не ездите в дожди? - удивился Сергей.
   - Ездим, конечно, - скривился Рон, - но это не езда, а мучение. Мало того что лошадь может идти только шагом, а рысью совсем чуть-чуть, так еще будешь по уши в грязи. Поэтому в дожди выезжают только в случае необходимости и ездят одвуконь.
   С грамотой у Сергея было очень неплохо, хотя он пока не достиг совершенства.
   - Как ваши занятия? - спросил как-то граф учителя Ольды. - Я интересуюсь не дочерью, а Сергом.
   - Очень способный молодой человек, - ответил тот. - Еще декада, и ему не потребуются мои услуги.
   Освоив письмо, Сергей начал брать книги из библиотеки графа и читать их вечером при свете масляных ламп. После книг наступал черед Лоны.
   - Ты знаешь, - счастливо шептала ему девушка, - с тобой я почувствовала себя женой. Ты любишь меня уже не из жалости, а потому что чувствуешь потребность в ответной любви. Я хочу сказать то, что не слишком приятно услышать мужчине. У меня были разные любовники. Были и более искусные в любви, и более неутомимые, но ты вытеснил их всех и из моей памяти, и тем более из сердца. Они все только тешили похоть, а ты даришь любовь. Мне еще никогда не было так хорошо. Я ведь сейчас обхожусь гораздо меньшим, чем раньше, и не ощущаю никаких страданий. Неужели прошла болезнь?
   - Это нетрудно проверить, - сказал он. - Достаточно нам себя ограничить...
   - Боюсь! - ответила она, прижавшись к нему и опять рождая желание. - И не хочу себя ограничивать в твоей любви. Почему-то кажется, что стоит тебе уйти, и это навсегда! И приходит страх! Как же я в тебя влюбилась, Серг! Скажи, что и ты меня любишь! А если не любишь, просто соври, ну что тебе стоит?
   - Мне и врать не нужно! - ответил он ей. - Неужели ты сама этого не чувствуешь?
   - Женщине мало чувствовать! - возразила она. - Слышать тоже очень важно.
   - Я люблю тебя, Лона. Ты самая нежная и красивая на свете! Если хочешь, можем пожениться. Только нужно немного подождать. Мне будет шестнадцать только через месяц.
   - Все время забываю о том, что ты еще так молод. Умом и телом ты кажешься старше. А насчет свадьбы... Не боишься брать в жены девушку с таким прошлым?
   - Ничего я не боюсь! В человеке главное не прошлое, а настоящее и будущее! И пусть только кто-нибудь посмеет открыть пасть!
   Внезапное происшествие поломало все планы и в очередной раз резко повернуло его судьбу, оставив на сердце еще один шрам. В дружине графа было немногим больше шестидесяти человек. Год назад их было вдвое больше, но в короткой войне герцога Лазони с герцогом Рошти пришлось поучаствовать и воинству графа. Им тогда сильно не повезло нарваться на засаду и понести большие потери. Потом вмешался король, и отношения между герцогами из открытого противостояния перешла в скрытое соперничество с редкими столкновениями вассалов. Граф пытался увеличить число своих воинов, но это было нелегко. Брать абы кого не хотелось и было опасно, а опытные и свободные для найма бойцы с репутацией после смуты и войн попадались не часто.
   С наступлением темноты половина маленькой дружины заступала на дежурство по охране стены замка и внутренних покоев графа. При отце нынешнего короля об охране стен давно забыли, теперь об этом вновь пришлось вспомнить. Людей на все не хватало, поэтому, как только Сергея сочли готовым к выполнению караульной службы, так сразу же на нее и поставили. Дежурили в две смены часов по пять, а отстоять столько времени в карауле было не трудно. Днем стену не охраняли, а только вели наблюдение за окрестностями из четырех башен. Той ночью он заступил на дежурство в шестой раз. Его место было не на стенах, а возле дверей в покои графа. Дежурил Сергей почти всегда с опытным мечником и ветераном нескольких войн Гаспаром Бильдо. Сидеть в карауле запрещалось, поэтому они стояли у дверей или ходили по комнате, чтобы немного размяться. В тот раз говорили о женщинах. Точнее, говорил Гаспар, а Сергей его слушал, изредка выражая свое несогласие хмыканьем.
   - Ты не прав, - сказал он, когда напарник спросил его мнение. - Женщины, как и мужчины, бывают разные, но среди них много добрых, умных и отзывчивых.
   - Добрые бывают, - согласился Гаспар. - Отзывчивые - тоже. Нужно только знать, за какие места их трогать, чтобы отозвались. А вот насчет умных...
   Сергей стоял спиной к двери в коридор, и спасло его только то, что он в этот момент смотрел в лицо Гаспара и успел увидеть появившееся на нем чувство страха. Падение на пол спасло от болта, который вонзился в деревянную панель. Сергей поспешно вскочил уже лицом к врагам. Их было двое, оба с разряженными арбалетами в руках, а в открытую дверь заскочил еще один незнакомый Сергею воин.
   - Что вы копаетесь! - прорычал он. - Где граф? Мои ребята еле держатся!
   - Да попался тут один прыткий, - проворчал тот, который был повыше. - Сейчас закончим.
   Сергей был не киношным д'Артаньяном, чтобы драться со столькими противниками, поэтому он метнул во врагов оба ножа. Высокий получил нож в грудь, выронил меч и упал на пол. Второй противник оказался быстрее и успел пригнуться, поэтому нож по рукоятку вошел в горло стоявшему за ним воину. Сергей бросил взгляд на тело Гаспара, вытащил из ножен свой меч и сделал несколько шагов к противнику, чтобы иметь больше места для боя.
   - Шустрый! - зло сказал невысокий, но сильный на вид воин. - Готовься, мальчишка, сейчас я тебя настругаю ломтиками.
   - Попробуй, - ответил он, - а я попробую достать тебя. Терпеть не могу тех, кто трусливо нападает исподтишка.
   - Ах ты, щенок! - заревел воин и обрушил на Сергея град ударов.
   Рассердить его удалось неожиданно легко, но это не сказалось на бое. Коренастый противник виртуозно владел своим тяжелым мечом и передвигался быстро для своего телосложения. Сергей был быстрее, но это мало помогало: он с трудом защищался, а о том, чтобы атаковать, не могло быть и речи. Они кружили по комнате, обмениваясь ударами, пока противник неожиданно не выронил меч и не упал навзничь, получив болт в спину от стоявшего в дверях графа.
   - Вовремя вы! - с облегчением сказал Сергей. - Мне он был не по зубам. Граф, закройтесь, пожалуйста, у себя и зарядите арбалет, а я проверю, как там Лона с Ольдой. Напавших не должно быть слишком много. Один из них говорил, что наши ребята их теснят.
   - Хорошо! - ответил граф. - Будьте осторожны. Если погибните, дочь этого не переживет.
   Сергей быстро вытащил свои ножи, вытер их об одежду мертвецов и сунул в петли на поясе, после чего выглянул в пустой коридор и побежал к покоям семьи графа, которые находились в другом конце замка. Во дворе слышались звон мечей, вопли и проклятия, но в самом замке было тихо. Он безнадежно опоздал. Враги пришли за жизнью графа, и, наверное, все обошлось бы, если бы Лона не схватила висевший на стене арбалет и не помчалась ему на выручку. Напавшие на замок проникли внутрь по двум лестницам. Трое прошли коротким путем и полегли возле покоев графа, а двое поднялись по второй лестнице. Здесь с ними лицом к лицу столкнулась старшая дочь графа. Она в упор разрядила арбалет в одного из них и попыталась ударить другого. Ее тело лежало тут же рядом с обоими врагами.
   - Второго убил я, - сказал Сергею старый граф, уже успевший перезарядить свой арбалет. - Извини, я не успел спасти Лону. Ольду можешь не смотреть, с ней все в порядке. Наверное, теперь ты от нас уйдешь. Спасибо тебе, парень. Из всех детей Лона была лучшая во всем. Не знаю, за что ее наказали боги, но ты дал ей возможность прожить жизнь так, как она когда-то мечтала, пусть и недолго. Она ведь сильно боялась смерти, а тут побежала к тебе, забыв обо всем на свете. Так поступают только тогда, когда любят сильнее жизни. Она поделилась со мной тем, что ты хотел взять ее в жены. Жаль, не сложилось.
   Сергей, с трудом сдерживая слезы, вложил меч в ножны и отнес легкое тело Лоны в их спальню. Когда он появился во дворе замка, бой уже закончился. Как выяснилось позже, никто не брал штурмом стены. Их предали, и убийц провел через ворота стоявший в карауле дружинник. Он перерезал горло своему напарнику, поднял решетку и открыл одну из створок ворот. Это было проделано тихо, поэтому сидевшие в башнях дружинники ничего не услышали. Тревогу подняли те, кто охранял один из двух входов в замок. Они смогли продержаться достаточно долго, чтобы остальная дружина связала боем всех врагов, кроме тех пятерых, которые успели проникнуть в замок. Весь двор был усеян телами. Здесь вперемешку лежали три десятка защитников замка и четыре десятка их противников. Врач оказывал помощь трем раненым, остальные дружинники, уставшие и злые, собрались здесь же, дожидаясь выхода графа.
   - Я знаю, кто на на нас напал, - сказал дружинникам граф. - Постараюсь, чтобы это не сошло им с рук, чтобы они ответили за смерть ваших товарищей и моей дочери. Вы все получите вознаграждение. Серг Аликсан! Вы проявили мужество и спасли мне жизнь. Я подтверждаю ваше право на баронский титул отца. Необходимую грамоту получите сегодня. Дружина не может сохранить замок, поэтому я вынужден просить помощи у его светлости герцога Лазони. Я выеду к нему сегодня, до обеда. Вас осталось мало, и я на время воспользуюсь услугами наемников. Уже светает, поэтому достаточно оставить по одному наблюдателю в каждой башне, а все остальные могут отдыхать... Что думаешь делать? - спросил он Сергея, когда разошлись дружинники.
   - Посижу с ней, - ответил тот. - Где у вас хоронят?
   - Членов моей семьи хоронят на небольшом кладбище недалеко от замка. Я уже отдал все необходимые распоряжения. Ты долго собираешься сидеть? Мне скоро уезжать, а я хочу присутствовать на похоронах.
   - Делайте все, что считаете нужным, а я посижу, сколько смогу. Я не останусь у вас, граф, просто не смогу. Здесь все будет напоминать о ней. Я хотел лишь помочь вашей дочери, и сам в нее влюбился. Вы говорили, что знаете, кто организовал нападение. Я тоже хочу это знать. Если у вас не получится отомстить, это попробую сделать я.
  
  
   Глава 5
  
  
   - Здесь ей будет хорошо! - сказал граф, после того как тело Лоны опустили в вырытую могилу и трое дружинников засыпали его землей. - Она любила сюда приходить, когда была девчонкой. Конечно, не на могильный холм, а на один из соседних. Особенно часто ходила весной, когда уже было тепло. Лежит и наблюдает за облаками. Они здесь белые-белые и все очень причудливых форм. Вот она и гадала, лошадка там плывет или птичка. Брат ее выследил и потом долго насмехался, а она мне пожаловалась.
   - Не надо, граф! - лицо Сергея исказилось, но он все-таки сдержался и не зарыдал. - Мне и так нелегко, а тут еще вы со своими воспоминаниями. Не верю я ни в жизнь после смерти, ни во вторичное рождение. Я и в богов не верю, ни в ваших, ни в своего. Даже если кто-то и есть, ему плевать на всех нас, иначе не случалось бы подобных смертей. Скажите, в чем виновата ваша дочь? За что ее наказали? Вы для такой судьбы вкладывали в нее свою душу?
   - Как можно жить, ни во что не веря? - удивился граф. - Человек слаб, и вера служит ему поддержкой. Даже от ложной веры есть польза, не нужно только перекладывать на бога то, что должен сделать сам. Ладно, скажите, что собираетесь делать.
   - Поеду в столицу. Нужно кое-что сделать в Университете и поучиться у мастера-мечника. Дружинники говорили, что их там много. Я не забыл о долгах, но не буду с этим спешить. Деньги у меня есть, а если не хватит, теперь я без труда заработаю. А потом постараюсь найти виновника ее смерти. Расскажите, кто у нас числится во врагах.
   - План не из худших. Я напишу вам письмо для сына. Он дружен с королем и вам поможет. И возьмете немного денег. Не вздумайте отказываться, Серг, обижусь насмерть! Вы не успели пожениться с моей дочерью только из-за своего возраста, но для нее были мужем, а значит, и для меня не посторонний человек. Серг, не обижайте! Она отдала за вас свою жизнь, и я хочу, чтобы ее жертва была не напрасной, а для этого вам нужно не зарабатывать деньги, а обзаводиться связями. Может, у Анжи получится устроить вас при дворе. Я уверен, что при хорошей поддержке вы сможете далеко пойти! И давайте все сделаем прямо сейчас, когда вернемся. Я могу задержаться в дороге или у герцога, и вы уедите без всего. А теперь слушайте о врагах. Это в первую очередь герцог Рошти. Он не принадлежит к партии сторонников короля, но не примкнул и к его противникам. Создается впечатление, что он старается держаться в стороне от политики. Рошти не в ладах с моим сюзереном герцогом Лазони. Они даже воевали из-за каких-то спорных земель, но вмешался прежний король, который их развел. Они не ведут военных действий, но делают друг другу гадости руками своих вассалов, причем используют наемников, так что зацепить кого-то сложно. В нашем случае это могли быть граф Фарди или барон Рожен, всем остальным пришлось бы действовать через их границы. Пришлите мне письмо из столицы, чтобы я знал, где вас искать. Если что-то нарою по этому делу, дам вам знать.
   Через час после возвращения в замок он вручил Сергею три конверта.
   - В этом ваша грамота на титул барона. В столице нужно посетить геральдическую коллегию и предъявить свой герб. Смотрите, на конверте записан адрес одного из профессоров Университета, который занимается и геральдикой. Если в вашем королевстве гербы составляют отлично от наших правил, попросите его составить вам герб. Во втором конверте письмо сыну, а в третьем - ордерный вексель королевского банка на двести золотых. Вам не нужны лишние деньги в дороге, а в столице получите полностью или частями. Больше не даю из боязни, что откажетесь. Возьмете второго коня?
   - Благодарю вас, граф, но я обойдусь своим. Спасибо вам за все.
   - Я уезжаю с небольшим числом дружинников в Золем набирать наемников, так что с вами прощаюсь. Да, совсем забыл. Я отдал распоряжение, чтобы вам выдали из арсенала все, что нужно. Тщательно посмотрите все, что там есть. От качества оружия часто зависит жизнь воина. Если у вас в этом мало опыта, попросите помочь барона Содера, он со мной не едет.
   Сергей решил не отказываться от этого предложения. Сам он еще плохо разбирался в оружии, поэтому решил попросить помощи у Рона. Заодно можно будет попрощаться. Барона он нашел в комнате, которую тот занимал в замке.
   - Похоронил жену? - спросил Рон Сергея. - Пусть у нее вторая жизнь будет лучше этой. Ты все-таки уезжаешь? Придется мне искать другого оруженосца. Не нужно делать виноватую физиономию: все равно бароны не служат оруженосцами. Пришел прощаться?
   - И прощаться тоже, но сначала хотел попросить посмотреть, что мне взять с собой из графского арсенала. Ты же знаешь, как я разбираюсь в оружии. Он дал добро там порыться.
   - Это дело! - вскочил с кровати Рон. - Пойдем, может, найдем тебе меч получше. Этот я выбирал для тренировок. И не помешает нормальный кинжал. У твоего прекрасная сталь, но уж больно мал. Меч на него не примешь, даже легкий.
   Смотрителя арсенала у графа не было, и дверь им открыл управляющий.
   - Распоряжение было только касательно барона Аликсана, - сказал он им. - О вас, господин барон, разговора не было.
   - Барон Содер поможет мне выбрать необходимое, - объяснил ему Сергей. - Мы долго не задержим.
   Оружия у графа было много, и все в прекрасном состоянии. Они потратили с полчаса, и в результате Сергей стал обладателем легкого меча из очень хорошей стали. Нашли и прекрасный кинжал, а Сергей взял еще два метательных ножа к той паре, которая у него была. Напоследок Рон дал ему средних размеров рычажный арбалет и сумку с болтами.
   - В дороге пригодится, - сказал он, игнорируя недовольство управляющего. - Тебе его не тащить, а лошадь не будет жаловаться.
   После того как отнесли оружие в комнату Рона, он погнал Сергея на кухню, где парня плотно накормили и собрали еды в дорогу.
   - Дают - бери! - сказал ему Рон. - Еды в дороге много не бывает, тем более зимой. У нас в это время часть трактиров закрывают, да и построены они не на каждом шагу, пока еще доберешься...
   Потом он повел Сергея искать управляющего и потребовал кожаный костюм и теплый шерстяной плащ. Когда старик начал ворчать, что по поводу одежды не было указаний, Рон взял его за воротник, встряхнул и проникновенно сказал:
   - Господин граф должен помнить о каждой мелочи? Или ты думаешь, что он разрешил своему спасителю набрать оружия на пятьсот золотых и пожалеет два золотых на эти тряпки? Смотри, если барон простудится, у нас появится новый управляющий.
   После такого объяснения все затребованное было сразу выдано.
   - Дай я на тебя посмотрю, - сказал Рон уже собранному в дорогу Сергею. - Нет, все равно не пойму!
   - Чего ты не поймешь?
   - Не пойму, что она в тебе нашла, если спасла ценой своей жизни. Женщины вообще странные создания, умом их не понять.
   - Кто меня спас? - не понял Сергей. - Лона, что ли?
   - Чему ты удивляешься? Да если бы она не застрелила одного из тех двоих и не вынудила вмешаться старого графа, который иначе просидел бы в своей комнате, эти двое порубили бы тебя на кусочки. Скорее всего, они прибежали бы, когда ты еще дрался со своим противником. Много бы тебе тогда помог граф со своим арбалетом! Так что ты, парень, обязан жизнью своей жене. Что думаешь делать?
   - Отдавать долги! - жестко ответил Сергей. - Только вначале нужно разобраться кому и выбиться в люди.
   - Вот это правильная позиция! - одобрил Рон. - Будешь готов - позови. Мой меч лишним не будет. Деньги есть?
   Сергей не мог говорить, только кивнул и, забрав свои сумки и арбалет, пошел на конюшню. Ему очень хотелось куда-нибудь забиться и дать волю слезам, но нужно было выехать как можно раньше, чтобы до ночи успеть добраться до постоялого двора. Да и люди, увидев опухшие глаза, все поймут.
   - Моя лошадь готова? - спросил он конюха.
   - Да, ваша милость! - ответил тот. - Давайте я закреплю сумки и оружие. Счастливого вам пути!
  
   Самое большое достижение земной цивилизации - это дороги и современные виды транспорта. Эту простую истину Сергей понял к концу первого дня пути. Его лошадь, которая раньше была полностью довольна жизнью в графских конюшнях, еще раньше поняла, что хозяин сошел с ума, если решил сменить тепло графского замка на кошмар осенней дороги. Здешний тракт представлял собой обычную грунтовую дорогу, на которой с трудом могли разъехаться три телеги. В летнюю пору, даже после дождя, можно было нормально ехать верхом, но, после того как пятнадцать дней почти непрерывно шли дожди, дорога превратилась в полосу жидкой грязи, в которой вязли ноги бедной кобылы. Добавьте к этому холодный моросящий дождь с ветром - и картина будет полной.
   Трактир, до которого от графского замка было около тридцати километров, показался только к вечеру. Измученную и грязную кобылу забрал конюх, а измученным и промокшим Сергеем занялись дочь и жена хозяина. Они быстро нагрели воду, стянули со слабо сопротивлявшегося парня кожаный костюм и все, что под ним было, и вымыли его в четыре руки в большой бадье. Потом на него одели теплую рубаху, судя по размерам, взятую из гардероба хозяина, и что-то вроде кальсон. Усадив Сергея за стол, его сначала напоили горячим чаем, а потом дали уже осточертевшую кашу с мясом. Не съев и половины, он пошел на второй этаж вслед за дочкой хозяина. Она завела его в комнату, разобрала кровать и помогла раздеться, после чего начала раздеваться сама. Когда девушка забралась к нему под одеяло, измученный дорогой Сергей уже крепко спал. Она погасила лампу и тоже заснула, а утром использовала, еще сонного и плохо соображающего парня, после чего оделась и ушла, унося в кулачке серебряную монету. Не привыкший к подобной легкости нравов, Сергей вышел к завтраку, стараясь не смотреть на хозяина, который не мог не знать о выходке дочери. Но он зря смущался, потому что трактирщик не видел ничего предосудительного в таком поведении дочери. А что такого? Оказала любезность клиенту, развлеклась сама, да еще и малость заработала. Обычное дело.
   - Сейчас очень мало ездят, - жаловался он Сергею, которого усадили завтракать, - поэтому я до весны распустил по домам поваров, а для редких клиентов могут стряпать мои женщины. Оставил только конюха, чтобы ухаживал за лошадьми. Да и опасно сейчас одним, а Мал может управиться с кинжалом и копьем. Не скажете, куда держите путь?
   - В столицу, - ответил Сергей.
   - Вот оно как! - почесал затылок хозяин. - Если мне будет позволено сказать, зря вы пустились в такой путь на одной лошади. До столицы придется добираться две декады. Дожди скоро стихнут, но придут холода, и дорога уже не просохнет до весны. Вам бы купить вторую лошадь и менять их в пути, тогда намного раньше доберетесь до постоялого двора. При этом и сами меньше измучитесь, и кони будут посвежее, и у вас будет больше времени на отдых. Если хотите, могу продать.
   - И во что мне обойдется покупка?
   - Сущая мелочь, ваша милость, - ответил трактирщик, - всего два золотых. Весной такой конь потянет все десять. Конечно, продаю вместе со сбруей. Отдаю так дешево потому, что он мне самому достался просто так и не нужен в хозяйстве: достаточно своих лошадей.
   - Не поделитесь секретом, любезный хозяин, как могут лошади доставаться просто так? - спросил Сергей.
   Он видел, что трактирщик жаждет общения, и сам был не прочь поговорить, оттягивая выезд под опять начавшийся дождь.
   - Дело было декаду назад, - начал рассказывать хозяин. - Тогда дожди только начались и дорога была малость получше, но путников уже было мало. Завернула к нам отдохнуть знатная девушка, которая ехала верхом в сопровождении двух слуг. Она сильно спешила и не стала меня слушать, когда рассказал о разбойниках. А потом этот конь прибежал к нам без всадника. На нем, как запомнил Мал, ехал один из ее спутников.
   - А что за разбойники?
   - Кто их знает, ваша милость! Они не оставляют живых, а обобранные тела бросают на тракте. Господин барон обещал по весне ими заняться, а сейчас отказался из-за грязи. Да и залегли они уже, наверное, где-нибудь до теплого времени. Сами подумайте, какая сейчас добыча?
   - Спасибо за то, что предупредили. Скажите, почему ваша дочь до сих пор не замужем? Это, конечно, не мое дело...
   - А за кого ее здесь отдавать? - помрачнел хозяин. - За деревенских оболтусов? Хозяйство у меня справное, летом два десятка слуг работает, так что приданым я ее обеспечу, а вот найти подходящего жениха... Я ведь хочу оставить свое дело зятю. У меня, ваша милость, есть еще два сына, так они ушли в город. Не хотят жить на отшибе. Один устроился приказчиком у купца, а второй подался пикинером в армию короля. Дочке уже шестнадцать, в самом соку девка, а парня нет. Вы не думайте, что если Мара забралась к вам в постель, то она так подрабатывает. Просто вы ей понравились, да и жалко ей было вчера на вас смотреть, уж очень устали. А для мужчины в таком случае баба - первое дело. Вон вы какой сегодня бодрый. Да и ей какая-никакая радость.
   - А почему бы вам не отвезти ее на время к брату? - предложил Сергей. - Мара красивая девушка, так что ему не придется долго за ней присматривать.
   - Точно! - просиял хозяин. - Почему-то я сам об этом не подумал. Спасибо вам, ваша милость, за совет. Давайте я этого коня вам подарю!
   - Спасибо, - улыбнулся Сергей. - Не нужно дарить, у меня есть деньги. Давайте я с вами рассчитаюсь за коня и за постой да и поеду.
   С двумя лошадьми он ехал быстрее, да и кобыла, которая большую часть времени шла налегке, уже перестала тяжело вздыхать и оглядываться на хозяина. Теперь она косила глазами на жеребца, на котором ехал Сергей. На нее он повесил всю поклажу и думал пересесть ближе к вечеру. Часа два ехал без происшествий. Сегодня ветер не чувствовался, но дождь был сильнее вчерашнего.
   - Погоди! - заорали так громко, что задремавший Сергей чуть не сверзился с вскинувшегося от испуга коня. - Постой, падла, убью!
   Шлепая по грязи сапогами, к нему бежали два здоровенных мужика, державшие в руках топоры, наподобие того, каким он колол дрова у господина Жано. Наверное, это были те самые разбойники, о которых ему говорил хозяин постоялого двора. Сергей мог ненадолго поднять коней в галоп и уйти, остановили его слова хозяина о девушке. Он съехал с дороги и соскочил на землю. До того как к нему подбежали, Сергей успел снять с кобылы арбалет и приготовить его к бою.
   - Слышь, - сказал ему тот из мужиков, который был чуть ниже, - бросай эту штуку! Если бросишь, убьем так быстро, что ничего не успеешь почувствовать. А поранишь кого, убивать будем долго.
   - А почему без луков? - спросил Сергей. - В книгах разбойники всегда ходят с луками.
   Страшно не было ни капли, и он не собирался оставлять их живыми.
   - А ты походи сам с луком под дождем, умник! - ответил ему второй. - Не видишь, какая погода? Добычи нет, так мы ужо собрались вместе с бабой на зимовье. Думали, что ужо никого не будет и наладились уходить, а тут тебя принесло.
   - Ну извини за беспокойство! - сказал Сергей и вскинул арбалет.
   Положив разряженное оружие на траву, взялся за ножи.
   - Если бросишь топор и отведешь туда, где вы держите девушку, убью быстро! - сказал он уцелевшему разбойнику, который с изумлением уставился на тело своего напарника, не веря тому, что видит.
   - Аааа! - заревел мужик и бросился на Сергея, который быстро, как в мишень, вогнал ему в плечи оба ножа.
   К удивлению парня, разбойник не сразу выронил топор, а еще пару раз им взмахнул, поэтому, от него пришлось уворачиваться, держа меч наготове. Лишившись топора, мужик со стоном вырвал из тела оба ножа и бросил их на землю.
   - Ну что? - спросил Сергей. - Надумал, как будешь умирать? Мне не хочется терять время, но, так уж и быть, заночую. Полюбоваться, как мучается такая тварь, как ты, - это такое удовольствие, ради которого можно день мокнуть.
   - Я покажу, где баба, только убей сразу, - угрюмо ответил разбойник.
   - Договорились, - согласился Сергей, поднимая свои ножи. - Это далеко?
   - Рядом. Зачем далеко ходить на промысел?
   - Ленивые пошли разбойники! - сказал парень, взобравшись на коня. - Но мне же лучше. Веди!
   Идти пришлось минут десять, и к концу пути мужик, потерял много крови и начал спотыкаться. Пристанище разбойников представляло собой нечто среднее между шалашом и легким садовым домиком и было выстроено на открытом месте без какой-либо маскировки. Похоже, что они здесь вообще никого не боялись. Увидев это сооружение, Сергей подъехал к мужику и уколол его мечом под левую лопатку. В домике он обнаружил целый склад вещей, а в углу - связанную по рукам и ногам девушку, одетую в дорожный кожаный костюм. Она была в сознании и со страхом уставилась на Сергея. Посмотрев на эту малышку, он с ужасом подумал о том, что ей пришлось вынести, когда два этих амбала использовали ее, да еще, наверное, по очереди.
   - Ничего не бойся! - сказал парень, доставая кинжал. - Сейчас я тебя освобожу и отвезу на постоялый двор, где о тебе позаботятся. Я проезжал по тракту и встретился с разбойниками. Оба убиты, поэтому тебе ничего не угрожает.
   Девушка смотрела на Сергея с недоверием, но когда он освободил ей сначала руки, а потом и ноги, зашлась в плаче.
   - Милая, не нужно так плакать! - утешал он, гладя грязные спутанные волосы. - Все плохое уже позади. Сейчас я быстро посмотрю, что у них лежит в доме и сразу уедем.
   В доме оказалось много всего. Разбойники, как Сергей позже узнал от девушки, оказались братьями и промышляли в этом месте с поздней весны. Большие группы людей пропускали, а малые били стрелами из засады. Добыча была уложена в девять мешков. Отдельно лежали два прекрасных боевых лука с большим запасом стрел. Нашлись и деньги. Он их не считал, но на глаз стал богаче на пятьсот золотых, а серебра было в два раза больше. В мешке с деньгами лежал и кошель с драгоценностями. Вещи пришлось быстро перебрать, так как нечего было и думать взять все с собой, имея всего двух лошадей.
   - Я сейчас быстро просмотрю, что они тут собрали, а ты высматривай свои вещи, - сказал Сергей немного пришедшей в себя девушке.
   После осмотра, когда он отбрасывал ненужные ему вещи и одежду со следами крови, осталось пять мешков. Лара, как звали девушку, нашла свои платья, которые Сергей отложил отдельно. Обвешав кобылу мешками, Сергей изрубил луки и стрелы, забрался на своего жеребца и протянул руку девушке.
   - Давай сюда руку! Поедешь со мной, пока не избавимся от груза.
   - А ты сильный! - сказала Лара, когда парень легко взметнул ее в седло. - Немного похож на моего младшего брата, только Раду шестнадцать.
   - Мне еще нет шестнадцати, - ответил он, внимательно осматривая свою спутницу при дневном свете.
   В полутемной хибаре братьев-разбойников можно было только оценить ее фигуру, которая была на загляденье.
   - Врешь! - не поверила она. - Ты же старше меня!
   - А тебе сколько?
   - Уже шестнадцать, - помрачнела Лара. - Я ехала к своему жениху. А теперь Михель не захочет на мне жениться.
   - На тебе не захочет жениться только дурак! - успокоил ее Сергей. - Ты настоящая красавица. Вот погоди, приедем на постоялый двор, приведешь себя в порядок...
   - А ты бы женился? - серьезно спросила она, пытливо взглянув ему в глаза. - Неужели не побрезговал бы? После всего?
   - Глупенькая! - обнял он ее, трогая с места коня. - Если бы я тебя любил, какое бы это для меня имело значение? В чем ты виновата? Я бы выпустил кишки твоим обидчикам, а на моей любви это никак не сказалось бы.
   - Ну так полюби! - горячо зашептала она, сама прижавшись к нему. - Ты красивый и сильный, с тобой спокойно! А жениха я совсем не знаю. Насчет нас сговорились родители, когда была жива мама. А после ее смерти отец женился вторично, а меня сразу же отправил к будущему мужу. У меня и приданое есть! В штанах зашиты бумаги, по которым в казначействе можно получить тысячу золотых! Я отдам все, только не бросай! Я буду сильно любить, нужно только немного отойти от этих...
   - Я барон только по бумагам, - сказал растерявшийся Серг. - Деньги у меня тоже есть, хоть и меньше твоего приданого, но нет ни имения, ни положения в обществе. И еще на мне долг крови. Я должен отомстить тем, кто убил мою жену.
   - Как же вы поженились, если ты еще несамостоятельный?
   - Мы собирались это сделать, когда ее убили. Для нее мой возраст не имел значения. Какая разница, если есть любовь?
   - Действительно, никакой! - согласилась она. - Я от тебя теперь ни за что не отстану, так и знай! Если ты так верен своей бывшей любви, значит, будешь верен и мне! Ты человек благородный, поэтому не бросишь одну беззащитную девушку, тем более что я тебе нравлюсь! По положению мы с тобой равны, я тоже баронесса, а мужчине нужна жена. Так почему не я? Или ты говорил свои слова только для того, чтобы меня успокоить?
   - Я говорил то, что думал... - начал он и замолчал, потому что Лара обвила его шею руками, пригнула голову к себе и прильнула с умелым поцелуем.
   - Вот и хорошо! - сказала она, оторвавшись от парня. - Я тоже говорила искренне. Я тебя уже люблю, а как только немного оправлюсь, докажу это делом. Сейчас мне больно даже ехать на лошади.
   Не знавший, радоваться ему или рвать на голове волосы, Сергей повернул назад к покинутому совсем недавно трактиру и через два часа вошел в него с вцепившейся в него девушкой, предоставив конюху заниматься лошадьми и вещами.
   При их появлении жена хозяина всплеснула руками и сразу же направила дочь греть воду, а сама, охая и причитая, повела баронессу в предназначенную для нее комнату, где помогла ей снять мокрый и грязный костюм. Пока она ходила за сухой одеждой, Лара распорола подкладку штанов и вытащила из нее завернутые в рыбью кожу бумаги. Потом их напоили горячим отваром какой-то ягоды и по очереди искупали. На этот раз Сергей мылся сам, отвергнув помощь женщин. Мара сделала правильные выводы, с грустью на него посмотрела и больше не предлагала своих услуг.
   - Как же вам удалось выкрасть ее у разбойников? - спросил хозяин, когда баронесса пошла мыться первой.
   - Почему выкрасть? - удивился Сергей. - Они имели глупость напасть на меня с одними топорами, за что и поплатились. Нет у вас теперь никаких разбойников. А привезенные вещи я отобрал из того, что они награбили.
   - А почему вы сразу не сказали, что баронесса ваша невеста?
   - Потому что сам об этом узнал только сегодня. Она ехала к своему жениху, с которым обручена по сговору, а теперь передумала и решила, что я подхожу ей больше. Она очаровательная девушка, к тому же много перенесла, поэтому я пока не протестую, а дальше будет видно.
   - Девушка действительно сама прелесть, особенно для тех, кому нравятся такие малышки, - задумчиво сказал хозяин. - Но как бы вам не получить вдобавок к ней еще и кучу неприятностей от родственников несостоявшегося мужа, особенно если вы лишили их солидного приданого. В таких случаях невест не отвергают, а уже позже избавляются от жен, обвинив их в измене с помощью подкупленных свидетелей. Если за женщин некому заступиться, их убивают.
   - Я не позволю ее убить! - сказал Сергей. - Если не передумает, можно будет и жениться, а найдет другого - возьму в сестры!
   - Спасибо! - Лара стояла в дверях и слышала конец их разговора. - Ничего я не передумаю!
   В этот день они никуда не уехали. Весь вечер разбирали привезенные вещи, в результате Сергей отобрал в один мешок понравившуюся и подходящую по размерам одежду для себя и для Лары, а остальное оптом продал хозяину. Заодно посчитал все найденные деньги. В переводе на золото получилось около шестисот монет. Когда смотрели драгоценности, Лара вынула из мешочка свои серьги и жемчужное ожерелье матери.
   - Отец не знал, что мама отдала жемчуг, - сказала она, - иначе я не смогла бы его взять. Что думаешь делать с остальным?
   - Вот эти сережки подарю Маре в благодарность за их помощь, а остальное продадим в первом же городе. Опасно этим пользоваться. Если опознают родственники убитых дворян, могут быть неприятности. Попробуй потом доказать, что это отобрано у разбойников. Я и ювелира предупрежу. Конечно, он после этого скинет цену, но у купивших украшения не будет неприятностей.
   - А Маре, значит, сережки! - сказала Лара. - Признавайся, девчонка грела тебе постель?
   - Было один раз. Я с дороги был никакой, так она этим воспользовалась. Ей давно пора замуж, а здесь нет подходящих женихов. Я посоветовал трактирщику отвезти ее в город к брату, там скорее сладится.
   - Подари! - решила Лара. - Только за один раз этого будет слишком много, поэтому я пришлю ее к тебе еще этой ночью. Я бы и сама с удовольствием пришла, но пока не могу.
   - Давай я буду сам решать, с кем мне спать! - сказал Сергей. - Я прекрасно высплюсь и без услуг Мары.
   "Не могу понять женщин! - думал он. - Интересно, это они только здесь такие, или и у нас тоже? Или это связано с тем, что все, с кем я имел дело, по нашим понятиям еще девчонки, а войдя в возраст, начинают вести себя по-другому?"
   Утром, после завтрака, они простились с хозяевами и выехали в дорогу под опять начавшийся дождь.
  
  
   Глава 6
  
  
   Очень большая разница, ехать одному или в компании с приятным попутчиком. Все так же дул ветер, моросил холодный дождь, и хлюпала грязь под копытами лошадей, но разговор скрашивал дорогу и делал ее для них короче. Сергею не пришлось прикладывать усилий, чтобы разговорить Лару, она сама не могла молчать больше пяти минут. В будущем это могло стать проблемой, сейчас он был только рад. Разговор делал дорогу не такой тягостной и позволял узнать немало нового. К сожалению, девушка имела очень смутное представление о расстановке сил в королевстве, но в бытовых вопросах заполнила немало пробелов в его знаниях местной жизни. Очень скоро она заметила, что Сергей не знает того, что должно быть известно любому дворянину.
   - Откуда ты взялся, Серг, если не знаешь того, что знают все? - спросила Лара и получила в ответ рассказ о морском путешествии.
   - Бедненький! - посочувствовала она. - Ничего, еще одна-две ночи, и я буду в форме. Тогда я тебя утешу!
   - Послушай, Лара, - предложил Сергей. - Может, все-таки согласишься на сестру? А к твоему жениху можно заехать, это почти по пути, я потеряю всего полдня.
   - Как только его семья все узнает, я не дам за свою жизнь и серебряной монеты. Ты слышал, что говорил хозяин? Вот так у нас и поступают в подобных случаях. Правда, если удастся доказать, что жену обвинили облыжно, казнят уже всех, кто выносил обвинение и свидетельствовал. Но это трудно, и мне после казни будет уже все равно. Да и не нужен мне никто, кроме тебя. Даже если назовешь сестрой, я тебя все равно попробую. Мне Мара сказала, что она в тебе растворялась. Я ей уже сейчас завидую.
   - Лара, как ты можешь! Почему у тебя все сводится к постели?
   - А как же иначе, Серг? - удивилась она. - Что хорошего в жизни женщины, кроме любви? Когда появляются дети, они привносят в ее жизнь радость и новый смысл, а когда их еще нет? Вам, мужчинам, намного проще. Вы все в этой жизни забрали себе. Ты свободен и волен заниматься всем, чем захочешь, а женщина, даже совершеннолетняя и имеющая средства, не может быть полностью самостоятельной и поступать без оглядки на окружающих. Мы всегда зависим от отцов, братьев и мужей. Отдельные исключения вроде наемниц не делают погоды, это мало кому доступно. В жизни вообще очень мало радостей, так зачем же отнимать у себя самую главную? Слушай, давай говорить на постоялых дворах, что мы с тобой муж и жена? Я не хочу ночевать одна, в конце концов, мне страшно!
   - Если ты так этого хочешь...
   - Хочу. И расскажи мне, что мы будем делать в столице.
   - Для начала надо будет где-нибудь остановиться. Жить на постоялом дворе дорого и не слишком удобно, а я пока не хочу покупать свой дом. Мало ли как сложится судьба. Поэтому самым лучшим будет снять дом на время. Потом мне нужно определиться с гербом, найти учителя фехтования, завести знакомства с профессорами Университета и заскочить к приятелю короля, к которому у меня есть рекомендательное письмо.
   - Может, начать с письма?
   - Я не уверен, что брат моей несостоявшейся жены отреагирует на мое появление так, как на это рассчитывает его отец. В любом случае мне сначала надо закончить с гербом и позаниматься с мастером-мечником. Ты же не хочешь, чтобы тебя из-за моей спешки оставили вдовой?
   - Ты все-таки возьмешь меня в жены! - обрадовалась девушка.
   - Расскажи, как у вас женятся, и можно ли развестись. А то я ничего этого не знаю.
   - Делают по-разному. Двое могут прийти в храм любого бога, принести положенное подношение и перед алтарем поклясться в верности. Жрец записывает их имена в книгу, и все. Но многие этим не ограничиваются, созывают друзей и родственников и устраивают гулянку. Развод проходит так же, как и свадьба, только без гулянки. Хотя, может быть, кто-то и празднует. Важно, что и для свадьбы, и для развода нужно прийти в храм, заплатить деньги и выразить обоюдное согласие.
   - А нужно согласие родителей?
   - Не обязательно, но чаще всего все же спрашивают. Если нет... Муж в таком случае ничем не рискует. Его семья не может не признать брак. А с женой хуже. Давая разрешение на брак дочери, родители тем самым обязуются в случае развода забрать ее обратно в семью. Ведь чаще всего женщине просто некуда идти. Все зависит от мужчины, жена только должна дать согласие на развод. Даже нажитые дети остаются у мужа, после развода мать не имеет на них никаких прав. А почему ты спросил о свадьбе?
   - Значит, мы можем в первом же храме...
   - Да, да, да! - захлопала она в ладоши, заставив испуганно шарахнуться кобылу. - Я так рада! А то заладил про сестру! Брат у меня уже есть, мне нужен муж!
   Не только людям общество скрашивает дорогу, их лошади, время от времени переглядываясь, тоже бодро топтали грязь. Поэтому ли, или просто путь был короче, но на постоялый двор приехали еще засветло. Здесь они были не единственными посетителями и не вызвали большой суеты. Им предоставили большую комнату, нагрели воду и сообщили, что, если господа желают, им может помочь служанка. Кушать тоже можно было заказать в свою комнату, что и сделали.
   - Я думаю, что обойдемся без их служанки! - сказала Лара. - Неужели ты не потрешь спинку своей жене? Да и я могу потереть тебе все, что захочешь.
   Они обмылись от грязи, переоделись в сухое и отдали прачке в чистку дорожные костюмы. Два работника вынесли из комнаты бадью с грязной водой, а служанка в два приема принесла им плотный ужин. Наевшись, легли на кровать, где Лара подлезла к Сергею под бок и начала целовать его в щеку, потихоньку подбираясь к губам.
   - У тебя прошла боль? - спросил он. - Еще нет? Ну и не нужно тогда никаких поцелуев, а то я ведь тоже не железный.
   - Послушай, о чем я подумала! В столице должна жить одна из моих теток. Это младшая из сестер отца, которую выдали замуж за графа Радоя. У графа в столице большой особняк, в который его семья переезжает из имения незадолго до наступления дождей. Так что они сейчас должны быть там. Только я не знаю, к какой партии он принадлежит, а то можно было бы сразу поехать к ним. Когда кто-то из наших ездил в столицу, у них всегда были свободные комнаты.
   - А какое имеет значение, к какой партии он принадлежит?
   - Ты, Серг, как ребенок! Если я правильно поняла, герцог твоего графа принадлежал к королевской партии, а сын графа вхож к королю. А теперь представь, что в столицу приезжает какой-то никому неизвестный барон и останавливается у противников короля, а потом идет к королю в поисках милостей. И как на него после этого посмотрят?
   - Кто-то мне говорил, что совсем не разбирается в политике.
   - Правильно говорила. Это не политика, а здравый смысл. А в политике я разбираюсь в самых общих чертах. Чтобы разбираться лучше, нужно знать, кто за кого стоит и чего добивается, а я этим никогда не интересовалась. Знаю только то, что известно всем.
   - Ну и расскажи общеизвестное. Ты же знаешь, откуда меня принесло. Что-то я могу знать, что-то - нет.
   - Ладно, все равно еще рано для сна. В отличие от Сотхема или Дюже, в нашем королевстве король никогда не имел всей полноты власти и был вынужден искать поддержку у герцогов. Все королевство разбито на одиннадцать провинций. Десять управлялись герцогами, а еще одна была королевским доменом.
   - Выходит, что король по силам равен любому из герцогов?
   - Нет. Королевский домен больше любой из провинций, и герцоги обязаны отправлять в королевскую казну часть налогов, поэтому король сильнее любого из герцогов, но ничего не может сделать против них всех. Отсюда вытекает необходимость союзов. Во время войны король с помощью войска Аглаи захватил провинцию, во главе которой стоял его самый последовательный враг. Теперь этого герцогского рода нет вообще. Его вырезали в назидание другим до последнего младенца, а провинция увеличила королевский домен. Но и сейчас король не может править без оглядки на герцогов и не может с ними расправиться. Стоит ему развязать войну с герцогами, как этим сразу же воспользуется король Мехал. И Аглая не может постоянно отвлекать войска на решение проблем своего родственника. Я знаю, что кто-то из герцогов поддерживает короля. Им выгодна сильная королевская власть, да и Сотхем под боком не дает заняться междоусобицей. Хотя дураков хватает и среди герцогов. Но кто из них за короля, а кто против - этого я не знаю.
   - Узнаем. Я думаю, что это знает любой трактирщик, а многие из них большие любители поговорить. Когда приедем, остановимся на постоялом дворе, разузнаем, что и как, а потом, может быть, навестим твоих родственников.
   Из-за усталости и сытного ужина обоих вскоре потянуло в сон. Убрав с кровати покрывало, разделись и легли спать. Ночью Сергей проснулся из-за того, что Лара начала кричать и плакать. Он обхватил ее плечи и начал шептать ласковые слова, а потом поцеловал мокрые от слез глаза проснувшейся девушки, потом почему-то вместо глаз оказались губы, потом...
   - Давно надо было! - довольно сказала Лара. - Зря я боялась. Теперь эта гадость не должна сниться, а ты на самом деле мой муж. Не забудь, что ты говорил о первом же храме!
   Утром они не стали заказывать еду в комнату, а спустились в трапезный зал. Там уже завтракали за двумя столами. За одним сидели трое мужчин и одна девушка, видимо, дворяне, а за вторым - шестеро мужчин, судя по одежде и оружию, охранники. Дворяне с любопытством посмотрели на Сергея с Ларой и слегка кивнули, приветствуя равных по положению. Они тоже поклонились в ответ и сели за стол. Один из дворян встал и обратился к Сергею:
   - Разрешите представиться! Я отвечаю за закон и порядок в городе Лозеле и его окрестностях. Шевалье Ланс Дельбер, к вашим услугам! У меня к вам вопрос. Вы ведь едете к нам со стороны Золема? До нас дошли слухи, что где-то недалеко отсюда на тракте орудует разбойничья шайка. Из-за этого мы были вынуждены задержать дочь герцога Лантара. Миледи имела неосторожность пуститься в путь всего с восемью сопровождающими. Теперь приходится сидеть здесь в ожидании прибытия королевских солдат. Я хотел узнать, не слышали ли вы... Извините, леди, я сказал что-то смешное?
   - Это вы меня извините, шевалье! - сказала Лара и, не выдержав, опять засмеялась. - Дело в том, что мой муж барон Серг Аликсан перебил этих разбойников.
   - И много было разбойников, барон? - с недоверием спросил Ланс.
   - Только двое, - улыбнувшись, ответил Сергей. - Здоровые лбы, на две головы выше меня, щербатые морды и у одного шрам на лбу. Они охотились с луками на небольшие группы путников и одиночек, а когда пошли дожди, оставили луки и взялись за топоры. Со мной им не повезло.
   - Знаю тех, кого вы описали, - кивнул Ланс. - За их головы даже обещана награда. Как же вы один с ними справились? Это опытные и опасные разбойники.
   - Мне эти типы больше показались наглыми и самоуверенными, - засмеялся Сергей. - Они уже собрались уходить, а тут подъехал я. Слышу, бегут и кричат, подожди, мол, тогда убьем сразу, а будешь убегать или сопротивляться, пожалеешь. Одного я застрелил из арбалета, а во второго бросил два ножа, а потом добил мечом. У меня легкий меч, поэтому я не собирался его использовать против топоров. А награды мне не нужно. Я и так много всего взял у них в логове, а рубить головы...
   - Были драгоценности? - спросил Ланс.
   - Был небольшой мешочек. А почему вы спрашиваете?
   - Он у вас с собой? Можете показать? Дело в том, что этим летом на тракте пропала одна дама. Нам описали украшения, которые на ней были. Могут быть и другие подобные случаи. Вы не продадите свою добычу королю?
   - А что за дама? - спросила Лара.
   - Молодая баронесса Лара Горде.
   - Можете ее не искать, - сказала Лара. - Это я. Только я уже не Горде, а Аликсан. Меня схватили разбойниками, а Серг спас. Теперь он мой муж. Не скажете, кто меня искал? Отец или жених?
   - Заявление о вашей пропаже поступило в столичную службу охраны Короны от графини Вельты Радой.
   - А при чем здесь тетя? - наморщила лоб Лара. - Ладно, будем в столице, зайду и все у нее узнаю.
   - После завтрака зайдите в наш номер, - предложил Сергей. - Я вам покажу драгоценности. Не скажете, куда именно едет дама?
   - А зачем это вам, барон? - с подозрением спросил Ланс.
   - Мне это ни к чему, - пожал плечами Сергей. - Просто она, скорее всего, поедет через графство Продер, а там сейчас неспокойно.
   - Я поговорю с миледи, - сказал Ланс и отошел к своему столу.
   Им принесли завтрак, которым занялись, не обращая больше внимания на посторонних. Когда закончили есть и поднялись из-за стола к ним подошли все дворяне, которые продолжали сидеть в зале, ожидая возможности поговорить.
   - Ваши имена нам сказал шевалье Дельбер, - сказала девушка. - Я Алисия Лантар, а это люди моего отца Герт Содер и Снай Лорташ. Расскажите, пожалуйста, барон, что там не так с графом Продер? Я не просто еду через его графство, он - одна из целей моей поездки.
   - Тогда вам не повезло, миледи, - сочувственно ответил Сергей. - На замок графа совершено нападение, в результате которого погибла одна из его дочерей и полегла половина дружины. Сам граф два дня назад уехал за помощью к герцогу Лазони. Перед отъездом он предупредил, что задержится.
   - Скверно! - поморщилась девушка. - А кого убили? И кто посмел нарушить приказ короля?
   - Убили старшую дочь Лону, а напавшие были наемниками. Их всех перебили, да и не знали они нанимателя.
   - А какое отношение вы имеете к графу? - спросил Сергея один из спутников молодой герцогини.
   - Я служил в его дружине и участвовал в том бою. У вас все вопросы, господа? Мы бы хотели выехать пораньше. Шевалье, пойдемте с нами, возьмете драгоценности.
   - Подождите, барон! - сказала Алисия. - Вы ведь едите в столицу? Прекрасно! Мы возвращаемся и едем туда же. Вы не против нашей компании? Если не будет графа и путь становится опасным, не вижу смысла продолжать поездку и мокнуть под дождем. Съезжу вторично зимой.
   - Почту за честь, миледи! - ответил Сергей. - Мы соберемся в дорогу и будем вас ждать.
   В их комнате Ланс высыпал на стол драгоценности и бегло их осмотрел, после чего опять все сложил в мешочек.
   - Здесь есть ценные вещицы, - сказал он Сергею, - но в основном ерунда. Отдадите за триста золотых? Тогда пусть пока все будет у вас. Сегодня к вечеру приедем в Лозель, а завтра с утра я с вами рассчитаюсь.
   - Зря ты согласился ехать вместе с ними! - сердито сказала Лара. - В компании мы уже не сможем свободно общаться, а еще эта герцогиня!
   - Неужели ты ревнуешь? - засмеялся Сергей. - Не нужны мне герцогини, мне вообще никого не нужно, кроме тебя!
   - А пришлось чуть ли не насильно лезть к тебе в постель! - сказала довольная его словами девушка. - Все мужчины стремятся к сладкому, один ты со странностями. Но Мара права: с тобой хорошо. Ну вот, мы с тобой собрались. Интересно, долго нам еще ждать эту Алисию?
   Словно дождавшись этого вопроса, в дверь постучали, и один из спутников герцогини сообщил, что они готовы к выезду.
   - Мы вас задержим, - заметил Сергей, увидев, что за их спутниками следует целый табун заводных лошадей.
   - Ничего страшного, барон! - ответила Алисия. - Поедем чуть медленнее, а завтра купим для вас лошадей на смену.
   - Лошадей я куплю сам. Скажите, сколько дней вы добирались сюда из столицы?
   - Сегодня пятый день, как выехали. А что?
   - Да просто прикидываю, сколько нам еще мокнуть.
   - Дожди скоро закончатся, грязь, правда, никуда не денется. Завидую жителям империи. У них и дождей осенью меньше, и дороги замощены камнем. Была бы у нас такая дорога, обернулись бы за два дня.
   - Не жалко пяти потраченных дней? - спросил Сергей. - А ведь теперь еще столько же возвращаться обратно.
   - Конечно, жалко. Я в эту поездку не рвалась, да и дед не советовал. Это все моя мать. Но это уже дела семейные и для вас не интересные. А потеряю я время в дороге или нет, будет зависеть от вас.
   - Вы только не скажите такое при Ларе, - предупредил Сергей, оглядываясь назад, где его девушка о чем-то весело болтала с дворянами герцогини. - Она меня потом замучает ревностью. И почему вы решили, что я интересный собеседник?
   - Не знаю, - пожала плечами девушка. - Наверное, женская интуиция. Что-то в вас есть необычное, а что - не пойму. А насчет ревности... Извините, Серг, но вы не в моем вкусе. Мне нравятся высокие мужчины. Жених у меня как раз такой. Так что пусть ваша жена не ревнует. Не обиделись?
   - За что обижаться? За откровенность? Не могу же я нравиться всем. Да и не нужен мне никто, кроме жены.
   - Вот я и говорю, что вы странный. Вы не иностранец? Наши мужчины редко ограничивают себя одной женщиной. Вашей жене повезло.
   - Да, я родился в другом королевстве, - ответил Сергей и в который уже раз пересказал свою историю.
   - И граф подтвердил ваше баронство? Что же вы для него сделали?
   - Ничего особенного, миледи, я только спас ему жизнь. Была еще одна услуга, но я отказался за нее рассчитываться. Это не он мне, а я ему за нее остался должен.
   - Алисия. Зовите меня по имени. Интересно, о какой услуге вы упомянули?
   - Его погибшая дочь была мне женой. Мы не успели сходить в храм, но для меня это ничего не меняет. Раз вы близко знакомы с графом, все равно узнаете.
   - Вы были мужем Лоны, - задумчиво сказала Алисия, глядя на Сергея со странным выражением. - И она была...
   - Она была счастлива, - перебил ее Сергей, - как и я. И давайте больше не будем трогать эту тему. Я еще не сжился с этой потерей.
   - С потерей не сжились, а спите с другой.
   - Вы видели Лару? Как вы думаете, для чего два амбала десять дней держали в плену эту малышку, вместо того чтобы сразу прикончить?
   - Так они ее... - охнула Алисия.
   - По очереди и, возможно, не по одному разу. По ночам она плачет и кричит во сне, а за меня ухватилась, как утопающий за соломинку. Да и я был в паршивом состоянии. Мы помогли друг другу. Такова жизнь, Алисия. Я люблю Лару, но продолжаю любить и свою прежнюю жену. И я не собираюсь прощать ее смерть. И я прошу вас никому не говорить о плене Лары. Не все такие недогадливые, как вы, а слухи могут отравить ей жизнь. И спутникам своим скажите, чтобы поменьше болтали.
   - Не скажу никому, кроме деда, но он у меня не из болтливых, - она усмехнулась. - Хотя многим при первом знакомстве кажется иначе. Значит, вы собрались мстить.
   - Не совсем так. Для начала нужно вписаться в ваше общество. Я почти никого не знаю и лишь примерно представляю общий расклад сил в королевстве. И не помешает позаниматься с мастером-мечником. Граф обещал выяснить исполнителя нападения, пока известен только автор.
   - Герцог Рошти?
   - Да, граф считает, что это его замысел. Алисия, у нас впереди еще пять дней пути. Я постараюсь вас развлечь, но не могли бы вы в самых общих чертах охарактеризовать дворян из партий короля и его противников? Хотя бы самые основные фигуры? Лара не смогла мне с этим помочь.
   - Дочери провинциальных баронов обычно не разбираются в политике, - сказала девушка, - а внучке первого советника короля ее необходимо знать. Конечно, я вам обо всех расскажу, только не даром. Вам, Серг, придется заплатить за мой рассказ.
   - И чем же? - опасливо спросил Сергей, сразу же вспомнивший, как ему пришлось расплачиваться за рассказы Лины.
   - Расскажете о своей родине. А вы о чем подумали? Неужели решили, что я попрошу вас...
   - Ничего я не решил, - буркнул Сергей. - Понимаете, Алисия, у нас жизнь устроена во многом по-другому. В частности, женщины намного скромнее и не рвутся запрыгнуть в постель к первому же понравившемуся им мужчине. В конце концов, так легко забеременеть, а как тогда устраивать жизнь с ребенком на руках?
   - У вас так? - удивилась девушка. - Понимаете, Серг, не знаю, почему у вас по-другому, но у нас женщине сложно зачать ребенка. Часто для этого нужно жить с мужчиной не один год. Конечно, попадаются счастливицы, которым везет, но это редкость. У нас ребенок у девушки - это не препятствие к браку, поэтому себя не сдерживают. Нажитый до брака ребенок не может наследовать имение, если появляются мальчики от мужа, во всем остальном различий нет. Совсем другое дело, когда ты замужем. За измену можно легко лишиться жизни. Давайте подождем остальных, а то мы с вами вырвались вперед, и ваша жена сейчас прожжет во мне взглядом дырку. Сначала вы нам что-нибудь расскажете, а потом поговорим о политике.
   Когда поравнялись с остальными, герцогиня объявила, что сейчас барон расскажет всей компании что-то интересное. Сергей уже давно заметил, как высоко в этом мире ценили хороших рассказчиков. Книги были редкостью, и большинство местных грамотеев читало их по слогам. Какое тут удовольствие от чтения? Поэтому для многих рассказ был единственным развлечением, если не считать игр, казней и поединков. Он не собирался говорить о своей жизни, поэтому начал рассказывать "Трех мушкетеров", которых знал чуть ли не дословно. Так и рассказывал с диалогами и своими отступлениями, в которых объяснял непонятные места. Слушали его, затаив дыхание, даже охранники подтянулись почти вплотную, демонстрируя должное усердие, но при этом не пропуская ни слова. Его хватило до небольшого придорожного трактира, стоявшего на середине пути от постоялого двора до города. Охрана герцогини разыскала хозяина, жена которого быстро заварила фруктовый отвар, нажарила небольшие, похожие на сосиски колбаски и выставила на столы хлеб и вино.
   - Извините, господа! - сказал трактирщик. - Мы уже собрались до весны уехать в город, оставив здесь только сторожа, поэтому ничем другим угостить не могу!
   Когда снова тронулись в путь, все дружно потребовали продолжения рассказа.
   - Ваша политика подождет, - сердито сказала Алисия, - а я из-за вас сегодня не буду спать! Извольте рассказывать, пока можете!
   К своему удивлению, Сергей смог продолжать рассказ до тех пор, пока вдали не показались стены города.
   - Все! - сказал он, поднимая руки. - Если поговорю еще, лишусь голоса и завтра вас будет развлекать кто-нибудь другой.
   - Раз не будет рассказа, давайте поторопим лошадей! - решила Алисия. - Едем на постоялый двор "Корона". В этом заведении самая хорошая кухня в городе, я всегда в нем останавливаюсь.
   Постоялый двор "Корона" действительно оказался очень приятным заведением, но и цены здесь были в два раза выше трактирных. Они устроились в номерах, поужинали в трапезном зале и отправились на отдых.
   - Шикарная кровать! - Лара бросилась с разбегу на кровать, на которую можно было уложить еще три пары. - Давай ты будешь на ней за мной гоняться?
   - А может, просто поспим? - предложил Сергей.
   - Ну уж нет! - ты весь день развлекал меня, а теперь я буду развлекать тебя и себя заодно!
   - До ночи еще далеко.
   - Тогда расскажи, чем все закончилось. Я и завтра с удовольствием послушаю вместе со всеми.
   - Чтобы завтра хоть что-то сказать, я должен до утра заткнуться. И потом, какой конец? Там еще два дня рассказывать.
   - Ну тогда ты молчи, а я буду лечить тебя поцелуями. Один поцелуй, два поцелуя, три...
   Утром, еще до завтрака, Сергей подошел к хозяину заведения узнать, есть ли поблизости храм и где можно купить лошадей.
   - Сколько вам нужно лошадей, ваша милость? - спросил хозяин. - Только две заводные? Так давайте я вам их продам. За двух будет десять золотых вместе со сбруей. А храм находится неподалеку. От нашей площади идите по Речной улице до самого храма.
   Сергей поспешил в свой номер и стал расталкивать не желавшую вставать Лару.
   - Отстань, Серг! - отбивалась девушка, натягивая на себя одеяло. - Полночи не давал спать, дай хоть сейчас выспаться!
   - Скоро завтрак, а потом выезжать. А кто-то хотел сегодня стать женой. Еще немного проваляешься и останешься любовницей.
   - Мне и любовницей неплохо, но ты прав! - девушка быстро вскочила с кровати и бросилась к одежде. - Помоги зашнуровать платье, а я пока расчешусь!
   К храму она едва не бежала.
   - Ну куда ты так спешишь? - придержал ее Сергей. - Сказали, что это недалеко.
   - Много ты понимаешь! Девушкам предлагают выйти замуж только раз в жизни, да и то не всем! Тем более мне попался такой муж, как ты! Видел бы ты, как на тебя вчера смотрела Алисия! Высокие ей нравятся, как же! Раз мне выпало такое счастье, нужно быстрее пользоваться. И учти сразу, что я не дам развода!
   Храм оказался невзрачным сооружением, непохожим на храмы Золема, и его предназначение выдавал только обязательный шпиль - символ здешних богов. Никого, кроме них, в храмовом помещении не было, поэтому появившейся жрец выполнил всю процедуру за несколько минут.
   - Ну что, жена, - обнял Сергей счастливую девушку, - чувствуешь какие-то изменения?
   - Конечно! - она в свою очередь его обняла и поцеловала. - Раньше ты говорил слово жена просто так, а сейчас оно звучит, как музыка. Ты мужчина, тебе не понять, что я чувствую! Теперь ты весь мой! Купим дом, а, может быть, ты выслужишь у короля и имение, а я рожу тебе детей, и будет у нас с тобой самая счастливая семья! Мне еще будут завидовать все герцогини!
  
  
   Глава 7
  
  
   Едва выехали из города, как все спутники собрались вокруг Сергея в ожидании продолжения истории. Горло у него за ночь отдохнуло, поэтому рассказ длился до обеда, который захватили с постоялого двора и съели на ходу, потому что до самого вечера не ожидалось никакого жилья, кроме двух неказистых деревенек. Сергей вошел во вкус и уже не просто рассказывал, он проигрывал персонажей своего рассказа, а спутники слушали его, затаив дыхание.
   - У вас талант рассказчика! - сказала Алисия, доставая из седельной сумки мясо и хлеб. - Вы не играете и не поете, как менестрели, но я никогда ими так не заслушивалась, как вами.
   По мнению Сергея, комплимент был так себе... Слушал он завывания местных менестрелей. Плохая музыка на скверных инструментах и плохой текст при посредственном голосе. Непонятно, что там вообще можно слушать.
   - Давайте я все-таки сделаю небольшой перерыв, а вы выполните свое обещание, - сказал он девушке. - А после отдыха я еще расскажу, сколько смогу.
   - Ладно, - нехотя согласилась Алисия. - Тогда вы кушайте, а я буду рассказывать. В политике все просто. Короля безоговорочно поддерживают три герцога. Это мой дед, уже тридцать лет занимающий пост первого королевского советника, герцог Олимант и герцог Дорейн, который перессорился со своими соседями и сейчас всецело зависит от короля. Падет король - съедят и герцога. Нужно ли говорить, что все трое управляют не самыми большими и богатыми провинциями? Против короля настроены пять герцогов, а шестой - герцог Рошти - пока держится в стороне, демонстративно не принимая чью-либо сторону. Особенность ситуации в том, что подавляющее превосходство получат те, кого он поддержит. Я думаю, что Рошти ждет удобного момента, чтобы возглавить оппозицию и стать родоначальником новой королевской династии. Такое противостояние может привести к разрушительной войне и ослаблению королевства, чем сразу воспользуется король Мехал. Или придется воевать еще и с ним, или от него откупятся провинцией Олимант. Непонятно, как себя поведет в такой ситуации король Ив Барни. У нас неплохие отношения, но если от нашего королевства полетят клочья, он тоже может что-нибудь урвать для себя, хотя бы для того, чтобы не допустить еще большого усиления Мехала. А на Аглаю можно больше не рассчитывать: у нее достаточно своих проблем. Это все, если смотреть на уровне герцогов. А с дворянами помельче разобраться еще проще, потому что они должны поддерживать своих герцогов. Конечно, противостояние не явное, и нет ясности в том, как себя поведут дворяне провинции, которую захватил король. Пока они лояльны, но сохранится ли эта лояльность в случае войны или мятежа? А вообще, никогда не доверяйте тем, кто демонстрирует лояльность короне. В политике подкуп и предательство - самые обычные вещи. Там, где начинается власть, заканчиваются честность и порядочность и начинается борьба интересов. Исключения очень редки. Мой дед очень порядочный дворянин, но он без колебаний принесет вас в жертву, если это принесет пользу королю. Когда на политику накладываются родственные или дружеские связи, разобраться бывает сложнее. Вы не имеете своего баронства и не приносили вассальную клятвы королю или кому-то из герцогов, поэтому можете не лезть в борьбу партий. Но тогда вы вряд ли многого достигните в этом королевстве, не говоря уже о вашем желании отомстить очень влиятельным людям. А если захотите к кому-нибудь примкнуть, вам придется доказывать свою полезность. Я удовлетворила ваше любопытство?
   - В общем, да. Еще один вопрос. Вы знаете молодого графа Анжи Продера? Что он за человек?
   - В столице его знают все. Это друг и доверенное лицо короля. А человек... Помните, что я говорила о политике? Так вот, несмотря на юный возраст, он самый настоящий политик, поэтому можете не рассматривать его человеческие качества. Анжи не станет ими руководствоваться. Я с ним мало общалась. По-моему, граф не очень умен и циничен, но король ему доверяет, а в таких случаях его очень сложно переубедить. Анжи, несомненно, живет интересами короны, но не забывает и свои. И я не уверена в том, что он выберет, если эти интересы не совпадут. У вас к нему дело?
   - У меня к нему рекомендательное письмо отца. Граф почему-то уверен в том, что его сын возьмется мне помогать.
   - А вы такой уверенности не испытываете и правильно делаете. Сын учитывает в своих действиях мнение отца, но вовсе не обязательно станет им руководствоваться. Если вам потребуется выйти на короля, я предлагаю использовать моего деда. Вы, Серг, безусловно, его заинтересуете. А теперь не пора ли вернуться к вашему рассказу?
   К концу третьего дня пути он закончил "Трех мушкетеров" и имел неосторожность проговориться о том, что знает несколько сказок. Оставшиеся два дня все слушали "Снежную королеву", "Золушку" и "Путешествие Нильса".
   - Я в детстве очень любила сказки, - сказала Алисия, когда Сергей заявил, что у него иссяк запас историй. - Я их и сейчас люблю, но не приходилось слышать ничего подобного вашим историям. Вам, Серг, нужно не ввязываться в драку, а сесть и все их записать. Я первая купила бы ваши книги.
   - Может быть, я когда-нибудь так и сделаю. Послушайте, Алисия, вы хорошо знаете столицу. Порекомендуйте, где можно остановиться с женой. Там ведь сдают дома?
   - Вы можете остановиться в нашем дворце. Я вас приглашаю. Гостевых покоев много и ни за что не нужно платить.
   - Спасибо, но я пока не хочу себя ни с кем связывать. Поверьте, что для этого есть причины. У жены в столице есть родственники, так мы и к ним пойдем не сразу. Сначала нужно кое-что сделать и осмотреться. Поэтому я у вас и спрашиваю.
   - Остановитесь в "Гордости наемника". Этот постоялый двор стоит на Королевской площади, и нам с вами по пути почти до самого конца. Это не самое дешевое заведение, но вам в нем нужно пожить только день-два, пока я подыщу что-нибудь более подходящее. Качество обслуживания там очень хорошее, и мне не нужно будет вас разыскивать по всему городу.
   Столица не произвела на Сергея большого впечатления. Неровная булыжная мостовая, с которой если и убирали грязь и навоз, то делали это не часто, журчащие в закрытых канавах стоки, провонявшие весь город, и неказистые дома, одноэтажные на окраине и двухэтажные в центре - все это не радовало глаз, не говоря уже о носе. Они въехали в город еще засветло, но, когда добрались до его центра, уже начало темнеть.
   - Это наш дворец, - сказала Алисия, показав рукой на большое двухэтажное здание с парком. Не передумали? Может, все-таки поселитесь у нас? Ну раз нет, то вам ехать по этой улице до площади, а там найдете сами.
   Сергей быстро нашел постоялый двор, оставил конюху лошадей и, взяв свои сумки, вместе с женой вошел в заведение. Им тотчас выделили большой номер и обеспечили помывку. Здесь мылись в двух небольших комнатках, где к услугам постояльцев всегда были горячая вода и не менее горячие девушки. Обменявшись взглядами с Ларой, девушки быстро исчезли, а они заняли вдвоем одну комнату и в первый раз за несколько дней хорошо вымылись, не жалея воды. Потом съели доставленный в номер ужин, дождались, пока слуги заберут посуду, и закрыли входную дверь изнутри.
   - Завтра первым делом найду знатока геральдики, - говорил Сергей, освобождаясь от одежды.
   - Милый, помоги со шнуровкой, - попросила Лара. - Спасибо. Я поеду с тобой?
   - К профессору я пойду один, а ты подождешь здесь. Так и мне будет спокойнее, и Алисия тебя легко найдет. Попробую завтра же найти для себя учителя и разузнать все необходимое о твоих родственниках. Постараюсь долго не задерживаться и вернуться до обеда.
   Завтракали в общем зале и могли убедиться в том, что постояльцы заведения, за редким исключением, соответствуют его названию. Они сами попали в разряд исключений, поэтому вызвали немало недоуменных и заинтересованных взглядов заполнивших зал наемников. Когда закончили с завтраком, Сергей проводил жену в номер, взял золото и опять спустился в зал.
   - Уважаемый Жорес! - обратился он к хозяину. - Я впервые в столице. Не подскажете, где расположен Университет и как до него добраться?
   - Конечно, подскажу, - ответил хозяин, удивленный странным для его клиентов вопросом. - Это совсем рядом. Можете даже не брать своего коня, если не боитесь запачкать сапоги. Выйдете с нашей площади по улице Мечников и пройдете примерно три сотни шагов, а там спросите, вам любой покажет.
   - Благодарю. А где можно найти хорошего мастера-мечника, чтобы подтянуть свое мастерство и при этом не остаться голым?
   Хозяин осклабился: вот такой вопрос, по его мнению, больше подходил для молодого человека, решившего оружием зарабатывать на жизнь. Другие в его заведении останавливались редко.
   - Это тоже рядом, - объяснил он. - На улице Мечников немало мастеров, которые берут учеников и тем живут. Плохих среди них нет, а цены у всех одинаковые. Я вам не скажу, к кому можно обратиться, но вы это и сами легко узнаете. Когда будете идти по улице, смотрите на двери. Где прибита табличка с изображением меча, там живет мастер. А если он набирает себе учеников, на дверной ручке будет привязан красный шнурок. Как видите, все очень просто.
   Пока Сергей добрался до Университета, он насчитал почти три десятка дверей с табличками, но только на трех из них висели красные шнурки. Решив договориться об обучении на обратном пути, он вступил на территорию центра знаний королевства Сандор. Калитка в заборе была открыта и никем не охранялась, а сам забор давно следовало отремонтировать, а еще лучше - заменить другим. Небольшой парк пришел в запущение, а пять домов, два из которых были двухэтажными, имели заброшенный вид. В некоторых окнах были разбиты стекла. Входные двери везде, кроме небольшого одноэтажного дома, оказались заперты. В этом доме Сергей нашел парня лет семнадцати, который дрых, на трех составленных вместе стульях. Проснулся он моментально, стоило лишь коснуться рукой.
   - Извините, господин, вы к кому? - спросил он, вскочив с лавки.
   - Мне нужен профессор Корис, - сказал Сергей. - Он должен преподавать в Университете, но я вижу, что здесь никого нет, кроме вас.
   - Университет уже полтора года закрыт, - ответил парень. - Как отравили короля и началась буча, так и все! Молодому королю было не до нас, поэтому денег не стало, а почти все студенты разбежались. Немногих, у кого есть деньги, профессора учат у себя дома.
   - А вы что здесь делаете?
   - Сторожу то, что еще не успели разграбить, встречаю людей вроде вас и помогаю им найти нужных профессоров. За это они сбрасываются мне на жизнь и понемногу учат. Думаю все-таки через год закончить обучение. Так вас проводить к господину Корису?
   - Это далеко?
   - Нет, рядом. Займет половину свечи*, если идти пешком.
   (*свеча -- время, в течение которого сгорает свеча, равное примерно 30 минутам)
   - Тогда веди, Сусанин.
   - Меня, с вашего позволения, зовут Бердом. Прошу вас, господин, сейчас пойдем, я только закрою дверь.
   Дом профессора Кориса располагался рядом с университетом. Не прошло и десяти минут, как студент показал Сергею рукой на двухэтажное здание, имевшее небольшой палисад и дворик с цветочными клумбами. Получив за услугу серебряную монету, довольный студент убежал досыпать, а Сергей, постучав в калитку и не дождавшись ответа, открыл ее и начал тарабанить уже во входную дверь дома.
   - Вам кого, господин? - приоткрыл дверь неряшливо одетый мужчина лет шестидесяти.
   - Я барон Серг Аликсан и хотел бы видеть профессора Кориса.
   - Вы его увидели, что дальше? - спросил профессор, на которого баронский титул Сергея не произвел видимого впечатления.
   - У меня к вам письмо от графа Эгара Продера и деловое предложение от себя самого. Может, вы все-таки впустите в дом, или мне поискать кого-нибудь другого?
   - Проходите, - Корис пропустил Сергея и запер входную дверь на щеколду. - Сегодня я отпустил прислугу, поэтому все приходится делать самому. Следуйте за мной, барон.
   Профессор отвел Сергея в просторную светлую комнату на втором этаже, служившую ему гостиной, где и прочитал письмо.
   - Граф пишет, что вы чужестранец, которому нужно помочь составить баронский герб. У вас вообще не было герба, или он слишком отличен от наших?
   - Первое, профессор. Когда-то и у нас использовали гербы, но это было давно. Возможно, прежний герб сохранился где-то в семейных архивах, но я никогда им не интересовался. Герб нужен срочно, а вашу работу я оплачу.
   - Дворянская грамота у вас с собой?
   - Меня на корабле принесло бурей вообще без каких-либо документов, да и не понял бы никто их содержание без знания языка. С собой у меня только подтверждение моего титула, сделанное самим графом. Пожалуйста, ознакомьтесь.
   - Мне этого достаточно. Работа будет стоить пятьдесят золотых. Вам не придется идти в геральдическую коллегию, я все сделаю сам. Завтра в это же время сможете забрать свои бумаги. Плату я всегда беру вперед. Извините, барон, но люди бывают разные, а спорить об оплате с дворянами, когда работа уже выполнена...
   - Никаких вопросов, профессор, - заверил Сергей, доставая кошель и отсчитывая монеты. - Дороговато, конечно, для работы на один день...
   - Если хотите, я растяну ее на декаду, - ехидно усмехнулся Корис. - Моих денег здесь только половина, остальное придется уплатить в коллегии. Да и не такая это простая работа, как может показаться. От вида герба многое зависит, и он при внешней простоте должен строго соответствовать канонам и не слишком совпадать с остальными.
   Простившись с довольным профессором, Сергей вернулся к Университету, а уже от него пошел обратно по улице Мечников. Остановившись возле первой же красной ленточки, он постучал в дверь. Ждать пришлось пару минут, после чего на пороге появился сам мастер. На приятном мужественном лице виднелись несколько шрамов, а не прикрытые одеждой руки бугрилось хорошо развитой мускулатурой.
   - Вы по какому вопросу, господин? - спросил он Сергея.
   - Я хочу пройти обучение, - ответил тот, показывая на ленточку. - Вам вроде нужны ученики?
   - Вот пакостники! - рассмеялся мастер. - Это я о мальчишках. Снимают шнурки с одних дверей и вешают на другие. Им игра, а людям вроде вас одно беспокойство.
   - А как же тогда искать? - растерялся Сергей. - Стучать во все двери подряд? Может, вы знаете, кому из мастеров нужен ученик?
   - Что мы с вами стоим на пороге, - мастер посторонился, пропуская Сергея. - Проходите в дом, там и поговорим... Я не хотел брать учеников, а думал заняться другим, - сказал он, усадив парня на диван в маленькой гостиной, - но ради вас, возможно, сделаю исключение. Обычно зимой трудно найти хорошего мастера, так как группы набирают летом. Исключения бывают, но не часто. Я вижу, что вы хорошо физически развиты. Какой у вас уровень подготовки?
   - Мне трудно сказать, - ответил Сергей. - Со мной занимались много, но не долго. Пришлось побывать в бою, и даже довольно долго продержаться против мастера-мечника, но больше не за счет мастерства, а за счет скорости. Будет проще, если вы проверите сами.
   - Идемте! - решительно сказал мастер, поднимаясь. - Куртку снимите и оставьте здесь.
   Они вошли в почти пустую комнату, которая была намного больше гостиной и занимала третью часть всего дома.
   - Берите свой меч и защищайтесь! - сказал мастер, вытаскивая из стойки меч средних размеров. - И не бойтесь меня зацепить.
   Проверка шла минут пять. Вначале мастер работал не в полную силу, проверяя технику ученика, а потом навалился со всей силой, и Сергею пришлось показать все, на что он способен, работая максимально быстро.
   - Очень неплохо! - почти не задыхаясь, сказал мастер. - Вы пропустили всего пять ударов. Вы были правы, когда говорили о своей скорости. За счет нее вы и держитесь, техника у вас пока так себе... Если ее подтянуть, и усилить кое-какие мышцы...
   - И сколько это может занять времени?
   - Другие обычно спрашивают, сколько это будет стоить, - усмехнулся мастер.
   - Об этом я тоже спрошу, - вернул ему улыбку Сергей, - сейчас для меня важнее время.
   - Вот, значит, как! Имеете врагов?
   - А кто их не имеет, мастер? Но дело не во врагах: они могут и подождать. Я иностранец и попал к вам волей случая. Буря пригнала к вашим берегам наполовину разбитый корабль. Я тогда чудом спасся и долго скитался без знания языка. В конце концов прибился к графу Эгару Продеру, где со мной и занимались в его дружине. Позже он подтвердил мой баронский титул, а сейчас я с женой приехал в столицу по своим делам, в том числе и связанным с обучением. Мне предстоит завести множество знакомств с самыми разными людьми, и я не уверен, что какие-нибудь из них не закончатся поединками.
   - И откуда же вас принесло, барон?
   - Издалека. У нас слышали об империи, а о вас ничего не знают, как и у вас о нашем королевстве.
   - На ваш вопрос трудно ответить, - задумчиво сказал мастер. - Большинство вообще не доходит до уровня мастера, это удел немногих. Для его достижения требуются многолетние тренировки. Но вам сейчас нужно не совершенство, а просто быстро подтянуть умение владеть мечом до уровня выше того, каким обладает большинство дворян. Так?
   - Вы правильно поняли. Но я не собираюсь на этом останавливаться.
   - Если я буду гонять вас без пощады, уложитесь в три декады, если же режим учебы будет более щадящий, время увеличится раза в два.
   - Гоняйте, мастер! - решил Сергей. - Сколько вы с меня сдерете за обучение?
   - Полсотни золотых за декаду. Это обычная плата в таких случаях.
   - Годится, - согласился Сергей. - Когда приходить, учитель? И как вас зовут? Мое имя Серг Аликсан.
   - Приходи завтра, ученик, через четыре свечи после завтрака. Можешь звать меня мастер Вилем.
   Вернувшись, Сергей увидел болтавшую с женой Алисию.
   - Приветствую вас, миледи! - поклонился он герцогине.
   - Почему так официально? - обиделась девушка. - Что-то случилось?
   - Ничего не случилось, - сказал Сергей. - Просто наше путешествие закончилось, и я не вижу поводов для нарушения этикета и не хочу давать другим основания для пересудов. Привыкну звать вас наедине по имени, а потом ляпну то же в чьем-нибудь присутствии. Вот и пойдут сплетни. Кому это нужно?
   - Я общаюсь со своими друзьями так, как считаю нужным! - задрала подбородок девушка. - И плевать я хотела на сплетников!
   - Я уже попал в друзья? - спросил Сергей.
   - А вы не хотите? - было видно, что Алисия обиделась всерьез и сейчас уйдет.
   - Кто же отказывается от дружбы, тем более с такой замечательной девушкой, как вы? - попытался успокоить ее Сергей. - Друзей никогда не бывает много. Но мы с Ларой имеем только баронский титул, даже без имения, а вы принадлежите к одной из немногих семей, правящих королевством. Неравная получается дружба.
   - А какое это имеет значение?
   - Для меня - никакого, - ответил Сергей, - а для других - очень большое. Вы умно рассуждали о политике, но ваша рассудительность куда-то пропала в личных делах. Если вы хотите, чтобы наше дорожное знакомство переросло в дружбу, я только "за", но зачем об этом знать всем вокруг? Ведь форма обращения - это не главное. Так и быть, если хотите, я вас в нашей компании могу звать даже на "ты" и Алисой.
   - Точно? - не поверила девушка. - Герцогиню на "ты"? А что такое Алиса? Это как-то связано с моим именем?
   - У нас тоже есть такое имя, как у тебя, - засмеялся Сергей, - а Алиса - это его уменьшительная форма.
   - Серг, вы действительно назвали меня на "ты"! - изумилась Алисия. - Такое позволено не каждому графу, а только тем, кто находится в родстве.
   - Не забыла, что я иностранец? А у нас не принято называть друзей на "вы". Набивалась в друзья, так теперь терпи! Да шучу я, если не хочешь, опять перейду на "миледи" и на "ваша светлость".
   - Я тебе перейду! У меня до сих пор не было ни одного друга! Меня на "ты" не звал никто, кроме деда, родителей и младшего брата. У меня из-за этого титула даже не было подруг! Как я завидовала другим, у которых они были! Меня даже жених зовет на "вы". Если бы вы знали, как одиноко, когда нет друзей! У меня близкие отношения с дедом, но он вечно озабочен делами короля, а на меня не хватает времени. Брат вырос, у него теперь свои интересы, а я оказалась никому не нужна. Думаете, почему король так носится с этим Анжи? Да потому же самому! Он очень одинок и ни с кем не может быть откровенным, кроме матери и сестры.
   - А почему же ты не подружилась с принцессой?
   - Чтобы с кем-то дружить, нужно, чтобы этого хотели обе. Она мне понравилась, а вот я ей почему-то нет.
   - А не пробовала выяснить, в чем дело? - спросил Сергей. - Когда это было?
   - Нет, не пробовала. Мне тогда было девять лет, и я на нее сильно обиделась. Потом обида прошла, но пропало и желание с ней дружить.
   - Тайны женской психологии! - изрек Сергей. - Лара, а ты что молчишь?
   - А что мне говорить? - пожала плечами жена. - Ты работаешь языком за двоих. Надо же такое придумать - тыкать герцогине, да еще не графу, а всего лишь барону! Если Алисии такое нравится, ради всех богов, только упаси тебя эти боги ляпнуть такое при ком-нибудь! Все сразу решат, что вы любовники. Это не только мой позор, ты еще оскорбишь всех герцогов Лантар! Они просто не смогут не отреагировать, и их реакция тебе не понравится. Теперь я лучше понимаю твои слова о том, что в вашем королевстве совсем другой этикет, поэтому ты до конца не осознал важность соблюдения нашего.
   - Ладно, уговорила! - сказал Сергей, обнимая жену. - Становлюсь графом, а потом герцогом. Тогда смогу плевать на все условности, и ты вместе со мной. Алисия, ты к нам сегодня зашла по делу или просто соскучилась?
   - Ах да! - спохватилась девушка. - По моей просьбе для вас нашли дом на улице Мечников. Это где-то рядом. Только сдадут на целый год за четыреста золотых.
   - Здорово! - высказался Сергей. - Мой мастер живет на той же улице, да и ваш дворец совсем близко. Отдадим золото, которое получили от шевалье за украшение и приплюсуем еще сотню из запасов. Сегодня же схожу, чтобы никто не перехватил. Спасибо, Алисия, выручила!
   - С тебя одна история! Я же видела, что ты врал, когда говорил, что больше их не знаешь. Просто пожалела твое горло.
   - Я тоже хочу слушать! - тут же присоединилась жена. - Только это нужно как-то прилично обставить. Не дело, если Алисия сюда зачастит. Даже один визит может вызвать разговоры. Лучше, если под каким-нибудь предлогом ее посетим мы.
   - Это легко устроить, - сказала герцогиня. - Предупрежу родителей и деда и направлю за вами экипаж. Заодно познакомлю вас с ними и вместе поужинаем. Уверена, что вы понравитесь моим близким. А для Серга это знакомство может оказаться полезным. Я все-таки не советовала бы обращаться за помощью к графу Ажи, мой дед будет надежнее.
   - Ты пришла одна? - спросил Сергей. - Тогда я провожу.
   - В чем-то ты на голову умнее меня, - усмехнулась Алисия, - а в чем-то наивен, как ребенок. Кто же меня отпустит одну, да еще в такое место, как этот постоялый двор, где собираются все головорезы королевства? Со мной офицер и два гвардейца отца, а на улице ждет карета.
   - Совсем забыл спросить насчет родственников Лары. Ты знаешь графа Радоя? К какой партии он принадлежит?
   - У Радоя графство в королевском домене, недалеко от столицы, поэтому официально он может принадлежать только к партии короля. Но я не знаю его лично, это нужно спросить деда.
   Герцогиня ушла, после чего Сергей отобрал в кошель четыре сотни золотых и направился по указанному адресу, а перед этим выслушал нотацию от жены.
   - Непременно нужно нанять надежного слугу, а то и двух, - сказала Лара, - причем таких, которые могли бы быть и охранниками. Где это видано, чтобы барон повсюду мотался сам? И надежнее так, и больше почтения. Да и мне не помешает охрана, чтобы куда-нибудь выйти. Кстати, можно здесь и нанять. Вон сколько этих наемников околачивается без работы! С одной стороны, здесь живут те, кто не сидит без денег, и они немало возьмут за свои услуги, а с другой - все они с рекомендациями и друг друга знают. Таким предать - значит подписать себе смертный приговор. Свои же зарежут за позор, который ляжет на всю гильдию. А можно взять мужчину и женщину, я видела, что здесь есть такие пары. Если снимем дом, слуги будут жить с нами и немало экономить на жилье, так что им можно меньше платить.
   В доме Сергея встретил не хозяин, а его доверенное лицо.
   - Господин Бред уехал по торговым делам в Барни, - сообщил он нанимателю. - Вернется только через год. Тогда дом нужно будет освободить. Хозяин живет не в столице, а вместе с семьей у побережья, а здесь бывает наездами. Вот договор, прочитайте и поставьте свою роспись. Деньги я пересчитал, все в порядке. Надеюсь, что дом вам понравится. Вам, наверное, понадобится кухарка. Вот адрес молодой женщины, которая готовила для господина Бреда. Она не замужем, недурна собой и оказывала хозяину и другие услуги. Думаю, она не откажет и вам. Всего хорошего.
   В доме были пять комнат, кухня, совмещенная с трапезной на шесть человек, и большой холодный погреб. Во внутреннем дворике имелась пустая конюшня на четыре лошади с небольшим запасом овса и сена и будка с отхожим местом. Дворик был мощен тесаным камнем, так что грязи в нем не было. Получив ключи и заперев дом, Сергей сходил по записанному на бумаге адресу и поговорил с Лани, как звали кухарку. Она с радостью согласилась на наем, правда, ее радость немного уменьшилась, когда Сергей объяснил, что не будет дополнительных заработков, поскольку он живет вместе с женой. Отдав женщине задаток и одну из трех связок ключей, Сергей вернулся на постоялый двор и возле входа встретил молодую пару, всю в коже и увешанную оружием. Как стало ясно из подслушанного разговора, они съезжали из-за того, что подошли к концу деньги, а найма не было. Дороги по-прежнему покрывала грязь, поэтому купцы выжидали и надобность в охранниках была небольшой. Воспользовавшись случаем, он тут же договорился с ними на год. С учетом того, что питание и проживание были за его счет, плату они запросили не очень большую. Отдав аванс и вторую связку ключей, довольный проведенным днем Сергей отправился отчитываться перед супругой.
  
  
   Глава 8
  
  
   На следующий день, после завтрака, они перебрались с постоялого двора в снятый дом, где уже хозяйничала Лани, кормившая завтраком наемников. Вчера эта супружеская пара представилась как Рон и Инна Коннер. Они заняли одну из шести комнат и поменяли входной замок.
   - Распоряжайся тут всем, а я до занятий успею сбегать к профессору, - сказал жене Сергей. - Прикинь, что нам нужно купить для дома и для себя, и поговори с Лани, какими продуктами нужно запастись. Завтра сделаем вылазку на городской рынок и сразу все купим.
   У профессора все было готово.
   - Это ваше свидетельство, выданное графом Эгаром Продером с пометкой геральдической коллегии и описанием герба. А вот это рисунок герба, заверенный той же коллегией.
   - Спасибо, профессор, - поблагодарил Сергей. - Не скажете, кто из ваших профессоров занимается природой вещей? Сейчас мне некогда, но как-нибудь позже я хочу с ними побеседовать и обменяться знаниями. У нас в этой области продвинулись очень далеко.
   - Из профессоров этим в той или иной степени занимаются все, в том числе и я, - ответил Корис. - Так что, если надумаете, приходите.
   Не заходя домой, он направился к учителю, заплатил за первую декаду и приступил к тренировкам. Занимались они с несколькими перерывами часов шесть.
   - У вас замечательно развито тело, Серг, - говорил учитель, - особенно для вашего возраста. Только вы в последнее время ничем не занимались и начали заплывать жирком. И подвижность снизилась. Вы этого еще не замечаете, но мне видно. Постельные упражнения с женщинами не в счет, вы не будете отмахиваться от врагов тем, что они развивают. Поэтому каждое занятие будем начинать с разминки, а потом пойдут упражнения для тех мышц, которые у вас недостаточно развиты. Дальше будем отрабатывать приемы и их комбинации и закреплять отработанное в учебных схватках. А вот, когда вы все это разучите, начнется самое главное. Знаете, чем мастер отличается от просто хорошего мечника? Хороший воин разучивает приемы так, чтобы выполнять их в бою, не задумываясь, что позволяет действовать быстро. Мастер поступает так же, но у него намного больший арсенал приемов, и он учится быстро оценивать действия противника и менять стиль боя без потери скорости. Это очень сложно и достигается годами упорных тренировок. Если я начну бой и продемонстрирую привычный для большинства мечников набор приемов, с вашей стороны последуют такие же действия. На импровизацию без потери скорости способны единицы. А ваша предсказуемость закономерно приведет к поражению. Растяжками мы с вами заниматься не будем. Они у вас и так неплохие, но вы все-таки найдите время и позанимайтесь ими сами.
   После занятий они сняли мокрую от пота одежду, которую мастер отдал в стирку служанке, и вышли на задний двор, где стояли бочки с водой. Вода была холодной, но они вылили ее друг на друга по три ведра, а потом сильно растерли тело и надели сухую одежду.
   - А нельзя заниматься меньше? - спросила Лара, когда он вечером на пятый день тренировок заснул как убитый, не уделив ей внимания.
   - Это из-за того, что я долго ничем не занимался, - виновато ответил Сергей. - Мастер сказал, что скоро тренировки станут переноситься легче.
   - Надеюсь! - ответила жена. - Иначе придется перенести ночь на утро.
   Ей было скучно сидеть весь день одной в доме, и проведенные с мужем вечера хоть немного скрашивали скуку, а теперь не было и этого.
   - Немного потерпи, - сказал Сергей. - Скоро мастер на два дня уедет по своим делам, и мы навестим твоих родственников. А пока сойдись с Инной, ей у нас тоже скучно. Это не обычная служанка, и ей есть что рассказать. Можешь научиться чему-нибудь полезному, чтобы за себя постоять. Я видел у нее перевязь с метательными ножами. Как раз оружие для тебя. Мне они сильно помогли.
   - Эти ножи есть и у ее мужа, - ответила Лара. - Он сколотил из досок щит, повесил его на стене конюшни, и они почти каждый день тренируются в метании. Слуг взяли, а работы у них нет, разве что проводить меня или кухарку по лавкам и помочь донести покупки.
   - Пусть они лучше скучают, чем работают в поте лица, - сказал Сергей. - Их время еще придет.
   Через три дня их посетил гвардеец в форме дома герцога Лантара и принес письмо от Алисии.
   - Что она пишет? - спросила Лара у мужа.
   - Соскучилась и просит нас завтра приехать. Если согласимся, пришлет карету. Просила передать с солдатом ответ на словах. Возьми, почитай. Думаю, что нужно съездить. А с мастером договорюсь раньше закончить.
   - Здорово! - обрадовалась Лара. - Бросать ножи скучно и руки устают, а с Инной я несколько раз болтала. Ее ничего не интересует, кроме оружия и приемов, даже не захотела обсуждать своего мужа. Совсем чокнутая девица! С кухаркой и то интереснее. Ты что-нибудь расскажешь, когда будем у Лантаров? А то я соскучилась по твоим рассказам. Ты рассказываешь, а я все вижу, как наяву!
   - Я тебе и без гостей что-нибудь расскажу, - пообещал Сергей. - Язык - это единственная часть тела, которая не устает на тренировках. Нет, вру, есть еще одна. Вот ими я с тобой и буду работать.
   Он поцеловал повеселевшую жену и ушел на учебу к Вилему.
   - Следующие два дня меня не будет, - сразу же предупредил его мастер. - Рекомендую вам в эти дни ограничиться разминкой. Мы взяли очень высокий темп, и вы не успеваете за ночь восстановиться, из-за чего начинает накапливаться усталость. Жена еще не высказывала претензий?
   - Я уже не так устаю, - немного смутился Сергей.
   - Это хорошо, значит, привыкаете к нагрузкам. Но отдохнуть все же нужно, иначе не только жена будет недовольна, это скажется и на тренировках. Я не буду брать плату за эти дни. Переодевайтесь, Серг. Сегодня будем работать с тяжелым мечом. Точнее, работать буду я, а вы начнете изучать особенности защиты и нападения. Там техника во многом отличается от того, что мы с вами уже учили.
   - Чем будем сегодня заниматься? - на следующее утро спросил Сергей, когда они еще лежали в кровати. - У меня весь день совершенно свободный, а к Лантарам ехать только к вечеру.
   Вместо ответа Лара начала его целовать, определив занятие на ближайший час.
   - Давай сходим к ювелирам? - предложила она за завтраком. - А то у меня совершенно нечего надеть в гости. Не идти же с жемчужным ожерельем, которое у меня не подходит ни к одному платью!
   - Можно сходить, - согласился Сергей, - но тогда нам скоро придется запустить руку в твое приданое.
   - Ну и запустим, - согласилась жена. - Деньги для того и нужны, чтобы их тратить, особенно на такие важные дела, как у меня!
   По кварталу ювелиров ходили три часа. Сергей не любил ходить по магазинам и весь извелся, но терпел, стараясь не показать, как ему осточертели эти хождения. Надо было дать жене немного развлечься. Лара неплохо разбиралась в драгоценностях, с удовольствием примеряла их на себя и умело торговалась, когда выбрала для себя украшение, сбив начальную цену на три десятка золотых.
   - Красивый кулон, - одобрил покупку Сергей, - и тебе идет, только не слишком ли дорого?
   - Ничего ты не понимаешь! - принялась объяснять жена. - Шестьдесят золотых за такую вещь - это еще очень дешево! Наверняка это работа не того ювелира, у которого я его купила. Скорее всего, эта вещь попала к нему случайно и досталась по дешевке, иначе он не продал бы ее за такую цену. Одни камни стоят больше. Что-то с ней не так, но к нам никто не придерется.
   - Ты поэтому взяла расписку?
   - Конечно! Если это чья-то фамильная драгоценность, то оправдываться будет он, а не мы. Слушай, я проголодалась. Давай зайдем в этот трактир. На вид вроде приличный, а то пока доберемся до дома... Да и стряпня Лани успела надоесть.
   - Можно и в трактир. Только мы совсем недавно ели. Я еще не проголодался. И куда только в такую маленькую столько влезает? Ешь много, а двигаться не хочешь. Смотри, растолстеешь, а мне не нравятся толстые женщины.
   - Не страшно! - махнула рукой Лара. - От этого есть средство. Куплю у аптекаря червей и проглочу. Они живо уберут лишний вес, а потом и их нетрудно убрать.
   - Какая гадость! - Сергей обладал очень живым воображением, и его сразу же затошнило. - Теперь я не пойду в трактир.
   - Ладно, - засмеялась Лара, - буду больше двигаться в кровати. Если не хочешь в трактир, давай возьмем экипаж и поедем домой. Я устала от хождения по этим лавкам.
   Они взяли наемную карету, быстро добрались до дома и больше уже до самого отъезда в гости его не покидали. После обеда Сергей пересказал жене содержание фильма "Железная маска", после чего она затащила его в кровать и отблагодарила по-своему. Отдохнув, начали собираться. Сергей собрался быстро, но жене не понравилась его прическа.
   - Мало того что неприлично короткие волосы, - ворчала она, работая гребнем, - так еще торчат во все стороны!
   Лара собиралась намного дольше, жалуясь, что благородной даме невозможно привести себя в порядок без служанки. Лани отсутствовала, а Инна, по мнению жены, не годилась на роль помощницы, поэтому помогать пришлось Сергею. После того как они полностью собрались, пришлось ждать еще с полчаса. Лара не могла так долго ничего не делать, поэтому забралась к мужу на колени и начала целоваться.
   - Маленькие женщины все жадные до любви, или ты у меня такая одна? - спросил Сергей, оторвавшись от жены. - Сейчас разденусь и не поеду ни в какие гости!
   - Все, я больше не пристаю! - Лара соскочила с его коленей и выглянула в окно. - Слава богам, приехал экипаж! Поднимайся быстрее!
   - Лучше бы мы пошли пешком! - высказался Сергей, когда запряженная четверкой коней карета доставила их к воротам в герцогский дворец. - Во мне от этой тряски не осталось живого места. Это не средство передвижения, а извращенная пытка!
   - И как бы я на таких каблуках шла по брусчатке? - спросила жена. - Да и не положено ходить в гости пешком, можно только ехать в экипаже или верхом.
   Охранявшие ворота гвардейцы распахнули створки, и карета покатила по небольшому ухоженному парку к одному из двух парадных подъездов дворца. Там встретил слуга, который почтительно поклонился и попросил господ следовать за ним. По парадной лестнице прошли на второй этаж и по широкому коридору, миновав несколько дверей, попали в покои Алисии.
   - Подождите, ваша милость, - обратился слуга к Сергею. - Я доложу миледи о вашем прибытии!
   - Не нужно, Феран, - сказала хозяйка, открывая двери. - Входите, господа, рада вас видеть!
   Она завела их в большую гостиную и усадила на диван.
   - Похудел и круги под глазами! - констатировала Алисия, закончив осмотр Сергея. - Что ты с ним сделала? Я понимаю, что любовь, но нельзя же за декаду так заездить мужа! Его тебе надолго не хватит.
   - Это не я! - с возмущением отвергла обвинения Лара. - Я беру то, что мое по праву, но заездил его мастер на учебе. Из-за этого он даже один раз бессовестно заснул, оставив меня одну!
   - Я скучала, но отец с дедом куда-то уехали, а мать не разрешила в их отсутствие принимать незнакомых дворян. И мне запретила к вам ездить. Сказала, что таких поездок не будет, пока вас не представят семье. Поэтому, как только приехал дед, я сразу на него насела. Так что сегодня вы официально гости первого советника короля. Пока поболтаем у меня, а потом пойдем на ужин. История будет? Вот и прекрасно! Я и матери о тебе много рассказала, так что и она хочет послушать. А деду рассказала о нападении на замок графа и историю с разбойниками. Ты его заинтересовал, так что пользуйся случаем.
   - А как ваш жених? - спросила Лара. - Вы ведь и к нему тогда ехали? Мне еще показалось странным, почему девушка едет к парню, а не наоборот. Но потом вспомнила себя...
   - Я этого жениха знаю не больше, чем ты знала своего. Родители хотели этим браком скрепить союз с герцогом Дорейном, выдав меня замуж за его сына, а теперь дед передумал. Им политические игры, а мне уже шестнадцать лет... через месяц! Так можно остаться старой девой! Сами знаете, как у нас относятся к девушкам, которые не устроены до семнадцати. Залежалый товар!
   - А король? - осторожно спросил Сергей. - Какие у вас отношения?
   - Никаких. Я не в его вкусе, так что королевой мне тоже не быть. И из королевства не хочу уезжать, лучше стану графиней!
   - Кто здесь хочет стать графиней? - спросил вошедший в гостиную мужчина лет семидесяти. - Хватит жаловаться, лучше познакомь меня с гостями! Это и есть твои попутчики? Вам не говорили, барон, что вы красивы? Что же ты упустила такого красавчика? Баронесса, конечно, сама прелесть, но и ты у нас настоящая красавица!
   - Миледи сразу предупредила, что я не в ее вкусе, - сказал Сергей, показав улыбкой, что шутит. - Ее идеал мужчины - это высокий и плечистый юноша.
   - Вы уже были заняты? Тогда понятно. Она вам наврала с три короба, а вы и поверили! Должна же девушка найти для себя какое-то оправдание тому, что вас повезло захапать не ей, а другой! Ничего, в следующий раз будет проворней!
   - Дед! - возмутилась Алисия. - Что ты такое говоришь гостям?
   - Что думаю, то и говорю! - рассмеялся герцог. - Ты же знаешь, что я очень искренний и открытый человек! Правду говорить приятней, поэтому я вру людям только в случае необходимости, а сейчас ее не вижу.
   - Это мои друзья, - сверкнув на деда глазами, представила гостей Алисия. - Барон Серг Аликсан и баронесса Лара. А этот старый шутник - герцог Аленар Лантар.
   - Друзья? - поднял брови герцог. - Барон, вам нужно срочно стать графом!
   - У вас есть свободное графство, герцог? - отозвался Сергей. - Если да, то я не буду сильно возражать, хотя, по правде сказать, на графство совсем нет времени! Но ведь, наверное, можно нанять управляющего?
   - Вы мне понравились, барон! - расхохотался герцог. - А ваша жена - это идеал женщины! С нетерпением жду ужина и вашего рассказа. Внучка успела нам все уши прожужжать о ваших историях. Я даже поинтересовался у Герта Содера что там за рассказ и с удивлением узнал, что он до сих пор ходит под впечатлением от рассказанного. А раз так, то и я послушаю!
   - Ну и как вам мой дед? - спросила гостей Алисия, когда Аленар вышел. - Что-то на него сегодня нашло, чуть не довел до слез своими выдумками.
   - Я не понял, к чему был этот разговор, - признался Сергей.
   - Дед любит поставить человека в неловкое положение, а потом смотрит на то, как тот будет выкручиваться. Так, видите ли, легче составить о нем правильное представление!
   - Ваша светлость, господа! - сказал вошедший слуга. - Вас ждут в трапезной!
   - Пойдемте ужинать, - сказала Алисия. - Заодно познакомитесь с моей матерью. Она не такая ехидная, как дед.
   Трапезная находилась на этом же этаже, но в другом конце дворца и была рассчитана на два десятка персон. Сейчас в ней сидели двое: сам старый герцог и мать Алисии.
   - Мама, позволь представить моих друзей Серга и Лару Аликсан, - сказала молодая герцогиня, намеренно опуская титул. - А это моя мама герцогиня Лария.
   - Рад вас видеть, миледи! - Сергей учтиво поклонился, дождался приглашающего жеста хозяйки и помог сесть жене, после чего сел на место между девушками.
   Ужин был плотным и изобиловал мясными блюдами.
   - Что-то гости плохо едят, - заметил герцог. - Не нравится наша кухня?
   - Все очень вкусно, - ответил Сергей. - Просто мы еще не проголодались, а я не привык к таким сытным ужинам. У меня на родине доказали, что много есть на ночь вредно, особенно мяса. Даже пословица есть, что завтрак ешь сам, обед подели пополам с другом, а ужин отдай врагу.
   - У нас тоже есть что-то такое, - согласился герцог, - но до ночи еще далеко, а на столе не одно мясо. Но я понял, что вы хотели сказать. Раз вы друзья моей внучки, вы ей намекнули, чтобы она пригласила вас к нам и на обед. Что же, я не возражаю. Едите вы немного...
   - Дед, прекрати! - рассердилась Алисия.
   - В обед я обычно ем много, - с серьезным видом сообщил Сергей, вызвав общий смех за столом.
   - Я уже говорил, что вы мне понравились, барон? - сказал герцог, поднимаясь из-за стола. - Ну так я это скажу еще раз. Я вижу, что все уже наелись и только ковыряются в блюдах, поэтому предлагаю перейти в мою гостиную и послушать рассказ. Мои покои, в отличие от комнат внучки, находятся рядом.
   Интересную книгу трудно хорошо рассказать за каких-то два часа, а вот пересказать содержание хорошего фильма можно. Незадолго до своего исчезновения Сергей второй раз посмотрел франко-итальянский фильм "Граф Монте-Кристо" и помнил его дословно. Его он и рассказал в лицах, причем сам увлекся и, только закончив, услышал дружные всхлипывания. Обе девушки плакали, а мать Алисии сдержала слезы, но тоже была сильно взволнована рассказом.
   - Почему он так несправедливо обошелся с Мерседес? - утерев слезы, спросила Алисия. - Что ему эта Гайде? Разве виновата его любовь в том, что ее обманули? Ведь она была уверена, что его нет в живых!
   - Что вы хотите, столько лет просидеть в подземелье и не сойти с ума... - высказался герцог. - Конечно, он уже был не вполне нормальным. Вся эта запутанная месть. Очень эффектно, но нормальный человек отомстил бы по-другому: быстро и без затей. И не нужно тратить столько золота.
   - Это придуманная история, - объяснил Сергей, - и придумана она не мной. А в выдумке ценится фантазия и необычные повороты сюжета. Кому было бы интересно, если бы он просто подкараулил своего врага и выпустил ему кишки? Хотя иногда и жизнь бывает посложней выдуманных историй.
   - Откуда у вас это знание жизни, Серг? - спросил герцог, назвав его по имени. - Из книг?
   - Да, ваша светлость, - ответил Сергей. - У нас написано очень много книг, и все их, если есть желание, можно прочитать. У меня оно было. А мой собственный опыт пока не слишком велик.
   - У вас есть письмо к графу Анжи Продеру. Вы знаете его содержание?
   - Это что-то вроде рекомендательного письма, написанного его отцом с просьбой помочь мне устроиться при дворе. Не знаю почему, но мне не хочется идти с ним к адресату.
   - У вас есть чутье! - одобрительно кивнул герцог. - Анжи ничего не делает просто так, и письмо отца вам не поможет, а, наоборот, может навредить. Он будет вынужден оказать вам услугу просто так, что наверняка вызовет к вам неприязнь. А это, знаете ли, чревато большими неприятностями в будущем. Парень с гнильцой, но сумел влезть в сердце короля, поэтому его величество не желает слышать ничего порочащего друга. Давайте лучше я вам помогу. Возможно, тоже когда-нибудь попрошу об ответной услуге, но отплатить мне будет легче.
   - Спасибо, ваша светлость! - поблагодарил Сергей. - Наверное, я воспользуюсь вашим предложением, но чуть позже. Мне еще две декады заниматься с мастером.
   - Баронесса! - поднялась с дивана мать Алисии. - Пока мужчины разговаривают, пойдемте, я покажу вам наш зимний сад. Такого вы не увидите даже в королевском дворце.
   Они вышли, и почти тотчас же из гостиной ушел в свои комнаты герцог, на прощание кивнув Сергею и бросив на него странный взгляд.
   - И как это все понимать? - спросил парень у Алисии. - Ты сговорилась с родственниками? Зачем?
   - Я просто хотела недолго побыть с тобой вдвоем. Разве такое желание преступно? Ты же не отказался быть моим другом? Мне очень плохо и одиноко, Серг! Мне уже почти шестнадцать, а я все еще девственница. Сказать кому - засмеют! Меня даже никто ни разу не поцеловал по-настоящему! Может быть, ты сейчас восполнишь этот пробел? Чисто по-дружески?
   - Мне очень жаль, - сказал Сергей, отодвинувшись от девушки. - Совсем недавно меня уже просили о дружеском поцелуе, и кончилось все постелью.
   - И ты, конечно, был сильно разочарован!
   - Я был счастлив, Алисия! Я и сейчас благодарен той девушке.
   - Так в чем же дело? Чем я хуже нее?
   - Мне трудно в вашем королевстве. У вас слишком свободные нравы, а я так не могу, меня учили совсем другому. Вы не хуже той девушки, но я не могу вам абсолютно ничем помочь, потому что теперь несвободен. Я не просто развлекаюсь с Ларой, я ее люблю, в ней для меня смысл жизни. Как можно предать любовь и доверие, тем более у вас, где женщина целиком зависит от своего мужа? При необходимости я отдам за нее жизнь, и другие мне просто не нужны. А вы поцелуем не обойдетесь, вам захочется получить все. Извините, я так не могу. Наверное, правы те, кто утверждает, что не бывает дружбы между мужчиной и женщиной без постели. Прощайте, Алисия, я постараюсь обойтись без услуг вашей семьи. Где у вас этот зимний сад?
   - Пойдем, я провожу, - девушка поникла и вышла из гостиной в коридор.
   - Нас действительно пригласят на обед? - спросила Лара уже дома, когда муж помогал ей развязать шнуровку на платье.
   - Даже если пригласят, мы туда больше не поедем, - мрачно ответил он. - Извини, я не хочу об этом говорить.
   - А мне и говорить не надо! Ясно, что меня просто убрали, чтобы она смогла с тобой покувыркаться! Дружба, как же! Да она влюбилась в тебя как кошка и только делала вид, что ты ей не нужен. Ты ей отказал, а теперь об этом жалеешь! Все мужчины одинаковые, когда дело касается баб!
   - Вот я и дожил до семейного скандала! - нервно засмеялся Сергей. - Господи, видел бы меня сейчас отец! В чем ты обвиняешь? В том, что я сохранил тебе верность? Нет? В том, что теперь жалею? Так я жалею не о том, что не раздвинул ноги Алисии! Мне ее по-человечески жалко. И жалко, что из-за этого рухнули планы использовать первого советника короля.
   - Извини, я дура, но я тебя люблю. Я, Серг, просто не могу себе представить свою жизнь, если ты вдруг из нее исчезнешь. Это только идти на поклон к тетке и влачить жалкое существование приживалки без цели и смысла. Уж лучше забраться на чердак, а потом броситься с крыши на камни вниз головой! По крайней мере, все сразу закончится. И плевать, что в следующем рождении меня за это накажут!
   - Ну куда я от тебя денусь, глупенькая! - обнял жену Сергей. - Я же люблю тебя больше жизни! Подожди целоваться, а то от твоих поцелуев путаются мысли. Давай завтра с утра навестим твоих родственников. Это будет прилично сделать без приглашения? А потом заедем в казначейство и снимем часть денег.
   - К родственникам прилично приезжать в любое время без предупреждения. Это к другим так не ездят. Тетка ко мне всегда хорошо относилась, наверное, и сейчас обрадуется.
   Тетя не только обрадовалась, увидев живую племянницу, она заплакала.
   - Я не верила в то, что ты мертва, и твоему отцу то же сказала! Он приезжал в столицу, чтобы забрать золото, которое было отложено тебе на приданое, но в казначействе отказали. Сказали, что с момента твоей пропажи должен пройти год, тогда они вернут золото без бумаги. Ну и куда ты запропастилась, что тебя уже все похоронили? И кто этот юноша?
   - Я тебе обо всем расскажу чуть позже. А это мой муж барон Серг Аликсан.
   - Заходите в гостиную, - сказала графиня, вытирая слезы. - Мужа сейчас нет, так я вас познакомлю с детьми. А то дочь родной сестры, а у меня так ни разу и не была. Хорошо еще, что я к вам выбиралась, а то ты меня забыла бы.
   Детей оказалось двое: шестнадцатилетний Альбер и тринадцатилетняя Кара, которая сразу начала строить Сергею глазки.
   - Слушай, - спросил он жену, когда графиня увела детей. - Это я такой неотразимый, что даже девчонки строят глазки, или у вас все, на ком юбка, такие от рождения?
   - Должна же она на ком-то тренироваться? - засмеялась Лара. - Ты у меня, конечно, красавчик, но должна тебя разочаровать: она точно так же выпендривалась бы перед любым молодым парнем.
   - Где вы остановились? - спросила вернувшаяся графиня. - Может быть, переберетесь к нам? Нет? Тогда обязательно жду вас в гости в любое время, но лучше к вечеру, чтобы и муж был дома. А сейчас я тебя ненадолго похищу у мужа, а потом верну.
   Женщины вернулись минут через двадцать, и по лицу Вельты было видно, что она опять плакала. Кушать не стали и, воспользовавшись графской каретой, отправились в казначейство.
   - Завтра же купим тебе костюм для верховой езды, - заявил Сергей, когда карета, громыхая и подскакивая на неровных булыжниках, вкатилась во двор королевского казначейства. - Я больше не хочу ездить в этих будках на колесах.
   Казначейство охранялось королевскими гвардейцами, и пока Сергей и Лара добрались до выдачи золота, им пришлось пройти три караула.
   - Нам нужно снять три сотни золотых по этому ордерному векселю, -- сказал Сергей сидевшему на выдаче чиновнику.
   - Подождите немного, я проверю номер векселя, - ответил тот.
   Минут десять он отсутствовал, после чего появился в сопровождении своего начальства.
   - Я могу узнать, кому принадлежит вексель? - спросил начальник чиновника.
   На его расшитом золотом мундире был вышит герб, что говорило о дворянском статусе его обладателя.
   - Теперь это собственность моей семьи, - ответил ему Сергей, - но, вообще-то, это приданое моей супруги, выданное ей ее отцом бароном Горде.
   - Так вы и есть пропавшая баронесса Лара Горде?
   - Какая же я пропавшая, если я здесь? - сказала Лара. - А сейчас я уже не Горде, а Аликсан. Милый, покажи им грамоту!
   - Смотрите, - Сергей протянул чиновнику свою дворянскую грамоту, в которую была вписана жена. - Я не понимаю причины задержки. Мы узнали у графини Радой, которая приходится моей жене теткой, что ее отец хотел забрать деньги, мотивируя это смертью дочери. Вы ему их не отдали и правильно сделали. Но теперь я вижу, что вы не хотите отдавать их и нам. Хотелось бы узнать, на каком основании? Может, ее отец вас в этом как-то заинтересовал? Или вы вообще никому не любите возвращать деньги?
   - Что вы себе позволяете? - взвился начальник. - Вы, барон, разговариваете с дворянином!
   - Вы меня вызываете? - улыбнулся Сергей. - Вот славно, дорогая! Смотри, какие пошли храбрые чиновники. Нарушают свой долг, отказываясь возвращать наши деньги, оскорбляют нас подозрением, но при этом не боятся вызывать на дуэль мастера меча! Где и когда я смогу вас убить?
   - Я вас не вызывал, - буркнул начальник. - Это вы хотели меня оскорбить и совершенно безосновательно. Триста золотых вам сейчас вынесут.
   - Э нет, - не согласился Сергей. - Это раньше я хотел снять только триста, сейчас сниму всю сумму. Чтобы я еще раз сюда пришел... Тяжелые у вас монеты! - сказал он, когда оказались на улице. - Не хотелось брать экипаж, да придется. Не идти же с этим золотом через полгорода. Надо было заодно захватить и вексель моего графа. Мы с тобой сейчас узнаем у кучера адрес надежного торгового дома и отдадим им на хранение часть золота. Не держать же все в доме. Ели об этом узнают, грабители будут становиться к нам в очередь.
   - Ты действительно думаешь, что отец ему заплатил?
   - Может, и не платил, но мне сильно не понравилась возня вокруг векселя. А еще больше не понравился этот тип с гербом. Не знаю, на каком основании, но он собирался отказать нам в выдаче золота. А если бы мы его не получили, протянули бы максимум три декады, а потом пришлось бы думать, как зарабатывать деньги. Неприятно, что они почти наверняка поставят в известность твоего отца. Золото к ним клал он. Отец сообщит твоему несостоявшемуся жениху о том, кто лишил его невесты и приданого, а мне еще две декады париться у Вилема.
   - А потом?
   - Потом я хоть как-то смогу за себя постоять, но все равно продолжу заниматься, разве что уже не буду так выкладываться.
  
  
   Глава 9
  
  
   Следующие несколько дней прошли без каких-либо происшествий, а потом их жизнь резко изменилась. Все началось с королевского гвардейца, вручившего Ларе подписанный первым советником короля приказ барону Сергу Аликсану явиться в королевскую канцелярию. На словах передали просьбу герцога захватить с собой рекомендательное письмо.
   - Сходили в гости! - с досадой сказал Сергей. - Интересно, что от меня нужно герцогу?
   - Съезди и узнаешь, - ответила жена. - Можно наплевать, но тогда нужно уезжать из столицы, потому что герцог не простит пренебрежения.
   - Здесь написано, что нужно явиться до полудня, а это время тренировок. Придется их отложить. Сейчас пошлю Рона предупредить учителя.
   На следующее утро, позавтракав, Сергей с помощью жены привел себя в порядок и на своем жеребце отправился в канцелярию, которая находилась в королевском дворце. Несколько раз спросив дорогу, он за двадцать минут добрался до нужного места. Дворец короля, в отличие от дворца его первого советника, был окружен высокой каменной стеной. Ворота охранялись десятком гвардейцев, которые пропускали только титулованных дворян. Когда Сергей в них проехал, увидел, что перед дворцом не было парка, только мощенная булыжником площадь. Уныло, но хоть относительно чисто.
   - Быстрее, господин барон! - поторопил сопровождавший его гвардеец. - Вам сначала в конюшни. Видите то здание? Оставите там своего коня, а потом идите вон в тот вход. Канцелярия там.
   Хоть Сергей не торопился, но явился в канцелярию раньше, чем следовало.
   - Вы слишком рано, - сказал ему встреченный в коридоре чиновник. - Канцелярия начинает работать позже. К тому же вам нужно не к нам, а к первому советнику, а он не появится во дворце раньше чем через пару свечей. Давайте объясню, как идти.
   Руководствуясь объяснениями, он добрался до кабинета Лантара, возле дверей которого скучали трое гвардейцев.
   - Его светлость пока не появлялся, - сказал Сергею старший в карауле. - Подождите его в левом коридоре, здесь этого делать нельзя. Вы по вызову? Тогда мы позовем, как только он придет.
   Позвали после того, как он раз сто прошелся по пустому коридору из конца в конец.
   - Проходите, барон, и садитесь на один из этих стульев, - сказал герцог вошедшему Сергею. - Мне сказали, что вы уже давно ожидаете, наверное, устали.
   - Приветствую вас, ваша светлость! - поздоровался парень. - В моем возрасте не устают от подобной малости.
   - У меня к вам, барон, несколько дел государственных и личных. Личные мы пока отложим на потом и займемся государственными. Дело в том, что пропал граф Эгар Продер, поэтому я хочу, чтобы вы подробно рассказали обо всем, что вам известно о нападении на замок графа и о его планах. Конечно, я пошлю своих людей провести расследование, но мне надо знать сейчас все, что знаете вы. К сожалению, вчерашний гонец прибыл не из замка, а от магистрата Залема, и ничего не знает.
   - Все напавшие были наемниками, - начал рассказывать Сергей. - В замок они попали в результате предательства. Дежуривший на воротах дружинник был подкуплен, убил напарника и открыл вход. Всего в замок проникло около пятидесяти человек, но у графа на то время было почти столько же дружинников. Наемники разделились. Пятеро из них побежали по двум входам за головой графа, а остальные схватились с дружиной. Дело было примерно через шесть свечей после полуночи. Я стоял в карауле у покоев графа вместе с напарником. Трое наемников ворвались в наше помещение, и двое из них, у кого были арбалеты, выстрелили. Напарник был убит, а я сумел уклониться от болта, убил двух врагов, метнув ножи, и схватился на мечах с третьим. Он оказался сильнее, но все же хватило сил протянуть время, пока не вышел граф и не всадил болт в моего противника. Двое других наемников проникли в замок по другому входу, где столкнулись со старшей дочерью графа, которая бежала с арбалетом...
   - Вам на помощь, - закончил за него герцог. - Продолжайте.
   - Она застрелила одного из них, но второй убил ее ударом меча. Старый граф услышал крик внучки, вышел из своих комнат с арбалетом и застрелил наемника, который мчался по коридору к покоям его сына. Дружинники графа положили всех наемников, но и сами потеряли очень многих, поэтому граф решил просить помощи у герцога Лазони. Похоронив дочь, Эгар взял половину оставшихся дружинников и направился в Залем, чтобы нанять охрану для поездки к своему сюзерену. Перед отъездом он сказал, что нападение - дело рук герцога Рошти, а непосредственными исполнителями могли быть граф Фарди или барон Рожен. Эгар просил написать письмо, чтобы он смог сообщить мне все, что сможет узнать. Письма я еще не писал.
   - Не знаю почему, но мне кажется, что с этим нападением не все так просто, - сказал герцог. - С вами хочет поговорить сын графа, поэтому я и сказал насчет письма. Мне все это не нравится, поэтому я устроил так, что при вашем разговоре будет присутствовать король. А раз это уже не частный разговор двух лиц, а разбирательство, там буду присутствовать и я. Я вас прошу, барон, проявить выдержку, если услышите со стороны молодого графа что-то оскорбительное. Нечасто, но это бывает. А теперь пойдемте, уже пора.
   Граф Анжи Продер напомнил Сергею их соседа по лестничной площадке. Чуть выше среднего роста, с красивым лицом и черными, слегка вьющимися волосами - одним словом, мечта любой женщины. Но стоило заглянуть этой "мечте" в глаза, и сразу же возникало желание больше этого не делать и вообще оказаться от их обладателя как можно дальше. Странно, почему король не видит, с кем связался. Король тоже находился в той комнате, куда Сергея привел герцог. Лицо у его величества было... обыкновенное, он не отличался крепким телосложением и, будучи ровесником Сергея, выглядел моложе.
   Король с любопытством посмотрел на молодого барона, и было видно, что Сергей ему понравился. Это не укрылось от графа и заставило его нахмурить брови.
   - Я слышал, что у вас есть для меня письмо? - высокомерным тоном спросил он. - Вы уже давно в столице. Хотелось бы знать, почему оно до сих пор у вас?
   - Все очень просто, граф, - ответил Сергей. - Ваш отец сказал, что это рекомендательное письмо, и написано оно для того, чтобы я с вашей помощью устроился при дворе. А я считаю, что пока рано здесь появляться, и не хочу прибегать ни к чьей помощи.
   - Но письмо тем не менее взяли, - вступил в разговор король. - Оно у вас с собой?
   - Да, ваше величество, - ответил Сергей, доставая конверт. - Я не хотел обижать графа, да и кто может сказать заранее, как повернется судьба?
   - Разумно! - кивнул король. - Давайте его сюда!
   - Андре! - вскипел граф, на мгновение забыв о том, что они не одни. - Оно написано мне!
   - Ты же слышал, что оно рекомендательное, - возразил король. - Твой отец наверняка погиб, поэтому мы все равно передадим герцогу все документы, могущие помочь следствию. А это я сам прочитаю вслух, а то у тебя плохая дикция. Если бы письмо было личным, оно было бы опечатано, а на этом нет печати.
   Надорвав конверт, король вытащил сложенный вдвое лист и прочел:
   - "Дорогой сын! Прошу тебя помочь устроиться при дворе мужу твоей ныне покойной сестры барону Сергу Аликсану. Лона погибла при налете на замок наемников. Серг не мог ей помочь, потому что дрался с врагом у порога моей спальни, и своей жизнью я обязан ему. Вся наша семья относится к нему, как к родному, думаю, что и ты не станешь исключением. Он очень честный, умный и бескорыстный юноша и не намерен прощать смерть жены. Если сможешь, помоги ему и с этим, а я со своей стороны постараюсь, чтобы организаторы и исполнители нападения заплатили достойную цену". Дальше стоит подпись. С этим все ясно. Давайте сядем, а вы барон расскажите нам все, что вам известно, со всеми подробностями.
   Все, кроме Сергея, уселись в кресла, а он рассказал то, что уже говорил герцогу, добавив немало подробностей.
   - Значит, Лона не была вашей женой, - язвительно сказал Анжи, вызвав удивленный взгляд короля. - И погибла она, спасая вас! Вы виноваты в ее гибели!
   - Друг для друга и для всех окружающих мы были мужем и женой, - спокойно ответил Сергей. - Она получила от меня предложение выйти замуж, и ответила согласием. Мы немного не успели. Я не набиваюсь к вам в родственники, граф, что же касается ее смерти, то она спасла не только меня, но и вашего отца. Если бы те двое расправились со мной, они убили бы и его.
   - Я знаю своего отца и его доверчивость ко всяким проходимцам! - зло сказал Анжи. - Вы наверняка вывезли с собой половину замка и кучу денег!
   - Вы намеренно меня оскорбляете? - все еще спокойно спросил Сергей. - К вашему сведению, я лишь с разрешения графа сменил оружие, и еще он мне дал вексель на двести золотых, который я не хотел брать.
   - Вексель вернете мне! - отрезал граф.
   - А с какой стати? - прищурился Сергей. Накатившая злость заставила забыть об осторожности и советах герцога.
   - Вы интересный тип, граф! - продолжил он. - Вам бы радоваться тому, что спасли отца, а создается впечатление, что именно спасение его жизни вызвало у вас недовольство. Мне недавно сказали, что вы очень мстительны, и любой, нарушивший ваши планы, сразу же становится вам врагом. Вам это ничего не напоминает? Какие именно ваши планы я нарушил, что вы на меня так взъелись?
   - Из-за вас погибла сестра!
   - Которую вы, по словам вашего отца, не любили и доводили до слез! У меня на родине был когда-то гениальный человек, который сказал, что большинство преступлений открываются очень легко, нужно только понять, кому они выгодны. Наследникам всегда выгодна смерть родителей. Если сын любит отца, ему не нужна выгода, только бы он жил, а я не вижу в вас такой любви. Поэтому, если вдруг выяснится, что граф Фарди и барон Рожен непричастны к налету и убийству вашего отца, я с уверенностью скажу, что заказчиком были именно вы! И ваше поведение это подтверждает!
   - Барон! - отдернул его король. - Следите за языком!
   - Да я изрублю вас на мелкие кусочки! - взвился граф. - За такие обвинения мало убить!
   - Я думаю, ваше величество, что пока никто никого убивать не будет, - вмешался герцог. - Идет следствие, и пока оно не закончилось, вы оба засуньте свой гонор куда-нибудь подальше. Обвинения барона не кажутся мне такими уж беспочвенными. У вас, граф, кажется, были большие затруднения с деньгами? А убийство родителей детьми, к сожалению, не такое уж редкое дело. Надеюсь, что личные симпатии не будут влиять на ход следствия? Я прав, ваше величество?
   - Вы, как всегда, правы, герцог, - мрачно сказал король, неприязненно глядя на всех присутствующих. - Ведите следствие, но результаты я буду проверять сам!
   - Кто вас тянул за язык? - зло спросил герцог Сергея, когда они остались вдвоем. - Вы понимаете, что подписали себе приговор? Вам запретили драться, но это не сильно поможет. Анжи не ваш Монте-Кристо, он не будет валять дурака. Существует множество способов отправить к предкам мешающего человека. Если я вам начну их перечислять, мы здесь просидим до обеда!
   - Не знаю, - расстроено сказал Сергей. - Я долго терпел его хамство, но сколько же можно? По-моему, его поведение удивило и короля.
   - Вы верно подметили! - кивнул герцог. - Это положительный момент. В конце разговора его величество был сильно недоволен графом. Вами тоже.
   - И что вы посоветуете делать? - спросил Сергей. - Уехать?
   - Давайте от государственных дел перейдем к личным, - сказал герцог. - Мне нужно, чтобы вы кое-что разъяснили, а уже потом я решу, помогать вам или нет. Скажите, барон, почему вы обидели мою внучку?
   - А она вам ничего не говорила?
   - Зачем что-то говорить, если я и сам все вижу? - пожал плечами герцог. - В отличие от вас, она для меня прозрачна, как стекло. Девочка в вас влюблена и хотела, чтобы именно вы лишили ее девственности, стали ее первым мужчиной и подарили радость, а вы отказали в такой малости!
   - Я просто чокнулся и лежу в психушке, - по-русски сказал Сергей. - Родной дед уговаривает меня переспать с его внучкой! Сумасшедший мир!
   - Говорите на понятном мне языке! - прикрикнул на него герцог. - Мне неясны ваши мотивы, и я хочу их понять. Вам так не нравится Алисия?
   - Да какая разница, нравится она мне или нет! - взорвался Сергей. - Как все это уже достало! Меня не так воспитывали, как вас, понятно? Если мужчина любит, у него не должно быть никаких других женщин ни постоянно, ни временно! Нельзя обманывать любовь и доверие женщины - и баста! Ваша внучка само очарование, но я ни при каких условиях не буду изменять жене!
   - Значит, единственное препятствие - это ваша жена? - задумчиво спросил герцог.
   - Только попробуйте! - угрожающе сказал Сергей. - Я хоть и не Монте-Кристо, но найду способ отомстить!
   - Что вы, Серг! - назвал его по имени герцог. - За кого вы меня принимаете? Я не чудовище и не собираюсь, для того чтобы принести кратковременное счастье одной девушке, убивать другую!
   - Почему кратковременное? - не понял Сергей.
   - Потому что вы все равно не сможете стать мужем Алисии. Между бароном и герцогом лежит пропасть, которую вам не перепрыгнуть. Но вашу жену можно попробовать уговорить.
   - Если используете мое имя, может быть, это удастся, - согласился Сергей. - Например, убедите ее, что я в опасности и условием помощи с вашей стороны... Одним словом, вы поняли. Но она будет мучиться и ревновать. Мне это надо? Я хочу приносить жене радость и счастье, а не боль и страдание! И вы плохо знаете Алисию. Она не удовлетворится малым. Мне искренне ее жаль, но ничем не смогу помочь. Если вы не против, я уйду.
   - Сядьте! - прикрикнул на него Аленар. - Уедете завтра с утра. Я дам вам письмо к герцогу Олиманту с просьбой пристроить к делу и присмотреть. У вас есть лошади?
   - Есть четыре, но я сегодня же куплю других: эти уж больно неказисты.
   - Вы сегодня засядете дома и не высунете из него нос! - отрезал герцог. - Любите жену и радуйтесь тому, что еще живы! К вечеру вам приведут новых лошадей для вас и для слуг, по две на каждого. Тогда же доставят все необходимое для путешествия, так что вам не придется ничего покупать. Арбалеты есть?
   - Только один.
   - Будут еще три. Кто слуги?
   - Профессиональные наемники.
   - Совсем хорошо. Старшему тех, кто передаст вам лошадей и груз, отдадите графский вексель. Вам теперь не удастся получить по нему деньги, а я это сделаю без труда. Помогаю с условием, что, когда будет безопасно, вы вернетесь. У меня на вас есть планы.
   - Может, все-таки не к Олиманту, а к Лазони?
   - Сами вы ничего там не нароете, к тому же Лазони принадлежит к противной партии, и мне неудобно обращаться к нему с такой просьбой.
   - А как же тогда молодой граф?
   - Да, интересный казус, когда лучший друг короля, наследуя имение, становится вассалом его противника. Но это уже пусть он сам как хочет, так и выкручивается. Ничего не хотите передать моей внучке?
   - Только пожелание счастья. Постарайтесь подобрать для нее хорошего мужа.
   - Думаете, это легко? Это, Серг, вечное проклятие королевских и герцогских дочерей. Ничего в этом мире не дается даром и за высокое положение приходится платить. Их плата - жизнь с нелюбимыми мужьями. Исключения так редки, что не стоят упоминания, поэтому я расстроился, когда вы отказали Алисии. Теперь в ее жизни, скорее всего, вообще не будет любви, лишь горькие воспоминания о вашей несостоявшейся дружбе.
  
   На исходе шестого дня их путешествие подошло к концу. Герцог выполнил все, что обещал, и даже больше. Его слуги привели прекрасных лошадей и привезли все необходимое в дорогу, и полдня сопровождали семью Аликсан по тракту, ведущему в герцогство Олимант, после чего простились и повернули обратно. За все время пути не случилось ничего, достойного упоминания. Дорога уже начала подсыхать, да и кони были лучше оставленных в столице, поэтому без мучений ехали почти весь день. Этот тракт шел к побережью и чаще других использовался купцами. Наверное, по этой причине на нем было много постоялых дворов и трактиров. За ними никто не гнался, и, когда показались стены столицы провинции - Ордага, все испытали облегчение. При въезде заплатили "налог на уборку дерьма", узнали у караула дорогу к дворцу герцога и поспешили к нему добраться, так как уже начало темнеть. Сергей предъявил свою подорожную охранявшим ворота гвардейцам, и их проводили к дворцовым конюшням, а потом поселили в те комнаты, в которых оставляли свое сопровождение знатные гости. Утром покормили завтраком, а потом был прием у герцога. Перед тем как к нему попасть, пришлось разбираться с секретарем. Письмо герцога Лантара послужило пропуском, и Сергею разрешили переступить порог кабинета Дея Олиманта. Удивившись отсутствию охраны, он подошел к столу, за которым сидел герцог, и протянул ему конверт.
   Прочитав письмо, он с любопытством посмотрел на Сергея.
   - Герцог Лантар просит вам помочь, и я не вижу повода отказывать ему в этой просьбе, тем более что он уверяет меня в наличии у вас всяческих достоинств. По его словам, вы даже прекрасный рассказчик. Вы приехали только с женой?
   - Со мной, ваша светлость, двое слуг из наемников. Это семейная пара профессионально подготовленных воинов.
   - Интересный выбор. Давайте, барон, я поручу вам охрану своих детей. Заодно вы развлечете их своими рассказами. Только сначала я должен с вами побеседовать, а потом кое-что проверить. Я верю Аленару и вижу, что письмо не поддельное, но его можно украсть или снять с чужого тела. Так что пока дней десять отдохнете. Не возражаете?
   - Как я могу возражать? - поклонился Сергей. - Хозяин здесь вы, вам и решать. К вам будет просьба. Если это не трудно, поручите кому-нибудь из мастеров меча меня погонять. Я могу заплатить им за обучение.
   - Похвально, что вы не хотите зря терять время. У молодых это редкое качество. Конечно, я найду учителя и вам не придется платить. Жить будете в господских покоях, но ваши слуги останутся на прежнем месте. Об остальном вам сообщит мой управляющий. Рад знакомству, барон!
   Герцог Сергею понравился. Дею было не больше сорока, его жене - лет на пять меньше, а дети еще были детьми. Ольд, которому недавно исполнилось тринадцать, сильно походил на отца, а его десятилетняя сестра Лани была очень славной озорной девчонкой. Хоть его еще не допустили к их охране, но после беседы герцог все-таки проверил, что нового может рассказать молодой барон. Учитывая возраст детей, Сергей начал со сказок. Достаточно было двух вечеров, чтобы отношение к нему изменилось не только у детей, но и у взрослых. Лару тоже приняли очень хорошо. Молоденькая и веселая баронесса целые дни проводила вместе с герцогиней или ее детьми, пока мужа попеременно учили фехтованию два гвардейца.
   - Как ты оцениваешь новичка? - спросил герцог у одного из них через пять дней после начала занятий.
   - Хороший материал, - ответил мастер. - Очень силен для шестнадцати лет, феноменально быстр и освоил неплохую школу меча. Если позанимается еще пять-шесть декад, уступит только мастерам.
   Отпущенные на проверку десять дней прошли быстро.
   - Лантар подтвердил вашу личность, Серг, - сказал герцог, уже несколько дней называвший своих гостей по именам, что являлось здесь признаком расположения, - поэтому с завтрашнего дня приступайте к своим обязанностям. Можете использовать своих слуг, а то они у вас растолстеют от безделья.
   - Можно задать вопрос? - спросил Сергей. - Как он мог это сделать?
   - Вот посмотрите, - герцог взял со стола небольшую дощечку и показал ее Сергею. - Он вас опознал по этому портрету.
   - Хорошо нарисовано! - оценил Сергей. - Большое сходство, я бы тоже узнал. Скажите, милорд, а кто охранял ваших детей раньше? Спрашиваю потому, что с ним было бы полезно поговорить.
   - Вы не сможете этого сделать, Серг, пока сами не отправитесь к предкам. Его убили четыре декады назад.
   - Убийство связано с его службой?
   - Я думаю, да. Есть немало тех, кому выгодно избавиться от меня и моей семьи, а он слишком хорошо выполнял свои обязанности.
   - Эти заинтересованные принадлежат к партии противников короля или это ваши родственники? Извините за любопытство, но мне это полезно знать.
   - Враги у меня есть и среди родни, и среди герцогов, не поддерживающих его величество. Мы еще поговорим с вами на эту тему. Вы правы: вам не помешает это знать. Кроме того, король Мехал давно точит зубы на мою провинцию, поэтому и ему пойдут на пользу гибель моей семьи и смута. Зимой, когда мы почти не покидаем дворца, опасность не слишком велика, но с наступлением теплого времени дети начинают ездить в гости и за город. Пока вам достаточно своих сил, а позже, в случае выездов, используйте гвардейцев.
   Весь остаток зимы охрана детей не вызывала больших затруднений, хотя после беседы с герцогом Сергей проникся серьезностью положения и постарался перекрыть посторонним все подходы к его семье. С наступлением весны, как и предупреждал герцог, задача усложнилась. Но беда пришла не от выездов на природу или поездок в гости, в замок проникла измена. Наверное, все закончилось бы очень печально, если бы не случай. Возвращаясь в свою комнату, Инна услышала тихий разговор двух гвардейцев. Уже стемнело и мужчины стояли во дворе, поэтому она не смогла разглядеть их лица, а они не расслышали почти беззвучных шагов наемницы.
   - Дети на тебе, - сказал один голос. - Выделенных людей хватит с головой. Барона в это время уже не будет, только двое наших парней. Постарайтесь их не убить. Покои герцогини рядом с комнатами детей, так что завалите заодно и ее, а я с остальными займусь герцогом. К утру хозяин должен въехать во дворец. Если все проделаем чисто, гвардейцы не вмешаются, а мы будем купаться в золоте!
   - Говори тише! - сказал второй голос. - Если кто-нибудь услышит, будет тебе золото! Искупаешься в собственной крови!
   - В это время здесь никого нет, и мы бы услышали шаги, - возразил первый голос, но заговорили так тихо, что Инна больше не смогла ничего разобрать.
   - Что будем делать? - спросил наемников Сергей. - Мы не знаем, кто разговаривал, поэтому с герцогом говорить бесполезно. Он только спугнет заговорщиков, и мы уже не узнаем, когда они нанесут удар.
   - Их не может быть много, - подумав, сказал Рон. - Это все-таки гвардия. Своими силами мы сможем защитить детей и герцогиню, особенно если хорошо подготовимся. К тому же, судя по словам заговорщиков, можно положиться на гвардейский караул. Но мы не сможем спасти герцога.
   - Я уверен, что оба мастера, с которыми я тренируюсь, не участвуют в заговоре, - сказал Сергей. - Попробую поговорить с ними. Если возьмут с собой несколько товарищей и приготовят арбалеты, то отобьются. Времени осталось немного, поэтому пойду сейчас, а вы берите все наши арбалеты и с моей женой идите к комнатам герцогини.
   Сообщение Сергея о заговоре было воспринято со всей серьезностью.
   - Это новое пополнение, - сказал один из мастеров. - Я хоть сейчас наберу десяток тех, в ком абсолютно уверен, но ты прав: нельзя поднимать шум. Спугнем, и как их потом искать? Привлечем троих и возьмем из арсенала арбалеты. Там сегодня дежурит Заг, а он из стариков. С молодежью должны справиться. Вы только не напортачьте.
   Гвардейцы караула были удивлены, когда к их посту пришли охранявшие детей наемники, да еще вместе с баронессой, но еще больше их удивило то, что сказал барон:
   - Берите арбалеты и, как только увидите кого-нибудь в мундирах гвардии, стреляйте на поражение и отступайте к нам. Мы не будем охранять комнаты герцогини, сейчас я попрошу ее укрыться у детей. Вы все еще не поняли? В гвардии заговор. Часть молодого пополнения подкуплена кем-то из родственников нашего герцога, и сегодня ночью всю его семью собираются вырезать. Клянусь честью, что это правда. Шевелитесь ребята, если хотите выжить сами и выполнить свой долг!
   - Кто стучит? - спросила герцогиня, приоткрыв дверь на стук Сергея. - Что вам нужно в моей спальне в такое время, Серг? Это нарушение всех приличий!
   - Во дворце заговорщики! - ответил он. - Сегодня ночью вас всех должны убить. Вы должны забрать дочь и вместе с ней укрыться в комнате сына. Так нам будет легче вас защитить.
   - А муж?!
   - Я отправил к нему охрану. Быстрее, Лория, мы можем не успеть!
   Герцогиня завязала пояс на халате и без разговоров побежала за бароном. Они успели в самый последний момент. Едва женщины с детьми укрылась в одной из детских комнат, как в коридоре послышались шум и чьи-то крики и в распахнувшуюся дверь вбежал уцелевший гвардеец. Следом повалили заговорщики, и в комнате сразу стало тесно. Пятеро нападавших упали, сраженные болтами, но их еще осталось около десятка и в небольшом помещении закипел бой. Если бы не метательные ножи, их быстро смяли бы, но благодаря своему искусству наемники сразу же убили четверых и еще одного уложил Сергей. Через несколько минут боя врагов не осталось совсем, но и они понесли потери: был убит гвардеец из караула и Инна получила рану в плечо.
   - Давайте, барон, на всякий случай зарядим арбалеты, - сказал Рон, бинтуя жене рану. - Кто знает, чем все закончится у герцога!
   У герцога все тоже закончилось благополучно, и минут через десять он вместе с гвардейцами вбежал в заваленную телами комнату.
   - Успокойтесь, милорд, - сказал ему Сергей. - Все ваши живы и сидят в той комнате вместе с моей женой.
   - Я никогда этого не забуду, Серг! - взволновано сказал герцог. - У меня нет свободного графства, у меня сейчас нет даже баронства, которое можно было бы вам отдать, но в моих силах дать вам графский титул, а это тоже немало! Надеюсь, что вы, став графом, не покинете нас, а чтобы остались наверняка, я назначаю вас командиром моей гвардии.
  
  
   Глава 10
  
  
   В живых остались только три предателя. Двое не знали ничего, им просто пообещали много золота, а вот третий был одним из главарей. Он не стал запираться и сразу же рассказал все, что ему было известно, избежав пыток и получив взамен быструю смерть. Оказалось, что организатором попытки ликвидации герцога и его семьи был его брат граф Мартин. В отличие от остальных дворянских титулов, герцогский был только у той семьи, которая правила герцогством, хотя право на управление провинцией сохранялось за остальными родственниками. По мнению Сергея, это было глупо и рождало никому не нужное соперничество. Глупым было и решение герцога ничего не предпринимать.
   - Как ты не понимаешь! - говорил он Сергею, переходя с ним на ты, если рядом не было посторонних. - Это же Мартин! Пусть он виноват, но я продолжаю его любить. Он никогда не пошел бы на такое сам. Уверен, что покушение - дело рук его жены Глаи! Вот ее я убил бы с удовольствием!
   - Может, так и сделаем? - предложила присутствующая при разговоре Лория. - Что ты дергаешься, дорогой? Из-за нее погибло много людей, и могли погибнуть мы все. И это при том, что она видела от нас только хорошее. Не хочешь? Тогда можно выкрасть и казнить Воджа, который все организовал. Тоже не хочешь? Ну и зря! Я согласна с Сергом в том, что такое нельзя прощать. Это ты у нас добрый в отношении брата, а они, потерпев поражение, угомонятся только на время, а вторая попытка может стать удачной. Не пожалеть бы нам всем о твоей доброте!
   Став капитаном гвардии и графом, Сергей не перестал тренироваться. Он по-прежнему много времени проводил в семье герцога, переложив большую часть своих забот на заместителя, которым сделал одного из своих учителей. Безземельный граф в этом мире имел право возводить простолюдинов в дворянское достоинство, а те, кто имел свое графство, могли дать титул барона. Сергей воспользовался своим правом и написал дворянскую грамоту на слуг.
   - Держите, Рон! - сказал он наемнику на следующий день после провала заговора. - Своей печати у меня пока нет, поэтому воспользовался печатью герцога. Он здесь заодно и расписался, так что можете считать, что дворянство дал он. Поздравьте от нас Инну. Я запрещаю ей вставать, пусть лежит и залечивает рану.
   - Благодарю вас, ваше сиятельство! - сказал взволнованный шевалье. - Мы с женой непременно отслужим!
   Весна плавно перетекла в лето, но никаких сдвигов в расследовании убийства графа Эгара Продера не было, о чем говорилось в полученном от герцога Лантара письме. Не нашли даже тел графа и уехавших с ним дружинников.
   - Отсутствие тела на руку Анжи, - говорил Сергей жене. - Он уже сейчас может распоряжаться всеми доходами графства, а в наследство вступит через год после пропажи отца. А за это время что-нибудь придумает по поводу вассальной зависимости от герцога Лазони. Ладно, пусть об этом болит голова у Аленара. Как себя чувствует моя графиня?
   - Твоя графиня чувствует себя превосходно, - засмеялась Лара, - а сейчас будет чувствовать себя еще лучше. Помоги снять платье.
   - Давай отложим это на вечер, а сейчас съездим к графу Севоржу. Он вчера приглашал. Погода прекрасная, поэтому получим удовольствие и от прогулки. А я на сегодня отменю тренировки. И так мне нет соперников в гвардии, кроме наших мастеров, поэтому можно тренироваться поменьше.
   - Поехали! - обрадовалась жена. - Только возьмем карету, чтобы я могла ехать в платье. Не люблю костюмов. Штаны должны носить мужчины!
   До имения графа было около двух часов езды в карете. Дул встречный ветер, и всю поднятую колесами пыль сдувало назад, поэтому Сергей приказал сопровождавшему их десятку гвардейцев держаться подальше от кареты.
   - Незачем вам дышать пылью, - сказал он попытавшемуся возражать десятнику. - И я тоже хочу дышать свежим воздухом. Подумайте сами, Сур, какая опасность? Леса здесь нет, вокруг крестьянские поля, а в придорожных кустах могут спрятаться разве что зайцы.
   Сначала смотрели в окошки кареты, но скоро это надоело, поэтому Лара задернула занавески и перебралась к мужу на колени целоваться.
   - Маленькая, а жадная! - в перерывах между поцелуями сказал Сергей. - Вот заведешь меня сейчас, и что тогда делать? Думаешь, никто не заметит?
   - То же, что обычно, - ответила она. - Все равно никто не видит, а я постараюсь не кричать.
   - Лара, угомонись! - попробовал он остановить жену. - Мы еще не занимались этим в карете! Все платье изомнешь.
   - Да, не занимались, - согласилась она. - Это упущение пора исправить. А ткань на этом платье почти не мнется, я его поэтому и беру в дорогу.
   Лара все-таки добилась своего, а потом остаток пути провела у мужа на коленях, положив ему голову на грудь.
   - Серг, - сказала она, когда карета свернула с большака к графской усадьбе, - ты кого больше хочешь, девочку или мальчика?
   - Я с радостью приму от тебя любого ребенка! - целуя ее глаза, ответил Сергей. - Можешь рожать сразу двойню. Правда, такой маленькой это будет тяжело.
   - Двойня - это большая редкость, а в нашей семье вообще никто не рожал сразу двоих. Тут бы зачать одного. Я изо всех сил стараюсь, а ты ленишься! Смотри, уже приехали.
   - Хорошо, что вы приняли мое приглашение! - радостно встретил их Ланс Севорж - здоровяк на две головы выше Сергея. - Без вас у нас смертная скука, разве что охота, а больше совершенно нечем заняться! Графиня, вы, как всегда, прекрасны!
   - И охота вам, Ланс, топтать крестьянские поля из-за каких-то зайцев? - спросил Сергей, помогая жене покинуть карету. - Мне интересно, чем вы занимались у себя в имении до знакомства с нами, если только мы скрашиваем вам скуку?
   - Жену ублажал, мне мало одного сына.
   - Все время? - с завистью спросила Лара. - А вот у нас с детьми пока не получается.
   - Почему все? А охота? Да и другие дела есть помимо этого. Только они делаются в силу необходимости, а с вами я отдыхаю душой. А ваши рассказы - это вообще чудо. Сын теперь каждый день спрашивает, когда приедет дядя Серг.
   - К нему липнут все дети, - сказала Лара, - причем даже без рассказов. Я это давно заметила. Ему бы теперь своих!
   - Что вы так расстраиваетесь, Лара! Вы с Сергом только полгода, а у нас сын появился после трех лет упорного труда. Мне уже даже надоело, право слово, жена заставляла. Что стоит богам сотворить, чтобы раз-два - и готово!
   - И куда бы вы тогда девали детей, Ланс, если бы их у вас был десяток?
   - Тоже верно, - согласился граф. - Ладно, мы болтаем, а жена ждет. Ей тоже охота почесать языком с Ларой. Я уже не говорю о сыне, который с нетерпением ждет шесть дней. Вы не голодны?
   - Спасибо, мы еще не проголодались. Пойдемте в замок. Если ребенок так ждет, задерживаться просто преступно.
   В большой гостиной замка к Сергею с радостным визгом бросился шестилетний сын Ланса:
   - Дядя Серг приехал!
   - Вы замечательно выглядите, Алестая! - сделал комплимент графине Сергей, взял ее сына на руки и сел с ним на диван. - Сказку?
   - Сказку! - подтвердил малыш. - Большую!
   - Мы тоже послушаем, - сказал граф. - Правда, Леста?
   - Чтобы я пропустила хоть одну его сказку! - притворно возмутилась жена. - Чем я хуже других?
   - Сегодня я расскажу сказку "Дюймовочка", - начал рассказ Сергей, в который раз поражаясь реакции взрослых на свои сказки.
   Стоило ему начать рассказ, как их лица становились похожи на лица окружавших его детей. Та же доверчивость, то же жадное любопытство и та же искренность чувств. Когда сказка закончилась, все несколько минут сидели молча, а потом сын графа вынес вердикт:
   - Хорошо, но мало!
   - Хорошего никогда не бывает много! - рассмеялся Сергей. - Если я тебе за один раз расскажу все, что знаю, о чем будем говорить потом?
   - А потом ты еще что-нибудь придумаешь! - уверенно сказал мальчик. - Папа говорит, что ты умнее, чем кажешься на первый взгляд, значит у тебя получится.
   - Иди пока поиграйся сам, - сказал сыну смущенный граф. - Только никуда не забегай, скоро будем обедать. Вы здесь пока посплетничайте, а мы с Сергом побеседуем у меня.
   - Ну что? - спросил он у Сергея, когда они вдвоем расположились в просторном кабинете. - Герцог так ничего и не решил насчет брата?
   - Нет, Ланс. Он умный и осторожный человек, но когда дело касается мерзавца, которого он зовет братом, весь его ум и вся осторожность куда-то исчезают. Знаете такое выражение - слепая любовь? Его обычно применяют, когда говорят о любви матери к детям. Вот такое же чувство у него к младшему брату.
   - Мне это не нравится! Рано или поздно Мартин доберется до нашего герцога, а король вряд ли его утвердит. И что тогда, мятеж? Силенок на это у Мартина не хватит. Я вижу для него только один выход - отложиться от Сандора и перейти под руку Мехала, причем вместе со всеми нами. Не знаю, как вы, Серг, но я под Мехала не пойду!
   - В этом случае неизбежна война между двумя королевствами, а у нас больше половины герцогов спят и видят, как бы убрать короля и сесть на его место. Из-за одного мерзавца погибнут тысячи.
   - Поговорите с герцогом, Серг! - горячо сказал Ланс. - У вас получится его убедить!
   - Вы думаете, я не пробовал? Он не верит в то, что брат повторит попытку и не желает разговаривать на эту тему даже с женой, куда уж лезть мне! Наверное, мне скоро придется уехать. Единственное, что я постараюсь тогда сделать, - это в случае заварухи уберечь детей герцога. Я к ним прикипел сердцем, особенно к Лани.
   - Вам проще, чем мне, - вздохнул Ланс. - Вас ничего здесь не держит. Ладно, пошли обедать. Слышите, бьют в било?
   Сергей уже пятый раз обедал у Севоржей, и каждый раз делал это с удовольствием. У графа великолепно и очень разнообразно готовили овощи, тогда как повсюду господствовало мясо во всех видах и осточертевшая каша. Впрочем, мяса на столе было достаточно, и Лара налегала именно на него, так как, в отличие от мужа, недолюбливала овощи.
   - Как ты можешь запивать мясо компотом? - спросил Сергей. - Да и вообще вредно так много пить во время еды.
   - Так в меня больше влезает, - объяснила жена. - Мясо просто бесподобное, а ты жуешь свою траву. Толку от нее...
   Покончив с десертом, женщины уединились в гостиной, а хозяин с гостем опять направились в кабинет. Они уже почти дошли, когда их догнал бледный слуга.
   - Господа! Скорее! Графиня Аликсан кончается!
   Лара лежала скрючившись и стонала, держась руками за живот. Мокрое от пота лицо поражало бледностью и было искажено мукой.
   - Серг! - простонала она, увидев вбежавшего мужа. - Помоги, я не хочу умирать, я еще не родила тебе сына! Как можно уйти, не оставив после себя никого? О, боги, как больно! Дай мне свои руки, мои совсем замерзли... Поцелуй...
   Она дернулась и затихла. Он подошел к жене, опустился перед ней на колени и, обхватив руками, заплакал.
   - Серг! - опустил ему на плечо руку Ланс. - Она мертва и, по-моему, умерла не своей смертью. Мы теряем время, пропустите к ней врача!
   Не сразу, но Сергей услышал слова Ланса и отстранился от тела жены. Его место занял высокий и худой мужчина в коричневой мантии, какие здесь носили врачи.
   - По всем признакам это отравление ядом зельми, - сказал врач после осмотра. - Яд действует очень быстро, так что наверняка графиню отравили за обедом. Вкус у него кислый, поэтому, скорее всего, добавляли в сладкое блюдо. Графиня пила компот?
   - Серг, ведите себя как мужчина! - повысил голос Ланс.
   - Она выпила целый кувшин, - сказал с трудом взявший себя в руки Сергей. - Кто ей прислуживал? Я не обратил внимания, да и не знаю ваших слуг. Компот пила не одна она, поэтому яд бросили уже на столе именно в ее кувшин. Может быть, и в мой, не знаю. Я сегодня не пил компот.
   - Это Норт, больше некому! - воскликнула бледная Алестая. - Немедленно найти и привести сюда! И проследите, чтобы никто не ел и не пил остатков обеда!
   - Вряд ли его найдут, - сказал Ланс. - Если это его работа, мерзавец наверняка сбежал. Сбегайте кто-нибудь на ворота и в конюшню. Серг, мне очень жаль твою жену, жаль тебя, но еще жальче, что все это произошло в моем доме! Я тебе могу поклясться чем угодно, что не имею никакого отношения к отравлению!
   - Это либо месть за сорванный заговор, - сказал Сергей, вытирая до сих пор текущие слезы, - либо напоминание от моего врага в столице. Почти наверняка яд будет и в моем кувшине. Нужно во что бы то ни стало найти слугу и взять его живым. Вряд ли он много знает, но может дать зацепку. Лару я не прощу никому. За мной и так есть один долг. Раньше я не мог по нему рассчитаться, теперь могу.
   - В одном полном компота кувшине был яд, - сообщил им запыхавшийся врач. Компот заметно кислый. К счастью, его никто не успел выпить. Я приказал зарыть все съестное со стола и тщательно вымыть посуду.
   - Ваше сиятельство! - задыхаясь от быстрого бега, крикнул вбежавший дружинник. - Норт взял одного из лучших жеребцов и недавно покинул замок якобы по вашему приказу. Что-то вы ему приказали купить, а что именно - на воротах не помнят.
   - Пусть седлают коней и выводят псов! - приказал граф. - Скажи, что я возьму с собой десять дружинников. Ну что, Серг, пойдем? Поплачете еще, когда будете с ней наедине, а сейчас нужно побеспокоиться, чтобы плакали те, кто причинил вам горе.
   В облаве принимали участие не только дружинники Севоржа, но и приехавшие с Сергеем гвардейцы герцога. Узнав, что отравлена жена их капитана, они пришли в ярость, и пришлось несколько раз напомнить, что отравителя нужно непременно брать живым. Собаки сразу взяли след, но потом почему-то начали визжать, крутиться на месте и тереть лапами морды.
   - Протертая трава болотника, - сказал егерь, осмотрев следы. - Собаки нам теперь не помощники. Когда приедем в замок, им нужно будет промыть морды. Но следы пока видны в траве. Я думаю, ваше сиятельство, что беглец не поскачет по тракту. Имея сменных лошадей, его не так трудно догнать. Я бы на его месте где-нибудь спрятался и переждал суматоху, а потом спокойно уехал. Может, попробовать пойти по следам? Если он ушел недалеко, можем успеть найти, прежде чем они исчезнут.
   - Веди! - решил граф. - Найдешь - щедро вознагражу!
   По следу шли больше часа и в конце концов очутились у небольшой деревеньки. В саму деревню слуга не входил, прошел краем полей, оставив четкие отпечатки копыт украденного коня. Видимо, он уже ничего не опасался, понадеявшись на едкую траву. Поля закончились, и начался редкий сосновый лес. В этом лесу и нашли слугу, который забрался в полуразвалившийся домишко, непонятно кем и для какой надобности здесь поставленный. Рядом был привязан конь. Норт не стал сопротивляться и был выдернут наружу с завернутыми назад руками. В его вещах отыскали и кошель с сотней золотых.
   "Это цена жизни моей Лары, - думал Сергей, глядя на белого как мел парня. - Будь проклят этот мир, в котором гибнут все дорогие для меня люди! Как дальше жить? Все брошу к чертовой матери, но найду убийц. Иначе просто рехнусь!"
   - Кто? - спросил он слугу. - Отвечай. Если мы его найдем - умрешь быстро.
   - Я его не знаю, - дрожащим голосом ответил Норт. - Декаду назад я сопровождал господина графа в Ордаг. Там нас ненадолго отпустили по своим делам, тогда он ко мне и подошел. Я его могу только описать.
   - Опиши.
   - Он среднего роста со светлыми, чуть седыми волосами. Лет примерно пятьдесят или чуть больше. Да, волосы немного вьются. У него есть две особенности, по которым можно найти. Это неприятно выпуклые глаза серого цвета и большой шрам на правой руке. Руку он прятал, но я увидел. Золото он отдал вместе с ядом и предупредил, что если обману, то найдет на дне моря. И так посмотрел, что прямо холодом обдало.
   - Отвезти в замок, заковать в железо и в подвал, - сказал дружинникам граф. - Он может пригодиться. Все, возвращаемся... За вами долго следили, Серг! - сказал он Сергею. - Заметили, что вы навестили нас раз, второй, третий. Нетрудно было сделать вывод, что можете приехать еще. А потом пустили в ход золото и угрозу. Для слуги сто золотых - это очень большие деньги. Я не удивлюсь, если подкупили кого-то еще в том месте, куда вы ездили помимо нас. И скорее всего, яд будет тот же самый, так что опасайтесь компотов. К слугам герцога подобраться не так легко, да и не пойдет большинство из них на предательство, разве что взять в заложники родных. Но у герцога неплохая служба безопасности, которая отслеживает такие вещи, а в случае с нами у них получилось. Слава богам, что хоть вы не выпили этот компот! Я на вашем месте обратился бы к Джоку Лишнею. Он уже лет тридцать возглавляет службу безопасности и имеет огромные связи. Он вам поможет найти этого типа со шрамом и отомстить заказчику. Пока у вас такие враги, вы можете только мечтать о нормальной жизни. Мой вам совет: решите этот вопрос раз и навсегда! Имейте в виду, что в борьбе с человеком, не брезгующим пустить в ход яд, хороши все средства. Если будет нужна помощь, я вам помогу всем, чем смогу.
   Лару он похоронил в этот же день на дворянском кладбище Ордага. Заплатив мастерам за приличное надгробье, он пошел в покои герцога, где застал заплаканную Лорию.
   - Я должен буду вас оставить, - сказал он мрачному Олиманту. - Мне обязательно нужно узнать, чьих рук это дело, и расплатиться и по этим, и по старым долгам. Вместо себя предлагаю назначить капитаном своего заместителя. Он и так в последнее время выполнял всю работу, так что это будет только справедливо.
   - Как ты думаешь, кто это может быть? - спросил Дей.
   - Это ваш брат или его жена, что для меня одно и то же, или Анжи Продер. Больше у меня нет врагов. Меня могут не любить отец Лары и ее несостоявшийся жених, но они не сорили бы золотом, а поступили проще. Мне кажется, что это все-таки граф Продер. У меня есть ниточка, но очень тонкая, и нужна помощь. Распорядитесь, чтобы Джок Лишней ее оказал.
   - Нужно золото?
   - Нет, спасибо. Благодаря вам у меня и так больше двух тысяч монет, да еще есть вклад у купцов, так что золота достаточно.
   - Нам будет тебя не хватать, - сказала Лория, - а детям - тем более.
   - Я хочу, чтобы вы знали, - отозвался Сергей. - Ваша семья для меня не чужая. Я не могу влиять на ваши решения и оберегать издалека, но оставляю здесь людей, которые постараются, что бы ни случилось, спасти жизнь вашим детям и привезти их ко мне. Не знаю, будут ли у меня когда-нибудь свои дети, но ваших я вытяну.
  
   - Что вы хотите узнать, граф? - спросил Джок Лишней.
   - Только две вещи, шевалье, - ответил Сергей. - Мне нужно по описанию опознать одного человека и получить связь с кем-нибудь из преступных авторитетов столицы.
   - Почему вы думаете, что я знаком с "папашами"?
   - Их так называют? Забавно, я не знал. Слушайте, Джок, для организации вроде вашей совершенно естественно использовать преступный мир, тем более это удобно в столице, где вам не дадут действовать открыто. Так что или вы мне помогаете, или мы с вами расстаемся, недовольные друг другом.
   - И чем мне грозит ваше недовольство? - с любопытством спросил Джок.
   - Пока ничем. Не тот у меня сейчас вес, чтобы чем-то угрожать людям вроде вас, но я быстро расту.
   - Вы интересный человек, граф. Появились неизвестно откуда, быстро приобрели покровителей в самых верхах, и сами становитесь крупной фигурой. Вам только шестнадцать, а вы здраво судите о вещах, в которых люди начинают разбираться после тридцати, да и то далеко не все.
   - Мне уже семнадцать. Весной исполнилось.
   - Неважно. У меня действительно есть связь с одним из "папаш", и я могу ее дать, учитывая просьбу герцога, но с условием, что этот человек и дальше останется живым и на свободе. Слишком трудно налаживать контакты с такими людьми, и слишком дорого он мне обошелся.
   - Обещаю, что если он загремит за решетку или попадет на плаху, то не по моей вине.
   - Тогда я вам сейчас напишу адрес, который нужно будет здесь же запомнить. Когда это сделаете, вернете бумагу. Теперь по первому вопросу. Опишите клиента.
   Сергей пересказал описание человека с выпуклыми глазами, данное ему Нортом.
   - Я такого не знаю. Придется вам немного посидеть, пока я опрошу своих людей. Вот вам адрес, изучайте.
   - Булочник?
   - А чему вы так удивляетесь? Он мог бы быть и начальником столичной стражи. А булочник - это очень удобное прикрытие.
   Джок ушел и вернулся только минут через двадцать.
   - Вам повезло, граф, - довольно сказал он Сергею. - Мои люди опознали вашего лупоглазого. Это шевалье Эмер Жульбер. В некоторых кругах он известен по кличке "Филин". Скромный такой шевалье, не имеющий своего имения и других легальных доходов, но живущий в центре столицы в огромном двухэтажном особняке. Лошади, кареты, слуги - все как положено какому-нибудь графу вроде вас. Специализируется на заказных убийствах, но в виде исключения может украсть по заказу ценную вещь. В качестве такой вещи может оказаться несговорчивая девушка из знатной семьи. В общем, очень разносторонний человек, не обремененный моралью. Значит, это он убил вашу жену и пытался убить вас? Обычно я не лезу устраивать чужие дела, но вы оказали лично мне громадную услугу, когда спасли семью герцога, да и ваша жена мне нравилась, так что, если нужна помощь...
   - Спасибо, шевалье, вы мне и так уже сильно помогли. Хочу дать вам один совет. Возможный переворот ничем не грозит гвардии, а вот для вас и вашей службы он может оказаться смертельным, ведь вы попортили немало крови родне нашего герцога. Кроме того, есть мнение, что король не признает герцогом того, кто придет к власти по телам семьи Олимант. Боюсь, что он начнет искать поддержку у Мехала, а ваша служба должна этому препятствовать. Дальше продолжать?
   - Пока, граф, вы не сказали мне ничего нового.
   - Возможно, не скажу и дальше. Я боюсь, шевалье, что наш герцог со своей любовью к брату погубит свою семью и ввергнет королевство в войну с соседями. Я предпринял кое-какие шаги по спасению его детей и сегодня сказал ему об этом.
   - Наемники?
   - Да. И вы должны об этом знать, чтобы случайно не помешать им своими действиями. Но речь шла о вашей службе. Если случится переворот, вам нужно спрятать архивы и вывести в тень своих людей. Всех не получится, но хоть кого-то. Создавать потом такую службу, как ваша...
   - Вы немного опоздали со своими советами, граф. Скажу вам по секрету, что подобный план действий на случай переворота у меня уже есть. Но вы в очередной раз меня удивили. Жаль, что вы уезжаете, с вами интересно пообщаться.
  
   Летнее путешествие по тракту совершенно не похоже на зимнее. Во-первых, вместо грязи приходится глотать пыль. Тоже неприятно, но скорость езды возрастает раза в три, а со сменными лошадьми и мозолью на заднице ее можно увеличить и в пять раз. Во-вторых, по тракту путешествует в десятки раз больше людей, причем не только верховые, но немало карет и обозов. Постоялые дворы часто не могут справиться с наплывом желающих снять комнату, поэтому одноместные номера волшебным образом превращаются в двух, а то и в трехместные, а те, кому их не хватило, устраиваются ночевать под открытым небом, предварительно поев в трапезной постоялого двора или приготовив себе немудреный ужин с помощью костра.
   Первый день Сергей путешествовал в одиночестве. Он передал почти все золото на сохранение в один из крупнейших торговых домов королевства и теперь мог при необходимости брать его в любом городе. Выгоды от такого вложения не было, а за удобство приходилось платить, но это было мелочью по сравнению с возможностью ехать налегке. Отправляться в одиночку с двумя тысячами золотом в пятидневное путешествие по тракту мог только идиот. На постоялом дворе свободных мест не было, поэтому Сергей купил у его хозяина копченый окорок, буханку хлеба и мешок овса для двух своих лошадей. От предложенного компота отказался, попросив наполнить глиняную флягу кипяченой водой. Подыскивая место для ночлега, он неожиданно столкнулся со знакомыми наемниками. Год назад он видел, как они вместе с понравившейся ему девушкой въезжали в Залем, а потом дрался с одним из них в заведении господина Жано. Сергея заинтересовала эта компания, поэтому он решил пристроиться рядом, справедливо полагая, что никто не свяжет знатного господина с трактирным мальчишкой, тем более что за год он заметно вырос и окреп.
   - Господа, - обратился он к ним, - я путешествую в одиночку, а это не всегда удобно. Вы не возражаете, если я на эту ночь присоединюсь к вам и заночую у вашего костра?
   - Еще одного мотылька потянуло на огонек, - насмешливо сказал самый пожилой из мужчин. - Понравилась наша Олли?
   - А что, был кто-то, помимо меня? - улыбнулся Сергей девушке и получил улыбку в ответ.
   - А то нет! Не видишь, чьи яйца жарятся на костре?
   Наемники весело заржали.
   - Не слушайте их, господин! - еще раз улыбнулась девушка. - Им бы только зубоскалить. Конечно, присоединяйтесь. Только вот угостить мне вас нечем: мы временно на мели.
   - Тогда я вас угощу! - сказал парень и отдал ей сумку. - Там только хлеб и окорок. Если бы знал, прихватил бы больше. Вы режьте, а я пока привяжу и расседлаю лошадей.
   - Окорок - это хорошо! - сказал кто-то из молодых. Но к закуске неплохо бы чего-нибудь горячительного. Были бы деньги, я бы сбегал.
   - Держи, - Сергей бросил ему золотой. - Но много выпивки не набирай, ни к чему она в дороге. Лучше возьми побольше еды, а то у вас животы уже не переговариваются, а перекрикиваются.
   Пока он возился с лошадьми, молодой наемник успел сбегать на постоялый двор и принес две большие сумки еды и бутылку вина. Раньше они пили брагу, а тут на халяву решили побаловать себя вином.
   - С вашего золотого еще остались деньги, господин, - сказал парень, выкладывая из сумок еду.
   - Я вижу, что девушка занимается готовкой, так что отдай ей, целее будут. Меня можно звать Сергом.
   - Зовите Олли, - откликнулась девушка. - Куда держите путь?
   - Возвращаюсь в столицу после трехмесячного отсутствия. А вы куда?
   - И мы туда же, - сказал молодой. - Меня Фролом зовут.
   - Сандр, - представился пожилой. - А этого типа рядом со мной зовут Герт. Вы не знаете, где в столице нанимают таких, как мы? Мы в ней еще не были.
   - Я плохо знаю столицу, - признался Сергей. - Могу сказать одно место найма, но только потому, что прожил там несколько дней. Это постоялый двор "Гордость наемника". Только туда не стоит идти без денег.
   - Говорила я вам, что лучше не соваться в столицу! - сердито сказала Олли. - Нет, вам там медом намазано! И что теперь будем делать?
   - А как вы попали в такое положение? - поинтересовался Сергей. - Конечно, это не мое дело...
   - Да ладно, какие тут секреты! - сказала расстроенная девушка. - Мы охраняли большой караван и нарвались на ватагу. Как потом выяснилось, это так подрабатывал один барон. Не часто, но такое бывает. Их потом поймали на этом деле, и барона укоротили на голову. Но нам от этого мало радости. В тот раз купец решил сэкономить и обойтись одним нашим отрядом. Он лишился обоза, а мы - двоих товарищей и обещанной платы. Теперь нас мало для серьезного дела, а у других отрядов достаточно своих бойцов.
   - Что запросите, если я вас найму? - спросил Сергей, глядя на Сандра, который, как ему показалось, был старшим в отряде.
   - Сначала скажите, для чего вам нужен отряд, - ответил тот, - а уж потом будем вести разговор об оплате.
   - На днях отравили мою жену. Сделал это с помощью наемного убийцы один влиятельный говнюк. У меня тоже достаточно покровителей, да и сам я неплохо владею мечом, но один в поле не воин. Вы мне будете нужны только для охраны, мстить за себя я предпочитаю сам.
   - По пять золотых в декаду на каждого! - определился с оплатой Сандр.
   - Вы слишком низко себя цените, уважаемый Сандр, - сказал Сергей. - Я буду платить в два раза больше. У меня снят дом, поэтому жить будем вместе, питаться - тоже. Тратиться на это не придется. Арбалеты у вас есть?
   - Отобрали при нападении, - ответил повеселевший Фрол. - Мечи мы успели покидать в кусты. Нас тогда приняли за обозников и отпустили, а друзей в самом начале положили стрелами. Они ехали впереди и при нападении схватились за мечи. А куда было драться, против полусотни ватажников?
   - Недостающее оружие я куплю. Ладно, давайте ужинать. Мне не наливайте вина, я его не пью.
   - Вот это правильно! - одобрила Олли, садясь ближе к Сергу. - Я тоже не стану пить. А какой была ваша жена? Красивая?
   - А разве бывают некрасивыми любимые женщины? - вопросом ответил Сергей. - Для меня она была замечательная, потому что дарила свою любовь и нежность и верила во всем. Я был для нее целью и смыслом жизни, но не сумел сберечь. Теперь нужно суметь отомстить.
   - Как вы красиво сказали! - всхлипнула Олли. - А меня еще никто не любил. Я имею в виду по-настоящему. На это-то дело любителей много. Мне уже семнадцать, а на приданое так и не собрала! Если хотите, отойдем к кустам, и я вас там утешу. Чисто по-дружески.
   "Смеяться или плакать? - подумал Сергей. - Похоже, что здесь все делается через кровать. И кажется, я начинаю к этому привыкать".
   - Спасибо! - сказал он Олли. - Только моя потеря еще слишком свежа, чтобы я мог утешиться с другой женщиной. Возможно, когда-нибудь потом. Давайте раньше ляжем спать и выедем рано утром, чтобы не глотать пыль от обозов. А в пути я расскажу то, что вам нужно знать.
  
  
   Глава 11
  
  
   - Для чего вас принесло в столицу? - недовольно спросил Аленар. - Не сошлись характерами с герцогом? Да садитесь вы, барон, не стойте столбом!
   Вчера не успели добраться до столицы и пришлось переночевать на небольшом постоялом дворе, где нашлись две свободные комнаты. Наемники, насмешливо переглядываясь, ушли в одну из них, предоставив Сергею ночевать в одной комнате с Олли. Как и ожидалось, ночью она попыталась воспользоваться этим обстоятельством, но Сергею действительно ничего не хотелось, и было тяжело на душе, поэтому он лишь погладил девушку по голове и отправил обратно в ее кровать. Утром, через два часа после завтрака, они подъехали к городским воротам, где Сергей заплатил за лошадей и повел всю компанию в снятый дом. За время отсутствия в него никто не забрался. Район был безопасный, а массивные ставни на окнах и надежные замки охраняли его от любителей поживиться чужим добром. Сергей сходил в конюшню, где забрал припрятанные ключи, и зашел в дом вместе с девушкой, предоставив остальным заниматься лошадьми.
   - Вот это моя комната, - показал он Олли на дверь. - Выбирайте себе комнаты и устраивайтесь, а я схожу к своей кухарке. Надеюсь, что она нигде не занята.
   Лани была дома и с радостью приняла его предложение о найме. Решив этот вопрос, он вернулся домой и собрал своих людей.
   - Сейчас я ненадолго уеду, а сюда придет женщина, которая будет нам готовить. Ей нужно помочь купить все необходимое. Возьми деньги, Олли, на первое время их хватит. Вот это плата за декаду и деньги на приобретение всего необходимого. Где купить - найдете сами, не маленькие. Если будут затруднения, наведайтесь в "Гордость наемника", там вам подскажут. Хочу заранее предупредить насчет выпивки. Если не можете без нее обходиться, пейте вечером и немного. Увижу пьянство - и мы с вами расстанемся. Вы не дети и должны понимать серьезность положения.
   После разговора он сменил дорожную одежду на более приличную, заработав восхищенный взгляд Олли, оседлал одну из своих лошадей и направился на встречу с герцогом Лантаром, от которого сейчас получил выговор. Ответить он не успел. Без стука распахнулась дверь и в кабинет Первого советника вошел король.
   - Барон? - удивился он, увидев Сергея. - А герцог уверял, что вы у нас не появитесь. Дела в столице?
   - Да, ваше величество, - ответил Сергей. - Только вы немного ошиблись. Я уже не барон, а граф.
   - Кто сделал вас графом и за какие заслуги? - спросил король. - Не из-за ваших историй, о которых так много говорят?
   - Это сделал герцог Олимант и не из-за моих историй. Мне повезло спасти жизнь ему и его семье.
   - Расскажите! - приказал король, усаживаясь в кресло.
   - До прихода вашего величества герцог предложил мне сесть. Я могу выполнить его пожелание или продолжать стоять?
   - Здесь хозяин герцог, - сказал король, бросив на Сергея удивленный взгляд. - Раз он предложил - садитесь.
   Сергей сел на край кресла и подробно рассказал о заговоре.
   - Ну что же, герцог поступил благородно и был в своем праве, - сделал вывод король. - Поздравляю, граф. Вам везет оказываться в нужном месте в нужное время. Спасли графа и стали бароном, спасли герцога и стали графом. Осталось спасти меня и стать герцогом.
   - Он вас и так, скорее всего, спас, - мрачно сказал Аленар.
   - О чем вы говорите? - не понял король.
   - Вы признали бы брата Дея, если бы он захватил власть?
   - Нет, конечно.
   - Тогда получили бы войну с Мехалом. Учитывая расстановку сил в королевстве, она могла закончиться не в нашу пользу.
   - Действительно, - взгляд короля стал озабоченным. - Значит, я тоже вам обязан. Ладно, постараюсь не остаться в долгу. Вы к нам надолго?
   - Да, хотелось бы знать, почему вы примчались в столицу, - добавил герцог. - Причина должна быть весомой.
   - Для меня она очень весомая, - ответил Сергей. - Убили мою жену и хотели убить меня. После гибели первой жены я был вынужден отложить месть, теперь я не намерен этого делать.
   - Это не связано с заговором против герцога? - спросил король.
   - Нет, ваше величество, - ответил Сергей, переглянувшись с Аленаром. - След ведет в столицу. Исполнитель мне известен, осталось найти заказчика.
   - Может, вы поможете графу, герцог? - спросил король. - Вы ведь, кажется, ему покровительствуете?
   - Нет, - ответил за герцога Сергей, заработав еще один удивленный взгляд короля. - Если исполнитель попадет в королевскую тюрьму, его скоро не станет.
   - Из нашей тюрьмы еще никто не убегал! - надменно сказал король.
   - А я разве говорил о побеге? Я сказал, что его не станет. Или он повесится на неизвестно откуда взявшемся ремне, или забьет сам себя до смерти. Этот человек знает слишком много секретов очень влиятельных людей. Ему не дадут говорить, а я потеряю единственный след к заказчику, поэтому буду действовать сам.
   - Как хотите, - поднялся с кресла король. - Только будьте осмотрительны и постарайтесь не нарушать закон. Мы с герцогом тоже не станем на все закрывать глаза. Если все же потребуется помощь, можете обращаться за ней не только к нему, но и ко мне.
   - Расскажите все, - предложил Аленар после ухода короля.
   - Обещаете не мешать? - спросил Сергей и, получив утвердительный кивок герцога, подробно рассказал ему о событиях последних дней.
   - Значит, вы думаете, что Олиманта могут убрать? - спросил герцог о том, что его больше всего озаботило в рассказе Сергея.
   - Скорее всего, так и будет. Защищаясь, войну не выиграешь, а он не хочет трогать брата.
   - Значит тронем мы, - решительно сказал герцог. - Нам не нужна война. О вашем Жульбере знаю. Скользкий и мерзкий тип. Вы правы: в тюрьме ему не дадут говорить. Я вообще не понимаю, почему он до сих пор еще жив.
   - Ничего, это ненадолго. Как только он перестанет быть нужным...
   - А то вы не знаете заказчика, - проворчал герцог. - Даже король догадался. У него с графом Продером в последнее время наблюдается некоторое охлаждение отношений, но еще не настолько сильное, чтобы он отдал его на расправу. А вот Анжи может с вами расправиться.
   - Сейчас это уже не так просто сделать, - возразил Сергей. - Я не уступлю ему в мастерстве владения оружием, а в охране у меня четверо наемников. Так что пусть пробует.
   - Помощь действительно не нужна?
   - Пока не нужна, надеюсь, не понадобится и в дальнейшем. Но если не справлюсь сам, то я обращусь. Скажите только, где он живет. По словам отца, у Анжи в столице есть особняк. Я вместе с письмом отдал королю конверт с адресом, а самому не хотелось бы наводить справки.
   - Я тоже не знаю точного адреса. Где-то на улице генерала Лея, неподалеку от дворца. Раньше он редко бывал в особняке, больше околачивался во дворце, а сейчас наоборот. Если нужно, могу узнать точно.
   - Спасибо, этого будет достаточно.
   Обедал Сергей у себя дома.
   - Вы будете кушать, милорд? - спросила его Олли. - Кухарка приготовила обед и ушла, пообещала прийти позже и заняться ужином. Наши пообедали, а я тогда не проголодалась.
   Она вопросительно посмотрела на Сергея, который сразу догадался, что таким нехитрым способом она набивается посидеть с ним за столом. Девушка стремилась с ним сблизиться, но это не вызывало отторжения. Пока свежая рана, ему не нужен никто, но так будет не вечно, а Лара со своей неуемной жаждой любви приучила его к близости, поэтому без женщины будет трудно. Если нет любви, пусть будет хоть это. Не сейчас, потом.
   - Садись, пообедаем вместе, - предложил он, - а потом нужно обсудить, чем займемся в первую очередь. Вы купили оружие?
   - Да, купили все, что нужно, - ответила она, накладывая еду в тарелки.
   - Так! - сказал Сергей, внимательно осмотрев девушку. - У тебя нет ничего, кроме этой кожи? И у остальных так же с одеждой?
   - В дороге больше ничего и не нужно, - отозвалась она, потупив глаза под его пристальным взглядом, - а у нас вся жизнь - дорога. Таскать с собой ненужные тряпки...
   - Здесь вы будете жить долго. Садись, ешь и слушай, что я говорю. После обеда я дам деньги для покупки нормальной одежды горожан. В этой коже в вас любой распознает наемников, а мне нужно, чтобы вы не привлекали к себе внимания. И купите что-нибудь для дома. Я ношу халат и тебе советую купить. Легко и удобно.
   Когда они поели и девушка убрала посуду, она сбегала за мужчинами, после чего все сели за стол.
   - Возьмите деньги на одежду, - сказал Сергей, протягивая Сандру кошелек. - Купите себе летнюю, в которой вы сошли бы за горожан. Да и для дома нужно что-нибудь посвободнее. Что кривитесь? Не хотите? Дело ваше, но чтобы у Олли был халат. Время не позднее, так что вполне сможете прогуляться на улицу Невинной маркизы. Что ты на меня вытаращился, Фрол? Прогулку совместите с делом. Где-то на этой улице должен находиться двухэтажный особняк шевалье Жульбера. Старайтесь не привлекать к себе внимания, а дорогу лучше спрашивать у мальчишек. За медную монету они отведут в любое место. Я не отступаю от своего слова и не собираюсь отвлекать вас на другие дела и подвергать опасности. Но меня еще рано охранять, поэтому послужите по-другому. Поболтайтесь вблизи особняка, но так, чтобы не вызвать подозрения у охраны. Нужно узнать, кто его охраняет, много ли слуг, как часто появляются гости и вообще все, что удастся заметить. Задача ясна? Тогда берите руки в ноги и вперед.
   Отпустив наемников, Сергей переоделся в самый неброский из своих нарядов и пошел искать нужную булочную. Поиски заняли часа два, потому что булочная Жореса оказалась чуть ли не на другом конце города в лабиринте кривых улочек, так тесно застроенных одноэтажными домами, что можно было идти, перепрыгивая с крыши на крышу. Дом, в котором располагалась булочная, был больше соседних, в нем Жорес жил с семьей, пек хлеб и тут же продавал свою выпечку. Торговал хлебом один из его сыновей, к которому Сергей и подошел, дождавшись, когда не будет других покупателей.
   - Мне нужно три коржика с орехами и черный хлеб, - сказал он условную фразу, - и желательно прямо сейчас.
   Сын булочника осмотрел улицу, не увидел на ней ничего подозрительного и поднял прилавок.
   - Проходите, господин, отец дома.
   Он провел Сергея в жилую половину дома и, передав своему брату, вернулся за прилавок.
   - Кого это ты ко мне привел? - весело спросил у сына румяный круглолицый старик лет семидесяти. - Приветствую вас, господин!
   - Он сказал нужные слова, - буркнул сын. - Мне идти?
   - Погоди пока, - сказал старик, вся веселость которого разом исчезла. - Я скажу, когда идти. Ну, и что же вам от меня нужно?
   - Я не от Джока Лишнея, - сказал ему Сергей. - Джок только дал мне ваш адрес с условием, что я не наврежу вам своими действиями. Вреда от меня не будет, наоборот, мы с вами можем оказаться полезными друг другу.
   - Присаживайтесь, господин, - сказал старик и добавил для сына: - Выйди пока, но далеко не уходи, можешь понадобиться.
   - Мне нужно отомстить одному мерзавцу, о котором вы, должно быть, слышали, - начал Сергей. - Это некий шевалье Жульбер.
   - Известная личность, - кивнул старик. - Ему многие хотели бы отомстить. Пока это ни у кого не получилось. И какой у меня интерес в этом деле?
   - По моим сведениям, особняк этого шевалье битком набит золотом и ценными вещами...
   - И вы хотите взять себе месть, а мне оставить эти ценности в обмен на помощь? - попробовал догадаться "папаша".
   - Не совсем так, уважаемый, - улыбнулся ему Сергей. - Эти ценности не помешают и мне, поэтому мы их поделим поровну.
   - А это ничего, что у вашего шевалье много высоких покровителей, которые поднимут на ноги стражу, а она потом перетрясет весь город?
   - Пусть это вас не беспокоит, - заверил его Сергей. - Мне протежирует первый советник короля, да и сам король обещал помощь. Да, им решили заняться всерьез, но не официально, а частным порядком. Вы правильно сказали о покровителях Жульбера, но они больше заинтересованы в его молчании, все остальное никого не волнует. Поэтому, если мы оставим там его хладное тело, никто не поднимет шума, наоборот, все сделают вид, что ничего не произошло.
   - Если вы не врете, это меняет дело! - хищно прищурился "папаша".
   - Я еще не сошел с ума и не потерял любовь к жизни, чтобы вам врать, - сказал Сергей. - Все по-честному. Только вам тоже не следует хитрить. Если со мной что-нибудь случится, вам этого не простят.
   - Как думаете действовать?
   - План будет зависеть от того, что сумеют узнать мои люди. Они сегодня и завтра будут наблюдать за особняком. Но кое-какие мысли уже есть. Наверняка в особняк часто приезжает водовоз. Знаете средство, которое, будучи подмешано в воду, вызывало бы сон или просто заторможенность? Сейчас лето, жара, и все часто пьют. А охрана на постах не будет пить брагу.
   - Корха! - хлопнул себя по коленям "папаша". - Вы молодец! Если ее сок подмешать в воду, его никто не почувствует. В малых дозах он вызывает сонное состояние и вялость, а если дать больше, человеком можно управлять напрямую. Что скажете, то и выполнит. Корха при частом применении вызывает привыкание, а в больших дозах смертельна. И при варке зелье почти не разрушается, так что попадет еще и с пищей. К вечеру охрану можно будет брать голыми руками. Лишь бы туда никто не приехал.
   - Достать сможете?
   - Ее запрещается выращивать и продавать, но кого и когда останавливали запреты? Достанем мы нужное количество, и водовоза я возьму на себя. На вас прикрытие от стражи, а особняк чистим вместе!
   Чтобы не трястись в экипаже, Сергей и обратно шел пешком, но на этот раз уложился в час. Всю дорогу за ним следили несколько мальчишек. Видимо, Жоресу хотелось больше узнать о своем партнере. Сергея это не беспокоило, у него были свои планы на "папашу". К дому он подошел, когда начало смеркаться. Наемники уже пришли и сейчас ужинали, а Олли опять ждала его, уже надев купленный халатик. Вид у нее при этом был такой милый и домашний, что у Сергея защемило сердце. Он не помнил матери и не имел сестры, поэтому завидовал приятелям, у которых они были. И сейчас эта молодая и красивая девушка вдруг стала желанной только потому, что надев вместо кожаной одежды обычный халат, словно явилась из той прежней жизни, обдав его теплом воспоминаний. Зачем нужны титулы и золото, если счастье вот оно! Разве не счастье, когда муж возвращается с работы и обнимает красивую и желанную женщину, а она ставит ему на стол еду и, подперев рукой щеку, смотрит на то, как он ест?
   - Они уже поели, - тихо сказала Олли, видимо, как-то почувствовав его волнение. - Давайте я уберу на столе, а потом поедим мы?
   - Почему ты пошла в наемники, да еще с такой фигурой? - неожиданно для себя спросил Сергей.
   - А что не так с моей фигурой? - вскинулась девушка.
   - Я хотел сказать, что ты не похожа на большинство наемниц. Они плотные и мускулистые, часто больше похожи на мужиков. А ты стройная, талию можно обхватить двумя руками. Разве была необходимость у такой красивой девушки возиться с железом?
   - Красивых девушек много, - ответила она. - Нас в семье трое, и все красивы, а денег на приданое родители наскребли только для одной. Можно было никуда не идти и всю оставшуюся жизнь жить в семье без мужа пустоцветом. Отец был в прошлом воином, поэтому многому смог меня научить, да и оружие у него осталось. Для меня его меч был тяжелым, но я обменяла его в лавке на легкий. А потом Сандр пошел в наемники, и я уговорила его взять меня с собой. Он наш сосед. А теперь я, может быть, все-таки скоплю денег. Как вы думаете, милорд, мне еще удастся найти мужа? Мне хоть бы не совсем старого, чтобы родить детей, молодые уже не взглянут в мою сторону.
   - Дурацкий мир! - пробормотал он и добавил для девушки: - Пойдем ужинать. Все у тебя будет хорошо.
   - Рассказывайте, что видели, - сказал он Сандру, когда часом позже все собрались вместе. - Водовоз не приезжал?
   - При нас не было. Охрану видели только у подъезда. Там всего два охранника, но здоровенные жлобы. Слуг около десятка. Во дворе стоят каретная и конюшня и посажено что-то вроде небольшого парка, так они занимались лошадьми и клумбами. Один раз слуги бегали в мясную лавку. Господ не видели, и гости тоже не приезжали. Наблюдая снаружи, большего не увидишь.
   - Да, негусто, - подытожил Сергей. - Наверняка есть люди и внутри, но туда нам с вами ходу нет. Послушайте, что я хочу вам предложить. Хозяин особняка, за которым вы наблюдали, занимается заказными убийствами и кражами, в том числе и людей. Его нельзя взять под стражу и судить. Слишком много влиятельных людей пользовалось его услугами. В тюрьме его зарежут, и я не узнаю, у кого он брал заказ на мою жену. Сегодня я был у короля, который разрешил с ним разобраться. Условие одно: в конце он должен быть мертв. Сил у меня немного, поэтому я привлек к делу одного из "папаш", соблазнив его богатой добычей. В бочку с водой подмешают зелье, которое поможет без труда овладеть особняком и завалить охрану. Добычу договорились поделить пополам. Только я не смогу один проверить эту дележку и унести добычу. И заниматься я буду совсем другим. А отдавать все преступникам не дело. Согласны поучаствовать в деле за третью часть добычи? Неприятностей от стражи не будет.
   - Согласны, - ответил за всех Сандр. - Если много возьмем, я вообще уйду из наемников. Конечно, после того как поможем вам. И Олли соберет себе на приданое. Ты как, Герт?
   - Мог бы и не спрашивать, - проворчал тот. - Я за то, чтобы поучаствовать, и Фрол тоже. Вам, милорд, нужен хозяин особняка? А как он выглядит?
   Сергей описал Жульбера.
   - Я сказал к тому, - продолжил Герт, - что он может уехать из особняка, а потом побоится в него возвращаться. Неплохо было бы достать карету и, если из особняка выйдет или выедет подходящий по описанию человек, пересадить его в нее. А потом уже можно спокойно чистить особняк. Да и ценности проще везти в карете, а не тащить в руках через полгорода.
   - Хорошее предложение, - согласился Сергей. - Кто у нас умеет управлять каретой?
   - Все умеют, - ответил Сандр. - Дело нехитрое, если не устраивать гонки по городу.
   - Думаю, что завтра я ее достану, - сказал Сергей. - А поскольку граф на козлах - это перебор, один из вас поедет со мной. На этом закончим. Я из-за лошадей отвык столько ходить пешком и малость устал.
   Он знал, что Олли придет, и она пришла.
   - Не прогоняй! - прошептала девушка. - Я этого хочу, а тебе это нужно!
   - Мне нужно не только это, - ответил он. - Я не прогоню, но не сейчас. Дай мне хотя бы отомстить, может, станет хоть чуточку легче. Я не могу любить одну женщину, когда перед глазами другая.
   Утром, позавтракав, он вместе с Гертом уехал в королевский дворец, а остальные, кроме Олли, которую на этот раз оставили дома, ушли на дежурство к особняку. Герта пришлось оставить возле первого караула: без пропуска наемника не пустили во дворец. Герцог был на месте и сразу же его принял.
   - Как дела? - спросил он. - Пришли за помощью? Вы знаете, что о вашем приезде уже всем известно? Кто-то узнал и всем растрепал. Нет, это не гвардейцы, они в таких делах не замечены.
   - Рановато, - с досадой сказал Сергей. - Ну и ладно, все равно с этим уже ничего не поделаешь. Вы угадали насчет помощи. Дайте на два дня карету. Кучер не нужен, у меня свой человек.
   - Зачем она вам?
   - Мне пойти к королю?
   - Он вам задаст тот же вопрос.
   - Я на днях захвачу особняк Жульбера. Постараюсь, чтобы не пострадал никто, кроме хозяина. А карета может понадобиться, если он решит уехать, да и для других надобностей.
   - Начитались своих книжек, - недовольно сказал Аленар. - Что может быть проще засады? Посадили бы в той же карете трех арбалетчиков, и не помогла бы Жульберу никакая охрана. Следуйте за мной!
   Он встал из-за стола и вместе с Сергеем вышел из кабинета. Два гвардейца из караула остались на месте, остальные трое пристроились к герцогу для охраны.
   - Охранников щадить не надо! - поучал Аленар, быстро шагая по коридору. - Это не наемная охрана, а его родственники, которых дал клан. Он такой же шевалье, как вы герцог Олимант. Потом как-нибудь расскажу. Если пожалеете, получите кровных врагов, а горцы очень мстительны. Кстати, я всем растрезвонил, что вы теперь граф и капитан гвардии. Для вас это будет полезно. Тот же Анжи хорошенько подумает, прежде чем делать вам гадости, а вы выиграете время. Сейчас мы идем в службу охраны Короны. В ней есть кареты без герба - как раз то, что вам нужно. Вам скажут, куда потом вернуть. Когда будете потрошить особняк, захватите для меня какую-нибудь вещицу на память. У Жульбера, помимо золота, было немало ценных и интересных вещей, если он не вывез их в свои горы.
   Через полчаса Сергей уже ехал вслед за каретой, которой правил Герт, ведя в поводу его коня. Тем же вечером, поговорив с наемниками, он на лошади отправился в булочную. Немного не доезжая до места, оставил свою лошадь конюху трактира и дальше пошел пешком. Как только его провели к "папаше", сразу же занялись обсуждением плана дальнейших действий.
   - Завтра утром водовоз отвезет в особняк нашу воду, - сказал ему старик. - Я не жду неожиданностей. Ему заплатили и на всякий случай взяли в заложники детей. Не дергайтесь, так будет надежнее. Все выполнит и получит их обратно. Я думаю, что начнем к концу дня, но до наступления темноты. На чистку особняка я вам выделю десять своих людей.
   - И четверо моих, - сказал Сергей. - Если учесть наш сюрприз, должно хватить с избытком. Где будем делить ценности?
   - А по обстоятельствам, - сказал Жорес. - Если все пройдет тихо, там и поделим, а если поднимется шум, все хватаем и уходим ко мне. Не бойтесь, вас никто не обманет. С такими людьми, как вы, выгодней дружить.
   Они напрасно весь следующий день сидели в карете и караулили Жульбера: кроме двух слуг, которые покинули особняк еще утром, из него никто не выходил.
   - С охраной творится что-то не то, - заметил Сандр. - Они за полдня так и не сдвинулись с места. Стоят как истуканы и даже не вошли в тень.
   - Начинаем мы, - сказал всем Сергей. - Наше выступление послужит сигналом для остальных. Если корха так хорошо подействовала, не вижу смысла в дальнейшем ожидании. Берите арбалеты и идем. Олли, остаешься здесь. Оставляем тебе два арбалета. К карете никого не подпускай, сразу же стреляй.
   Прикрывая арбалеты плащами, они перебежали улицу, открыли калитку рядом с воротами и, взяв на прицел охранников, быстро пошли к дому. Сторожившие особняк мордовороты никак не отреагировали на вооруженных наемников.
   - Зайдите в дом! - скомандовал им Сергей, и оба послушно вошли в приоткрытые двери.
   - Сандр, - сказал он наемнику, - давай подержу арбалет, а ты кончай этих.
   Два удара мечом - и они побежали дальше, осматривая первый этаж. Ничего интересного здесь не нашли. "Папаша" не пожалел отравы, и все слуги на первом этаже были в состоянии только выполнять чужие приказы, ни на что другое они не реагировали. Их собрали на кухне и там заперли.
   - Что-то медлят наши помощники, - сказал Сергей. - Ждать не будем, идем на второй этаж.
   На втором этаже первым делом расправились еще с шестью охранниками и заперли в одной из комнат трех слуг. Хозяина нашли в самой последней комнате, когда Сергей уже решил, что ему не повезло и Жульбера нет в особняке. Видимо, корха подействовала, когда он развлекался сразу с двумя девушками. Все трое лежали голыми на кровати, с отсутствующим видом глядя в потолок. Сергей прикрыл девушек простынями и стащил убийцу с постели.
   - Ты организовал убийство графини Лары Аликсан? - спросил он у Жульбера и, получив подтверждающий ответ, задал вопрос, кто заказчик.
   - Граф Продер.
   - Участвовал в убийстве его отца?
   - Нет.
   - Где хранишь золото? Показывай!
   Жульбер подошел к одной из деревянных панелей, которыми были украшены стены комнаты, и на что-то нажал. Потом надавил на панель, и две ее половины повернулись, открывая проход.
   - Здесь все? - спросил Сергей.
   - Все, что не вывезли.
   Странно, но Сергей не испытал радости от свершившийся мести. Бросив последний взгляд на скрюченное тело Жульбера, он шагнул в хранилище.
   - Сколько же у него было всего, если это только остатки? - удивился Сандр.
   - Быстро вытаскивайте мешочки с золотом и раскладывайте на две кучки, - приказал Сергей. - Уж к дележке наши союзники точно прибегут. Половину золота отдадим, а драгоценности я забираю. Дома поделим между собой, а они обойдутся. А этот меч отдам герцогу, на нем много камней. Грузите наше золото в сумки. А вот и подкрепление! Приготовьте на всякий случай арбалеты, а я поговорю.
   - Не стреляйте, свои! - раздался крик снизу.
   - Поднимайтесь, - сказал Сергей одному из сыновей "папаши". - Что это вы с таким запаздыванием?
   - Это вы рано начали, милорд! - возразил он. - У меня еще не было половины людей.
   - Ладно, мы все сделали и уходим. Вон лежит ваше золото. Если есть желание разжиться чем-то еще, пожалуйста, но я советую брать золото и делать ноги. Передай привет отцу, как-нибудь зайду к вам еще.
   Погрузившись в карету к переволновавшейся за них Олли, поехали домой, где и пересчитали добычу.
   - Без малого шесть тысяч монет! - подвел итог Сандр. - Это по сколько выходит каждому?
   - Округлим до шести, - сказал Сергей. - Ваша доля - две тысячи, а вас четверо. Значит, получите по пятьсот монет. К ним еще дам украшения.
   - Какие украшения? - сразу заинтересовалась девушка.
   - Такие, - он снял с пояса увесистый мешочек и высыпал на стол кольца, кулоны и серьги. - Смотри, какой красивый кулон, как специально для тебя сделан!
   Этой ночью он не стал ее прогонять. Угомонились они не скоро, после чего Олли так и заснула на его груди. Она безмятежно посапывала, обнимая Сергея даже во сне, а ему вдруг стало до невозможности страшно. Страшно не за себя, а за эту девушку. Обе женщины, которым он подарил счастье, погибли, теперь счастлива эта. Если и с ней что-нибудь случится, он станет шарахаться от женщин, как от чумы. А чтобы ничего не случилось, завтра нужно срочно заняться Продером.
  
  
   Глава 12
  
  
   - Красивый меч, - сказал Аленар. - Благодарю. Много взяли у Жульбера?
   - Не очень, - ответил Сергей. - Вы были правы: часть ценностей он отправил родне. Да и мне пришлось кое с кем поделиться.
   - И как себя чувствуете, отомстив?
   - Как можно себя чувствовать, отомстив мечу? Мстить нужно руке, которая нанесла удар.
   - Насчет руки... - Аленар положил меч на стол и с любопытством уставился на Сергея. - Анжи-то куда-то исчез, причем сделал это еще до убийства Жульбера. Вчера он зачем-то понадобился королю, но так и не смогли найти. Король встревожен и подозревает вас. Что думаете делать?
   - Может, отправился в графство?
   - Может быть, только он обычно предупреждает короля и берет с собой эскорт. На этот раз не сделал ни того, ни другого.
   - Мне нужно его убить, герцог! И дело не только в мести, хотя я не прощу ему своих женщин. Эта сволочь не угомонится, и, пока он жив, я сам и все мои близкие будем находиться в постоянной опасности. И я его убью, даже если после этого потребуется покинуть королевство! Раз он исчез, значит, испугался того, что я вызову на поединок. Капитаном гвардии не назначат неумеху, так что у него были основания бояться. Но и долго скрываться он не станет. Что из этого следует?
   - В самое ближайшее время он попытается вас прикончить, и наверняка чужими руками. На вашем месте я бы на время уехал, денег у вас для этого достаточно. Если хотите совет опытного и много повидавшего в жизни человека, не мстите сами, а наймите для этого того, кого он не знает. Большинство именно так и поступает. Что для вас важнее, результат или возможность лично выпустить ему кишки? Да и королю, если хорошо сработаете, будет нелегко связать с вами смерть Анжи. Вы у него не единственный враг.
   - Наверное, я так и сделаю.
   - И поезжайте опять в Ордаг к Олиманту. Вы там на своем месте, а насчет брата герцога мы позаботились, люди к нему отправлены.
   - Спасибо, ваша светлость, сегодня же уеду.
   - Не хотите повидаться с Алисией? Ну дело ваше. Не забудьте вернуть карету.
   - Собираемся и уезжаем! - сказал он наемникам, вернувшись домой.
   - Куда? - спросил Сандр.
   - Куда хотите. Ваша служба у меня закончилась, поэтому вы свободны в своем выборе. Денег у вас теперь много, поэтому советую бросить это ремесло и больше не рисковать головой.
   - А вы, милорд?
   - Я тоже отсюда уезжаю. Мой враг затаился, и я не могу пока ему отомстить, а вот у него руки развязаны, поэтому мне опасно оставаться в столице, да и вы можете пострадать.
   Когда Сергей пошел в свою комнату, его догнала Олли.
   - Неужели все так и закончится? - со слезами на глазах спросила она.
   - Не знаю! - ответил он, обнял девушку и вытер ей слезы. - Тебе опасно оставаться рядом со мной. Поезжай домой вместе с Сандром, а когда все закончится, я тебя найду.
   - Обещаешь?
   - Я пока не врал ни одной женщине. Беги собираться.
   Когда все сложили вещи и уже в дорожной одежде собрались на кухне, он тоже вышел к ним с двумя сумками в руках.
   - Решили, что будете делать с золотом? - спросил он. - Я советую отдать на сохранение купцам, а самим ехать налегке. Есть у вас в городе отделение какого-нибудь солидного купеческого дома? Я свое сейчас так и пристрою.
   - У нас есть отделение "Братьев Моз", - ответил Сандр. - Вы правы, милорд, мы так и сделаем. Только нужно будет отложить то золото, которое возьмем с собой.
   - А мы с Фролом рискнем ехать с деньгами, - сказал Герт. - Вдвоем не так опасно, да и городишко у нас маленький, нет в нем торговых домов.
   - Вы вернули карету? - спросил Сергей Герта. - Я не видел ее во дворе.
   - Все сделали, милорд, сразу же, как только вы уехали, - ответил тот.
   Сергей запер дом, и все выехали на улицу, где и простились с Гертом и Фролом, которым было не по пути с остальными. Квартал, в котором находились самые солидные торговые дома королевства, располагался неподалеку. Первым им попался дом семьи Сордов, у которых Сергей хранил свои деньги, поэтому возле него сделали остановку. Он взял золото и ушел к купцам, а Сандр с Олли остались на улице с лошадьми. Все случилось, когда Сергей вышел из дома и подошел к своим.
   - Ну что, едем дальше? - спросил он Сандра. - Купцы говорят, что дом "Братьев Моз" в конце квартала.
   - Серг! - отчаянно закричала Олли и, бросив повод лошади, кинулась к нему, сбив с ног.
   Парень крепко приложился об мостовую, да еще сверху упала девушка, ударив его по ребрам рукоятью меча. Он медленно поднялся, бережно обнимая уже мертвую Олли, не слыша ругани Сандра и криков выбежавших из дома людей. Из спины девушки торчало оперение предназначавшегося ему арбалетного болта.
  
   - Она дворянка? - с сомнением глядя на тело наемницы, спросил смотритель дворянского кладбища, куда они привезли хоронить Олли.
   - И она, и весь ее род! - сказал Сергей. - Кому оставить золото на надгробье?
   - Можете оставить мне, милорд, - сразу же изменил свое отношение к покойной смотритель.
   - Держи, - протянул кошель Сергей. - В нем полсотни золотом. А вот надпись, которую нужно высечь. И попробуйте только ничего не сделать! Когда вернусь, проверю и, если что-нибудь будет не так, обрежу уши!
   - Вы теперь куда, милорд? - спросил Сандр.
   - Сколько ехать до вашего города?
   - Если сейчас выедем, будем на месте к вечеру третьего дня.
   - Значит сейчас и выедем. Я еду с тобой.
   - Не переживайте так, милорд! В следующей жизни ей повезет больше. Я не смог тогда ничего сделать, я даже не успел заметить, откуда стреляли.
   - Не верю я, Сандр, в эти выдумки насчет возрождения. А если даже и так, то возродится не сама Олли, а ее душа, а ее самой уже никогда больше не будет. Умные люди советуют не мстить самому, а поручить это дело другим. Как я могу это сделать, если хочу рвать этого мерзавца в клочья голыми руками?
  
   Они ехали по западному тракту и без происшествий к вечеру третьего дня добрались до Рошталя.
   - В ту сторону будет только один город, - сказал Сандр, показывая рукой на запад, - а дальше уже горы. Не хотите заехать ко мне? Или сразу поедем к ней?
   - Давайте к ней. Выполню свой долг и завтра же поеду обратно. Скорее всего, эта сволочь уже успокоилась, а я на этот раз не буду светиться и остановлюсь в другом месте. Если на свете есть справедливость, я его достану.
   Дом семьи Олли стоял рядом с домом Сандра в той части города, где через него протекала маленькая речка. Здесь у каждого был небольшой сад, огороженный низким забором. В калитку такого забора они и постучали, вызвав лай привязанной во дворе собаки. Открылась дверь дома и на пороге появился еще не старый крепкий мужчина. Увидев Сандра, он бегом бросился к калитке.
   - В последний раз она работала на меня, - говорил Сергей собравшейся семье Олли. - Меня наверняка убили бы, но она прикрыла собой. Мы с Сандром не видели опасности, и я ничего не успел понять, иначе не допустил бы такого. Мы похоронили вашу дочь, а за ее смерть я еще рассчитаюсь. Возьмите ее вещи. Там пятьсот золотых, которые она заработала, и ее драгоценности. А это еще пятьсот от меня. Простите за то, что не смог уберечь вашу дочь. Пошли, Сандр.
   - Останьтесь хотя бы переночевать! - сказала мать Олли. - Вас никто не обвинил бы, даже если бы не было этого золота. Мы прекрасно знали, что можем никогда больше не увидеть дочь, когда она увязалась за нашим соседом. Это были ее выбор и ее судьба.
   - Мне тяжело на вас смотреть, - признался он. - Вы очень похожи на нее, а ваши дочери так и вообще...
   - Вы ее любили, - сделала вывод мать, - и она вас тоже. Вряд ли Олли пожертвовала бы собой ради нанимателя. Погибнуть в бою - это одно, а подставить свою грудь - совсем другое. Вы были близки?
   - Не знаю, - ответил он. - Может, я ее еще не любил, но был к этому близок. А она любила и несколько раз дарила мне любовь. Да, совсем забыл. В ее сумке лежит дворянская грамота на всю вашу семью. Сандру я дал такую же.
   Три дня спустя он въехал в столицу и направился к булочной Жореса. Дело шло к вечеру, поэтому Сергей остановился на первом же постоялом дворе, а утром пешком направился к "папаше". Старик обрадовался его приходу.
   - Рад, что вы снова нас посетили, ваше сиятельство, - приветливо сказал он, показывая Сергею рукой на кресло. - Садитесь, сделайте милость. Ваш прошлый визит оказался очень прибыльным. Пришли к нам заказать еще один особняк?
   - Вы необыкновенно догадливы, Жорес, - ответил парень, садясь в кресло. - Я отомстил только исполнителю, теперь очередь за заказчиком. У него в столице большой особняк, поэтому можно не придумывать ничего нового, а действовать по той же схеме. Даже если стража разобралась с тем, как мы захватили особняк Жульбера, вряд ли об этом растрезвонили всему городу.
   - Вы правы, - согласился старик, - молчат, как будто вашего шевалье никогда не было на свете. По-поводу второго клиента будет такое же молчание?
   - Вряд ли, - откровенно сказал Сергей, - но для вас в этом деле есть и светлые стороны. Я не собираюсь ничего оттуда брать, так что вся добыча будет вашей. А скрыть следы будет несложно. Вынесем в парк всех слуг и подожжем особняк. Если все проделать вечером, вы сможете без труда вынести добычу и уйти. А если прижмут, можно все валить на меня, я все равно думаю после этого исчезнуть, не знаю только, на время или насовсем.
   - Город не подожжем?
   - Нет, особняк далеко от соседних домов, а парк не загорится после прошедших дождей.
   - И кто же ваш враг?
   - Граф Анжи Продер.
   - Дружок нашего короля? Вы в своем уме, граф?
   - Они уже не так близки. Раньше он почти не появлялся в особняке, все вертелся во дворце возле короля, а теперь большую часть дня проводит дома, а во дворец наведывается лишь изредка. Что вас пугает? Охраны у него немного, и она будет под действием корхи. Конечно, его величество будет недоволен и начальнику столичной стражи накрутят хвост, но если сработать аккуратно... А добыча должна быть не маленькая. Вряд ли там будет много золота, но ценных вещей должно набраться на большую сумму. По слухам, Анжи вывез из родового имения в свой особняк все мало-мальски ценное.
   - Соблазнительно, что и говорить! - старик некоторое время раздумывал, потом хлопнул себя по коленям. - Согласен! Вам везет, граф, поэтому повезет и мне, раз я с вами связался. У вас еще остались люди?
   - Девушку убили, остальных я отпустил, а брать новых не стоит. Неразумно впутывать в это дело наемников, лучше обойтись вашими людьми.
   Весь следующий день люди Жореса наблюдали за особняком графа Продера.
   - Толку от этих наблюдений чуть, - сказал Сергею старик. - Особняк почти полностью скрыт деревьями парка, видны лишь охрана на воротах и те, кто ими пользуется. Установили водовоза, сейчас им занимаются. Ваш граф точно ночевал в особняке, потому что рано утром покинул его с пятью охранниками. Завтра утром меняем воду, а к вечеру начнем. Надеюсь, что вам повезет и граф в это время будет в особняке.
   Надежды "папаши" не оправдались. Когда его люди обезоружили и увели вглубь парка квелую охрану ворот и заняли особняк, графа в нем не было.
   - Я уезжаю, - сказал Сергей сыну Жореса. - Почистите здесь все и поджигайте. Только проверьте, чтобы никого не осталось в доме.
   - Не беспокойтесь, милорд, - ответил тот. - Все выполним в точности. Что мы изверги какие - жечь живых людей?
   "Шуму будет много, - думал парень, направив коня в центр города. - Связать это со мной будет нетрудно. Если захотят, запросто лишусь головы. Дернуть отсюда в Дюже? Свое золото я получу и там. Нет, не смогу уехать, не убив этого мерзавца: совесть замучит. Надо поговорить с герцогом, но так, чтобы не показываться в королевском дворце. Попробую покараулить возле его дворца".
   Ждать пришлось не меньше трех часов. Он уже решил съездить в трактир подкрепиться и оставить там лошадь, когда на площадь перед дворцом герцогов Лантар выехала карета с их гербом в сопровождении трех конных гвардейцев. При виде Сергея они схватились за оружие, но он демонстративно поднял руки, показывая, что не вооружен, и крикнул так, чтобы услышали в карете:
   - Ваша светлость, я могу с вами поговорить?
   - Серг? - удивленно воскликнул приоткрывший дверцу герцог. - Отдайте свою лошадь гвардейцам, а сами быстро садитесь в карету. Ну же!.. Где вас носило? - неприязненно спросил он, когда Сергей очутился внутри. - Пожар - ваших рук дело?
   - Может быть, - ответил парень. - Где Анжи?
   - Оставьте свои разборки, сейчас не до них! А Продера вам не достать: он недавно уехал в графство и не выйдет из замка, пока вы живы.
   - А что случилось?
   - Много чего. Видимо, где-то напортачили люди, которых послали за головой графа Мартина. Их перебили, а граф понял, что его теперь не оставят в покое, и начал действовать. Герцог Олимант, его жена и старший сын убиты, дочь пропала неизвестно куда, а в Ордаг вошел графский полк. Гвардия герцога, как и ожидалось, после его смерти не оказала сопротивления. Мартин объявил себя новым герцогом и направил своих людей за помощью к королю Мехалу. Сам забрал почти всех солдат и направился усмирять тех дворян, кому неохота идти под Сотхем. Новости привез Джок, так что им можно верить. Король предложил Анжи захватить и возглавить герцогство, но в помощь обещал только один полк. Граф не сумасшедший, поэтому отказался, страшно разозлив короля. А тут еще вы с этим поджогом. Анжи примчался к королю вскоре после первого разговора и начал кричать, что вы его разорили. Король на него наорал и выгнал. Мол, если ты не хочешь мне помогать, решай свои проблемы сам. Граф собрал охрану и дал деру. Это выяснилось после того, как король немного остыл и велел его разыскать. Теперь его величество зол и на него, и на тебя.
   - Значит, война?
   - Если не сможешь удержать провинцию и дать отпор Мехалу на границе, то война. И окончиться все может очень плохо, учитывая, как наши герцоги любят короля.
   - Вы сошли с ума, Аленар?
   - Уже по имени? Ладно, разрешаю.
   - Если вы мне тыкаете, почему я должен придерживаться этикета?
   - Я уже сказал, что наедине можешь звать как хочешь. Так что насчет предложения?
   - Анжи не сумасшедший, чтобы его принимать, а я, выходит, чокнутый? И кто мне это предложил?
   - Пока это мое предложение, но я надеюсь убедить короля.
   - Сначала вам нужно убедить меня.
   - Поэтому мы и стоим на площади, вместо того чтобы мчаться к королю. Давай вместе порассуждаем.
   - Давайте, - согласился Сергей. - Я вас внимательно слушаю.
   - Ты был капитаном гвардейцев и хорошо их знаешь. Если появишься там с королевской грамотой, они тебя поддержат. А каждый гвардеец в бою равен двум обычным солдатам.
   - Допустим. Но до гвардейцев еще нужно добраться. Я не думаю, что Мартин такой идиот и всецело им доверяет. Наверняка дворец охраняется его людьми.
   - Ничего, ты хорошо его знаешь, так что что-нибудь придумаешь.
   - Удивительно конкретный план.
   - Никто не говорит, что это просто, иначе желающие нашлись бы и без тебя. А конкретным ты его сделаешь сам на месте.
   - Ну хорошо, - согласился Сергей. - Допустим, что я захватил дворец и за мной пошла гвардия. И что дальше?
   - Может, я сейчас распишу всю компанию и отправлюсь туда вместо тебя? Так мне это не нужно, я и так герцог. Правда, если у тебя ничего не выйдет, могу лишиться герцогства вместе с головой. Если королевство захватят соседи, все герцогские роды Сандора просто вырежут. Кому они нужны? Своими руками придушил бы тех герцогов, кто этого не понимает. В утешение могу сказать, что мало кто из дворян провинции стремится попасть к Мехалу, поэтому новоявленный герцог не получит большой поддержки, а вот тебе помогут. Кстати, в столице провинции большой арсенал, а среди горожан немало бывших солдат. Если сумеешь убедить их взять в руки оружие, считай, что справился с Мартином. Тогда останется только Мехал.
   - Только! Сколько солдат он сможет выставить?
   - Без мобилизации примерно двадцать полков. Точно тебе скажет Джок. Только он не пошлет к нам всех, побоится Барни. Если бы не вражда герцогов, я бы так не боялся.
   - Неужели властители провинций такие тупые и недальновидные?
   - Не все, но нам может хватить и одного-двух. Власть туманит людям головы, Серг. Это только ты один такой, что от нее отпихиваешься. Решай быстрее.
   - Вы говорили, что король обещал полк.
   - Не тебе, а Анжи. Может, даст и тебе, но на большее не рассчитывай, у короля и так мало сил. И полк дадут не для захвата власти, а для сдерживания Мехала.
   - Можно попробовать, - согласился Сергей.
   - Разворачиваемся и едем к королю! - приказал герцог кучеру. - Серг, старайся меньше говорить и больше слушать. Сначала с королем поговорю я. И не задирайся, его величество и так не в духе. Если с чем-то несогласен и вопрос не принципиальный, лучше промолчи, потом решишь со мной.
   После прибытия в королевский дворец Аленар оставил Сергея в своем кабинете и поспешил к королю. Короля с герцогом пришлось ждать не меньше часа. За окнами совсем стемнело, когда они вошли в кабинет.
   - Для чего вы все это затеяли, граф? - сходу напустился король на Сергея.
   - А что мне оставалось делать? - забыв наставления герцога, огрызнулся парень. - Анжи виновен в смерти обеих моих жен и неоднократно покушался на мою жизнь. Он спрятался от меня и опять подослал убийцу. Спасла девушка, прикрыв собой. Мой счет к этому подонку, которого вы зовете своим другом, только растет, и я не собираюсь его прощать. Он не будет вечно сидеть в своем имении, поэтому скоро опять начнутся покушения. И мне это терпеть?
   Не ожидавший такой отповеди король оторопел, но тут же разозлился еще больше.
   - Все ваши обвинения против него - это только слова! А вот ваши действия доказать нетрудно! Думаете, потребуется много усилий, чтобы вас сдали главари городского дна?
   - Вы привезли меня сюда для разбирательств? - обратился Сергей к Аленару. - Если так, то я уеду из этого королевства. Я никому не присягал, а здесь мне запрещают защищать жизнь, думаю, что в Дюже будет спокойнее. Там я смогу взять в жены девушку, не опасаясь, что какая-нибудь высокородная мразь поднимет на нее руку. А вы наведете порядок без меня!
   - Что вы себе позволяете, граф! - вспыхнул король.
   - А что я себе позволяю? Я никого не оскорблял, кроме одной личности, которую все равно рано или поздно убью. Просто высказал свое мнение. В чем я неправ?
   - Ваше величество, - хмуро сказал герцог. - Мы с вами шли сюда не для этого, но если пошли разборки, у меня тоже есть что сказать. Мне удалось узнать, что граф Продер после приезда графа Аликсана имел контакт с одним из главарей гильдии убийц, а через два дня после этого в Серга стреляли из арбалета. Забавное совпадение? Я вам неоднократно говорил о том, что Анжи мерзавец.
   - Ладно, хватит об этом! - раздраженно сказал король, садясь в кресло. - Герцог сказал, что вы беретесь взять власть в провинции и хоть какое-то время воспрепятствовать Мехалу. Что вам для этого нужно?
   - Чтобы взять власть, мне нужна ваша грамота о том, что я это делаю с вашего согласия, и несколько надежных людей. Если позже дадите полк, не откажусь.
   - Деньги?
   - Пока они не очень нужны, но позже могут пригодиться. Если дадите, не откажусь, нет - обойдусь без них.
   - Езжайте к герцогу и переночуете у него, - сказал король, - а то опять во что-нибудь встрянете. Утром принесете присягу и получите грамоту и деньги. Сколько вам нужно людей?
   - Хватит троих, лишь бы были верными вам и умели махать мечом.
   - Людей тоже найдем. Утром вы должны уже быть в дороге. Чем быстрее все провернете, тем больше шансов удержать королевство от большой войны. Если у вас все получится, мои милости не заставят ждать. А с Продером я поговорю. Хоть на время умерьте вражду. Когда горит дом, не время для ссор.
   - Послушайте, Аленар, - сказал Сергей, когда они ехали в карете во дворец герцога. - Это правда, что убили Ольда? Жаль, славный был мальчишка. Наверное, Лани удалось спасти моим людям. Если она жива, я могу взять ее в семью?
   - А кем ты хочешь ее взять?
   - Ей скоро одиннадцать. Для дочери возраст неподходящий, поэтому будет сестрой.
   - Ты это можешь сделать сам, не спрашивая разрешения. Она дочь герцога, к тому же женщина. С мужчинами сложнее, поскольку в случае твоей смерти они смогут наследовать управление провинцией. Но зачем тебе чужой ребенок?
   - Я ее люблю и дал слово родителям. Этого достаточно?
   - Не нужно распускать иголки. Если хочешь взять сестрой - возьмешь. После ужина тебе дадут книгу, которую нужно почитать. В ней текст присяги и ритуал ее принесения. Все пройдет в узком кругу, чтобы об этом назначении не узнали в провинции. И послушай моего совета: если к тебе придет Алисия, не гони девочку. Она через два дня уедет к жениху - сыну герцога Ольма. Это властитель пограничной с нами провинции в Барни. Брак очень выгодный, да и жених у них славный. Ей повезло, хотя придется уехать из королевства. Но это недалеко, так что сможет иногда ездить в гости. А тебя она по-прежнему любит. Не отказывай, она не виновата в твоих бедах. Светлые воспоминания лучше горечи.
   По приезде сразу же пошли ужинать. На ужине присутствовала вся семья герцога. Алисия сидела, не отрывая глаз от стола, и ни разу с ним не заговорила. После еды Сергея отвели в гостевые покои, и вскоре слуга принес обещанную книгу. На изучение текста присяги и формальностей ее принесения у него ушло с полчаса. Закончив с чтением, разделся, погасил лампу и лег в кровать. Наверное, она наблюдала за его окнами и увидела, что в них погас свет, потому что через несколько минут в коридоре раздались легкие шаги, скрипнула дверь и на пороге застыла тонкая фигура Алисии.
   Он поднялся, подошел к девушке и, взяв на руки, отнес на кровать.
   - Я боялась, что ты опять прогонишь! - прошептала она.
   - И прогнал бы! - ответил Сергей. - Все женщины, которым я дарил любовь, погибли, поэтому я еще долго не подойду ни к одной из вас. Но с тобой не должно случиться плохого. Я уеду утром, а через два дня и тебя здесь не будет.
   - Я так ждала этого момента! Мне хочется не просто слиться с тобой, Серг, я хочу увезти под сердцем твоего ребенка!
   - И что вы все во мне нашли? Что во мне такого, чтобы желать моей любви?
   - Я не знаю, - ответила Алисия, - но мне кажется, что ты очень добрый и во многом не похож на наших мужчин. Для тебя любовь к женщине - это все, а для других мужчин она только источник наслаждения и средство продления рода. Женщины это чувствуют и тянутся к тебе сердцем. Когда мы поссорились, мое сердце разрывалось от горя. Теперь, пусть ненадолго, мы вместе, и я счастлива!
   Утром они опять любили друг друга, а потом были завтрак и горечь расставания.
   Присяга прошла буднично, без обычной в таких случаях торжественности. Присутствовали только пять вельмож, король и принцесса, которую Сергей увидел в первый раз. Она была красива, как и большинство виденных им здесь женщин. Окинув нового герцога откровенно оценивающим взглядом, она слегка скривилась: чем-то он ей не приглянулся.
   Не было вставания на одно колено или игр с мечом. Сергей произнес текст клятвы, а король кивнул и вручил ему грамоту. Когда вышли из тронного зала, ему принесли две тысячи золотом в двух кожаных сумках, килограммов по пять каждая, и познакомили со спутниками.
   - Шевалье Рон Фарди, - представился невысокий крепыш.
   - Вы не родственник графа Фарди? - поинтересовался Сергей.
   - Очень дальний, - ответил Рон. - Наша семья переселилась из провинции Рошти больше ста лет назад. С тех пор все мои предки служили королю.
   - Шевалье Стар Малин, - назвал себя внешне ничем не примечательный мужчина лет тридцати.
   - Барон Корис Ландор, - представился здоровяк, который, в отличие от остальных спутников Сергея, надел стальные доспехи.
   - Не теряйте времени, господа! - сказал подошедший герцог. - У нас его не так много. Граф, у вас одна лошадь, поэтому возьмите вторую на смену в конюшне. И спасибо за Алисию.
   Все четверо были опытными всадниками и со сменными лошадьми передвигались по тракту с такой скоростью, с какой Сергей еще не ездил по здешним дорогам. Немного задерживало то, что он осматривал все встречные постоялые дворы и спрашивал хозяев насчет девочки лет десяти. К концу второго дня пути они добрались до постоялого двора, на котором решили заночевать. Сергей забрал свои сумки, оставив спутникам заботу о лошадях, и зашел в трапезную. Он сразу увидел Инну, а рядом с ней нахохлившуюся и несчастную Лани. Парень подошел к ним, положил сумки на табурет и опустился на корточки перед девочкой.
   - Здравствуй, Солнышко!
   Лицо девочки задрожало, сморщилось и в следующее мгновение она уже висела на его шее, захлебываясь рыданиями.
   - Где Рон? - спросил Сергей, прижав к себе ребенка.
   - На втором этаже, - ответила она. - Там у нас комната. Пойдемте покажу. Несите Лани, а я возьму сумки.
   - Я со спутниками, - сказал он. - Их трое, сейчас занимаются лошадьми. За ними надо будет сходить.
   Они поднялись на второй этаж и вошли в небольшую комнату с двумя кроватями.
   - Привет, Рон! - поздоровался он с Коннером. - Что с рукой?
   - Приветствую, граф, - отозвался бывший слуга. - Задели болтом, пустяки.
   - Ну-ка, дай я на тебя посмотрю! - сказал Сергей, сев на кровать. - Почему такая худая? Мне за это ругать тетю Инну?
   - Серг! Они всех убили! И папу, и маму! Как она кричала! А Ольда не смогли спасти. Он уехал на охоту, а когда вернулся, уже были эти... Им всем отрубили головы и вывесили, чтобы все смотрели. Как дядя мог такое сделать? Пусть тетя Глая, я ее никогда не любила, но Мартин, он же папин брат, они с детства росли вместе! За что?!
   - Власть на многих действует, как вино, дурманя мозги, а твой дядя к тому же попал под влияние жены. Я обещаю, что постараюсь их всех наказать. Как вы спаслись?
   - У нас во дворце есть небольшой подземный ход из подвала в старые конюшни, которые сейчас за оградой. По ним и убежали уже после всего.
   - Лани, Солнышко мое! Хочешь я стану твоим братом?
   - Очень хочу! - она опять заплакала. - Не бросай меня, Серг! Я буду хорошей сестрой и во всем буду тебя слушаться!
  
  
   Глава 13
  
  
   - Кто-то обещал быть послушной сестрой, это была не ты?
   - Серг, не езжай туда! Ну его, это герцогство! Тебя тоже убьют и вывесят голову напоказ, а я не хочу! У меня, кроме тебя, никого не осталось!
   - Послушай, Солнышко! - сказал Сергей. - Я не гонюсь за властью, мне хватит и графского титула, но не ехать нельзя. Если я не сброшу твоего дядю, заполыхает такая война, что никому мало не покажется. Мы с тобой тогда не найдем спокойного места в королевстве. А ты подумала о том, сколько погибнет людей? Поэтому не плачь, а езжай с Иной к герцогу Аленару и жди, пока я за тобой пришлю. Обещаю это сделать сразу же, как только смогу. Ты мне веришь?
   - Верю, - шмыгнула носом Лани, - а расставаться все равно не хочется!
   Этот разговор состоялся утром следующего дня, после завтрака, когда начали собираться в дорогу.
   - Инна, - позвал Сергей, - возьми эту сумку. В ней триста золотых и грамота о том, что девочка отныне моя сестра герцогиня Лани Аликсан. Даже если мне свернут шею, у нее останется титул. Деньги вам понадобятся только на наряды, потому что жить будете у герцога. Я уже говорил Лани, что позже мы вас вызовем. Надо бы написать завещание на ее имя на то золото, которое храниться у купцов, но для этого нужно попасть в торговый дом, так что перенесем это на более позднее время, а я постараюсь до него дожить. За мужа не беспокойся: я его не возьму в бой с раной. Покажет потайной ход и вернется к вам.
   - У вас с собой совсем мало людей, - сказала Инна, - а для Рона это пустяковая рана. Он даже одними ножами сможет положить человек десять, так что не спешите его отсылать, а я как-нибудь потерплю.
   - Не вздумайте отправляться в путь одни! - уже во второй раз предупредил Сергей. - За день проходят два-три каравана. Заплати, и поезжайте с купцами. Не так быстро, зато безопасно. К сожалению, здесь нет ни одной внушающей доверие физиономии, чтобы нанять вам охрану, так что придется немного поскучать.
   Поцеловав напоследок сестренку, он вскочил на свою лошадь и, держа заводную в поводу, выехал на тракт. За ним потянулись остальные. Дождей не было две декады, поэтому за их кавалькадой тянулся шлейф рыжей, медленно оседающей пыли. При подъезде к Ордагу проявили осторожность, которая оказалась излишней. Подходы к городу никем не контролировались, потому что у Мартина не хватило на это сил. Один раз пришлось скрыться в боковой улочке, пропуская разъезд кавалеристов, а второй раз солдат Мартина увидели издали возле дворца герцога. Как и ожидал Сергей, граф не доверял гвардии брата и поставил на внешнюю охрану своих людей.
   До старых конюшен добрались без происшествий. Когда-то в столице стоял кавалерийский полк и в этих двух зданиях держали лошадей. Когда полк убрали, их стали использовать для хранения малоценных вещей и запаса сена для дворцовых лошадей. В обычное время здесь находился один сторож, сейчас не было и его.
   - Нам сюда, - сказал бывший наемник, указав на то здание, которое стояло ближе к дворцу. - Отведем лошадей туда, где сохранились стойла, и оставим.
   Так и сделали, а потом ведомые Роном вошли в потайной ход, убрав с его люка старую карету.
   - Мы поставили на всякий случай, - пояснил Коннер. - Я иду с вами, герцог, не спорьте. В казармах, помимо ваших гвардейцев, должны быть люди Мартина, и они вам точно не обрадуются. Кто знает, с кем мы там встретимся, так что настраивайтесь на бой.
   Идти по узкому ходу было жутковато, особенно здоровяку-барону, которому даже пришлось снять с себя все железо, чтобы протискиваться в особо узких местах. Рон шел впереди всех с масляной лампой и хоть что-то видел, остальные двигались за ним почти в полной темноте.
   - Ход старый, но надежный - сказал он, чтобы хоть немного их подбодрить. - Строили лет триста назад и обложили камнем. Мы прошли уже больше половины, осталось немного.
   Закончилось это подземное путешествие в подвале дворца.
   - Эта часть подвала почти не используется и редко посещается слугами, - сказал Коннер. - Ее никогда не запирали, надеюсь, что дверь и сейчас открыта.
   - Я тоже на это надеюсь, - проворчал барон. - Вы как хотите, а я назад не полезу, мне проще выломать дверь. Я все плечи ободрал о камни.
   Дверь оказалась открыта.
   - Вот что, герцог, - сказал Сергею Стар Малин, - вы идите уговаривать гвардейцев, а у нас с Фарди есть приказ короля в отношении семьи Мартина.
   - Детей я вам трогать не позволю! - отрезал Сергей, перегородив им путь к двери. - Король не должен был решать без меня этот вопрос!
   - Королю виднее, что и кому он должен, - холодно сказал Стар. - Не делайте глупости и дайте нам пройти!
   - Послушайте, милорд, - вмешался Коннер. - Вам не стоит защищать сына графа. Поверьте, что это еще тот гаденыш. Наверняка его воспитывала мать, иначе он не стал бы рубить мечом тело своей тетки. Мы успели немало насмотреться и много чего услышать. Вам не стоит делать скидку на возраст. Глая и ее двенадцатилетний сын должны умереть. А вот дочь можно и пощадить. Девчонка с норовом, но ей не доставила удовольствия эта резня. Говорят, что она потом рыдала и не разговаривала с родителями.
   - Ладно, - нехотя сказал Сергей. - Вы слышали, Стар? Графиня и ее сын ваши, но дочь должна остаться невредимой. Если нарушите приказ, я вас сам зарублю. Думаю, что его величество мне это простит. Я ясно выразился?
   - Я все понял, - кивнул Стар, бросив на Сергея неприязненный взгляд. - Но я доложу королю о том, что вы знали его волю.
   - Доложите, если мы уцелеем. Вы хоть знаете, куда идти? Может, нам всем пойти с вами?
   - Я был здесь, - ответил Стар. - Идите к гвардейцам, а мы сами выполним свое дело. Гвардии наверняка не будет в охране господских покоев, только люди Мартина.
   Поблизости никого не увидели, и Сергей, оставив двух спутников, повел остальных к казармам. Место было открытое, поэтому шли спокойно, не торопясь, чтобы не привлекать к себе внимания. В обычное время вход в казарму не охранялся, сейчас возле него стояли три солдата с нашитым на рукавах мундиров гербом графа Мартина.
   - Кто такие? - взявшись за рукоятку меча, спросил один из них и захрипел, получив нож в горле.
   Рядом, не успев закричать, упали остальные.
   - Мы с ними не договорились бы, - сказал Коннер посмотревшему на него с уважением барону. - Помогите убрать тела!
   Первым, кого встретили, войдя в казарму, оказался тот из учителей Сергея, которого он перед отъездом советовал назначить вместо себя.
   - Капитан! - обрадовался мастер. - Какими судьбами? И как вас пропустили?
   - Капитан здесь вы, Фар, - ответил Сергей, - а я теперь здешний герцог. Что тут у вас твориться?
   - Из капитанов меня турнул Мартин, - пояснил Фар. - Хорошо, что при этом не укоротили на голову. Мы не дрались, потому что графских вояк было в пять раз больше, да и кого защищать, если вся семья Олиманта была мертва? Но гвардии все равно не доверяют. Почти все время сидим в казармах под охраной и без оружия. Нас даже побоялись взять на усмирение мятежных дворян. Но раз не разогнали и не перебили, значит, для чего-то мы Мартину нужны.
   - Барон, отдайте ему мечи охраны и идите с шевалье ко второй казарме, - приказал Сергей. - Там тоже караул, который нужно убрать. Фар, пошлите с ними кого-нибудь из ребят, скажет всем нашим, чтобы шли сюда. Да, пусть не ломятся толпой, а идут по одному. Из дворца не видно входов в казармы, но лучше соблюдать осторожность.
   Фар схватил мечи и скрылся за дверью в спальные помещения. Через минуту он привел одного из гвардейцев, который вместе со спутниками Сергея выбежал из казармы.
   - Пойдемте, милорд, - сказал капитан. - Я уже рассказал о вас парням.
   Стоило им войти, как Сергея со всех сторон обступили возбужденные и радостные гвардейцы.
   - Значит, так! - начал он, и гомон сразу стих. - Король не признал Мартина, о чем тот подозревал с самого начала, поэтому и решил отложиться от Сандора, и направил своих людей к Мехалу. Вам нужно объяснять, что это значит для королевства и для всех вас? Король отдал провинцию в мои руки, вот его грамота. Желающие могут посмотреть. Теперь я спрашиваю вас, пойдете со мной, как со своим герцогом, или будете и дальше сидеть под охраной, дожидаясь, когда вас бросят на убой под мечи королевских солдат? Только не надо орать. Оружия у вас пока нет, да и дворец в руках людей Мартина. Сейчас сюда соберутся остальные, и вы им расскажете то, что узнали, а мы пока постараемся добыть вам оружие. Фар, куда дели ваше?
   - Когда нас разоружили, все унесли во дворец, на второй этаж, в тот конец, где гостевые комнаты. Потом могли перенести куда-то еще, но вряд ли. Мартину в последнее время было не до того: его не признали многие дворяне, поэтому помощи из провинции почти нет, а своих сил у него мало. Я не знаю, что случилось в последние дни, но сомневаюсь, что в этом что-то сильно изменилось.
   - Ваша светлость, - протиснулся к Сергею Коннер, - у второй казармы в карауле тоже были трое. Вот их мечи.
   - Капитан! - обратился Сергей к Фару. - Вооружите самых сильных бойцов и вместе с моими людьми идите за оружием. Если его нет на месте, придется обходиться тем, которое достанем в бою. Во дворце двое людей короля, которым он велел расправиться с семьей Мартина. Я приказал не трогать девочку, это касается и вас. Они наверняка перебили охрану, так что можно будет забрать оружие охранников. Постарайтесь не убивать без необходимости. Я не думаю, что все солдаты Мартина в восторге от того, что он творит, и наверняка почти никто из них не знает о его планах в отношении Сотхема. Надеюсь, что многих можно будет перетянуть на свою сторону. Но это касается только тех, кто сдастся.
   - А вы, ваша светлость? - спросил капитан.
   - Я передумал и останусь здесь. У вас и без меня хватит сил, а если сюда принесет кого-нибудь из солдат графа, гвардейцам даже нечем защищаться. Идите быстрее, не нужно терять время. Солдат Мартина в городе немного, но если их сейчас бросят против нас, то легко сомнут. И ваше мастерство не поможет, потому что голыми руками много не навоюешь.
   Ушедшие отсутствовали минут пятнадцать, после чего вернулись, нагруженные оружием, которое гвардейцы мигом расхватали.
   - Потеряли Альбера, - хмуро сказал Фар. - Налетели на арбалетчиков... Если бы не ваш Рон, потери были бы больше. Полезное это умение - бросать ножи. Надо будет заняться самому. Оружие мы захватили и очистили от солдат весь дворец. Их там было человек сорок, и никто не захотел сдаться. А ваших ухорезов мы встретили. Они вдвоем положили семь человек охраны и вырезали патруль на первом этаже, так что облегчили нам работу. Белла сидит в своей комнате под замком.
   - Вооружайте остальных, - приказал Сергей, - а потом нужно еще раз проверить дворец. Там должны быть слуги Мартина, которых он привез с собой. Всех пока под замок, потом решим, что с ними делать. Выделите часть людей, чтобы убрали из дворца все тела, а остальных готовьте к уничтожению внешних постов. Подобраться к воротам будет нетрудно, но все же пусть те, кто пойдет первым, наденут на себя куртки солдат графа. Не кривитесь, Фар! Они мятежники и заслужили виселицу или плаху. И не нужно мне напоминать о клятве. Мартин тоже давал ее королю и своему брату. Надо немного думать головой, а не слепо придерживаться клятвы, данной человеку, который сам ее нарушил. Мне не нужны лишние потери. Вас и так немного, поэтому в эту вылазку возьмите все арбалеты и постарайтесь в первую очередь выбить стрелков. Шум вы поднимите, но даже если услышат солдаты, до утра к нам не сунутся, разве что пошлют кого-нибудь проверить, что здесь творится. Но лучше, чтобы не услышали. Тогда у нас будет шанс ночью без больших потерь овладеть городским арсеналом.
   "Сотня гвардейцев - это, конечно, сила, - думал он, направляясь к дворцу. - Пожалуй, мы даже отобьем штурм солдат Мартина, если они на него решатся. Но без арсенала и поддержки горожан долго не продержимся. Надеюсь, что утром даст о себе знать Джок, а я пока проведаю Беллу. Представляю, что она мне выскажет".
   Сергей ошибся. Когда он поднялся к покоям семьи герцога, которые заняла семья его брата, и открыл дверь вставленным в замок ключом, сидевшая в комнате девочка сказала ему совсем не то, о чем он думал.
   - Вы пришли меня убить? - спросила Белла.
   Было видно, что ей очень страшно, но она делает все, чтобы скрыть страх.
   - Если бы тебя хотели убить, убили бы вместе с остальными, - ответил Сергей, внимательно ее разглядывая. - Король отдал приказ убить всех, но я запретил тебя трогать. Ты была против затеи отца и тяжело переживала случившееся. За твоего брата я не стал заступаться. Когда мальчишка его возраста с удовольствием рубит детским мечом тело родной тети...
   - Это все мать! - с ненавистью сказала девочка. - Это она постоянно пилила отца, разжигая в нем жажду власти. И ваших гвардейцев она подкупила через своих людей. Отец ничего об этом не знал, а когда узнал, они долго ругались. А потом король прислал убийц, и у отца не осталось выбора. Но и тогда он не хотел трогать брата и его семью. Это сделала мать. Когда отец прибыл в столицу, все уже было кончено. Он тогда в первый раз ударил ее по лицу. И брата она таким воспитала. Что теперь будет со мной?
   - Если хочешь, можешь жить здесь. Моим людям удалось спасти Лани, так что одна родственница у тебя осталась.
   - Она никогда меня не простит, - покачала головой Белла. - Знаете, как меня будут называть за глаза? Мартино семя! А Лани такое скажет в глаза! И что я смогу возразить?
   "Что за мир! - уже не в первый раз подумал Сергей. - У нас девчонка в четырнадцать лет - это еще девочка, а здесь это почти девушка, уже есть на что посмотреть. И почему они здесь все такие красивые, что его эта красота бьет по мозгам? А мужчины к этой красоте привыкли, они ее почти не замечают. Еще и девушки до замужества очень доступные, поэтому к ним такое отношение. У нас на красивую девушку оборачиваются, а здесь всем наплевать. На что смотреть, если все стройные и одна милее другой? Я где-то читал о рахите у горожанок, а здесь не то что рахита, даже просто больных не встречал. И у каждой на голове такая грива волос, что у нас любая умерла бы от зависти. Ладно, что-то меня с этими мыслями не туда занесло".
   - Лани очень умная девочка, - сказал он, - а я еще объясню, что ты ни в чем не виновата. Может, вы не станете подругами, но оскорблений ты от нее не услышишь. У меня к тебе будет просьба запереться и посидеть здесь в комнате до утра. За ночь много чего может произойти, а здесь ты будешь в безопасности.
   - Почему вы такой добрый? - спросила она его. - Я ведь чувствую, что не нужна вам как женщина. Любой из тех, кого я знаю, убил бы меня просто на всякий случай. Вдруг я затаила на вас злобу, и все закончится ядом в бокале или ударом ножа?
   - Следи за языком... женщина, - сказал он девочке, поворачиваясь к двери. - Я тебя понимаю, но в моем окружении будут разные люди. И не забудь запереть за мной дверь. Если хочешь есть, все равно не выходи и терпи до утра, потому что все слуги под замком.
   В коридоре к нему подбежал Фар.
   - Милорд, мы захватили внешние посты. Ваша хитрость сработала, так что почти не пришлось убивать. Завалили только офицера, который хотел поднять шум, и двух арбалетчиков. Остальные сдались и уже сидят в подвале, а их место заняли мои люди. Куртки с них тоже поснимали. Шума не было, и из дворца никто не успел сбежать. Вы хотели захватить арсенал? А не лучше ли сначала заняться казармами гарнизона? Тех, кто согласился ему служить, граф взял с собой, остальные сидят под арестом в казармах, как сидели мы. Я не знаю, сколько их там, но наверняка будет две-три сотни. И почти все солдаты графа там же. Если мы их захватим, остальные сами сдадут арсенал.
   - Вы допрашивали пленных? Сколько в арсенале солдат Мартина?
   - На допрос не было времени. Пока только узнали, что скоро их всех будут сменять. Значит, на смену придут еще три десятка бойцов. Этих тоже возьмем живыми. Нужно быть безумным, чтобы рыпаться, когда тебя взяли на прицел, а там под прицелом будут все.
   - Тогда перебросьте к воротам еще людей. Они придадут вам больше убедительности и помогут отконвоировать пленных. А мне выделите несколько человек. Пусть спустятся в подвал и отберут несколько пленных для допроса. Послушаем, что они скажут.
   Пленные рассказали немало интересного. Городской гарнизон отказался служить Мартину почти в полном составе. В этом была виновата его жена. Когда глава магистрата высказал сомнения в законности притязаний ее мужа на управление провинцией, она тут же велела его повесить, что и было сделано. Гарнизон столицы был набран преимущественно из горожан, которые в знак протеста стали расходиться по домам, не забыв прихватить с собой оружие. Когда спохватились, в казармах уже не было половины из четырехсот солдат и офицеров. Остальных спешно разоружили и на входе поставили караул. Приехавшему позже жены Мартину не удалось переубедить городских вояк. Новый герцог не захотел связываться с горожанами, поэтому не стал ничего менять, только перед уходом усилил караул и под страхом смерти запретил его командиру выполнять любые приказы своей жены. Всего было оставлено около сотни солдат, не считая тех, кто был во дворце и в городском арсенале. Шесть десятков посменно охраняли подходы к дворцу, а остальные стерегли остатки гарнизона. Еще оставленный старшим офицер отправлял по городу разъезды по пять человек. Толку от них было мало, но нужно было показать, кто хозяин в городе, и припугнуть грабителей. Надобность в этом возникла потому, что все стражники, кроме арестованного начальника, разошлись по домам и не собирались выходить на службу. А для чего выходить, если за работу никто не собирался платить? Первое, что сделала новая герцогиня, после того как повесила главу магистрата, это очистила городскую казну.
   Как только закончили допрос, прибежал гвардеец, который сообщил, что смена караулов захвачена в полном составе и отправлена в те же подвалы.
   - Вы хотели с ними поговорить, милорд? - спросил Фар. - Не лучше ли это сделать сейчас? Нам не помешают их мечи, и в подвалах почти не осталось свободных камер.
   - Рано, - отказался Сергей. - Сначала нужно показать свою силу, а уже потом взывать к их разуму или патриотизму. Сейчас это не сработает. Пусть пока посидят, будут сговорчивее. Оставляем здесь минимум людей, а всех остальных переодеваем и ведем к казармам. Вначале пусть идут те, кто будет изображать возвращающуюся смену, а когда они захватят ворота, подоспеют остальные. Если все получится, до рассвета город будет в наших руках.
   Захват казарм произошел с удивившей Сергея легкостью. У вояк Мартина не было паролей и отзывов, а у офицера не вызвало подозрения то обстоятельство, что смененные с караула солдаты пришли с большим опозданием, когда уже начало темнеть. Героев изображали немногие, остальные предпочли сдаться, как только оказались под прицелом десятков арбалетов. Трупы вынесли на улицу, сдавшихся посадили под замок, а потом открыли ворота в казармы и объявили общий сбор. Перед солдатами и офицерами выступил Сергей, который сообщил, что милостью короля является новым герцогом провинции и показал свою грамоту. После этого всех отпустил по домам, велев завтра выходить на службу самим и позвать тех, кто сейчас отсутствует.
   - Вы можете дезертировать, - сказал он напоследок, - но через несколько дней сюда придет граф со своими солдатами, а через декаду-другую границу пересекут сотхемцы, которых он призвал на помощь. Если этому не воспрепятствовать, все очень плохо закончится и для королевства, и для всех нас. Сами знаете, что обычно творится в захваченных городах. А если на ваших землях армия нашего короля начнет сражаться с армией Мехала, да еще неизвестно, на чьей стороне будут герцоги...
   - Думаю, что завтра придут все, - высказал свое мнение Фар, - или почти все. Вы им, милорд, все очень доходчиво объяснили. Мне самому стало страшно.
   - Думаешь, мне не страшно? - ответил Сергей. - Я ведь никого не запугиваю, говорю о том, что должно случиться. Ладно, собираем людей. Оставь для охраны три десятка, а с остальными идем к арсеналу. Надеюсь, что там не возникнет больших трудностей.
   Этим надеждам не суждено было сбыться. К арсеналу их не подпустили, велели убираться до утра и пригрозили вогнать болт в любого, кто подойдет ближе полусотни шагов.
   - Их там четыре десятка, и у каждого арбалет, - сказал Фар. - У Мартина неплохие солдаты, а нас и без того мало. Надо что-нибудь придумать. Пленные говорили, что в арсенале есть запас воды, так что дня три-четыре в нем можно отсидеться, а там может подойти граф.
   - Ветер дует от нас в сторону арсенала, - задумался Сергей. - Если разжечь несколько больших костров и бросить в них что-нибудь, дающее много дыма, они начнут задыхаться. Я видел в старых конюшнях груды гнилой соломы.
   Через два часа охрана сдала арсенал. Надсадно кашляя и размазывая слезы по закопченным лицам, солдаты Мартина поспешно побросали оружие, готовые на все, лишь бы поскорее уйти из зоны задымления и вдохнуть полную грудь чистого воздуха.
   - Быстро гасим костры, - скомандовал Сергей, - а то мы задымили полгорода. Пожарных завернули?
   Пожарные, которые единственные из городских служащих не прекратили работу, примчались со своими бочками тушить пожар и стали первыми, не считая солдат гарнизона, узнавшими о смене власти.
   - Еще стоят и смотрят. Им интересно, чем все закончится.
   - Вот пусть они и тушат, а мы потом посмотрим, что осталось в арсенале. Наверняка Мартин запустил в него руку.
   Оказалось, что осталось очень много оружия. Мечи и копья были старой ковки из не очень хорошего железа, но вполне подходили для ополчения. Ими можно было вооружить полторы тысячи человек. Особенно Сергея обрадовали арбалеты, хоть и старые на вид, но действующие. Их было две сотни, и к каждому хранилось не меньше сотни болтов, собранных в связки по двадцать штук.
   - Еще много луков, - сказал Фар. - Только толку от них... Лучников мало, и у каждого есть свой лук. Разве что пригодятся стрелы. Такие наконечники с небольшого расстояния пробьют любые доспехи.
   - А вот доспехов нет совсем, - пожалел Сергей.
   - Их не хранят в арсенале, - объяснил Фар. - Доспехи на коже, а она без ухода быстро приходит в негодность. А кто здесь будет с ней возиться...
   - Ладно, сейчас забираем все арбалеты и болты, запираем арсенал и идем отдыхать. До утра нужно хоть немного выспаться. Арсенал пока обойдется без охраны. С тем, что в нем осталось, ничего не случится. А завтра с утра соберем горожан.
   Утром пришлось разбираться со слугами. Почти все были теми же самыми, сменились только повара, подавальщики и личные слуги герцога и герцогини. Всех новых слуг собрали вместе и вывезли в одно из пустующих зданий гарнизонных казарм.
   - Позавтракаем всухомятку, - сказал Сергей, - но к обеду нужно вернуть прежних поваров или набрать новых. Положите мне на тарелку колбасу и хлеб, отнесу Белле. Фар, нашли кого-нибудь из магистрата?
   - Нашли двоих, - ответил капитан. - Нам обещали, что скоро соберут жителей. Придут на площадь перед дворцом, так что вам дадут знать. Вы, милорд, сами нормально поешьте, а потом уже несите девочке. Если хотите, давайте отнесу я.
   - Сжую колбасу на ходу. Ты всех предупредил насчет Беллы? Тогда я разрешу ей покидать комнату.
   "Как-то все у меня слишком легко пошло, - думал Сергей, шагая по коридору с тарелкой в руках. - Горожан я уговорю, а там и полк подойдет. С Мартином должен справиться. Еще бы придумать, что делать с Мехалом".
   Он постучал в дверь и назвал себя, после чего отдал тарелку открывшей дверь девочке.
   - Как ты? - спросил он Беллу и получил в ответ пожатие плеч. - Можешь свободно ходить по дворцу, сейчас это безопасно, но выходить пока не стоит. Поваров еще нет, так что ешь колбасу.
   - Что будет с отцом? Его казнят?
   - А ты как думаешь? Он приносил присягу своему брату, но клялся в верности не только герцогу Олиманту, но и королевству Сандор. Убийство брата ему могли простить, а обращение за помощью к Мехалу не простят. Король уже вынес приговор, его исполнение - только вопрос времени.
   - А если он все бросит и сбежит?
   - Ты сама в это веришь? Ладно, на площади начали собираться люди, и я должен быть там.
   Народ собирался медленно, и площадь заполнилась только через два часа. Для Сергея поставили бочку, на которую он и забрался.
   - Вас слишком много! - крикнул он людям. - Чтобы меня услышало большинство, я буду вынужден кричать. Глотка у меня не луженная, поэтому, чтобы не сорвать голос, скажу только самое главное. Прошу тех, кто меня услышит, пересказать мои слова тем, кто этого сделать не сможет! Король не признал братоубийцу вашим герцогом, а сделал им меня. Граф Мартин и не надеялся, что ему оставят трон брата, поэтому сразу же направил своих людей к королю Сотхема Мехалу, обещая в обмен на помощь привести провинцию в его королевство!
   Переждав поднявшийся шум, он продолжил:
   - Большинство владетельных дворян не признали Мартина и не оказывают ему никакой поддержки! Но находятся среди них и те, кто рассчитывает поправить свои дела, вылизывая задницу Мехалу, и сделают они это за ваш счет! Мехал не даст им деньги, только мечи своих солдат. И он не удовлетворится вашей провинцией, ему нужны все наши земли! Король обещал нам помощь, но она не будет большой. В королевстве есть герцоги, которые сами не прочь занять трон! Жажда власти туманит им разум, заставляя вместо помощи в трудный час готовить королю удар в спину. Я не сомневаюсь, что мы справимся с Мартином, но, чтобы справиться с Мехалом, нужно напрячь все силы и действовать сообща! Я обращусь к дворянам и уверен, что многие приведут свои дружины, но против Мехала этого мало. В каждом городе живут те, кто обладает воинской сноровкой. Я хочу привлечь их на защиту родной земли! Лучше это делать им, чем гнать на убой мальчишек. Но им нужно хоть что-то заплатить, чтобы их семьи не пошли по миру, их нужно вооружить и содержать, и на все это нужны деньги. Король дал их, но мало. Герцогская казна пропала, как и казна вашего магистрата. Я призываю всех жителей столицы пожертвовать на защиту родной земли, кто сколько сможет. Сбор пожертвований мы объявим и в других городах. Я сам сегодня же отдам две тысячи золотом, это половина всего, что у меня есть! И отдаю я их не потому, что мне это нужно больше других, а потому, что лучше многих представляю последствия войны. Призываю раскошелиться купцов. Лучше отдать часть сейчас, чем потерять все, когда столицу возьмет приступом враг, а по нашим дорогам разбредутся дезертиры, разбойники и отряды сотхемцев. Чтобы вас не обманули нечестные люди, не отдавайте своих денег тем, кто заявит, что собирает пожертвования! Их будут собирать на этой площади только мои гвардейцы! Здесь же будет вестись запись добровольцев в нашу армию! Мы победим!
   - Еще немного - и точно сорвал бы голос! - сказал он Фару. - Сколько приветственных криков! Кричат хорошо, надеюсь, что и деньги принесут. Дашь мне несколько людей в сопровождение. Надо съездить к купцам и снять свои деньги, чтобы сделать пожертвование. Что так смотришь? Думаешь, я сказал насчет двух тысяч ради красного словца? Нет, Фар, боюсь, что мы с вами скоро будем решать ни много ни мало судьбу королевства.
  
  
   Глава 14
  
  
   - Ваша светлость, - обратился к Аленару секретарь, - в воротах требует ее впустить некая Инна Коннер. Назвалась благородной леди, но не похожа на благородную. С ней какая-то девочка. Женщина ссылалась на герцога Аликсана. Какие будут приказания?
   - Немедленно впустить и привести ко мне. Я вами разочарован, Пер. Если они уйдут, вы будете лично разыскивать их по всему городу, пока не найдете! Вы еще здесь?
   "Да, охрану можно понять, - думал он десять минут спустя, рассматривая высокую и стройную женщину, дорожный костюм которой не скрывал прекрасно развитую мускулатуру. - Было бы неплохо заполучить ее себе. Как телохранителю ей нет цены. Одеть поприличнее и держать рядом. Хороший сюрприз для того, кто посмеет ко мне подобраться".
   - Приветствую вас, леди, - сказал он женщине. - Рядом с вами благородная леди Лани Олимант?
   - Не совсем так, ваша светлость, - ответила она, хмуро глядя на Аленара. - Рядом со мной герцогиня Лани Аликсан. Может, вы проявите уважение к дамам и предложите нам сесть? Я могу постоять, но миледи устала. Мы провели в седле полдня, и я уже начинаю жалеть, что приехала к вашему дворцу. Таким было пожелание герцога Аликсана, впрочем, он на этом не настаивал, просто предложил, так что мы можем и уйти.
   - Прошу прощения за мою неучтивость и нерасторопность слуг, - сказал он Инне, поражаясь про себя той решительности, с которой она его одернула. - Конечно же, садитесь. Что просил передать герцог?
   - Герцог просил ненадолго дать нам приют. Извините за неподобающий внешний вид, но пришлось бежать из дворца, бросив все вещи, да и ехали мы не в карете, а верхом. Завтра непременно закажем себе платья, деньги для этого есть.
   - Вы мои гости, и побеспокоиться о ваших туалетах - это моя обязанность. Сейчас вам определят комнаты, помогут смыть дорожную пыль и переодеться хотя бы в халаты, а потом поужинаете. Рад знакомству. Посидите, я сейчас отдам необходимые распоряжения.
   - Пер! - выйдя в приемную, сказал он вскочившему секретарю. - Сегодня вы мне больше не нужны. Сейчас отсюда выйдет эта женщина с ребенком, и вашей обязанностью будет доставить их в лучшие гостевые покои и приставить служанок, чтобы они могли привести себя в порядок с дороги, а потом поужинать. Так получилось, что у них нет с собой вещей. Найдите халаты на обеих, а завтра за мой счет пригласите приличного портного. Пусть закажут себе по паре платьев. Благородные дамы некоторое время будут моими гостьями. Все их желания следует по возможности выполнять. Если не сможете выполнить сами, докладывайте мне. Все ясно?
   Весь следующий день герцог не беспокоил своих гостий, а они сами не выходили из своих комнат из-за отсутствия приличной одежды. На второй день, утром, привезли заказанные платья. Лани получила сразу два, а Инне второе обещали подвезти позже. Узнав об этом, Аленар пригласил обеих дам на завтрак. Домашние с интересом познакомились с юной герцогиней, а на ее компаньонку посматривали с любопытством, не понимая, отчего ей оказана такая честь. Инна вела себя безукоризненно, демонстрируя манеры, отточенные при дворе герцога Олиманта.
   - Займи нашу гостью, - сказал Аленар младшей внучке, когда закончился завтрак, - а мне нужно поговорить с леди Инной. Прошу вас, леди.
   Герцогу нужно было ехать к королю, поэтому он не повел Инну в кабинет, а свернул в пустующую после отъезда Алисии гостиную.
   - Сядьте и подробно расскажите о том, что случилось в Ордаге! - сказал он, сам усаживаясь в кресло.
   Внимательно выслушав ее рассказ, он несколько минут молчал, потом поднялся с кресла.
   - Вы с мужем показали верность и мастерство. Не хотите перейти ко мне на службу? Хорошенько подумайте, я нечасто делаю такие предложения.
   - Я не готова ответить, - сказала Инна. - Сначала мне нужно поговорить с мужем. В любом случае это будет после поездки к герцогу Аликсану.
  
   Последние дни король все время пребывал в раздражении и изливал свое недовольство на окружающих.
   - Ну и что успел сделать ваш хваленный Аликсан? - спросил он у герцога, забыв ответить на приветствие. - Есть уже какие-нибудь известия?
   - Какие могут быть известия, если он сегодня только второй день в Ордаге? - ответил герцог. - Ему, наверное, вообще не до того, чтобы слать гонцов, но на этот счет должен побеспокоиться Стар. Узнаем, но не раньше чем через два дня. К войне все равно нужно готовиться. Пока ко мне приехала дочь убитого Дея, которую герцог Аликсан официально признал сестрой. Девочку привезла бывшая наемница, которой он дал дворянство. Сейчас обе гостят у меня.
   - Привезите их к нам! - велел король. - Скажем, завтра к обеду. Мне будет интересно послушать, что там произошло, а сестра пообщается с герцогиней. Сколько ей лет?
   - Ей около десяти. Леди Инну вы, конечно, не пригласите к столу?
   - О чем вы говорите, герцог? Чтобы за моим столом присутствовали всякие...
   - Тогда к обеду доставят только Лани, а ее компаньонку привезут позже.
   - Не хотите поставить ее в неловкое положение? - с проснувшимся интересом спросил король. - Что в ней такого? Вы, случайно, не влюбились, герцог?
   - Какая разница? - усмехнулся Аленар. - У меня есть планы на эту женщину и ее мужа. Ваш Анжи не появлялся?
   - Этот поганец может и дальше сидеть в своем имении! - вспыхнул король. - Я должен покрывать его выходки, а когда мне один раз потребовалась помощь, получил отказ! Жалкий трус, который не смеет вызвать своего врага на поединок и подсылает к нему убийц! Вы были правы относительно последнего случая, это точно было его рук дело. Я это замял в память о прошлой дружбе, но делаю это в последний раз. Больше не желаю видеть его при дворе!
   - Вам о нем говорили многие. Если хотите совет, я бы предложил присмотреться к герцогу Аликсану. Это был бы по-настоящему верный друг и опора трону.
   - Посмотрим, герцог. Сначала ему нужно доказать, что он этого достоин. Ладно, отставим посторонние темы и займемся тем, ради чего вы приехали. В приемной должен дожидаться генерал Молен, не сочтите за труд позвать его сюда.
   На следующий день Лани обедала с королем и его семьей. Скромная и красивая девочка с безукоризненными манерами понравилась всем без исключения. Скромной она оставалась до тех пор, пока не услышала пренебрежительного отзыва принцессы о ее новом брате. Разговор начала мать короля Ольда:
   - Все говорят о новом герцоге, а я его до сих пор даже не видела! Надо было его мне представить.
   - Там не на что смотреть, - высказалась принцесса. - Видела я его на принесении присяги. Крепкий, но очень низкий, мне такие не нравятся.
   - Он красивый и очень сильный! - вспыхнула Лани.
   - Сильный? - не поняла принцесса. - Ну и что из этого?
   - Я имела в виду, что он сильный как мужчина, - покраснев, объяснила девочка. - У него была жена графиня Лара. Маленькая, красивая и жадная на любовь. Так она затаскивала его в спальню по три-четыре раза за день!
   - А ты за ними следила? - съязвила принцесса.
   - Нет, это слуги между собой говорили, а я случайно услышала.
   - А что ты еще случайно услышала?
   - Мы в начале лета ездили всей семьей на охоту, - начала рассказывать Лани. - Граф с графиней с нами тоже были. Папа без Серга вообще никуда не ездил. После охоты заночевали в доме, который специально для этого построен. Там еще живет лесничий с дочерью. Лара, как обычно, потянула графа в выделенную им комнату, а там такие двери, что все слышно. Как она кричала! Мама выгнала меня в мою комнату, а сама тоже схватила отца и в спальню. Так что не нужно о нем плохо говорить. Рост в мужчине не главное!
   - Ты сказала о графине "была", - обратилась к Лани принцесса, - а что с ней случилось? Придворные что-то болтали, но мне это было неинтересно.
   - Ее отравили, - ответила девочка. - Его первую жену графиню Продер тоже убили.
   - Он был женат на сестре твоего Анжи? - спросила мать короля.
   - Они не успели сходить в храм, - неохотно ответил король. - Не напоминайте мне об Анжи, он больше не появится при дворе!
   - Жаль, - огорчилась принцесса. - Приятный молодой человек, и есть на что посмотреть.
   - В кровати - может быть, - зло сказал король, - а в остальном мерзавец и трус! Из-за него пришлось сделать герцогом человека, пришедшего неизвестно откуда, без роду и племени! Думаешь, это прибавит ко мне любви у остальных герцогов?
   - А когда герцог Аликсан будет в столице? - спросила принцесса брата.
   - Еще не скоро, - ответил он. - Об Аликсане можешь не думать, замуж ты за него не выйдешь!
   - А за кого мне выходить? - разозлилась сестра. - За двенадцатилетнего сына Ива? За брата Мехала ты меня не отдашь, а сын Аглаи уже женат! А у тех герцогов, с кем можно породниться, тоже нет никого подходящего! Хочешь, чтобы я осталась старой девой?
   - Угомонись! - сказала ей мать. - Тебе надо молить богов не о замужестве с Аликсаном, а о том, чтобы он удержался и отвел от нас беду. И дело даже не в войне с Мехалом, а в том, что твой брат лишился сильного союзника. Со смертью герцога Олиманта королевский дом так ослаб, что герцогу Рошти может прийти в голову мысль, что он ничем не хуже нашего Андре, и что сейчас подходящее время всем это доказать. Тогда нас просто убьют. Я-то свое пожила, вас жалко.
   Сегодня обед закончили раньше обычного. Принцесса забрала Лани к себе расспросить о ее новом брате, а король пошел в свой кабинет, куда должны были доставить бывшую наемницу. Зайдя в приемную, он увидел молодую красивую женщину, которая при его появлении поднялась с дивана.
   - Леди Инна? - спросил он ее.
   - Да, ваше величество!
   "Красивая, - подумал король, - и сильная. Интересно, какая она в постели. Жаль, что уже стара: лет двадцать пять точно будет".
   - Зайдите в кабинет. Я хочу услышать все то, что вы рассказывали герцогу Лантару.
   Через полчаса король удовлетворил свое любопытство и отпустил Инну, которая осталась ждать герцога в приемной. Там ее и нашел Аленар. На вопрос, куда подевалась Лани, Инна ответила, что она должна быть у принцессы.
   - Пойдемте за ней вместе, - сказал герцог. - Заберем и сразу уедем.
   В апартаментах принцессы оказалась лишь одна из ее служанок, которая направила их в зимний сад. Когда пришли и герцог открыл дверь, услышали, как Лани увлеченно о чем-то рассказывает принцессе:
   - Их было четверо, и Инна всех раскидала! Здоровенные мужики, все в коже и с оружием. Как они летали! Один упал на стол к соседям, прямо на тарелки, так они ему еще добавили и сбросили на пол.
   - А из-за чего они к вам прицепились? - спросила принцесса.
   - Это они не к нам прицепились, а к Инне, - смутилась девочка. - Она хоть и сильная, но стройная и красивая. Вот один и подошел. Схватил ее за руку и говорит, что у него есть деньги, а с девчонкой ничего не случится. А если она боится меня оставить, может забрать с собой. У него, мол, еще есть друзья. Ну она ему и врезала. А эти друзья сидели рядом. Ну и понеслось. А когда все четверо лежали на полу, она достала кинжал и срезала у всех с поясов кошельки. Один бросила хозяину постоялого двора, а остальные - к нам в сумку. Я потом спрашивала, все ли наемницы умеют так драться, так она сказала, что драться без оружия ее научил мой брат. Они служили у Серга, и он посчитал, что такое умение не помешает. Когда увижу брата, тоже попрошу его со мной заняться!
   - Вы не рассказывали об этом своем подвиге, - тихо сказал Аленар.
   - Было бы чем гордиться, - так же тихо ответила Инна. - Набила морды хамам. Это было уже в дороге, а вас интересовал Ордаг.
   - Извините, дамы! - громко сказал герцог, выходя из-за кадки с каким-то деревом. - Герцогиня, нам нужно возвращаться. Ваше высочество, я забираю вашу гостью.
  
   - Наконец-то, вы соизволили появиться! - сказал Сергей вошедшему Джоку Лишнею. - У меня каждый человек на счету, а служба безопасности продолжает сидеть в подполье!
   - Не было, значит, не мог прийти, - невозмутимо ответил Джок. - У вас, герцог, своя работа, а у меня своя. У Мартина в столице остались не только полторы сотни солдат, у него есть сторонники среди горожан. А кроме сторонников есть те, кто не прочь заработать, и плевать они хотели на последствия для всех остальных! Вот таких я со своими парнями и вычищал эти три дня. Думаю, что никто пока не донес графу о событиях в столице. Ну как, много собрали солдат?
   - Помимо гвардии и четырех сотен солдат гарнизона, завербовались больше трехсот бывших солдат из числа жителей, и на мою сторону перешли полсотни солдат графа.
   - Значит, всего около тысячи человек. Мало, очень мало! Когда граф пришел сюда со своим полком, у него было только пятьсот солдат, не считая малочисленной кавалерии. А сейчас у него, по моим сведениям, уже три тысячи, а будет еще больше. Мартину удалось показать силу, взяв с ходу два замка строптивых баронов, а о вас пока никто не знает. Все считают, что король молчит, а на носу вторжение войск Мехала, с которым у графа союз. Своя шкура, как известно, дороже, поэтому кое-кто из дворян даёт ему людей, деньги, и продовольствие для армии. Если ничего не предпринять, он в ближайшие дни увеличит свою армию вдвое.
   - Мы тоже удвоим свои силы. Собрано больше ста тысяч золотом, и в ближайшие города уехали вербовщики, которые приведут людей и соберут пожертвования. Направлены гонцы на запад, где пока нет людей Мартина. Так что дворяне будут знать, что король назначил герцога и поручил ему борьбу с мятежом. Я не могу рассылать больше гонцов, просто не хватает людей. А в восточном направлении соваться рискованно, потому что где-то там вся армия Мартина. Есть у меня одна идея, но для ее реализации нужен толковый человек, сам я пока не могу никуда отлучаться.
   - Что за идея?
   - Послать отряд конницы пощипать Мартина. Пойдут под прикрытием помощи кого-нибудь из окрестных дворян, поэтому, если налетят на мятежников, просто спросят, как найти герцога, и спокойно уйдут. Задача - вырваться в восточную часть провинции, опередить людей графа и объяснить обстановку дворянству, приняв помощь тех, кто останется верен короне. Если таких будет много, они смогут усилиться настолько, что не пропустят к Мартину подкрепления и продовольствие. На моей родине таких называли партизанами. Главное - избегать прямых столкновений с основными силами мятежников и не допускать их дальнейшего усиления.
   - Найду я вам такого человека и еще двух ему в помощь из тех, кто неплохо знает те места. Сколько людей они поведут?
   - Полсотни должно хватить и не вызовут подозрения.
   - А что думаете делать с Мехалом?
   - Я о нем забыл и не думаю вспоминать, пока не закончу с графом. Зачем зря портить нервы? Сначала нужно разделаться с мятежом и укрепиться в провинции.
   - А если не успеете?
   - Разверну партизанскую войну. Лесов здесь хватает, а желающие найдутся. Хоть как-то помогу королю. Что вы на меня уставились, Джок? У вас есть план лучше?
   - Нет у меня плана. Но если вы уйдете в леса, король отберет у вас титул.
   - Зато останусь жив и принесу пользу, - сказал Сергей. - Неприятно, конечно, и не из-за самого титула, а потому что его лишение посчитают позором. Я так не подумаю, подумают другие, а мне с ними жить, если уцелею.
   - Я тоже направлю на север, в приморскую часть провинции, одного человека, у которого там немало знакомств. Путь неблизкий, да еще пройдет время, пока они там раскачаются, так что с Мартином нам не помогут, а вот с Мехалом могут. Когда придет королевский полк?
   - Спросите что-нибудь полегче. Его величество просто буркнул, что даст полк, а когда он появится, меня не поставили в известность.
   - Мой вам совет: высказывайтесь в отношении короля с большим пиететом. Я на вас не донесу, но желающих это сделать будет много. И так ваши отношения с королем далеки от дружеских.
   - Спасибо за совет, постараюсь учесть. Когда появятся ваши люди? Мне нужно с ними поговорить, и потребуется время на сбор отряда.
   - Постараюсь прислать после обеда. Вы отправили гонца к королю?
   - Я не отправлял, это сделал Стар. Он на меня зол за девочку, поэтому могу представить, что в донесении. Ладно, отчитается о захвате Ордага, и мне этим не заниматься.
   - Зря вы, милорд, так говорите. Я хорошо знаю Стара. Фанатично предан королю, но честен и не будет делать гадости. Опишет все, как было.
   - Ваша светлость! - зашел в кабинет секретарь. - Вернулся отряд, посланный по деревням набирать лучников. - Привезли восемьдесят два человека. После обеда выедут снова.
   - Хорошая новость, спасибо, Рашт. Передайте им мою благодарность.
   - Собираете охотников? - сразу догадался Джок. - Хорошее дело.
   - Да, я сразу о них подумал. Кругом леса, и каждый третий крестьянин подрабатывает охотой. Зимой это у многих основное занятие. Все не бросят свои хозяйства и не уйдут к нам, но сотни три-четыре наберем. В арсенале много боевых луков и стрел, так что есть чем их вооружить. А стрелки могут сильно помочь. Тем, кого отправили в города, приказано покупать арбалеты. Лучника готовят несколько лет, да и не все способны к хорошей стрельбе, а арбалетчика можно обучить за несколько дней. Я удивился тому, что у вас совсем не знают дротиков, да и копья не додумались метать, а только наносят ими колющие удары.
   - Если копье твое основное оружие, как его метать? - удивился Джок. - Неизвестно, попадешь в кого-нибудь или нет, а оружия лишишься.
   - Если копье легкое, оно может быть не основным, а вспомогательным оружием. Метнул его во врага и берешься за меч. А дротик - это небольшое и легкое копье. Один воин может нести их штук пять, а то и больше. Чаще всего одни кидают, а другие подают следующие. Броня у вас плохая, поэтому вся надежда на щит, а они есть не у всех. А теперь представьте, что выбегают сто человек и бросает в строй врага пять сотен таких копий. В строю не спрячешься, и не получится принять на щит больше двух дротиков, потому что его будет трудно держать. И щиты у вас паршивые.
   - А у вас лучше? Откуда вы родом, милорд, если не секрет?
   - Какие от вас секреты, Джок! Все равно раскопаете. Я издалека, здесь не знают о моем королевстве, да и мы о вас не слышали, только об империи. А щиты у нас полностью из железа, а не деревянные с бляшками, как здесь. Ваш щит может защитить от меча, но вряд ли выдержит сильный удар копьем, не говоря уже о боевом топоре.
   - А у вас есть что-нибудь получше копий и топоров?
   - Есть, но это очень сложное оружие. Даже если бы я знал, как его сделать, на изготовление понадобятся годы.
   - Ваша светлость! - вторично заглянул в кабинет секретарь. - Из магистрата принесли первую партию копий вашего указа.
   - Вот это кстати! - обрадовался Сергей. - Несите все сюда, Рашт. Возьмите эти бумаги, Джок, и отдайте тем вашим людям, которые пойдут с отрядом. Пусть вешают в каждом городе, а в селах просто читают. Указ написан так, что будет понятен даже круглому дураку. В нем перечислены все преступления графа, включая обращение за помощью к врагам королевства, и указано, что король не признает его право на герцогский трон и приговаривает к смерти, а я, как сюзерен дворян провинции, лишаю титула графа и права на управление графством. Он сам и все те, кто его поддерживают, объявляются мятежниками и будут караться смертью. Все роды, которые послали в помощь Мартину хоть одного человека, будут лишаться своих имений. Им дается возможность избегнуть наказания, если до конца месяца покинут мятежника.
   - Значит, у них еще пятнадцать дней, - прикинул Джок. - Могут не успеть.
   - Срок даю с запасом. С Мартином столкнемся раньше. Если хоть часть его людей разбежится, уже будет легче.
   После обеда к нему пришли трое людей Джока.
   - Барон Витор Дельнер, - представился здоровенный вояка, весь обшитый железом, - а это мои помощники.
   - У вас нет имения? - спросил Сергей.
   - Младший сын, - ответил барон.
   - Если выполните все, что от вас требуется, получите баронство, - пообещал Сергей. - Наверняка указу последуют не все, поэтому после мятежа немало имений поменяют своих владельцев. Вам уже говорили о ваших задачах?
   - В самых общих чертах, ваша светлость.
   - Тогда слушайте. Прежде всего, вы должны понимать, что боритесь не с благородным противником, а с подлыми мятежниками. Если мятеж удастся, на нашу землю придут сотхемцы и все умоемся кровью. А если короля предаст еще кто-нибудь из герцогов, погибнет все королевство! Читали мой указ? Тогда должны все понимать. Слушайте, как обычно воюют партизаны. У них намного меньше сил, чем у противников, поэтому обычная тактика - это засады и неожиданные налеты. Налетел, ударил больней и быстро ушел, пока враг не опомнился. Делайте засады на дорогах. Подрубите деревья, чтобы их можно было легко свалить, и перекрывайте дорогу спереди и сзади. Старайтесь меньше драться врукопашную и больше пользоваться арбалетами, они будут у каждого. Прицельный залп из полусотни арбалетов сразу же выкосит небольшой отряд. Ваша задача - перехватывать людей Мартина, которых он посылает договариваться о помощи, и захватывать тех, кто эту помощь везет. Чтобы действовать эффективно вам будет нужна база.
   - А зачем, ваша светлость? - не понял барон. - Сейчас же лето.
   - А куда вы собираетесь девать пленных? Или думаете вырезать всех подчистую? Это не садхемцы, барон, а наши люди, которые по глупости или обманом втянуты в мятеж. Настоящих врагов среди них немного. Мятеж закончится, и нам еще придется драться с Мехалом. И большинство из тех, кого вы возьмете в плен, тоже будут с ним драться плечом к плечу с вами. Поэтому надо договориться с кем-нибудь из дворян на востоке, что вы будете приводить им пленных и свозить захваченные у мятежников оружие и продовольствие. А за охрану всего этого я с ними позже щедро рассчитаюсь. Старайтесь увеличить свой отряд, а если он станет больше сотни мечей, поделите его на два. Небольшими отрядами легче действовать и проще уйти. А если надумаете что-то серьезное, на время можно и объединиться. Расклеивайте в городах мой указ и, если будут добровольцы, смотрите сами, кого можно брать. Я дам деньги на первое время, а дальше вы уже сами. Партизаны всегда живут за счет врага и помощи дружественного населения. Не вздумайте только грабить крестьян! За все нужно платить и объяснять, кто вы и за что боритесь. Если захотят присоединиться, не отказывайте. Оружия для этого у вас будет достаточно. Если при проходе тех мест, где сейчас стоит воинство Мартина, нарветесь на крупный отряд, скажите, что идете на помощь новому герцогу. Это даже не будет ложью. Попросите проводника к Мартину, и у вас будет первый пленный. Все поняли? Вам, главное, не подставиться сразу, потом появится опыт и будет легче.
   Они ушли, а к Сергею уже сидел в приемной следующий посетитель.
   - Приветствую уважаемого главу магистрата! - первым поздоровался герцог. - Присаживайтесь, Вилем, нам есть что обсудить. Сначала расскажите о том, как идут дела с изготовлением дротиков.
   - Раздали мы на них заказы, ваша светлость, - ответил глава. - И древки делают, и наконечники куют. Только уж больно много вы их заказали. Все будут делать самое малое пять дней.
   - Будем надеяться, что Мартин даст нам это время. Стражу набираете?
   - Делаем все, как мы с вами договаривались. Набираем еще сто стражников и сто солдат для городского гарнизона. И все это за счет города. Еще купцы набирают дружину, но только для охраны своего квартала.
   - Очень она им поможет, если враг войдет в город, - недовольно сказал Сергей, - а у нас перехватывают знающих бой людей. Поговорили бы вы с ними. Место их дружины не у заборов торговых домов, а в моем войске. Мы или все победим, и тогда им ничего не будет угрожать, или падем, и весь город будет разграблен. Их дружину тогда никто не заметит.
   - Я поговорю, - согласился глава. - От нас нужно что-то еще?
   - Можно еще поискать среди горожан тех, кто хорошо стреляет из лука, чтобы временно вступили в армию. Нам сейчас главное - задавить мятеж, а лучники наша ударная сила. Неплохо бы еще наделать стрел. В арсенале их немало, но запас не помешает. Только наконечники делать не надо, их у нас много.
   - А можно освободить столицу от налогов? - спросил глава. - Хотя бы на два-три года, ваша светлость? Мы все-таки больше других делаем для вашей победы!
   - Я это ценю! Только давайте не будем, уважаемый Вилем, говорить об этом раньше времени. Обещаю, что мы еще вернемся к этому разговору после победы.
   После главы к нему подошел Фар.
   - Не скажете, капитан, почему у вас так мало кавалерии? - спросил его Сергей.
   - Я над этим не задумывался, - отозвался гвардеец. - Может, потому, что большие войны случаются очень редко?
   - Не уловил смысл, - признался Сергей. - Объясните.
   - Конницу выгодно использовать, когда ее много. Те, кто идет впереди, почти всегда гибнут, но все-таки сминают строй пехоты, а идущие за ними довершают разгром. Небольшие отряды конницы очень уязвимы. Кони ничем не защищены, да и на всадниках немного железа. А пехоту с собой не потаскаешь, конница от нее всегда отрывается. Поставьте колья или копья в два ряда и всадники на них не полезут. А если пехоту еще прикрывают стрелки... Поэтому конных используют для связи и для добивания уже бегущего противника. Самое время выпускать кавалерию, когда враг в панике бежит. Скачи себе и руби спины. А содержать всадника намного дороже, чем пехотинца. Да и народ охотнее идет в пехоту. Хоть и топать своими ногами, но больше шансов остаться в живых.
   - Наверное, все дело в том, что у вас плохие доспехи, - сделал вывод Сергей. - У нас не только всего всадника защищало железо, коней тоже прикрывали, а всадники использовали длинные копья, которые помогали нанести первый удар. А у вас я видел копья только у пехотинцев.
   - Есть у всадников копья, - сказал Фар, - только не у всех и короткие. Они больше напоминают ваши дротики, только толщиной с нормальное копье. Многие в битве орудуют мечом и копьем одновременно. Очень эффективный стиль боя, только ему долго учиться. А длинное... Если на скаку за что-нибудь зацепишься, мигом вылетишь из седла. И если в строй ударить на разогнавшейся лошади, будет то же самое.
   - У нас вроде не вылетали. Ну ладно, нет кавалерии - нам же лучше. Хотя... если наши солдаты побегут, Мартин бросит на них своих всадников?
   - Почти наверняка. Только бегство должно быть убедительным.
   - Учтем. Нужно выспаться, пока есть возможность. У вас, капитан, заморенный вид и красные глаза. Бросайте все и сегодня пораньше ложитесь спать. И я тоже лягу. Мы с вами много всего сделали за последние дни, так что можем себе это позволить.
   - Да, - сказал Фар, - пойду отдохну. Если все, что мы начали, успеем доделать, нас не сковырнут. Эх, дал бы нам Мартин еще хотя бы пять дней!
   - Должен дать больше, - сказал Сергей. - Лишь бы к нему не сбежала какая-нибудь сволочь, да от него не было проверяльщиков.
  
  
   Глава 15
  
  
   - Прибыл гонец от Стара, - довольно сказал король Аленару. - Вашему Аликсану удалось захватить дворец и город. Сейчас он пытается собрать больше сил для борьбы с графом. Впрочем, он своим указом лишил Мартина графства.
   - Аликсан уже больше ваш, чем мой. Вы отправили ему полк?
   - Пока еще нет. Дня через два отправлю. Представляете, он отменил мой приказ! Я приказал Стару казнить всю семью Мартина, а он запретил трогать его дочь! Правда, Стар пишет, что она тяжело переживала все случившиеся, но все равно я возмущен!
   - Вы поставили герцога в известность о своем приказе? Нет? Тогда какие к нему могут быть претензии? Вы, ваше величество, обошлись с ним как с мальчишкой, поставив перед фактом, да еще через людей, которых формально ему подчинили. И потом такие вещи лучше решать на месте. Я бы доверился его чутью.
   - Если верить Стару, вы, герцог, являетесь истинным виновником мятежа. Он пишет, что Мартин не собирался захватывать власть, и все, что случилось до того, как вы отправили людей за его головой, произошло благодаря его жене, которая действовала сама через своих людей. А вы просто не оставили ему выхода. И семью герцога вырезали люди графини, она получила за это от мужа по физиономии.
   - Да, ошиблись, - признал Аленар. - Только по большому счету в случившимся все равно виноват Мартин, а не мы с вами. Мы только ускорили развязку. Рано или поздно графиня сделала бы свое дело. В таких случаях надо не бить морду, а рубить голову. А если на это нет сил, он и дальше шел бы на поводу у жены.
   - Ваш брат захватил столицу, - сообщил Аленар Лани за обедом. - Семья графа казнена по приказу короля, теперь дело за самим графом.
   - Мне из всей его семьи жалко одну Беллу, - сказала девочка. - Мы с ней дружили, и я ни за что не поверю тому, что она была рада смерти моих родителей и брата.
   - А ее не казнили. Вмешался ваш брат и отменил приказ короля. Вы правы, она очень переживала случившееся. Так что двоюродная сестра у вас есть.
   С семьей герцога обедала одна Лани, поэтому девочка прибежала в выделенные им комнаты поделиться радостным известием.
   - Не надо так носиться, - сказала Инна, которая наедине не придерживалась со своей подопечной этикета. - Запутаешься в платье и расквасишь нос.
   - Послушай, что я тебе расскажу! - выпалила Лани и пересказала все, что услышала от герцога. - Может, уже можно вернуться? Сюда приехали, как-нибудь доберемся обратно.
   - У меня приказ ждать, - покачала головой Инна. - Думаешь, я не хочу увидеть мужа? И твоему брату сейчас не до тебя. Идет война, и он должен заниматься делами, а не переживать из-за сестры. Поедем, когда он разрешит.
   - Слушай, Инна, что я придумала! У меня здесь столько свободного времени! Весь день маюсь одна. Вот я и подумала насчет борьбы. Зачем ждать, когда я приеду к брату, если он уже научил тебя? Давай теперь ты научишь меня?
   - Он не всему меня научил.
   - Мне пока хватит того, что ты знаешь. Ну давай, что тебе стоит?
   - Мне это ничего не стоит, стоить будет тебе. Будешь уставать, и начнут болеть мышцы. Боем занимаются только тогда, когда это действительно нужно человеку, иначе будет пустая трата времени и сил.
   - А то я трачу это время с толком! Я хочу и буду заниматься! Я упорная, ты же знаешь. Хочу, как и ты, бить морды всяким хамам! Не всегда же ты будешь рядом.
   - А как на это посмотрят другие?
   - Брат не запретит, а это главное. Остальные промолчат, и мне по фиг, что они подумают! Герцогиня я или нет? Моя бабка занималась с мечом, ну и что? Ну покрутил дед пальцем у виска, но не запретил же!
   - Что за словечки? Откуда этот "по фиг" и что он значит?
   - Это Серг иногда так говорит. А значение может быть разное. Оно мне поэтому и нравится.
   - Действительно, полезное слово, - улыбнулась Инна. - Кажется, я слышала его несколько раз от герцога. Ладно, если хочешь, займемся борьбой. Не знаю, как будет насчет битья морд, но сильнее станешь, а это уже хорошо. Только для тренировок нужно пошить специальный костюм со штанами, как у мальчишек.
   - Ну и пошьем! Что у нас нет денег? На платьях сколько сэкономили. Скажи сегодня Перу, пусть пошлет слугу за мастером.
   - Хорошо, скажу.
   - А чему ты меня будешь учить?
   - Начнем со стоек, потом ты научишься их менять и вообще правильно двигаться. Научу, как падать, чтобы не ломать кости. Попутно будешь делать упражнения на растяжки и увеличение силы. Сейчас у тебя совсем нет мышц. Потом уже начнем разучивать упражнения.
   Вечером их навестил Аленар.
   - Был еще один гонец, - сказал он Инне. - Ваш муж просил передать, что с ним все в порядке. Да, хотел спросить, зачем вам мальчишеский костюм?
   - Чтобы я могла научиться бить морды! - объяснила Лани.
   - Миледи выразила желание заниматься борьбой, - засмеялась Инна, глядя на удивленное лицо Аленара. - Я не возражаю, вреда от этого не будет.
   - А польза? - спросил герцог. - Она действительно сможет сопротивляться взрослым?
   - Только через три-четыре года. Но если будет упорно тренироваться, окрепнет и станет значительно сильнее. Эта борьба позволяет хорошо тренированному ребенку какое-то время защитить себя от взрослого, который привык полагаться только на силу оружия. Побарахтается и выиграет время. Иногда этого достаточно, чтобы спастись. Вот только не знаю, где этим заниматься. Здесь есть ковры, но мало места.
   - Сейчас пустует фехтовальный зал, - сказал Аленар. - Я прикажу, чтобы постелили пару ковров. Там вам никто не будет мешать.
  
   - Уже прошло пять дней. Как вы думаете, Джок, наш отряд добрался до места? - спросил Сергей Лишнея. - По времени вроде должны, если Мартин не ушел на восток дальше, чем мы рассчитывали.
   - Не уйдет он далеко, милорд, оставив семью с такой слабой охраной, - хмуро ответил Джок. - Жаль, что убили офицера, который отвечал за связь, и теперь мы не знаем, должен ли он был посылать гонцов Мартину и как часто. Я думаю, что должен. А раз не посылает, значит, скоро у нас объявиться кто-нибудь с проверкой от самого графа. Я велел усилить разъезды. Этих проверяльщиков непременно нужно захватить или хотя бы перебить. Тогда выиграем еще несколько дней.
   - Было бы хорошо, - согласился Сергей. - И дворянское ополчение постоянно подходит, и наши отряды привозят лучников. Их уже больше трехсот. Если так пойдет и дальше, скоро выгребем из арсенала все луки, и тем, кто придет позже, придется воевать с охотничьими. Стараниями магистрата получаем много стрел, и дротики уже готовы, люди с ними тренируются. Я всех гвардейцев распределил по разным отрядам, чтобы обеспечить хоть какое-то управление. Собрали три тысячи вооруженных людей, но толпа - это еще не армия. Хорошо, что каждый второй служил в армии или дружине, иначе я повесился бы от безысходности. А остальных сейчас гоняют.
   - Сколько у нас людей ушло за помощью?
   - Пятнадцать групп, не считая тех, кого вы направили на север. Это около трехсот человек. Дня за три все должны собраться, и больше уже никого посылать не стану. Ближние все оповещены, а посылать к дальним нет смысла: все равно они не успеют добраться. Нам бы превратить в подобие войска тех, кого уже собрали.
   - Золото еще есть?
   - Золото привезли из городов, куда ездили с вербовкой, да и столичное мы израсходовали только наполовину. А почему вы спрашиваете?
   - Его нужно перед сражением вывезти из города и хорошо спрятать. Если проиграем, оно не должно попасть в руки Мартину.
   - Ваша светлость! - заглянул в кабинет секретарь. - В приемной солдаты, которые привезли пленного.
   - Какого пленного? - удивился Сергей. - Скажи, пусть заходят.
   - Милорд! - обратился к нему вошедший первым офицер. - Я командовал разъездом на восточном тракте. Три свечи назад мы увидели всадников, которые ехали в сторону города. По нашивкам это солдаты Мартина. Они отказались сдать оружие и ехать под конвоем, и мы были вынуждены применить силу. Трое из них убиты, а восемь человек захвачены в плен. Сюда доставили офицера.
   - Спасибо за отлично проделанную работу! - поблагодарил Сергей. - Давайте его сюда.
   Двое солдат ввели офицера со связанными руками и большим синяком под левым глазом.
   - Я так и знал, что это ваша работа! - увидев Джока, с яростью сказал пленный. - Так действуют только разбойники! Извольте поступать, как это положено с пленным и дворянином!
   - Как вы думаете, ваша светлость, - лениво сказал Джок, не глядя на офицера. - Нам его сразу повесить, или сначала допросить?
   - А для чего нам тратить время, которого и так немного, - поддержал его игру Сергей. - Моим указам они все объявлены бунтовщиками, поэтому отдадим его палачу, а уж он пусть сам выбирает, вешать его или будет проще отрубить голову.
   - Как это вешать? - побледнел пленный. - Благородного дворянина?!
   - За шею, - любезно объяснил Сергей, - и не благородного дворянина, а подлого мятежника, человека, который предал своего герцога, своего короля и свой народ. Но, может, пойдем навстречу молодому человеку и отрубим ему голову? Все равно виселиц на всех не хватит.
   - Вы это серьезно? - все еще не мог поверить офицер. - Герцог будет...
   - Послушайте, милейший, - холодно сказал Сергей. - Вы что, идиот? Неужели вы думали, что будете верой и правдой служить человеку, пошедшему против воли короля и позвавшему врага на родную землю, и к вам будут продолжать относиться по-благородному? Тот, кого вы зовете герцогом, не только не герцог, он уже даже не граф, а все, кто не покинет его до конца месяца, будут повешены, а их семьи выгнаны из имений. Все еще не понятно? Я новый герцог, назначенный королем вместо подло убитого вами Олиманта.
   - Ваша светлость! - на лице пленного офицера не было ни кровинки. - Кто же знал?!
   - Я могу допустить, что вы не видели моего указа, - сказал ему Сергей. - Могу даже допустить ваше незнание того, что Мартин обратился за помощью к Мехалу. Но голова у вас на плечах пока еще есть! Вы могли ею подумать? Герцогство - это не баронство и даже не графство! Это там можно прирезать родного брата, занять его место и никто не скажет ни слова против. А герцога утверждает король, и правит он волей короля! И поднимая на него руку, вы тем самым нарушили королевскую волю. Ну и кто после этого утвердил бы вашего Мартина?
   - Я связан присягой...
   - Присяга, данная тому, кто сам нарушил присягу и законы королевства, не имеет силы. Отвечайте, кто и зачем отправил вас в Ордаг?
   - Герцог... граф... простите, Мартин. Меня направил Мартин выяснить, почему уже три дня нет посыльных.
   - Где вы с ним расстались?
   - Лагерь стоял возле Лардуи.
   - Небольшой городок на востоке, - ответил Джок на вопросительный взгляд Сергея. - Отсюда до него три дня пути.
   - Сколько вас? - продолжил допрос Сергей.
   - Около пяти тысяч, ваша светлость! В последнее время почему-то перестали подходить подкрепления. Мало того, пропало несколько отрядов фуражиров. Да и города не поставили обещанного, поэтому герцог... простите, Мартин хотел сменить лагерь.
   - Два дня посидите под замком, - сказал пленному Сергей. - Потом вам дадут коня и стопку моих указов. Вашей задачей будет найти лагерь Мартина, раздать указы офицерам и грамотным солдатам и исчезнуть, прежде чем Мартин отдаст приказ вас повесить. Если все выполните, с вас снимем обвинения, а ваша семья сохранит свое имение. И своим товарищам поможете избегнуть виселицы. Возражения есть? Уведите.
   - Значит, у нас еще восемь дней, - сказал Джок, когда они остались вдвоем.
   - Я бы считал шесть. У Мартина могут сдать нервы. Даже дураку ясно, что здесь что-то произошло, если до сих пор никого не прислали. Я вообще не понимаю, почему он их здесь оставил.
   - А что ему еще оставалось делать? - пожал плечами Джок. - Объявить себя герцогом и исчезнуть из столицы со всей семьей? Да и уходил он не на прогулку, а в бой всего с пятью сотнями солдат. С его точки зрения, было безопасней оставить их под охраной полутора сотен солдат в мирном городе. Если бы не вы, ничего бы с ними не случилось. Король до сих пор не прислал бы войск. Нет даже обещанного вам полка. Вам повезло с подземным ходом и гвардией, у другого так гладко не вышло бы.
  
   - Поднимайте армию, Жерар, - мрачно сказал герцог. - Уже восьмой день, как мы отправили Роба в столицу, и до сих пор от него нет известий. Я сделал глупость, оставив там семью, и теперь должен спешить в надежде, что можно хоть что-то исправить.
   - Ваша светлость, армия не готова! Если не считать ваших солдат, людей графа Ротхама и дружин нескольких баронов, это пока сборище вооруженных людей, которыми от нас откупились! Нужно проводить тренировки на слаженность, а многие из них до сих пор путают правую ногу с левой! И как быть с наемниками? Мы заплатили аванс, и они должны вот-вот подойти! Это полторы сотни первоклассных воинов!
   - Я все понимаю, но не могу больше ждать! Раскройте глаза, Жерар! Нас переиграли, и не будет никаких наемников. Король каким-то образом заслал сюда своих людей. Отказ выполнять обещанное, пропавшие фуражиры и не пришедшие наемники - это звенья одной цепи. Еще немного, и, чтобы прокормить армию, придется разграбить все окрестные деревни. Уже второй день в армию не пришел ни один человек! Мало того, из нее уже начали бежать! Поднимаем армию и идем к столице. И вышлите сильное охранение, чтобы не влететь в засаду.
   - Милорд! - сказал вошедший в шатер герцога барон Лораш. - Я нашел у своих людей вот это. Почитайте, это о вас.
   - Мне незачем больше спешить, - помертвевшим голосом сказал Мартин, прочитав бумагу. - Король казнил мою семью. Ладно, Глая заслужила свою судьбу, но в чем виноваты дети?
   - Вам не говорили, милорд, - нерешительно сказал Жерар, - но ваш сын по наущению матери рубил мечом тело своей тетки.
   - Стерва! - выругал покойницу Мартин. - Как же ослепляет любовь! Но теперь у меня нет обратного пути. А вы можете уйти, по указу у вас еще есть время.
   - Я с вами до конца! - сказал Жерар. - Мой сюзерен не король, а вы.
   Барон поклонился и, не сказав ни слова, вышел из шатра.
   В армии, которая через два часа свернула лагерь и вышла на тракт, не досчитались шестисот человек.
   - Подонки! - ругался едущий рядом с герцогом Жерар.
   - Ничего, барон! - сказал ему Мартин. - Пусть лучше они сбегут сейчас, чем побегут на поле боя. Там от их бегства было бы гораздо больше вреда. Нас все равно будет больше, и в армии много настоящих солдат. Король не даст новому герцогу армию, а что смогут крестьяне и горожане? У них даже городской гарнизон ни разу не участвовал в битвах.
  
   - Садитесь, барон, и рассказывайте. Вы их видели?
   Второй сын барона Дарга, пришедший в армию герцога пять дней назад и посланный с небольшим отрядом следить за трактом, упал в предложенное Сергеем кресло.
   - Не верите, ваша светлость, ноги не держат! Проклятый жеребец сломал ногу о валежину, и мне пришлось полдня бежать по редколесью на своих двоих! Хорошо, что, когда выбежал на тракт, столкнулся с нашим разъездом.
   - Едут?
   - И едут, и идут. Их там тысяч пять. Сами понимаете, что я не мог их считать. Если учесть, сколько я бежал... - он задумался, потом закончил: - Свечей через семь-восемь будут у ворот. Я уже сказал Фару, так он побежал поднимать людей. Хотя зачем их тревожить так рано? Колья вкопаны, рвы прорыты, а чтобы завести бойцов на позиции, не нужно много времени.
   Сотни лет жители столицы сводили леса вокруг города, и теперь до ближайшего нужно было добираться полдня. Двенадцать дней жители окрестных деревень рубили и возили к городу жерди, которые горожане заостряли и вкапывали в землю, закрепляя булыжниками. Стена в Ордаге была построена полторы сотни лет назад, а город за это время увеличился в два раза. Поэтому, чтобы не допустить в него врага, на протяжении трех километров были установлены пятнадцать тысяч кольев.
   - Надеюсь, что они все-таки не решатся на обход, а будут атаковать в лоб прямо с марша, - сказал Сергей Фару. - Хоть мы предусмотрели и такой вариант.
   - Не настолько у них большое преимущества в людях, чтобы так подставляться, - отозвался капитан. - И ждать они не станут. Бросят на наши колья самых никчемных, а потом уже пойдут воины Мартина. Он не верит в то, что король пришлет солдат, и не считает горожан бойцами. В общем-то, он прав: обещанного полка до сих пор нет, а горожане уже лет сто не воевали. О наших стрелках Мартин не знает, а с дороги их не видно из-за кольев и траншеи. Четыре сотни луков и две сотни арбалетов - это страшная сила. Я не слышал, чтобы в одном месте собирали столько стрелков. Они выкосят тех, кто пойдет первым, да и воинам Мартина придется несладко. А пока они разберутся с кольями, стрелки отойдут под защиту пехоты. Если к тому времени останутся стрелы, еще и оттуда ударят. Может, ваши дротики и не понадобятся.
   - Костры подготовили?
   - И костры, и резервные отряды. Как обсуждали, так все и сделали. Но вы не беспокойтесь, милорд, не поведут они армию через дворы, а если поведут, то им же будет хуже.
  
   Пока вдоль тракта тянулся лес, люди продолжали потихоньку разбегаться, когда он исчез, все сбились в плотную колонну, и побегов больше не было.
   - Сколько у нас баронских сыновей? - спросил герцог Жерара.
   - Примерно восемь десятков, милорд, - ответил барон. - Но среди них много мальчишек. Хотите их использовать?
   - Хочу поручить им весь сброд и отправить первыми. Там почти все вторые и третьи сыновья. Пообещаю выжившим имения и назначу старшими. Может, они и сами погонят горожан.
   - За нами следят! - сказал Жерар, показав рукой на столб пыли в двух сотнях метров от головы колонны. - Послать всадников?
   - Пусть следят, незачем зря рисковать нашими людьми, а то еще попадут в засаду. Лучше сейчас поговори с молодыми баронами. Они должны ехать где-то в середине колонны.
   На несколько деревень и постоялый двор не отвлекались, поэтому еще до обеденного времени увидели вдали городские стены и понастроенные перед ними дома. Когда подошли ближе, стало видно, что по обе стороны от дороги, вдоль городской черты уходят длинные полосы вбитых в несколько рядов кольев.
   - Сумасшедшая работа! - высказался Жерар. - Непонятно только, на что они рассчитывали. Будет не таким уж сложным делом прорвать оборону, разбросав эти колья.
   - Не скажите, барон, - вмешался в разговор ехавший вместе с ними граф Ротхам. - Если вкопали хорошо, да еще укрепили, замучаетесь вы их выдергивать. Рубить дерево мечом не слишком удобно, а если у них есть лучники...
   - Не вижу стрелков, - сказал герцог. - Одна пехота, вооруженная копьями, да и ее отвели назад, наверное, из-за наших стрелков. Когда начнем выдергивать колья, они и ударят. Только там какие-то несерьезные копья. Одно слово - горожане. Но обходить эту преграду не будем. Давайте перестроим походный строй в атакующую колонну и начнем.
   Строились больше часа. Немногочисленную кавалерию, для которой не было работы, отвели назад, чтобы не мешала, а вперед вывели всех, кем не жалко было пожертвовать. Молодые бароны, большинству из которых было лет по пятнадцать-семнадцать, гордые оказанным доверием, заняли места во главе порученных им отрядов. Перед битвой вдоль строя проехался сам герцог, который призвал всех, кто ему верен, опрокинуть подлых горожан, восставших против своего господина, и обещал на сегодняшний день отдать столицу в их руки. Переждав дружный рев, он взмахом меча подал сигнал к началу битвы. Вооруженная толпа с воплями, потрясая оружием, побежала следом за баронами, подняв такую пыль, что рассмотреть что-либо стало трудно. Внезапно возник многоголосый вопль ярости и боли, который постепенно ослабевал, поскольку с болтом или стрелой в груди долго не покричишь. Шесть сотен стрелков - это очень много. Сто шагов до кольев не пробежал ни один из бойцов Мартина.
   - Такого я не ожидал, - растерянно сказал Жерар, глядя на узкую полосу земли, заваленную двумя тысячами тел.
   - Разбивайте обозные телеги! - приказал герцог. - Сколотим щиты. Они не защитят от болтов, но луки будут уже не страшны. Лучников там больше, а арбалетчики не успеют выстрелить больше двух раз. Выводите вперед тех, у кого лучшие доспехи и есть щиты, остальные пойдут следом.
   - Где они только набрали столько стрелков! - сказал бледный граф Ротхам. - От наших щитов будет мало пользы! Голову и грудь прикроешь и получишь стрелу в живот. Тут нужны щиты в полный рост. И надо подвести ближе своих арбалетчиков.
   Два часа разбивали телеги, сколачивали щиты и просто скручивали доски веревками.
   - Быстрее! - торопил воинов Жерар. - Скоро начнет смеркаться, а до темноты мы должны быть в городе, иначе я не дам за наши жизни и серебряной монеты. До леса далеко и негде укрыться, а кавалерии у них наверняка больше, чем у нас!
   Перед повторной атакой вперед побежала сотня арбалетчиков герцога.
   - Да помогут нам боги! - сказал Мартин, доставая меч. - Отступать некуда, поэтому вперед!
   Две тысячи бойцов, лучше защищенные от стрел, чем атаковавшие первыми, рванулись вперед, прикрываясь щитами и связками досок. Толку от арбалетчиков прикрытия было немного. Как известно, стрелять из амбразуры намного легче, чем попасть в прячущегося за ней стрелка. Так и тем, кто стрелял из траншеи сквозь ряды кольев, было удобнее выбивать арбалетчиков Мартина, чем тем попасть в кого-нибудь из защитников. Воины Сергея тоже понесли потери и отвлеклись на вражеских стрелков, но все же быстро их перебили. Покинув траншею, они отступили к рядам своей пехоты и стали оттуда расстреливать тех, кто пытался выдернуть колья или протиснуться между ними. Дистанция стрельбы была небольшая, и доспехи слабо защищали даже от стрел, а от болтов не помогали и щиты. Поэтому, прежде чем в нескольких местах удалось избавиться от кольев, половина нападавших лежала на земле ранеными или убитыми. Стрелки ушли в тыл расступившейся пехоте, а в набегавших на нее бойцов Мартина полетели сотни дротиков. От этого оружия, которое солдаты метали почти в упор, не помогало вообще ничего. Редко какой из дротиков так ударял в доспехи, что не пробивал их, а падал на землю. Тех немногих, кто не упал сраженным или не повернул обратно, встретили уже обычными копьями. Зазвенел брошенный на землю меч, за ним другой, третий... Бойцы бросали оружие и становились на колени. Из предводителей мятежа в живых остался только сам Мартин, который из-за великолепных доспехов получил только несколько ушибов и царапин. К бывшему графу подошли Сергей с Джоком.
   - И как у меня не получилось тебя повесить! - сказал Мартин, со злостью глядя на Джока. - Наверняка ты причастен к гибели моей семьи! А ты новый герцог? Не надейся, я не отдам тебе меч! Вы победили только моих людей, а не меня! Хочешь его взять? Тогда достань свой и дерись!
   - Зря обижаешь Джока, - спокойно сказал Сергей. - Мы непричастны к гибели твоих близких. Их убили люди короля по его приказу. Я заступился только за твою дочь, остальные не заслужили жизнь.
   - Так Белла жива? - спросил Мартин, опуская меч.
   - И она, и Лани - подтвердил Сергей. - Я сделаю все, чтобы девочки выросли, и обеспечу их приданым. И как только в вашей семье мог появиться такой ребенок!
   - Я не стану с тобой драться! - сказал Мартин, делая шаг к Сергею. - Прошу, просто убей! Смерть от меча - это не постыдная казнь на плахе!
   - С ума сошел? - спросил парень, делая шаг назад. - Как я смогу растить девочку, если убью ее отца?
   - Тогда я сам, - Мартин перехватил свой меч за лезвие и вонзил его в единственное неприкрытое доспехами место - горло.
   - Так! - Сергей отвернулся от еще содрогавшегося в конвульсиях тела несостоявшегося герцога к стоявшему на прежнем месте строю пехоты. - Всем стрелкам немедленно отдыхать и лечить раны. Пехота у нас сегодня работала мало, поэтому сейчас отложите свои копья и соберите оружие и неповрежденные доспехи, а потом горожане займутся телами. До ночи еще далеко. Пленных нужно отконвоировать к казармам гарнизона, а если кто-то из них ранен, оказать помощь. Фар, выводи нашу конницу и попробуйте догнать всадников Мартина. Постарайтесь не вступать в бой, а договориться о сдаче. Скажите, что мы не будем их вешать, искупят свою вину в борьбе с сотхемцами. Тело Мартина доставьте в город, похороним его вместе с семьей. Погибших дворян пока не хоронить. Завтра устроим опознание тел. Я не просто так писал в указе, что буду лишать имений. Отнеслись с пренебрежением? Вот пусть теперь страдают семьи. В следующий раз к моим указам отнесутся серьезней.
   У входа во дворец его первой встретила Белла. Сергей обнял ее за плечи и завел внутрь.
   - Твой отец умер, - сказал он, поглаживая волосы тихо плачущей девочке. - Мы разбили войско Мартина, но он сам не пострадал. Он знал, что обречен, и хотел вызвать меня на поединок, но отказался драться, когда узнал, что от моей жизни зависит твое будущее. Он убил себя сам.
   - Ты ведь знал, что все так и будет? - спросила она, отстраняясь. - Знал с самого начала, когда решил сохранить мне жизнь!
   - Не могла придумать большей глупости? - сказал Сергей. - Как я мог это знать? Твоего отца могли сто раз убить, да и не собирался я с ним драться. Я герцог, а он никто. Мне достаточно было махнуть рукой, и его скрутили бы или порубили на куски. Он пошел на поводу у твоей матери и в результате не только погиб сам, но и погубил тысячи людей. И это только пока, еще неизвестно, сколько их погибнет в войне с Мехалом.
   - Извини, - сказала она. - Я дура! - И убежала в свою комнату.
   Сергея после бойни воротило от мяса, поэтому на ужин он только выпил молоко и велел секретарю найти Коннера.
   - Рон, - сказал он вошедшему шевалье, - возьмете двух гвардейцев и поедете в столицу королевства к герцогу Лантару. Нужно забрать наших женщин. Если начнется большая война и пойдут разборки с герцогами, неизвестно, где будет безопасней, там или у нас, так что пусть лучше будут с нами. Заодно расскажете ему все в подробностях и попросите поискать затерявшийся полк. Спросите у Стара, не собирается ли он возвращаться, а то может составить вам компанию. И постарайтесь узнать, какие сейчас отношения короля с молодым графом Продером и где находится граф. К вам будет еще одно дело. Нужно зайти в квартал лучников и заказать для меня арбалеты на десять тысяч золотых и побольше болтов. Пусть договорятся с кем-нибудь из купцов о доставке товара. Возьмите вексель торгового дома семьи Сордов на пять тысяч. Позже я оплачу и вторую часть заказа. Если вам предложат поменять службу, решайте сами. Я при любом решении на вас не обижусь. Только сначала доставьте мне сестру.
  
  
   Глава 16
  
  
   - У тебя слишком напряжены мышцы ног, - заметила Инна. - Так нельзя. Стойки должны быть естественными и выполнятся без напряжения. Смотри, как надо!
   Она быстро показала Лани правильное выполнение.
   - Чем это вы занимаетесь, леди? - задал вопрос молодой парень, с веселым удивлением смотревший на одетых в мужскую одежду женщин.
   - Я учусь бить морды всяким нахалам! - ответила Лани, в свою очередь разглядывая мужчину, которого она прежде не видела в доме герцога.
   - Надеюсь, что я не попаду в их число, - сказал он девочке и обратился к Инне: - Вы ведь леди Коннер? А я племянник хозяина граф Радек.
   - Герцог обещал, что нам здесь не будут мешать, - сказала Инна, - а вы мешаете, граф. Вам от меня что-нибудь нужно?
   - От вас - ничего. Просто услышал от дяди, что благородные девушки занимаются борьбой, и стало любопытно. Он еще вас расхвалил, вот я и захотел посмотреть.
   - Покажи на нем несколько приемов! - загорелась Лани. - У тебя это так красиво получается! И граф после этого не будет приставать.
   - А что, действительно, - развеселился Радек. - Можете что-нибудь показать?
   - Так хочется, чтобы вас повозили носом по ковру? - неприязненно спросила Инна. - Отстегните меч и снимайте сапоги. Ноги не воняют?
   - Вы прелесть! - расхохотался Радек, снимая пояс с мечом. - Теперь я понимаю дядю. А ноги я мыл несколько дней назад. Правда, для чувствительных женских носиков...
   Он стянул сапоги, сунул в них портянки и босиком вышел на ковер.
   - И что мне делать дальше?
   - Попробуйте повалить меня на ковер, - сказала Инна. - Хватать можете за что угодно, не обижусь.
   - Обычно женщины не обижаются, когда я их хватаю, - опять засмеялся Радек, делая к ней шаг. - А за что...
   Мгновением позже он лежал на ковре лицом вниз, в спину упиралось колено Инны, а вывернутой рукой было не шевельнуть.
   - Здорово! - прокомментировала Лани. - Теперь уже не будет смеяться. Может быть, еще разок?
   - Да, было бы неплохо, - сказал граф, которого Инна уже освободила. - Давайте попробуем еще, на этот раз я буду осторожней.
   Уже без улыбки, внимательно наблюдая за руками Инны, он сделал шаг вперед и опять оказался на полу, сбитый подсечкой.
   - Ноги - тоже оружие, - сказала она. - Есть желание продолжить?
   - Конечно! - вскочил граф. - Больше это у вас не получится!
   Крутанувшись на одной ноге, Инна второй ударила Радека пяткой в грудь. Граф успел заметить движение, но не понял, что она хочет сделать, и не успел отреагировать. Отброшенный ударом на край ковра, он с минуту лежал, не пытаясь встать, ожидая, когда немного стихнет боль в груди.
   - Можно было бить и не так сильно, - сказал он, поднимаясь с ковра. - Хорошо, что дядя приказал постелить новые ковры, иначе пришлось бы менять одежду.
   - Этот удар не нанесешь слабее, - объяснила Инна. - Если бить изо всех сил, можно проломить грудь. Хотите еще?
   - Пожалуй, хватит, - ответил Радек, садясь на ковер рядом с сапогами. - Я зашел сюда по просьбе дяди. Он попросил передать, что из Ордага прибыл гонец. Было сражение с мятежниками. Их войско разбито, а Мартин покончил с собой, бросившись на меч. Герцог жив, как и ваш муж.
  
   - Значит, граф Мартин погиб и в герцогстве утвердился этот Аликсан? - спросил герцог Рошти. - Я вас правильно понял, граф? Сколько ему лет?
   - Не знаю, - ответил граф Саже. - Совсем еще молодой, но умудрился взять в руки власть, не имея никакой поддержки со стороны. Король только сейчас послал ему солдат, да и то всего один полк. Своего клана у него нет, поэтому, скорее всего, будет держать сторону короля, так что для нас ничего не изменилось.
   - Для нас многое изменилось, граф! - герцог вскочил с кресла и начал мерить шагами кабинет. - Проклятый Мартин перепутал все планы! Дело не в новом герцоге, а в короле Сотхема! Нужно быть круглым идиотом, чтобы в преддверии нашествия сотхемцев затевать свару с королем!
   - Герцог Марди собирается воспользоваться этим обстоятельством, - заметил граф. - Мехал его не пугает.
   - Потому что он дурак! Мехалу плевать и на короля, и на него! Пошли к Марди одного из своих людей. Пусть в деликатной форме намекнет, что в случае любой угрозы королю, я окажу его величеству всю помощь, на какую способен! Вот пусть и думает. Внутренними разборками будем заниматься тогда, когда справимся с внешней угрозой. Новый герцог к тому времени сильнее не станет, наоборот, ослабнет, так как первый удар сотхемцы нанесут ему. Пошли в Ордаг своего человека, который смог бы войти в его ближний круг. Неплохо было бы перетянуть этого Аликсана на свою сторону. Он женат?
   - Был женат, причем дважды. Обе жены погибли. По слухам, в их гибели Аликсан обвиняет бывшего дружка нашего короля графа Продера. Он даже сжег ему столичный особняк.
   - И король это простил? Интересно... Вот что, граф, попробуйте собрать для меня по этому Аликсану все, что удастся найти. Откуда взялся, где был и что делал. Не так уж часто в королевстве появляются новые герцоги.
  
   - Скольких баронов опознали? - спросил Сергей секретаря.
   - Тридцать два, - ответил Рашт. - Остальных никто не знает, а на их одежде и доспехах нет гербов.
   - Если считать и Жореса, имеем тридцать три баронских имения и два графских, - довольно сказал Сергей. Нужно сменить хозяев в баронствах по списку, который я вас дам. Если не справятся магистраты, направим своих солдат. А графства я пока никому не отдам. Скажи Джоку, что мне нужны для них управляющие.
   - Слушаюсь, ваша светлость. Осмелюсь спросить, что могут забрать с собой прежние владельцы имений?
   - Личные вещи, лошадей и оружие. Если у дам есть драгоценности, мы их отнесем к личным вещам. Казна должна остаться новым владельцам.
   - Я вам не помешал, герцог? - заглянул в кабинет Джок.
   - Наоборот, я хотел с вами поговорить. Присаживайтесь, где вам удобно, - в ногах правды нет.
   - А она вообще где-нибудь есть, герцог? - спросил Джок, садясь в кресло. - Сколько живу, столько и убеждаюсь, что в мире существует только правда тех, кто им управляет.
   - Давайте мы поговорим на эту тему зимой, если до нее доживем, - сказал Сергей, - а пока обсудим более насущные задачи. Вы привезли золото?
   - Все уже передали вашему казначею. Если верить тому, что написано на мешочках, там восемьдесят три тысячи.
   - Если считать с тем, что осталось во дворце и положено на хранение купцам, будет сто тысяч. Мало!
   - Куда больше? - удивился Джок. - У прежнего герцога не было и трети этой суммы.
   - У него не было и войны. Что у нас на границе?
   - Пока тихо, но наши люди в Сотхеме молчат уже две декады, и с той стороны не было ни одного каравана, а это значит, что сотхемцы перекрыли границу.
   - Сколько отправили гонцов?
   - Почти двести групп по три человека. Сейчас опасно отправлять по одному. Через декаду во всех городах и имениях провинции будет известно о том, что вы ждете вторжения из Сотхема и созываете ополчение. Насчет стрелков все предупреждены. Продовольствие закупаем, а людей будем размещать в лагере за городом. Шатров не очень много, но погода стоит по-летнему теплая, а дожди пойдут не скоро.
   - Опять соберем толпу, - недовольно сказал Сергей. - У меня на родине давно так не воюют. Даже поговорка есть, что воюют не числом, а умением. Маленькая, спаянная железной дисциплиной армия многократно сильней большой вооруженной толпы. А здесь если у кого и есть постоянное войско, то совсем небольшое, а основу армии составляют отряды вассалов. О какой слаженности можно вести речь? У меня сейчас всего три тысячи человек, так они хоть немного притерлись друг к другу за последние две декады. А какой-нибудь сложный маневр, например, притворное бегство и они не сделают. А если таких будет тысяч двадцать? Мне уже сейчас страшно. Я еще не видел королевский полк, но подозреваю, что и он не сильно отличается от толпы. А для постоянной армии много чего нужно и в первую очередь нужны деньги. У меня на родине, когда создавали такую армию, вводили новые налоги. Сейчас налоги собирают магистраты городов и мои вассалы, и все собранное делится поровну между мной и ими. И общий налог, который и так составляет треть от всех доходов, увеличить нельзя, иначе меня быстро отправят к предкам.
   - И как вы намерены поступить? - спросил Джок. - Ограничить вассалов?
   - Уменьшить их долю с доходов в обмен на отказ от их помощи в случае войны. Конечно, я не стану возражать, если кто-то захочет помахать мечом, но уже ни от кого не буду требовать выставлять бойцов. Это выгодно всем только в том случае, если я буду жестко пресекать все столкновения между вассалами и гарантирую им безопасность. Тогда никому не придется так тратиться на собственные дружины.
   - Они привыкли к существующему положению вещей. Многие не захотят лишаться дружин.
   - В обычное время - да, но война заставит всех измениться.
   - Посмотрим, если уцелеем. А что вы намерены делать сейчас?
   - А что можно сделать? Будем сводить пополнение в небольшие отряды, ставить толковых командиров и гонять все время, которое нам отпустит Мехал. Как началась последняя война с Сотхемом?
   - Сотхемцы большими силами перешли границу, но не здесь, а северней. Они без сопротивления прошли наши земли и вторглись в соседнюю провинцию Парнада. В той части провинции Олимант почти нет населения, а герцоги Парнада были враждебны правившему в то время отцу нашего короля, поэтому он начал без спешки готовиться к войне. Кое-кто из наиболее дальновидных соседей герцога оказали ему помощь, но ее оказалось недостаточно. Пока раскачались и прислали подмогу вассалы, сотхемцы смяли войско герцога и вышли в две соседние провинции. Вот тогда зашевелились все герцоги и выбросили соседей вон, но, пока до этого дошло, пришлось отвоевывать треть королевства. Для того чтобы перейти границу самим, уже не было ни сил, ни желания.
   - На этот раз я не стал бы рассчитывать на то, что навалятся на соседей.
   - Да, я напал бы здесь, - согласился Джок. - Новый, еще не вошедший в силу герцог, потери после мятежа и сорванные из-за вас планы...
   - Вы были на границе, Джок? Что она собой представляет? Я не понял этого по рисунку, который мне принесли вместо карты.
   - Я не был, были другие, которые мне ее описали в подробностях. Равнинное место, поросшее сосновым и смешанным лесом. Лугов и полян мало, но сам лес не слишком густой, да и подлеска мало. В большинстве мест всадник проедет верхом на лошади. Понятно, что, где пройдет один всадник, можно провести и тысячу, что уже говорить о пехоте.
   - У них так много кавалерии?
   - Не очень много, но больше, чем у нас. Здесь ее всегда было мало, а в западных провинциях почти все дружины на конях. Хотя у гарнизонов в городах и ополчения лошадей почти нет.
   - И большие леса на границе?
   - С нашей стороны поменьше, а со стороны Сотхема тянутся на полдня пути.
   - А дождей не было месяц...
   - Что вы задумали, милорд?
   - Как вы думаете, что станет с армией, которая войдет в такой лес, если его потом кто-нибудь подожжет?
   - Она вся там и останется. Кого пощадит огонь, те задохнутся от дыма. Только ветер должен дуть в нужную сторону. Но, милорд, если мы на это пойдем, вас же все осудят!
   - Ветер не сразу меняет направление, поэтому можно успеть подготовиться. Даже если задует с их стороны, выведем людей в тыл вражеской армии. Лесные пожары распространяются очень быстро. А насчет того, что осудят... Я это как-нибудь переживу или что-нибудь придумаю, зато Мехал потеряет армию, а мы выгадаем время. По пепелищу уже не пойдут, поэтому целью следующего удара будем не мы, а соседи. Если не дураки, успеют подготовиться, да и мы поможем. А если Мехал сейчас навалится на нас, думаете, кто-нибудь поможет?
   - Вряд ли.
   - Вот и я так же думаю. На войне, Джок, все средства хороши, просто у вас этого еще не понимают. Война - это не поединок. Враг не удовлетворится победой, он возьмет то, за чем пришел: нашу землю, добро и жизни наших близких. И в чем здесь благородство? Мехал не будет заранее предупреждать о своем нападении, он ударит внезапно, навалившись всеми силами на заведомо более слабого противника. Поэтому и нам придется хитрить. Вот вам и будет задание найти физически крепких людей, которые за большие деньги сожгут не то что сотхемцев, но даже родную мать. Есть такие?
   - К завтрашнему дню будут.
   - Желательно, чтобы ваши поджигатели меньше болтали. Не хотелось бы потом зарывать их в том же лесу.
   - Это сложнее, но тоже найду.
   - Джок, вы посылали за графом Севоржем? Ну и зря тянете. Я хочу поручить графу нашу армию. Фар уже не справляется, а когда народ пойдет валом, станет много хуже. Давайте я прямо сейчас напишу записку, а ваш человек ее передаст.
   После разговора с Джоком Сергей решил навестить Беллу. Девочка в последнее время почти не выходила из своих комнат, плохо ела и осунулась. Он постучал в дверь, назвал себя и, получив разрешение, вошел в ее спальню.
   - Плохо спишь? - спросил он, присев на край кровати. - И почему днем лежишь, вместо того чтобы погулять?
   - Зря ты меня спас, - с тоской сказала Белла. - Раньше я думала, что интересна тебе как женщина, но сколько ни ждала, ты так и не пришел. Я целыми днями одна, я просто не могу себя заставить выйти к людям. Поем и сразу к себе. Кстати, многие думают, что мы с тобой спим вместе. Сама слышала, как слуги говорили. Один раз сходила на площадь... Лучше бы я этого не делала. Взгляды горожан жгут не хуже раскаленного железа. Приходи ко мне вечером, может, будет не так тоскливо. Заодно узнаю, каково это - быть женщиной. А то позор: мне уже четырнадцать лет, а до сих пор девственница. Но я не виновата, что у подруг есть старшие братья, а мой гаденыш был младше меня.
   - Куда ты торопишься? - спросил Сергей. - Тебе не уже, а только четырнадцать. Рано таким, как ты, об этом думать. И через год будет рано, хотя у вас считают иначе.
   - Моя бабка вышла замуж в четырнадцать, а родила в пятнадцать! Повезло: некоторые стараются по десять лет, прежде чем получат плод. А ты со своими представлениями о возрасте просто смешон. Почему я должна себя ограничивать? Что в этом плохого?
   - Пусть я смешон, но не собираюсь заниматься этим с девчонкой, и ты не убедишь меня своей бабкой. У тебя еще будут любовь и семья, а скоро приедет Лани. И горожане не вечно будут прожигать тебя взглядами. Время все меняет. Извини, но я сильно занят и не могу уделять тебе много внимания.
   - Серг, ты можешь поцеловать меня хоть один раз? Как сестру?
   - Конечно! - Сергей наклонился к Белле и, игнорируя приоткрытые губы, поцеловал ее в лоб.
   - Так нечестно! - возмутилась девочка. - Кто же так целует?
   - Я целую, - ответил он. - Сестренок.
   - Ну, Серг! - взмолилась она. - Хоть разок по-настоящему! По-дружески!
   Он свалился с кровати и продолжил хохотать уже на ковре.
   - Что я сказала смешного, что ты ржешь? - сердито спросила Белла.
   - Достали вы меня со своими "дружескими поцелуями". Знаешь, чем они заканчиваются? Вижу, что знаешь. Рано тебе играть в эти игры. Вот что, хватит хандрить, начинай нормально есть и спать. А то горожане действительно подумают, что я от тебя ночами не вылезаю. Завтра выделю тебе охрану, и съездите куда-нибудь за город. Потерпи, тебе уже недолго осталось скучать.
  
   - Почему сегодня нет Аленара? - спросила за обедом мать.
   - Приехали люди нового герцога, - ответил король. - Они собираются сегодня же уехать и забрать с собой его сестру и ее компаньонку. А у Аленара какой-то интерес к компаньонке, вот и не стал у нас задерживаться.
   - Неужели старик влюбился? - задумалась мать.
   - Вряд ли, - ответил король. - Я сначала тоже об этом подумал, но у нее есть муж, и слишком велика разница в возрасте.
   - Ну и что? - сказала мать. - Когда это вас останавливало?
   - Раз он их забирает, значит, у него все в порядке? - спросила принцесса.
   - Он разбил войско мятежников, - нехотя ответил король, - а граф покончил с собой. Теперь герцог укрепляется в провинции и срочно собирает ополчение. Наш Стар отдает должное его находчивости и выдумке. Кое-что из его приемов я думаю применить у себя.
   - А он не собирается приехать в столицу?
   - Ты опять за свое? Я же сказал, Аделла, что он тебе не пара!
   - А почему? - вмешалась мать. - Провинция Аликсан - одна из самых больших и богатых, а герцог показал себя с лучшей стороны. Тебе жизненно важна его поддержка, так почему не скрепить ваши отношения браком с сестрой? Он все равно будет жениться, а выбор невесты может быть и не в нашу пользу. У твоих противников немало дочерей и внучек подходящего возраста. Неужели будет лучше, если он возьмет одну из них?
   - Действительно, - задумался король, - я как-то упустил это из виду.
   - Может, мне съездить самой? - предложила принцесса.
   - Не терпится? - съязвил король. - Никуда ты не поедешь! В ближайшее время там будет драка с сотхемцами. Вот если он после этого уцелеет и сохранит власть, тогда посмотрим.
   - Поговори с Аленаром, - посоветовала мать. - Пусть найдет благородную девицу, у которой нет приданного и влиятельной родни, и обручим ее с Аликсаном. Никто не будет знать, что обручение фиктивное, для всех это сигнал к тому, что герцог занят. Если мы решим выдать за него Аделлу, девушка получит свое приданое и уступит ей место у герцогского трона.
   - Хорошая мысль! - согласился король. - Сегодня же поговорю.
   - Только смотрите, Андре, не подсуньте ему красавицу! - предупредила мать. - Похоже, что он падок на женскую красоту. Еще влюбится в нее, а потом наплюет на последствия и возьмет в жены. Зрелый человек такого не сделает, а он по возрасту еще совсем мальчишка, так что может. И не тяните, лучше все сделать, пока он сильно от тебя зависит.
   Вскоре король узнал, что герцог вернулся в королевский дворец и находится в своем кабинете. Он не стал вызывать Аленара к себе, пришел к нему сам.
   - Уехали ваши гости? - спросил он.
   - Да, - ответил герцог. - У них было только одно поручение, которое выполнили быстро, поэтому не стали задерживаться.
   - Что за поручение? - заинтересовался король.
   - Серг заказал нашим мастерам арбалеты на порядочную сумму. По их рассказам, он будет делать упор на стрелков. Опыт сражения с войском графа показал, что это выигрышная тактика.
   - Я и сам об этом подумал, когда выслушал гонца Стара, - сказал король. - Когда выполнят его заказ, я сделаю свой. Послушайте, герцог, у меня к вам есть разговор по поводу Аликсана.
   Он пересказал свой разговор с матерью, закончив словами:
   - Сможете найти такую девицу?
   - Девушку я найду, - подумав, ответил Аленар. - Сложнее будет убедить Серга с ней обручиться. Он теперь сторониться женщин из-за гибели обеих жен и наемницы. Вбил себе в голову, что стоит ему с кем-то близко сойтись, как это сразу же принесет несчастье. Он опасается Анжи и не без основания. Граф - мелкое и злобное существо, которому Серг нанес материальный ущерб и лишил вашей благосклонности. Рано или поздно он будет мстить и, если не дотянется до самого герцога, постарается отыграться на дорогих для него людях. Если просто пошлем к Сергу девушку с доверенным лицом, он может и отказаться. Такой отказ никак не скажется на его положении. Менять вы его не можете, а помощи он от вас пока не видел. Как мне сказали, обещанного полка до сих пор нет.
   - Вчера я дал команду на выступление, - хмуро сказал король. - Я не обещал это полк против Мартина, только для борьбы с Мехалом. Так что вы предлагаете по девушке?
   - Возьму охрану и поеду с девушкой в Ордаг. До дождей еще дней десять, поэтому должен успеть. Думаю, что мне удастся его уговорить. Завтра же начну искать подходящую кандидатуру.
   После разговора с королем герцог приказал прийти в кабинет одному из работников канцелярии, который благодаря феноменальной памяти знал массу полезных сведений по всем благородным родам королевства.
   - У меня к вам дело, Нар, - сказал он низенькому и суетливому чиновнику, когда тот с почтительным поклоном отчитался о своем прибытии. - Мне нужно найти благородную незамужнюю девушку в возрасте пятнадцати или шестнадцати лет из какого-нибудь обедневшего баронского рода. Желательно, чтобы у нее не было живых родителей и возможности обеспечить себе приданое. У этой девицы должна быть заурядная внешность. Есть у вас в памяти что-нибудь подходящее?
   - Прямо сейчас могу назвать три кандидатуры, - ответил чиновник. - Только, ваша светлость, я не знаю их внешности, вы уж извините.
   - Как далеко живут эти ваши кандидатуры?
   - Две - в королевском домене, а одна - в вашей провинции. Одна из первых двух должна жить в столице, остальные - в пределах трех дней езды.
   - Начнем со столицы, - решил Аленар. - Если подойдет живущая в ней девушка, не придется никуда ехать. Кто она такая?
   - Баронесса Леора, ваша светлость. Она дочь недавно умершего барона Ингера. Мать умерла два года назад во время неудачных родов. После смерти отца имение перешло в руки его двоюродного брата. Баронесса не ужилась с новым владельцем и переехала в столицу к своей тете, которая лет пять как овдовела и ведет довольно скромный образ жизни. Быть приживалкой невесело, а приданое у нее появится только после смерти тети, да и то небольшое. И кому она будет нужна, если ей уже шестнадцать лет?
   - То, что нужно! - обрадовался Аленар. - Еще бы и внешностью подошла! Адрес помнишь? Тогда пиши на этом листе. Где у нас Каретный переулок?
   - Это, ваша светлость, за кварталом кожевенников. Вонючее место. Жилье там очень дешевое, вот ее тетя и купила после смерти мужа. Когда мало денег, можно притерпеться и к вони. Осмелюсь посоветовать не ездить туда самому. Пошлите карету с гвардейцами.
   - Молодец, Нар! - похвалил герцог. - Запиши мне имена и адреса двух других девиц и можешь быть свободен.
   Вскоре карета с королевским гербом и два конных гвардейца умчались в ремесленные кварталы, откуда часом позже привезли молоденькую испуганную девушку, одетую в красивое, но уже поношенное платье.
   "То, что надо! - думал Аленар, рассматривая смущенную и растерявшуюся в непривычно богатой обстановке девушку. - Стройная фигура и шикарные волосы, но грудь маловата, да и лицо скуластое. Можно сказать, симпатичная, но точно не красавица. Принцессе она не конкурентка. Больше можно никого не искать".
   - Садитесь, леди! - сказал он, показывая рукой на кресло. - У вас есть шанс услужить королю и обеспечить свое будущее! Нет, это не то, о чем вы, должно быть, подумали. Вам нужно сыграть роль невесты одного очень знатного вельможи. Точнее, вы на самом деле будете его невестой, только потом он женится на другой. А вы, прожив все это время в роскоши, получите достойное приданое и сможете устроить свою жизнь.
   - А если он захочет... - смущенно сказала она, сильно покраснев.
   "И откуда она такая взялась? Неужели еще девственница?" - подумал Аленар и ответил:
   - Этот вопрос вы будете решать с ним вдвоем. Это не тот человек, который может взять девушку против ее воли.
   - Тогда я согласна! - сказала Леора. - Меня отвезут домой?
   - Зачем вам домой? Все, что будет нужно, вам приобретут. Сейчас вас отвезут в мой дворец и предоставят комнаты, а завтра нашьете себе платьев и скажете, что еще нужно. А вашей родственнице передадут, что вы отсутствуете по воле короля. Я даже выплачу ей небольшую сумму, чтобы скрасить разлуку с вами. Выедем, как только вы будете готовы к дороге.
  
   - Доложите готовность войск, генерал! - приказал Мехал стоявшему перед ним навытяжку пожилому офицеру. - А мы с канцлером вас послушаем!
   - Да, мой король! - ответил тот. - Пятнадцать тысяч мечников, четыре тысячи кавалерии и тысяча стрелков полностью готовы к походу. Обоз лесом не пройдет, поэтому провиант и другие припасы на первое время повезем на лошадях. Под эти грузы выделены шесть тысяч лошадей. Единственная заминка у нас со строителями осадных и метательных машин. Все это, возможно, потребуется строить на той стороне, поэтому я дал заявку на мастеров и рабочих. Рабочих дали, а мастеров пока нет. Я хотел обратиться по этому вопросу к милорду канцлеру.
   - Я заменяю вас, генерал! - недовольно сказал король. - Не дали вам инженеров и не дадут. Зачем они в этом походе? Вы затянули выход под надуманным предлогом, поэтому с вами еще будут разбираться, глупость это или преследовались какие-то цели. Через декаду пойдут дожди, которые затруднят передвижение войск. Я хотел выйти еще две декады назад, но подобные вам сделали все, чтобы этого не случилось. Неужели мои офицеры так боятся сандорцев? К сожалению, я не могу пойти с первой партией войск, но уже со второй буду в Сандоре и сам возьму в свои руки ход этой войны. Здесь за меня останется милорд канцлер. А вас я больше не держу. Идите сдавать дела новому командующему, а потом отправляйтесь в службу Преданных. Там вас уже заждались.
   Генерал побледнел, отдал королю положенное приветствие, повернулся и пошел выполнять его волю, прекрасно понимая, что сегодняшний день закончится для него пыточными подвалами.
   - Дурак или подкуплен? - спросил король канцлера. - Как ты думаешь?
   - Скорее, первое, - отозвался канцлер. - Он все хотел сделать по науке и так, чтобы потом никто не смог ни в чем придраться. Может, пощадишь?
   - Мне нужен кто-то для показательной порки, - покачал головой король, - он подойдет. А войска пусть завтра выходят, им еще три дня идти до границы.
  
  
   Глава 17
  
  
   - А, Джок, привет! Вы сегодня ранняя пташка, - приветствовал своего особиста Сергей. - Я сам еще только вошел в кабинет после завтрака.
   - Вы просили быстрее найти поджигателей, - пожал плечами Лишней. - Их еще два дня везти к границе.
   - Не поджигателей, а спасителей Отечества! - поправил его Сергей. - Где они?
   - Я привел сюда, сейчас ждут в приемной. Заводить?
   - Давайте. Сколько их?
   - Десять.
   Джок выглянул в приемную и что-то сказал, после чего посторонился, пропуская здоровенных как лоси мужиков.
   "И где только таких нашел? - подумал Сергей. - Такие обгонят и лесной пожар. А морды уголовные. С такими лучше не встречаться в безлюдном месте".
   - Всем сказали, что нужно сделать? - спросил он. - Вот и прекрасно. Запомните, что от ваших действий зависит не только судьба провинции, но и будущее всего королевства! Вы его спасители! Подлые враги думают нанести нам неожиданный удар, но благодаря вам это у них не выйдет! Каждому из вас заплатим сто золотых из денег, собранных для нужд обороны! Запомните, что лес нужно поджечь так, чтобы большая часть воинов Сотхема была накрыта огнем. И не вздумайте болтать о своей работе! Если кто-нибудь будет в этом замечен, даже языков рвать не буду, сразу...
   Сергей провел ребром ладони по горлу, показывая, чем может закончиться болтовня.
   - Все поняли? Если сделаете дело и кто-то из вас погибнет от огня или мечей сотхемцев, мы выплатим деньги тем, кого вы укажите господину Лишнею. Времени у нас мало, поэтому сейчас же выезжаете к границе. Никто не передумал? Ну и прекрасно, значит, мы в вас не ошиблись!
   - Красиво сказали, ваша светлость! - усмехнулся Джок. - Если бы они умели плакать, прослезились бы. У меня еще одно дело. Вчера приехал человек, которого я посылал в северные графства. Это была удачная поездка. Если вы докажете свою силу, северяне принесут вассальную клятву и окажут всю возможную помощь. Идею с пожертвованиями восприняли без восторга, но у них собраны налоги на большую сумму. Их не успели отправить герцогу Олиманту, а после его гибели придержали, дожидаясь, чем все закончится. Вашим гонцам они могут не поверить, но обязательно пришлют своих людей проверить, что здесь творится на самом деле. А после этого получите и золото, и дружины.
   - Приятная новость, особенно насчет денег. Бойцов у меня уже больше пяти тысяч, и денег на них уходит... И это при том, что продовольствие очень дешево. Послушайте, Джок, хотел спросить, пока вы не ушли. Управляющий Дорн озадачил вчера насчет двора. Мол, он у меня совсем отсутствует, а так не подобает... А я и у Олиманта не видел никакого двора. Приезжали время от времени гости, но такого, чтобы толпились весь день, не было. Это нормально?
   - Такой двор, о котором вы говорите, только у короля, - усмехнулся Джок. - У него во дворце вечно толпятся вторые и третьи сыновья графов и благородные дамы всех возрастов. Там даже есть комнаты свиданий, где они пробуют друг друга. Не у всех хватает терпения добежать до такой комнаты, так что бывает и за портьерами... Нужен вам такой двор?
   - А у других герцогов?
   - За всех не скажу, просто не знаю, но у большинства во дворцах только прислуга, гости и родственники. А что дворцы большие, так это не необходимость, а вопрос престижа. У вас самого в левом крыле пустуют три десятка гостевых комнат, да еще комнаты для слуг гостей. А общаются на балах, которые проводят поздней осенью и зимой, когда всем нечем заняться. Не знаю, что это Дорн к вам прицепился, надо будет поинтересоваться.
   - Не трогайте старика, Джок. Это я его спросил, принято ли здесь такое. Белле очень одиноко, а у меня на родине у герцогинь и королев в услужении были знатные дамы, с которыми они вместе коротали время. В городе, наверное, много девушек, которые скучают, сидя по своим домам. Нам сейчас не до балов, но можно подобрать моим сестрам несколько подружек?
   - Вы и Беллу уже занесли в сестры, милорд?
   - Формально она мне не сестра, но какое это имеет значение?
   - Слишком много слухов и сплетен гуляет по городу.
   - Мне плевать, наплюйте и вы. Нам сейчас не до того, а с началом войны горожанам станет не до моих мнимых связей. Ладно, не буду вас больше задерживать, идите отправлять людей, а я поеду в лагерь. Не слышали, граф Севорж еще не прибыл?
   - Пока не слышал. Удачи вам, милорд.
   Во дворец Сергей вернулся только вечером, когда совсем стемнело. Оставив коня гвардейцам, он ушел в свои покои. Там его и нашла Белла, которой о возвращении герцога сказал кто-то из слуг. Сергей сидел в темной спальне на краю кровати с закрытыми глазами, обхватив голову руками, такой одинокий, что у девочки сжалось сердце.
   - Что с тобой? - испуганно воскликнула она. - Что-то случилось?
   - Ничего не случилось, - сказал он, открыв глаза, - просто очень устал. И еще вспомнил жен. Днем некогда думать о постороннем, а когда нет дел и остаешься один, все мысли только о них. Странная это штука - любовь. Пока ее не попробуешь, живешь припеваючи и не знаешь об ущербности такой жизни. А вкусил, и уже не можешь без нее.
   - Я же тебе предлагала. Можем хоть сейчас!
   - Глупенькая, разве я об этом? Это утолит только потребность тела, душа все равно будет болеть.
   - А какие они были, твои жены? Расскажи мне о любви, а то в книгах пишут красиво, но врут на каждом шагу.
   - Они были разные во всем: и внешне, и по возрасту, и по манере любить. Наверное, я все же не любил Лону. Я ведь был еще совсем мальчишкой, а она - уже взрослой девушкой. Мне было с ней хорошо, я гордился ее любовью, своей силой и тем, что стал настоящим воином. Поначалу ее было жалко, потом наша близость заполнила мою жизнь, сделала эту девушку ее частью, родила ответную нежность и ответственность за ее судьбу. Она ведь отдала свою жизнь, для того чтобы я жил, хотя должно было быть наоборот. Я тяжело переживал ее потерю, но это не помешало мне утешить Лару и утешиться с ней самому. Тогда я еще просто не созрел для любви. Но теперь, когда я потерял обеих, меня душит тоска, и обе жены вспоминаются с одинаковой любовью. Я еще не отомстил виновнику их гибели, но прекрасно понимаю, что моя месть ничего не изменит. Они навсегда останутся в моем сердце, а приглушить боль могут только чувства к другой женщине.
   - Ну так полюби меня! Или ты этого не можешь сделать из-за моего отца?
   - Ты еще не женщина, по крайней мере, в моих глазах, а любовь не возникает по заказу, и постелью ее не ускоришь, скорее, наоборот. Мне сейчас не до любви, да и жив еще тот поганец, по вине которого я потерял уже трех женщин. Пока я его не убью, ни к одной из вас не подойду. И твой отец здесь ни при чем.
   - Скажи, чем я могу тебе помочь?
   - Ты мне уже и так помогла, - улыбнулся Сергей. - Своим сочувствием. А руки убери, это лишнее.
   - Ничего ты не понимаешь! Раз меня к тебе тянет, значит, мне это уже нужно. А стоит тебе отбросить ерунду, которую кто-то вколотил в твою голову, станет нужно и тебе!
   - Если тянет, это плохо! - озабоченно сказал он. - Слушай, давай я отправлю тебя в ваш замок? Наверняка у тебя там были подруги. И я не буду маячить перед глазами. Там уже хозяйничает мой управляющий...
   - Только попробуй! - рассердилась девчонка. - Я оттуда все равно убегу, так и знай!
   И, заплакав, выбежала из его спальни.
   "Офигеть! - подумал Сергей. - Для полного счастья мне не хватает только любви скороспелых девочек! Это она наверняка мается от безделья и отсутствия семьи. Быстрее бы приезжала сестра".
  
   - Она и у герцога так же настойчиво занималась? - кивнул на закрытую дверь Рон. - Откуда такая упертость?
   Лани выставила их из комнаты, куда заселилась вместе с Инной, и сейчас усиленно отрабатывала то немногое, что успела разучить. Было нелегко заниматься на небольшом пятачке между двумя кроватями, но девочка старалась. Это продолжалось уже третий вечер на каждом постоялом дворе.
   - Когда ехали к герцогу Лантару, пришлось успокоить четырех хамов, - засмеялась Инна. - Ей это очень понравилось, а у герцога было скучно, вот и прицепилась как репей. В начале занятий она вообще не могла отжаться, а теперь делает это больше десяти раз. Разве плохо?
   - Ты возишься с ней, как со своим ребенком.
   - А что делать, Рон, если нет своих? Да и девочка просто золотая. Как бы я хотела иметь такую дочь! Мы вместе семь лет и вроде не ленимся, а детей нет.
   - Семь лет - это не слишком много. Другие и больше живут, пока получат первенца. Подожди, все у нас с тобой еще будет. Скажи лучше, что ты думаешь по поводу предложения герцога Лантара.
   - Ты мужчина - тебе и решать, но я бы его приняла. Только не сейчас, а позже, сейчас мы нужны Сергу. Нам такой найм открывает большие возможности, да и Сергу будет полезно иметь возле герцога Лантара своих людей.
   - Герцог не дурак и обговорит это при найме.
   - Это понятно, но нельзя предусмотреть все, и всегда сыщется лазейка. Нам еще долго отдавать свой долг Сергу.
  
   - Рассказывайте, граф, что вы смогли узнать, - сказал герцог Рошти, кивнув на кресло. - Есть что-нибудь интересное?
   - Это уже вам судить, ваша светлость, - ответил граф Саже, устраиваясь поудобнее. - История этого герцога очень необычная. Начну с того, что его принесло бурей на полузатонувшем корабле откуда-то с соседнего материка. Его родина слишком далеко отсюда. У нас о ней не знают, а у них ничего не слышали о нас. К концу плавания он остался один. Волны разбили корабль, а парня выбросило на песок вместе с бывшими на корабле вещами. Он не растерялся и бросился их спасать. Он спас их, а они потом спасли его. Этот Серг сумел добраться в центральную часть королевства, продавая вещи и обменивая их на еду. Когда попал в Залем, вещи закончились, а он по-прежнему не знал языка. Парню пришлось на время забыть о своем гоноре и, несомненно, высоком происхождении и наняться на постоялый двор, чтобы хоть как-то прокормиться и выучить язык. Язык он выучил, а заодно многое узнал о королевстве от одной из трактирных шлюх, которой понравился настолько, что она провела с ним несколько ночей в ущерб своему заработку. Потом случилась драка с наемниками, в которой он кинжалом убил одного из них. Парня изрезали бы на кусочки, но вмешался барон Рон Содер.
   - Знаю Содера, - заметил герцог. - Хороший рубака. Его баронство в королевском домене.
   - Это был его второй сын, служивший в дружине графа Продера. Не Анжи, а его отца. Он забрал Серга с собой, и тот чем-то приглянулся графу. Но еще больше он приглянулся его старшей дочери. Фактически они стали мужем и женой, хотя не успели пожениться. Во время налета на замок чьих-то наемников дочь графа погибла. Серг спас жизнь графу, и тот в благодарность подтвердил его баронский титул. После этого барон уехал в столицу. В пути он убил двух разбойников и освободил из их плена молоденькую баронессу. Разбойники захватили ее на пути к жениху. Девушка оказалась умной и не стала проверять, как к ней отнесутся жених и его родня, а вцепилась в своего спасителя. Видимо, Серг уже отошел от своей потери, а может, и не любил дочь графа, но в столицу он приехал уже с новой женой. Там он как-то познакомился и близко сошелся с герцогом Лантаром. Я не знаю, по какой причине любимчик короля Анжи невзлюбил Серга, но Аленару пришлось срочно убрать его из столицы и направить к Олиманту. Там барон тоже отличился и спас герцога и его семью, за что получил титул графа и стал капитаном гвардии. Вскоре в результате покушения погибла его жена, а сам граф все бросил и уехал мстить в столицу. Оказывается, это он убил шевалье Жульбера, чьими услугами мы иногда пользовались. Устранив исполнителя, граф вышел на заказчика, которым оказался молодой Продер. Анжи успел сбежать в свое имение, после чего Серг в отместку сжёг его столичный особняк. Непонятно, почему король простил этот поджег, сделал его герцогом и доверил провинцию, но думаю, что это дело рук герцога Лантара. Я не успел ничего разузнать о его действиях в провинции Аликсан, только направил туда своих людей.
   - Нужно обладать незаурядными способностями, чтобы столько всего наворотить в короткий срок, - задумчиво сказал герцог, - или быть необычайно везучим.
   - Я не назвал бы его счастливым, - сказал граф. - Последнюю жену он любил и в герцогство уехал без охоты.
   - Я на его месте тоже не рвался бы отвоевывать герцогство с несколькими людьми. Продолжайте следить за Сергом, граф. Возможно, мы с ним еще подружимся. Мне не помешает такой союзник.
  
   - Этот подонок посмел мне угрожать! - герцог Олен Марди отшвырнул некстати подвернувшийся под ногу стул. - Они думают, что меня так легко запугать!
   - Кто тебе угрожал, дорогой? - спросила жена.
   - Тот шевалье, который приезжал от герцога Рошти! Они как-то пронюхали о том, что я задумал сбросить этого щенка Андре...
   - Поосторожней в выражениях, Олен! И перестань орать, я тебя и так прекрасно слышу. Ты слишком неосторожен, поэтому и узнали. И хорошо еще, что они, а не король. Он мог не посмотреть на твои союзы, наплевать на Сотхем и попытаться открутить тебе голову, если бы понял, что все равно нечего терять. Андре все еще сильнее тебя, а надежность твоих союзников вызывает большие сомнения! С них станется оставить тебя один на один с королем, чтобы вы с ним разбили друг другу головы, а потом самим занять трон.
   - Они не затеют свары из-за Мехала!
   - Тебя он почему-то не остановил. Я тебе говорила, что сейчас глупо пытаться занять трон, но когда ты слушал женщин! Теперь тебе о том же самом сказал Рошти. Он сам рвется к трону, но, в отличие от тебя, прекрасно понимает опасность войны с соседями.
   - А я, по-твоему, совсем дурак!
   - Я этого не говорила. Посланец Рошти передал что-нибудь, кроме угроз?
   - Сказал, что новый герцог отвоевал провинцию у Мартина. Граф после этого бросился на меч.
   - Вот видишь, не так король слаб, как ты думаешь! А сколько лет этому герцогу? Он женат?
   - Лет семнадцать. Последнюю жену у него отравил молодой Продер. Они из-за этого недавно бодались в столице, в результате чего у Продера сгорел особняк.
   - И ты ничего о нем не сказал! - укорила жена. - Забыл, что наша младшенькая еще не устроена? А Ольта уже засиделась в девках, шестнадцатый год пошел!
   - Если Мехал нанесет первый удар по Аликсану, на этом его герцогство может закончиться. Мехал - это не Мартин. Если ему удастся отбиться, тогда будешь строить планы.
  
   "Не слишком ли она симпатичная? - думал Аленар, помогая баронессе Леоре выбраться из кареты. - Не приведи боги, Серг в нее влюбится и наплюет на принцессу. Ничего хорошего из этого не выйдет ни для него, ни для меня. Король мстителен, и обязательно припомнит мне эту женитьбу. Но кто же мог знать, что ее так преобразит это платье. И скуластость больше не портит, даже придает какой-то шарм. Остается надеяться на маленькую грудь. У Лары она была куда крупнее, а здесь и подержаться не за что".
   Они уже приближались к Ордагу, и эта ночевка была последней.
   - Комнату мне, комнату даме и две для охраны! - приказал герцог хозяину заведения.
   - Сейчас прислуга приготовит самые лучшие номера! - подобострастно ответил тот, согнувшись в поклоне. - Не желаете ли пока отужинать?
   - Давайте все, что у вас есть лучшего на шесть человек. Охране накроете стол рядом. И пошевеливайтесь, мы в дороге устали и хотим отдохнуть!
   По осеннему времени гостей в заведении было мало, поэтому приехавших обслужили со сказочной быстротой. Через пять минут они уже ужинали, а когда закончили есть, были готовы и комнаты.
   - Вот это комната для вас, милорд, - лично показал номера хозяин. - Это для миледи, а те две, которые дальше, может занять ваша охрана. Миледи, сейчас я пришлю в помощь служанку.
   - Распорядитесь, чтобы доставили из кареты мой кофр, - попросила баронесса.
   - Не надо! - остановил дернувшегося хозяина герцог. - Гвардейцы сами доставят багаж. Идите лучше за служанкой. Как настроение, баронесса? - спросил он девушку, когда хозяин убежал за служанкой. - Волнуетесь?
   - Самую малость, - ответила правду Леора. - Если бы жених был настоящим, волновалась бы сильнее.
   - Завтра будем обедать уже у него во дворце, - сказал Аленар. - Я вас представлю, побуду один день и вернусь. Если от меня что-нибудь потребуется, скажете. Потом уже все вопросы будете решать с Аликсаном.
   Утром они привели себя в порядок, позавтракали и тронулись в путь. По укатанному за лето тракту карета шла ровно и почти без тряски, поэтому кучер торопил лошадей хлыстом и не сильно задерживал всадников. Как и обещал герцог, к обеду подъехали к городу, где их сразу же пропустили и выделили сопровождение. Встречать гостей выбежал управляющий герцога, который приветствовал их и пригласил во дворец.
   - Его светлость уехал в воинский лагерь за городом, - сообщил он герцогу. - За ним уже отправили гвардейца. Сейчас слуги отнесут ваш багаж.
   Когда вернувшийся во дворец Сергей вошел в большую гостиную, он пораженно остановился при виде поднявшейся из кресла молоденькой девушки. Любой, кто смотрел фильм "Три мушкетера", сразу узнал бы в ней помолодевшую Констанс. Сходство было просто поразительное и на несколько мгновений заставило его потерять самообладание. Это было замечено гостями, а девушка сильно смутилась.
   - Простите, - обратился он к ней. - Вы напомнили мне одну знакомую с моей родины. Сходство удивительное, поэтому я так отреагировал. Рад вас приветствовать у себя. Как доехали?
   - Благодарю вас! - ответила порозовевшая и не до конца справившаяся со смущением девушка. - Я путешествовала в карете, а дорога не тряская, поэтому путь был легким.
   - Прежде чем пригласите обедать, хочу побеседовать с вами наедине, - сказал Аленар Сергею. - Извините, баронесса, мы выйдем совсем ненадолго.
   - Объяснитесь, Аленар, - потребовал Сергей, обратившись к герцогу по имени. - Это смотрины? Кто эта девушка?
   - Как вы уже слышали, это баронесса Леора. Она прибыла сюда в качестве вашей невесты. Подождите меня убивать. Ваша помолвка будет настоящей, но за ней не последует свадьба. Прежде чем вы все узнаете, хочу сказать, что затея короля ни к чему вас не обязывает, но я бы советовал пойти ему навстречу. На вас положила глаз принцесса.
   - При принесении присяги я ей не приглянулся.
   - Она поменяла свое мнение и жаждет стать вашей спутницей жизни. Король, в общем, не против, но будет ждать, чем закончится война. Планируемый брак с вашей стороны чисто политический, а такие браки - удел большинства герцогов. Но это вовсе не значит, что вы не найдете в нем счастья. Похоже, что принцесса сама себя в вас влюбила и теперь так просто не отстанет. Мужчине нужны от жены красота и нежность, а принцесса даст вам и то, и другое. И еще даст тесную связь с королевской семьей. Ваши дети смогут наследовать престол, если с королем что-нибудь случится.
   - Не дай бог! - со страхом сказал Сергей. - И сам не рвусь, и не хочу такой участи для своих детей! Не понимаю идиотов, имеющих все и рвущихся к еще большей власти.
   - Король это тоже имел в виду, когда пошел навстречу сестре. Сейчас для него главное - это показать всем, что вы уже не свободны, иначе вскоре вам посыплются брачные предложения. Хотите своими отказами нажить врагов? А если нет, то настоятельно советую не валять дурака, а делать то, что вам предлагают более опытные и расположенные к вам люди.
   - Что от этого выигрывает девушка?
   - Леора? Поживет в нормальных условиях вместо тех, в каких жила со своей родственницей, а потом уйдет в сторону с хорошим приданым, которое позволит ей устроить свою жизнь. Если хотите, можете сами найти ей мужа. Я вижу, что она вам понравилась, поэтому можете жить с ней, как с женой. Это в обычае для жениха и невесты. Только сначала добейтесь ее согласия и не вздумайте влюбиться, если не хотите неприятностей для нас обоих.
   - А вам-то за что?
   - Король просил подобрать невзрачную девушку, а эта, хоть и не красавица, вызвала у вас симпатию. Вряд ли он будет мне благодарен за такой выбор.
   - Я правильно понял, что у нее нет родителей?
   - У нее только тетка в столице, которая живет очень скромно. Перед отъездом я передал ей немного денег.
   - Вы видели Коннеров с сестрой? По времени уже должны приехать.
   - Вчера проезжали мимо постоялого двора, и я видел возле него одного из ваших гвардейцев. Я предлагал взять карету, но ваш Коннер отказался, точнее, отказалась ваша сестра. Девочка быстро устает в седле, поэтому приходится чаще отдыхать. Думаю, что приедут еще до ужина. Так что вы решили?
   - Пойду на поводу у короля. Завтра объявим о помолвке, а до свадьбы еще нужно дожить. В любом случае это будет не скоро.
   - Как идет подготовка к встрече Мехала?
   - Делаю все возможное. Народ валит валом, и оружия достаточно. Мне не хватает времени, чтобы превратить эту толпу в армию. Двух лет хватило бы.
   - У вас нет и двух декад. Мехал начнет в ближайшие дни или его можно не ждать раньше зимы, но это вряд ли.
   - Все я знаю, Аленар! - сказал Сергей. - Готовлюсь сам и готовлю сотхемцам неприятные сюрпризы, а что из всего этого получится, посмотрим по результатам. Пойдемте в гостиную, а то обещали уйти ненадолго, а сами занялись обсуждением дел.
  
   - Боги нас любят! - довольно сказал один из поджигателей.
   Основания так говорить у него были: ветер уже второй день устойчиво дул в сторону Сотхема, стихая лишь к вечеру и вновь возникая с приходом утра.
   - Тебя могут любить только шлюхи матушки Гризы, - пошутил один из его приятелей. - Им уже не страшна никакая зараза, они ее сами разносят.
   - Уймитесь! - прервал начавшуюся ссору третий. - Ветер удачный, но нам все равно переться на ту сторону. Будем идти до полудня, а потом разойдемся подальше друг от друга и соберем кучи сушняка. При появлении сотхемцев подожжем и побежим к границе.
   - А зачем выдали арбалеты? - недовольно спросил самый низкий из них. - У меня уже руки отваливаются его тащить!
   - Впереди армии обычно идут дозоры, - насмешливо сказал тот, который говорил о шлюхах. - Если не успеешь удрать, будет из чего застрелиться.
   - Хватит зубоскалить, Заг! - сказал ему старший десятки. - Все слышали, что сказал Селин? Так и делаем. И будьте осторожными, чтобы не налететь на дозоры! Лес поджечь нетрудно, тем более с таким ветром, и деньги нам герцог отдаст. Нам нужно самим не подставиться под болты сотхемцев и не сгореть вместе с ними.
   Незадолго до темноты все было приготовлено, и осталось только ждать врагов. Сначала пришел рассвет, а вслед за ним и солдаты. Видимо, армия ночевала где-то неподалеку, не разжигая костров из-за страха поджечь высушенный засухой лес. Ветер опять дул в нужную сторону, хоть и не набрал еще силы. Армия не может тихо ходить по лесу. Заслышав шум шагов и треск сухих веток под ногами множества людей, сандорцы побежали в сторону своей границы. Пробежав так с полчаса, они разыскали и подожгли кучи сушняка, после чего, не оглядываясь, помчались прочь от огня. Через час их начал настигать гул и треск лесного пожара. Лес сильно высох, а ветер еще не набрал силу, поэтому пожар пошел и против него. Им повезло, что ветер все-таки сносил дым и дышали почти чистым воздухом, поэтому четверым удалось добраться до холмов, на которых почти не было леса. Тремя днями позже, когда уже немного остыла покрытая толстым слоем пепла земля, они с трудом прошли оставшийся путь и добравшись до места, где с лошадьми ждали люди Джока. Пожар дошел до реки и здесь угас. Из двадцати тысяч воинов Мехала не спасся ни один человек. Охваченный огнем лес горел еще несколько дней, пока пожар не погасил один из первых осенних дождей.
   - Их выжило только четверо, - сказал Джок Сергею, - но ваша задумка сработала, и вся армия Мехала исчезла в огне. Представляю, как он сейчас бесится. Но армии не водят по пожарищу, которое тянется на несколько дней пути, поэтому следующий удар будет нанесен по Парнаде. И к этому времени нам нужно быть готовыми. Сотхемцы будут в ярости и постараются отомстить всем, до кого дотянутся, а Мехал не успокоится, пока не отомстит лично вам. Я приму все возможные меры, но и вы сами будьте осторожней. Ни шагу без охраны! И предупредите о том же своих женщин, а я еще негласно приставлю к ним своих людей. Я не жду сюрпризов от вашей невесты, но от сестры их просто не может не быть. Это просто какой-то маленький демон в юбке. Извините, милорд, но я отвечаю за ее жизнь, а герцогиня не хочет этого понимать. Поговорили бы вы с ней? Если вы уйдете в поход, а для нее здесь не останется авторитетов, я не смогу обеспечить охрану.
   - Даю слово, Джок, что с завтрашнего дня она будет слушать вас, как меня, - сказал Сергей. - Вы совершенно правы, поэтому я учту все ваши замечания. В мое отсутствие вы во дворце, да и в городе, будете первым человеком.
   - Найдется немало тех, кто будет оспаривать это первенство, - осторожно сказал Джок. - У меня нет титула, да и дворянство не наследное, а пожалованное за заслуги отцом Дея. А использовать мою службу по каждому поводу... Да от меня все начнут шарахаться!
   - Хорошо, что напомнили. Мы раздали не все баронства. Считайте, что вы уже барон. Завтра будут указы и о вашем баронстве, и о том, что в мое отсутствие вы заменяете меня во всем.
   - Вы мне так верите?
   - Я вам очень обязан. А если сохраните моих близких, сами войдете в их круг. Вы мне нравитесь, Джок. Вы порядочный человек, а это большая редкость среди работников таких служб, как ваша.
   - Вы сами, милорд, очень необычный герцог, а у необычного герцога и начальник службы безопасности должен быть необычным. Я ведь когда-то был одним из главарей городского дна.
  
  
   Глава 18
  
  
   - Я ознакомился с тем, что вы называете армией, Серг, - сказал граф Ланс Севорж. - В ней тысяча бойцов, которых действительно можно назвать армией. Они профессионально владеют оружием, признают дисциплину и могут выполнять сложные маневры. У вас в два раза больше тех, кто хорошо вооружен и неплохо владеет оружием, но они считают маневры блажью и не умеют работать в строю. Остальные четыре тысячи - это просто вооруженный сброд. Я не говорю о восьми сотнях стрелков, потому что им нужно только быстро и метко стрелять и выполнять простые команды. Та тысяча, о которой я говорил вначале, за исключением гвардейцев, вам не принадлежит. Это дружины ваших вассалов и часть солдат столичного гарнизона. В будущем походе придется рассчитывать на них. Две тысячи кое-что умеющих нужно взять с собой, а пока тренировать и приучать к дисциплине. Потом они скажут за это спасибо. А вот остальных можно брать только для того, чтобы иметь в запасе время, пока их порубят сотхемцы. Вы говорили о постоянной армии. Это нелегкое и затратное дело, но если получится, у вас не будет соперников в королевстве. Конечно, это только до тех пор, пока остальные, глядя на вас, не займутся тем же самым. Я советую не брать с собой эти четыре тысячи неумех, а использовать как костяк вашей будущей армии. Построить рядом со столицей военные лагеря, поместить их туда, и пусть опытные командиры делают из дерьма золото.
   - Полностью с вами согласен, Ланс, - усмехнулся Сергей. - Есть только одно маленькое уточнение. Всю эту работу я поручаю вам. Будете генералом и моим главнокомандующим. Один вопрос: зачем строить лагеря рядом со столицей?
   - Иногда вы поражаете своим умом, а иногда - наивностью, как сейчас, - ответил граф. - Солдаты тоже люди, и их угнетает постоянная дисциплина, поэтому им нужно время от времени расслабиться. Пропустить пару стаканчиков браги в трактире и повалять девок в веселом квартале. Иначе вы рано или поздно получите кучу проблем. А лучше всего это делать в столице, да и у вас будет под рукой армия. А построить лагеря можно быстро. Главная трудность в том, что приходится издалека возить строевой лес.
   - Мне непонятно зачем издалека возить стволы, когда рядом со столицей есть лес.
   - Какой там лес! - пренебрежительно махнул рукой Ланс. - Выросло что-то вроде леса на месте прежних вырубок. Деревьям там самое большее тридцать лет. Отец прежнего герцога запретил рубить его на дрова, так как охотился там на оленей и кабанов. Строительного леса там мало.
   Они беседовали в том месте, где располагались собираемые войска. Здесь стихийно образовались лагеря, которые представляли собой скопище шатров, навесов и просто мест под открытым небом, где солдаты ночевали и складывали свои немногочисленные пожитки. Ланс приехал несколько дней назад и по просьбе Сергея разбирался с его воинством. Они сохранили дружеские отношения, поэтому граф при отсутствии посторонних с разрешения Сергея обращался к нему по имени.
   - Слушайте, Ланс, а на чем мы с вами стоим? - спросил Сергей, ковырнув ногой землю. - Это каменные плиты? И большие! Откуда они могли здесь взяться?
   - Эти? - Ланс тоже ногой очистил камень от земли. - Это, Серг, часть фундамента какого-то здания ушедших. - Стены разобрали на строительство домов, а эти плиты остались.
   - Что еще за ушедшие? - спросил Сергей. - Никогда о них не слышал.
   - А что вы вообще знаете о нашей истории?
   - Мне кое-что рассказывала одна девушка, а потом я прочел две книги в библиотеке графа Продера...
   - Понятно, - кивнул Ланс. - Девушки всем хороши, только они не интересуются историей, а книги вам попались из новых. Сейчас об этом не принято писать, но лет семьсот назад наши предки жили на побережье соседнего материка, в том его месте, где пролив наиболее узок. Когда кочевники, покорив соседние народы, начали создавать свою империю, им показалось уместным включить в нее и все побережье. Предки не пошли в подчинение к дикарям, и в несколько приемов переправились на соседний материк. На землях, где сейчас расположены четыре королевства, жил совсем другой народ, с которым началась короткая, но кровопролитная война. Они не ушли, как следует из названия, их всех просто уничтожили. Бывших хозяев этой земли не оставили даже в качестве рабов, потому что они не переносили неволи, предпочитая ей смерть. В наше время от них остались лишь немногочисленные постройки и их остатки, такие вот, как этот фундамент.
   - Так население всех королевств - это один народ?
   - Когда-то был одним, а сейчас кое-где даже язык отличается, хотя пока можно понять разговор. Послушайте, Серг, можно задать личный вопрос?
   - Конечно. Что вас интересует?
   - Меня интересует, сколько правды в том, что повсюду говорят о вас и дочери Мартина. Я неплохо знал его семью, и девушка мне симпатична. Вы спасли ей жизнь, но она не показалась мне счастливой. Вы не принуждаете ее к постели?
   - Если бы подобное предположение высказал кто-нибудь другой, я бы просто набил ему морду, - сказал Сергей, отвернувшись от Ланса. - На вас, граф, я просто обиделся. Хотите знать, почему она не лучится счастьем? Эта девчонка вбила себе в голову, что меня любит, а тут появляется невеста.
   - Ну и что? - не понял Ланс. - Вам жаль потратить на нее время, или не хватает сил на двух?
   - Вы меня просто убиваете своим отношением к женщинам! Как это вы еще не скатились до многоженства?
   - Женщин может быть много, а жена - только одна, - изрек Ланс, - хотя встречается и многоженство, но это не у нас, а в Барни. У вас, Серг, какие-то дикие взгляды на удовлетворение потребностей, но я вижу, что этот разговор вам неприятен.
   - Я не идиот, Ланс, и все прекрасно понимаю. Только меня воспитывали совсем по-другому. Не могу я через себя переступить и лечь в постель с четырнадцатилетней девочкой. С моей точки зрения, это извращение, потому что она еще совсем ребенок. И мне наплевать на то, что она сама считает иначе! У меня на родине за такое вообще сажали в тюрьму!
   - Какое-то у вас дикое королевство, Серг. Как вы с такими взглядами вообще размножаетесь! Белла, по-моему, вполне зрелая девушка. До совершеннолетия еще год, но мало кто его ждет. Жить взрослой жизнью начинают раньше.
   - Вам меня не переделать, поэтому давайте закончим этот разговор и займемся делом. Ответьте мне, Ланс, беретесь за армию? Вот и хорошо. Прикиньте, сколько вам понадобится денег, рабочих и вообще всего. Я прикажу казначею выдавать вам золото по первому требованию. С чего думаете начать?
   - Тренировать основную часть войска на слаженность и срочно строить лагеря для остальных. Скоро пойдут дожди, а у половины нет даже шатров. А их обучением займутся мои воины, когда основная армия уйдет в поход. Есть какие-нибудь сведения о том, что и где предпримет Мехал?
  
   Король Сотхема Мехал славился редкостной невозмутимостью. С его худого вытянутого лица почти никогда не сходило выражение брезгливости и скуки, и, даже сердясь, он никогда не повышал голоса. Сегодня нацепленная много лет назад маска дала трещину, и крики короля были слышны всем, кто находись в приемной. Наконец дверь кабинета распахнулась и в приемную вышел бледный генерал Сарг.
   - Вы, - сказал он дожидавшемуся вызова начальнику службы Преданных и деревянной походкой вышел из приемной.
   Тот вскочил и торопливо зашел в кабинет.
   - Садитесь, барон! - раздраженно сказал король. - Мне нужна ваша помощь. Двадцатитысячная армия погибла в огне, и кто-то должен за это ответить! Я сделал ошибку, поменяв генерала. Этот трус выпустил бы дозоры на день пути и сохранил бы армию. Я не знаю, почему этого не было сделано новым командующим, а спросить не у кого. Вы представляете, сколько нужно времени, труда и золота, чтобы подготовить армию? Помимо солдат, там было полторы сотни офицеров, в том числе двое сыновей герцогов! И что теперь говорить их семьям? Вы много собрали сведений по новому герцогу Сандора?
   - Только несколько отрывочных сведений, ваше величество, - ответил барон. - Слишком недавно он появился. Вы же знаете, что мы можем работать только через их столицу, а это дело не быстрое. Я послал людей в провинцию Аликсан, так что, если хотите, его можно попробовать убрать.
   - Ни в коем случае! За такое мало просто убить! Если не сможете его выкрасть и привезти сюда, чтобы я день за днем потихоньку сдирал с него кожу, значит, прежде чем убить, нужно уничтожить все, что для него дорого! Если есть близкие, начать нужно с них! Лучше похитить, а потом медленно убивать в нем всякую надежду, присылая их по частям! У вас есть в их столице нужный человек?
   - Можно использовать графиню Лауру Куртинэ, но она потребует много денег.
   - Возьмите в казначействе. Это не тот случай, когда нужно экономить. И скажите ей, что если все выгорит, то она может, помимо денег, рассчитывать и на мою благодарность. Вас это тоже касается.
   - Ваше величество, разумно ли вам самому идти с армией? Может быть...
   - Не может. У меня не так много армий, барон, чтобы позволить себе потерять еще одну. Не беспокойтесь, там, где мы пойдем, редкий лес и много открытых мест. Второй раз мы не попадем в такую ловушку. Я покажу этим сандорцам, как играться с огнем! Они сожгли нашу армию, ну и мы там что-нибудь сожжем!
  
   - И скоро это ей надоест? - спросил Сергей Инну, глядя на усердно тренирующуюся сестру.
   - Вы не хотите, милорд, чтобы она занималась? - спросила Инна. - Так достаточно только сказать.
   - Какие у нее успехи?
   - Пятнадцать раз отжимается и садится на шпагат. Она очень настойчивая девочка. Если и дальше будет так усердно заниматься, уже через год могут быть результаты. И еще она необычно быстрая, почти как вы.
   - Если хочет, пусть занимается, - сказал Сергей. - Только следите, чтобы она не переусердствовала. Пусть время от времени отдыхает.
   Лани увидела брата и решила сделать себе перерыв.
   - Постой! - сказала она Сергею, подходя к взрослым и вытирая рукой пот со лба. - Ответь мне на один вопрос. Ты почему обижаешь Беллу?
   - Она тебе сама сказала? - спросил брат.
   - Она стала совсем психованная. Я спросила почему, а она меня послала, причем вместе с тобой, а куда - я тебе не скажу, а то будешь ругаться. Иди, говорит, вместе с братом. Жизнь он мне спас! А зачем мне эта жизнь, если он мной пренебрегает? Я уже, говорит, даже ноги раздвинула...
   - Ни слова больше! - оборвал он ее. - Беллу все же придется отослать в графство. А от тебя я чтобы больше не слышал таких слов!
   - Она тебе действительно не нравится?
   - Причем здесь нравится или нет? Она еще девочка, и ей рано об этом думать! А у меня, если ты забыла, есть невеста!
   - С которой ты тоже не спишь! - уличила его сестра. - Папа говорил, что мужчинам вредно воздержание! Это и по тебе видно. Лицо похудело, под глазами круги и стонешь по ночам! А Белла, к твоему сведению, уже созрела. Раз груди торчат, значит можно!
   - Все! Ты меня довела! Если будешь лезть в мои личные дела, у тебя не будет никаких занятий! Так что следи за языком. Я ясно выразился?
   - Ясно, - буркнула Лани. - Вредный ты, а еще брат!
   Из гостевой комнаты, которая служила Лани спортивным залом, Сергей вышел расстроенный и словами сестры, и поведением Беллы, и ссорой. Он не успел далеко отойти, остановила музыка. К звукам струнного инструмента добавился красивый женский голос. Музыка была посредственная, слова песни рассмешили, но пела Леора с чувством, а Сергей не слышал пения уже больше года. Когда она закончила петь, он постучал и, получив разрешение, вошел.
   - Извини, - сказал он невесте. - Шел от Лани и услышал твое пение. Можно посмотреть инструмент?
   Он взял дейру* и подергал струны. Они были шелковые, а сам инструмент обладал несильным и невыразительным звучанием.
   (*дейра - четырехструнный музыкальный инструмент, на котором играли дворянки и большинство менестрелей)
   У старшего брата того мальчишки, с которым Сергей одно время много играл в шахматы, над кроватью висела гитара. Когда уставали от шахмат и отсутствовал брат, они снимали ее с гвоздя и по очереди пытались наигрывать любимые мелодии. У Володьки не получалось ничего, кроме бренчания, а ему удалось подобрать несколько мелодий. Получилось очень похоже. Сейчас Сергей тоже попробовал извлечь хоть что-то осмысленное, но с первого раза ничего не получилось.
   - Когда-то играли? - спросила Леора.
   - Совсем немного и не на таком инструменте, - ответил он, возвращая дейру. - Тебе у нас не скучно?
   - Вы хотите предложить мне развлечься с вами по праву жениха? - спросила она, глядя ему в глаза со странным выражением.
   - А ты хотела бы? - внезапно сказал он совсем не то, что собирался.
   - Не знаю, - ответила девушка. - Я в этом пока не имею никакого опыта. Так получилось, что я до сих пор не лишилась девственности. Я понимаю, что это для вас неприятно...
   - Дело не в том, - вздохнул он. - Я, Леора, просто боюсь.
   - Меня? - удивилась она.
   - Ты уже слышала, что у меня были две жены?
   - Да, герцог Аленар говорил, да и здесь слуги болтали.
   - У меня была еще одна девушка, которая могла со временем стать женой. Этого времени ей не дали, убив так же, как и их. Это сделал один человек, который когда-нибудь с моей помощью пожалеет о том, что родился на свет. По крайней мере, я очень надеюсь, что так и будет. Но пока он жив, я боюсь с кем-нибудь сближаться.
   - Если вы не обидитесь на меня за такие слова, то я скажу, что это глупо. Если кто-нибудь решит вам досадить, отыгравшись на ваших близких, я в любом случае попаду под удар, любили вы меня или нет. А так хоть попробую, что это такое. Да и вы не будете так одиноки. Благодаря вам я выбилась из нищеты и смогу устроить свою жизнь. Разве это не стоит такой малости? Я доставлю радость не только вам, но и себе. Так что же в этом плохого?
   "Какого черта! - подумал Сергей. - Почему бы и нет? Сколько времени у меня уже не было женщины? Как же сильно изменились отношения мужчин и женщин, стоило лишь затруднить зачатие".
   - Сегодня я к тебе приду, - сказал он и заметил в глазах Леоры радость. - Не прогонишь?
   Спустившись на первый этаж, он после недолгих поисков нашел управляющего.
   - У меня к вам дело, - сказал он почтительно замершему Дорну. - Во дворце есть дейра?
   - Должен остаться инструмент покойной герцогини, - ответил управляющий. - Вам он нужен для сестры или для невесты?
   - У невесты свой инструмент, - усмехнулся Сергей, представив, что о нем будут говорить слуги, - а сестра в основном играет на моих нервах. Инструмент нужен для меня. Разыщите его, уважаемый Дорн, а если не найдете, купите другой.
  
   Гонец прибыл во время обеда. Все донесения Стара надо было немедленно передавать королю, поэтому секретарь прибежал в трапезную и с поклоном отдал конверт.
   - Нельзя было нормально поесть, а потом заниматься делами? - недовольно сказала мать.
   - Донесение от Стара, - ответил король, - а он не станет слать гонцов по пустякам.
   - Что-то случилось с Сергом? - разволновалась принцесса.
   - Такого я от него не ожидал! - растерянно сказал король. - Твой Серг умудрился сжечь в лесу двадцатитысячное войско Мехала. Стар пишет, что выгорел огромный участок леса, и сотхемцы теперь будут вынуждены наступать на Парнаду.
   - Так это же замечательно! - сказала мать. - Мало того что Мехал потерял треть своих сил, еще и удар будет наноситься по союзнику Рошти.
   - Это хорошо, - ответил король, - но что скажут люди? Сжечь двадцать тысяч человек - это не спалить особняк Анжи! И я даже боюсь подумать о том, что теперь будет творить Мехал. Аликсан, кстати, не собирается отсиживаться в своей провинции. Как пишет Стар, он вместе с наиболее боеспособными войсками пойдет на выручку соседу.
   - И правильно сделает! - одобрила мать. - Всегда лучше драться на чужой территории, а вместе с соседом он может не пустить Мехала вглубь страны. Да и остальные не должны отсиживаться в стороне. Неплохо было бы и тебе туда кого-нибудь послать, самому или вместе с Аликсаном. Твой полк к нему пришел или так и будет идти, пока не кончится война?
   - Полк пришел, но Стар пишет, что у Аликсана была какая-то стычка с его командиром. Теперь герцог не подпускает полк к своему воинскому лагерю, а командира вообще прогнал прочь.
   - Рассказывай, что ты ему приказал! - велела мать. - Ни за что не поверю в то, что подчиненный герцогу барон начал сам проявлять гонор!
   - Ничего такого, - насупился сын. - Я ему просто посоветовал управлять полком самому.
   - Совет короля для офицера равнозначен приказу. Эх, сын, сын! Чем тебе так не понравился Аликсан? Тем, что занял место, предназначенное для Анжи? Так на Анжи и сердись. Или тем, что наша судьба зависит от его успеха? Я прекрасно понимаю, что такое может не нравиться, но у тебя есть голова на плечах? Ты поручаешь ему жизненно важное дело, а потом пакостишь исподтишка, как мальчишка, сначала всячески задерживая этот давно обещанный полк, а потом настраивая его офицеров против герцога. А ты не думал о том, что Аликсан может поставить под сомнение выгоду для него находиться в лагере короля? Я не сомневаюсь в том, что Рошти попытается перетянуть его на свою сторону!
   - И как же тогда наша свадьба? - растерянно спросила принцесса.
   - Хоть ты бы помолчала! - разозлился король на сестру. - Я не думал, что барон так буквально воспримет мои слова. И что теперь делать? Если Серг уйдет в поход без полка, это будет плевком в мою сторону! Может, сам герцог руководствуется другим, но остальные поймут именно так!
   - Гонец возвращается завтра? - спросила мать. - Вот и отправь с ним нового командира, причем с наказом смотреть герцогу в рот и выполнять все его приказы еще до того, как он их выскажет. И выбери на эту должность кого-нибудь порядочнее, чтобы он понравился герцогу. Что кривишься? Сам виноват! Ты обошелся с ним как с мальчишкой, причем уже не в первый раз, теперь изволь заглаживать хамство любезностью. И нечего на него злиться, злись на себя! Аликсан пока ни разу тебя не подвел и выполнил все, что обещал. И это при том, что он меньше зависит от тебя, чем ты от него. Аленар предлагал тебе подружиться с Сергом? Почему не послушаться умного совета? Ты пока не Мехал, которому герцоги не указ, да и он старается их не задевать. Умные люди не плодят врагов без нужды и никогда не отказываются от друзей. Жаль, что так рано умер твой отец, он крепко вбил бы это в твою голову, а мои слова ты часто пропускаешь мимо ушей. Ты на троне всего два года, и опыта у тебя... Мне не хотелось бы видеть, как вас убивают, и самой подставлять горло под нож.
   - У Аленара гостит племянник, - сказал король. - Говорят, что он хороший командир. Попрошу его у герцога, пусть на время примет полк, а после войны отдадим его прежнему командиру.
  
   - Милорд! - обратился к герцогу Алехо Парнада молодой офицер, судя по одежде, недавно прибывший во дворец. - У меня очень важное известие.
   - Надеюсь, приятное? - спросил его самый старый герцог королевства, разменявший уже восьмой десяток лет.
   - Боюсь, что нет, милорд. Герцогу Сергу Аликсану удалось застать врасплох армию Мехала, подпалив лес, в который она вошла. Говорят, что из двадцати тысяч сотхемцев не уцелел ни один человек. Мехал в ярости и, несомненно, будет мстить. По гари он войско не поведет...
   - Понятно! - помрачнел герцог. - Аликсан разозлил Мехала и подставил нас вместо себя. Сам-то он что собирается делать?
   - Когда узнал, что я от вас, просил передать, что через несколько дней собирается выступить к вам на помощь с тремя тысячами воинов. Сил у него больше, но неподготовленных бойцов с собой не возьмут.
   - Хоть поступил благородно, - сказал герцог. - Скоро дожди, поэтому Мехал не будет долго ждать. Не позднее чем через пять дней его нужно ждать на границе. Надо послать туда больше наблюдателей и срочно собирать ополчение. Но этим займутся другие, а ты немного отдохни и поедешь к герцогу Рошти. Расскажешь ему то же, что говорил мне. Пусть присылает помощь и убедит это сделать своих соседей. А то, пока они сами раскачаются, я останусь без провинции, да и им достанется, тем более что Мехал разозлен и не будет стесняться в выборе средств.
  
   Прошло три дня. Ланс развил бурную деятельность, и к указанному сроку три тысячи бойцов были готовы к походу. Палатки убрали, и остальных воинов Сергея расселяли в столице на то время, пока нанятые бригады строителей не построят лагерь. Перед самым выходом все изменилось.
   - Будем прощаться? - сказал Сергей собранным в гостиной женщинам. - Помнишь, что я говорил по поводу Джока?
   - Все я помню! - всхлипнула сестра.
   - Не надо разводить сырость. Подойди, я тебя поцелую. Так, теперь очередь Беллы. Подставляй лоб!
   - В лоб у нас целуют покойников! - сказала девчонка и подставила губы. - Целуй или уходи!
   Вздохнув, он прикоснулся к ее губам своими, но не успел отодвинуться.
   - У кого училась целоваться? - спросил он, когда она от него оторвалась.
   - Служанки рассказали, - ответила Белла. - Наука нехитрая.
   - Теперь выходите, а я прощусь с невестой. И дверь прикройте! Так, сначала поцелуй... а теперь слушай. Я не знаю, что дадут в приданое, но если вдруг не вернусь, ты получишь по моему завещанию пятьсот золотых. Я попросил Джока, и он побеспокоится о сестре. К тебе будет просьба забрать с собой Беллу. Я знаю, как она к тебе относится, но в случае моей смерти вам с ней будет нечего делить. Ей тоже отписана крупная сумма, так что она не будет нахлебницей.
   Дверь распахнулась и в кабинет быстрым шагом вошел Фар.
   - Извините, милорд, но можете не прощаться. Вряд ли мы сегодня куда-нибудь выйдем.
   - Что случилось, Фар?
   - Куча неприятностей. Во-первых, Мехал перешел границу раньше, чем этого ожидали и мы, и герцог Парнада. И войск у него было не меньше тридцати тысяч, а в Парнаде только начали собирать ополчение. Герцог собрал все силы и встал насмерть перед своей столицей. Мехал уничтожил всех, кто пытался перекрыть ему дорогу, захватил и разграбил столицу, а после предал ее огню, убивая всех, кто пытался вырваться из охваченного огнем города. Потом он пошел на запад, по пути сжигая деревни и города. Население бежит, а дворянство пытается организовать отпор, но у Мехала слишком много сил и спаянная дисциплиной армия. По слухам, он уже вторгся в провинцию Рошти. Сотхемцы перестали жечь города и замки, теперь их захватывают и оставляют небольшие гарнизоны. Единственное, что могу добавить, так это то, что по непроверенным слухам Мехал уже дважды получал подкрепление из Сотхема. Не с нашими силами туда соваться, тем более что со дня на день пойдут дожди и мы не сможем быстро передвигаться. Нужно поторопить северян, чтобы быстрее слали обещанные деньги и солдат и тренировать своих, чтобы к зиме у нас было по крайней мере восемь тысяч солдат.
   - Я уже все знаю, - сказал вошедший в кабинет Джок. - Милорд, нужно будет готовиться к наплыву беженцев и оказать им хоть какую-то помощь, иначе отчаявшиеся люди просто уйдут в леса и заставят нас отвлечь большие силы на охрану дорог. Скоро дожди, поэтому им нужно дать хоть какое-то укрытие. Надо озадачить этим магистрат. Вы так и не нашли общего языка с командиром королевского полка?
   - Пока нет. То ли редкий болван, то ли дело не в нем. Если он не поумнеет в ближайшие сутки, заверну их полк обратно. Нам пригодится то продовольствие, которое они проедают впустую.
   - Жаль! - сказал Джок. - Королевские солдаты пригодились бы.
   - Придется опять ставить шатры, - с досадой сказал Сергей. - Слушайте, а почему мы должны кормить беженцев просто так? Я еще понимаю, если придет женщина с детьми, но мужчины могут отработать свой хлеб, а мы намного раньше построим лагеря, а потом еще поможем им с жильем. Только нам будет некогда с этим возиться. Джок, сходите в магистрат, расскажите им наши новости и хорошо напугайте. Нужно, чтобы они трудились не хуже строителей. Пусть берут в помощь городской гарнизон и стражу. Сегодня же издам указ, по которому из-за военного положения любое преступление в столице и ее окрестностях будет караться немедленной смертью. Надеюсь, что несколько таких казней прибавят порядка и позволят использовать стражу в других местах. Надо, чтобы проверили все пустующие помещения в городе. Я даже могу заплатить горожанам, если разберут беспризорных детей, наверняка будут и такие. Лиара, прощание отменяется, поэтому пойди обрадуй наших девочек, а я пока займусь делами. Фар, ты не видел Севоржа? Найди его и решите с ним одно важное дело. Нам нужно отправить конную разведку поближе к месту боев, чтобы следить за действиями сотхемцев. Если Мехал решит заняться нами, мы об этом должны знать заранее. Отберите в отряд опытных людей и дайте им шатры и заводных лошадей. Полсотни, я думаю, достаточно. И пусть отправляют гонцов по пять человек, один сейчас может не доехать.
   - Ваша светлость, - заглянул в кабинет секретарь. - К вам офицер от короля.
   В кабинет вошел молодой симпатичный мужчина в пропыленной дорожной одежде с офицерской сумкой в руках.
   - Граф Эмер Радек! - представился он сразу всем. - Я новый командир королевского полка. Его величество снял с должности того, кто не оправдал его доверия. Я только что принял полк и готов выполнить любые приказы герцога.
   - Добро пожаловать, граф! - приветствовал его Сергей. - Вы очень кстати, а то я уже хотел отправлять ваш полк обратно королю, как полностью для меня бесполезный. У королевства крупные неприятности, поэтому сейчас войдете в курс дела и тоже включайтесь в работу. Фар, перед тем как искать командующего, расскажи все графу.
   - Не казните себя так, Серг! - сказал Джок, когда вышли офицеры. - В случившемся нет вашей вины. Если бы вы не сожги тех солдат, было бы то же самое, даже еще хуже, потому что Мехал пошел бы на столицу еще и отсюда. Может, он немного меньше свирепствовал бы, но я думаю, что и с этим мало что изменилось бы. Ему выгодно нагнать страх. Глядишь, кто-то из герцогов начнет искать с ним союза, да и у нас будут наплыв беженцев и разбойники, которые принесут немало хлопот и отвлекут силы.
   - Я не дурак и все понимаю, но упреков в мой адрес будет немало. Теперь вся надежда на северян, потому что мы не успеем обучить к зиме своих солдат. Нужно думать, куда будем размещать людей и чем их кормить. Проследите, чтобы отправили отряды фуражиров. Пусть берут не золото, а серебро и за все платят. Надо завезти как можно больше продовольствия, пока позволяют дороги.
   - Я все сделаю. А вы попробуйте придумать что-нибудь еще наподобие лесного пожара. В нашем положении это было бы кстати.
  
  
  
   Глава 19
  
  
   Прошло двадцать дней. Закончились затяжные осенние ливни, и теперь по дорогам передвигались с большим трудом, используя сменных лошадей. Еще до того как развезло дороги, с севера пришел большой обоз, в котором вместе с заказанными Сергеем луками и арбалетами привезли собранные налоги, пополнившие казну на сорок тысяч монет. Прислали и воинов. Больше тысячи дружинников влились в армию, значительно ее усилив. Многие из них были конными, и Сергей порадовался тому, что с запасом заготовил корм для лошадей. Подвоз леса для строительства лагерей заглох, но его много запасли, поэтому сейчас спешно заканчивали строительство последних трех лагерей, а в два уже построенных вселились вновь прибывшие воины и часть тех, кто до сих пор жил в шатрах. Среди беженцев оказалось немало полезных людей, поэтому солдаты Сергея до сих пор ездили по отдаленным местам, разыскивая тех, кто был нужен их герцогу, в первую очередь, лучников и кузнецов. Не придумав другого способа избавиться от неприятеля, Сергей решил, насколько это будет возможно, усилить стрелковые подразделения. Людей для них подбирали где только можно, оружие пока было, а наконечники для стрел и болтов целыми днями ковали во всех кузницах. Для того чтобы иметь возможность проводить строевые занятия и другие виды боевой подготовки, четыре тысячи "неумех" пять дней таскали песок от реки на сколоченных на скорую руку носилках. Зато теперь возле лагерей был плац, на котором одновременно могли заниматься пятьсот человек. Заодно посыпали песком, добавив в него щебень, все дорожки в лагерях как в уже построенных, так и в тех, которые готовились заселить через несколько дней.
   - Ах, недовольны! - рассердился Сергей, когда один из офицеров доложил о том, что солдатам не нравится носить песок. - Значит, вы плохо с ними работаете! Поймите и сделайте так, чтобы поняли и они. Если в этой войне победит Мехал, всем жителям королевства придется плохо! Ваши солдаты должны сражаться не за меня и не из-за тех денег, которые я им плачу, а за свое будущее и будущее своих детей, за то, чтобы эти дети вообще были! Приведите к своим парням беженцев, они им много чего расскажут. А воины из них пока хреновые, поэтому нужно тренироваться. Подумаешь - потаскали песок! Неужели лучше месить сапогами грязь? А работа пойдет им только на пользу: каждый второй - горожанин, у которого работает только та мышца, которая болтается между ног! Ладно, я с ними поговорю сам.
   Послушать герцога пришли не только "неумехи", которых загнали на новый плац и поставили в некое подобие строя, но и почти все остальные солдаты и офицеры его армии.
   - Солдаты! - крикнул Сергей. - Вы пришли сюда по разным причинам. Кто-то отрабатывает повинность, кто-то хочет заработать, а кому-то просто хочется подраться и пожить интересной, по его мнению, жизнью. Мало кто из вас понимает, что сотхемцы пришли к нам не просто пограбить, они пришли навсегда! По крайней мере, они так думают, и сбудутся или нет их надежды, зависит от нас с вами. Конечно, прожить можно и под Мехалом, и далеко не всем в нашем королевстве жилось так хорошо, чтобы они кинулись его защищать. Но я уверяю вас, что с Мехалом будет намного хуже. И дело даже не в разграбленных городах и сожженных селах. Мехал не идиот и не будет все разрушать. Только вы и ваши дети навсегда станете неполноценными людьми, теми, кого можно обобрать и над чьими женами и дочерьми можно безнаказанно надругаться. И попробуйте потом схватиться за оружие! Вас убьют вместе со всеми близкими в назидание другим. Поэтому за свободу нужно бороться сейчас! Бороться не потому, что вас сюда прислали ваши сеньоры, или из-за моей платы, а потому, что это нужно в первую очередь вам самим! Мехал долго готовил свои армии. В них сильные и умелые воины, спаянные дисциплиной, а в нашем королевстве каждый сам по себе, поэтому нет единой и сильной армии. Я хочу создать ее, пусть не очень большую, но умелую и дисциплинированную. А вы пока почти ничего не умеете, а дисциплину считаете моей блажью. Если я сейчас поведу вас в бой, никто из него не вернется. Вы этого хотите? Я - нет! Но я не позволю вам просто сидеть в лагере и получать деньги, пока ваши более умелые товарищи будут сражаться и отдавать свои жизни! С завтрашнего дня выделенные командиры будут гонять вас столько, сколько сочтут нужным. Будет трудно, но потом те из вас, кто останется в живых, скажут им спасибо за науку, благодаря которой они уцелели! Для умных я сказал достаточно, а дуракам повторять не стану. Если не хотите работать, я вас насильно не держу. Можете уходить, только сначала верните затраченные на вас деньги, вы их еще не отработали.
   То ли подействовала речь герцога, то ли генерал Севорж подобрал командиров с крепкими кулаками, но на следующий день все без возражений вышли на тренировки и занимались, что называется, до упаду.
   Жизнь во дворце изменилась мало. Лани, которой было неудобно отрабатывать приемы с рослой Инной, попыталась привлечь к занятиям сначала Беллу, а потом невесту брата, но не преуспела. Это не отбило у нее желания заниматься самой, а, наоборот, заставило тренироваться с еще большей настойчивостью. Результаты такого издевательства над собой, как назвала ее занятия Белла, не замедлили сказаться. Небольшие, но рельефные мышцы девочки было не продавить, и она уже уверенно и без ошибок выполняла большинство показанные Инной приемов.
   - Тебе бы еще потренироваться с мечом, и можно идти в наемницы, - неудачно пошутила Инна.
   - Когда начнем? - спросила Лани. - Я с удовольствием. Знаешь, как моя бабка им махала?
   - То ли на нее так подействовало убийство семьи, то ли ваш пример, милорд, но она все время готова уделять тренировкам, - жаловалась Инна Сергею. - Ваша сестра даже заметно подросла и раздалась в плечах, что неудивительно при таких нагрузках. Это, может, и неплохо, но она хочет заниматься мечом! Вместо того чтобы посидеть с Беллой или поиграть на дейре, как положено молодой дворянке...
   - На дейре играю я, а она играет на моих нервах, - пошутил Сергей. - С мечом ей заниматься рано, она его не удержит, даже самый легкий. Да и бесполезное это дело для ребенка. А вот кинжалом заняться можно или метательными ножами. А можно и тем, и другим. В обычное время я бы ограничил эти убойные увлечения, но вы сами видите, Инна, что творится.
   Сергей действительно все свое свободное время уделял игре: играл на дейре покойной Лории и занимался любовными играми с Леорой. Он по-прежнему ходил в ее спальню, а потом возвращался к себе и запирал входную дверь. Это было нелишним, так как настырная Белла после прощального поцелуя несколько раз пыталась к нему проникнуть. Как он и ожидал, слуги обсуждали между собой его занятия, и если увлечение невестой вызвало общее одобрение, то насчет музыкального инструмента такого единодушия не было. Свободного времени у Сергея было мало, но ему все-таки удалось подобрать "Надежду" и "Все, что в жизни есть у меня", которые он любил слушать дома. Он не ограничился игрой для себя, пригласил сестру и невесту и спел им на русском обе песни под собственный аккомпанемент. Беллу не приглашал, стараясь как можно меньше времени проводить в ее обществе. Дейра не гитара, но все равно получилось очень неплохо, и женская аудитория была очарована и потребовала перевода песен. Он написал перевод, заранее предупредив, что текст уже не будет таким складным.
   Осень подходила к концу. Дожди прекратились, и заметно похолодало. Сергей представлял те трудности, с которыми мог столкнуться отправленный на разведку отряд, но все равно отсутствие гонцов нервировало и побуждало предпринять хоть какие-то действия. Когда он решил отправить в разведку еще один отряд, разведчики все-таки прибыли, причем не гонцы, а вообще все, хоть и не в том составе, в каком уходили в рейд.
   - Мы потеряли восемь бойцов, - докладывал командир отряда шевалье Парман. - Это было в самом начале, когда наскочили на кавалеристов Мехала. Тогда удалось оторваться и скрыться в лесах. Сотхемцы передвигаются только большими отрядами, а места стоянок тщательно охраняют, так что такими малыми силами действовать нельзя. Нам только один раз повезло захватить пленного. Устроили засаду на лесной дороге и обстреляли из арбалетов не очень большой конный отряд. Завалили проходы подрубленными деревьями, поэтому они не смогли оттуда быстро выбраться, и удалось сделать три залпа, выкосив почти всех. Остальных добили мечами и захватили только одного раненого офицера. Когда использовали огонь, он разговорился и рассказал немало интересного.
   - Не соврал? - спросил Севорж.
   - Вряд ли, ваша светлость, - ответил Парман. - К тому времени он хотел только быстрее сдохнуть, на остальное было плевать. Да и не в том он был состоянии, чтобы складно врать. По его словам, сотхемцы заняли всю провинцию Парнада, очень небольшую часть нашей и несколько городов в провинции Рошти. Дальше пока не пошли. Сначала герцогу Рошти оказали помощь соседи, а когда их начали теснить, наступлению помешала распутица. Мехал разместил армию в десяти городах, а в остальных оставил небольшие гарнизоны бойцов по сто, чтобы контролировать путь в Сотхем. Помимо гарнизонов, вдоль тракта пускают отряды кавалерии. Самое главное, удалось узнать, что, как только позволит дорога, на нашу территорию совершат кавалерийский рейд. Его целью будет уничтожение всех деревень возле двух городов, расположенных поблизости от границы с провинцией Рошти. Это города Содж и Карлот. Какими силами будут наступать и когда, офицер не знал.
   - Что будем делать? - спросил Сергей своих помощников, когда отпустили шевалье. - Я не могу позволить им уничтожить крестьян.
   - Города не тронут, - сказал Ланс. - Кавалерия города не берет. Но если разорят всю округу, горожане сами разбегутся. Запасов продовольствия надолго не хватит, а подвоза из сел больше не будет.
   - Мы не узнаем, сколько там сел, пока не доберемся до места, - сказал Джок. - Возможно, Мехал заранее отправил в наши города своих людей, что может быть причиной той быстроты, с какой их захватывают сотхемцы.
   - Все плохо! - сделал вывод Сергей. - Неизвестно, когда и какими силами нападут, а нам придется забрать всех, кого сможем, а потом повсюду рассылать разъезды и ночевать в поле.
   - Посмотрим, - сказал Ланс. - Может, не все так уж и плохо. У кавалерии есть свои недостатки. В лесной местности для нее нет прямых путей. Если там густые леса, всадники наверняка поедут по тракту, а нам нужно сделать засаду там, где с него сойдут. Сейчас нет смысла это обсуждать, все равно не знаем местности.
   - На этот раз я пойду сам! - сказал Сергей. - Сделаем упор на стрелков и ловушки. Они готовятся на прогулку по нашим деревням и вряд ли рассчитывают на серьезное сопротивление, иначе не шли бы без пехоты. На этом и постараемся сыграть. Но если мы ошибаемся, будет плохо.
   - Когда выходим? - спросил Ланс.
   - Вы, генерал, останетесь здесь! - не допускающим возражения тоном сказал Сергей, - а мы сегодня все приготовим, а завтра выйдем. Путь не близкий, поэтому лучше выйти заранее.
   - Может, все-таки лучше... - начал Севорж.
   - Нет! - отрубил Сергей. - На вас армия, а за город и мой дворец отвечает барон.
   - Не беспокойтесь, милорд, - поднялся со своего места Джок. - С вашего позволения, пойду заниматься делами, от которых меня оторвали.
   - Тогда и я поеду в лагеря готовить людей к завтрашнему выступлению, - сказал Ланс. - А вы, Серг, лучше оставайтесь здесь и проведите вечер в семье. Если я что-то сделаю не так, завтра будет время поправить.
   Сергей решил последовать совету Севоржа. Сестру он нашел в спортзале и минут пять любовался на то, как она пытается зацепить Инну. Женщина была сильнее, девчонка - быстрее. В поединке скорости и силы победила скорость. Инна не успела за стремительной подсечкой и оказалась на ковре.
   - Я вам говорила о годе, - сказала она Сергею. - Забудьте, милорд. За сегодняшний день ей удалось дважды меня поймать. Я не рохля, просто за ней не успеваю. К лету ваша сестра отточит технику и станет сильнее. Думаю, что к тому времени она уже сможет за себя постоять.
   - Не ожидал, - сказал Сергей. - Мне борьба давалось труднее, а ведь я был намного старше.
   - Я тоже занималась полгода, пока стало кое-что получаться, - сказала Инна, - но я никогда столько не занималась. Я вообще первый раз вижу такую целеустремленность у одиннадцатилетнего ребенка!
   - Мне через полгода будет двенадцать! - вставила Лани, которая с удовольствием слушала, что о ней говорят.
   - Заканчивай на сегодня, - сказал ей Сергей. - Я завтра ухожу в поход и буду отсутствовать две-три декады, поэтому этот вечер хочу провести с тобой и с Лиорой. Я подобрал еще одну песню, если хотите, спою.
   - Сейчас помоюсь, переоденусь и прибегу! - пообещала сестра и исчезла.
   - Вы на нее так посмотрели, как мать смотрит на любимую дочь, - заметил Сергей. - Сильно привязались к Лани?
   - Вы не первый, милорд, кто мне об том говорит, - улыбнулась женщина. - Я действительно люблю вашу сестру, как дочь. Ее нельзя не любить, она насильно входит в сердце. Не замечали, как к ней относятся слуги? Вас они уважают и побаиваются, хотя вы не давали им поводов для страха, а вот ее все любят. Даже одна из ваших поварих - страшно стервозная баба - и та добреет при виде этой девочки. Я видела немало дочерей высокородных родителей, но такую смесь доброты, ума и любопытства вижу впервые. В Лани совсем нет высокомерия, хотя нет и панибратства со слугами. Хорошая порода была у Олимантов, жаль, что эта семья погибла.
   Вечер прошел замечательно. Он спел "Лебединую верность", потом дал женщинам уже записанный перевод и минут пять слушал дружные всхлипывания, после чего выставил на стол взятые на кухне пирожные с ореховым кремом, которыми Лани с Лиорой заели слезы.
   - Почему хорошего всегда мало? - спросила Лани, облизывая крем с пальцев. - Вот так, кажется, все ела бы и ела!
   - Пока крем не полезет из носа! - пошутил брат. - Или не сможешь протиснуться в дверь. Это только кажется, что вкусного можно съесть много, а если дать тебе такую возможность, то больше пяти штук в себя не засунешь.
   - Ты сначала дай, а потом посмотрим! А толстой я не стану из-за занятий. Знаешь, сколько я трачу сил?
   Когда стемнело, Лани ушла к себе читать книгу. Таких книг с душещипательными историями о любви было много в библиотеке дворца, и в последнее время девочка увлеклась ими, принимая написанное за чистую монету. Это увлечение было единственным, где не сработал авторитет брата, который посоветовал ей не читать всякую муть.
   - Давай ты сегодня останешься у меня? - предложил Сергей.
   - Я бы осталась не только сегодня, - с грустью сказала девушка. - Мне с тобой хорошо, Серг. Но рано или поздно придется уйти, поэтому я гоню любовь и не даю ей захватить себя с головой. Я знаю, что ты скажешь, не стоит. Король не простит отказа, а ты похоронишь третью жену. Давай побудем дольше вдвоем, чтобы ты вспоминал меня в походе и стремился домой. Было бы здорово получить от тебя ребенка, но у нас в семье женщины долго не получают зачатия. Меня мать родила на седьмом году после брака. А ведь все эти годы отец был дома и не пренебрегал обязанностями. Большая у тебя кровать. Хоть раз полежу на семейном ложе герцога Аликсана и почувствую себя почти женой. Ну иди же ко мне!
  
   Если бы герцога Аликсана попросили коротко охарактеризовать поход к границе с Парнадой, он выразил бы свои впечатления от него двумя словами: грязь и холод. Морозов не было и температура вряд ли опускалась ниже пяти градусов, но когда десять дней не приходится бывать в тепле, его начинает сильно не хватать. С собой Сергей взял пять сотен кавалеристов и столько же стрелков, которых тоже посадили на лошадей. Из-за проблем с кормом и нехватки лошадей заводных не брали, и в день удавалось проходить всего километров сорок. Когда подошли к Карлоту, все в город не пошли, послали только двух людей Джока, которые вернулись с проводником. Проводник хорошо знал окрестности города и показал на карте все места, где находились деревни.
   - Как к вам удобнее добраться, если ехать на коне из Рошти? - спросил его Сергей.
   - Все ездят по тракту, милорд, - почтительно ответил проводник. - Леса здесь такие, что ехать по ним на коне - сущее мучение, а во многих местах вообще не проедешь. А от тракта к каждому городу ведет своя дорога. Если вы спрашиваете о сотхемцах, то им только так и ехать.
   - Они хотят предать огню все деревни возле вашего города, - объяснил Сергей. - Кроме ваших деревень, будут жечь деревни вокруг Соджа.
   - Вот оно как! - помрачнел проводник. - А вы, стало быть, хотите упредить крестьян?
   - Нет, - ответил Сергей. - Мы хотим перебить всех сотхемцев и ищем место, где они сойдут с тракта, чтобы сделать засаду.
   - Я знаю два таких места.
   - Тогда мы разделимся и сделаем две засады. Они ведь тоже могут разделиться. Какой смысл жечь деревни большим числом? Чтобы окружить и спалить деревню, достаточно двухсот всадников. Если кто и убежит, потеря невелика, да и нет лесов вблизи деревень. Места все больше открытые, далеко ли убежишь от конного? Если покажешь подходящие места, награжу.
   - Я и без награды покажу! - сказал проводник. - Ишь, чего надумали - людей жечь! Но если дадите награду, не откажусь.
   - Все запомнили? - спросил Сергей, когда прибыли на место первой засады и разделились. - И зря не рискуйте. Если врага будет слишком много, спешно отходите к городу и шлите нам гонца.
   Сам он отправился со второй группой, которую проводник днем позже привел на место второй засады. Когда Сергей обдумывал, как легче всего справиться с кавалерией, особое внимание было уделено лошадям. Сейчас два десятка его бойцов разбивали лагерь за холмом, в сотне шагов от места засады, а остальные эту засаду обустраивали. В этом месте заканчивался росший вдоль дороги лес и начинался большой луг, окруженный с обеих сторон старыми вырубками. На вырубку пустит конницу только идиот, поэтому путей для нее было только два: или прямо по дороге, или по лугу. По тесной дороге атаковать не станут, а развернут наступление по лугу, стремясь охватить засаду и не дать никому уйти. Поэтому лугом и занимались. Одни рыли глубокие, но небольшие по размерам ямы, стараясь не сильно рассыпать землю, которую выносили за холм, а другие крепили небольшие острые колья, которые привезли с собой. Ямы прикрывали еловыми ветвями и сверху набрасывали срезанную за холмом траву. Сергей проехал по дороге, и не заметил результатов этой работы, их надежно скрывали остатки луговой травы.
   Ждать пришлось два дня. В засаде сидели попеременно. Те, кто отдыхал в лагере, должны были по сигналу сидевшего на вершине холма наблюдателя бежать на позиции. Конных боев не планировали, поэтому спешенные всадники должны были охранять стрелков на случай, если кавалерию все же не остановят стрелы и ловушки.
   Когда прозвучал сигнал била, Сергей находился в лагере. Он заскочил в свой шатер, схватил арбалет и быстро его зарядил, после чего побежал в обход холма. Как и было оговорено заранее, с полсотни бойцов усиленно демонстрировали панику, бегая по позициям без видимого толка, а некоторые побежали за холм, якобы напуганные видом вражеской конницы. Пугаться было чего. Всю дорогу заполнили всадники, которые при виде солдат сначала остановились, а потом начали растекаться во всю ширину луга, готовясь к атаке.
   Сергей подтянул к себе поближе одну из сумок с болтами, которые во множестве лежали возле стрелков, прикидывая, сколько выстрелов ему дадут сделать. Лучников у них в отряде осталась всего сотня, но на них была вся надежда. Полторы сотни арбалетчиков, конечно, сделают свое дело, вот только дадут ли им выстрелить больше двух раз?
   Прозвучала команда, и кавалерия рванула вперед. Для луков было еще далековато, но арбалетчики начали стрелять. Сергей тоже прицелился и нажал на спуск. Выбил из седла не того, в кого целился, а скакавшего следом за ним, и начал торопливо заряжать оружие. С луга донесся взрыв ругани, криков боли и проклятий и дикое ржание. Атака захлебнулась, и получившие время стрелки опустошали сумки со стрелами и болтами и хватали еще полные. Стальной дождь вносил в ряды кавалеристов страшное опустошение. Стрельба велась с расстояния меньше сотни шагов, и даже лучники били солдат Мехала, выбирая для выстрела наименее защищенные части их тел. Долго это избиение продолжаться не могло. Оставшиеся в живых разворачивались, подставляя для стрельбы ничем не защищенные спины. С полсотни уцелевших выбрались на дорогу и поспешно скрылись за ее поворотом. Их не преследовали.
   - Срочно собираем оружие и целых лошадей! - скомандовал Сергей. - Потом сворачиваем лагерь и идем на соединение с нашими.
   По головам побежденных никто не считал, но на глаз их было больше тысячи. Бойцы собирали их мечи, снимали шлемы и нагрудники и вынимали из тел стрелы и болты. Лошадей собрали больше трех сотен и нагрузили их трофейным оружием. Лагерь свернули минут за десять, и вскоре о происшедшем напоминали лишь во множестве лежавшие на лугу лошадиные туши и человеческие тела.
   Когда на следующий день добрались до первой засады, оказалось, что оставшимся в ней тоже довелось повоевать. Здесь не смогли полностью остановить конницу, и дело дошло до рукопашной, но прорвавшихся быстро добили, потеряв семерых стрелков. Их похоронили и, собрав оружие и лошадей, ждали прихода второй части отряда.
   - Я еще никогда так не воевал, - глядя на Сергея с восторгом, сказал офицер, командовавший в первой засаде, - и не слышал, чтобы кто-нибудь обменивал жизни нескольких воинов на две тысячи их противников!
  
   - Давно я не путешествовала, - молодая красивая женщина в роскошном платье села на кровать, указав своему спутнику на стул. - Садитесь, барон. Надо беречь силы, скоро они вам понадобятся.
   Она засмеялась и достала из кармашка небольшой стеклянный флакон.
   - Вы должны это выпить. Завтра мы уже будем на месте, и ваша болезнь не должна вызвать сомнения. Придется немного пострадать за те деньги, которые вам заплатили.
   - Может, подождем утра?- страдальчески сморщив лицо при виде флакона, сказал дородный мужчина в темном дорожном костюме. - От этого постоялого двора до Ордага еще шесть часов пути. Если меня прихватит в дороге, я просто не представляю, как это делать в холод на ветру...
   - Эжен, во дворце герцога вы должны иметь бледный вид и не слезать с горшка! Если у тех волков, которые остались за герцога, возникнут хоть какие-нибудь подозрения... Вы действительно хотите сорвать все дело? Те, кто нас послал, не будут слушать ваших оправданий, а если нас разоблачат у герцога, вам лучше самому броситься на меч. Они побоятся тронуть меня, а с вами не будут церемониться.
   - Можете не бояться, Лаура: выпью я эту гадость. Жалко ужина. Ладно, пойду к себе. Спокойной ночи.
   - Я не буду желать вам спокойной ночи, Эжен, - опять рассмеялась женщина, вызвав у него раздражение.
   Ночь для графини Лауры Куртинэ прошла спокойно, чего нельзя было сказать о ее спутнике - бароне Эжене Верман. Барон не вышел к завтраку и при отъезде оставил коня охране и сел в карету к графине и ее служанке Ларини.
   - Что с вами, барон? - с сочувствием осведомилась Лаура. - Не завтракали, и какой-то бледный вид. Заболели?
   - Наверное, съел какую-то гадость, - отозвался барон, неприязненно взглянув на спутницу. - Посижу с вами, может, полегчает. Скажите шевалье Рошеру, что можно трогать.
   Запряженная четверкой лошадей карета быстро покатила, подскакивая на неровностях дороги. Барон страдальчески морщился при каждом толчке, но терпел. Вслед за каретой двинулась охрана: пять солдат с гербом графов Куртине на плащах и их старший - шевалье Рошер. До дворца герцога Аликсана ехали меньше восьми свечей, но Верман не выдержал, и пришлось два раза останавливаться и ждать, пока он справит свои дела.
   Наконец подъехали к воротом Ордага, где шевалье ответил на вопросы начальника караула и заплатил за лошадей, после чего их пропустили. Езда по булыжной мостовой причиняла барону страдания, но была недолгой. Знавший дорогу кучер быстро довез их до дворца герцога. Шевалье Рошер обогнал карету и сопровождение и переговорил со стражей у ворот дворца. Ворота распахнули, и карета поехала по дороге через дворцовый парк к одному из двух парадных подъездов. Из дворца поспешно вышел пожилой мужчина в наброшенной на плечи шубе и направился к гостям.
   - Господа, - поклонился он, звякнув связкой ключей на поясе. - Позвольте приветствовать вас во дворце герцога Аликсана. Я его управляющий Дорн. Можно узнать, кто вы и в чем заключается цель визита?
   - Я графиня Лаура Куртинэ направляюсь в гости к своему дяде - главному советнику короля Ива Барни. Со мной спутник барон Эжен Верман, служанка и охрана. Мы не собирались у вас останавливаться, но с бароном приключилось несчастье. У вас есть врач?
   - Есть у нас врач, миледи, - любезно ответил управляющий. - Пройдемте, господа, я проведу вас в гостевые покои. Вещи доставят слуги, а о солдатах, кучере и лошадях позаботятся.
   Дорн проводил приезжих дворян и служанку графини к гостевым покоям и сказал:
   - Вы можете занять эти три комнаты. Комнатами слева от ваших пользуются сестра герцога и его невеста, остальные свободны. Располагайтесь, вещи сейчас принесут. Ваше сиятельство, вам достаточно вашей служанки или прислать еще девушку?
   - Нет, мне достаточно Ларини, - ответила Лаура.
   - Как вам будет угодно. Девушка, когда у госпожи графини отпадет надобность в твоих услугах, можешь пройти по этому коридору и занять первую же комнату для слуг приезжих, там никого нет. Сейчас я распоряжусь насчет врача для господина барона. Обед будет скоро, к вам придет слуга и проводит. Разрешите откланяться.
   Минут через десять слуги принесли багаж, и сразу после них пришел врач.
   - Здравствуйте, господа. Я врач герцога Расмус. Кто здесь болен? Судя по внешнему виду, это вы?
   - Да, это я, - отозвался Эжен. - В дороге скрутило живот. Что ни съем...
   - А питались на постоялых дворах? Своего ничего не употребляли?
   - В основном, да. Но вчера поел мясной пирог, который захватил из дома.
   Но пирог был в холоде и хорошо пах...
   - Зря вы это сделали. Ну ничего, сейчас я вас осмотрю, а потом приготовим отвар, который быстро вернет вам здоровье.
  
  
   Глава 20
  
  
   На обед графиня пошла в компании шевалье Рошера, а барон, которому при одной только мысли о еде становилось дурно, уединился в своей комнате пить отвар. Оставив его страдать, они в сопровождении слуги пришли в трапезную. Здесь уже сидела красивая девушка, еще не перешагнувшая порог зрелости. Одновременно с ними в зал вошел управляющий, который должен был представить гостей и хозяев друг другу. Послышался смех, и в зал вбежала девочка лет двенадцати, тянувшая за руку молодую девушку. Увидев гостей, они остановились и вопросительно посмотрели на Дорна.
   - Это наши гости, - объяснил управляющий, - графиня Лаура Куртинэ и шевалье Рошер. Графиня держит путь в Барни, но заболел ее спутник барон Верман, поэтому они были вынуждены остановиться у нас. А это сестра нашего герцога Лани Аликсан и его невеста баронесса Леора Ингер.
   Дорн удалился, а слуги принялись быстро ставить на стол блюда и напитки. Обед прошел в молчании, и графиня смогла побеседовать с Лани и Леорой, только когда все закончили есть. Говорила Леора, а Лани только коротко отвечала, когда к ней обращались. В разгар разговора в трапезный зал вошел невысокий человек средних лет, с цепким взглядом слегка прищуренных глаз.
   - У нас гости! - сказал он, увидев приехавших. - Позвольте представиться, я барон Джок Лишней, один из близких помощников нашего герцога.
   - Это наша гостья графиня Лаура Куртинэ и ее спутник шевалье Рошер, - представила Леора гостей. - У нее заболел еще один спутник, и с ним сейчас занимается Расмус.
   - Надеюсь, ничего серьезного?
   - Барон большой любитель поесть, - сказал шевалье Рошер. - На ваших постоялых дворах неплохо кормят, но он привык есть чаще, вот и съел что-то не слишком свежее. А в дороге, да еще зимой, с таким спутником далеко не уедешь.
   - Надеюсь, что наш врач поможет барону, и вы вскоре продолжите свой путь. Куда едете, если не секрет?
   - Сопровождаю графиню в Барни. Ее дядя первый советник короля, а графиня после замужества не виделась с ним три года.
   - А ваш муж, графиня?
   - Умер год назад.
   - Извините, я не знал. Могу я вам чем-нибудь помочь?
   - Благодарю, барон, - ответила Лаура. - У нас все есть. Как только вылечат Эжена, мы сразу же уедем.
   - Тогда разрешите откланяться и забрать у вас герцогиню. Прошу, вас, миледи! - Джок предложил Лани руку, на которую та оперлась, и вывел ее из зала.
   - Послушайте, Лани, - тихо сказал он, когда вышли из трапезной, - я хочу попросить вас меньше времени проводить с этой графиней. И передайте то же самое Леоре. Мне кажется, что она прибыла сюда не просто так. Мы наведем о ней справки, но это дело не быстрое. Скорее всего, о себе она не врет, но вот ее цели... В том крыле дворца, где вы занимаетесь и живут Леора и гости, есть несколько свободных комнат, в которых с сегодняшнего дня будут дежурить мои люди. А вы будьте внимательней и не слишком откровенничайте с этой дамой и ее спутниками. А сейчас идите к Леоре и постарайтесь оторвать ее от беседы и увести. Только сделайте это так, чтобы не вызвать подозрений.
   К приходу Лани Лаура уже поменяла несколько тем в разговоре. Поняв, что девушке не интересны светские сплетни и обсуждение достоинств молодых дворян из высшего света, графиня перешла на пересказ последних новостей о войне. Их было немного, и разговор начал увядать. Попытку перевести его на обсуждение Серга, Леора не поддержала, так что Лани появилась весьма кстати.
   - Извините, ваша сиятельство, но у нас с баронессой занятия, - обратилась она к графине.
   И обе удалились, кивнув на прощанье гостям.
   - Спасибо, что выручила, - поблагодарила девочку Леора. - А для чего тебя вызвал Джок?
   - Ему не нравятся наши гости. Говорит, чтобы мы были настороже и меньше с ними общались. Ему чутье нашептало, что они опасны, а Серг говорил, что чутью таких людей, как Джок, надо доверять. Он поселит своих людей в гостевых комнатах, и они будут присматривать за гостями.
   Этим же вечером Джок встретился со своим помощником шевалье Сатарди.
   - Что-нибудь разузнал? - спросил Лишней.
   - Фар подтвердил личность графини. Он видел Лауру, когда герцог Олимант принимал ее у себя больше трех лет назад, и вспомнил, что она ехала из Барни к жениху.
   - Если ее дядя действительно первый советник Ива Барни Эрман Пресс, мы будем сильно ограничены в своих действиях.
   - Ну а вы узнали что-нибудь?
   - Я поговорил с Дорном и слугами, которые несли вещи. Дорн сказал, что не заметил ничего подозрительного, но ты же знаешь нашего управляющего и его отношение к благородным. Но когда я надавил, он вспомнил, что показалось странным. Служанка графини Ларини так закуталась в платок, что не было видно лица. Но когда она остановилась перед дверью в комнату и попыталась ее открыть, пришлось убрать руку от платка, и он спал с лица. Ларини быстро поправила, но Дорн успел увидеть ее в профиль и удивиться сходству с нашей Леорой.
   - А что говорят слуги?
   - Один из тех, кто нес дорожный сундук графини, удивлялся его большому весу. Он еще в шутку сказал, что в сундуке, должно быть, лежит поросенок.
   - Вы думаете о том же, о чем и я? - спросил Сатарди. - Подмена?
   - Похоже, что кто-то из слуг герцога невоздержан на язык, если не хуже, - сказал Джок. - Их всего полсотни и большинство редко отлучаются из дворца, так что не составит большого труда проверить остальных. Думаю, что это как раз то, о чем я говорил с герцогом перед его отъездом. Болезнь барона легко организовать, для этого достаточно выпить какую-нибудь гадость. Поселить их должны в гостевом крыле, где без охраны живет невеста герцога. Нетрудно войти к ней ночью и заставить выпить настойку корхи, а потом переодеть в платье служанки и, укутав платком, утром посадить в карету. А в ее кровать положить Ларини, переодетую в одежду Леоры, предварительно напоив ее той же настойкой, причем дать столько, чтобы уже не проснулась. Если они так сильно похожи, а у меня нет оснований не верить управляющему, то утром мы не сразу разобрались бы, что в кровати не Леора, тем более что все были бы перепуганы ее состоянием.
   - А Лани?
   - Не удивлюсь, если они и ей сумели найти двойника и пронесли в сундуке графини в замок. Выкрасть сестру герцога и заменить ее другим ребенком будет не так легко, но можно. У нас по дворцу по ночам патрули не ходят.
   - А как себя ведут гости?
   - Барон ожидаемо не слазит с горшка, шевалье несколько раз был у своих солдат в казарме гвардии, в каретной и конюшне. Графиня проявляет запредельную общительность и уже облазила большую часть дворца. Причем делает это очень ловко, выказывая большой опыт. Отказать и не показать себя при этом хамом, очень трудно.
   - Как думаете, когда они начнут?
   - Думаю, что этой ночью. Если в сундуке лежит одурманенная девочка, то они не могут долго держать ее в этом состоянии, а ребенок им нужен живой. После похищения, если только выедут из дворца, отыскать и вернуть девушек будет трудно, потому что у злоумышленников наверняка есть свои люди в столице.
   - Давайте сделаем так, - предложил Сатарди. - Вы отправите баронессу на ночь в другое место, а в ее кровать положим нашего человека, и еще двое будет за ширмой. Наверняка первой целью будет она. Лани можно не трогать, просто поставим охрану возле ее спальни. На всякий случай нужно усилить охрану ворот и конюшни. И надо быть поаккуратней с графиней: она хоть и стерва, но нам не с руки портить отношения с ее дядей. Да и делать всю грязную работу наверняка будет шевалье Рошер.
   - А ее бедную просто использовали?
   - Я бы ее использовал... - мечтательно произнес Сатарди, но под насмешливым взглядом Джока закончил: - Я имею в виду тюремную часть подвала, а то она уже три месяца пустует, а это непорядок.
   - Вот как со всем закончим, так и появятся кандидаты на ее заселение. Лауру Куртинэ придется отправить в Барни, а что делать с остальными, пусть решает герцог.
   После ужина Лишней опять вывел Лани из трапезной.
   - Лани, брат говорил вам, чтобы слушалась дядю Джока? - с улыбкой спросил он.
   - Конечно, дядя Джок, - сделав постную физиономию, ответила девочка. - А что случилось?
   - Пока ничего. И не случиться, если вы с Леорой будете меня слушать. Я думаю, что сегодня ночью наши гости будут резвиться. Им нужно выкрасть невесту герцога, заменив ее привезенной служанкой. Насчет вас полной уверенности нет, но есть подозрение, что тоже попытаются выкрасть. Так что Леора будет ночевать в другом месте, а ее комнату займут мои люди. А к вам придется приставить охрану. Вы ведь будете послушной девочкой? - спросил он, увидев в глазах юной герцогини восторг от предвкушения ночных приключений.
   - А если я посмотрю со стороны хоть одним глазочком?
   - Лани, это не шутки! Не будем облегчать жизнь нашим гостям. Если с вами что-нибудь случиться, мне останется повеситься, не дожидаясь возвращения герцога. Обещайте, что вы и шагу не сделаете из своей комнаты без охраны.
   - Ладно, обещаю.
   Дней десять назад, когда ушел в поход брат, Джок поселил во дворце семью шевалье Сатарди. Лани не интересовали сам шевалье и его жена, заинтересовал их сын Лас, который был только на год старше ее самой. Она отмахнулась от замечания Беллы, что сын какого-то шевалье не пара для сестры герцога, и в тот же день познакомилась с мальчишкой и даже без особого успеха попыталась затянуть его на свои тренировки. Лас заявил, что эти танцы хороши для девочек, а его отец учит владеть мечом, как и положено воину. Лани обиделась и несколько дней с ним не разговаривала. Была даже мысль его поколотить, но она отказалась от этой затеи. После разговора с "дядей Джоком" Лани спустилась к комнатам семейства Сатарди и вызвала Ласа.
   - Лас, мне нужна твоя помощь! Графиня со своими спутниками сегодня ночью попытается выкрасть Леору, а люди барона Лишнея будут их ловить. Я умру, если пропущу такое зрелище. Но пришлось обещать Джоку, что шага не сделаю без охраны. Он не уточнял, кто будет меня охранять. Ты не против это сделать? И возьми свой меч, а то какая охрана без оружия!
   - Ну и влетит же нам! - с удовольствием сказал мальчишка. - Я постараюсь выбраться, как только все заснут.
   Когда полностью стемнело, Лани встала с кровати и надела свой тренировочный костюм. Две ее комнаты располагались "вагончиком". Дальней была спальней, а в ближней к коридору сейчас бодрствовал охранник Джока. Девочка достала ключ и открыла дверь из своей спальни в спальню покойной герцогини, потом тихонько прошла в ее гостиную и тем же ключом открыла дверь в коридор. Прислушавшись и не услышав ничьих шагов, она спустилась на первый этаж и, спрятавшись в нише за ширмой, стала ждать Ласа. Ожидание затянулось.
   - Я не мог выйти раньше, - оправдывался он. - Отца куда-то понесло на ночь глядя, а из-за него и мать легла спать позже обычного.
   - Ладно, - простила Лани. - Нам надо торопиться, а то пропустим самое интересное.
   Дети на цыпочках пробрались к гостевым комнатам, где и спрятались в одной из стенных ниш.
  
   - Пора! - сказала графиня и протянула шевалье Рошеру два флакона. - Этот для моей служанки, а второй для невесты герцога. Иди к Ларини, а я пока распакую девчонку.
   Она успела открыть сундук и убрать ткань, которой была прикрыта спящая в нем девочка, когда вернулся Рошер.
   - Там я закончил. Теперь иду к баронессе. Вот платье служанки из баула, в него и переоденем невесту герцога.
   Рошер подошел к двери Леоры и потянул ее на себя. Как он и ожидал, дверь оказалась незапертой. Мягко ступая, он подошел к кровати и упал на нее, придавив девушку к постели. Одна рука держала уже откупоренный флакон, а второй он попытался открыть своей жертве рот и неожиданно нащупал усы. Понять, что это означает шевалье уже не успел: сильный удар по голове погасил сознание.
  
   - Какие у нас интересные гости, - прозвучавший за спиной голос заставил графиню подскочить от испуга и неожиданности. - Оставьте девочку в покое, Лаура, мы сами о ней позаботимся.
   - Да как вы смеете! - крикнула она в лицо Джоку. - Врываться в спальню благородной дамы!
   - Оставьте свою игру для дяди. Ваш спутник пойман с поличным, вы - тоже. Будь моя воля, вы составили бы ему компанию в подвале замка. К сожалению, придется вас выгнать на пару с этим засранцем. А пока предлагаю покинуть это помещение, все вещи, кроме девочки и сундука, вам вынесут.
  
   Дети видели, как шевалье Рошер прокрался в комнату Леоры, и как потом его оттуда выволокли два охранника, следом за которыми вышел отец Ласа. Потом в комнату к графине вошел Джок и через несколько минут вышел уже вместе с Лаурой. Прибежавшие следом охранники куда-то бегом унесли служанку. Один из них вышел из комнаты графини, держа на руках девочку. Прошло минут пять, и в коридоре никого не осталось.
   - А где барон? - спросил Лас. - Дверь в его комнату открывали, но его там нет, иначе забрали бы вместе с остальными.
   - У него плохо с животом, может, сидит в туалете? - предположила Лани.
   - Ладно, веселье закончилось. Пошли быстрее обратно, пока тебя не хватились.
   Стараясь не шуметь, они побежали по коридору и на повороте у лестницы налетели на возвращавшегося после облегчения барона. Эжен из-за большой массы не пострадал от столкновения, только пустил газы, а вот дети полетели на пол, при этом меч, который держал Лас, отлетел в сторону.
   - На ловца и зверь бежит, - усмехнулся барон, нагибаясь к Лани.
   - Не трогай ее, негодяй! - закричал Лас, схватил его за руку и упал, сбитый с ног ударом кулака.
   Воспользовавшись заминкой, Лани быстро перекатилась и встала на ноги.
   - Не надо сопротивляться, ничего тебе не сделают, - сказал барон и попытался схватить девочку, но почему-то запутался в ногах и с грохотом упал на пол. В следующее мгновенье он заорал от боли из-за того, что Лани сидела на его спине и изо всех сил выкручивала руку. Сил оказалось недостаточно, и рванувшись, барон освободился, сбросив юную мучительницу. Но коридор уже наполнился людьми Джока, и барона быстро увели. Лани со слезами бросилась к лежавшему без сознания Ласу, но мальчика уже взял на руки отец.
   Утром графиня без спутников уехала из дворца герцога Аликсана. С ними уже начали работать люди Джока, пока без применения крайних мер. Девочку удалось спасти, а служанка графини так и не проснулась. Первая попытка навредить близким Сергея провалилась.
  
   Возвращение было не очень тяжелым. Захваченные лошади шли с грузом оружия и доспехов, поэтому не могли служить заводными, но дороги уже немного просохли и не было нужды в спешке, поэтому отдыхали во встречные селения.
   - Здорово вы, милорд, щелкнули по носу Мехала! - говорил на одном из привалов шевалье Джордан, который командовал первой засадой, а сейчас по приказу герцога управлял всем отрядом. - И второй раз он к нам полезет не скоро. Послать одну кавалерию побоится, а лишней пехоты у него нет. Дороги подсыхают, и скоро опять начнется драка, если уже не началась.
   Шевалье был умелым командиром и прекрасно владел мечом, но, в отличие от многих рубак, с ним можно было приятно провести время за беседой. Джордан был умен, высказывал интересные мысли и знал множество самых разных историй. Некоторые случились с ним самим, остальные он заимствовал из чужих рассказов. Была у него и слабость - женщины. Он и к Олиманту попал из-за них, точнее, из-за своей неуемной страсти к любовным приключениям. Юноша был третьим сыном, поэтому рано покинул имение отца, где ему ничего не светило, и отправился в столицу к королевскому двору. С собой у него были сто серебряных монет и старый меч, которым он уже тогда хорошо владел. Эдакий местный д'Артаньян. Рослый и красивый юноша приглянулся королю, которому повезло попасться на глаза, и получил место в гвардии. Но приглянулся он не только королю, но и одной из графских дочерей, заполнявших дворец короля, как куры заполняют курятник. Парень оказался не просто красивым, но и отличным любовником, отточившим свое искусство в поместье отца на множестве крестьянских дев. За первой девицей последовала другая, потом третья... По двору быстро разошелся слух о блестящем кавалере, который никому не отказывает. Этот слух оказался преувеличенным и сильно осложнил жизнь шевалье. За ним начали охотиться не только молодые девушки, с которыми так приятно провести время где-нибудь в нише, на его внимание стали претендовать дамы постарше из тех, у кого не было мужей. Тогда он додумался до такой, казалось бы, спасительной мысли - под разными предлогами брать с них деньги. Многих это не отпугнуло, а у него завелось золото. А потом случилось то, что рано или поздно должно было случиться: его затащила в постель молодая баронесса, чей престарелый супруг лишал ее законных радостей жизни. Их кто-то заложил барону, и привычная жизнь кончилась. У барона не хватило духа убить жену, а убить Джордана помешал случай. Поняв, что второй раз нанятым бароном головорезам может повезти, шевалье подал прошение об отставке, собрал честно заработанное постельными трудами золото и сбежал на юг. В Ордаге ему тоже удалось устроиться в гвардию. Во дворце герцога не было привычного курятника, поэтому Джордан поначалу немного растерялся, но потом начал восстанавливать свою репутацию среди живших в городе дворянок.
   - А вы не думали о том, чтобы жениться? - спросил его Сергей, когда речь в очередной раз зашла о женщинах.
   - Да я не против женитьбы, - ответил Джордан. - Если попадется такая, что хороша собой и приданым, и готова прикрыть глаза, если мне захочется разнообразия, то почему бы и нет? Надоело уже жить в казарме.
   - Переезжайте ко мне во дворец, - предложил Сергей. - Места много, да и кормят получше. А мне будет с кем поболтать, да и дамы послушают. Есть одна проблема, от которой вы, возможно, меня избавите. Белле втемяшилось в голову, что она меня любит. Ей не терпится расстаться с девственностью, а мне мешают оказать ей эту услугу две причины: воспитание и невеста. Может, она отвлечется на вас.
   - Я не против, милорд, - ответил шевалье. - Только я не понял, как воспитание может мешать любви.
   - У меня на родине девочка в четырнадцать лет - это еще не девушка, а ребенок!
   - Видел я ее совсем недавно. Вполне сформировавшаяся девица. Но я вас понимаю и сам считаю, что женщина должна быть более зрелой. А от этих молодых удовольствия мало. Ничего не знают и не умеют, пока всему научишь...
   - Давайте говорить на любые темы, кроме женщин, - сказал Сергей шевалье. - Вы слишком циничны, а у меня к ним совсем другое отношение. Как вам видится ход войны?
   - Война затянется, - уверенно сказал Джордан. - В этом году ни у кого не будет решающего перевеса. Герцогам сильно досталось, поэтому никто из них до конца войны не станет враждовать с королем. Сил у нас будет побольше, чем у Мехала, только их нужно собрать под общим командованием. Конечно, все может случиться, но я думаю, что успехов у Мехала больше не будет. Завоюет два-три города, а потом его начнут потихоньку выдавливать обратно. Повоюем года два и разойдемся, а на поход в Сотхем сил опять не найдут. Потом лет через двадцать все снова повторится, разве что вы, милорд, что-то измените. Вы мыслите не так, как все. У нас никто не додумался расстреливать армии большим количеством стрелков, укрыв их на защищенных позициях. Ничего сложного в этой мысли нет, но все сражения всегда начинались одинаково. Сначала рубиться пехота, а потом побежавших преследует и добивает кавалерия. Не все так просто, но основная схема такая.
   - А почему у вас не используют метательные машины?
   - Почему не используют? Используют, но в основном на кораблях. Иногда их можно встретить в старых замках. Наши города плохо приспособлены для обороны, и на их стенах негде ставить метатели. А армии не пользуются из-за большого веса и трудности в транспортировке. А на вашей родине не так?
   - На моей родине, Джордан, очень многое не так!
   - Странное, должно быть, королевство. У вас, небось, и колдунов нет?
   - Можно подумать, что они здесь есть. Сами видели или опять чьи-то рассказы?
   - И вы видели, милорд. Помните старика из той деревни, где в последний раз покупали овес?
   - Помню, - ответил Сергей. - Весь седой, а крепкий как бык. И глаза у него какие-то колючие. И в чем же заключается его колдовство?
   - Этот может лечить взглядом людей и скотину. А есть такие, которые могут намного больше. Я их не видел, а вот отец встречал. Сами себя они зовут не колдунами, а возвышенными. А по-моему, если колдуешь, то кто ты, если не колдун? Смотрите, деревня! Заночуем? По времени вроде пора.
   Вернулись поздно вечером на двадцать третий день с начала похода. Все немного почистились и пошли на ужин, после которого хорошо искупались.
   Первой, кто встретил Сергея, была Лани. Она замерла, словно не веря глазам, а потом с радостным визгом прыгнула ему на грудь, едва не опрокинув на пол.
   - Подожди целоваться! - оторвал он ее от себя. - Не видишь, я грязный. Помоюсь...
   Говорить дальше помешал поцелуй Леоры, от которой он оторвался с большим трудом.
   - С невестой грязь не мешает целоваться! - ехидно сказала сестра. - Готовь губы, сейчас еще Белла прибежит. Она тебя тоже поцелует... по-дружески!
   - Как же я соскучился! - сказал он им. - Обнял бы обеих и не отпускал! Но действительно нужно помыться и сменить одежду. Вы уже, наверное, поужинали? Леора, скажи, чтобы и мне чего-нибудь собрали поесть, пока буду чиститься.
   Сергей сидел уже чистый и ел, а они наперебой рассказывали обо всем, что случилось в его отсутствие.
   - Значит, завалила барона? - спросил он у сестры.
   - Почти, - сказала она. - Я выкрутила руку, а этот дурак так рванулся, что я улетела, а ему потом Расмус бинтовал руку. Он ее чуть не сломал. Кто же так вырывается из захвата?
   - Джок узнал, кому вы понадобились?
   - Чтобы дядя Джок и не узнал! - засмеялась Лани. - Все делалось по заказу Мехала.
   - Понятно. А почему "дядя"?
   - Это он сам себя так назвал, а мне понравилось. Родственников много не бывает, а он еще очень хороший человек!
   - А ты почему молчишь? - спросил он Леору.
   - Не могу насмотреться, - ответила девушка. - Слишком долго тебя не было.
   - Ну я побежала! - понятливо сказала сестра и умчалась.
   - Куда пойдем? - спросила Леора. - Ко мне или к тебе? Или ты сильно устал?
   - Пошли ко мне, - сказал Сергей. - Это ближе, да и запоры у меня покрепче. Это еще Белла не знает о моем возвращении. Пойдем быстрее, пока ее не принесло.
  
   - Я рад, что вы откликнулись на мой призыв и не пожалели времени приехать лично, - сказал герцог Рошти. - Нам с вами есть что обсудить.
   - Я не вижу Олена Марди, - сказал герцог Лазони. - Он не приехал?
   - Этот идиот решил воспользоваться моментом и заменить короля, - пояснил Рошти. - Пришлось кое о чем его предупредить. Теперь он на меня обижен. И сам не приехал, и не прислал никакой помощи.
   - Действительно, идиот, - согласился герцог Бенитар. - В такое время затевать свару! У меня есть предложение. Нужно предупредить, что если войска герцогства Марди не станут рядом с нашими против Мехала, то мы все после окончания войны приложим усилия к тому, чтобы провинция носила другое название.
   - Я за это предложение, - согласно кивнул герцог Ингар. - Иначе его не прошибешь. Война будет трудной, и мы понесем большие потери, а он отсидится в стороне, а потом начнет устанавливать свои правила. Мы и так потеряли Алехо Парнада и всю его семью. Даже если после войны провинция отойдет к нашему союзнику, проку от этого будет немного. Мехал уже уничтожил там половину городов, а война еще только началась.
   - Значит, так и решим, - подвел итог герцог Рошти. - В этом вопросе партия короля нас поддержит. Кстати, его величество обещал прислать большую часть своих полков, но при условии, что мы поклянемся в храме всех богов, что на время войны будут забыты все разногласия. В этом случае придут дружины от Дорейна и Лантара.
   - А от Аликсана? - спросил Лазони.
   - По моим сведениям, у него слишком мало сил, чтобы ими с кем-то делиться, - сказал Рошти. - Он и так уменьшил силы Мехала на треть. Кстати, Мехал не оставил его своим вниманием. Пленные рассказали, что он отправил в пограничные земли провинции Аликсан две тысячи всадников с задачей сжечь там все деревни. Герцог об этом узнал, устроил ловушку и перебил всю посланную кавалерию. Мехал в ярости, но не может ничего предпринять из-за начала боевых действий.
   - Лихо! - сказал Бенитар. - Интересно, откуда у него столько кавалерии? При Олиманте ее было мало. Что еще известно об этом герцоге?
   - Это очень интересный молодой человек, которого буря принесла из неведомой страны, - сказал Рошти. - Он меня заинтересовал, поэтому я собрал о нем все сведения, которые удалось добыть, и отправил в Ордаг своих людей. Пока от них нет донесений. Но связь с ним будет нужна. Если Аликсан будет препятствовать сотхемцам в доставке подкреплений, он сильно облегчит нам жизнь.
   - Разве у Мехала еще есть резервы? - удивился Лазони. - Я думал, что он бросил против нас все силы.
   - Так и есть, - подтвердил Рошти. - Пока у него нет возможности получать подкрепления, но я узнал, что в Сотхеме проводят набор десяти полков. Конечно, сразу их сюда не пошлют, с полгода потратят на подготовку, а потом мы задействуем Аликсана. Если он уничтожит эти подкрепления и очистит Парнаду от гарнизонов Мехала, это нам сильно поможет. А если станет на границе и не даст ему уйти...
  
  
   Глава 21
  
  
   Прошло двадцать дней. Зима закончилась, и несколько дней бушевали грозы, оживившие грязь на дорогах, но потом начало быстро теплеть и обычные для этого времени ветра на глазах высушили тракты.
   Как ни старались обустроить беженцев и предотвратить разбой, избежать этой напасти не удалось. С наступлением теплого времени из разоренной войной Парнады потянулись разбойничьи ватаги. Еще не пришло время для купеческих обозов, поэтому и разбоя на дорогах почти не было. Ватажники захватывали деревни, где отъедались и валяли хозяйских жен и дочерей, а потом меняли деревню, напоследок требуя для себя откупа деньгами. Крестьяне терпели, а после слали ходоков к герцогу.
   - Большинство разбойников - это вчерашние крестьяне, - говорил своим помощникам Сергей. - Их не пощадила жизнь, и они не будут щадить других. Быстро нам с ними не справиться, но это не значит, что нужно оставлять все как есть. Скоро по дорогам пойдут купеческие обозы, и купцы предъявят нам с вами счет.
   - Они не посмеют! - сказал Севорж.
   - Я понимаю, что не посмеют, и имел в виду не требование возмещения убытков, - сказал Сергей. - Они платят налоги и имеют право на помощь герцога. И мы им эту помощь окажем. Да и крестьян нельзя оставлять на произвол судьбы. Но бросать против разбойников армию - это то же самое, что гоняться за мухой с молотком. Муха улетит, а вы только зря потратите силы. Основное оружие разбойников - это лук, поэтому использование обычных пехотных или конных подразделений чревато потерями, а разбойники скроются в лесах, из которых выйдут, как только мы уйдем. Значит, нужно использовать стрелков.
   - Стрелки - наша главная ударная сила, - сказал Фар. - Мы не можем оставлять в каждой деревне по отряду.
   - Можно поступить по-другому, - предложил Джордан. - Кто страдает от разбойников? Крестьяне и купцы! Вот пусть они с ними и борются, а мы им в этом поможем. Чтобы безопасно ездить по дорогам, купцам придется раскошелиться. Мастера изготовят боевые луки, а мы их купим на деньги купцов и дадим тем крестьянам, которые согласятся на время оставить свои хозяйства на сыновей и малость поохотиться. Конечно, им тоже нужно будет заплатить.
   - Платить мужикам за то, чтобы они сами себя освобождали от напасти? - хмыкнул Фар.
   - А вы как думали! - сказал Джордан. - Мужик ленив и вкалывает только на себя и только тогда, когда без этого не обойтись. Разбойники - это убыток, но не такой уж большой. Жизни не лишат, а то что бабе раздвинули ноги, так для того она и нужна. Неприятно, конечно, но хуже она после их ухода не станет. А вы хотите вместо привычного труда или лежания на печи заставить его бегать по лесам, да еще подставлять свою шкуру под разбойничьи стрелы. Согнать силой можно, но толку не будет, поэтому придется платить. И не только платить, им еще нужно дать своих командиров, которые организуют и покажут, как воевать. А окрестные леса они знают получше разбойников. Каждый второй в них охотился. Если хотите, я могу этим заняться.
   - Так и сделаем, - решил Сергей. - Я договорюсь с купцами, а остальным будет заниматься шевалье. Теперь я хочу поговорить с вами о планах на эту весну. Вопрос к вам, Парман. Сколько бойцов в конных отрядах, которые патрулируют тракт между городами, занятыми гарнизонами Мехала?
   - Мы видели три таких отряда, - ответил шевалье Парман. - В каждом было примерно две сотни всадников.
   - А как сотхемцы различают, кто подошел к городским воротам? Ведь вместо патрульного отряда может подойти и вражеский.
   - Так видно по одежде. И броня у них немного другая, да и сбруя у лошадей.
   - Значит, только по внешнему виду? - уточнил Сергей.
   - Может выдать разговор, - сказал Парман, уже понявший, к чему эти вопросы. - Язык один, но говор у них немного другой, а несколькими словами непременно перебросятся.
   - А по лицам не узнают?
   - Вряд ли, - подумав, ответил Парман. - Отрядов много, да и людей в них должны менять.
   - Условных слов они точно не применяют?
   - А для чего, милорд? - спросил Парман. - Извините, я вас не понял.
   - У меня на родине существует такой воинский прием, - объяснил Сергей. - Чтобы стража узнала, пропускать куда-то человека или нет, он должен произнести определенные слова, которые мы называем паролем. Всем тем, кого следует пропускать, эти слова сообщают заранее. Время от времени пароли меняют. Прием простой, но действенный. Просто так не пройдешь, сначала нужно захватить того, кто знает пароль, и вытрясти его из пленного. А если пароли часто меняют, то и это может не сработать. Хорошо, что у вас до этого не додумались. А теперь послушайте, что мы сделаем. Пошлем к местам патрулирования сотхемцев отряд кавалерии. Их лошади и сбруя у нас есть, доспехи - тоже, дело только за куртками. Жаль, что не догадались привезти в прошлый раз. Поэтому придется делать засаду в той части тракта, где густой лес. Выкосим патрульный отряд стрельбой, оставим несколько человек для допроса, а потом снимем с тел и приведём в порядок форму. Оденем две сотни всадников в куртки сотхемцев и поедем к тому городу, куда они ехали. С собой в поход возьмем несколько купцов, которые торговали с Сотхемом и подолгу там жили. Они и будут вести разговор в воротах. Гарнизоны там малочисленные, и захватить их врасплох и уничтожить не составит большого труда. После этого подтягиваем остальные силы и ждем следующий патрульный отряд. Этих тоже вырезаем, а дальше действуем в зависимости от того, что узнаем у пленных. Если позволит интервал времени между появлениями отрядов, то пошлем часть людей к другому городу и все повторим. Если повезет, можно пройти по всей цепочке, уничтожив не меньше тысячи врагов и не понеся существенных потерь. Этим рейдом я хочу не только сократить число врагов, но добиться еще трех целей. Во-первых, Мехалу придется оттянуть на охрану пути больше солдат, а это поможет войску герцогов. Во-вторых, мы с вами можем захватить много оружия, лошадей и доспехов. Зачем на все это тратить деньги, если можно забрать у неприятеля? И, в-третьих, я хочу набрать солдат. В беженцы подались многие, но далеко не все. В деревнях и городах могут быть нужные нам люди, умеющие сражаться и признающие дисциплину. С собой заберем только таких, пусть даже с семьями. Трофейных лошадей все равно должно быть много.
   - Придумано здорово, - сказал Севорж, - и, если получится, мы изгадим Мехалу всю летнюю компанию. Тогда у него точно не будет крупных успехов. Только куда помещать новых людей? Опять строить лагерь?
   - Дороги высохли, и в казне есть деньги, так что можем и построить, - ответил Сергей. - Он не будет лишним. А на будущее я думаю часть солдат поселить в новые деревни. У меня на родине были такие, в которых жили казаки. Их плата королю была не налогами, а службой. По его призыву каждая казачья семья отправляла на войну одного конного воина. А для воинского мастерства старшины проводили учения. Да и без войны часть казаков постоянно служила в войске. А от наших крестьян, если бы они не занимались охотой, в войне не было бы никакого толку.
   - Вы почаще вспоминайте, что у вас было дома, милорд, - сказал Фар. - Глядишь, справимся с Сотхемом малой кровью. В поход опять пойдете?
   - Вас, Фар, возьму с частью гвардии, - ответил Сергей, - а граф пусть занимается армией. Не горюйте, Ланс, у вас еще будет возможность подраться. Лучше скажите, когда собираетесь забрать Алестаю с сыном? У меня пустует половина дворца, а вы живете без семьи, да еще в снятой комнате! Бросайте-ка все дела, возьмите охрану и поезжайте домой. И без семьи не возвращайтесь. У вас управится Эжен, на то он и управляющий. И всех везите во дворец. Им будет не так скучно, а у меня появится что-то вроде двора. А если боитесь за жену, я прямо сейчас кастрирую нашего шевалье, если он не поклянется всеми богами обходить Лесту стороной.
   - Под угрозой такого наказания я готов на время забыть о женщинах! - засмеялся Джордан.
   - Сегодня же съезжу, - пообещал граф. - В армии везде толковые командиры, и все заняты делом, так что нет большой необходимости в моем присутствии. Когда вернусь, выделю командиров для ваших крестьянских отрядов.
   - У вас хороший план, милорд, - сказал Джок. - Один раз такое может пройти, потому что этого еще никто не делал. Но после избиения гарнизонов даже дурак поймет, как это было сделано, и примет меры. И есть еще одна тонкость, которую вы не предусмотрели, - бороды.
   - Какие бороды? - удивился Сергей. - О чем вы, барон?
   - Купеческие, - пояснил Джок. - Вы же видели наших купцов. Есть среди них хоть один без бороды? В этом сословии просто неприлично оголять лицо. Купцы упрутся.
   - Ничего, - сказал Сергей. - Новая борода вырастет, а новая голова - вряд ли. Те, кто отказываются помогать мне, тем самым помогают нашим врагам. Головы я им за это рубить не буду, но торговлю закрою и конфискую товары. Достаточно будет одной показательной порки. Большинство из них умные люди и все прекрасно поймут.
   - Когда думаете выступать? - спросил Фар у Сергея.
   - Дня за три все подготовим и выйдем, - ответил он. - Дороги уже сухие, а в Рошти наверняка идет драка, так что если дела пойдут не так, как я задумал, то у Мехала не получится быстро вмешаться, и мы сможем уйти.
   Разговор герцога с купцами начался приглашением главы местного отделения торгового дома Сордов. Выслушав герцога, он ответил:
   - Мы уже два раза давали деньги вашей светлости: на борьбу с графом Мартином и на победу в этой войне. Мы не можем давать их бесконечно. Прибыли нет, а использовать для таких целей деньги вкладчиков запрещено главой дома.
   - Я все прекрасно понимаю, - согласился Сергей, - но на этот раз деньги нужны не мне. То, что я хочу сделать, нужно в первую очередь вам. Я не могу бросить против разбойников армию. И не только потому, что она нужна для другого, просто это бесполезно. Вы можете не помогать, только тогда придется с каждым обозом отправлять сильную охрану, и не факт, что она вам поможет, если нарветесь на большую ватагу. Я в любом случае займусь разбойниками, но это будет не сейчас и займет много времени. Подумайте хорошенько и поговорите с другими. Это в ваших интересах, а речь идет не о таких уж больших деньгах.
   Купцы не были дураками, и на следующий день деньги были доставлены во дворец герцога. С бородами пришлось бороться дольше. Первый же вызванный купец отказал наотрез.
   - Что хотите делайте, ваша светлость, а бороду я брить не дам! - неприязненно посмотрев на герцога, сказал он. - Помочь не отказываюсь, но с бородой!
   - С бородой в вас сразу же опознают сандорца! - жестко сказал Сергей. - Так что ваша готовность помочь ничего не стоит! Вы отказываете в помощи своему герцогу в тяжелое для королевства время. Ну что же, голову вам за это никто рубить не будет, но я не могу отпустить вас раньше, чем мы придем из похода. Придется вам погостить у меня две или три декады. В подвал вас сажать не будем, посидите в одной из комнат первого этажа. Кормить будем с моего стола, только за постой придется заплатить. Я забираю ваш склад с остатком товаров.
   Известие об аресте одного из купцов и конфискации его склада вызвало волнение среди купцов, и на следующий день к герцогу приехал глава их общины Ожен Латгард.
   - Вы зря о нем беспокоитесь, - заявил ему Сергей, - Посидит три декады под замком, в следующий раз будет более отзывчивым к просьбам своего герцога, особенно в том, что касается дела спасения королевства. Нет, денег я у него не просил, а причину назвать не могу, потому что это секрет. Ваш купец потому и сидит под караулом, что его узнал и отказался помогать. Когда я закончу дело, из-за которого обратился к нему за помощью, тогда и выйдет. Скажу вам по секрету, что мне придется обратиться к другим купцам, так что пусть будут к этому готовы. Конечно, они могут заранее очистить свои склады, но я все-таки советую пойти мне навстречу. Не так уж трудно найти, чем оплатить их содержание.
   Следующие два купца оказались на удивление покладистыми и согласились сбрить бороды. Из дворца они тоже не вышли и на следующий день в составе отряда из пятисот всадников герцога во главе с ним самим отправились в Парнаду.
   То ли так совпало случайно, то ли недруги герцога воспользовались его отсутствием, чтобы нанести ему подлый удар, но через два дня после отъезда Сергея была совершена попытка покушения на Леору. По счастливой случайности у Ласа закончились любимые им орехи, запас которых он с молчаливого согласия главного повара постоянно возобновлял на дворцовой кухне. Мальчишка взял сумку и, пройдя главным коридором, свернул к кухонным кладовым. Здесь он и услышал тихий разговор двух слуг, который с первых же слов заставил насторожиться и подкрасться на цыпочках ближе к подсобке.
   - Триста золотых! - сказал один голос. - Нам таких денег не заработать за всю жизнь. Тебе нужно только подсыпать ей в пищу этот порошок, а все остальное я сделаю сам. Не бойся, это не яд. Порошок нужен, чтобы баронесса послушно села в карету.
   - Нет, даже не уговаривай, - ответил другой. - Это женщина герцога, и я не хочу быть тем, кто причинит ему горе. Я видел от него только добро и не хочу в ответ платить злом. Тебя не выдам, но при одном условии. Ты должен сегодня же убраться из дворца и забыть сюда дорогу.
   Лас долго не раздумывал, что ему делать. Бежать за помощью долго, и говорившие, скорее всего, уйдут. Как их потом искать? Осталось единственное - спрятаться и увидеть самому. Рядом находилось одно из подсобных помещений, в котором хранилась неиспользуемая в обычное время кухонная утварь. Лас открыл в нее дверь, переложил две большие кастрюли, освободив для себя место, и оставил дверь чуть-чуть приоткрытой. Долго ждать не пришлось. Через несколько минут открылась дверь и в коридор вышли двое. Один был поваром, он и ушел на кухню. Второго Лас несколько раз видел у помещения каретной. Этот мужчина направился к одному из выходов во внутренний двор. Выждав, пока они уйдут, мальчишка покинул подсобку и бросился к отцу. Он нашел его в служебной комнате вместе с бароном Лишнеем и, волнуясь, рассказал об услышанном разговоре.
   - Повар никуда не денется, - решил Джок. - Лас, сейчас сходишь к каретной вместе с моими людьми.
   - Я пойду с ними, - поднялся со стула отец. - Скорее всего, этот тип успел сбежать, и придется организовывать поиски.
   Они успели задержать слугу, когда тот седлал коня. Повара тоже нашли, но он не знал ничего, кроме того, что услышал от мужа своей сестры. Его свояк рассказал больше. В последнюю поездку домой его посетил неизвестный господин, который и сделал щедрое предложение, предупредив, что в случае невыполнения, он может лишиться жены. От него слуга получил десять золотых аванса и указание везти захваченную девушку к себе домой и там держать до тех пор, пока не появятся тот, кто ее заберет.
   За домом слуги установили наблюдение, но без большой надежды на успех.
   - Жаль, что не выжила служанка графини, - сказал Джок, - а быстро найти другого двойника баронессы не получится.
   - Может быть... - начал Сатарди и замолчал при появлении Леоры.
   - К вам можно, господа? - спросила девушка. - Барон, мне стало известно о попытке меня выкрасть, и я хочу узнать, известно что-нибудь о заказчике?
   - Лас проболтался? - спросил Сатарди.
   - Он по секрету рассказал Лани, а она тут же все выложила мне, - улыбнулась Леора. - Так что с заказчиком, я могу узнать его имя, или это секрет?
   - К сожалению, секрет, - вздохнул Джок, - и мы его тоже не знаем. - Он коротко пересказал то, что удалось узнать.
   - У меня есть предложение, - сказала Леора. - Я не думаю, что за домом следят постоянно, поэтому вы можете этой ночью привезти туда своих людей, а завтра слуга отвезет меня к себе со связанными руками. Мне хотели дать корху? Значит, изображу полную покорность. В доме меня развяжут, и будем ждать гостей. Иначе придется сидеть и ждать следующего удара.
   - Этот план имеет хорошие шансы на успех, но я не могу вами рисковать, - отказал Джок.
   - А что со мной случиться? Человека не похищают для того, чтобы тут же убить, для этого проще вместо корхи дать яд. К тому же там будут ваши люди. Можете оставить мне арбалет, а заодно и слуге. Пусть отрабатывает прощение.
   Леора проявила настойчивость, и Джок скрепя сердце принял ее план и приступил к его выполнению. Под утро в дом к слуге, воспользовавшись ключом хозяина, проникли трое его людей. Перепуганной хозяйке объяснили, в какую грязь залез ее муж, и подсказали, как себя нужно вести. Утром слуга привез в карете Леору, завел ее в дом и поехал отгонять карету на ремонт в мастерскую.
   - Или план составлял дилетант, или слугой сознательно пожертвовали, - говорил своим людям Джок перед началом операции. - Любому опытному в наших делах человеку должно быть понятно, что после пропажи баронессы мы с вами начнем рыть землю, и не потребуется много времени, чтобы связать ее исчезновение с утренним выездом кареты. Слугу и его дом должны тут же проверить. Что из этого следует?
   - Ее должны забрать сразу же после приезда, - сказал старший группы. - Слуга может приехать домой только днем, поэтому за домом должен наблюдать кто-нибудь из соседей. Несколько серебряных монет...
   Так и оказалось. Минут через пять после отъезда кареты из дома напротив вышла женщина. Осмотревшись и никого не увидев, она, уже не оглядываясь, поспешила к небольшому двухэтажному дому, стоявшему в двух кварталах от ее собственного. Ее впустили, и минут десять ничего не происходило. Потом из дома вышли двое мужчин, которые разделились. Один побежал нанимать карету, а второй быстрым шагом направился к дому слуги. Осмотревший незапертый дом агент увидел тело женщины, убитой ударом кинжала. Вряд ли ее убили из-за платы, скорее, просто убрали свидетельницу. Такая же участь, без сомнения, ожидала семью слуги.
   Рисковать баронессой не стали и захватили первого мужчину, как только он вошел во двор. Второго вытащили из подъехавшей к дому кареты. В нее посадили Леору с одним из охранников и отвезли во дворец, а остальные доставили обоих задержанных в службу Лишнея. Проштрафившегося слугу трогать не стали, просто вышвырнули с работы.
   - Значит, барон Бенхам, - задумчиво сказал Джок, когда они с Сатарди поднялись из подвала после допроса. - Я такого не припомню.
   - Я тоже не слышал, - отозвался Сатарди. - Нужно посмотреть записи и поспрашивать парней, может, его кто-то знает. А в столицу я бы отправил Салана.
  
   У баронессы Луизы Дюман была одна слабость: ей очень нравились мужчины, причем именно во множественном числе. Пока был жив муж, приходилось сдерживать свои аппетиты, но его убил в поединке один из ее кавалеров, и овдовевшая баронесса очень быстро приобрела репутацию жадной до мужчин особы, выделившись среди других любительниц амурных приключений. Сделать это было нелегко, потому что столица славилась легкостью нравов, а во дворце короля было много молоденьких девиц, с которыми занимались любовью, не утруждая себя долгими ухаживаниями и тратами. В последнее время стало трудно найти щедрого и приятного в общении кавалера, а баронство после смерти мужа давало слишком мало средств, чтобы удовлетворить аппетиты Луизы. Она поменяла двух управляющих, но денег больше не стало. Баронесса боялась, что если ушедшую в поход армию постигнет неудача, то ей вскоре придется самой искать мужчин в провинции. Сейчас ее поочередно навещали двое: противный, но щедрый барон Бенхам и молодой сын барона Ремара. Парню еще не исполнилось пятнадцати лет, и он был единственным наследником ушедшего в поход отца. Баронство было богатым, и барон оставил много денег своему отпрыску. Теперь эти деньги выкачивала из юнца Луиза.
   Вошедший слуга доложил, что приехал некий шевалье Салан и просит ее об аудиенции.
   - Приведешь его в малую гостиную, - приказала Луиза. - Он хорош собой?
   - Лет двадцать, крепкий, лицо обыкновенное, одет не слишком богато, но приехал в сопровождении шести всадников. Все на отличных конях и хорошо вооружены.
   - Значит, в малую гостиную, - повторила баронесса, осмотрела себя в зеркало и пошла встречать гостя.
   - Рад видеть жену своего друга! - приветствовал хозяйку вошедший в гостиную шевалье. - Баронесса, вы по-прежнему прелестны!
   - Благодарю, - сказала она. - Разве мы знакомы?
   - Это так важно? - усмехнулся шевалье. - Луиза, я попрошу вас о небольшом одолжении. Но сначала ответьте на вопрос: как вы относитесь к барону Бенхаму? - Он неожиданно быстро оказался рядом с ней.
   - Неприятный кавалер и слабый любовник, хотя самомнения на троих, - ответила встревоженная женщина. - Кто вы такой и что вам от меня нужно?
   - Лучше вам этого не знать. Еще один вопрос: почему барон не в армии короля?
   - Он с кем-то договорился и разыграл дуэль. Якобы не так посмотрели на его жену. Ему поцарапали правую руку, а идти в поход с раной... Положенное количество солдат он выделил, но отправил с ними племянника.
   - С этим ясно. Раз вы так относитесь к барону, значит не будете возражать, если мы его у вас похитим? Советую хорошо подумать, прежде чем ответить. Со мной шестеро головорезов, которым ничего не стоит оставить в вашем особняке одни трупы. Подумайте, стоит ли этот боров вашей жизни.
   - А почему бы вам не забрать его в другом месте?
   - Он выехал из своего особняка и сейчас в сопровождении охраны из двух человек едет сюда. Еще слишком светло, и на вашей улице много прохожих, а у меня нет ни времени, ни желания ждать, когда он вас покинет. Итак, ваше решение?
   - Вы не оставляете мне выбора.
   - Разумно. Тогда отдайте приказ своим слугам ни во что не вмешиваться. Когда стемнеет, можете заявить о его похищении в службу охраны Короны. Я вас покидаю и надеюсь на ваше благоразумие. И поспешите.
   Луиза схватила колокольчик и приказала прибежавшему слуге:
   - Фред, сейчас подъедет барон Бенхам. Впустите его во двор и ни во что не вмешивайтесь. Тебе все ясно?
   - Конечно, ваша милость, - ответил слуга и с испугом посмотрел на шевалье Салана.
   - Тогда выполняй! И побыстрее!
   Слуга выбежал из гостиной и вскоре уже был у ворот, где и передал приказ госпожи трем охранникам.
   - Чуть не опоздали, - сказал шевалье. - Баронесса, не угодно ли взглянуть?
   Луиза поднялась с кресла и на негнущихся ногах подошла к выходившему во двор окну. Она увидела, как охрана открыла ворота и впустила во двор запряженную четверкой лошадей карету и двух всадников. Люди шевалье быстро оттеснили охранников баронессы и закрыли ворота. Луиза отвлеклась, бросив взгляд на стоящего рядом мужчину, и когда вторично глянула в окно, связанных охранников барона и кучера уже сажали в карету.
   - Вот и все, - подвел итог шевалье. - Спасибо за содействие. Вы все-таки заявите о похищении, а то кто-нибудь из слуг проболтается, и у вас могут быть неприятности.
   Вскоре карета барона Бенхама, окруженная вооруженным эскортом похитителей, ехала прочь от столицы. Смеркалось, и вдоль дороги по обеим ее сторонам темнел лес.
   - Останови, - приказал Салан своему человеку, исполнявшему обязанности кучера.
   Он спешился и открыл дверцу кареты, в которой сидели связанные пленники. Первыми на дороге оказались оба охранника и кучер.
   - Развяжите им руки, - приказал Салан и, не дожидаясь выполнения своего приказа, продолжил: - Мы вас отпускаем. Можете вернуться в особняк барона, но не советую: ничего хорошего вас там не ждет. Возьмите по одному золотому, а в узле ваше оружие. До столицы недалеко, так что как-нибудь доберетесь. И держитесь вместе, а то здесь много волков.
   Не обращая больше внимания на отпущенных, он сел в карету к барону.
   - Будете говорить? - спросил он пленника, освободив ему рот.
   - Кто вы такие? - выплюнув остатки грязной тряпки, хрипло спросил барон. - И что вам от меня нужно? Деньги? Я согласен на выкуп.
   - Кто дал заказ на похищение невесты герцога Аликсана? Заказ и деньги - все шло через вас. Сомневаюсь в том, что исполнители под пытками назвали ваше имя только из-за личной к вам неприязни. Отвечайте, если не хотите, чтобы вас связанного и голого подвесили за ноги к нижним веткам ближайшей сосны. Здесь много волков, и все еще по-зимнему голодны.
   Словно подтверждая его слова, вдали завыл волк.
   - Вы не посмеете! - с ужасом глядя на Салана, сказал Бенхам. - Вас всех найдут и изрубят на куски!
   - Нас еще нужно найти. И потом какая вам разница, что с нами будет, если для вас все закончится здесь и сейчас? Не надо испытывать мое терпение. Или вы предпочитаете волков?
   - Я все расскажу. Задание дал граф Анжи Продер, он же оплачивал работу.
   - Он сейчас в армии короля?
   - Нет, остался у себя. Собирает солдат для армии. С пополнением должен двинуться в Рошти. Я все сказал и готов щедро заплатить за свою жизнь!
   Салан вышел из кареты и махнул рукой. Его люди вытащили из кареты воющего от ужаса барона. Удар кинжалом - и крик оборвался.
   - Срежьте у него с пояса кошелек, - приказал Салан. - Вряд ли поверят в версию ограбления, но не будем оставлять покойнику золото. Оттащите его шагов на двадцать с дороги. К утру не останется никаких следов, кроме обрывков камзола.
   - Куда дальше, Салан? - спросил у старшего один из подручных.
   - Возвращаемся. Мы свою работу выполнили, а судьбу графа пусть решает герцог.
  
  
   Глава 22
  
  
   - Сворачиваем операцию и уходим! - сказал Сергей. - И не нужно на меня так смотреть, Фар! Ты же видишь, что творится!
   А творилось то, на что он не рассчитывал, но вполне мог предвидеть. После того как они захватили пять городов, попутно уничтожив три кавалерийских отряда сотхемцев, оставшиеся в них жители, боясь мести короля Мехала, начали разбегаться. Причем большинство бежало в его провинцию и лишь немногие уходили в другие города Парнады или пытались добраться до Рошти. Все началось, когда по приказу Сергея сформировали первый караван с захваченной добычей и теми из жителей, кого он счел полезными для армии. Добычи оказалось неожиданно много, людей - тоже. В одном из городов сотхемцы устроили огромный склад продовольствия, которое свозили сюда со всей округи. Раз в декаду в город приезжал большой обоз, и часть запасов отправляли в войска. Гарнизон здесь был в три раза больше, чем в других городах, поэтому при его уничтожении пришлось напрячься. Тогда в первый раз понесли потери, хоть и небольшие. Оставлять это богатство врагу было нельзя, а сжечь - не поднималась рука. Сергей разослал солдат по окрестным деревням с приказом покупать у крестьян возы. Уходя, сотхемцы угнали из деревень почти всех лошадей, так что возов на продажу нашлось много. В них запрягали захваченных у врага кавалерийских лошадей и грузили продовольствие, оружие и вещи тех, кого увозили с собой. Стоило уйти первому каравану, как многие из жителей стали спешно собирать самое ценное и бежать вслед за отъезжавшими, бросая дома и остальной скарб. Сначала Сергей приказал их гнать, но посмотрел на заплаканных женщин и бегущих за ними детей, не выдержал и разрешил им ехать с обозами. Их мужья, забросив часть вещей на возы, шли пешком.
   - Смотри, сколько их собралось возле обоза! - продолжил он, показав рукой на городскую площадь. - Мало того что вместе с кузнецами и другими мастеровыми набрали больше тысячи воинов и еще столько же их родни, так теперь приведем с собой в три раза больше беженцев! А сколько их придет самостоятельно? Севорж уже должен построить шестой лагерь, но это для бойцов, а куда девать остальных?
   - Нужно построить небольшой городок возле лагерей, - сказал Фар. - Все равно семьи солдат и офицеров не будут жить в лагерях, не дело это.
   - Мне нужно или воевать, или строить города! - рассердился Сергей. - Тебе легко говорить!
   - Так вам, милорд, ничего не придется делать. Надо только помочь с инструментом, да дать стекла на окна и кирпич для печи. Дерево дешево, они его сами закажут, и многие сами построят дома. В своих городах их не покупали, строили сами. Здесь каждый второй такое умеет делать топором, что диву даешься. Конечно, нужно помочь замостить дорогу и тротуары, а все остальное сделают сами. Вот если бегут одни бабы, да еще с детьми, им придется помогать, но таких мало. Найдите толкового человека и поручите ему этим заниматься, а они временно поживут под открытым небом. Уже тепло - не перемрут. Мы хорошо повоевали, до зимы можно и отдохнуть. Почти никого не потеряли, а сами побили три тысячи сотхемцев. Если бы все так сражались, у Мехала давно закончились бы солдаты! Теперь нужно обустроить тех, кого привезем, и обучать новичков. Жаль, конечно, что не доделали работу до конца. Можно было без большого риска захватить еще несколько городов, но вы правы: спасти людей важнее.
   Вместе с последним обозом отправились сами, разрешив оставшимся забрать остатки продовольствия. Из-за переселенцев назад ехали целых двенадцать дней. Вернувшись, Сергей узнал о покушении на Леору и о том, что король прислал к нему гонца с предложением о встрече.
   Он привел себя в порядок, уединился с секретарем рассмотреть все текущие дела, а остаток дня провел с Лани и Леорой. Утром герцог в сопровождении двух десятков гвардейцев выехал в столицу королевства. Перед отъездом у него состоялся короткий разговор с Джоком.
   - Я надеюсь, что вы больше не будете использовать мою невесту в подобных делах, - сказал от Лишнею. - Вас не оправдывает ее готовность помочь. И вот еще что, барон. Не получается у меня заняться Продером, и не получится до конца войны, а эта сволочь не унимается, и слова короля ему не указ. Я не знаю, для чего ему втемяшилось красть баронессу. Если бы он решил ее убить и лучше выбрал исполнителя, Леоры уже не было бы. Поэтому подберите у себя надежного человека и передайте ему задание на графа. И пусть не занимается этим сам. Дайте ему достаточно золота, чтобы нанять исполнителя.
   По дороге в столицу разбойников не встретили, а из-за войны постоялые дворы стояли полупустыми, поэтому не было сложностей с ночлегом. Оказавшись в столице, Сергей сразу же поехал во дворец к Лантару. Гвардейцы ушли в казармы, а он узнал у караула, что герцог еще не уезжал, и успел перехватить его на выходе из трапезной.
   - Еще не завтракали? - спросил Аленар после приветствий. - Уже? Значит, сейчас вместе со мной поедете к королю, а по дороге я вам все расскажу. Король вызвал вас по двум причинам. Первая - это желание принцессы закрепить ваши отношения.
   - Какие отношения? - удивился Сергей. - У меня с ней нет никаких отношений. Неужели решила выйти замуж?
   - Она это давно решила, но король и сейчас не хочет торопиться. Он по-прежнему испытывает к вам неприязнь, так что имейте это в виду. Но принцесса его допекла, поэтому согласился на помолвку.
   - А моя помолвка с Леорой? Разве ее не нужно разорвать?
   - Нужно, но вы сможете это сделать при возвращении. А насчет отношений можете не беспокоиться, за этим дело не станет. Помолвка для вас закончится в ее постели. Король потребовал скрывать ваши отношения, а то принцесса уехала бы с вами в Ордаг.
   - А вторая причина?
   - Вас не будут пока привлекать к боевым действиям, но к осени хотят поручить одно дело. В Сотхеме для Мехала готовятся подкрепления, которые должны выйти к нему в конце осени или уже зимой. Их нужно перехватить и уничтожить. Это примерно пяти тысяч человек. Справитесь?
   - К нужному времени моя армия будет готова. Пока мы только совершили рейд по тылам Мехала, перебили тысячу сотхемцев и захватили большие запасы продовольствия.
   - У Мехала меньше сил, но у него все в кулаке, а у нас у каждого герцога свой командующий. Король поучаствовал в неудачной осаде одного из захваченных городов, плюнул и уехал, не доверив свое войско никому из герцогов.
   - А чем занимается Анжи? Какие у него отношения с королем?
   - А почему вы о нем вспомнили?
   - Я бы о нем не вспомнил, если бы он сам о себе не напомнил, попытавшись выкрасть Леору.
   - Это точные сведения?
   - Совершенно. Те, кто занимался этим делом, ничего не знали о нашей вражде, прошли по цепочке посредников и назвали заказчиком Анжи. Думаю, что с ним скоро произойдет несчастный случай.
   - Король его простил... частично. Постарайтесь о нем не говорить, тем более что сами приняли меры.
   Сначала у Сергея был обстоятельный разговор с королем по поводу его военных действий и усилий по созданию армии.
   - Я перехватил ваш заказ на арбалеты, - сказал он Сергею, - и уже получил всю партию. Вам повторить заказ или возьмете назад деньги?
   - Пожалуй, это и к лучшему, - ответил Сергей. - У меня много трофейного оружия, а деньги не помешают.
   Король сказал, что деньги для Сергея приготовят, и отвел его на растерзание к сестре.
   "А ведь была ко мне равнодушна, более того, я ей не понравился, - думал он, лежа в кровати принцессы после бурно прошедшей встречи. - А потом выбрала меня с чьей-то подачи и убедила себя в этой любви. Теперь действительно любит и счастлива. Вот мог бы я так?"
   - Тебе со мной хорошо? - заглянула ему в глаза Аделла.
   - Просто замечательно! - сказал он правду. - Я еще не встречал у женщин такой страстности!
   - Давай еще! - радостно воскликнула она. - Я знаю, что для этого нужно делать!
   - Я не против, - ответил он, удерживая одеяло, которое она вознамерилась стянуть, - но твой брат приглашал на обед и, по-моему, уже пора.
   - Брат подождет, а обед - и подавно! Я тебя столько времени ждала!
   "Какая же это тайная помолвка? - думал он на второй день. - Аделла прилипла, как пришитая, и таскает меня с собой везде, где можно и где нельзя. А сколько раз слуги видели, как она заводит меня в спальню? Чтобы не догадаться о ее чувствах нужно быть либо идиотом, либо слепым".
   - Принцесса очень неосторожна, - подтвердил его опасения Аленар. - О вас уже судачит весь двор. Даже спорят, когда будет свадьба. Я думаю, что она таким поведением хочет подтолкнуть брата. Наверное, самым умным для вас будет быстрее уехать.
   - Не пойму, почему сестра так на него запала, - искренне недоумевал король в разговоре с матерью. - Ведь были у нее и красивые мужчины, и опытные любовники. И ни с одним не было такого расставания! Льет слезы и вцепилась так, что мне пришлось ее отрывать.
   - Пришло ее время вить гнездо, а он единственный, с кем она может это сделать, - объяснила мать. - Был бы у нее большой выбор, скорее всего, этот герцог не добрался бы до ее постели.
   "Стоило ехать за тридевять земель, чтобы два дня ублажать нелюбимую девушку? - думал Сергей, подъезжая к Ордагу. - А теперь предстоит тяжелый разговор с Леорой. Жаль, что нельзя послать к черту и короля, и его сестру. Баронесса мне намного милее Аделлы. Единственная польза от поездки в том, что забрал золото".
   Разговор он начал сразу же, как только приехал.
   - Лани! - сказал он сестре. - Подожди немного, сначала мне нужно поговорить с Леорой. И лучше это сделать в кабинете.
   - О чем ты хотел поговорить? - спросила девушка, садясь на стул ближе к нему.
   - Король решил, что тебе хватит быть моей невестой, - ответил Сергей. - На эту роль определили принцессу, и я ничего не могу изменить. Наверняка за мной следят и обо всем доносят в столицу, поэтому прежних отношений у нас с тобой не будет. Если мы не прекратим встречаться, у тебя могут быть неприятности, а я этого не хочу. Как я и говорил, ты можешь жить в моем дворце. В этом кошеле, который мне передал для тебя герцог Аленар, пятьсот золотых, а вот вексель от меня на такую же сумму. Теперь ты сможешь сама решать свою судьбу.
   - Спасибо, герцог! - сказала Леора, порывисто встала и, забрав со стола кошель и бумагу, быстро вышла из кабинета.
   - Почему ты довел Леору до слез? - спросила вбежавшая в кабинет сестра. - Ой, Серг, ты сам чуть не плачешь! Вы поругались, да? И из-за чего?
   - Лани, Леора мне уже не невеста. Помолвка с ней расторгнута, теперь я помолвлен с принцессой. Но это пока секрет. Поверь, что мне жаль, что так вышло, но я не мог поступить иначе. Я бы поставил под удар не только себя, но и Леору.
   - Жаль, - огорчилась Лани. - Она теперь уедет?
   - Не знаю, я предложил ей остаться.
   Закончив с личными делами, он побывал на плацу и обсудил тренировку солдат с Севоржем и Фаром. В разгар разговора подошел шевалье Джордан, который рассказал о борьбе с разбойниками.
   - Как беженцы? - спросил Сергей, когда он закончил. - Продолжают подходить?
   - Может, и выходят, только в другие места, - ответил Лас. - После заселения шестого лагеря начали строительство небольшого городка. Сначала обеспечим домами семейных офицеров, а потом дойдет очередь и до солдат.
   - Рад вас видеть, милорд! - сказал подошедший Джок. - Сообщаю, что в столицу уже послан человек по вашему делу. Хочу спросить, не можете ли вы переселиться в комнаты покойной герцогини? Они такие же, как и ваши, но рядом с комнатами вашей сестры, и нам будет проще с охраной.
   - На днях перееду, - согласился Сергей. - Я и сам об этом думал. Фар, не хотите потренироваться? А то я совсем запустил занятия.
  
   "Зря я связался с Бенхамом, - думал Анжи в пути из столицы к родовому замку, - но кто же мог знать? Мне рекомендовали барона, как надежного человека. Его смерть может быть связана с моим заданием, а если это так, то и я под угрозой. Зря я хотел растянуть месть, нужно было просто убить!"
   Он поговорил с бароном, передал ему золото и стал ждать, когда девушку доставят в новый особняк в столице. Время шло, а девушки все не было. А потом он узнал об исчезновении Бенхама. На второй день после его пропажи обнаружили карету с кучей костей. Среди лошадиных были и человеческие, а останки барона опознали по клочьям камзола. Узнав об этом, Анжи испугался. Граф не доверял отцовской дружине, в которой многие были дружны с Аликсаном, поэтому, когда король потребовал прислать людей, отправил ему всех оставшихся дружинников. Вместо них набрал в столице наемников, которые сейчас его охраняли. После посещения замка надо было отправляться в далекую Рошти сражаться с сотхемцами. Ехать не хотелось. Пугала не война, а собственная уязвимость для наемного убийцы. Нужно будет перед отъездом сделать заказ на Аликсана!
   Дорога обогнула холм, и все увидели замок. Анжи не любил сюда приезжать, особенно после смерти отца. Бесконечные скандалы с дедом, ненадежная дружина и грубая пища - все это отбивало желание к таким поездкам. Сейчас он хотел лишь взять с собой достаточно золота, чтобы иметь при себе запас и сделать заказ на своего врага.
   Проехав в услужливо распахнутые стражником ворота, граф оставил коня слуге и поспешил в комнаты отца, которые занял сразу после его смерти. Там он стал собирать все необходимое в дорогу, складывая вещи и оружие на кровать. Слуги потом все увяжут. Закончив сборы, Анжи открыл тайник и вынул из него два кошеля с золотом, которые повесил на пояс.
   - Оргин! - крикнул граф в приоткрытую дверь. - Подай вино, бездельник!
   - Сейчас принесу, ваше сиятельство! - отозвался пожилой слуга и поспешно подал господину кубок с вином. - Извольте испить. Лучшее лирейское!
   Анжи взял кубок и залпом выпил вино. Он хотел приказать заняться вещами, но в глазах потемнело и на тело накатилась слабость. Граф попытался опереться на слугу, но тот отбежал в сторону и безразлично наблюдал за тем, как его господин покачнулся и беззвучно упал. Выждав, когда стихнет агония, Оргин нагнулся к телу и забрал оба кошеля с золотом. Спустившись к себе, он взял уже приготовленную сумку с вещами и пошел на конюшню. Там оседлал одну из лучших лошадей и покинул замок.
  
   "Я уже два года в этом мире, - думал Сергей. - Вырос от трактирного мальчишки до герцога. Почти как в сказке. Почему же так неуютно и тоскливо? Почему временами не хочется смотреть на эти красоты за окном? Мне дают в жены красавицу-принцессу, а я готов завыть от такой чести. Как хочется все бросить и куда-нибудь уехать, забрав с собой достаточно золота, чтобы больше никогда не мыть захарканные полы за миску каши! Чтобы ни за кого не отвечать, кроме себя, любить ту, к которой лежит сердце, и растить своих детей, если они у меня здесь когда-нибудь будут. А еще хочется почитать "Полдень" Стругацких, включить телевизор и посмотреть мультики или просто мыться под душем. Как же мне надоела кровь, надоели тренировки с остро заточенной полосой стали, которой так легко и удобно отсекать куски человеческой плоти! Сами люди здесь во многом совсем другие. Слава богу, что в этом мире нет религиозного фанатизма, по крайней мере, я его не видел".
   - Что ты сидишь такой грустный? - спросила Лани, садясь рядом с ним на кровать. - Это из-за Леоры?
   - Нет, не из-за нее. Когда-нибудь я тебе все расскажу, сейчас нельзя, потому что ты еще не умеешь хранить секреты. Не обижайся, ты одна из немногих людей, ради которых стоит жить.
   - А может, ну ее, эту принцессу? - предложила Лани, заглянув ему в глаза. - Я скоро сама вырасту. Через три года поженимся, и тебе уже никто не будет нужен!
   - Ты для меня сестра. К тому же, пока ты вырастешь, я успею постареть.
   - Врешь ты все! - насупилась Лани. - Ты старше меня только на шесть лет. Не хочешь жениться - так и скажи! Тебе принцесса милее, по ней и скучаешь, а я дура села его утешать!
   - Дело не в женитьбе, - попытался он объяснить сестре. - Здесь совсем другая жизнь и другие люди, во многом отличные от тех, кого я знал дома. Они не лучше или хуже, просто другие, и к этому трудно привыкнуть. Мне здесь почти никто не интересен, да и я сам...
   - Говоришь глупости! - возразила она. - Не нужен ему никто! Да ты только и делаешь, что заботишься о людях! Взять, к примеру, моего отца. Он был не злым человеком, но никогда не стал бы возиться с беженцами. Будет больше разбойников? Значит, на рудниках появятся каторжане. Знаешь, как к тебе относятся слуги? При моем отце отраву тоже не взял бы ни один из поваров, но из боязни, а твой повар не взял потому, что не хотел причинить тебе горе! А ведь ему предлагали очень большие деньги! Считай, что ты своим отношением к людям спас Леору. Ее накормили бы корхой, уложили в каретный ящик и вывезли карету на ремонт. И ничего твои гвардейцы не увидели бы. А потом тебе прислали бы сначала ее уши, потом глаза... Ой, извини. Это Джок говорил, что когда крадут для мести, то обычно возвращают по частям. Тебя и солдаты любят, и офицеры. Если бы ты не додумался сжечь те двадцать тысяч сотхемцев, они превратили бы Ордаг в развалины. Представляешь, сколько могло погибнуть людей? А женщины...
   - Стоп! - оборвал он ее. - Давай не будем о женщинах. Считай, что ты меня утешила, и я понял, какой весь из себя замечательный. Ты играешь с сыном Севоржей?
   - Ему только пять лет - какие игры? С ним возится Белла, а я играю с Ласом. Вчера он начал насмехаться над борьбой! Он будет тренироваться с мечом, а я могу заниматься танцами. Я рассердилась и на спор уложила его носом в ковер три раза.
   - А он?
   - Принес свой тренировочный меч из дерева и начал им от меня отмахиваться, так я его еще два раза уложила с мечом. Правда, второй раз он меня слегка зацепил. А меня Инна не хочет учить с мечом, учит только работать с кинжалом и бросать ножи. Знаешь, как они у меня втыкаются?
   - Не знаю, потом как-нибудь покажешь.
   - Ты точно больше не грустишь? Тогда я побегу к Ласу!
  
   - Почему вы до сих пор живы? - спросил Мехал офицера. - Все ваши подчиненные погибли, а вы вернулись как ни в чем не бывало!
   - Вы можете в любой момент исправить эту ошибку, ваше величество, - спокойно ответил офицер. - От меня ровным счетом ничего не зависело. Мне в голову ударил болт и выбил из седла. Отряд уничтожили до того, как я успел очухаться. А потом был плен. С завязанными руками не очень-то побегаешь. Когда перед уходом всех перебили, я тоже простился с жизнью, но немного поспешил. Меня подвели к молодому человеку лет семнадцати, который оказался герцогом Аликсаном. Он сказал, что оставит мне жизнь, если я передам вам его послание. Я посчитал, что полезнее умереть в бою, унеся жизни врагов, чем по-глупому подставлять свою шею, и согласился.
   - И что же велел передать мой враг?
   - Он считает нас всех преступниками из-за того, что по-вашему приказу творили с мирным населением в Парнаде, потому не собирается брать пленных.
   - Это все?
   - Нет. Он сказал, что если вы опять попробуете отыграться на населении, то он сделает все, чтобы на этот раз война перекинулась на нашу территорию, и на ней будет действовать так же, как вы здесь. И добавил, что если вы хоть раз осмелитесь поднять руку на его близких, можете сразу же прощаться со своей дочерью. Он найдет на нее управу. Теперь все.
   - Как они действовали?
   - Мой отряд перебили, устроив засаду. Их было в два раза больше, и все с арбалетами. Нас выкосили первым же залпом, а потом добили раненых. Старались не зацепить лошадей, которых забрали с собой. А в города ехали на наших лошадях в мундирах и с оружием. И у них были люди, которые чисто говорили по-нашему.
   - Наверняка купцы! - скрипнул зубами король. - Сучье племя! Не зря мы у себя всех их купцов посадили на кол! Значит, вы хотите умереть в бою?
   - Я хочу жить и убивать врагов, - ответил офицер, - но если умирать, то лучше в бою.
   - Вы оказали мне услугу, - сказал король. - Я вас прощаю, а вину искупите в бою.
  
   - Дорогой, почему ты сегодня не в духе? - спросила за завтраком жена герцога Олена Марди.
   - Меня вынуждают отправить помощь Рошти. Передали письмо за подписью четырех герцогов и короля. Если я срочно не приведу помощь, они меня сменят. И король подписал то, что написали его противники!
   - Это лишний раз подчеркивает, что война идет тяжело, и не стоит сейчас заниматься интригами. Аликсан тоже подписал это письмо?
   - Письмо он не подписывал, но отличился другим. Представляешь, он затащил в кровать сестру короля! Она могла долго баловаться с любовниками, но в этом случае ничего не скрывали, поэтому все считают, что у них будет свадьба.
   - Я знаю Аделлу, - сказала жена. - Скорее, это она затащила в свою кровать Аликсана
   - Какая разница! Главное, что я не могу допустить этого союза. Он усилит короля, и позволит Аликсану в случае его гибели бороться за корону!
  
   Этим летом войску Сергея больше не пришлось принимать участия в войне. "Неумех" нещадно гоняли каждый день, и к осени они уже ничем не оправдывали свое прозвище. Занимались и с другими, в том числе и со стрелками, которых было уже больше тысячи. Крестьянские отряды под руководством офицеров герцога выбили немало разбойничьих ватаг, но их еще много бродило по лесам. Если разбойников прижимали слишком сильно, они пытались прорваться в Парнаду, а потом перебегали обратно из разоренной войной провинции к соседям. Борьба с ними ожидалась долгой.
   Сергей вспомнил кое-что из истории своего мира и ввел для каждого крупного подразделения свой отличительный знак в виде головы зверя или птицы, который нашивкой крепился к воинской куртке и висел на полковом знамени. Он пытался вспомнить хоть что-нибудь, чтобы усилить свою армию, но не вспоминалось ничего, кроме пороха и греческого огня. Все это требовало времени на поиски нужных веществ и подбор пропорций смеси, потому что он их не знал. Осмотр местных метательных машин его разочаровал. Они были слишком громоздкими, а дальнобойность для тяжелых снарядов не превышала ста метров. Мелкими снарядами можно было стрелять намного дальше, но с низкой точностью. Какой толк от такой стрельбы камнями, вот если бы это были бомбы! Осмотрев все, что было в Ордаге, Сергей решил на время забыть о катапультах. Пока его армия "накачивала мускулы", армии остальных герцогов и короля, так и не объединив командование, за время летних сражений отбили у Мехала в Рошти один-единственный город. А к концу лета положение опять обострилось. Мехал вывел свои силы сразу из четырех захваченных городов, спровоцировал сражение, после чего его солдаты очень правдоподобно изобразили панику и бегство. Поверившие в это представление сандорцы бросились их преследовать, перемешали полки, потеряв всякую возможность управлять войсками, и влетели в ловушку. Оставив в поле убитыми больше семи тысяч человек, они откатились на прежние позиции, но не смогли на них удержаться и отдали Мехалу ранее отбитый город. Таким образом, лето не принесло никаких изменений в расстановку сил, кроме потерь с обеих сторон.
  
  
  
  
  
   Часть 2
  
  
   Глава 1
  
  
   Баронесса Лиара Буше не перенесла родов, но ребенка удалось спасти. Барон принял у повитухи мокрый кричащий комок плоти, отдал его кормилице и ушел. Его можно было понять: замена красавице-жене была явно неравноценной. Но шло время, девочка росла и уже к двум годам превратилась в веселую и очаровательную малышку, отличавшуюся редким здоровьем. Альду любили все, начиная от слуг и кончая бароном и ее старшим братом Рамоном. Любили за красоту, за добрый веселый нрав, за ум и сообразительность, более свойственные мальчишке. Девочке необыкновенно везло, словно Ньора* задалась целью подтвердить правильность данного ей имени.**
   (* Ньора - богиня судьбы, ** Альда - счастливая)
   Так в возрасте семи лет, играя зимой на реке со сверстниками, Альда провалилась под лед, но сумела самостоятельно выбраться из воды и добежать до замка. Провалившийся под лед двумя годами раньше старший сын кузнеца Гнор, после того как выбрался, целый год сильно кашлял, похудел и к следующей зиме помер. Девочка же после ледяного купания даже не чихнула. Бойкая, склонная к проказам Альда постоянно попадала в передряги, но там, где другие калечились, теряли здоровье, а то и жизнь, маленькая баронесса выходила, что называется, сухой из воды. С девяти лет ее начали учить этикету, письму и всему тому, что должна знать благородная леди. Для этих целей барон привез из ближайшего города учительницу благородных манер госпожу Равиль. "Благородной леди" больше нравилось уйти на весь день на охоту с одним из деревенских мальчишек, чем зубрить заумные правила со старой грымзой, но барон проявил твердость, и Альда научилась манерам и письму, и даже языку империи, которому госпожа Равиль обучила ее за дополнительную плату. Баронство у них было не из богатых, поэтому период ученичества оказался коротким и через год учительницу отправили в город на радость молодой госпоже.
   Жизнь благородной девицы одиннадцати лет отроду в отцовском замке скучна и однообразна. Альда давно поняла, что если она сама о себе не позаботится, то судьба ей коротать время за вышиванием или в библиотеке, где все интересные книги были прочитаны не по одному разу. Самой большой страстью для нее стала охота. Зверья и птицы в окрестных лесах водилось немало, и все это постоянно попадало на стол в жареном виде, внося приятное разнообразие в питание крестьян и обитателей замка. Поначалу барон позволял дочери охотиться только с братом, но тот был старше на восемь лет и не рвался бродить по камышам в поисках уток или искать на полянах куропаток. Парня привлекала настоящая дичь, поэтому он свел сестру с двумя деревенскими мальчишками, которые любили бить птицу, и уговорил отца доверить им Альду. Ребята потратили много времени, обучая молодую баронессу охотничьим премудростям, и вскоре она уже охотилась сама, научившись бесшумно подкрадываться к дичи и бить птицу влет, не тратя попусту стрел. Альда хотела учиться владеть мечом, но отец запретил. Девочка обиделась и тайком от него научилась метать ножи, кинжалы, двузубые вилки и вообще все, что могло лететь и втыкаться, за исключением топоров и секиры, на которые у нее не хватало сил. Старый конюх, который учил госпожу этой премудрости, не знал о запрете барона, за что и поплатился. Отец как-то увидел дочь, которая под одобрительные возгласы конюха всаживала один за другим несколько тесаков в расположенную в десяти шагах мишень, молча сплюнул, дал конюху в ухо и ушел.
   Другой страстью Альды стали лошади. Здесь отец не противился и даже сам съездил в город на ярмарку и купил для дочери молодую кобылу, веселую нравом, как и ее хозяйка. Альда просто влюбилась в Бри, как она назвала свою пятнистую четвероногую подругу, и теперь очень часто в хорошую погоду, надев костюм для верховой езды, совершала конные прогулки в окрестностях замка, придерживаясь совета отца ездить только по дороге.
   - Пойми, дочь, - говорил он, - на дороге пыль, а в лугах цветы и свежесть, но вы обе не умеете медленно ездить, а вечно несетесь стремглав. На дороге это не страшно, а вот в поле или на лугу может привести к неприятностям. Достаточно твоей Бри попасть копытом в нору суслика, как вы обе кубарем покатитесь по земле. При этом кобыла сломает себе ногу, ну а ты - шею. И кому это нужно?
   В четырнадцать лет Альду начали интересовать парни. Она знала, в чем разница между мужчиной и женщиной, и то, что через год-два сама покинет замок отца с мужчиной, которого ей определят в мужья. Все любовные романы были читаны не по одному разу, а молодые служанки расспрошены, но одно дело читать или слушать, и совсем другое, когда тебе самой снится такое, что просыпаешься с пылающими от стыда щеками. Ни одной равной по положению подруги у нее не было, не было рядом и матери, которая смогла бы объяснить испуганной девушке, что значат кровавые пятна на ее простынях.
   Известие о том, что граф Мартин убил своего брата и всю его семью и занял герцогский трон, дошло до них очень быстро благодаря знакомому купцу, который ехал из Ордага и остановился переночевать в замке барона.
   - Он сошел с ума! - в гневе говорил барон, меряя шагами зал. - Король никогда его не признает! И что тогда? Идти на поклон к Мехалу?
   - Купец говорил, что король подослал к нему убийц, - возразил Рамон.
   - Говорить можно все! А если и прислал, значит, было за что! В таких случаях нужно брать казну и бежать, а не поднимать мятеж и втравливать нас в войну с Сотхемом!
   - А я верю герцогу! - не соглашался Рамон. - Если он это затеял, то наверняка все тщательно взвесил. Уж герцогу известно больше, чем вам, отец!
   - Тебе бы только помахать мечом, а думать не хочешь! Нам война с Сотхемом всегда обходилась большой кровью. Воевал я с ними в прошлый раз, знаю. У них вся власть у короля, а у нас каждый герцог сам себе голова. Потому нас все время и били!
   Такие споры все чаще приводили к ссоре отца с сыном, и Альда не удивилась, когда однажды брат облачился в выправленные доспехи и уехал в армию герцога Мартина.
   За спорами и ожиданиями неприятностей отец забыл о ее дне рождения, и свое пятнадцатилетие Альда провела в одиночестве, впервые без праздничного стола и подарков. То ли отец на следующее утро сам вспомнил о празднике дочери, то ли ему об этом кто-то напомнил, но за завтраком он выглядел смущенным, а по его окончании пригласил Альду следовать за ним. Они пришли в комнату матери, которая со дня ее смерти никем не использовалась, и барон кивком указал девушке на стул.
   - Сядь, дочь, и послушай, что я тебе скажу. Я не всегда был бароном. Больше двадцати лет назад я покинул отчий кров, потому что мне, как младшему сыну, там ничего не светило. Неплохой конь, доспехи, которые увез твой пустоголовый брат, и храбрость - вот все, что было тогда у молодого шевалье Рона Буше. Я подружился с таким же молодым рубакой, и мы вместе шесть лет бок о бок служили королю. То было смутное и тяжелое время. Сначала пришлось воевать с Барни, потом с Сотхемом, бывали и мятежи. Все, что мы получали от короля, песком уходило сквозь пальцы. Однажды, уже в самом конце службы, нам повезло после штурма города попасть в нетронутый другими богатый дом, из которого хозяева по какой-то причине не успели вынести все самое ценное. Мы нашли и по-братски поделили золотые и серебряные монеты, украшения и просто камни. После этой компании отец нынешнего короля даровал мне баронство, и вскоре я взял в жены твою мать. Друг не получил ничего, кроме положенного жалования, и не скрывал обиду. Как я его ни уговаривал, он бросил службу и подался в наемники. Больше я о нем ничего не слышал. Баронство мне досталось не из богатых: не слишком много земли и всего одна деревня. Мы выкрутились, потому что я пустил в оборот захваченное в бою золото, да и приданое у твоей матери было немаленькое. Остальное серебро и украшения с камнями на всякий случай спрятал в замке. Шли годы, но при нашей жизни хватало доходов баронства, и я не трогал спрятанные ценности, решив добавить их к твоему приданому.
   - А что изменилось, отец?
   - Мне страшно, дочь, - признался барон. - Мятеж против короля - это очень серьезно. Если его величество приведет сюда войска... Я сам давил такие мятежи и знаю, как они заканчиваются для их участников.
   - А что ты мог поделать? У Рамона на плечах своя голова!
   - Все не так просто, как ты думаешь. Я мог отцовской волей запретить сыну в этом участвовать, но проявил малодушие. Рамон был настроен решительно, и я испугался, что, если попробую задержать его силой, лишусь сына. Если бы Рамон меня ослушался, пришлось бы от него отречься. А теперь для нашей семьи все может окончиться очень плохо. Именно поэтому ты сейчас здесь. Я хочу отдать тебе все, что прятал все эти годы, чтобы в случае беды ты не осталась с пустыми руками. Считай это подарком ко дню рождения, который я так бессовестно пропустил.
   Барон достал из ножен кинжал и, присев в стенной нише, начал подрезать раствор между двумя кирпичами. Ему пришлось работать минут десять, прежде чем один из кирпичей начал шататься. Расшатав еще больше, отец вынул его и засунул руку в образовавшееся отверстие.
   - Крепкая ткань, - сказал он, извлекая увесистый мешочек. - Столько лет в сырости, а по-прежнему целый.
   Барон развязал завязки и высыпал на столик монеты, золотые и серебряные украшения и голубые камни.
   - Здесь триста монет серебром, - сказал он дочери, - и примерно на столько же украшений. Я не знаю, сколько стоят камни, но тоже много. Если придется срочно уходить, это будет единственным, что сможем забрать с собой. Дома осталось всего два десятка монет, остальное забрал с собой Рамон. Есть еще драгоценности твоей матери, ты знаешь, где они лежат. Собери все вместе в этот мешочек, положи в тайник и прикрой отверстие кирпичом. Теперь ты знаешь, что надо делать в случае опасности.
   Прошло несколько дней, и к ним в гости приехал ближайший сосед и приятель отца барон Алекс Гарт в сопровождении двух воинов в броне.
   - Приходится ездить с охраной, - смущенно сказал он отцу. - На дорогах стало неспокойно. Ты тоже, Рон, не вздумай ездить один. Если что, я не оставлю одну твою девочку, но из меня по нынешним временам плохой защитник, сам не знаю, что со мной будет.
   - Пошли, перекусим с дороги, - предложил отец. - Опрокинем по кувшинчику вина и поговорим. А за твоими людьми присмотрят и накормят, можешь не сомневаться.
   Мужчины поднялись в трапезный зал, куда им из кухни принесли хлеб, жареное мясо и вино. За едой говорили мало, а подкрепившись, направились к отцу, прихватив с собой кувшин с остатком вина. Альда специально перебралась в соседнюю комнату, откуда можно было слышать их разговор, для вида занявшись рукоделием.
   - Твой направился к Мартину? - спросил гость.
   - Направился, - ответил отец. - До сих пор корю себя за то, что не проявил твердости и не заставил его остаться. И сам может погибнуть из-за чужой гордыни, и всю семью погубит.
   - Ты не веришь в успех герцога?
   - Не верю. Самовольный захват герцогского трона - это пощечина королю, а ему всего пятнадцати лет. Его отец мог признать нового герцога, чтобы потом как-то его убрать без риска ввязаться в войну с Мехалом. Я не сомневаюсь, что сейчас вмешательство короля приведет к войне. Мехал к ней давно готов, а тут такой удобный момент!
   Они еще долго говорили, и когда барон Гарт покидал замок, вид у него был озадаченный и угрюмый.
   Отец как в воду глядел. Прошло несколько дней, и их проездом навестил один из дальних родственников матери Альды - шевалье Рошак, имение которого располагалось где-то в районе Сакских гор.
   - Пусть Мартин и дальше бодается с королем, но уже без меня, - заявил он Рону после угощения. - Новый герцог захватил столицу и, по слухам, собрал большое войско. И это без всякой поддержки короля, а поддержка еще будет. Кто бы сейчас ни победил, лучше держаться подальше от Ордага. Мехал наверняка воспользуется мятежом, а драться с сотхемцами, когда половина герцогов готова ударить королю в спину... А твоего сына я не видел. Теперь заберусь к себе и буду тихо сидеть. Может и пронесет: не такая уж я важная птица, чтобы попасть в коронные списки.*
   (* списки лиц, уличенных в преступлении против короля)
   Шевалье уехал, и потянулись дни, наполненные тягостным ожиданием. Еще больше волнений принес визит представителя магистрата города Паршин Ставра Кроне. Он приехал в сопровождении отряда стражи и зачитал обитателям замка указ нового герцога, в котором тот призывал всех, принимавших участие в мятеже, сложить оружие и отдаться на герцогское правосудие.
   - Мой вам совет, господин барон, как можно скорее заканчивать этот бунт. Право, ничего хорошего из этого не выйдет.
   - Я его и не начинал, - с тоской ответил барон, - а сын... Если еще жив и до сих пор не вернулся, как я могу на него повлиять?
   - Это да, - с сочувствием сказал Кроне. - Тогда готовьтесь к неприятностям. Те, кто сейчас не изъявит покорности, не попадут под указ об амнистии. Раз вы лично не принимали участия в мятеже, вам грозит только потеря титула и имения.
   - А что вы можете сказать насчет имущества?
   - Этот вопрос будет решать новый хозяин имения. Обычно оставляют личные вещи и оружие, коней своих сможете взять. Казна должна остаться в замке.
   Кроне и его охрана направились к соседям, а на следующий день во двор замка въехала карета в сопровождении десяти хорошо вооруженных всадников. На дверце кареты Альда разглядела герб графа Севоржа. Барон сам вышел встречать гостей.
   - Это моя дочь, Альда, - представил он девушку рослому молодому человеку и опирающейся на его руку пожилой женщине, когда гости вошли в замок. - Альда, это баронесса Алисия Лоран и сопровождающий ее шевалье Крон.
   - У вас красивая дочь, барон, - благосклонно кивнула баронесса.
   Увидев ее вблизи, Альда поняла, что ошиблась с возрастом. Судя по лицу, гостье было не меньше семидесяти лет.
   Все прошли в трапезный зал, где слуги уже поспешно накрывали стол. Из завязавшейся беседы Альда узнала, что баронесса была матерью графини Севорж и гостила у дочери, когда в провинции разразился мятеж. Граф не поддержал нового герцога и остался верен королю, из-за чего его замок подвергся кратковременной осаде, а визит баронессы к родственникам затянулся. От нее узнали, что пять дней назад состоялось сражение, в котором войско Мартина было разбито, а он сам погиб. Сейчас Алисия возвращалась домой в сопровождении дружинников графа, а шевалье ими командовал и отвечал за ее безопасность. Узнав, в какую переделку попали хозяева из-за выходки младшего Буше, баронесса искренне огорчилась.
   - Поверьте, барон, - с сочувствием сказала старая дама, - если бы я могла, то ради вас и вашей дочери прервала бы путешествие и попыталась повлиять на герцога, но этого не позволяет сделать мой возраст. Могу посоветовать обратиться к мужу моей дочери. Новый герцог, знаете ли, ценит верных королю дворян и, скорее всего, прислушается к его словам.
   - Спасибо за добрые слова, баронесса, - со вздохом сказал барон. - Я виноват в проявленном малодушии и готов понести наказание. Жаль, что вместе со мной пострадает и дочь, но тут уже ничего не поделаешь.
   - Если будет совсем плохо, можете на время найти приют в нашем замке, а дочь оставить у нас совсем, - сказала Алисия. - Я вам советую, барон, встретиться с герцогом лично. Это очень умный молодой человек, и он может войти в ваше положение. Имение вам назад не вернут, но он может что-нибудь придумать. Я очень недолго с ним общалась, но уверена а том, что это глубоко порядочный и по-настоящему благородный человек.
   Баронесса у них долго не задержалась и вскоре вместе со своим эскортом покинула замок.
   - Собирайся дочь, - сказал барон Альде. - Мы совершим конную прогулку. И оденься потеплее: сегодня холодный ветер.
   Прогулка оказалась недолгой. Проехав две леры* по дороге, они углубились в лес и через полчаса оказались у неказистого маленького домика. Здесь спешились и привязали лошадей.
   (*лера - мера длины равная тысяче шагов или примерно 0,8 км)
   - Это охотничья избушка, - пояснил дочери барон, снимая со своего коня две тяжелые переметные сумки. - Раньше ею пользовался старый лесник, но со времени его смерти сюда, скорее всего, никто не заглядывал. Видимо, дело идет к развязке. Скоро за нас возьмутся всерьез, и мне не хочется полностью зависеть от нового хозяина баронства. Поэтому мы с тобой кое-что спрячем. - Отец отворил скрипнувшую дверь и внес сумки внутрь. - Здесь есть небольшой тайник. Вот под этой лавкой надо убрать пару плах и откроется яма. Сюда все и положим. В сумках те деньги и драгоценности, которые я тебе показывал, два арбалета и много других вещей. Крыша пока не течет, так что здесь сухо. Надеюсь, что мы уйдем вместе, но теперь ты и сама найдешь сюда дорогу.
   Когда вернулись в замок, отец взялся собирать свои вещи в дорогу, приказав ей заняться тем же самым.
   - Лучше все сделать заранее, - сказал он, - чем потом собираться в спешке. Возьми с собой всю одежду и обувь, из которых не выросла, шерстяное одеяло и плащ матери, он тебе еще послужит. В дорогу наденешь костюм для верховой езды, в нем тебе будет удобнее, чем в платье. Еще захвати одну из курток брата. Собери все вещи, и пусть служанки увяжут. А ты проверь, чтобы все сделали как надо и ничего не забыли.
   Альда долго перебирала свои вещи, изредка примеряя платье или туфли. Все отобранное она положила на свой столик, туда же отправился и сверток со всякой необходимой в дороге мелочью. Когда служанки все уложили в две переметные сумки, Альда зашла в комнату матери, решая, что из находящихся здесь вещей может пригодиться в дороге и что можно взять как память о матери. В результате ее поисков к собранным сумкам присоединилась дейра, на которой, по рассказам отца, любила играть мама, и отличный кинжал, обнаруженный в ящике стола.
   - Уложите отдельно этот плащ и одеяло и можете идти, - приказала Альда служанкам.
   Вошедший в ее комнату отец одобрительно осмотрел аккуратно собранные вещи и взял в руки дейру.
   - Ты действительно хочешь забрать инструмент? - спросил он у дочери. - Я помню, что тебя учили игре, но ты никогда не играла на нем сама.
   - Пусть будет, - ответила Альда. - Он легкий и не занимает много места. Может, и мне когда сгодится, а если нет, то будет память о маме.
   Барон кивнул и положил дейру обратно.
   - Бран очень просил взять его с собой, - сказал он дочери, - но я, конечно, отказал.
   Бран был их старым слугой, который нянчил обоих детей барона.
   - Куда ему, - отозвалась она. - Он-то и ходит еле-еле. И мерзнет постоянно, а дело идет к холодам. Только заболеет в дороге да помрет. Я все собрала, отец.
   - А как сама? - спросил Рон, обнимая дочь. - Выдержишь?
   - До сих пор не верится, что придется все отдавать чужим людям и куда-то бежать, - она передернула плечами и крепче прижалась к отцу. - Но ты не бойся, я выдержу.
   А на следующий день к ним приехали уже не гости, а хозяева, и привычный мир рухнул, разлетевшись вдребезги. Приехавших было шестеро: уже знакомый им чиновник магистрата Ставр Кроне с тремя стражниками, жрец и молодой парень с простым грубым лицом. Кроне зачитал указ, согласно которому баронство Буше передается присутствующему здесь шевалье Роншару, а бывшему барону, а ныне шевалье Рону Буше надлежит вместе с дочерью немедленно покинуть замок.
   - Мы можем забрать с собой свои вещи и лошадей? - обратился Рон к новому барону.
   - Да, конечно, - ответил тот, отводя взгляд.
   Ему было совестно выставлять прежнего хозяина из замка, да еще с молодой красивой девушкой.
   - Подождите, шевалье, - обратился к Рону Кроне. - Можно узнать, куда вы уедете? Я должен написать вам подорожную.
   - Я сейчас затрудняюсь ответить, - сказал ему отец. - Скорее всего, мы направимся в Лазони, где живет мой старший брат. Но это еще не окончательно.
   - Тогда я просто напишу подорожную, не указывая цели путешествия, - решил Кроне и быстро все оформил, вписав их имена в заранее подготовленный документ. Отец забрал бумагу и вместе с дочерью пошел за вещами.
   Чиновник собрал во дворе семерых солдат баронства Буше, и жрец принял у них клятву верности новому господину.
   Конюх вывел уже оседланных лошадей Рона и Альды и оказал последнюю услугу своему бывшему хозяину, закрепив на них принесенные вещи.
   - Послушайте, барон! - окликнул отец парня, который с непривычки не сразу отозвался на новое для него обращение. - В кабинете, на столе, лежат восемнадцать монет серебром. Это вся на сегодняшний день казна баронства. Я помню правила. Владейте этим имением и будьте счастливы. Прощайте.
   - Прощайте и вы, - ответил новый барон, - и не держите на меня зла.
   - За что? - искренне удивился отец. - Баронство отобрано приказом герцога за нарушение чести семейством Буше. Нам все равно, кто будет новым хозяином, вы или кто-то другой.
   Отец с дочерью сели на лошадей, последний раз окинули взглядом уже чужой дом и выехали в услужливо распахнутые стражником ворота.
   - Давай поспешим, - сказал Рон, с тревогой глядя на собирающиеся тучи. - Надо до дождя добраться до сторожки и устроить лошадей. Переночуем там, заодно решим, что будем делать дальше.
   Они успели доехать до домика, перенести в нее вещи и укрыть лошадей попонами, которые в скатанном виде крепились позади седел. Лошадей привязали напротив небольшого оконца, чтобы за ними присматривать, не выходя из дома. Вскоре после того, как закончили все дела, начался моросящий дождь.
   - Нам повезло, что до настоящих холодов еще больше месяца, - сказал отец. - Завтра должна быть хорошая погода. А дождь мы переждем здесь, здесь же и заночуем. У нас до утра много времени, и его надо потратить с толком. Нужно так уложить вещи, чтобы все необходимое было под руками, в первую очередь оружие. Ты умеешь метать кинжалы, поэтому повесишь на пояс еще два, но так, чтобы их прикрывала куртка. Жаль, что я запретил тебе заниматься с мечом, но ты с ним все равно не будешь соперницей взрослому мужчине. К умению нужно приложить силу. Возьми кошель и тоже закрепи на поясе. Там медь и немного серебра. Плохо, что ты совершенно не знаешь жизнь, теперь придется многому научиться. Сколько стоит ночлег на постоялом дворе, обед, вещи, которые продают в лавках. Кому можно доверять, а от кого лучше держаться подальше. Старайся все подмечать, а если что-то непонятно, то спрашивай, когда мы одни. Возьми этот мешочек и пришей где-нибудь к одежде с внутренней стороны, чтобы не бросалось в глаза. Там с десяток алмазов, которые я отложил в запас. Остальные обратим в золото в первом же крупном городе.
   - А зачем нам сейчас столько денег, отец? Не проще ли продать камни тогда, когда в этом будет необходимость?
   - Если со мной все будет в порядке, то проще. Но в пути может случиться всякое, а идти с этими камнями к ювелирам самой... Разденут и разуют, если вообще отпустят живой. С золотом тебе будет не в пример легче. Да и не всегда можно найти ювелира, который даст за камни хорошую цену.
   Некоторое время они молча укладывали вещи.
   - Смотри, - сказал отец, когда закончили, - это армейский арбалет. Из своего лука ты сможешь завалить разбойника, если на нем нет брони, но даже кольчуга для него уже непосильная преграда, особенно в руках слабой девушки, поэтому если придется стрелять, то целься в голову или в ноги. А вот этот красавец с небольшого расстояния прошибет даже кованый панцирь. Правда, для тебя он тяжеловат, да и взводится долго, но если будем держать на взводе, то легко сможем избавиться от двух противников. Тетива со временем ослабнет, но нам нужно, чтобы они продержались декаду. Взводятся вот этим рычагом. Потом потренируешься. Вот так в канавку ложится болт и крепится скобой. Все, теперь можно стрелять.
   Разобравшись с оружием, барон застелил на лавки сложенные в несколько раз одеяла.
   - Сейчас тепло, чтобы накрываться, а так будет мягче, - объяснил он. - Ложись и отдыхай впрок, в пути не всегда выпадает такая возможность. Вот и давай отдохнем, а заодно поговорим о том, что будем делать дальше.
   Альда послушно легла, положив под голову сумку с платьями, и задала вопрос, который уже давно вертелся у нее на языке:
   - Ты серьезно говорил тому чиновнику, что собираешься искать брата?
   - Нет, конечно. Мы никогда не были близки, да и не виделись больше двадцати лет. Даже если он еще жив, нам нечего там делать. Я не искал встречи с родственниками во время своего благополучия, искать ее сейчас будет жестом отчаяния. Уж лучше тогда принять приглашение баронессы Лоран. Но у меня есть мысли получше. Отсюда надо уходить в любом случае. Друзей у меня здесь нет, а те, кого я могу назвать приятелями, участвовали в мятеже и тоже потеряют свои имения. А вот враги останутся. Многие люди по отношению друг к другу не отличаются от волков. Они безропотно готовы терпеть тиранию сильного, но если волею судьбы человек падет до их собственного положения или ниже, будут рвать его зубами в клочья. Одним словом, нам надо уйти подальше от тех мест, где хорошо знают семью Буше.
   - И куда же ты думаешь идти?
   - Думаю, что нам с тобой лучше всего двинуться в Ордаг.
   Ответ отца удивил Альду, и она некоторое время обдумывала услышанное.
   - Я вижу, что тебе непонятны мои слова, - сказал он. - Как ты думаешь, за счет чего нам теперь жить? Нам с тобой придется начинать все сначала. Единственное, что у нас есть, - это благородство рода и немного ценностей. Я буду давать уроки фехтования и начну потихоньку обрастать связями среди состоятельных горожан и офицеров. Для этого нужно устроиться в большом городе, где я смогу набрать учеников. Мы можем поехать на север, в один из городов на побережье, или в Ордаг. Я не хочу жить возле моря. Там хорошо летом, но в остальное время слишком ветрено и сыро, а такая погода уже не для меня. Я думаю, что столица провинции будет во многом лучше. А если все-таки разразится война с Сотхемом, переедем в столицу к королю. Поэтому не будем сразу покупать дом, а снимем где-нибудь жилье и осмотримся. Мы с тобой, дочь, еще поборемся за место под солнцем. А теперь, пока еще светло, мне надо поспать. Ночью придется спать вполглаза из-за лошадей. Хотя волки еще не оголодали, но всякое может быть, а лишиться коней - это последнее, что нам сейчас нужно.
   Альда долго лежала, прислушиваясь к мерному дыханию отца, и незаметно для себя заснула. Ночью она несколько раз просыпалась от ржания лошадей и от того, что отец выходил прогонять какого-то зверя. Окончательно проснулась, когда стало светать. Вчера она была придавлена свалившимся на них несчастьем. Сейчас в тишине заброшенной сторожки Альда отчетливо поняла, что прежней жизни больше никогда не будет. А что будет - зависит от ее отца и благосклонности Ньоры. К своему удивлению, девушка осознала, что ничуть не боится и готова вместе с отцом драться за свое будущее. Придется многое узнать и многому научиться? Что же, значит, она узнает и научится! Она не считала себя слабой или глупой. Придется терпеть лишения и подвергаться опасностям? Ну и пусть! Ради счастья стоило терпеть и бороться! А счастье в ее понимании - это большой богатый дом и сильный любящий муж рядом. Поэтому новый день она встретила совершенно спокойно.
  
  
   Глава 2
  
  
   Утром первым делом скатали влажные попоны и вытерли насухо коней. Им дали поесть овса, скормив половину взятого в замке запаса. Дождь давно закончился, и теперь солнце быстро сушило землю.
   - Надо бы их напоить, - сказал отец, - но это придется сделать позже. Все видели, что мы отправились в сторону Паршина, вот пусть и дальше так думают. Нам же нужно в противоположную сторону. Сейчас проедем несколько лер лесом, чтобы объехать замок, а потом возле моста выедем на дорогу. Там будет вода для лошадей, а мы с тобой позавтракаем позднее.
   Так и сделали. Солнце уже хорошо пригрело, и от ночной сырости не осталось и следа. Ехать на Бри по редкому сосновому лесу было бы очень приятно, если бы не начавший донимать голод. Альда не привыкла к длительному воздержанию в пище, а последний раз нормально поела прошлым утром. В сторожке девушка нехотя сжевала черствую лепешку и теперь пыталась вспомнить, есть ли в сумке что-нибудь съедобное, что можно съесть без готовки.
   - О чем задумалась? - спросил отец.
   Ответом ему было громкое урчание в животе дочери.
   - Это не я, - Альда припала к шее лошади, чтобы скрыть смущение. - Это оно само.
   - Ну извини, - расхохотался отец. - Я думал вчера поохотиться, но не принял в расчет дождь. К тому же нас слишком рано вытурили из замка. У меня еще осталось две лепешки, но лучше потерпеть до трактира.
   - Я свою съела еще вчера, - призналась Альда, - а в седельных сумках только крупа, соль и специи.
   - Давай прибавим ходу, - предложил отец. - Вон уже видна дорога.
   Когда оказались на дороге, поехали заметно быстрее. Через полчаса дорога вывела на тракт, который отличался от нее только большей шириной. Здесь уже начали попадаться экипажи и всадники, несколько раз они обгоняли крестьянские обозы и отдельные повозки. Живот Альды распелся не на шутку, и она с красными от стыда щеками украдкой посматривала на ехавших верхом дворян.
   - Выше нос, девочка! - сказал отец, поняв причину ее смущения. - В дороге это обычное дело, да и не слышит тебя никто за шумом.
   Вскоре подъехали к большому двухэтажному зданию трактира, спешились у коновязи и оставили лошадей слуге. В трапезном зале по утреннему времени почти не было посетителей. Сели за один из столов, к которому сразу же подбежал слуга.
   - Еду мне и дочери, - сказал отец. - Вина не надо. У вас есть молоко?
   - Есть, - ответил удивленный таким заказом слуга.
   - Тогда принеси. И быстрее, не видишь, что юная госпожа умирает от голода? Одна нога здесь, другая там.
   Через несколько минут они с удовольствием пили парное молоко, наливая его из кувшина в глиняные кружки. Не успели справиться с молоком, как слуга принес два блюда с жареным мясом и тушеными овощами. Отдельно горкой лежал нарезанный свежеиспеченный хлеб.
   - Хороший трактир, - одобрил Рон, переключаясь с молока на мясо.
   Как ни старалась Альда есть понемногу, она все равно объелась. Живот утихомирился, но стало трудно дышать.
   "Как же я заберусь на Бри?" - в панике подумала девушка.
   Заметив ее состояние, отец подозвал слугу:
   - Нам нужно отдохнуть. У вас есть комната с двумя кроватями?
   - Вам на весь день, ваша милость? Кровати широкие, может, хватит одной?
   - Сказано же, что с двумя! Комната нужна только до обеда. Отобедаем у вас и двинемся дальше.
   Слуга получил серебряную монету и принес на сдачу жменю меди, которую Альда ссыпала в свой кошелек, после чего повел господ на второй этаж в небольшую, но чистую комнату с двумя кроватями.
   - Отдохнем, дочь, - сказал Рон, снимая сапоги. - После обеда будем ехать без остановок до самого города.
   Обед ничем не отличался от завтрака, но такого аппетита уже не было, так что ели умеренно. Расплачивалась на этот раз Альда. Она отсчитала указанное количество монет и по совету отца добавила еще одну рассыпавшемуся в благодарностях слуге.
   Дорога до Колина ничем не запомнилась. К городу подъехали к вечеру, когда солнце уже начало прятаться за горизонт.
   - Скажи, служивый, - спросил отец стражника на воротах, - как нам найти постоялый двор поприличнее?
   - Езжайте, ваша милость, прямо по улице до площади, - ответил тот, - а там сразу два постоялых двора, и оба неплохие.
   Довольный стражник получил монету, а Буше, торопя лошадей, поспешили дотемна добраться до места и устроиться на постой.
   Утром Альда проснулась от боли. Болели ноги, ягодицы и поясница. Она ездила на лошади часто, но недолго, и вчера перебрала привычную норму раз в пять. Девушка с трудом встала с кровати, оделась и спустилась к завтраку, ругаясь про себя так, что заслушался бы их бывший конюх. Отец встал раньше и ждал дочь за столом, заставленным блюдами и напитками.
   - Что это за развалина? - насмешливо спросил он ковылявшую дочь. - И как ты в таком состоянии думаешь продолжать путь? Придется на денек задержаться.
   Рон начал есть раньше и закончил завтрак, когда дочь еще вовсю работала челюстями.
   - Не переедай, - сказал он, заметив, с какой скоростью исчезает содержимое блюд. - Сейчас я найду экипаж и съездим к ювелирам.
   Сиденья в экипаже оказались мягкими, но все равно при толчках было больно, а трясло немилосердно. Но все когда-нибудь заканчивается, кончилась и эта пытка, когда они доехали до квартала ювелиров.
   - Подожди нас, милейший, - приказал отец кучеру, подавая дочери руку, в которую та сразу вцепилась. - Альда, ну нельзя же так! Надо учиться терпеть боль. Это полезное умение, и в жизни не раз пригодится.
   Девушка собралась с силами, оперлась на руку отца, и они почти нормально вошли в ближайшую ювелирную лавку.
   - Чем могу быть полезен господам? - спросил пожилой ювелир, поднявшийся со стоявшего за прилавком стула.
   - Мне нужно продать этот камень, - надменно сказал Буше, положив на прилавок один из алмазов.
   Ювелир взял камень, внимательно посмотрел его на свет лампы и назвал свою цену:
   - Тридцать золотых.
   - Я по ошибке попал не в ту ювелирную лавку. Верните камень!
   - Сорок.
   - Пятьдесят и ни монетой меньше!
   - Сорок пять.
   - Все, мы уходим.
   - Ладно, будь по-вашему, - недовольно согласился ювелир, но Альда заметила в его глазах радость.
   - Он хорошо на нас нажился, - сказала она, когда вышли из лавки.
   - Я уже понял, - ответил отец. - Кто же знал, что эти камни столько стоят! Не мог я отказаться от своих слов. Впредь будем умнее.
   Они зашли в несколько лавок и продали десять камней, получив за них семьсот золотых.
   - На эти деньги можно купить хороший дом, - сказал довольный отец, когда отправились обратно, - и еще, скорее всего, не все потратим. А серебро теперь можно не трогать. - Он увидел, что извозчик внимательно прислушивается к разговору, и добавил специально для него: - Сегодня же и рассчитаемся за дом.
   И в ответ на недоумевающий взгляд дочери показал ей глазами на извозчика. Расплатившись за экипаж, Рон дождался, пока они остались одни, и выругался.
   - Что-то я распустил язык, - в сердцах сказал он. - Теперь надо съезжать с постоялого двора и побыстрее покинуть город, но ты не сможешь забраться на лошадь, да и не успеем мы убраться из города до закрытия ворот. Придется принять меры предосторожности и спать эту ночь вполглаза.
   Они наскоро поужинали и укрылись в своей комнате. Осмотрев окна, отец одобрительно хмыкнул. Затем он проверил дверь и подвел итог:
   - На окнах надежные решетки, нужно только задернуть занавески, чтобы не выстрелили со двора. Щеколда такая, что замучишься ломать, но дверь хлипкая, и если будет нападение, то только оттуда. Нам главное - не остаться в темноте. Станем беззащитными, а эти парни, наоборот, привычны к такому бою. Старый я дурак! Если это те, о ком я думаю, они уже знают и что мы с тобой продавали, и сумму выручки. Ладно, давай готовиться. Мою кровать поставим к двери. Если откроют дверь, замешкаются перед кроватью и позволят завалить хотя бы двоих. Стол перевернем и за ним на пол поставим лампу. Для нас будет полумрак, так что можно будет стрелять и метать кинжалы. Если не повезет и нападение все-таки будет, перевернем и твою кровать. Укроешься за ней, а я встану сбоку от косяка и буду рубить всех, кого не удастся завалить тебе. Главное - не подстрели меня.
   Объяснив дочери диспозицию, отец взялся за дело. Стянул со своей кровати тюфяк с одеялом и подтащил ее к уже закрытой и на щеколду двери, перевернул стол и укрыл за ним лампу. Под конец он зарядил оба арбалета и положил их у кровати Альды.
   - Приготовь кинжалы и свой лук, - сказал он дочери. - Если на злоумышленниках не будет доспехов, от твоих стрел будет больше пользы, чем от арбалетов.
   Постелив тюфяк на пол, Буше улегся на него, положив рядом обнаженный меч. Странно, но Альда не чувствовала страха, только возбуждение, но через какое-то время прошло и оно. Она даже задремала и пропустила момент, когда все началось.
   - Альда! - голос отца вырвал ее из сна. - Они пришли! Скорее убирай свой тюфяк!
   Она быстро убрала постель, и они вдвоем перевернули кровать, стараясь производить как можно меньше шума. Девушка положила поверх кровати оба арбалета, а три кинжала воткнула в пол. С правого боку находился колчан со стрелами, чтобы их можно было выхватывать не глядя. Отец так встал у двери, чтобы не мешать ей стрелять и самому не попасть под удар. За дверью слышался какой-то шум. Альда догадалась, что это прорезают щель в мягкой древесине двери, чтобы кинжалом поднять щеколду. Когда в их комнату просунулся конец длинного кинжала, отец изо всех сил ударил по нему мечом, и раздавшийся вопль показал, что один из злоумышленников серьезно ранен. Пока Рон извлекал застрявший в полу клинок, кинжалом сбросили щеколду. Это послужило сигналом к нападению. Кто-то рывком распахнул дверь и бросился вперед. Не увидев кровати, он об нее споткнулся и попал под меч бывшего барона. Сунувшийся следом детина завалился назад, поймав грудью арбалетный болт. Отпихнув его в сторону, на кровать вскочили сразу двое. Одному отец подрубил ноги, и тот с воем упал в комнату, а другого уложила Альда, разрядив в него второй арбалет. В дверь вломились сразу несколько человек, оттеснив отчаянно отбивавшегося отца. Альда метнула кинжалы, и трое грабителей упали на пол, а отец смог достать мечом четвертого. В следующее мгновение что-то лязгнуло, и Буше с руганью отбежал от двери.
   - Альда, у них арбалетчик! - крикнул он дочери.
   Она была готова, и когда во мраке дверного проема показалось усатое, перекошенное злобной гримасой лицо, вогнала стрелу прямо в оскалившийся рот. Тело стрелка упало в коридор, грохнулся на пол выроненный им арбалет, и наступила тишина.
   Лет пять назад Альда подслушала разговор двух воинов отца. Молодой спросил ветерана, легко ли убить в первый раз. На это ветеран ответил, что в горячке боя, когда решается, кому жить, а кому умереть, убить врага легко, надо лишь суметь до него дотянуться. Вот потом, когда утихнет боевая ярость, человека часто начинает трясти от содеянного. Сегодня она впервые убила шесть человек, но ее не трясло, и не было никаких угрызений совести. Эти люди пришли сюда убивать и грабить, а она только защищалась. Так из-за чего переживать?
   В коридоре стало светло и раздались испуганные крики. Отец подошел к ней и забрал из рук лук и стрелу.
   - Все кончилось, дочка, - устало сказал он. - Отбились. А ты у меня молодец, вся в отца.
   Суета в их комнате нарастала. Вслед за слугами и постояльцами к ним прибежал хозяин постоялого двора. Увидев тела, он распорядился ничего не трогать, а отцу предложил переселиться в соседнюю комнату.
   - Я вызвал стражу, - сказал он. - Они будут разбираться с убитыми, а вам придется давать показания. Хорошо, что одного из злоумышленников удалось задержать офицеру герцога. Это поможет узнать остальных.
   Буше благодарно кивнул и стал собирать вещи.
   - Оставьте арбалеты, - посоветовал хозяин. - Вы же их использовали? Значит, стража вернет после осмотра. Кинжалы тоже лучше пока не трогать.
   - Как скажете, - согласился отец, - но свой меч я забираю.
   - Это ваше право, - ответил хозяин. - Пойдемте, я вас проведу.
   В коридоре было тесно от любопытных, и хозяину пришлось прикрикнуть на слуг и постояльцев, чтобы освободили проход. Альду все-таки накрыл откат. Девушку не трясло, на нее навалились усталость и безразличие. Через силу подняв лук и колчан, она поплелась за отцом, который нес все остальное. В середине коридора, возле лестницы на первый этаж, увидели оставшегося в живых грабителя. Он стоял у стены, вытаращив глаза и боясь шевельнуться. Крепко сложенный молодой человек лет двадцати держал у его шеи обнаженный меч. Видимо, это был тот самый офицер герцога, о котором говорил хозяин. Внизу послышались шум и звуки приближающихся шагов.
   - Какая встреча! - радостно воскликнул поднимавшийся по лестнице мужчина с бляхой стражника на надетой впопыхах одежде. - Ник-везунчик! Теперь тебе не отвертеться от встречи с веселой тетушкой.*
   (*веселая тетушка - виселица)
   - Приветствую начальника нашей доблестной стражи! - помахал ему сверху рукой хозяин заведения. - Закончите с этим парнем и идите сюда. Здесь их еще много лежит, правда, не все такие шустрые, как этот. А я сейчас отведу постояльцев и вернусь.
   Начальник стражи дал команду, и трое его подчиненных ринулись вверх по лестнице, обгоняя начальство, завалили грабителя на ступени и быстро связали ему заломленные назад руки. Офицер лихо бросил меч в ножны и представился начальнику стражи:
   - Арден Грехт, лейтенант арбалетчиков его светлости герцога Аликсана. Услышал шум и успел задержать одного из двух грабителей. Второй, к сожалению, успел удрать. Маленький и прыткий, как блоха. По виду чистый мальчишка. Хотел метнуть в него кинжал, но не поднялась рука.
   - Внешний вид часто бывает обманчивым, - нравоучительно сказал начальник стражи. - Говорите, мелкий, как блоха? Так это, наверное, Тит, его Блохой и кличут. И виселицу он заслужил не меньше этого красавчика. На его совести не одна загубленная жизнь. Впрочем, откуда вам знать. От имени магистрата приношу вам благодарность за содействие правосудию. Не знаете, где остальные?
   - Направо в конце коридора. Если вы не против, я тоже взгляну.
   Начальник стражи неопределенно мотнул головой и направился к месту происшествия. Офицер решил считать это разрешением и устремился следом.
   - Однако... - растеряно пробормотал стражник, осматривая заваленную телами комнату. - Да здесь полегла вся банда Ника! Кто же это их так?
   - Мой постоялец с дочерью, - с гордостью сказал хозяин постоялого двора, протискиваясь в комнату. - Я с ним перекинулся несколькими словами. Старый рубака и бывший барон. На днях потерял имение из-за глупости сына. Сам-то он мятеж не одобрял, но не хватило духа отречься от сына, из-за того и пострадал. Вечером с дочерью продал в квартале ювелиров украшения покойной жены, а извозчик услышал их разговор. Папаша - тертый калач и неприятности чувствует печенкой, вот он на всякий случай и подготовился. Как оказалось, не зря.
   - А как же он смог всех завалить? Пусть он отменный рубака, но их здесь девять, а эта публика ловко работает кинжалами.
   - А на нем только трое, остальных убила его дочь. Двух из этих арбалетов, трех - метнув кинжалы и еще одного застрелила из лука.
   - Лихая девица, - заметил стражник. - Сколько ей?
   - Недавно исполнилось пятнадцать. У нее сейчас отходняк, так что лучше не беспокоить.
   - Мы пока не будем их трогать. Ты, Сторм, и так провел дознание не хуже нас. Сейчас соберем все улики, а чуть позже подъедет подвода, и мои ребята заберут тела. Потом можешь все здесь чистить и ремонтировать. А твои постояльцы пусть завтра зайдут ко мне в магистрат. Там и получат свое имущество. Бывай, а я пойду досыпать.
   Остаток ночи прошел спокойно, и семейство Буше никто не потревожил. Утром Альда с удивлением обнаружила, что исчезли вчерашние боли. Не было никаких неприятных ощущений, кроме сильного голода.
   - Ты что так рано вскочила? - позевывая, спросил отец. - Я совсем не выспался и с удовольствием поспал бы еще, тем более что вряд сможем сегодня уехать. Нам с тобой еще идти в магистрат за своим оружием.
   - Я так хочу есть, что не смогу заснуть, - призналась девушка.
   - Тогда спустись в зал, деньги у тебя есть. Только пока не возьмем в магистрате твой кинжал, возьми мой.
   Альда поспешно нацепила на пояс отцовский кинжал и вышла из комнаты, не забыв запереть дверь снаружи одним из двух выданных им ключей.
   Свободных столов в зале не было, и она в нерешительности остановилась на последних ступеньках лестницы.
   - Не желает ли госпожа откушать в моей компании? - предложил ей вчерашний офицер, поднимаясь из-за стола, за которым он сидел один.
   Отказываться было неловко, да и есть хотелось страшно, поэтому девушка с благодарностью приняла приглашение. Молодой человек выдвинул ей табурет и помог сесть. За Альдой еще никто не ухаживал, и ей это понравилось.
   - Разрешите представиться, - сказал он, - лейтенант арбалетчиков его сиятельства Арден Грехт, к вашим услугам.
   - У герцога все офицеры галантные, или вы такой один? - спросила Альда, взглядом ища подавальщика. - Не найдете слугу? Умираю от голода, и некому сделать заказ.
   Офицер встал и ушел в сторону кухни, откуда вскоре вернулся в сопровождении слуги.
   - Что желает госпожа? - спросил тот, опасливо косясь на девушку.
   - Как обычно, мясо с овощами и еще молоко.
   Через несколько минут она получила заказ и, с жадностью набросилась на еду, стараясь тише жевать.
   - Видно, что вы проголодались, - улыбнулся Арден, когда Альда утолила первый голод и уже без прежнего аппетита доедала овощи. - Может, теперь, когда вы не так голодны, все же представитесь? Хочется, знаете ли, познакомиться с такой храброй и решительной девушкой. Это немного против приличий, но в дороге на такое не обращают внимания.
   - Альда Буше, - назвала себя девушка, решив, что от знакомства не будет вреда.
   - Вот и познакомились, - улыбнулся ей Арден. - Вы надолго в этом городе?
   - Такие вопросы решает отец, - ушла от ответа Альда. - Нам сегодня надо посетить магистрат, а там будет видно.
   - Если у вас здесь нет дел, я бы посоветовал скорее уехать. У тех, кто к вам приходил, могли остаться сообщники.
   - Благодарю, наверное, мы скоро уедем. А что делаете вы вдали от армии?
   - Боевые действия закончены, и многим офицерам дали время на улаживание личных дел.
   - А что стало с захваченными в плен?
   - А почему вас это интересует?
   - Там мог быть мой старший брат, - со вздохом призналась Альда.
   - Не могу сказать ничего обнадеживающего. У мятежников очень большие потери, а многих павших дворян вообще не смогли опознать. Те, кто попал в плен в последнем бою, не попадают под амнистию, и их судьбу будет решать герцог.
   - Я уже смирилась со смертью брата. Жаль, что он не стал слушать отца. И дело не только в потерянном баронстве, просто мы его любим.
   - Альда, ты уже поела? - спросил незаметно для нее спустившийся отец. - Тогда сейчас поем я, и сразу же съездим в магистрат. Если не будет проволочек, может, успеем сегодня уехать. Представишь своего кавалера?
   - Это офицер герцога, - смутилась дочь.
   - Зря смущаешься, хотя тебе идет. Значит, офицер герцога?
   - Арден Грехт, лейтенант арбалетчиков, - представился юноша.
   - Вот как! - сказал отец и, отдав слуге заказ, спросил: - А что означает слово "лейтенант"?
   - Это одна из низших офицерских должностей в армии. Примерно соответствует сотнику.
   - У вас все впереди, если раньше не убьют, - сказал Буше, принял заказ и, перед тем как приступить к завтраку, добавил: - Я шевалье Рон Буше, а мою дочь вы уже знаете.
   Он принялся за еду, а Альда, чтобы скоротать время, повторила свой вопрос лейтенанту, который остался с ними за столиком допивать вино:
   - Вы так и не ответили, что делаете в городе.
   - Я приехал по делам наследства. Три декады назад умер дядя, у которого не осталось других наследников, кроме меня. Он был очень уважаемым в городе человеком и известным в провинции врачом. Я уже закончил почти все дела. Сегодня должен решить вопрос с продажей дома, и можно возвращаться.
   - А куда вы поедете, после того как закончите с домом?
   - В армию, куда же еще? - удивился вопросу Арден. - Герцог затеял строительство небольшого города, где у всех офицеров будут дома, а пока приходится жить в лагере.
   Отец закончил есть, и они распрощались. В магистрате, куда Буше приехали в экипаже, вопреки опасениям отца, все решилось очень быстро. У них попросили подорожную, на которой сделали отметку о содействии обладателя этой бумаги магистрату города Колина, и вернули все оружие.
   - Мы больше не задерживаем вас, шевалье, - сказал отцу начальник стражи. - Вы сильно нам помогли, но должен предупредить, что у убитых вами грабителей остались подельники. Так что, если вас ничего не держит в городе, мой вам совет - уехать как можно быстрей, тем более что у вас с собой дочь и не факт, что в следующий раз повезет так же, как вчера.
   На обратном пути купили в дорогу недостающие мелочи, забрали с собой с кухни хлеб и копченый окорок и съехали с постоялого двора, направив коней к южным воротам.
   - Пока нам везет с погодой, этим надо пользоваться, - сказал отец, когда они покинули город. - Скоро зачастят дожди, и езда превратится в мучение. Дорога раскиснет, и уже не поскачешь. Да и путешествие под дождем - удовольствие еще то, а нам с тобой еще ехать и ехать. Как попа, не болит?
   - Все прошло. Не беспокойся, отец, я выдержу.
   - Вот в кого надо было вкладывать душу, - пробормотал Рон, - а не в спесивого болвана Рамона.
   Два следующих дня прошли в почти непрерывной скачке с небольшим отдыхом на обед и ночевках на придорожных постоялых дворах. Близился сезон дождей, и на тракте было мало проезжих. А на третий день они вляпались в неприятности по самые уши. Погода начала портиться: тучи затянули солнце, подул ветер, и заметно похолодало, поэтому отец решил не ограничиться перекусом на обочине, а остановиться на обед в трактире. Они отдали лошадей слугам, взяли с собой самое ценное и вошли в трапезный зал. Он был почти пуст, лишь за одним столом веселилась компания молодых, богато одетых людей и поодаль от них сидели несколько воинов в легкой броне, которые не спеша пили вино из больших глиняных кружек.
   - Смотрите, какая цыпочка! - радостно воскликнул один из парней, показывая пальцем на Альду. - И с таким старым кавалером! Иди к нам, мы подойдем тебе гораздо больше!
   - Не обращай на них внимания, - сквозь зубы процедил отец. - Иди рядом со мной и не отставай.
   - Она нами пренебрегает, - огорченно заметил второй, и по голосу Альда поняла, что он так же пьян, как и первый.
   - Это ничего, - успокоил его еще один гуляка. - В первый раз, что ли, обламывать несговорчивых девиц? Сама потом будет благодарна!
   - Кто эти щенки? - негромко спросил отец у трактирщика, опасливо слушавшего разговор молодежи.
   - Будьте осторожнее с ними, господин, - ответил тот. - Это сынок графа Рабека. Его отцу принадлежит город, который вы, должно быть, недавно проехали. А остальные - это сыновья окрестных шевалье и молодой барон Роден. Они пьют уже пару свечей и изрядно набрались. А воинов к ним приставил господин граф, чтобы не случилось беды.
   - Предусмотрительный отец. Лучше бы он сам выпорол свое чадо. Часто буянят?
   - И не говорите. Учиняют безобразия, а граф потом за все платит.
   - Ну от меня он не отделается деньгами. У вас есть комната, где можно было бы пообедать и отдохнуть? Боюсь, что если мы будем это делать в зале, то у графа станет на одного сына меньше.
   - Все есть, только уезжали бы вы, господин, от греха подальше, честное слово!
   - Поздно, - ответил отец, бросив взгляд через плечо.
   Все шестеро молодых выпивох уже выбрались из-за стола и загородили выход.
  
  
   Глава 3
  
  
   Трактирщик приказал слуге принести обед и повел Буше на второй этаж, в одну из комнат. С полчаса было тихо и они успели хорошо поесть, после чего послышались пьяные голоса и на дверь обрушились удары кулаков и ног.
   - Кому там нечего делать? - спокойно спросил отец, повысив голос, чтобы его услышали.
   - Отдай нам свою девку, старик, и можешь проваливать! - заорал кто-то за дверью, и остальные поддержали его нестройными пьяными воплями.
   - Отойди в сторону и на всякий случай приготовь лук, - сказал отец Альде и добавил для пьяниц: - Это не девка, а благородная девушка, и вам здесь ничего не обломится. Так что шли бы вы отсюда, пока просят добром.
   На минуту шум смолк, но потом тот же голос предложил:
   - Благородная, говоришь? Так это даже лучше. Надоели грязные крестьянки, а с благородной и мы поступим по-благородному. Точно тебе говорю, будет довольна. Тебе придется забирать ее силой!
   За дверью заржали несколько голосов.
   - Плохо! - сказал отец. - Эти добром не уймутся, а если убивать, потом нужно уезжать из герцогства. Сейчас я открою окно и спущу тебя вниз. Тут невысоко, одеяла хватит. А я надаю им плюх и прибегу к лошадям. - Он подошел к окну и выругался: внизу, положив руки на рукояти мечей, стояли двое воинов из тех, которые были в зале.
   - Так они не только защищают этих оболтусов, но еще и подрабатывают загонщиками! - разозлился отец. - Мне это надоело. Иди за мной и стреляй в любого, кто покажется опасным. По возможности постарайся не убивать.
   Он открыл засов и изо всех сил навалился на дверь. Та распахнулась, снеся с ног трех насильников. Остальные трое, громко крича, бросились на Буше. Он шагнул навстречу пьяницам и несколькими сильными ударами уложил всех на пол.
   - Можем идти, - сказал отец из коридора. - Поспеши.
   Не убирая стрелы с тетивы, Альда вышла из комнаты и наступила на чью-то руку. Пострадавший вскрикнул, и она ускорила шаг, почти бежала. Дорогу к лестнице перегородили трое воинов с мечами в руках.
   - Шли бы вы отсюда, ребята, - посоветовал бывший барон, доставая меч. - Пока обошлось без смертоубийства, но если вы вынудите меня драться всерьез, я ведь буду вынужден вас всех здесь положить, а потом еще вернуться назад и прирезать молодняк. Думаете, граф будет вам благодарен, если кому-нибудь повезет остаться в живых?
   - А кишка не тонка? - хриплым голосом спросил один из воинов, делая шаг вперед.
   - Они тоже порядком набрались, - сказал дочери Буше. - Если мне будет трудно пробиться, вали всех! И надо действовать быстрее, пока не подошли еще двое, или не очухались те наверху. А то ведь действительно придется всех резать.
   Тяжело биться одному против троих, пусть и не очень трезвых противников, да еще без доспехов, поэтому, когда отец начал с ними рубиться, Альда отбежала в сторону и всадила стрелу в шею одному из воинов. Отец усилил натиск и вскоре ранил одного из противников в бедро. Второй, отчаянно отбиваясь, отступал вниз по лестнице. В открытую дверь вбежали еще двое, один из которых сразу же упал со стрелой в глазу. Оставшиеся воины напали на Рона, стараясь держаться так, чтобы он прикрывал их от стрел. Альда сбежала вниз по лестнице к отцу мимо раненого, который тщетно попытался схватить ее за ногу, и, присев, снизу вверх вогнала очередную стрелу под челюсть тому, кто был справа. С оставшимся противником отец разделался несколькими ударами.
   - Ходу, дочка! - сказал он. - Нам надо постараться уйти как можно дальше. Проклятье на этих молокососов! Граф, несомненно, объявит нас в розыск. Так что по тракту нам ехать дня два, а потом только по объездным дорогам. До дождей теперь точно не успеем. И о трактирах придется забыть. Запомни, что если доберешься без меня, то непременно проси правосудия у герцога. Это здесь граф правит самолично и может творить все, что пожелает, а если приедут дознаватели герцога, ему многое припомнят! Иначе рано или поздно люди графа могут тебя достать. Сейчас надо быстрее добраться до ближайшего города и набрать еды. На охоту не будет времени. Жаль, что не взяли с собой офицера. В его присутствии такого не произошло бы.
   Закрепив на лошадях сумки, они галопом понеслись по тракту прочь от злосчастного трактира. В первом же городе набрали круп, лепешек и вяленого мяса, а так же купили чугунный котелок и парусиновую палатку. В скотных рядах отец приобрел крепкую невысокую лошадку, на которую и нагрузили все покупки. Теперь ехали медленней, но дольше, и при необходимости могли уйти с тракта. В небольшом городке, к которому подъехали уже в сумерках, в последний раз заночевали на постоялом дворе.
   - Все, дочка, - сказал отец поутру, когда выехали из города, - больше не будем рисковать. Мы уже проделали больше половины пути, как-нибудь проедем остальное без удобств. Только бы подольше продержалась теплая погода.
   Пока им везло и в дороге застал только один сильный, но короткий и по-осеннему холодный дождь. К вечеру отец стал искать место для ночлега. Было еще тепло, поэтому не стали разбирать палатку и расположились под огромной елью, большие ветви которой образовали настоящий шалаш. Чтобы не рисковать лошадьми, их привязали тут же, а Альде пришлось несколько раз сбегать на ближайший луг, где она кинжалом резала траву и носила ее к дереву. После этого поели сами, завернулись в одеяла и заснули.
   Три следующих дня прошли без изменений. Буше старались двигаться параллельно тракту, выбирая проселочные дороги, или лесом, если он был редким и не имел густого подлеска. К вечеру стали попадаться заболоченные озера. Отец начал хмурится, его не обрадовали даже подстреленные Альдой утки.
   - Может, мы зря боимся и нас никто не ищет? - спросила девушка.
   - Боюсь, что скоро мы сможем это проверить, - угрюмо ответил он. - Впереди большая река. Наверное, это Парана. У нее сильно заболоченные берега, и перебраться можно или по тракту через мост, или паромной переправой. Но до парома добираться два дня в сторону от нашей дороги, а потом столько же возвращаться. Нет у нас с тобой, дочка, этих дней, и я не уверен в том, что на переправе нас не ждут люди графа.
   - Так что же делать?
   - Ищут мужчину моего возраста вместе с молодой красивой девушкой. Если мы поедем порознь, проехать будет легче, но я не хочу разделяться. Можно, наоборот, попробовать затеряться среди людей. Давай выбираться к тракту и смотреть, к кому можно присоединиться. Ничего другого не приходит в голову.
   К тракту выбрались уже к вечеру и на ночлег устроились в небольшой роще, в сотне шагов от дороги, у маленького чистого ручья. Отец разжег небольшой костер и долго жег в нем толстые сучья, пока не образовалось много пышущих жаром углей. Потом в них закопали потрошенные и смазанные глиной утиные тушки. Через полчаса Рон палкой вытолкал из костра затвердевшие обмазки и разбил запекшуюся глину. По поляне начал распространяться одуряющий аромат печеной дичи. Перья вместе с кожей остались в глине, а запеченная птица была съедена в считанные минуты. Ее судьбу повторила вторая тушка, а две остальные оставили на завтрак.
   - Мясо все-таки жестковато, - заметил отец, очищая зубы щепкой. - Вот помню, пекли мы уток во времена моей молодости, так в них заливали вино и выдерживали полдня. Мясо просто таяло во рту.
   - У меня оно и так тает, - отозвалась Альда, и ее живот урчанием подтвердил правоту хозяйки. Но она уже давно не обращала внимания на такие мелочи.
   - Небо ясное и к утру будет холодно, поэтому возьми оба одеяла и ложись ближе к костру.
   - А как же ты?
   - Я воспользуюсь лошадиными попонами. Мне все равно рано вставать и идти к тракту дежурить. А для лошадей погода еще теплая.
   Несмотря на два одеяла, девушка к утру совсем замерзла, но проснулась не от холода, а оттого, что рядом разговаривали. Альда собиралась вскочить, но расслышала голос отца и успокоилась. Вымыв лицо холодной водой из ручья и ежась от утренней сырости, она пошла на голоса и вскоре вышла к небольшому табору циркачей, с которыми разговаривал отец.
   - Позволь представить тебе матушку Хильду и ее цирк, - сказал он дочери. - А это моя единственная дочь, нареченная при рождении Альдой.
   Рядом с отцом были восемь циркачей, но за повозками слышались крики детей и голос женщины, которая им что-то выговаривала.
   - Я перехватил их пару свечей назад и убедил заглянуть к нам на огонек. Правда, двигались они не в ту сторону, но я думаю, что удастся их убедить принять мое предложение.
   - Пока мы от вас, господин, не слышали никаких предложений, - сказала пожилая женщина с красивым властным лицом.
   - Вы ведь двигаетесь трактом на север? - спросил отец. - Почему бы вам не повернуть на юг?
   - Мы уже были на юге, - ответила женщина, - и давали там выступления. Теперь нам нечего делать в тех местах. Кроме того, в Парнаде несколько дней назад началась война с Сотхемом, и мы слышали о поражении герцога. Говорят о беженцах и разбое на дорогах. Мирным циркачам лучше быть подальше от всего этого.
   - Ответьте мне, госпожа Хильда, сколько зарабатывает ваш цирк за три декады?
   - Когда как. В последнее время собирали двадцать золотых.
   - Мы можем сильно помочь друг другу. Дело в том, что мы с дочерью попали в очень затруднительное положение. Не повезло встретиться в придорожном трактире с сыном графа Рабека и компанией его друзей. Молодые люди были выпивши и занимались своей обычной забавой - ловлей девушек. Моя дочь им приглянулась, причем никакие слова на них не действовали. Граф знает о забавах сыночка, и чтобы с ним ничего не случилось, а так же в качестве загонщиков, выделяет несколько своих дружинников. Одним словом, уходить нам пришлось с шумом, и у меня есть подозрения, что нас с дочерью ищут. Попасться для меня - это верная смерть, а для дочери - бесчестье. Мы собираемся искать правосудия у герцога, но до него еще нужно добраться. Помогите перебраться через реку, и я заплачу пятьдесят золотых. Потом сможете продолжить путь на север, но я вам этого не советую. У вас в труппе две очаровательные девушки, и нет никакой гарантии, что вы не попадете в ту же переделку, что и мы, только у вас не будет шансов уйти. Если уж так хочется на север, то лучше объехать этот участок тракта проселочными дорогами. Представления можно давать и в деревнях. Убытки будут, зато доедете целыми.
   - Интересное предложение, - задумчиво сказала Хильда. - Пожалуй, мы на него согласимся, если вы набросите еще двадцать монет. Мы сильно рискуем, беря вас с собой. Если граф на вас так зол, он вполне может развесить нас всех на ближайших деревьях.
   - Ладно, согласен. Теперь давайте подумаем, как это проделать.
   - Что умеет ваша дочь?
   - Она неплохо стреляет из лука и мечет ножи.
   - Уже хорошо. Мы поработаем с ее внешностью и проверим мастерство. А что умеете вы?
   - Хорошо - только драться.
   - Мечом или вообще?
   - Мечом лучше, но могу и так приголубить.
   - Тогда вы будете борцом в кругу. Никогда не видели?
   - Не приходилось.
   - Человек становится в круг и предлагает его оттуда вытолкнуть. Тот, кому это удастся, получает вознаграждение. Но за право участия нужно платить. Я не знаю, сколько вы продержитесь, поэтому возможный проигрыш будете оплачивать из своего кармана. Эта подготовка только на случай, если действительно придется выступать. Если этого не понадобится, просто прогуляетесь в нашей компании. Теперь давайте решим с лошадьми. Двух можно запрячь в один из фургонов, но я не знаю, что делать с вашим жеребцом.
   - Есть одна мысль, - сказал отец. - Приоденьте получше одного из ваших парней. Я дам пять монет, а он договорится с хозяином ближайшего трактира, что жеребца перегонят в соседний город. Денег на оплату хватит с лихвой. Обычно в таких случаях дают специальную бирку. А чтобы вашему человеку не тащиться обратно пешком, а нам его не ждать, пусть возьмет заводного коня.
   - Так и сделаем. Давайте ваши деньги за коня и за все остальное.
   Часа через три цирк матушки Хильды развернулся и покатил в обратном направлении к мосту через Парану.
   В обозе с циркачами Буше путешествовали три дня. При этом смогли убедиться, что стража ищет пожилого мужчину с девушкой. Все попадавшие под это определение тщательно проверялись. Циркачи никого не интересовали и беспрепятственно проезжали заставы и городские ворота. За это время было дано несколько представлений, в одном из которых довелось поучаствовать и Альде. Она ловко метала ножи, попадая в подбрасываемые яблоки.
   - Какой талант пропадает, - вздыхала матушка Хильда.
   Но пришла пора расставаться. С полученными от Буше деньгами Хильда решила остановиться на зиму в небольшом городе, так как уже не успевали до дождей добраться до нужного места. Отец с дочерью тепло простились с циркачами и углубились в лес.
   - Мы заметно приблизились к цели, - сказал Рон, - но уже не успеем до дождей. В этом году они задержались, но эта отсрочка ненадолго.
   Они не успели. На следующий день зарядил дождь, который вскоре превратился в ливень. Грязи в лесу не было, но холодная вода пропитала одежду и так намочила лес, что ни о каком костре не могло быть и речи.
   - Ходу, дочь! - торопил Альду отец. - Эти дожди будут лить две декады, поэтому нужно найти пристанище и переждать. Города отпадают, да и не доберемся мы до города, раньше околеем. Нужно срочно найти деревню и переждать.
   Часа через четыре выехали на уже раскисшую проселочную дорогу и по ней к вечеру добрались до небольшой деревни в три десятка дворов. К этому времени они так замерзли, что зуб на зуб не попадал. Остановились в избе старосты, которая была больше других, заняв одну комнату на двоих. Вся одежда, в том числе и сменная, промокла, поэтому пришлось срочно переодеваться в то, что нашлось у старосты. Альду одели легко, а вот на отца, который был крупнее хозяина и его старшего сына, не нашлось ничего подходящего. Бывший барон закутался в одеяло и в таком виде сел за стол есть ужин, которым их накормила хозяйка. Только поев горячий мясной суп, они начали понемногу отогреваться.
   Деревня, в которой они остановились, стояла на свободной земле.
   - Кому мы нужны! - говорил отцу староста. - Неужто кто из благородных полезет в нашу глухомань? Сами отвозим герцогу налог два раза за год, нас никто и не трогает. А вы, ваша милость, живите, сколько надобно. Неужто мы не люди? Вам все только рады!
   Эта радость была понятна, потому что Буше не скупились и за две декады, которые им пришлось провести в доме старосты, отдали ему все свое серебро. Это время было самым скучным в жизни Альды. Отец хоть беседовал со старостой и мужиками, приходившими посмотреть на необычных гостей, а ей и поговорить было не с кем. Дочерей у старосты не было, а о чем болтать с его женой? Девушка даже начала ограничивать себя в еде, чтобы не растолстеть от долгого лежания на лавке.
   - Ничего, - утешал ее отец. - Отъедайся и отсыпайся впрок, нам еще несколько дней добираться до столицы, а какой отдых в промокшем лесу!
   Наконец ливни закончились, и отец решил ехать. Выехали поутру и весь день провели в седле, на ходу перекусив тем, что захватили с собой из деревни. Ночевать остановились в лесу, подобного которому Альда еще не видела. Огромные ели уходили высоко в небо, полностью его закрывая своими кронами. Стволы деревьев поросли мхом и были опутаны многочисленными лианами, которые взметнулись вверх на десятки метров в тщетной попытке достичь солнца. Подлеска в этом вечном полумраке не было, не было и травы: все вокруг поросло мхом. Было холодно, сыро и немножко страшно. По преданиям и сказкам, именно в таких лесах жили колдуны. Лошадям пришлось скормить последний овес, который берегли на крайний случай. Отец с дочерью прорвали мох и очистили большую площадку для костра.
   - Выдирай все до земли, - говорил Рон. - Если загорится мох, мы с тобой здесь и останемся. Вернее, останутся наши обгорелые кости.
   - Может, тогда обойдемся без костра? - предложила Альда. - Поставим палатку...
   - Нет, - не согласился отец. - Ночью уже холодно, к утру без костра околеем. А его запах может разнестись далеко, особенно если поднимется ветер. Лошади не позволят незаметно приблизиться чужим и дадут знать, а в палатке тебя можно брать голыми руками. Так что рви мох и не разговаривай.
   Когда очистили площадку, отец принялся стаскивать к ней целые стволы, разыскивая достаточно сухие и не сильно тронутые гнилью. Потом он разжег обычный костер, наломав толстых сучьев, и, когда он разгорелся, положил в огонь одно из заготовленных бревен.
   - Когда прогорит, продвинем дальше, - сказал он. - Дров хватит на всю ночь. Положи немного мха, а сверху постелем палатку. Получится хорошая перина. На лошадей уже можно набросить попоны, тем более что они у нас не кормлены.
   Альда лежала на мягкой подстилке из мха, укрывшись одеялом. От костра несло жаром, и ей было тепло. Рядом переминались и вздыхали голодные кони. Девушка смотрела на пляшущие языки огня, с гулом и треском пожиравшие дрова, и думала о том, как резко изменилась ее жизнь.
   - Ты еще не спишь? - тихо спросил отец, постеливший себе постель в стороне от костра.
   - Пока не сплю. Ты зачем лег так далеко, холодно же.
   - Пока тепло, а когда похолодает, тогда и я лягу ближе. Дрова к этому времени прогорят, а жара от углей хватит надолго. Вот ты сейчас смотришь на огонь. Это красиво и все такое, но если из леса придет опасность, то после огня долго не сможешь ничего различить в полумраке. Поэтому часовые всегда сидят спиной к костру, а те, кто дорожит своей жизнью, так вообще в стороне, как я.
   - Папа, а какая была мама?
   Отец не ожидал такого вопроса и замолчал. У них дома эта тема была запретной. Альда знала, что отец сильно любил мать и они вместе прожили душа в душу, пока ее появление не зачеркнуло отцовское счастье.
   - Внешне вы очень похожи, - сказал он. - Я ведь тебя ненавидел. Глупо, конечно, в чем может быть виноват маленький ребенок? Она очень тебя хотела, несмотря на предупреждение врача об опасности родов в ее возрасте. А в остальном... Твоя мать была очень добрым и доверчивым человеком и, несмотря на то что часто страдала от своей доверчивости, до смерти не утратила веру в людей. Я ушел из армии не из-за своего баронства, а из-за нее. В тех годах, которые мы провели вместе, вся моя жизнь. Так было, пока я не увидел тебя через два года после рождения. Это время ты провела в семье кормилицы, а встреча была случайной, я ее не искал. Стоит двухлетняя малышка с лицом моей жены, смеется, показывает на меня пальцем и говорит: "Мама, а кто этот смешной дядя?" У меня тогда все в душе перевернулось. Стою я, смотрю на тебя и думаю, какой же я эгоистичный мерзавец. Помню, еще мелькнула мысль о том, как бы она восприняла то, что я бросил нашего ребенка. - Голос отца дрогнул, и он замолчал.
   - Спасибо, - сказала Альда. - Давай спать, отец.
   Больше они на эту тему не говорили. Когда девушка проснулась, было непонятно, пора вставать или нет. Видимо, отец ночью несколько раз продвигал и менял бревна. Запас дров исчез, а на месте костра высилась большая куча тлеющих углей. На них быстро сварили кашу, которой и позавтракали. Кони принюхивались к запаху каши и тянули морды к котелку.
   - Надо быстрее найти траву и накормить лошадей, - сказал отец. - Пока не выберемся из этого леса, придется идти пешком. Под мхом могут оказаться яма или гнилая валежина, не хватало еще переломать им ноги.
   Шли долго и трудно. Тяжело идти, когда ноги глубоко проваливаются в мягкий мох. Измучились и люди, и лошади. Когда вышли в нормальный лес с заросшими травой полянами, лошади из-за усталости даже не стали есть. Пришлось сделать большой привал и хорошо отдохнуть. После отдыха продолжили путь верхом, но недолго. Услышав крики людей, Буше спешились, стреножили лошадей и осторожно пошли на голоса. Вскоре лес расступился, и их глазам открылась большая поляна, на другой стороне которой виднелись неказистые домишки. Возле них стояли люди.
   - Похожи на разбойников, - прошептал отец.
   Они насчитали двенадцать вооруженных мечами мужчин, которые тычками гнали перед собой троих взрослых и ребенка. Первым, спотыкаясь, шел старик в малиновом камзоле, за ним, помогая друг другу, следовали молодые мужчина и женщина. За женщиной, держась за ее юбку, бежал мальчик лет семи. Старик споткнулся и упал. Послышался взрыв хохота. Он попытался подняться на ноги, но не дали: удар меча разрубил ему шею. Было слышно, как испуганно вскрикнула женщина. Один из мужчин шагнул к ней и со смехом запустил руку в вырез платья. Поддерживавший женщину мужчина рванулся к обидчику, но получил удар эфесом меча в голову и упал. Крик женщины, звук пощечины, которая сбила ее на землю, и плач ребенка - все слились воедино.
   - Отец, им надо помочь!
   - Ты в уме, дочь? - с изумлением уставился на нее старый воин. - Их двенадцать человек, а может, и больше, если кто-то сейчас в домах. И они профессионально держат оружие. Наверное, это солдаты из разбитой армии Мартина или герцога Парнады. Я, конечно, хороший рубака, но их там слишком много. Ты для меня важнее этих несчастных.
   - Ты видишь кого-нибудь в броне?
   - Вроде нет. Сейчас бегать по лесу в броне холодно, да и неудобно.
   - Вот и я не вижу. А так же не вижу ни луков, ни арбалетов. Ты слишком привык полагаться только на себя и не принимаешь в расчет меня. Что сделают эти люди, если ты сейчас появишься на краю поляны и привлечешь их внимание криком?
   - Наверняка побегут сюда со мной разделаться и посмотреть, один я такой глупый или есть еще.
   - Вот и отлично. Заряди арбалеты и положи их так, чтобы не было видно, а я сейчас скрытно подберусь к ним с луком. Потом ты шумишь, а я начинаю по одному отстреливать в спину бегущих. Если не успею положить всех, то ты воспользуешься арбалетами. Наверное, до меча не дойдет. А в домах никого нет. Кто из них пропустит такое развлечение?
   "Может получиться", - подумал Рон, провожая взглядом дочь.
   Когда она исчезла в зарослях и были заряжены оба арбалета, он взял их в руки и вышел на поляну. Сделал несколько шагов в направлении домиков, положил к ногам арбалеты и, обнажив меч, заорал какую-то похабщину. Результат не заставил себя ждать. Посовещавшись, разбойники оставили одного для охраны женщины и ребенка, а остальные нестройной толпой побежали в его сторону. Оставшийся схватил женщину и потащил к ближайшему дому. Она сопротивлялась и рвалась к лежавшему на земле мужчине, за что заработала еще одну пощечину. Пройти успели несколько шагов. В спине насильника выросла стрела, и он упал. Через несколько ударов сердца подобная же участь постигла и бежавшего последним разбойника. Альда стреляла без промаха, выбивая бегущих одного за другим. Пока везло, и ни один из подбитых не успел закричать. До Буше добежали четверо, когда она все-таки промахнулась. Стрела срезала ухо одному из разбойников, который громко заорал и схватился за рану. Буше нагнулся, схватил арбалет и разрядил его во врагов, которые повернулись в сторону лучницы. Потом он застрелил второго из них и с мечом шагнул к оставшимся. Разбойники, забыв об Альде, набросились на него, подбадривая себя громкими криками.
   - Я тоже могу громко кричать, - бормотал Буше, отражая сыплющиеся на него удары. - Ну что же, один из вас хоть что-то умеет.
   Разобравшись с противниками, Рон начал их теснить, уже придумав, как закончит схватку. Но он опять не принял во внимание дочь. Внезапно самый сильный из разбойников выронил меч и упал на землю. Второй попытался убежать, но получил стрелу от Альды, которая с десяти шагов вогнала ее ему прямо в глаз.
   - Ты не перестаешь меня удивлять, - сказал ей отец, вкладывая меч в ножны. - Во время службы я не любил лучников. Есть что-то неправильное в том, что какой-то мальчишка убивает сильного и хорошо подготовленного воина. Но твои таланты я одобряю, так что не надо обижаться. Развязывай свою Бри, надо посмотреть, не осталось ли еще кого, и помочь пленникам.
   Женщина сидела на земле, обняв лежащего неподвижно мужчину, а мальчик, сжавшись, держался около матери, со страхом глядя на всадников. Вначале осмотрели дома, а когда в них никого не обнаружили, подошли к пленникам.
   - Мы не могли помочь раньше, леди, - обратился Рон к женщине, - Разрешите, я его посмотрю.
   - Он мертв, - безжизненным голосом ответила она. - Это мой муж барон Ленар Ксавье, а это сын Алекс.
   Отец присел рядом и осмотрел барона.
   - К сожалению, вы правы, - сказал он. - Очень сильный удар в висок. Но вы должны это пережить. У вас есть сын, надо позаботиться о нем. А о вашем муже сейчас позабочусь я, как и о втором вашем спутнике. Кто он вам?
   - Это наш сосед и друг отца моего мужа шевалье Ренар. Мы ехали в карете под охраной трех солдат, когда на нас напали.
   - Скажите, баронесса, здесь все разбойники? - спросил Рон.
   - Кажется, их было больше, - равнодушно ответила она.
   Отец и дочь встревожено переглянулись.
   - Возьмите себя в руки, баронесса, и займитесь ребенком. Мы не можем везти тела, самим бы выбраться, поэтому сейчас быстро похороним вашего мужа и шевалье и как можно быстрее уедем. Нам повезло справиться с этими разбойниками, не будем испытывать терпение Ньеры. Да, извините за то, что не представился. Шевалье Рон Буше и моя дочь Альда.
   - Алисия Ксавье, - представилась баронесса и обняла прижавшегося к ней сына.
   - Возьми арбалеты и следи за лесом, - сказал отец Альде, - а я сейчас найду чем копать могилы.
   Искал он недолго и вскоре вернулся с деревянной лопатой. Тела отнесли к краю поляны и там похоронили, установив сверху по две перекрещенные палки.*
   (* священный знак на могилах, отгоняющий зло)
   - Если ваша семья, или семья шевалье Ренара захотят забрать тела, это будет нетрудно сделать, а нам пора ехать, - сказал Рон, - Давайте я помогу сесть на лошадь, сами вы не управитесь в платье. - Он посадил женщину в седло и передал ей сына.
   - Вы знаете, в какой стороне тракт? - спросила Альда.
   - Кажется, там, - показала направление баронесса.
   - Далеко отсюда до Ордага?
   - Полдня езды в карете. Верхом, если не жалко лошадь, можно добраться быстрее.
   - На дороге есть заставы? - спросил Рон.
   - Нет, шевалье, только в новом городе. Герцог создает отряды для борьбы с разбойниками. Может, потихоньку выведут эту мразь, только моему Ленару это уже не поможет.
   Она замолчала, и дальше ехали без разговоров, стараясь соблюдать тишину. Начал накрапывать холодный дождь. Поначалу ветви елей и остатки листвы от него прикрывали, но вскоре все промокло, и на голову полилась вода. Все закутались в плащи, но это мало помогло. Лес стал редеть, появились вырубки. Проехав еще немного, они выбрались на тракт. Буше хотел спросить у Алисии, в каком направлении находится баронство Ксавье, но не успел: из леса на дорогу выбежало пятеро вооруженных мечами мужчин.
  
  
   Глава 4
  
  
   - Это что же такое твориться? - удивился один из них. - Госпожа баронесса, как же вам удалось удрать? Увижу Ласа, шкуру спущу. Только хотел узнать, чем благородные отличаются от обычных девок, а она в бега. Ха! Да тут еще одна цыпочка, да какая славная!
   Больше он не успел ничего сказать. Альда с лошади метнула кинжал и взялась за лук. Через несколько мгновений все было кончено.
   - С каждым разом это получается у тебя все лучше, - похвалил отец. - Я...
   Рон застонал, и Альда с ужасом увидела торчавшую в его спине стрелу. Вскрикнула баронесса, получившая в спину такой же подарок. В отличие от отца, она не смогла удержаться на лошади и упала на дорогу. Сын сам соскользнул с лошади и припал к матери. Затрещали ветви, и с дерева спрыгнул прятавшийся там лучник.
   - Не трогай лук, красавица, - с ухмылкой обратился он к Альде, взяв ее на прицел. - Бросай его на дорогу. Вот так, умница. Жаль, не пришлось позабавиться с баронессой, но ты будешь не хуже. С двумя трудно управиться, а ты еще и моложе.
   Разбойник не опасался лишившуюся лука девушку, за что и поплатился. Видимо, с дерева просмотрел ее бросок кинжалом. Сейчас он увидел кинжал, но не успел от него уклониться. Альда соскочила с лошади и бросилась к отцу.
   - Папа! Держись, дорогой, я сейчас помогу!
   - Привяжи меня к коню, - с трудом сказал отец. - Если упаду, у тебя не хватит сил затащишь обратно. А стрелу не выдергивай, просто обломи, чтобы была покороче. Надо ехать к герцогу. И возьми мальчика.
   Альда достала ремни и быстро связала отцу руки на шее коня, и еще несколькими ремнями обвязала распластанное тело, прикрепив концы к седлу. Напоследок обломала стрелу и привязала длинный кусок ремня к поводу отцова коня. Подхватила брыкающегося Алекса и забросила на Бри, вскочила в седло и погнала коней на юг, сжимая зубы при каждом стоне отца. Вскоре мальчик перестал дергаться и затих. Дождь усилился, и задул холодный ветер. Она неслась сквозь пелену дождя, сжимая поводья уже ничего не чувствующими руками. Один раз их пытались схватить какие-то люди, но не успели, лишь впустую выпустили вслед несколько стрел. Лошадей у них не было, так что Альду никто не преследовал.
   "Что за жизнь! - в отчаяние думала девушка. - Закончится это когда-нибудь или нет?"
   Если не удастся спасти отца, у нее не останется ни одного близкого человека. Она не думала о брате, ставшем источником их бед, уже смирившись с тем, что его нет в живых. Теперь вся надежда была на то, что выдержат кони. Отец сильный, он просто не имеет права оставлять ее одну! И как еще встретят замаранную в мятеже семью Буше? Захотят ли помочь? Слезы смешивались с каплями дождя и срывались со щек ветром.
  
   Сегодня непогода разыгралась не на шутку. Дождь лил как из ведра, сильный ветер гнул водяные струи и заставлял нагибаться при ходьбе. Спасибо герцогу, который приказал на время дождей установить во дворе дворца несколько навесов. Не слишком красиво, зато теперь можно даже в такой ливень пройти от дворца до гвардейских казарм, а от них до самых конюшен, замочив только ноги. Поскольку в такой дождь обычно не ездили, гвардейцы укрылись в караулке, и не видели, как к воротам подъехали несколько всадников. Громкий стук в ворота и крепкая ругань разбудили задремавшего десятника. Ругаясь, он надел плащ и, прикрываясь щитом, как зонтиком, побежал к воротам.
   - Кого это носит в такую погоду? - прорычал он, чувствуя, что полностью промок. - Кто и по какой надобности?
   - Открывай, Брен, или, клянусь всеми богами, я вынесу ворота! - услышал он хриплый мужской голос. - Это Альберт. Задержали семью благородных, едущих к герцогу. Есть раненый, который без помощи вот-вот отдаст концы!
   - Сейчас открою, не ори! Ты не хуже меня знаешь порядок. Потерпите маленько.
   Десятник вернулся в караулку и растолкал своих подчиненных.
   - Ты и ты, - ткнул он пальцем. - Живо предупредите Дорна о гостях и нашего врача о раненом. Остальные берут оружие и за мной.
   Матерясь, гвардейцы надели плащи и вышли под дождь. Вскоре в приоткрытую створку ворот въехали несколько всадников. Сопровождавший их офицер патруля поскакал к конюшням, показывая дорогу остальным. Из дворца туда же уже спешили несколько закутанных в плащи людей.
   Один из приехавших соскочил с коня и помог спуститься девушке.
   - Да отпустите вы повод, госпожа, - сказал он ей.
   - Не могу, - ответила она. - Рука не разжимается.
   - Она вся окоченела, - пояснил офицер Дорну и пришедшему вместе с ним молодому человеку, разжимая сведенные судорогой пальцы девушки. - Шутка ли пускаться в дальний путь по такой погоде. Не всякий мужик выдюжит.
   Следом за девушкой с лошади ссадили такого же замерзшего мальчишку лет семи. К большому жеребцу был привязан крупный пожилой мужчина, остальные всадники принадлежали одному из патрулей, которые охраняли подходы к городу.
   - Может, девушка представиться? - спросил молодой человек, с интересом ее разглядывая.
   От дворца, укрываясь под навесами, к ним подошли еще несколько человек. Один из них спросил недовольным тоном:
   - Что у вас тут, Джолин?
   - Гости, господин барон, - ответил молодой человек.
   - Тогда почему еще здесь и в таком виде? И что с господином?
   - Я Альда Буше, - справившись с бившей ее дрожью, ответила девушка, - а это мой отец шевалье Рон Буше. На нас напали разбойники, отец ранен стрелой. Я прошу у герцога помощи, приюта и справедливости!
   - А мальчик? - спросил тот, кого назвали бароном.
   - Разбойники напали на семейство баронов Ксавье. Отец с матерью погибли, нам удалось спасти только сына.
   - Постойте, - сказал Джолин. - Не те ли вы Буше, которые объявлены в розыск? По приметам вроде все сходится.
   - Те, - ответила девушка, вздернув подбородок. - Но все, что нам приписывают, - это ложь!
   - И вы не участвовали в мятеже?
   - Мой отец ни в чем не участвовал, ушел старший брат. Но нас уже наказали за его поступок.
   - Где раненый? - спросил подбежавший мужчина, видимо, врач.
   - Стоит ли, уважаемый Расмус, лечить преступника? - пренебрежительно заметил Джолин.
   - Не вам нас судить! - крикнула девушка, схватившая замерзшей рукой рукоять кинжала. - Мне поможет кто-нибудь или нет? - Она покачнулась, но смогла устоять на ногах.
   - Быстро развязывайте ремни, и раненого ко мне, - отдал команду врач, не обращая внимания на недовольство молодого человека. - Вы, девушка, тоже идете с нами. Если вами сейчас не заняться, обязательно заболеете. И мальчика забирайте. Разбираться будем потом.
   Двое гвардейцев, достав кинжалы, перерезали ремни и сняли застонавшего мужчину с коня. При этом из его плохо завязанного кошеля высыпались золотые монеты. Девушка пошла следом за несущими отца стражниками, ведя мальчика за руку. Ее сил хватило на несколько шагов.
   Шедший сзади Расмус успел подхватить ее на руки, а один из гвардейцев взял плачущего мальчика.
   - Золото собрать, - приказал барон. - Заберите и вещи наших гостей. Пока все под замок, потом отдадим хозяевам. А вас, уважаемый Джолин, прошу пройти со мной для приватного разговора.
   Слово "уважаемый" было произнесено с нескрываемой издевкой. Двое пришедших с бароном молодых людей поспешили выполнить приказ. Золото было собрано, а все вещи сняты с лошадей.
   - Надеюсь, что о наших гостях позаботятся должным образом, - сказал барон Дорну. - Узнайте у Расмуса, что им нужно и обеспечьте. Вы идете, Джолин?
   - Сейчас подойду, только переоденусь и сменю обувь, эта промокла.
   - Сделаете это позже, я вас долго не задержу.
   Они под навесами дошли до дворца и через несколько минут были в рабочей комнате барона.
   - Садитесь, Джолин, - сказал Джок. - Как говорит наш герцог, в ногах правды нет. Понравилась девушка?
   - А при чем здесь это, барон? - занервничал Джолин. - Ну славная, но вы же видели, что я...
   - Скажите, Джолин, вы хотите жить?
   - Вы это к чему? - испугался молодой. - Глупые у вас шутки.
   - Я имел в виду жить во дворце герцога, - пояснил Джок. - Я не придаю большого значения тому, что вас прислала принцесса, герцог, кстати, тоже.
   - Так и я...
   - Вы давно так оцениваете людей? Не скажете, почему вы набросился на эту девочку, которая, по моему мнению, гораздо лучше вас? Присваиваете себе право судить людей, которые по положению не ниже вас, не затрудняя себя вникнуть в суть дела?
   - А вы вникли?
   - Вник, - согласно кивнул Джок. - Этот бывший барон заинтересовал меня, когда я просматривал списки дворян на лишение имений. Он старый солдат, прослуживший прежнему королю больше двадцати лет. Он и свое баронство заработал верностью и преданностью. Отец Андре имениями не разбрасывался, и такое награждение говорит о многом. Он и мятеж Мартина не одобрял и не скрывал своего мнения от соседей.
   - Но имения все равно лишился?
   - Лишился, - согласился Джок, - и будь моя воля, я бы вернул ему баронство. Он пытался удержать сына, но не смог, и не оказывал Мартину помощи деньгами или солдатами. Его вина в том, что не хватило духа отречься от собственного сына.
   - Ну хорошо. А обвинения графа?
   - А вот тут самое интересное. Старый солдат теряет баронство и с единственной дочерью оказывается выброшенным на улицу. К счастью, у него были драгоценности покойной жены, причем на приличную сумму.
   - А это вы откуда знаете?
   - Работа у меня такая - все знать, - прищурился Джок и, видя, что собеседник обиделся, снизошел до объяснения: - В городе, где Буше продавал свои камни, случайно оказался один из наших лейтенантов, причем они остановились на одном постоялом дворе. Буше где-то прокололся, и ночью к нему наведались гости на предмет поделиться. Видимо, старый вояка что-то почувствовал или он от природы такой недоверчивый, но к их приходу подготовился. В результате стража забрала из их комнаты девять бездыханных тел, а наш лейтенант умудрился поймать одного из нападавших живым. Интересно, что сам Буше завалил только троих, а шестерых упокоила его дочка пятнадцати лет. Она прекрасно стреляет из лука и мечет ножи. Не правда ли, славная девушка? Когда она в ответ на ваши слова схватилась за кинжал, я уже начал сочинять текст письма для принцессы со своими соболезнованиями. Однако идем дальше. На следующий день наш лейтенант знакомится с дочерью и ее отцом. Они произвели на него впечатление, особенно девушка, и парень постарался выведать об этой семье все, что смог, а по приезде встретился с герцогом и выложил ему все как на духу. Герцог заинтересовался и передал это дело мне. А теперь скажите, станет такой человек избивать и грабить в придорожном трактире компанию великовозрастных балбесов, да еще при этом вступать в бой с солдатами и убивать? А его дочь очень похожа на преступницу?
   - Выходит, граф лжет?
   - Выходит, так. На этого графа, точнее на его сынка, вообще много жалоб. Дебоши, изнасилования и даже убийства. Если бы мы тронули графа, от которого страдали лишь низшие сословия, это не прибавило бы спокойствия в провинции, но они заигрались. Нападение на семейство Буше и попытка насилия над благородной девушкой - это готовая плаха, и благородным придраться не к чему: они же, получается, и пострадали. Так что для нас этот бывший барон - подарок судьбы. Если послать дознавателей в графство Рабек насчет шалостей графского сына, они наверняка много чего накопают и на самого графа. Я не знаю, какие планы на будущее у самого Буше, но герцог им заинтересовался всерьез. Так что, может быть, для него потеря баронства еще пойдет на благо. А его дочь... Вы знаете, что я расчетливый и циничный человек, но сегодня смотрел на нее и любовался. Сколько силы духа в этой малышке, сколько благородства! Кроме этого, красива и умна, а это редкое сочетание. Было бы интересно послушать, как Буше удалось добраться до Ордага, когда их ловили на всех караулах. И с грабителями не все так просто. Жаль, что эта девушка сейчас в таком состоянии, что с ней не поговоришь. Надеюсь, что Расмус поднимет ее отца, и что сегодняшняя скачка под дождем пройдет без последствий. А вам очень советую на будущее высказываться более осмотрительно.
  
   На операцию Альду не пустили. Молодая помощница врача Амели помогла ей раздеться, растерла какой-то пахучей мазью и выдала сухую одежду. То же самое она сделала с Алексом. Потом их заставили выпить горячий и очень горький отвар и уложили в постель, укутав теплым одеялом.
   - Мне надо быть с отцом, - попробовала воспротивиться Альда.
   - Глупости! - отрезала Амели. - Врач еще не окончил операцию. Думаю, что с вашим отцом все будет хорошо. У него пробито легкое, но стрела прошла далеко от сердца. Кровь из легкого уже убрали, и сейчас врач занимается раной. Если ваш отец до сих пор не умер от скачки, значит, выкарабкается, а после операции вы не сможете ему помочь. С ним посидит служанка, которая знает, что делать с больным. А вам надо обязательно выспаться, если не хотите завтра заболеть.
   Сил сопротивляться не было, и глаза закрылись сами собой. Рядом спал маленький барон. Когда к ним пришел Дорн, Амели его выпроводила.
   - Завтра поговорите. Посмотрите в их вещах одежду и, если найдете, прикажите служанкам высушить. Наверняка под таким дождем все промокло. Я дала ей свое платье, но оно слишком велико, а мальчика одели в одну рубашку. И пусть кто-нибудь заберет и приведет в порядок снятую одежду, она вся мокрая и грязная.
   Дорн ушел, пообещав прислать служанку. Через полчаса из операционной вышел уставший, но довольный Расмус. Помыв руки и сняв халат, он с удовольствием выпил чай на травах, который для него заваривала Амели, и рассказал ей об операции и состоянии раненого.
   Вечером за ужином Джок сообщил, что к герцогу прибыла в гости семья шевалье Буше, но в результате стычки с разбойниками старший Буше ранен, а его дочь весь день провела под дождем и теперь находится на попечении врача. Расмус оторвался от тарелки с тушеными овощами и добавил, что операция прошла успешно и жизни гостя ничего не угрожает. О мальчике не было сказано ни слова.
   - А сколько лет дочери? - спросила любопытная Лани.
   - Ей лет пятнадцать, - усмехнулся Джок. - Очень боевая девушка. Когда на них с отцом напали бандиты, она убила шестерых.
   - Наверное, рослая девица? - предположил Сатарди.
   - Внешне похожа на госпожу баронессу, - кивнул на Леору Джок, - только немного ниже. Я плохо успел рассмотреть. Если интересно, можете расспросить Джолина, он не сводил с нее глаз.
   В зале послышались смешки, а Джолин обиженно взглянул на Лишнея и уткнулся в свои тарелки. Больше за едой о гостях не говорили.
   Сообщение Джока о девушке, которая убивает разбойников налево и направо, разожгло воображение Лани, и она после ужина решила расспросить о приезжих служанок. Те наверняка знают что-нибудь интересное. Но никто, кроме Ларши, приезжих не видел, а она была занята стиркой. Вторичный визит в комнаты служанок оказался удачнее. Освободившаяся Ларша рассказала, что приезжая необычайно хороша собой и имеет маленького сына. А господин, которого утыкали стрелами, - это вообще мечта женщины: седой и широкий, как шкаф.
   - А сколько ребеночку? - спросила Лани. - Небось, еще грудничок?
   - С чего вы это взяли, госпожа? - удивилась служанка. - Хорошенький мальчишка лет шести или семи.
   Хорошо знакомая с арифметикой герцогиня провела в уме нехитрые расчеты и в тихом обалдении удалилась на господскую половину.
   То ли в отвар было подмешано сонное зелье, то ли Альда выложилась полностью, но она проспала до утра следующего дня. Пробуждение сопровождалось болью и ломотой во всем теле, которые наверняка были последствиями вчерашней скачки. Рядом спал Алекс с мокрой повязкой на лбу. Во сне мальчик тихо постанывал. Лоб у него, несмотря на компресс, был горячим. Когда она попробовала подняться, ребенок, не открывая глаз, отыскал ее руку и схватил горячей ладошкой. В комнату быстрым шагом вошел врач, заставив покрасневшую от смущения девушку натянуть одеяло до подбородка.
   - Как вы себя чувствуете? - задал он вопрос.
   - Хорошо я себя чувствую. Тело побаливает, но это нормально после такой скачки. Что с моим отцом?
   - Состояние удовлетворительное. Небольшой жар, но так и должно быть. В сознание еще не пришел, но это следствие того отвара, который в него влили. А мальчик заболел. Ладно, будем лечить. Покажите свой язык.
   - Зачем вам мой язык? - удивилась девушка.
   - Разве вы никогда не болели?
   - Нет. А зачем?
   - Действительно, - смешался врач. - Ну если не болеете, значит, мне ваш язык не нужен. Сейчас принесут одежду, и служанка поможет привести себя в порядок. Скоро завтрак. Потом вам покажут комнату и принесут вещи. Вчера ваши платья промокли, их сушили и гладили. А мальчик пока останется здесь.
   - Он меня не пускает, - сказала Альда.
   - Бедный ребенок, - помрачнел врач. - У него остались родственники?
   - Я сама толком не знаю. Вроде есть дед.
   - Ладно, я найду из служанок девушку помоложе. Думаю, что ему сейчас все равно, за чью руку держаться. После завтрака я им займусь. Все должно быть хорошо. Как зовут ребенка?
   - Алекс его зовут. Пока он в забытьи, может быть, обойдется служанкой, но если придет в себя и будет плакать, зовите меня.
   У маленького барона забрали одну руку и дали другую, в которую он немедленно вцепился. Альда с помощью служанки надела одно из своих платьев и расчесала волосы. Как только они закончили, ее пригласили на завтрак.
   Гости во дворце герцога бывали не часто, тем более такие молодые и красивые, поэтому появление Альды вызвало оживление и среди мужской, и среди женской части собравшихся. Дорн представил ее всем, а потом перечислил гостье всех присутствующих. При виде Джолина девушка напряглась и помрачнела. Сегодня за едой не было обычных разговоров. Альда присматривалась к хозяевам, те с любопытством изучали гостью. Когда завтрак шел к концу, Альда сочла возможным задать интересующий ее вопрос, адресуя его находившемуся рядом Джоку:
   - Не скажите, где сейчас милорд герцог, и когда его можно будет увидеть?
   - Он в поездке в одном из городов провинции, - любезно ответил тот. - Уже должен был вернуться. Наверное, помешала непогода.
   Лани сочла момент подходящим и на правах хозяйки задала свой вопрос:
   - Как себя чувствует ваш ребенок, госпожа Альда? Почему вы не взяли его с собой на завтрак?
   Если бы во рту у девушки в этот момент была пища, она наверняка подавилась бы.
   - Это не мой ребенок, - покраснев, ответила Альда. - Мальчик - единственный из семьи баронов Ксавье, кого нам с отцом удалось спасти от разбойников. Я закрыла его от ветра, но не смогла уберечь от дождя. Сейчас у него жар.
   - Да, кстати, - обратился к ней Джок. - Вчера с вами не смогли поговорить. Я прошу рассказать, где вам встретились разбойники. Мы хотим окружить это место, чтобы они не смогли уйти.
   - Они уже не смогут уйти, - ответила Альда. - Мы с отцом перебили всех. Только нужно похоронить баронессу Ксавье. Ее убили тогда же, когда ранили отца. У меня не было на ее похороны ни сил, ни времени. А найти это место легко. Баронесса и разбойники так и лежат на дороге. Скорее всего, после такого дождя там еще никто не проезжал.
   Присутствующие взволнованно зашумели, обмениваясь впечатлениями от рассказа.
   - Сколько было разбойников? - спросил Джок.
   - Двенадцать человек в их лагере и шестеро на дороге. В лагере мы похоронили убитого ими барона и его спутника. Имя, извините, забыла. Могилы на краю поляны хорошо видны, если родственники захотят, то найдут.
   - Подробности! - потребовал Джок. - Если вы прямо сейчас нам все не расскажите, вас отсюда не выпустят.
   Альда рассказала, как они после ночевки в очень старом лесу выбирались к тракту и услышали чьи-то голоса. Рассказ шел в полной тишине и закончился описанием боя на дороге.
   - А потом я только гнала лошадей, чтобы успеть довезти отца. Дорога уже сильно размокла, и лошади стали поскальзываться. Отцов жеребец вообще чуть не упал, так что пришлось ехать медленнее.
   Завтрак закончился, но многие хотели пообщаться с необычной гостьей. Со своего места встала Лани и решительно направилась к Альде, но Джок оказался быстрее.
   - Господа, дамы, - сказал он, обращаясь ко всем. - Я понимаю ваше желание пообщаться с госпожой Буше, но давайте это отложим. Девушка еще не устроилась и хочет навестить отца. Наши гости еще долго будут пользоваться гостеприимством милорда герцога, так что успеете наговориться. А сейчас я ее похищаю.
   Джок встал и предложил Альде руку, на которую она оперлась. Девушка была смущена всеобщим вниманием и таким почтительным отношением барона Лишнея.
   - Мне надо с вами поговорить, - сказал Джок. - Не бойтесь, надолго я вас не задержу. Сделать это лучше в моем кабинете, где нам никто не помешает. А после управляющий пришлет служанку, которая покажет ваши комнаты. Когда со всем разберетесь, можно будет сходить в лазарет проведать отца и мальчика.
   Они подошли к двери кабинета, и Джок открыл ее своим ключом.
   - Этой комнатой пользуется и Джолин, но сейчас он не будет мешать. Не держите на него зла. У каждого человека есть свои недостатки. Он со своими борется... иногда. А когда забывает, мы ему об этом тактично напоминаем. К примеру, как вчера.
   - Я вчера испугалась. Понимаете, не за себя, а за отца. Подумала, что все зря, что вот сейчас его сбросят с лошади, и для меня все остальное будет уже неважно. А вы и в самом деле тот самый Джок Лишней?
   - А разве есть другие? Присаживайтесь, Альда. Мне можно называть вас по имени, когда мы наедине? Вот и прекрасно. У вас еще будет возможность убедиться в том, что герцог и его окружение не слишком жалуют этикет и не очень строго придерживаются его правил, если это не наносит урона чести. Судя по вашему тону, вы обо мне кое-что слышали, но не склонны этому верить. Можно узнать почему?
   - Я больше верю тому, что вижу, нежели сплетням. О нас с отцом тоже чего только не говорили, вот ваш Джолин и поверил. Так что я не буду от вас шарахаться.
   - Вы удивительная девушка, - Джок подарил ей такую улыбку, увидев которую любой из тех, кто его хорошо знал, впал бы в ступор. - Был бы я лет на двадцать моложе, всерьез стал бы добиваться вашей благосклонности. И не надо так мило краснеть. Поверьте, это не комплимент, я действительно так думаю.
   - По-моему, все сплетни о вас - одна ложь, - сказала Альда, чтобы уйти от смущавшей ее темы. - Говорят, что вы любите лично убивать врагов герцога. Ведь это не так? Или это секрет?
   - Никакого секрета здесь нет. Я, милая Альда, не всегда был бароном. Я крепко битый жизнью человек, который повидал много всего. Но вы правы: я не люблю убивать, хотя и приходится.
   - Мой отец тоже убивал на службе у короля. Он часто говорил, что жизнь устроена так, что женщины дарят жизнь, а мужчины ее отбирают. Он и мне не позволил обучаться с мечом из-за того, что я женщина, хотя потом жалел.
   - В чем-то он прав. Но вы все же развили в себе таланты, позволяющие отнимать жизнь. И ведь пригодилось? Несмотря на все достоинства вашего отца, без вашей помощи ему пришлось бы плохо. Ладно, оставим эту тему. Я хочу узнать о ваших дальнейших планах на жизнь. К сожалению, я не могу поговорить с вашим отцом, но ведь он с вами этим делился?
   - Да, конечно. Отец решил уйти из тех мест, где у него остались враги. Изменение нашего положения могло подвигнуть некоторых к сведению счетов.
   - Разумно.
   - Отец решил перебраться на юг и купить дом в столице. Он полагал, что новый герцог в силу молодости и решительности характера станет обустраивать провинцию и начнет с места своего пребывания. Отец очень хороший боец и хотел давать уроки фехтования. Деньги у нас были, но если их не зарабатывать, хватило бы на год или два.
   - Кстати, по поводу ваших денег. Здесь они вам пока не нужны, но все равно возьмите.
   - Что это?
   - Ключ от денежного ящика в вашей комнате. Туда положили все ваше серебро и ценности. Золото я распорядился отнести казначею на хранение. Там семьсот восемнадцать монет. Получите по первому требованию. И еще возьмите этот пакетик. Служанка обнаружила, когда стирала ваше платье. Я понимаю ваше вчерашнее состояние, но не стоит так разбрасываться алмазами. Хорошо, что у нас честная прачка, да и нашла она их в присутствии других слуг, а то кто ее знает... Можете положить в денежный ящик или отдать на хранение нашему казначею. Я бы рекомендовал второе, хотя за все время моего пребывания во дворце не было ни одной кражи.
   - Вы можете это сделать сами? Спасибо.
   - Вы мне рассказали о том, что собирается делать ваш отец. А вы сами?
   - Что, я сама? - растерялась Альда.
   - Чем вы сами собирались заняться?
   - Я об этом пока не думала. Все мысли были о том, как добраться. Я до ухода из замка отца совсем не знала жизни.
   - Зато сейчас вы ее узнали со всех сторон.
   - Да уж, - невесело усмехнулась девушка. - Отец как-то сказал, что знает, чем меня занять, но больше мы об этом не говорили.
   - А что вы еще умеете, кроме того, о чем уже рассказали?
   - Умею бренчать на дейре, - пошутила Альда. - Еще знаю язык империи. Как я ругалась, когда меня учили ему в дополнение к хорошим манерам, а теперь может и пригодиться.
   - Вы отчасти удовлетворили мое любопытство, - сказал Джок. - Пойдемте, я сведу вас со служанкой.
  
  
   Глава 5
  
  
   Служанкой оказалась симпатичная молодая особа с языком без костей.
   - Пойдемте, госпожа, в гостевые покои. Там для вас и для вашего батюшки уже приготовлены комнаты. Вещи тоже привели в порядок и принесли туда же. Это ваш ключ.
   Она проводила Альду к гостевым покоям и показала дверь, которую девушка открыла выданным ей ключом.
   - Вообще-то, у нас не принято запирать двери, - щебетала служанка, - но, может, вам так будет спокойней. Замки здесь надежные.
   Альда открыла дверь и замерла. Она увидела не очень большую светлую комнату, уставленную изящной резной мебелью. Окно было занавешено почти прозрачной тканью, а по его бокам висели тяжелые шелковые шторы, собранные в узел лентами. Пол был выложен небольшими деревянными плашками, уложенными квадратами, отполирован и натерт воском. В середине комнаты, ближе к кровати, лежал толстый, мохнатый ковер. На такую красоту было боязно ступать.
   - Госпожа, снимайте ваши сапожки и обувайте это, - служанка показала рукой на странную мягкую обувь без задников со смешными меховыми лапками.
   - Эту обувь придумал наш герцог, - объяснила она. - Раньше не успевали натирать полы, а теперь и полы сохраняются, и ногам очень удобно. У нас такая есть даже у слуг.
   Альда с помощью служанки сняла свои сапоги, которые та поставила у дверей, и обула действительно мягкую и очень удобную обувь.
   - Наш герцог называет их смешным словом чувяки, - хихикнула служанка, - а еще тапочками.
   - Действительно, удобно, - сказала девушка, подходя к кровати, на которой была разложена ее одежда, уже постиранная и выглаженная.
   - Разрешите, я все сейчас уберу, - предложила служанка и, не дожидаясь разрешения, открыла шкаф и начала развешивать в него платья, надевая их на странные палки с крючками, которые потом вешала на длинный круглый стержень. При этом платья висели ровно и не мялись.
   - Это тоже герцог придумал. Называются плечики. Одежда совсем не мнется, не то что на крючках.
   Освободив кровать от одежды, служанка замерла в нерешительности перед дорожными сумками.
   - Сумки трогать не надо, - поняла ее затруднения Альда, - я их потом сама посмотрю. Тебя как зовут-то?
   - Ой, госпожа, прощенья прошу! Совсем заболталась, а представиться забыла. Солой меня зовут.
   - Скажи, Сола, а что еще придумал новый герцог?
   - Ой, да много всего! Хотя бы душ. Сначала все думали, что это баловство, а потом поняли, что намного удобнее, чем мыться в бочке.
   - А что такое этот душ?
   - Это такая лейка, из которой, когда потянешь за веревку, сверху льется теплая вода. Обе руки свободны, и воду черпать не надо. Да и воды для помывки нужно меньше. Всем, - она опять хихикнула, - кроме госпожи Лани. Вот уж кто любит вертеться под душем!
   - Скажи, Сола, здесь принято, чтобы слуги обсуждали хозяев?
   - Ой, госпожа, прощения прошу за свой язык. Я ведь, несмотря на молодость, уже работала служанкой. Слуги всегда обсуждают хозяев, иначе не бывает. Все это, правда, между собой. А наш герцог не обращает внимания на такие разговоры, тем более что его здесь все уважают и плохого слова не скажут. А на шутки он не обижается, сам любит шутить.
   - Сейчас ты мне пока не нужна. Как найти, если понадобишься?
   - На время вашего пребывания в замке меня переселили в комнату для слуг гостей. Это пятая дверь по коридору. Других гостей, кроме вас, сейчас нет, так что я там одна. Буду в комнате все время, кроме еды, ну и всяких таких дел. Совсем забыла! На столике ключ от соседней комнаты, которую приготовили для вашего отца.
   - Так в гостевых комнатах сейчас никто не живет?
   - Только госпожа баронесса, бывшая невеста нашего герцога. У нее третья комната от вас в сторону лестницы. И еще госпожа Лани использует одну из комнат для своих спортивных занятий.
   - А что за занятия?
   - Ее научили, как девушке драться без мечей и другого железа. Здорово получается, но нужно постоянно тренироваться, вот она и прыгает по утрам. Мне можно идти?
   - Да, до обеда ты мне не нужна. Когда здесь обедают?
   - Еще не скоро. Во дворе ударят в било.
   Оставшись одна, девушка начала разбирать сумки, откладывая свои вещи. Отложенное она потом разложила в низ одежного шкафа и небольшую тумбочку возле кровати с несколькими выдвигающимися ящичками. Закончив с вещами, Альда открыла денежный ящик, прикованный к вделанному в стену железному штырю, и достала сумку с серебром и украшениями. Порывшись в ней, девушка выбрала пару больших серёг из потемневшего от времени серебра с крупными зелеными камнями. Камни не имели огранки, их просто скруглили и отполировали, но на свету они красиво вспыхивали, отбрасывая на лицо зеленовато-голубые блики. Альда надела серьги и положила сумку обратно в ящик. Забрав дорожные сумки с вещами отца, она открыла дверь в предназначенную ему комнату и сложила все в такой же одежный шкаф, как и у нее.
   Судьба сделала очередной поворот и улыбнулась ей в тридцать два зуба. Несмотря на то что еще не было разговора с герцогом, девушку переполняла уверенность в том, что теперь все сложится хорошо. Беспокоила только рана отца и мальчишка, такой больной и одинокий. Решив их навестить, она обула свои сапожки и направилась в лазарет. Увидевшая ее Амели обрадовалась.
   - А мы вас уже заждались. Ваш отец пришел в себя, хотя пока очень слаб. Алексу немного лучше, и он постоянно вас зовет. С кого начнем?
   - Сначала я хочу увидеть отца.
   - Тогда пойдемте в эту комнату. Поменяйте обувь и наденьте этот халат.
   Обув уже знакомые тапочки и накинув на плечи халат из тонкой белой материи, Альда вошла вслед за Амели в комнату, где на широкой кровати лежал отец. Он был в сознании и улыбнулся при виде дочери.
   - Вашему отцу пока нельзя говорить, - сказала Амели, - так что говорите вы. А если сильно приспичит, пусть говорит шепотом, а вы наклонитесь пониже.
   Помощница врача вышла, прикрыв за собой дверь.
   - Герцога нет в столице, - сказала Альда. - Его приближенные приняли нас как гостей. А насчет графа можно не беспокоиться, обвинения с нас сняты. Все вещи в комнатах, которые для нас приготовили, а золото - на хранении в казне герцога. Вернут, когда оно нам понадобится. У меня все в порядке, теперь тебе бы быстрее выздороветь. Врач сказал, что рана серьезная, но не опасная для жизни, мы вовремя успели. Теперь я наклонюсь, а ты скажи, не нужно ли чего. Только говори тише, я услышу.
   Она наклонилась к отцу и услышала от него сказанные еле слышным шепотом слова:
   - Ты молодец, дочка.
   - Я это знаю, - пошутила Альда. - Отдыхай и набирайся сил, а я схожу к мальчику, которого мы спасли. Он вымок и простудился.
   Она вышла от отца и сама нашла комнату, где лежал Алекс. Мальчик был в сознании, и у него немного спал жар.
   - Ты как? - спросила она, наклоняясь к ребенку, и замерла в изумлении, когда он умоляюще прошептал ей запекшимися губами:
   - Мама, не уходи. Мне плохо.
   - Маленький, но я не твоя мама...
   - Маму убили. Теперь ты моя мама. Ты хорошая, и мне больше никто не нужен.
   - Но у тебя, кажется, есть дед?
   - Не люблю деда, - нахмурился маленький барон. - Он не любил маму и все время ругался из-за нее с отцом. Он и меня не любит, не отдавай меня ему, прошу тебя!
   - Выздоравливай, а там посмотрим, - ответила растерянная Альда и погладила мальчика по голове. Он схватил горячими ладонями ее руку и прижал к своей щеке. Из раскрытых глаз ребенка, оставляя на щеках мокрые дорожки, потекли слезы.
   - Ну что ты, маленький, не надо плакать! - Ее охватила жалость к этому малышу, и неожиданно для себя девушка прижала его к себе и начала целовать заплаканные щеки и глаза.
   Алекс обхватил ее руками и сам чмокнул Альду в угол губ. Внезапно девушка почувствовала, что они в комнате не одни. Обернувшись, она увидела Расмуса с Амели, которые стояли у двери.
   - Много услышали? - спросила девушка, садясь на край кровати и продолжая прижимать к себе ребенка.
   - Достаточно, - ответил Расмус. - Что вы собираетесь делать?
   - А я знаю? - рассердилась Альда. - Меня что, каждый день просят стать мамой? Да и кто мне это позволит? Он наследник титула и имения, его дед меня просто убьет, даже если не питает к внуку никаких чувств. Спи, маленький, и слушайся врача. Обещаю, что буду часто приходить.
   - Правда? - доверчиво спросил мальчик.
   - Правда. Сегодня приду вечером. Спи пока.
   Ну вот почему с ней все так: только начинает налаживаться жизнь, как сразу возникают новые сложности и неприятности. Наверное, всю свою удачу Альда использовала в первые тринадцать лет своей жизни.
   "Может, сменить имя?" - мрачно думала девушка, возвращаясь к своей комнате.
   Здесь ее и подкараулила Лани.
   - Вы из лазарета? - спросила она. - Как себя чувствуют ваш отец и мальчик?
   У расстроенной девушки не было желания разговаривать с сестрой герцога и вообще с кем бы то ни было. Она помнила, как за завтраком Лани назвала ее матерью мальчишки, и вот вам, пожалуйста! Уж не ведьма ли она? Искоса взглянув на герцогиню, она буркнула:
   - Благодарю вас, все лучше, чем хотелось бы.
   Лани некоторое время переваривала ответ и ничего не поняла. Было видно, что гостья не в духе и не хочет разговаривать, но девочку это не смутило.
   - Послушай, - сказала она, взяв Альду за руку. - Я не знаю, что случилось, но если тебе нужна помощь, только скажи. Это ничего, что я на ты? На людях я придерживаюсь этикета, но выкать и расшаркиваться, когда вдвоем... Так пропадает все удовольствие от разговора!
   Альда помимо воли улыбнулась.
   - Я в последние месяцы вообще забыла за этикет, так что не имею ничего против.
   - Так чем ты так расстроена?
   - Я только что узнала, что стала матерью, - мрачно пошутила девушка. - Беда в том, что я к этому еще не готова.
   - А кто этот мерзавец? Кто отец?
   - Ты неправильно поняла, - рассмеялась Альда. - Ребенок не мой. Это маленький барон, которого мы спасли. У него убили родителей, к деду возвращаться не хочет, а меня выбрал своей матерью.
   - Так это же здорово! - обрадовалась Лани. - Я мечтала о таком всю жизнь! И ребенок есть, и самой не надо рожать!
   Идущая в свою комнату Леора вышла из-за поворота коридора и остолбенела, увидев растерянную Лани и сползающую по стенке от смеха Альду.
   - Я пропустила что-то интересное? - справившись с замешательством, спросила она. - Извините, что встреваю в разговор, просто интересно.
   - Я за нее порадовалась, а она ржет! - возмущенно сказала забывшая об этикете герцогиня.
   Это оказалось последней каплей, и Альду затрясло то ли от смеха, то ли от истерики.
   - Что ты с ней сделала? - требовательно спросила Леора, переходя на ты. - Я видела такое только один раз с женой дядиного конюха, так он сказал, что это нервное, и так стукнул ее по морде, что все сразу прошло.
   - Может, и эту стукнуть? - неуверенно предположила Лани, глядя на скорчившуюся Альду.
   - Прекратите, пожалуйста, - взмолилась девушка, - а то я сейчас сдохну! Помогите лучше добраться до комнаты.
   Девушки помогли ей подняться и довели до комнаты. С третьего раза попав ключом в замочную скважину, Альда с трудом освободилась от обуви и ничком упала на кровать.
   - Дайте мне немного прийти в себя, - попросила она. - Со мной такого вообще никогда не было, столько всего навалилось. А тут еще...
   Она замолчала, чтобы еще больше не обидеть Лани.
   - Может быть, нам уйти? - спросила Леора. - Или позвать Расмуса?
   - Ничего не надо, я уже почти в порядке. Извините за эту истерику, просто не удержалась.
   - Мы же договорились не выкать, - буркнула все еще недовольная Лани. - Леоры можешь не стесняться, она свой человек.
   - Так вы подруги? - догадалась Альда.
   - Конечно. А с кем здесь еще дружить? Со служанками нельзя, с Беллой скучно, а Лас - мальчишка. Одна нормальная девушка и остается.
   - Спасибо за нормальную, - поблагодарила Леора. - Можете быть с нами проще, Альда. Все мы здесь расшаркиваемся только в силу необходимости. С чужими иначе нельзя, потому что не поймут, и вы мигом потеряете все уважение. Расскажешь, из-за чего ты собирала на платье пыль в коридоре?
   - Давай позже, - предложила Альда, показав Леоре глазами на Лани, - а то как бы не повторилось.
   - Позже, так позже, - согласилась та. - Когда я шла к себе, узнала, что прибыл гонец от герцога. Сказали, что он должен прибыть завтра к обеду. Тебя это, кажется, интересовало.
   - Значит, завтра со мной все и решится, - сказала Альда. - Надеюсь, что герцог будет слушать не Джолина, а Лишнея.
   - А что, Джолин? - с подозрением спросила Лани. - Опять сказал какую-нибудь гадость? Он к тебе не приставал?
   - Не приставал. Он не хотел, чтобы лечили моего отца, из-за ложных обвинений какого-то графа.
   - Он когда-нибудь доиграется, - хмуро сказала Лани. - Подумаешь, человек принцессы! Недавно сам был слугой на побегушках, а сейчас возомнил себя важным барином. Пусть бы себе тешился, но ведь он унижает других. На Ласа тоже наезжал.
   - О боги, ну и словечки! И это говорит герцогиня! - всплеснула руками Леора.
   - Злая ты, - делая вид, что сердится, сказала Лани. - Вот скажу брату, чтобы он отдал тебя в жены Джолину!
   Если бы кто-нибудь зашел в комнату, он увидел бы трех смеющихся до слез девушек.
   До самого обеда новые подруги знакомились друг с другом. Лани и Леора рассказали о себе, после чего стали расспрашивать Альду о ее похождениях. Рассказ о путешествии в цирке и ее выступлениях привел их в восторг.
   - Только, девушки, об этом нельзя никому говорить! - спохватилась Альда. - Если дойдет до графа, он может на них отыграться.
   - Какая ты необыкновенная! - с завистью сказала Лани.
   - Вы обе здесь то ли необыкновенные, то ли ненормальные, - засмеялась Леора.
   - Это еще почему? - не поняла Лани.
   - Разве не ясно? Вот взять тебя. Сестра герцога, а по утрам такое вытворяешь в комнате для занятий! Ну, а об Альде мы уже говорили.
   - Мне больше нравится слово "необыкновенные"! - засмеялась Альда.
   - Красивая ты, Альда, - с грустью сказала Леора, - а вот я самая обыкновенная. У тебя и грудь в два раза больше моей.
   - Ты тоже славная. А большая грудь, к твоему сведению, только мешает.
   - Мужчины думают иначе, - вздохнула Леора. - Такой красивой надо быть королевой.
   - Решено, - засмеялась Альда. - Ты выйдешь замуж за герцога, я - за короля...
   - А я? - закричала Лани.
   - А тебе еще рано, - сказали обе в один голос и, переглянувшись, расхохотались.
   - Если я стану королевой, - продолжала Альда, - все мои теперешние проблемы исчезнут.
   - Одни исчезнут, другие появятся, - назидательно сказала Лани, вызвав новый взрыв смеха.
   Они еще долго веселились, пока во дворе не раздался звук била.
   - Хорошо посидели, - вздохнула Лани, поднимаясь. - Пора на обед.
   Обед во всем повторял завтрак, за исключением того, что Альду никто не просил ничего рассказать, и она после его окончания отправилась к себе решать, что делать с костюмом. Ее единственный костюм для верховой езды, исправно послуживший в последнем путешествии, стал тесен, сильно потерся и так изгваздался в зелени, что слугам не удалось его полностью очистить. А в одном месте на колене замша даже немного продралась. Позвав к себе пришедшую после обеда Солу, Альда начала расспрашивать ее о местных швеях. Во дворце были женщины, которые чинили и шили одежду, но делали они это без изысков, а с замшей вообще никто не работал.
   - Вам, госпожа, надо обратиться к мастеру, - посоветовала ей служанка. - Мастера любую одежду пошьют.
   - Придется это пока отложить, - с сожалением сказала Альда.
   - А зачем вам костюм? - спросила Сола. - Какая сейчас охота? Да и для конных прогулок погода не самая лучшая.
   Альда побыстрее выпроводила служанку, чтобы не слушать ее болтовню. Не станешь же ей объяснять, что костюм нужен не для охоты. Ученная жизнью девушка хотела иметь подходящую одежду, в которой можно было в любой момент собраться в дорогу. Это сейчас все налаживается, что случится завтра, не скажут и боги. Отложив решение вопроса с одеждой, она отправилась в лазарет.
   Отец спал, а Алексу опять стало хуже, и рядом с ним была сиделка. Альда отпустила ее и провела с мальчиком два часа, меняя ему компрессы. Один раз он пришел в себя, узнал ее и сильно обрадовался.
   "Что же это такое, - в смятении думала девушка. - Ведь он же по-настоящему меня любит! Да и для меня уже не чужой мальчишка. Ничем хорошим это не кончится".
   В то же самое время Джок принимал в кабинете одного из своих подчиненных, который сегодня утром ездил с конным отрядом к указанному Альдой месту трагедии.
   - Все так, как говорила девушка, - докладывал он. - На дороге нашли тела баронессы и шестерых мертвых разбойников. Четверо убиты стрелами, а двух убили кинжалами, видимо, метнув их с лошади. Клинки так и остались в трупах, как и стрелы. У девушки просто не было времени их собирать. Поодаль нашли поляну с домами разбойников и их телами. Всего двенадцать человек. Из могил извлекли тела. Барон убит ударом в голову, а у шевалье голова отрублена мечом. Оружие собрали, дома сожгли. Тела благородных доставили в баронство Ксавье. Старый барон очень неумело изображал горе. Судя по его поведению, смерть сына и невестки не была для него неожиданностью. Он больше был опечален смертью своего приятеля шевалье Ренара. Если учесть сведения о постоянных размолвках Ленара Ксавье с отцом из-за жены, это наводит на интересные мысли. Мне кажется, что старик с помощью старого приятеля подстроил нападение разбойников на семью собственного сына. Разбойники взяли деньги и выполнили заказ, но угрохали и одного из заказчиков. И я бы на их месте не отпустил живым человека, который знает место их лагеря. Большой соблазн натравить на них стражу. При таких облавах живых разбойников не остается, а барону спокойнее спрятать концы в воду, убрав исполнителей.
   - А как он отнесся к известию, что малыш выжил?
   - Не смог скрыть неудовольствия и потребовал привезти ребенка в имение. Когда сказали, что мальчик сильно болен и, возможно, не выживет, успокоился.
   - Ребенка отдавать не будем, даже если выздоровеет, тем более что он прикипел к нашей гостье. А у деда он или снова заболеет, или случится какой-нибудь несчастный случай. Есть мысли, для чего ему это понадобилось?
   - Женой барона была Алисия Ксавье, в девичестве дочь барона Кошера. По слухам, лет тридцать назад более молодой и богатый Леон Кошер отбил невесту у своего соседа Креона Ксавье. Чем не повод - ненависть, которую пестуют три десятка лет?
   - Доказательств, конечно, никаких?
   - Все проделано чисто.
   - Чего я только не видел, но не устаю удивляться тому, как подло и глупо иной раз поступают люди, - сказал Джок. - Что он приобрел, уничтожив свою семью? Кому отомстил, если его недруга уже нет на свете?
   - Он отомстил его дочери, - пожал плечами подчиненный, - и доволен, даже счастлив.
   - Я даю вам неделю времени, Салан. Старый барон должен умереть. Желательно это оформить как естественную смерть. Старик не отличается здоровьем, а тут еще смерть семьи...
  
   Когда Альду сменила сиделка, девушка не спеша направилась к себе. Делать было совершенно нечего. Недалеко от лестницы на второй этаж ей повстречался Джолин. Почему-то у Альды сложилось впечатление, что он ее там поджидал.
   - Госпожа изволит прогуливаться? - спросил он, становясь так, чтобы перекрыть проход.
   - Госпожа изволила навестить больного отца и молодого барона. Отец в тяжелом состоянии, мальчику хуже. Извините, но у меня нет никакого желания разговаривать, тем более с вами.
   - Злитесь из-за тех слов?
   - Уже не злюсь, просто неприятно ваше общество.
   - Вы всегда и со всеми так откровенны?
   - Не вижу необходимости скрывать свое отношение к вам. Или вы ожидали другого? Например, что я начну с вами любезничать?
   - Я многим нравлюсь и не последний человек при дворе герцога. А мои слова... У меня не было оснований не верить графу Рабеку.
   - Ах вот оно что, - задумчиво сказала Альда, внимательно рассматривая Джолина, который ждал ответа, приняв самую, по его мнению, выгодную позу. - Привыкли к женскому вниманию? Да, на вид вы очень славный. И многие на это покупаются? Хотя можете не отвечать. Ну что же, курам нужен петух, но со мной лучше не играть в эти игры. Да, я молода, но не дура. И положение у меня сейчас незавидное: неизвестно, что завтра решит герцог. Но это не основание, чтобы искать покровительства человека, который тебе неприятен, да еще таким образом. Дайте пройти.
   Джолин застыл столбом, и Альде пришлось слегка его оттолкнуть с дороги, чтобы подняться по лестнице. У двери комнаты ей повстречалась Леора.
   - Зайдешь ко мне? - пригласила она.
   - Зайду, - ответила Альда. - Настроение паршивое и не сильно тянет общаться, но сидеть одной еще хуже.
   - Плохо с отцом? - спросила Леора, открывая дверь в комнату.
   - С мальчиком. Отец по-прежнему слаб, но врач говорит, что он таким будет три декады. Раньше не встанет: тяжелая рана, да и возраст.
   - Обувай тапочки. Ковер толстый, но полы все равно холодные. Я заказала у Дорна вторые для Лани, так мне принесли две пары. Герцог еще назвал их гостевыми.
   - А что он за человек?
   - Хороший вопрос, - сказала Леора и села на кровать, а Альде предложила кресло. - Серг очень умный и деятельный человек. Ему семнадцать лет или чуть больше. Ростом не выше меня, хотя физически хорошо развит и должен расти еще года три. В общении со всеми спокоен и доброжелателен, без необходимости ни на кого не повышает голос. При мне только один раз орал на офицера, но там было за что. Я бы ему за такое оторвала голову. Со слугами вежлив, за все время, пока я здесь живу, наказали только одного. Но все его приказания выполняются ими моментально. Иногда он приглашает меня вместе с сестрой и поет свои песни. Музыка очень необычная, но ее хочется слушать и слушать... Я ведь тоже играю на дейре, но наши мелодии - это просто бренчание или перебор аккордов, никак не связанный с содержанием песни. У него все иначе. Я не могу объяснить, это надо слышать. Часть песен он перевел на наш язык, остальные поет на своем русском. Если ты опасаешься Серга, то зря. Раз Джок сказал, что вас ни в чем не обвиняют, значит, он проверил все факты и вы действительно ни в чем не виноваты.
   - А мятеж?
   - А что мятеж? Твой отец самолично махал мечом в армии Мартина? Нет? Значит и говорить не о чем. Да и отобрали уже у вас баронство, за что же еще наказывать? Успокойся и не трави себя понапрасну. Давай лучше прогуляемся, и я покажу тебе город. Да не столицу, а то, что герцог строит для армии. Ты приехала в такой дождь, что ничего не могла видеть. У тебя есть теплая одежда? Вот и надень что-нибудь. Уже свежо, да и ветер. А я схожу пригласить Лани, а то она узнает, что ездили без нее, и насмерть обидится. Она временами не по годам умна и рассудительна, а порой сущий ребенок.
   Ездили втроем в карете в сопровождении четырех конные гвардейцев.
   Вид города удивил Альду. Герцог строил с размахом. Улицы были в два раза шире тех, которые она видела в других городах. Многоэтажных домов почти не видели. У каждого дома был небольшой участок земли с садиком, из-за чего новый город совсем не походил на обычные города Сандора.
   - Слишком просторная застройка, - высказала свои впечатления девушка. - В нем только ездить на лошади. И непонятно, как его оборонять.
   - Что тут непонятного? - начала объяснять Лани. - Видишь вон там огороженные постройки? Это военные лагеря. Сейчас все, кроме часовых, в казармах, а днем народу хватает. Уже десять полков, и будут набирать еще два. Этому городу нечего бояться врагов, потому что рядом с ним целая армия. А так просторно строят из-за отбросов и чтобы не было больших пожаров. Дома-то почти все деревянные.
   - А отбросы при чем? - не поняла Альда.
   - Тебе никогда не выливали на голову ночной горшок? А вонь в наших городах? Сначала брат хотел сделать трубы, чтобы вся гадость текла в них под землей, только пока не получается: слишком дорого и долго. Поэтому в каждом дворе роют глубокую яму, куда все и будет сливаться. Серг говорит, что раньше у них были такие. Хватает надолго, а потом ее засыпают и роют другую.
   - А эта гадость не попадет в колодезную воду?
   - Здесь не будет колодцев. И из-за ям, и из-за того, что вода очень глубоко. От реки строят водопровод, по которому вода будет сама течь в дома.
   - Не холодно будет в деревянных домах?
   - Нет, я уже там лазила. Строят очень хорошо, стены толстые, а зимы у нас теплые.
   - Кому строят дома?
   - В первую очередь офицерам. Потом будут кварталы мастеровых. Видишь, сколько кузниц за городом? Других здесь селить не будут. Нет смысла строить лишнее, когда рядом столица.
   - Весной здесь должно быть красиво, особенно когда сады разрастутся и зацветут, - сказала Леора, поеживаясь от холодного ветра. - Что-то я озябла, и дождь начал накрапывать. Посмотрели и хватит, поехали обратно.
   Обратный путь занял минут двадцать.
   - Пойдемте ко мне! - пригласила Лани. - У меня есть орехи в меду.
   - Ну раз орехи в меду, тогда пойдем, - рассмеялась Альда. - Скоро ужин, а от твоих комнат до трапезного зала рукой подать. Только я схожу за тапочками.
   - Не надо, у меня их много.
   Время до ужина прошло весело и интересно. На ужин отправились вместе, а после него Альда в третий раз за день навестила больных вместе с увязавшейся с ней Лани. Отец и Алекс спали, причем мальчику стало заметно лучше.
   - Он пошел на поправку, - сказала им Амели о маленьком бароне.
   Повеселевшая Альда проводила Лани до ее комнат, вернулась в свою и на удивление быстро уснула.
  
  
   Глава 6
  
  
   Утром Альда опять завтракала рядом с Джоком, который попросил ее уделить ему немного времени. Как и в прошлый раз, они вдвоем зашли к нему в кабинет.
   - Садитесь, Альда, - предупредительно пододвинул стул барон. - Вам известно, что сегодня должен вернуться герцог? Я уверен в том, что он окажет вам помощь и гостеприимство, поэтому не нужно беспокоиться. У меня есть предложение. Разговор пойдет о спасенном вами Алексе Ксавье. Вам предлагается стать его опекунами и растить мальчика до его совершеннолетия. Это решает ваши проблемы. Ваш отец сможет воспитать из мальчишки настоящего мужчину и владетеля, а вы замените ему мать.
   - А как же родственники? Вряд ли его деду такое понравится.
   - Из близких родственников у него осталась только сестра отца, которая замужем и живет довольно далеко. Можно отправить ребенка к ней, но тогда надо назначать в баронство своего управляющего и его контролировать. А его дед... Дело в том, что старый Креон Ксавье скоро умрет. От огорчения или по какой-то другой причине - неважно. И не надо смотреть на меня с таким испугом. Именно он организовал нападение разбойников на своего сына и невестку. И если отдать ему ребенка, он тоже недолго проживет. Все, что я вам сказал, правда, но мы не можем предъявить ему обвинение, поэтому приходится действовать другими способами. Мне надо говорить, что об этом следует молчать? Вот и славно. Вы можете остаться жить в столице, а в баронство нанять управляющего. Я не требую немедленного ответа, тем более что окончательное решение будет принимать герцог. Просто подумайте и расскажите отцу.
   Этот разговор сильно взволновал Альду. Судьба сделала очередной поворот, и девушка не знала, радоваться этому или нет. Немного подумав, она направилась в лазарет. На этот раз первый визит был к Алексу. Когда она вошла, мальчика кормили кашей.
   - Мама пришла! - радостно закричал он, отпихивая тарелку.
   Альда подбежала к кровати и обняла прильнувшего к ней ребенка.
   "Никому не хочу отдавать, - подумала она. - Может это и есть счастье - вот так обнимать любящего тебя сына, а родила ты его или это подарок Ньеры - какая разница?"
   - А я ждал, - сказал Алекс, который явно чувствовал себя намного лучше вчерашнего. - Думал, что ты придешь раньше.
   - Давай, я тебя покормлю, - предложила Альда и забрала у сиделки тарелку с кашей.
   - Давай, - согласился он и открыл рот.
   Процесс кормления не затянулся. Доев кашу, маленький барон сказал новой матери, что не любит каш.
   - Тебе надо быстрее поправляться, - сказала Альда. - Ты ведь не хочешь лежать здесь один? А для этого надо есть все, что дают. Врачу виднее, что тебе нужно.
   Девушка недолго посидела у кровати, разговаривая с "сыном".
   - Мне надо навестить своего отца, - сказала она мальчику, - а ты слушайся тетю Амели и больше спи. Во сне быстро станешь здоровым и не заметишь, как пройдет время. Я к тебе еще приду.
   Отец сегодня выглядел бодрее, чем вчера.
   - У него уменьшился жар, - сказал Расмус, - но говорить по-прежнему нельзя. Лишь шепотом и чуть-чуть. Сегодня сделаем перевязку и посмотрим состояние раны.
   - Здравствуй, отец, - наклонилась над кроватью девушка. - Сегодня должен приехать герцог. Барон Лишней сделал нам предложение. Давай я тебе расскажу все по порядку.
   Она быстро пересказала свой разговор с Джоком.
   - Если герцог предложит, надо принимать, - прошептал Рон.
   Герцог приехал перед самым обедом и вошел в трапезный зал, когда все уже сидели за столами. Он поздоровался с поднявшимися со своих мест придворными, с любопытством посмотрел на Альду и выслушал представление Дорна, после чего приветливо кивнул девушке и прошел на свое место рядом с сестрой. Было видно, что он переоделся с дороги и привел себя в порядок, но лицо выглядело уставшим. Пообедав без аппетита, Аликсан покинул зал. Следом за ним, ободряюще улыбнувшись Альде, вышел и Джок.
   - Что ты трясешься? - тихо сказала Лани, когда они вместе вышли из трапезной. - Мой брат не съел пока ни одной девушки.
   - Неужели так заметно?
   - Не то слово. Видела, что Джок побежал к нему с докладом? У брата заведено, что он после поездок принимает всех своих людей и знакомиться с тем, что произошло в его отсутствие. Серг понимает, что ты можешь чувствовать, и не будет тянуть с вашим делом. Он сильно устал из-за тяжелой дороги, но сегодня или завтра обязательно с тобой поговорит.
   Герцог позвал Альду перед ужином. За ней зашел один из тех молодых людей, которых она неоднократно видела с Джоком, и проводил к кабинету герцога. Порученец Джока оставил Альду в приемной, а вскоре секретарь герцога открыл перед ней дверь кабинета.
   - Присаживайтесь, пожалуйста, госпожа Буше, - поднялся со своего стула герцог. - Садитесь ближе ко мне, так будет легче разговаривать. Я ознакомился с теми бумагами, которые подготовил барон Лишней, и хочу знать, согласны вы принять опеку над несовершеннолетним Алексом Ксавье. Говорили об этом с отцом?
   - Да, милорд, - волнуясь, ответила Альда. - Мы позаботимся об Алексе. Отец тоже согласен.
   - Как его опекуну, вашему отцу будут выплачиваться двадцать золотых в декаду из доходов имения. Ему разрешается нанять управляющего с оплатой его услуг за счет баронства. Но все это, естественно, после того как он выздоровеет. Теперь о вас. Вы говорили с отцом о том, чем вам заняться?
   - У него были в отношении меня какие-то планы, но мы об этом не говорили.
   - А чего бы вы хотели сами?
   - Мне задавал этот вопрос барон Лишней. Я, милорд, еще не готова на него ответить хотя бы потому, что никогда не пробовала себя в роли матери. Надо освоиться на новом месте и найти общий язык с ребенком.
   - Разумно, - признал герцог. - Здесь написано, что вы хорошо знаете язык империи.
   - Говорю свободно, - сказала Альда. - Даже сама не ожидала, что выучусь так легко. А вот пишу с ошибками.
   - Этим наверняка грешат и многие жители империи, - улыбнулся он. - Ладно, оставим это на потом. Ваш отец в тяжелом состоянии и будет вынужден долго находиться во дворце. Прошу вас на это время быть моей гостьей и чувствовать себя как дома. Если что-нибудь потребуется, обращайтесь к управляющему или к барону Лишнею. Вы ему понравились, и теперь я понимаю почему. Если будет нужда, можете обращаться и ко мне. Вы, кажется, сдружились с моей сестрой и Леорой ?
   - Да, милорд, они славные девушки.
   - Вот и прекрасно. Им здесь скучно. Мой двор еще очень мал, гости у нас бывают не часто, а я не могу уделять им много времени. Сестра отзывается о вас с восторгом. Она у меня очень боевая, так что ваши таланты произвели на нее впечатление, как, впрочем, и на меня. О графе Рабеке не беспокойтесь. Обвинение с вас снято, а зимой к графу наведаются люди барона Лишнея, так что ему будет не до вас.
   После разговора с герцогом Альда почувствовала огромное облегчение и почему-то усталость. Она добрела до своей комнаты и, не раздеваясь, заснула. Разбудил звук била, и пришлось спешно приводить себя в порядок и почти бежать на ужин.
   "Как бы не растолстеть от такой жизни, - думала девушка. - Кормят как на убой три раза за день, а заняться нечем. В такую погоду даже не съездишь на охоту. Попросить, что ли, Лани показать упражнения?"
   За ужином герцог был весел и часто шутил. И поел он с видимым удовольствием.
   Вечером в лазарете Алекс стал проситься уйти к ней.
   - Хочу быть с тобой, - заявил он. - Надоело тут лежать и пить горькое. Хоть бы компоты варили.
   - Я поговорю с врачом и послушаю, что он скажет. Наверное, скоро так и сделаем, но пока надо полежать здесь. Ты еще не долечился. Вот видишь, опять кашляешь! И кровать для тебя надо заказать, если хочешь спать в моей комнате.
   - А мы поедем домой?
   - Конечно, но еще не очень скоро. Разбойники ранили моего папу стрелой, и сейчас он лежит в соседней комнате, поэтому нам придется ждать, пока он выздоровеет.
   - А меня не отдадут деду?
   - Никто тебя ему не отдаст. Я заменю тебе маму, а мой отец поможет стать смелым воином и хорошим хозяином.
   - А у тебя нет мужа?
   - Пока нет, - смешалась Альда. - А что?
   - Плохо, - со вздохом сказал мальчик. - Я так хотел брата или сестру, а папа с мамой отказались их делать. А без мужа и у тебя ничего не получиться.
   - Мне пока достаточно тебя, дорогой, - сказала Альда, обняв его, чтобы скрыть вспыхнувшие румянцем щеки, - а потом мы что-нибудь придумаем.
   - Мама, а как тебя зовут?
   - Альда, золото мое!
   - Хорошее имя, - опять вздохнул мальчик. - Меня папа назвал альдом,* когда я свалился с дедова жеребца и ничего себе не сломал.
   (* альд - счастливчик)
   - Кто же разрешил такому маленькому ездить на лошади?
   - Дед разрешил. Он на своем жеребце давно никуда не ездил. Меня конюх сажал в седло и ремнем связывал ноги под брюхом коня, а потом водил его по кругу. Интересно было. А в тот раз Злодей почему-то начал трясти головой, потом бить задом и вырвал у конюха повод. Я еще никогда не ездил так быстро, как тогда. А потом Злодей прыгнул через изгородь, и ремень лопнул. А дальше я ничего не помню. Открыл глаза в замке и слышу, что мама плачет, а отец ругается с дедом. А Злодея мы больше не видели, убежал куда-то.
   "Не может быть, - подумала Альда. - Зачем старику убийство внука? Надо будет проверить конюха. Немного колючек под седло и надрезанный ремень... Что же у них там творилось?"
   - Значит, мы с тобой договорились, - весело сказала она. - Ты здесь всех слушаешься и быстрее выздоравливаешь, а я сейчас иду заказывать тебе кровать.
   - Хорошо, только ты приходи почаще. Мне без тебя плохо.
   - Постараюсь. И спрошу на кухне насчет компот. Ты его любишь? Вот и хорошо.
   Отец выглядел заметно лучше.
   - Делали перевязку, - сказал Альде Расмус. - Рана заживает хорошо, нагноения нет. Если выздоровление и дальше пойдет так же, через две декады ваш отец начнет вставать с постели. Удивительно крепкий для его возраста организм!
   - Все уладилось, - сказала она отцу, когда врач оставил их вдвоем. - Герцог предложил тебе стать опекуном Алекса. Обещал двадцать золотых в декаду и возможность нанять управляющего. А графом займутся люди барона Лишнея. Не одни мы от него пострадали. Герцог предложил нам свое гостеприимство до твоего выздоровления. У меня здесь появились подруги, да и Алекс требует внимания, так что скучать не буду. А ты дай знать, если что-нибудь понадобится. Что-нибудь хочешь сказать?
   Старший Буше отрицательно покачал головой, глядя на свою дочь с такой любовью и нежностью, что она даже смутилась.
   - Тогда я пойду, папа, - сказала Альда, наклонилась к отцу и поцеловала его в колючую щеку.
   Первым, кого она встретила во дворце, был Дорн, поэтому сразу решили вопрос с кроватью.
   - Господин управляющий, нужно поставить в моей комнате кровать для Алекса. Когда это можно сделать?
   - Готовые кровати есть, но они для взрослых. Хотя, кажется, я видел что-то меньших размеров. Я посмотрю, госпожа Буше, и завтра утром скажу. Если не найду ничего подходящего, закажем мастерам.
   Поблагодарив Дорна, она направилась к комнатам Лани. Герцогиня лежала на диване в своей гостиной с заплаканными глазами и с какой-то книгой в руках.
   - Что-то случилось? - с беспокойством спросила Альда.
   - Книга о любви короля Лорена и прекрасной Ларинии. Не читала?! А я вот третий раз читаю и не могу удержаться: слезы сами текут. Если хочешь поплакать, я тебе потом дам почитать.
   - Спасибо, - улыбнулась девушка. - Я к тебе по делу. Алекс скоро выздоровеет, а у меня нет для него одежды. Осталась та, которая была на нем, но ее не смогли отстирать. Не знаешь, здесь можно достать одежду на мальчишку его возраста?
   - У слуг есть дети, но их одежда не подойдет, - задумалась Лани. - Лас намного старше, и вряд ли его мать хранит старые вещи. Наверное, нужно вызвать мастера. Я спрошу у брата.
   Брат, о котором шла речь, находился не в духе. Вызванный им на ковер Джолин в предчувствии грядущих неприятностей растерял свой лоск, гадая, чем будет вызван очередной разнос.
   - Я тебя предупреждал? - спросил герцог.
   - Предупреждали, милорд.
   - И о чем же?
   - Не понял, милорд?
   - О чем я тебя предупреждал?
   - Обо всем. Ваша светлость, в чем меня обвиняют? И кто?
   - Кто клеился к нашей гостье?
   - Все-таки нажаловалась! Не верьте ей, ваша светлость. Не было ничего!
   - Я тебе когда-нибудь оторву то место, которым ты думаешь. Станешь немного спокойней, и голос будет потоньше, но на работе не скажется. Не жаловалась госпожа Буше ни мне, ни Джоку. Ваш разговор слышал один из слуг и всем об этом рассказал, а среди прислуги есть человек барона. И сейчас будешь утверждать, что ничего не было?
   - А разве было? Несколько слов, которые слуга наверняка переврал! Я предложил ей свою помощь, а она отказалась и ушла. Вот и все, что было.
   - Не хочу больше с тобой разговаривать. Проваливай, но имей в виду, что мое терпение не безгранично. Не такой уж ты незаменимый работник. И принцесса на меня не сильно обидится, если я отошлю тебя обратно. А от Альды советую держаться подальше. Ей протежирует Джок, который, в отличие от меня, не обременен сантиментами. Ты же не хочешь свести близкое знакомство с Саланом? Я так и думал.
   Утром Дорн перехватил Альду у входа в трапезный зал.
   - Госпожа Буше, у меня разговор по поводу вашей просьбы. Я нашел кровать для мальчика. Она меньше обычной и не займет много места. Делали для госпожи Лани, но потом милорд герцог приказал поставить ей обычную, а эта, стало быть, осталась. Сейчас ее приводят в порядок и до обеда могут поставить на место.
   - Благодарю вас, уважаемый Дорн. В таком случае я не буду закрывать комнату. Если меня не будет, пусть слуги все делают сами.
   - Доброе утро, госпожа Буше, - поздоровался герцог, входя в зал вместе с Лани. - У вас были сложности с одеждой для Алекса? Мне рассказала сестра. Я приказал Дорну, чтобы он вызвал мастера, как только Алекс покинет лазарет.
   - Благодарю вас, милорд.
   - Для меня в удовольствие угодить нашим дамам, - улыбнулся он.
   - Здравствуйте, Альда, - поздоровался Джок, усаживаясь за стол рядом с девушкой. - Сегодня нас обещали накормить медвежатиной.
   - А разве сейчас кто-нибудь охотиться?
   - Желающие поохотиться всегда найдутся, но это не тот случай. Этот мишка попытался задрать корову, отчего и попал на наш стол. Кстати, насчет охоты. Вы не спрашивали, а я забыл сказать. Ваши арбалеты и охотничий лук хранятся в арсенале гвардии. По приказу герцога все стреляющее сносится туда. Если захотите забрать, то только за ограду дворца, на ту же охоту. И еще одно. Есть печальная новость из баронства Ксавье. Дед нашего Алекса так расстроился из-за смерти сына и его жены, что получил то ли мозговой удар, то ли удар по мозгам. Умер он, о чем мне стало известно три свечи назад. Пока болеет ваш отец, мы назначим туда временного управляющего, а вы потом посмотрите, оставить его или заменить другим человеком.
   - Я узнала у Алекса кое-что странное. Надо вам рассказать.
   - Рассказывайте, только говорите не слишком громко, и никто ничего не услышит. Мы с вами сидим в конце стола, а все остальные кучкуются ближе к герцогу. А есть такие, кому мое соседство за столом портит аппетит. Здесь тоже кое-кто верит тому, что обо мне рассказывают, и не все сплетни стоит опровергать. Иногда такая популярность бывает полезной. Так что у вас по Алексу?
   - Дед разрешил внуку под присмотром конюха кататься на своем жеребце.
   - Семилетнему мальчишке?
   - Вот именно. Внезапно конь взбесился, и очень вовремя лопнул ремень. Просто чудо, что ребенок не убился и не получил серьезных травм. Из-за этого случая отец мальчика поругался с дедом.
   - Они вообще часто ссорились, особенно в последнее время. Вы правы - случай гнилой. Надо будет проверить конюха. Мои люди этим займутся.
   - Вы не знаете, здесь варят компоты? Хотела узнать вчера на кухне и забыла. А при мне их ни разу не подавали.
   - И не подадут. Из-за мятежа, смены хозяев и слуг забыли запастись сухофруктами, но к весне их купят, тогда не будут страдать любители компота. Лани, по-моему, варят компот из варенья. Герцогиня большая сладкоежка.
   - Это не для меня, - смутилась Альда. - Это Алекс просил.
   - Для больного мальчика я что-нибудь придумаю. И не стоит благодарить. Еще ничего не сделано, а я обижусь.
   - Вы замечательный человек!
   - Вы так думаете? Многие с вами не согласились бы. Не такой уж я добрый, как вам кажется по моему к вам отношению. К большинству людей нельзя относиться по-доброму. Не поймут и примут за слабость. Много вы видели добрых людей, причем добрых по-настоящему, а не по расчету?
   - Попадались.
   - Вот именно. Мне тоже попадались. И почти все очень плохо кончили. Я когда-то сам был таким. В результате лишился жены и дочери и попал в долговую тюрьму. И еще много всего было такого, о чем не хочется вспоминать. Но стоило мне изменить свои принципы, как сразу многое в жизни поменялось к лучшему. В результате я немалого достиг еще до того, как на меня обратил внимание герцог Олимант. Причем при всей своей доброте и редких душевных качествах он оценил во мне как раз темную половину. Так устроена жизнь, Альда, хотим мы с вами этого или нет. Я не испортил вам аппетит? Нет? Ну и замечательно. Вы помните нашего молодого лейтенанта, с которым встретились на постоялом дворе? Этот молодой человек, на которого ваши достоинства произвели большое впечатление, оказал вам немалую услугу. Когда он вернулся в столицу, сразу кинулся к герцогу доказывать, что вас лишили имения незаслуженно. Доказать не получилось, но герцог вами заинтересовался и дал мне задание выяснить о семействе Буше все, что возможно. Поэтому к вашему появлению я уже многое знал и сделал правильные выводы. Это я говорю к тому, что лейтенант Арден Грехт как-то узнал, что вы гостите во дворце, и сегодня с утра заявился сюда якобы к герцогу по личному делу, а на самом деле для встречи с вами. Их кормят в одно время с нами, так что он даже пропустил завтрак. Я дал указание накормить этого торопыгу. Вы его примете? Хорошо, тогда надо подумать, где это можно сделать. Молодые леди не принимают малознакомых мужчин в своих комнатах, а если принять его в моем кабинете, получится перебор. Давайте проведем встречу в малой гостиной. Обычно там после завтрака никого не бывает. Не торопитесь с едой, никуда ваш лейтенант не убежит. И не надо так мило краснеть, а то я начну завидовать, а то и ревновать. Сейчас доедите, и я вас провожу, а заодно распоряжусь, чтобы привели этого Ардена.
   Альда не заметила, с кем говорил Джок, но когда она под руку с ним вошла в гостиную, Арден уже сидел там на диване. При их появлении лейтенант вскочил, вытянулся и застыл.
   - Вольно, лейтенант, - скомандовал Джок. - Оставляю нашу гостью на ваше попечение. Надеюсь, что вы приложите все усилия, чтобы девушка не скучала. А я вас покидаю, дела.
   - Здравствуйте, госпожа Альда, - смущенно поздоровался молодой человек. - Вы меня еще помните?
   - Конечно, Арден. И называйте меня наедине просто по имени.
   - Ваши дела, как я вижу, идут неплохо?
   - Почему вы так решили?
   - Вам покровительствует барон Лишней, а это один из самых влиятельных людей герцога.
   - Да, у герцога нет к нам никаких претензий. Более того, он предложил нам быть опекунами молодого наследника баронства Ксавье, которого нам с отцом удалось спасти от разбойников.
   - Среди солдат и офицеров о вас много говорят. Ребята из патруля, которые вас доставили во дворец, стали свидетелями того, как мужественно вы себя там вели, и не держали языки на замке. А потом просочились сведения о вашей победе над разбойниками. Ну и я не стал молчать о грабителях, - Арден улыбнулся. - Получается, внес свою лепту. Теперь Альда Буше у нас вроде героини.
   - Не буду говорить, что это мне неприятно, - сказала Альда, - но мы просто спасали свои жизни, в этом немного геройства.
   - И с разбойниками тоже?
   - Нет, там мы влезли сами, - призналась девушка. - Но как можно не вмешаться, глядя на творимое насилие над женщиной и ребенком? Из-за одного барона мы такое не сделали бы. Да и перебила я их издали стрелами.
   - Это только прибавило вам популярности в стрелковых подразделениях. Я ведь сам арбалетчик, да и с луком неплохо управляюсь. А маленький барон, которого надо опекать, - это привезенный вами мальчик?
   - Да, это Алекс. Он долго был под дождем и заболел, но уже выздоравливает. После нашего разговора я схожу его навестить.
   - А как ваш отец?
   - Рана начала затягиваться, но нужно еще долго лежать.
   - Может, навестим их вместе?
   - Давайте, только я схожу за курткой. Я не простужусь, но по утрам уже холодно, и врач ругается, если я прихожу в лазарет в одном платье.
   - Давайте я вас провожу. В комнату входить не буду, подожду в коридоре.
   Возле двери Леоры они встретились с Лани, которая вышла из комнаты подруги. Смерив Ардена многозначительным взглядом, герцогиня вздернула подбородок и надменно спросила Альду:
   - И куда это вы, госпожа Буше, ведете этого молодого человека? Надеюсь, не в свою комнату? Не представите мне своего кавалера? Должна же я знать, что он делает в это время во дворце!
   Она посмотрела на пунцового Ардена, после чего расхохоталась, подмигнула Альде и вприпрыжку помчалась по коридору к лестнице.
   - Вот маленькая язва, - рассмеялась девушка. - Да успокойтесь вы, Арден, это была шутка. Подождите меня здесь.
   Открыв незапертую дверь, она, чтобы не переобуваться, на коленях добралась до шкафа, взяла лежавшую внизу куртку и тем же манером вернулась обратно.
   - Ну вот и все, - сказала Альда лейтенанту, выйдя из комнаты. - Пошли в лазарет. Сначала навестим Алекса. Только учтите, Арден, что мальчик воспринимает меня как свою мать.
   Алекс встретил ее радостным воплем:
   - Мама! Наконец, ты пришла! Почему тебя сегодня так долго не было? Я уже совсем-совсем здоровый. Ты меня сейчас заберешь? Ну, пожалуйста!
   - Здравствуй, дорогой! Сейчас не заберу, из-за того что еще не готова кровать. Но я поговорю с врачом. Если он позволит, то вечером пойдем ко мне. А теперь познакомься с лейтенантом Арденом.
   Мальчик с восхищением посмотрел на плечистого лейтенанта, затянутого в красивый мундир, и задал вопрос:
   - А как ты к нему относишься?
   - Хорошо отношусь, - слегка порозовев, ответила Альда.
   - Тогда, может, он поможет тебе сделать ребеночка? А у меня будет брат! Это ведь несложно. Я спрашивал у нашего конюха, легко ли сделать ребенка, так он ответил, что настоящему мужчине это как два пальца...
   - Я вас покину, - сжалась присутствующая при разговоре Амели и быстро выскочила из комнаты. Почти тотчас за дверью раздался взрыв смеха.
   - Мне надо выйти, - сказала покрасневшая Альда и выбежала из комнаты, едва не сбив с ног, согнувшуюся от смеха помощницу врача.
   Арден немного отдышался и присел перед мальчишкой на корточки:
   - Понимаешь, Алекс, для того чтобы появились дети, мало хороших отношений, нужна любовь. А маленьким детям не стоит говорить на такие темы. Мама у тебя молодая, так что сестры и братья еще будут. Она знает, что ты этого хочешь, но ей неприятно говорить с тобой на эту тему. Ты ведь не хочешь расстраивать маму?
   - Нет, конечно.
   - Значит, и говорить об этом больше не надо. Ты лежи, а я пойду, поищу твою маму.
   Долго искать Альду не пришлось, она сидела с Амели в соседней комнате, уже почти справившаяся со смущением, но еще не решаясь вернуться.
   - Я ему объяснил, - сказал Арден девушке. - Мальчик все понял правильно и больше не будет говорить на эту тему.
   - Спасибо, - не поднимая на него глаз, ответила Альда. - Амели, я смогу его забрать вечером?
   - Хрипов уже нет, жара - тоже. Он удивительно быстро выздоровел. Если будет тепло одеваться, то можно. Только я утром и вечером будут приносить отвар.
   - Я вас попрошу сказать ему об этом, а мы пока навестим моего отца.
   - Конечно, только наденьте халаты и поменяйте обувь.
   В тапочках с лапками и халате, который едва налез на широкие плечи лейтенанта, он приобрел какой-то домашний и немного смешной вид.
   Отец не спал и при виде Ардена вопросительно приподнял брови.
   - Папа, это тот самый офицер, который помог, когда на нас напали грабители, - поспешила объяснить дочь. - Ты должен его помнить. Он узнал, что мы здесь, и нанес визит вежливости.
   Было видно, что старший Буше сомневается в том, что этот визит вызван наличием у лейтенанта хороших манер, а не другими причинами, но он промолчал, ограничившись едва заметным кивком гостю.
   - Амели сказала, что тебе лучше, и рана заживает очень быстро. Я этому так рада! Алекс уже совсем выздоровел, и вечером я заберу его к себе. Ты тоже быстрей поправляйся, чтобы к зиме могли уехать в баронство. Дед Алекса умер, и от имени герцога туда назначен временный управляющий. Барон Лишней сказал, что ты его можешь оставить постоянно или заменить другим. Тебе от меня ничего не нужно?
   Отец по-прежнему молча отрицательно покачал головой.
   - Ну тогда я пойду посмотрю, приготовили ли кровать для Алекса, а ты без меня не скучай.
   - Если будет управляющий, вам самим почти не придется заниматься баронством, - сказал Арден, когда вернулись во дворец. - Ваш отец еще не надумал, чем будет заниматься?
   - Он хотел давать уроки фехтования, но этот разговор был давно.
   - Если не передумает, я сам с удовольствием у него поучусь.
   - А зачем вам? Вы же стрелок.
   - В бою случиться всякое. Бывает так, что приходится откладывать арбалет и браться за меч. Защите в строю обучают недолго, но, если строй разорвут, от мастерства владения клинком будет зависеть жизнь.
   - А почему вы пошли в армию? - спросила девушка. - Вы ведь из состоятельной семьи?
   - Надо же было чем-то заняться, - пожал плечами лейтенант. - Мне нравится служба у герцога, а сейчас к тому же война с Сотхемом. И еще одно. Герцог обещал, что за воинский подвиг или долгую безупречную службу офицерам будет давать дворянство, а особо отличившимся - и имения. Сменить статус очень заманчиво. У нас в офицерах много сыновей мелкопоместных дворян из тех, кому дома ничего не достанется, кроме благородства рода. Их в службе больше привлекает возможность получить имение.
   - Отец говорил, что основные продвижения в армии происходят во время боевых действий.
   - Он у вас очень умный и опытный человек. Нам недолго осталось сидеть в лагере. Скоро предстоит поход на сотхемцев. У нас об этом не болтают, но любому видно, что герцог готовит войска к боевым действием именно зимой. Правда, прошел слух, что в поход пойдут не все, но это и понятно: кто-то ведь должен охранять провинцию и готовить пополнение.
   - Мы пришли, - сказала Альда, остановившись у двери своей комнаты. - Спасибо за то, что нас навестили. Мне было приятно вас увидеть. Буду рада, если вы при возможности наведаетесь еще. А теперь прощайте, Арден.
  
  
   Глава 7
  
  
   В комнате уже стояла вторая кровать меньших размеров, чем ее собственная. На ней лежал выстиранный и отутюженный костюм Алекса. Продранные штаны были зашиты так аккуратно подобранными в тон нитками, что шва почти не было заметно. Время шло к обеду, и, чтобы скоротать время и кое-что выяснить, Альда направилась к Лани. Девочка опять лежала на диване с книжкой в руках.
   - Ты не слишком много читаешь, тем более лежа? Глаза не болят?
   - Главное, не как я читаю, а что, - ответила Лани. - Ради хорошей книги и глаз не жалко. Ты пришла по делу или просто поболтать?
   - В основном поболтать, но есть и один вопрос. Ты знаешь, что твой брат думает воевать зимой?
   - Беспокоишься о своем офицере? - догадалась Лани. - Я мало об этом знаю. Брат не поощряет такое любопытство. Слышала, что он говорил генералу Севоржу что-то насчет денег. Вроде он собирается за ними в поход.
   - Как можно заработать много денег на войне? - удивилась Альда.
   - Вот и мне непонятно, а он не стал объяснять. Выставил из кабинета и еще сказал, что болтун - находка для шпиона.
   Они недолго пообщались, а потом вместе пошли обедать. Вечером Альда навестила отца, а после него пошла забирать приемного сына.
   - Ты уже пил свой отвар? - спросила она у Алекса, который в подтверждение часто-часто закивал головой. - Не тряси так головой, а то отвалится. Вот твой костюм. Сам наденешь или помочь?
   - Конечно, помочь, - удивился вопросу мальчик. - Там такие тугие пуговицы, что я их сам не застегну.
   - Рубашка на тебя великовата, - заметила девушка, помогая ему надеть костюм. - Ничего, скоро приедет мастер, и мы справим все, что надо. Надевай сапожки и прощайся с тетей-врачом.
   - Ты все запомнил, что тебе говорили? - спросила Амели.
   - Запомнил, - пропыхтел мальчик, натягивая сапожки.
   - Смотри, если не будешь соблюдать то, что мы сказали, скоро опять очутишься в этой кровати и уже не отделаешься несколькими днями. Хорошо, что вы взяли куртку, а то у меня нет для него теплых вещей.
   - Взяла у слуг только для того, чтобы провести его во дворец. У меня совсем нет детских вещей, только то, что было на нем надето. Ну ладно, мы пошли.
   - До свидания, Алекс. Утром тебе принесут отвар, обязательно выпей до завтрака.
   - Я прослежу, - пообещала Альда. - До свидания. И спасибо вам за все.
   Дворец, новая комната, его кровать - все приводило мальчишку в восторг. Пролежав в лазарете несколько дней, он жаждал новых впечатлений и стремился всюду сунуть свой любопытный нос. У Альды не было опыта общения с детьми, и за вечер она успела несколько раз пожалеть о своем материнстве. К счастью для нее, Алекс был еще слаб и быстро устал.
   Утром она в первую очередь занялась собой, а потом одела сына. После этого он мужественно выпил горький отвар, и они, взявшись за руки, пошли на завтрак. Стул был низковат, но Дорн это предусмотрел, и кто-то из слуг положил на него подушку.
   Когда Аликсан вошел в трапезную, управляющий представил Алекса, а герцог серьезно кивнул, приветствуя нового гостя. Альда с удивлением заметила, что с появлением мальчика к ней стали относиться с еще большим уважением, чем раньше.
   После каш, которыми его пичкали в лазарете, мальчик немного переел, и его начало клонить в сон. Обругав себя за то, что не уследила за сыном, Альда повела его обратно в свою комнату досыпать. По пути их догнал Джолин.
   - Подождите, госпожа Буше. Мне надо сказать вам несколько слов. Я хочу извиниться за свое поведение. Герцог устроил мне выволочку из-за того разговора у лестницы. Я был на вас зол, думал, что это вы нажаловались. Оказалось, что наш разговор слышал слуга. Если бы к герцогу обратились вы, он не ограничился бы одними словами. Я прочитал бумаги по вашему делу и убедился в ложности обвинений. Прошу простить за те слова во дворе. Это было недостойно. У меня нет возможностей барона Лишнея, но вы всегда можете ко мне обращаться. Все, что смогу, я для вас сделаю. - Поклонившись, он повернулся и ушел.
   "Вот тебе и бабник, - подумала Альда. - Видимо, герцог не зря держит его при себе".
   Возле двери ее комнаты их дожидался слуга с большим свертком.
   - Госпожа, - поклонился он, - это вещи господина Алекса. По приказу барона Лишнея один из охранников, которые сопровождали управляющего в баронство Ксавье, собрал одежду и обувь молодого господина и привез вам.
   Поблагодарив, девушка забрала тяжелый сверток и пошла укладывать сына спать. Позже, посмотрев передачу, она обнаружила в свертке три костюма, рубашки, теплый плащ с капюшоном и зимнюю обувь. Теперь у ребенка было все необходимое.
   Прошли пять дней, которые были заняты возней с Алексом, посещениями отца и редкими посиделками с новыми подругами. Постепенно Альда приобрела опыт и перестала тяготиться обязанностями матери. Опять появилось свободное время, а вместе с ним и желание чем-нибудь заняться, поэтому она попросила Лани показать борьбу для девушек. Подруга привела ее в свою комнату для занятий и показала, чему научилась, вволю поваляв по полу более крупную и сильную девушку. Альда же, как ни старалась, так и не смогла зацепить ловкую, верткую девчонку. Это было обидно и вызвало желание заняться самой. Но ее замшевый костюм не годился для занятий. Он прекрасно облегал фигуру, но стеснял движения и не мог соперничать со свободным мешковатым костюмом Лани.
   - Если будешь заниматься, то Аглая сошьет за вечер, надо только снять мерку, - сказала ей Лани. - Леоре такой пошили. Она с месяц со мной занималась, но потом бросила. По-моему, зря.
   Этим же вечером Альда навестила швею, а на следующий день, перед обедом, Лани валяла ее уже в новом костюме. Алексу тоже было интересно, чем они занимаются, и он некоторое время мешал занятиям, но вскоре борьба надоела и он от них отстал. Первые дни Лани показывала своей ученице разминку и базовые упражнения. Альда оказалась от природы очень гибкой и сильной для своего возраста и роста. Растяжки у нее были хорошие, память - превосходной, а терпения и настойчивости хватило бы на двоих. Дело начало быстро продвигаться вперед, и очень скоро девушки начали отрабатывать в спарринге простые связки. Однажды во время тренировки в комнату зашел герцог. Посмотрел на лежавших на полу потных и растрепанных благородных дам в мятых кимоно, хмыкнул и вышел из комнаты. Сразу же в коридоре раздался громкий вскрик и звук падения тела. Не сговариваясь, "спортсменки" выбежали в коридор. На полу, скорчившись, лежал герцог, тщетно пытавшийся втянуть в себя воздух. Рядом с очумелым видом, держась за голову, сидел Алекс. Лани бросилась к брату, пытаясь помочь, а Альда устремилась к сыну.
   - Что б тебя, - простонал герцог. - Ну и дети пошли реактивные. Я таким точно не был.
   - Что с тобой, маленький? - склонилась над мальчишкой Альда. - Голову не ушиб?
   - Ходят тут всякие, - пожаловался сын, не видевший еще, кто стал причиной его падения.
   - Я же еще и виноват, - проворчал герцог, пытаясь подняться. - Следующий раз буду смотреть за угол, прежде чем поворачивать.
   - Сильно он вас ударил, ваша светлость? - спросила Альда.
   - Какая я вам светлость, - буркнул тот. - Наедине зовите Сергом. Ваш сынок меня не слабо приложил. Живот будет болеть дня два. Сам не свернул шею, жеребец?
   - Не-а. В ушах только звенит, и в голове крутится.
   - Вот что, Альда, - сказал герцог, который уже немного пришел в себя и с помощью сестры поднялся на ноги, - немедленно уложите мальчика в кровать и сбегайте за Расмусом, пусть он его посмотрит. Столкнулись мы сильно, поэтому у Алекса может быть сотрясение. И пусть Амели сделает мне для живота какую-нибудь настойку или отвар. Объясните ей, что случилось, она поймет, что нужно. И не забудьте надеть плащ или куртку, не хватало еще вам простудиться.
   У Алекса действительно оказалось сотрясение мозга, и ему пришлось два дня лежать в постели, что мальчик воспринял как наказание, а Серг несколько дней соблюдал умеренность в трапезном зале. Это происшествие изменило отношение Альды к герцогу. Раньше она воспринимала его только как властителя провинции и одного из первых лиц королевства, теперь он открылся ей как человек, причем умный, добрый и великодушный. Иной вельможа за подобное не пожалел бы и мальчишку. Могли приписать и покушение на жизнь.
   Почему-то Лани, вместо того чтобы испытывать неприязнь к людям, причинившим ущерб здоровью брата, наоборот, безоговорочно включила Альду в число своих подруг. Она постоянно приглашала девушку к себе и часто сама приходила к ней без приглашения. Тренировки продолжались, причем Альда училась очень быстро.
   - Как у тебя все легко получается, - с завистью сказала ей Лани. - Мне было тяжелее заниматься.
   - Ты все делаешь быстрее и лучше меня.
   - Сколько занимаюсь я, и сколько - ты, - справедливо возразила девочка. - Ты за пятнадцать дней научилась тому, что я учила целый сезон.
   Давно выздоровевший Алекс пользовался в замке полной свободой и изучил в нем каждый закоулок. Дождей почти не было, но сильно похолодало, поэтому ему не разрешали выходить во двор и приходилось резвиться во дворце, недостаточно большом для одного маленького барона. К сожалению, друзей у него здесь не было. Единственным мальчишкой из благородных был Лас, который демонстративно не хотел возиться с молокососом.
   Отец уже сидел в кровати и мог говорить, хотя пока и недолго. Иногда Альда приводила к нему Алекса, закутав мальчика в теплый плащ. Надолго его не хватало: вид лазарета навевал неприятные воспоминания, а сидеть с больным "дедом" было скучно.
   Постепенно приближалась зима, и увеличивалось оживление в военных лагерях герцога. Два раза во дворце появлялся Арден, разговоры с которым вносили приятное разнообразие в размеренную и бедную на события жизнь госпожи Буше. Мастер, которому она, помимо одежды для Алекса, заказала костюм для охоты и верховой езды, выполнил заказ, но из-за погоды его творение пока лежало в шкафу.
   Альде было непонятно, почему ее стала избегать Леора. Баронесса держалась строго в рамках этикета, словно и не было ни их дружбы, ни веселых посиделок. Наконец она не выдержала и спросила о причине такого поведения у Лани, с которой Леора по-прежнему поддерживала дружеские отношения.
   - Эта дура просто ревнует, - хмуро ответила та. - Я ей не раз говорила, что тебя не интересует Серг, но у нее свое мнение. Она уже не имеет на брата никаких прав, но продолжает любить.
   - Ну и зря, - огорчилась Альда. - Я через месяц уезжаю в баронство, а твой брат уйдет в поход. И потом кто он и кто я!
   - Зря ты так говоришь, - сказала Лани. - От вашего баронства до нас всего полдня езды в экипаже. И разбойников скоро всех выбьют или отправят в карьеры ломать камень для города. А брат надолго в поход не уйдет. Леора хорошая девушка, но ты была бы для брата лучшей женой. Жаль, что он такой тупой и ничего не замечает. Как в других вопросах, так умнее его не найдешь, а как дело касается женщин... И еще эта принцесса!
   Девочка кратко выразила свое отношение к принцессе в матерных выражениях, сделавших бы честь любому конюху.
   - Лани! - девушка потрясенно уставилась на сестру герцога. - Что ты такое говоришь!
   - Ты тоже какая-то замороженная. Я же тебе говорила, что надо больше читать книги.
   - Это тебе надо заканчивать с чтением! В твоем возрасте не подобает говорить и думать о таких вещах!
   - Я же не о себе думаю, а о брате! И о тебе, между прочим, тоже! Мне непонятно, чем этот лейтенант лучше моего брата. Выше ростом и шире в плечах?
   - Что ты такое говоришь? Мы просто дружим.
   - Если ты до сих пор не поняла, что лейтенант в тебя втюрился, то ты еще тупее, чем мой брат! Пусть я начиталась разных книжек, зато я теперь твердо знаю, в чем счастье женщины!
   - И в чем же?
   - Полюбить сильного, смелого и доброго мужчину и быть любимой им, рожать ему детей и прожить вместе до самой смерти! В этом и предназначение, и счастье женщины!
   - Ну ты и выдала! - пробормотала Альда. - Самой, что ли, книги почитать?
   - Вы еще долго будете так орать, что все слышно через стенку? - спросил герцог, открыв дверь, связывавшую его комнаты с комнатами сестры. - Лани, с сегодняшнего дня, прежде чем что-то прочитать, покажешь мне. Рановато тебе еще думать о предназначении женщины.
   - Хочешь сказать, что я не права?
   - Почему же, под последними твоими словами и я могу подписаться. А вот вмешиваться в личную жизнь других людей не советую.
   - А если ты...
   - Все, я сказал! Здесь уже прозвучало много такого, за что ты вполне могла бы отгрести по полной программе, не будь я таким тупым рохлей.
   - Я не в этом смысле говорила, и ты это знаешь!
   - Ладно, это у нас уже начинаются семейные разборки. Альда, я сейчас буду наказывать герцогиню, и вам не стоит при этом присутствовать.
   - Я ухожу, милорд. Только прошу вас, не наказывайте сестру слишком сурово: она вас любит и переживает.
   - Вот что значит быть добрым. Все начинают садиться на шею. Идите, госпожа Буше, мы как-нибудь разберемся сами.
   - Конечно, милорд, извините, - она сбросила тапочки и, быстро надев сапожки, выбежала в коридор.
   На душе почему-то было муторно, как никогда.
   Следующую неделю Альда ограничила жизнь в замке своей комнатой, посещением трапезной и лазаретом. Тренироваться она продолжала даже больше, чем прежде, с каким-то ожесточением отрабатывая заученные приемы, но выбирала для тренировок вечернее время, чтобы не встречаться с сестрой герцога. В трапезный зал она приходила с сыном, когда все уже сидели на своих местах, молча кушала и так же молча уходила. Лани больше не посещала и не делала попыток заговорить, из чего девушка сделала вывод, что следствием подобного поведения был приказ герцога.
   "Ну и пусть, - думала она. - Потерплю еще две декады, а там отец встанет на ноги. Не вечно же нам жить в этом дворце".
   От безделья она начала больше времени уделять Алексу и рассказывать ему сказки и баллады. Достала дейру матери и начала вспоминать слышанные раньше мелодии. Поначалу получалось плохо, но через несколько дней руки сами вспомнили нехитрые навыки игры, и по вечерам она играла и пела для себя и для сына. В такие минуты Алекс замирал, прижавшись к приемной матери, и сидел, не шелохнувшись, пока не отзвучат последние аккорды.
   "Почему мне не нравилось играть? - думала девушка. - Жаль, что не получилось послушать песни герцога, если они действительно так хороши, как говорили бывшие подруги. Все, не думать об этом! Для нее ничего этого больше нет. И все-таки жаль..."
   Первым, кто заметил, что Альда чем-то угнетена, и на это отреагировал, стал Джок.
   - Что с тобой творится, девочка? - спросил он ее как-то после завтрака. - Молчалива, можно даже сказать, угрюма. Ни слова, ни улыбки. Кто-нибудь обидел?
   Альде захотелось сказать что-нибудь грубое, закричать, чтобы не смели лезть в ее жизнь, но она усилием воли сдержалась, понимая, что этот человек искренне беспокоится и хочет помочь.
   - Не надо, пожалуйста, никто меня не обидел. Все хорошо. Скоро отец выйдет из лазарета, и мы уедем. Поверьте, единственное, чего я хочу, так это быстрее отсюда уехать.
   - Нет, тебя все таки обидели, я же вижу.
   - Всегда хотите докопаться до сути? Будь по-вашему. Меня не обидели, мне просто указали мое место, причем в очень вежливой форме. На что же обижаться? На то, что сначала дают пряник, а потом его отбирают?
   - Понятно, - помрачнел Джок. - Ты точно не хочешь, чтобы я помог?
   - Нет, спасибо. Вы и так уже столько помогли, что я не знаю, смогу ли когда-нибудь вас отблагодарить.
   - Тогда возьми этот пакет, чтобы уже точно не выпуталась из долгов.
   - Что в нем?
   - Как что? Я обещал Алексу компот, а здесь сушеная малина. Отнесешь на кухню, и будет ему компот. А для него малина еще и очень полезна.
   - Почему вы со мной такой?
   - Тоже страдаешь моей болезнью и хочешь докопаться до сути? Поверь, что этого не стоит делать. Не всегда знание приносит пользу, часто оно оставляет в душе горечь и разочарование. Просто прими все как данность. Разве плохо, когда к тебе тепло относится один из самых страшных людей королевства?
   - Вы для меня слишком высокий. Наклонитесь, пожалуйста.
   Она поцеловала Джока в щеку и, забрав пакет и ребенка, быстро ушла.
   Вторым таким внимательным оказался отец.
   - Что случилось, дочка? - требовательно спросил он. - Я же вижу, что ты сама не своя. Ходишь как побитый пес. Раньше забежишь ненадолго и опять уходишь или к подругам, или еще куда, а теперь сидишь здесь часами. Мне, конечно, приятно такое внимание, но я хочу знать его причину. Это не связано с твоим лейтенантом?
   - Да никакой он не мой! - рассердилась Альда. - Что вы все заладили! Может, он в меня влюбился, но я его воспринимала только как друга. Причина в другом, и я не хочу об этом говорить. Знай просто, что никто меня здесь не обидел. И не надо об этом допытываться, лучше быстрее поправляйся.
   - Я не успел тебе сказать. Вчера я уже вставал, правда, с помощью сиделки, а сегодня утром - уже сам. Ноги еще слабые, но я разработаю их за несколько дней, а потом можно будет и ехать. Врач мне уже не нужен, а долечиться можно и на месте.
   Следующим был Джолин, который подошел к Альде в коридоре, когда она с Алексом шла на завтрак.
   - Госпожа Альда, извините за вопрос, вас никто не обидел?
   Она хотела рассердиться и наорать на него, но горько рассмеялась и спокойно ответила:
   - Спасибо за участие, Джолин. Мне ведь можно обращаться к вам только по имени? У меня создалось впечатление, что в этом дворце собрались люди, которые не придерживаются этикета. По крайней мере, я такое слышала уже от очень многих. Надеюсь, что вы тоже из таких. Так вот, вы не первый, кто задает мне этот вопрос. Поверьте, если бы на него можно было ответить просто и однозначно, никаких сложностей у меня давно не было бы. И не в ваших силах здесь что-то решить.
   Больше никто не делал попыток залезть в душу или предложить свою помощь, иначе она не выдержала бы. Но расспросы опять вызвали ощущение пустоты и тоску, и время снова потянулось еле-еле. Привычные занятия борьбой или игра на дейре уже не приносили облегчения. Выбрав день, когда слегка рассеялись тучи и прекратился дождь, она надела старый костюм для верховой езды и теплую куртку, взяла отцовский кинжал и свой лук из арсенала и верхом на Бри отправилась на охоту в ближайший лес. Добираться до него пришлось долго, объезжая город и военные лагеря. Два раз ее останавливали патрули, но стоило себя назвать, как сразу пропускали, а один раз даже отдали честь.
   В лесу было сыро, холодно и мрачно. Если бы она была оленем, то пошла бы и повесилась от такой жизни на ближайшей елке. Может быть, они так и сделали, потому что за три часа блуждания по лесу ей не попался ни один олень, не было даже их следов. И только когда Альда уже собралась возвращаться, она нашла добычу. Обрадованная девушка приготовила лук, но задрожавшая от страха Бри и раздавшийся вой нескольких волчьих глоток показали, насколько она ошибалась. Это не Альда нашла добычу, а волчья стая, и добычей была она и ее лошадь. Волки быстро обложили Альду, отрезая ей все пути отхода. Девушка пересчитала стрелы. Их было двадцать. Судя по вою, волков было меньше, но это успокаивало мало. Много навоюешь одним луком, если на тебя набросятся сразу несколько хищников. Она быстро нашла удобное место. Возле двух больших елей, опираясь на сломанные ветви, лежала третья, надежно прикрывая Альду с одной стороны. Девушка быстро привязала Бри к дереву так, чтобы кобыла не удрала, но могла для защиты пустить в ход копыта. Она положила на землю стрелы из колчана, чтобы были под рукой. Втыкать их не хотелось. Если на нее бросится хоть один зверь, он может сломать часть стрел, а это конец. Вот кинжал воткнула перед собой и с нетерпением стала ждать нападения. Лучше пусть нападут сейчас по светлому времени, пока она не околела от холода. Скорее бы уж начали.
   И они начали. Из ближайшего подлеска к ней метнулась черная тень, за ней вторая. Первая стрела свалила здоровенного волка, и он покатился по земле, пытаясь вырвать ее зубами и визжа от боли, как обыкновенная собака. Второй волк повернулся, поймал стрелу боком, пошатнулся и молча упал на мягкую подстилку из мха и хвои. Некоторое время было тихо, если не считать затихающего повизгивания ее первой добычи, потом стая взвыла и бросила на нее несколько оскалившихся тварей. Считать их стало некогда. Еще никогда она не стреляла так быстро. Последний из напавших волков получил стрелу прямо в пасть и, уже мертвый, сбил ее с ног и отбросил в колючие ветки выворотня. Рядом отчаянно завизжала Бри.
   Сбросив с себя еще дергавшееся в агонии тело, Альда подбежала к стрелам. Никто больше не нападал, и она смогла осмотреться. Перед ней лежали четыре убитых волка. Пятый был за спиной, а шестой валялся возле Бри с проломленным черепом. Половина стаи уже полегла, и это давало надежду выпутаться из смертельно опасного положения, в которое она влезла по собственной глупости. Девушка могла заслуженно гордиться: ни одна стрела не была потрачена зря. Долго отдыхать ей не дали. Три волка бросились сразу с двух сторон. Двух из них она успела убить стрелами, но третий сбил ее с ног с такой силой, что на мгновение перехватило дыхание, а плечо и бедро, на которые она упала, обожгло болью. Но и волк кубарем пролетел дальше. Пока он вскочил и преодолел разделявшее их расстояние, Альда отбросила сломанный лук и метнулась к кинжалу. Рука успела схватить рукоять, когда волк вторично сбил ее с ног чуть ли не под копыта кобылы. Это ее и спасло. Бри ударила задними ногами, и волку пришлось отпрянуть назад. Перекатившись, чтобы не попасть под копыта, Альда ударила кинжалом бросившегося на нее зверя. Вторично отлетев на ветки упавшего дерева, она обнаружила, что в руке нет кинжала, и в страхе стала осматриваться, ища что-нибудь пригодное для защиты. Поблизости, как нарочно, не было ничего подходящего. Первый страх прошел, и девушка обнаружила, что на нее никто не собирается нападать. Она очень удачно попала кинжалом в шею последнему волку, перерезав крупную артерию, и из него вылилась почти вся кровь, залив землю перед трупом и ее куртку. Вернув кинжал, Альда почувствовала себя увереннее. Лук поломан, но девять волков распрощались с жизнью. Если это и не вся стая, вряд ли оставшиеся осмелятся нападать. Как бы в подтверждение ее мыслей в зарослях раздался вой. Его подхватил второй волк, и этот страшный дуэт начал постепенно удаляться, пока не затих окончательно.
   Встретившие возвращавшуюся Альду патрульные в изумлении замерли. Было еще достаточно светло, чтобы можно было рассмотреть сидевшую на прихрамывающей кобыле девушку, с ног до головы залитую кровью, со спокойным лицом и большим пучком волчьих хвостов в руке.
  
  
   Глава 8
  
  
   Уже стемнело, а фонари на улицах столицы лишь самую малость рассеивали мрак, поэтому, пока Альда добиралась до дворца герцога, от нее никто не шарахался. Редкие в это время прохожие могли разве что обратить внимание на неровный стук копыт хромающей кобылы. Гвардейцы в карауле у ворот поначалу почему-то обрадовались ее появлению, но, когда распахнули створки, впали в ступор. Альда так устала, что не обратила на них внимания. Когда она подъехала к конюшне, увидела возле нее много людей. Слышались взволнованные голоса и ржание лошадей. Поначалу ее никто не заметил, и, лишь когда что-то закричал один из конюхов, все обернулись в сторону девушки и наступила тишина, которую нарушали только лошади. Люди на несколько мгновений застыли, глядя на нее, как на привидение. Двор возле конюшни был освещен светом нескольких факелов, вставленных в специальные гнезда на столбах навесов, и всем было прекрасно видно, что Альда с ног до головы залита запекшейся кровью. Не выпуская из рук волчьих хвостов, она слезла с Бри, стараясь опираться на здоровую ногу. Это послужило сигналом: все опять взволнованно заговорили, а несколько человек бросились к ней. Конюх перехватил повод кобылы, а подскочившая Лани схватила за больную руку, заставив непроизвольно вскрикнуть.
   - Ну что ты так хватаешь! Больно же, - девушка повернулась к конюху: - Посмотрите, пожалуйста, лошадь. У нее на правой задней ноге рана. Уважаемый Дорн, не могли бы вы отдать кому-нибудь эти хвосты? Я бы хотела, чтобы их завтра выделали, а то начнут вонять.
   - Ты что творишь?! - заорала Лани, заставив испуганно шарахнуться Бри. - Если не думаешь о себе, подумала бы о сыне!
   - Ну задержалась, - Альда попыталась выдернуть больную руку, в которую опять вцепилась девочка. - Мало ли что бывает на охоте. Да отдай ты руку, больно.
   - Задержалась она! Мы тут чуть с ума не сошли, а у нее, видите ли, охота!
   - Подождите, герцогиня, - протиснулся вперед Расмус. - Альда, с вами все в порядке?
   - Не совсем, - призналась девушка. - Немного ушибла бок и руку, но ничего серьезного. А кровь на одежде не моя.
   - Ясно, что не ваша. В вас ее столько не наберется. Сейчас пойдете со мной в лазарет, я вас там осмотрю, заодно и помоетесь, а то у вас в крови не только одежда, лицо все в разводах. Вы, случайно, не разделывали скотину?
   Она не успела ответить, как рядом оказался Джок, который взял ее за плечи, подержал и молча ушел.
   - Все, я ее забираю, - сказал Расмус обступившим Альду людям. - Поговорите потом. Какая рука болит?
   - Левая.
   Он взял ее за правую руку и потащил за собой.
   - Подождите, Расмус, - уперлась Альда, - сейчас пойдем. Лани, как там Алекс?
   - Вспомнила! - с сарказмом ответила герцогиня. - Мальчик начал капризничать и звать маму. Забрала я его у служанки. Сейчас он играется у меня.
   - Спасибо.
   В лазарете Амели, ругаясь как извозчик, стянула с Альды задубевшую от волчьей крови куртку и бросила ее у входа.
   - Это на выброс, - сказала она, - такое не отстираешь. Садись, буду снимать костюм. И это, по-твоему, ничего серьезного? Да с таким надо укладывать в кровать.
   Весь левый бок покрывал огромный синяк, на бедре виднелась большая гематома, а на руке красовалась изрядная ссадина.
   - Да уж, прогулялась, - пробормотала девушка. - Послушай, Амели, что-то у меня закрываются глаза. Давай я сейчас оденусь, а к вам приду завтра. Мне еще идти к герцогине за сыном.
   - Сейчас я быстро обработаю руку и протру лицо, а то напугаешь мальчика. Потом можешь надевать свой костюм и проваливать. Из-за своей глупости взбудоражила весь дворец. Уже хотели посылать на твои поиски гвардейцев!
   - Интересно, кому я так могла понадобиться, кроме отца и сына, чтобы обо мне вспомнили?
   - Эгоистка, - констатировала Амели. - За обедом многие обратили внимание на то, что тебя с сыном нет за столом, но не придали этому значения.
   - Я попросила служанку принести ему обед с кухни.
   - Все так и подумали. А вот когда вы не пришли на ужин, герцог забеспокоился.
   - Герцог? - недоверчиво спросила Альда. - Что-то слабо вериться.
   - Я и говорю - эгоистка. Он спросил Дорна, в чем дело. Когда управляющий ответил, что ты на охоте, ужин был забыт, а после того как выяснилось, что ты до сих пор не возвращалась, начали собираться искать.
   - Это на ночь глядя? И где бы вы меня искали?
   - Гвардейцы нашли бы. Ты не могла уехать, не попавшись на глаза патрулям. Так что где искать тебя или твои никчемные остатки они бы определились.
   - Ну ладно, виновата. Не подумала я, что в лесу, помимо оленей, могут быть и волки, да еще такие нахальные. Дома я не охотилась так поздно, а летом от волков нет неприятностей.
   - С рукой я закончила, лицо протерла. Надевай костюм и возьми мою куртку, завтра отдашь. И чеши отсюда, охотница. Глаза бы мои тебя не видели! Да, твоему отцу ничего не говорили, хотя он и выразил удивление и беспокойство в связи с тем, что ты его навестила только утром.
   Во дворе уже никого не было, а из всех факелов остался гореть только один. У лестницы ее ждала Леора.
   - Ну ты и учудила, - сказала она Альде. - Это надо было додуматься - отправиться одной охотиться на волков, да еще в эту пору, когда они по-зимнему голодны и не боятся людей! Иди в свою комнату, Лани повела Алекса туда. Дорн распорядился, чтобы тебе принести ужин. Да ты едва держишься на ногах! Давай помогу, а то ведь и до комнаты не доберешься.
   Первым, кто бросился к Альде, когда она с помощью Леоры доковыляла до двери свей комнаты, был сын. С громким воплем "Мама пришла!" он с разбегу прыгнул ей на руки, заставив пошатнуться и зашипеть от боли.
   - Алекс! - Леора взяла у Альды ребенка и поставила на пол. - Мама очень устала, плохо себя чувствует и хочет есть и спать. Да и тебе уже пора в кровать. Сейчас тетя Лани уложит и расскажет сказку. Тебе ведь нравятся ее сказки? Вот и хорошо.
   - Хочу сказку про Золушку, - сделал заказ мальчик, на время забыв о матери.
   Лани поморщилась на "тетю", но уложила Алекса и присела рядом на кровать.
   Альда с помощью Леоры сбросила сапоги и принялась снимать костюм.
   - Ничего себе! - высказалась Леора, осматривая пострадавший бок. - Кто это тебя так?
   - Волки, кто же еще.
   Алекс, услышав о волках, мигом забыл о недосказанной сказке, переключившись на новую тему:
   - Мама, а волки, они большие?
   - Большие. Больше тебя.
   - Неужели они таскали тебя по земле? - недоверчиво спросила Леора. - Следов от зубов не видно.
   - Мне еще только зубов не хватало, - проворчала Альда, пододвинув к себе поднос с ужином. - Сбил меня этот мерзавец с ног и лук сломал. Пришлось кончить кинжалом. Повезло еще, что там был мох.
   - А сколько их было? - спросила Лани.
   - Девять я убила, и еще двое удрали. Послушайте, имейте совесть! Дайте поесть.
   Некоторое время она, борясь со сном, жевала хлеб и ветчину. Закончив, откинула одеяло, поставила пустой поднос на прикроватный шкафчик и легла спать.
   Девушки укутали мальчика одеялом, погасили масляную лампу и потихоньку вышли.
   Утром Альда чувствовала себя почти нормально. Немного болела рука, а синяк начал желтеть. Плохо было то, что желтизна начала расползаться по всему телу. Даже шея и нижняя часть лица отчетливо отсвечивали желтым.
   - Красавица, - сказала девушка, осмотрев себя в зеркало. - Сегодня точно буду иметь большой успех. Ну и ладно, не сидеть же из-за этого в комнате. Когда еще пройдет эта гадость.
   Одев, умыв и причесав Алекса, она наскоро привела в порядок себя и вместе с сыном поспешила в трапезную.
   Как обычно в последнее время, они вошли в зал одними из последних. Девушка, не поднимая глаз, прошла на свое место, усадила сына и села сама.
   - Здравствуй, Альда, - поздоровался Джок. - Как самочувствие? Вчера ты выглядела очень уставшей. И еще этот ушиб...
   - Здравствуйте, Джок. Все нормально, за исключением цвета кожи. Когда шла сюда, посмотрела в зеркало. Половина лица была желтой, как спелая тыква. Как сейчас?
   - Сейчас вы вся такая, но вас это не очень портит. В вашем возрасте такие вещи проходят быстро, зато слава остается. О ваших девяти хвостах уже слагают легенды. Вы вчера встретили патруль?
   - Было такое, а что?
   - Вами и раньше восхищались в армии герцога, а теперь все говорят только о вас и о вашей охоте на волков. Знаете, как они вас прозвали? Нет? Альда неистовая. А барсы* срочно ищут волчий хвост, чтобы в вашу честь закрепить его на знамени полка.
   (*барсы - пехотный полк герцога, эмблемой которого была голова оскалившегося барса)
   - Хорошо, что не назвали бешеной. Взрослые мужчины, а ведут себя как мальчишки. Пусть забирают себе хоть все эти хвосты.
   - Я скажу, - кивнул Джок. - Ладно, давайте есть. Сегодня у нас оленина.
   - А я так и не нашла ни одного оленя, - вздохнула Альда.
   - Так вы на оленей охотились, а не на волков? - удивился Джок.
   - По-вашему, я ненормальная? Это не я на них, а они на меня охотились. Оленей там не было.
   - Здесь их уже давно всех выбили. За оленями ездят гораздо дальше. До хороших мест охоты надо ехать два дня. Там в лесу для ночлега стоят домики. Вам надо было справиться у местных.
   - В следующий раз обязательно справлюсь, - пообещала девушка и занялась необыкновенно вкусной и нежной олениной.
   В этот раз она тоже поела раньше многих и поднялась из-за стола. При дворе герцога не придерживались правила, по которому покидать стол можно было только после того, как это сделал хозяин.
   - Мне надо с вами поговорить. Вы сможете уделить мне немного своего времени? - спросил ее Джок.
   - Могли бы и не спрашивать. Для вас мне ничего не жалко, тем более времени, которого у меня здесь много.
   - Тогда давайте договоримся, когда и где. Вы не против прогулки по двору? Дождя пока нет и вроде не предвидится, да и ветер не сильный.
   - С удовольствием. Только отведу Алекса, возьму куртку, которую надо вернуть Амели, и навещу отца.
   - Значит, я жду вас через пару свечей. Только оденьтесь потеплее.
   Отец очень обрадовался приходу Альды. Он сидел на кровати и поднялся ей навстречу, успев сделать несколько шагов.
   - Вижу, что ты уже бегаешь, - обнимая его, сказала дочь. - Давай сядем.
   - Ты что это вся желтая? Мне вчера сказали, что была на охоте и вернулась с добычей. Кого подстрелила?
   - За неимением оленей пришлось застрелить девять волков. Точнее, застрелила восемь, а девятого порезала на ремни твоим кинжалом. Этот паршивец поломал мне лук. Теперь все судачат о твоей дочери, особенно солдаты и офицеры герцога.
   - Ты шутишь?
   - Немного. А что еще остается делать после того, как сделаешь глупость? Вчера я крепко влипла, думала, что уже не выкручусь. А желтизна от ушиба.
   Отец крепко прижал ее к себе, и они некоторое время сидели молча.
   Джок ждал Альду во дворе, запахнувшись в теплый шерстяной плащ. Капюшон он не надел, и ветер трепал пряди его начавших седеть волос.
   - Надела куртку отца, - сказала девушка. - Свою я вчера так замарала, что пришлось выбросить. Я похожа на пугало?
   - Вы прекрасны, и любая одежда вам к лицу. И не надо смущаться: я гожусь вам в отцы. Давайте пройдемся. Когда я иду, легче думается. Я хочу поговорить о том, о чем редко говорят с девушками вашего возраста. Начать придется издалека. Отец когда-нибудь говорил с вами о расстановке сил в королевстве?
   - Таких разговоров не было.
   - Этого следовало ожидать. О таких вещах обычно говорят с наследником. Тогда я вкратце заполню этот пробел. Дело в том, Альда, что у нас, как и в большинстве стран, в высшем дворянстве существует несколько кланов, имеющих свои интересы. Его величество представляет только один такой клан и не обладает всей полнотой власти. Это вынуждает его искать союзников и бороться с врагами. В обычное время такое положение неприятно, но терпимо. Но в критические моменты это может быть гибельным для королевства. А у нас все сильно усугубилось тем, что отец Андре умер слишком рано и не успел должным образом подготовить сына к правлению. Королю пришлось учиться на своих ошибках. За ошибки всегда приходиться платить, а за ошибки королей - тем более. Все это привело к тому, что, когда в королевство вторгся сильный враг, мы оказались на грани поражения и, несомненно, проиграли бы, если бы не герцог. Я не стану сейчас вдаваться в подробности, просто поверьте, что это так и есть. За помощь короне в подавлении мятежа и в борьбе с вторжением войск Мехала король и сделал Серга герцогом этой провинции. Но он в королевстве человек новый, молодой и к тому же холостой. Я не буду говорить, каким объектом влияния на герцога может стать его жена, сами должны понимать. В королевстве разгорелись нешуточные страсти по поводу поиска претенденток на эту роль. Чтобы задавить эту возню и помочь герцогу, в наш замок и привезли Леору. Сделал это герцог Аленар Лантар, как и сам Серг, сторонник партии короля. Их помолвка была формальной, хотя они нравились друг другу и одно время были близки. А теперь я расскажу о том, что пока мало кому известно. Причина разрыва помолвки с Леорой в том, что герцог был вынужден по политическим мотивам пойти на помолвку с сестрой короля.
   - Тогда почему она приревновала меня к герцогу?
   - Кто поймет влюбленную женщину? Да и помолвка - это еще не свадьба. Мало ли что еще может случиться! И если вы с герцогом...
   - Да не нужен мне ваш герцог!
   - Давай ты не будешь торопиться, а дослушаешь меня до конца. Ты знаешь, что красива?
   - Знаю, конечно, но какое это имеет значение?
   - Самое прямое. Ты знаешь, что красива, тебе об этом много говорили, но ты не понимаешь, насколько ты красива. Женская красота - это страшная сила, и по-настоящему ее может оценить только мужчина. А знаешь почему? Да потому, что она действует на него, минуя разум, бьет по самой его сути. Ни один мужчина, исключая стариков, не может не реагировать на красивую девушку. Если она глупа или развратна, можно найти в себе силы не поддаться магии красоты. Но если она умна и обладает многими достоинствами, то устоять почти невозможно. Защитой может послужить другая любовь, иногда долг или преклонный возраст. Так вот, ты из таких. Для того чтобы вырастить вкусный и красивый плод, садовнику нужно годы ухаживать за растением, поливать, удобрять его и защищать от сорняков. Так и у людей. Мало родить ребенка. Лишь правильное воспитание и неустанная забота способны привести к появлению такого чуда, как ты. Я знаю, что ты росла без матери, и в том, что ты такая, большая заслуга отца. Красотой человека наделяют боги, все остальное в нем воспитывают другие, или же это он делает сам. Если бы ты знала, сколько я видел красивых женщин, которые, в сущности, ничем не отличались от кур.
   - Все это правильно, но при чем здесь я?
   - Ты все прекрасно поняла, просто не хочешь признать очевидные факты. При дворе герцога появляется ослепительно красивая молодая девушка, умная, волевая, смелая, способная на самопожертвование ради дорогих для нее людей. Поверь, что такое сочетание качеств - величайшая редкость, и цениться всеми без исключения мужчинами. А на молодых юношей такие, как ты, действуют как удар грома.
   - Вы хотите сказать, что герцог...
   - Герцог в этом ничем не отличается от твоего лейтенанта.
   - Это ваш лейтенант, а не мой, я его воспринимаю только как друга. Но если все так и есть, мне тем более непонятно поведение герцога.
   - Чтобы понять Серга, его надо лучше знать. У него уже были любимые женщины, но все они погибли. Сейчас тот, кто был в этом виновен, наказан, и опасности нет, но у него остаются обязательства перед принцессой. Конечно, мужчина всегда может разорвать помолвку, но в его случае это чревато большими неприятностями для его новой избранницы. Он просто боится, Альда! Боится за тебя и боится своей любви, поэтому защищается, как может. А его еще тяготят невыразительная внешность и низкий рост.
   - Вот уж глупости! Это для вас главное - красота, женщины в мужчинах ценят другие качества.
   - Настоящие женщины. Многочисленные поклонницы нашего Джолина вряд ли с тобой согласятся.
   - И что теперь делать? Ну не люблю я герцога! И рост здесь ни при чем.
   - Вот тебе и ответ. Он на тебя запал, но не чувствует интереса с твоей стороны. Не слишком высоко оценивая свою внешность и понимая, что ты не из тех, кто обменяет себя на богатство и знатность, он не решается бороться за твою любовь и начинает спешно возводить между вами преграду, чем обижает тебя до глубины души, поскольку тебе непонятны его мотивы. Ответь, он тебе неприятен?
   - Я его почти не знаю. Как он может нравиться или нет? Я благодарна за все, что он сделал для меня и для отца, но не претендую на его внимание, а вскоре с отцом вообще отсюда уеду. Может быть, тогда все вернется к тому, что было до нашего появления.
   - Иногда меня поражает твой ум. Если не видеть лица, можно подумать, что говорит женщина в летах, а не пятнадцатилетняя девушка.
   - Мне пятнадцать с половиной!
   - А иногда, вот как сейчас, ты рассуждаешь как ребенок. В реке нельзя дважды войти в одну и ту же воду. Поверь мне, что ничего не вернется.
   - Давайте возвращаться, а то я замерзла. Спасибо за разъяснение, но оно не добавило мне счастья.
   - А я не обещал тебе счастья. За счастье человек должен бороться сам. А знание причин поступков людей, от которых ты зависишь, может и не добавить счастья, но бывает очень полезным.
   После злосчастной охоты отношения с Лани заметно улучшились. Она охотно общалась с Альдой, время от времени забегала к ней поболтать или повозиться с Алексом, даже опять приглашала к себе. Но этим приглашением она воспользовалась только один раз, когда зашла за книгой. Сегодня книга была дочитана, и девушка решила ее вернуть. Был поздний вечер, но Альда знала, что герцогиня ложится поздно.
   Свернув в ту часть дворца, которую занимали герцог и его сестра, девушка услышала необычную чарующую музыку и мужской голос, певший под нее песню на незнакомом языке. Альда подошла ближе к покоям герцога и застыла, долго слушая музыку и певца. Девушка потом так и не могла вспомнить, сколько песен тогда прослушала. Хорошо еще, что за все то время, пока она стояла столбом в коридоре, никто не прошел мимо. Когда все закончилось, она повернулась и пошла к себе. В душе почему-то осталось щемящее чувство тоски и ощущение потери чего-то важного и дорогого.
   "Этот герцог, наверное, колдун, - думала она. - И песни у него такие же. Ну не люблю я его! Тогда почему все, что с ним связано, так сильно меня задевает и мешает спокойно жить? Нет, отсюда нужно уезжать и побыстрей, тем более что отец уже почти нормально ходит по лазарету и на днях хотел перебраться в свою комнату".
   На следующий день Лани выглядела грустной и поделилась своей грустью с подругой:
   - Брат выйдет в поход уже через несколько дней. И это не на день-два, а надолго. Сотхемцы здорово воюют, так что все может случиться, а я просто не переживу его смерти.
   - Зачем заранее расстраиваться? - возразила Альда. - Когда твой брат воевал с мятежниками, он их победил быстро и малыми силами, а теперешняя армия многократно превосходит ту, которая была тогда.
   - Может и так, - вздохнула Лани, - но мне все равно за него страшно.
   - Я с отцом и Алексом тоже уеду через два-три дня.
   - Тебе-то куда так спешить? И отец еще не долечился, и на дорогах грязь. Тебя отсюда гонят? Или мы чем-то обидели? Или ты, как и мой брат, считаешь, что бегство отсюда может что-то решить?
   - Это ты о чем? - стараясь не смотреть на нее, спросила Альда.
   - Сама знаешь о чем! Вы считаете меня ребенком, а сами что творите? Если так хочешь уехать, уезжай - никто не будет удерживать!
   На следующий день после этого разговора отец покинул лазарет и почти самостоятельно перебрался в свою комнату. Помощь потребовалась только для того, чтобы подняться по лестнице.
   - Ничего, - слегка задыхаясь после подъема, сказал Буше, - еще два дня, и я тут буду скакать козлом.
   Комната отцу очень понравилась.
   - Даже жаль, что не придется в ней толком пожить.
   Вечером к нему неожиданно зашел сам герцог.
   - Вижу, что вы устроились, - сказал он, - и уже почти поправились. Когда собираетесь в путь?
   - Я думал дня через три-четыре, но дочь торопит, так что поедем послезавтра.
   - Ну что же, через два дня после вас выйдем и мы. Вам приготовят экипаж, и барон Лишней обеспечит охраной. - Герцог попрощался и ушел.
   Наутро отец самостоятельно дошел до трапезного зала, но подобные походы с преодолением лестницы были пока слишком тяжелы, так что обедал он в своей комнате.
   - Вы все-таки уезжаете, - на следующий день, за завтраком, сказал Альде Джок. - Жаль, мне будет вас не хватать. Я надеялся, что вы задержитесь до холодов, а то и перезимуете во дворце. На днях герцог уходит в поход, а тут еще ваш отъезд. Лани будет скучно и одиноко. Но я вас понимаю. Охрана будет готова. Если позволят дела, я вас навещу и посмотрю, как устроились. Я обещал проверить конюха и сдержал слово. Похоже, что он ни в чем не виноват и постарался кто-то из слуг. В любом случае инициатива исходила от старого барона, и с его смертью исчезла опасность для Алекса. Альда, я вас попрошу после завтрака пройти ко мне, хочется сделать вам на прощанье подарок.
   Подарком оказался небольшой легкий меч в богато изукрашенных ножнах. Альда взяла его в руки и, потянув за рукоятку, наполовину вынула из ножен.
   - Это очень хорошая сталь, - сказал Джок. - Не советую пробовать заточку: порежете пальцы. Будьте осторожны, пока отец не научит им пользоваться. Советую при отъезде закрепить его на поясе и начать путь верхом. Потом можете пересесть к отцу в экипаж.
   - Это вы к чему? - с подозрением спросила девушка.
   - Это сюрприз, но, так и быть, скажу. Барсы решили устроить для своего кумира торжественные проводы. Не удивлюсь, если вы удостоитесь воинских почестей. Ваши хвосты уже висят на их знамени. Вам тоже не стоит удивляться. Эти парни ценят личное мужество и верность долгу, а вы одарены в избытке этими качествами и не раз это доказали. А еще вы очень красивая, хрупкая девушка, так что многие из них в вас влюблены. Их командир попросил у герцога разрешение на это мероприятие и, естественно, получил. Но там мало места, так что это только для барсов. Остальные теперь им желчно завидуют.
   - Мальчишки, - улыбнулась Альда. - И что должна делать я?
   - Если они обнажат оружие, обнажите в ответ свой меч. Только потом аккуратно вставляйте его в ножны, не порежьтесь. У себя немного потренируетесь.
   - Мама, можно я его понесу? - спросил до того молчавший Алекс.
   - Неси, но не вздумай вытаскивать.
   Прощание состоялось на следующий день, сразу после завтрака. Особенно много внимания досталось Альде, к которой все присутствующие относились с симпатией. Лани даже всплакнула и клятвенно обещала приехать, как только дороги очистят от разбойников. Джок обнял ее на прощанье и поцеловал в висок, а герцог застегнул на руке тонкий золотой браслет и ушел, не сказав ни слова. Во дворе их уже ждали карета и десять всадников охраны. Слуги быстро погрузили багаж и помогли сесть отцу. Альда взяла повод Бри и взметнулась в седло. Проехав парк, через распахнутые гвардейцами ворота выехал из дворца. Всадники разделились: четверо ехали впереди кареты, остальные замыкали движение. При подъезде к воинским лагерям увидели выстроившихся вдоль дороги в три шеренги солдат и офицеров. Когда ехавшая впереди Альда поравнялась с первыми рядами, стоявшие впереди офицеры обнажили мечи, а солдаты поддержали их оглушающим воинским кличем. В ответ Альда выхватила свой клинок, вызвав еще больше приветственных криков. Подержав меч с минуту, она небрежным движение бросила его в ножны. Двухчасовая тренировка не прошла даром, и меч легко вошел в ножны, а солдаты опять заорали в совершенном восторге. Две сотни шагов воинского строя проехали быстро. Вскоре девушка отдала повод Бри одному из охранников, а сама села в карету. Пошитый для нее шерстяной плащ был плохой заменой утраченной куртке, поэтому Альда решила проделать большую часть пути в карете.
   - Не ожидал, - сказал отец, когда дочь села рядом и они вновь тронулись. - Такие почести девушке. Ты вправе гордиться. Ты плачешь?
   - С чего бы это? - удивилась Альда. - Действительно, слезы. Это от ветра.
   - Пусть будет от ветра, - согласился отец, обнимая ее и прикрывая краем своей куртки. - Ну что, дочь, вот у нас снова есть свой дом.
   - Мама, а почему они так кричали? - спросил Алекс.
   - Это они так радовались, сын.
   - Это хорошо, когда люди так радуются, - согласился мальчишка. - У меня от их радости до сих пор звенит в ушах.
   Альда улыбнулась ему и бросила прощальный взгляд в заднее оконце. Города уже не было видно, и теперь в серой зимней дымке исчезали и воинские лагеря герцога. Начало быстро темнеть. Альда ожидала дождя, но вместо него с неба, медленно кружась, посыпался первый снег.
  
  
   Глава 9
  
  
   Ехать пришлось долго. По размокшей дороге карета шла ровно, но временами ее начинало трясти на ухабах. Тряска не мешала спать Алексу, но у Альде не спалось. Она покинула дворец герцога, и скоро у них будет свой дом, но вместо радости в душе были грусть и ощущение потери.
   - Что ты сидишь с таким мрачным видом, словно кого-то похоронила? - спросил отец. - Ехать еще долго. Брала бы пример с сына и заснула.
   - Мне грустно, отец, - ответила она, - Вроде не оставила там ничего такого, о чем нужно жалеть, но на душе тяжело.
   - Грусть со временем пройдет, или ты поймешь ее причину, так что не надо пока об этом думать. Скоро приедем в имение, и по первому времени будет слишком много забот, чтобы предаваться меланхолии. А потом появятся новые друзья. Обещаю что-нибудь придумать, чтобы ты не кисла без дела, а пока прислонись ко мне - будет меньше качать. Глядишь, и уснешь.
   Она так и сделала и вскоре задремала, изредка просыпаясь при особенно сильных толчках. Поездка прошла без происшествий. Карета нигде не застряла и не поломалась, не случилось и нападения разбойников, так что еще до вечера они съехали с тракта на проселочную дорогу и после непродолжительной езды увидели замок баронства Ксавье.
   Он был больше отобранного у Буше, здесь даже имелись ров и подъемный мост, а стены поднимались к небу на три человеческих роста. Правда, во рву не было воды, а когда подъехали ближе, стало видно, что на мосту отсутствуют подъемные цепи. Дежуривший стражник издали заметил кавалькаду, так что, когда копыта лошадей застучали по настилу моста, ворота были уже распахнуты. Во дворе замка их встретили стражники и невысокий пожилой человек со связкой ключей на поясе. Стражники помогли путникам выбраться из кареты и начали сгружать их багаж.
   - Рад приветствовать новых хозяев в замке Ксавье, - сказал человек с ключами. - Я временный управляющий имением Альберт Турн, а это, - он показал рукой на уже немолодого, но еще крепкого человека в легких доспехах, - капитан вашей стражи Серк Дорн. Сейчас слуги доставят вещи, а вас прошу в замок. Поужинаете с дороги, а потом покажу ваши покои. Эти люди останутся ночевать?
   - Нет, - ответил за отца старший охраны. - Мы только подкрепимся и сразу уедем. Коней не надо расседлывать, просто покормите их овсом.
   - Сделаем, - сказал управляющий. - Вас тоже прошу к столу. Слуги уже должны были все накрыть.
   Ужинали в очень большом и по вечернему времени мрачном зале. Потемневшие от времени столы были заставлены большими блюдами с жареным мясом, уже подсохшим хлебом и луком. Проголодавшиеся мужчины набросились на еду. У не хотевшей есть Альды от запахов мяса с луком начала обильно выделяться слюна. Усадив рядом Алекса, она пододвинула к себе одно из пустых блюд, наложила в него всего понемногу и принялась с аппетитом есть, подкладывая сыну нарезанное мелкими ломтиками мясо. Стражники наелись первыми и, простившись с хозяевами, отправились к лошадям.
   - Может, все-таки останетесь переночевать? - предложила старшему Альда. - Время к ночи, стоит ли рисковать?
   - Вашими стараниями, госпожа баронесса, в округе выбиты все разбойники, - ответил он, - не осталось даже волков. До ночи еще далеко, и без экипажа мы поедем быстрее. А конюх пока останется здесь и вернется позже. Нападать на воинский отряд не осмелятся. Для этого нужна большая ватага, а таких здесь уже не осталось.
   Она пожала плечами и пожелала шутнику удачного пути.
   - Вы устали с дороги, - сказал Альбер, - поэтому знакомиться с замком и имением будем завтра, а сейчас я покажу ваши покои. Слуги все в них почистили, так что можно отдыхать.
   - Наследнику приготовлена отдельная комната? - спросила Альда.
   - Да, госпожа баронесса, мы ему постелили в той комнате, где он жил раньше.
   - Почему вы называете меня баронессой? Я потеряла право на этот титул.
   - Разве вы не знаете? - удивился управляющий. - По уложению о наследстве опекуны до совершеннолетия опекаемых носят их титул. Это так и зовется - заемный титул.
   - Его кровать нужно перенести в мою комнату. Она большая?
   - Вам выделена комната баронессы Алисии, и она достаточно просторная. Только будет ли это удобным?
   - Нам будет удобно, - ответила девушка.
   Все прошли длинным темным коридором, в конце которого располагались несколько комнат.
   - Вот эта ваша, госпожа баронесса. Сейчас я отдам распоряжение слугам, и сюда принесут кровать молодого господина. А это ваша комната, господин барон. Раньше в ней жил хозяин имения.
   - Это дверь в детскую? - спросила Альда и, получив утвердительный ответ, сказала: - Господин Альберт, в присутствии слуг и гостей вы можете величать меня титулом, который я заняла у сына, но в приватной обстановке прошу звать меня просто по имени.
   Она открыла дверь и вошла, ведя за руку сына. Может, днем эта комната была светлой и привлекательной, но сейчас она показалась Альде мрачной и неуютной. Возле одной из стен стояла большая, покрытая шелковым одеялом кровать. Рядом на столике горела масляная лампа. У стены напротив поставили шкаф для одежды. Пол был каменным, но рядом с кроватью лежал большой пушистый ковер. Больше ничего не было, кроме штор на двух арочных окнах.
   - Я распоряжусь насчет кровати, - сказал Альберт. - Ваши вещи сейчас доставят.
   Он поклонился и вышел. Вскоре двое слуг внесли их вещи, а потом с трудом принесли небольшую, но тяжелую кровать Алекса и поставили на указанное место. Альда сама разобралась с вещами и все разложила в отделения шкафа.
   - Я вижу, что ты уже зеваешь, - сказала она сыну. - Служанка будет завтра, а сегодня ляжешь с моей помощью.
   - А ты расскажешь сказку? Знаешь, какие сказки рассказывала тетя Лани?
   - Не знаю. Ложись, я укрою одеялом. Я тебе расскажу сказку, которую мне рассказывал отец. Сказка про храброго, но глупого барона.
   - А дед говорил, что храбрость и глупость - это одно и то же.
   - Да? - смешалась Альда. - Я думаю, что он был не прав. Есть умная храбрость и храбрость глупая.
   - Это как? - заинтересовался мальчик.
   - Когда мы спасали тебя, это была умная храбрость.
   - А глупая?
   - Это когда я одна уехала на охоту в зимний лес кормить волков, - пошутила Альда. - Разница между умной и глупой в том, из-за чего ты рискуешь своей жизнью. Если цель достойна и риск необходим, храбрость будет умной.
   - Значит, человек может быть умным и глупым?
   - Может. Это свойственно молодым. С возрастом умный человек набирается опыта и становится еще умнее.
   - А глупый?
   - А глупому не поможет никакой опыт, ни свой, ни чужой. Не получилась у нас сказка. Если не хочешь спать, расскажи о своем деде.
   - А зачем тебе, мама? Он же умер.
   - Понимаешь, Солнышко, твой дед сделал много такого, чего я не могу понять. Если я буду лучше его знать, может, смогу во всем разобраться. Каким он был?
   Мальчик задумался, по-взрослому сморщив лоб.
   - Дед меня не любил, - начал он, - и отца с матерью - тоже. Но он был не злой. Когда-то он любил охотиться, и у него было много собак. Они и сейчас должны бегать по замку, если слуги не прогнали. Собаки часто гадили, но он никогда не наказывал ни их, ни слуг. А вот с папой все время ругался. Мне из-за этого даже запретили бегать на его половину.
   - А где его комнаты?
   - В другом конце замка. Там у него спальня, кабинет и комната, где лежат книги.
   - Библиотека?
   - Да, там много книг. Я раньше не умел считать, а теперь, когда меня научила тетя Лани, могу завтра сбегать и посчитать.
   - Тебя Лани научила счету? За один вечер?
   - А там нет ничего сложного, главное - запомнить циферки. Она меня научила только складывать и отнимать.
   - Ладно, рассказывай дальше о деде.
   - Дед редко выходил из своих комнат. Даже еду ему носили слуги. Я его встречал только во дворе замка. Мама говорила, что раньше дед меня любил, но, когда я подрос, перестал любить. Ходил и все время ругался.
   - А как ругался? Можешь вспомнить, что он говорил?
   - Кошерово отродье. А еще он часто ходил в подвалы.
   - А что у вас в подвалах?
   - Много интересного, но меня не пускали в них играть.
   - Мы заговорились, а ты уже трешь глаза, да и я устала. Давай спать.
   Утро началось с появления служанки. Видимо, девушка стояла за дверью, а когда услышала, что господа уже проснулись, робко постучала в дверь. Это была симпатичная особа лет восемнадцати с пышными формами.
   - Доброе утро, госпожа баронесса и молодой барон, - поклонившись, поздоровалась она. - Меня прислал господин управляющий, я ваша служанка.
   - Как твое имя?
   - Меня зовут Ани. Я была в услужении у прежней баронессы, а когда ее не стало, сразу выгнали.
   - Когда здесь завтрак, Ани?
   - Наш повар давно разжег печь, выходит, скоро и завтрак.
   - Ясно, - вздохнула Альда. - Знак-то какой дают?
   - А как же! Стин, как управиться, бьет во дворе в било, чтобы слуги накрывали стол, а вы шли в трапезную.
   - Будем ждать сигнала. Ани, пока у нас есть время, расскажи о баронстве. Есть у вас здесь что-нибудь интересное?
   - У нас много интересного. Взять хотя бы Гаенские топи.
   - Что может быть интересного в болоте?
   - Ой, не скажите, госпожа! В другом болоте, может, ничего интересного и нет, а в нашем очень даже есть! Это ведь не простое болото. Раньше на его месте стоял баронский замок. Было это так давно, что никого из тех, кто тогда жил, уже нет на свете. Говорят, что правил в ту пору прадед старого барона. И была у него красавица-дочь, уже созревшая для женского дела. Все окрестные бароны и шевалье сватались к ней, но получали от отца отказ. За кого хотел отдать свою дочь барон, нам неведомо, только видя такое внимание к ней всех благородных в округе, запер он девушку в башню и велел страже за ней присматривать. Сам же целыми днями пропадал на охоте, до которой был большой любитель. И жил в этих краях молодой лесничий. У парня только начали пробиваться усы, но он уже мог в одиночку выйти с ножом на медведя и победить. И лицом был такой пригожий, что девки бегали за ним по пятам. Был он вхож в баронский замок и часто водил барона на охоту, выбирая нужного зверя. Увидел он однажды дочь барона в окне башни и полюбил на всю жизнь. И он ей приглянулся.
   - Много она смогла увидеть из башни, - с сомнением сказала Альда.
   - Я так думаю, госпожа, что если девку надолго запереть в башню, то она и на нашего конюха западет, лишь бы оттуда уйти, а если парень еще хорош собой...
   - Ладно, рассказывай, что было дальше.
   - А дальше в одну темную дождливую ночь молодой лесничий прокрался в замок и забросил в окно башни клубок веревки, по которому его возлюбленная спустилась к нему прямо в руки. Не могла девушка лезть через стену, и юноша ради возлюбленной пошел на преступление. Он убил стражника, отворил ворота, и они убежали в ночь. Хорошо знал леса юноша, и побежали они короткой дорогой, стремясь уйти из баронства, где воля ее отца была превыше закона. К их несчастью, побег был обнаружен той же ночью. Отец пришел в страшную ярость и вместе со сворой своих псов бросился в погоню за беглецами. Как ни быстро бежит человек, а собака бежит быстрее. Видел барон, что не успеет он догнать дочь и пошел на страшное преступление. Спустил он свою свору, зная, что обрекает девушку на мучительную смерть. Беглецы услышали собачий лай, но они бежали в лугах, и не было там ни дерева, ни укрытия. Юноша храбро бросился защищать возлюбленную, но собаки барона отличались на всю округу силой и свирепостью, да и много их было. Умирая, проклял он злодея-отца и воззвал к одному из забытых богов, прося отомстить за погубленную любовь и смерть девушки, обещая отдать ему взамен свою бессмертную душу без права на возрождение. Собаки разорвали обоих, но клятва была услышана. Заходила ходуном земля в месте замка барона, и стал он погружаться в нее, как в воду, со всеми его обитателями. Как гной из раны полилась из земли болотная жижа, в которой все и сгинуло. Осталась стоять только та башня, в которой когда-то сидела взаперти девушка. Она и сейчас там стоит. Мы как-то с парнями туда бегали. Жуть страшная! Кругом трясина, туман клубится, а в самом сердце топи стоит она. Самый верх уже осыпался, а так ничего, целая. А потом кто-то там как закричит! Да так страшно, что мы и припомнить не смогли, как до деревни добежали!
   Раздавшийся во дворе звон била заставил вздрогнуть всех троих.
   - Ну тебя с такими рассказами, - сказала Альда. - Пошли лучше завтракать.
   - Вы, госпожа, идите, а я побегу в людскую*. Завтрак для слуг приносят туда. А после я к вам подойду.
   (* людская - помещение для дворни в баронстве)
   За завтраком Альда спросила управляющего:
   - Скажите, Альберт, вы что-нибудь слышали о Гаенской топи?
   - Вижу, что вам уже рассказали, - усмехнулся он. - Есть такая топь, и башня там тоже есть. Сам я туда не ходил, но слышал от людей, которым можно верить. Это только одна из местных страшилок. Вам еще расскажут и про колдуна.
   - А есть колдун?
   - Скорее, отшельник, поселившийся в десяти лерах от замка. Он не хочет общаться с людьми, но молитвой сыт не будешь, поэтому помогает крестьянам, а те его благодарят продуктами. Говорят, что он исцеляет людей и скотину, может отвадить от жилья дикого зверя, снять порчу, ну и дальше в том же духе. Для местных достаточно, чтобы окрестили колдуном.
   - А еще кто здесь живет?
   - В баронстве две деревни. Одна стоит на реке Лее, в пяти лерах от нас, а вторая - у озера Лесна, примерно на таком же удалении. Недалеко от замка на тракте расположены постоялый двор Ласа Ферана и небольшой храм всех богов с одним жрецом. Лер тридцать на запад находятся земли баронства Кариш. Недалеко от храма живет еще один ваш сосед из благородных - шевалье Газл. Вот, пожалуй, и все, если не считать лесничего, у которого дом рядом с замком.
   - Что вы можете предложить на сегодня? - спросил управляющего отец.
   - Давайте после завтрака осмотрим деревни. Если останется время, можно навестить лесничего. Мне передали, что вы, Альда, заядлая охотница. Вам это будет интересно. После обеда немного отдохнете, а потом я покажу замок. В следующие дни, как принято, навестим соседей, а заодно посмотрите на местные достопримечательности. А дальше уже вам решать.
   - Скажите, Альберт, а что не так с подвалами замка? - спросила Альда.
   Управляющий сделал знак обслуживавшему их слуге, и тот поспешно вышел из трапезной.
   - Служанка наболтала? Нет? С этими подвалами много неясного. Собственно, это не подвалы, а настоящее подземелье. Помещения и связывающие их коридоры уходят далеко за пределы самого замка. По легендам, есть подземный ход, выходящий где-то в лесу. Каждый из баронов Ксавье вносил в это строительство свою лепту. Не довелось поучаствовать в этом семейном увлечении только Ленару. Из всего построенного используется только то помещение, в котором хранится вино. Мне совершенно непонятно, для чего хозяева вкладывали во все это столько сил.
   - А река не мешала копать? - спросил отец.
   - Подземелье расширяли в сторону от реки.
   - А что еще известно? - спросила Альда.
   - Только то, что старый барон часто спускался в подвалы. И еще одно. Уже при мне один из слуг спустился в подвал за вином и пропал. Этому были свидетели. Его, конечно, искали, но так и не нашли. Многие коридоры перегорожены каменными плитами или заложены камнем. Лазить в подвале небезопасно: говорят, что хозяева устраивали там ловушки.
   - Может, там спрятана казна?
   - Вряд ли. Баронство не из богатых. Единственный доход - это налог с крестьян. По слухам, один из баронов лет сто назад привез из похода много золота. Но если такое и было, то барон это золото и потратил, или помогли наследники.
   - Скажите, Альберт, вам о чем-нибудь говорит слово "кошер"? - наугад спросила Альда и не ошиблась.
   - Все-таки раскопали, - укоризненно сказал управляющий. - Не понимаю, зачем вам это ворошить? Что вам даст знание мотивов, которыми руководствовался Креон Ксавье?
   - И все-таки.
   - Хорошо. Если вы так настаиваете, я все расскажу, но не сейчас, - Альберт показал ей глазами на Алекса. - Раз все поели, не будем терять время.
   Погода была холодной и ветреной, и Алекса, несмотря на возражения, оставили в замке под присмотром Ани. Забрав уже оседланных конюхом лошадей, Буше вместе с управляющим выехали на очень плохую дорогу, по которой через полчаса добрались до расположенной в излучине реки деревни.
   - Она немного больше той, что на озере, - объяснил Альберт. - Еще здесь живет кузнец, причем очень хороший. В остальном между ними нет никакой разницы.
   - Тогда не будем смотреть вторую деревню, - сказал отец. - Уж больно мерзкая погода.
   - Да, ветер сильный. Езжайте за мной, здесь есть спуск.
   Они спустились по едва заметной дороге к крайнему дому, которым оказалась кузница.
   - Давайте я познакомлю вас с кузнецом, - предложил Альберт, - а потом проедем к дому старосты. Больше не будем задерживаться.
   Так и сделали. Кузнец оказался крепким мужчиной под два метра ростом и представился им как Свен Натэ. Альда снизу вверх с восхищением обозрела его фигуру, закрытую спереди кожаным фартуком с многочисленными подпалинами. Волосы кузнец отбросил назад, перехватив их узким кожаным ремешком, а борода была коротко острижена. Перехватив недоумевающий взгляд Альды, он смущенно объяснил, что бороду приходится постоянно обрезать из-за работы с горном.
   - Немного не уследишь, она и обгорела. И вид позорный, и гарью несет.
   - Наш Ланэ кузнец в четвертом поколении, - похвалил мастера управляющий. - Такого и в городе не враз найдешь. Нет такой работы по металлу, которую он не смог бы сделать.
   - Господин барон, разрешите обратиться к вашей милости, - сказал отцу польщенный кузнец. - Нужда у нас большая в железе. Раньше я дважды в год ездил в город на ярмарку и покупал там железо в слитках сколько надобно. Но из-за войны железо не везут, а за то, какое осталось, купцы требуют такую цену, что покупать никак невозможно. Последний месяц в кузнице не работа, а так, баловство. Нельзя ли посмотреть в замке железный лом? Нам пока хотя бы немного.
   Отец вопросительно посмотрел на управляющего.
   - Посмотрим, - сказал Альберт. - Кажется, в оружейной было порченое оружие. И в подвале где-то должна лежать одна из двух цепей от моста.
   Они уехали из дома кузнеца и по единственной деревенской улице быстро добрались до дома старосты. На вид он ничем не отличался от окружавших его крестьянских хозяйств. На лай собаки вышел невысокий пожилой человек с большими залысинами и окладистой бородой.
   - Рад приветствовать новых хозяев имения, - поклонился он приезжим. - Меня зовут Грех Ланиш, староста я здешний. Не желаете зайти в дом?
   - Нет, Грех, - ответил Альберт, - мы здесь ненадолго. Сам видишь, какой ветер. Поедем в замок, а на обратном пути завернем к лесничему.
   Простившись со старостой, двинулись в обратную сторону и, немного не доезжая до замка, свернули к лесу.
   - Лесничего зовут Клер Соте, - объяснял в пути Альберт. - Живет вдвоем с дочерью. Вы, Альда, наверное, родились с ней в один год. Ее имя Грая. Клер отличный охотник и великолепно знает все окрестные леса. Не все баронства держат лесничих, но бароны Ксавье всегда были неравнодушны к охоте, это у них семейное. Здесь мы спешимся. И берегите глаза, может хлестануть веткой. Дом Клера совсем рядом, так что не придется долго идти.
   Действительно, не прошло и пяти минут, как лесная тропинка привела их на большую поляну, на краю которой располагался двухэтажный деревянный дом. Из трубы в крыше вырывались почти незаметные клубы дыма. За забором залаял пес, и через несколько минут отворилась калитка и к ним вышел одетый в меховую безрукавку мужчина.
   - Господин управляющий, господа, чем могу служить?
   - Это новые хозяева имения, Клер, - сказал Альберт. - Осматривали деревню и решили на обратном пути завернуть к тебе. Пригласишь?
   - Шутить изволите, господин Альберт? - улыбнулся им лесничий. - Господин барон, госпожа баронесса, милости прошу в дом. И вы, господин управляющий, заходите.
   Дом был ладный и ухоженный, но на всем здесь словно лежала печать времени.
   - Когда построен дом? - спросила Альда, заходя в горницу.
   - То мне неведомо, госпожа баронесса, - ответил Клер. - Прадед мой получил его уже готовым от своего родителя.
   В горнице стоял большой стол, застеленный скатертью, на который симпатичная стройная девушка лет пятнадцати уже выставляла блюда и кувшины. Вдоль стола по обе стороны располагались длинные скамьи, покрытые мягкими звериными шкурами. От отделявшей соседнюю комнату стены шло тепло, видимо, от расположенной там печки, а на других стенах висели несколько прекрасно выделанных медвежьих и оленьих голов.
   - Моя дочь Грая, - представил девушку лесничий. - Она заядлая охотница, в этом году уже добыла одного мишку. Тот почему-то вовремя не залег в спячку и по холоду отощал. Начал шастать в деревню и задрал двух собак. Ну, дочь его и завалила, пока не случилось беды.
   - Моя дочь тоже любит охотиться, - усмехнулся Буше. - Раньше била птицу стрелами, а в этом году, когда гостили у герцога, решила поохотиться на более крупную дичь.
   - Отец! - попыталась остановить его Альда, но не преуспела.
   - Дай похвастаться перед лесничим, - отмахнулся он от дочери. - Уехала она на весь день уже по холодной погоде и никому ничего не сказала.
   - Управляющий знал, - вмешалась Альда.
   - Знал, - согласился Буше, - но старик не придал значения твоим словам. Вроде бы собралась на оленей, но в результате добыла всего девять волчьих хвостов и вымазалась в крови с ног до головы, как ракос.*
   (*ракос - мифический зверь, высасывающий кровь из своих жертв)
   - Вы убили девять волков, госпожа? - недоверчиво спросил Клер.
   - Они не оставили мне выбора. Повезло, что поблизости был выворотень, который прикрыл мне спину. Да и стая напала не вся сразу, а то я бы сейчас с вами не сидела.
   - И как же вы их убили?
   - Семь положила стрелами, а восьмой сломал лук и пришлось отмахиваться кинжалом. Еще одного убила копытами моя лошадь.
   - Ты мне об этом не говорила, - заметил отец. - Бедная Бри лишилась своей доли славы.
   - Вы, наверное, очень хорошо владеете луком, - задумчиво сказал Клер, - и изрядно проворны. Волк по зиме - страшный зверь. Взрослый человек с клинком может отбиться от трех, ну от четырех волков, но пятый наверняка его порвет.
   - Если захочешь жить, будешь вертеться, - ответила Альда, - а луком владею неплохо. Только хвастаться таким... Я ведь сделала глупость. Была не в настроении и решила развлечься охотой. До этого я вообще не охотилась зимой, поэтому не подумала о волках. И с местными зря не посоветовалась: не было там оленей.
   - Если госпожа будет иметь желание к охоте, мы могли бы поохотиться вместе, - предложил Клер. - Только надо подождать, пока установиться погода. Зверь, как и человек, не любит ненастья.
   - Имеет она такое желание, - с радостью подтвердила девушка. - Мы в ближайшее время будем здесь со всем знакомиться, а потом я с радостью с вами поохочусь. Может, к этому времени наладится погода.
   - Прошу всех к столу, - пригласил лесничий, видя, что дочь уже управилась. - Мы еще не готовили горячего, так что здесь только закуски и вареный мед на травах. Старый барон был до него большой охотник. Вкусный напиток и полезный, но пить надо с осторожностью: с непривычки может ударить в голову.
   Альда решила не наедаться, тем более что еще не хотелось есть, но попробовав выставленные блюда, ела не отрываясь, пока не почувствовала, что не может запихнуть в себя ни кусочка. Мясо было приготовлено так, что таяло во рту, соленые грибы сами проскакивали в живот, а свежий, еще теплый после выпечки хлеб одуряюще вкусно пах. Мед девушке не понравился и, по ее мнению, совсем не подходил к мясу. Выпила его Альда чуть-чуть, но все равно в голове зашумело, стало тепло и расхотелось куда-либо идти.
   - Если я буду так есть, то стану такой, как наша служанка, - пробормотала она, чувствуя необходимость ослабить ремень.
   - Вам не стоит этого опасаться, - рассмеялся услышавший ее Альберт. - Вашу талию можно обхватить ладонями. До нашей Ани вас еще откармливать и откармливать.
   - Нам пора, - сказал отец. - Благодарим за угощение. Все было превосходно, особенно мед. Кажется, мы сегодня огорчим нашего повара. В меня сейчас уже ничего не влезет. Одна надежда на то, что пока доедем, все немного утрясется.
   - Не кажется ли вам, Альберт, что сейчас удобный момент, чтобы ответить на мой вопрос? - спросила Альда управляющего, когда они выбрались из леса и сели на лошадей. - Алекса нет, и вы можете говорить совершенно свободно.
   - Дались вам эти Кошеры. Ну хорошо, слушайте. Старый Креон Ксавье погубил свою семью, чтобы отомстить Леону Кошеру, который смертельно его оскорбил, уведя невесту. Было это то ли тридцать, то ли сорок лет назад.
   - А при чем здесь его семья? - не поняла Альда.
   - Жена его сына Алисия Ксавье, в девичестве Алисия Кошер. Это младшая дочь ныне покойного Леона Кошера.
   - Он был нормальным?
   - Я же говорил, что вам это ни к чему. Вы еще слишком молоды, чтобы такое понять.
   Дальше до самого замка ехали молча. Алекс, которому до смерти надоела опека Ани, обрадовался приезду матери и не отходил от нее ни на шаг. К счастью, Стин запоздал с обедом, так что Альда все-таки смогла отдать дань его стряпне, хотя и съела меньше сына. После обеда решили не отдыхать, а закончить осмотр замка. На этот раз взяли с собой Алекса, чему мальчишка был очень рад. При обходе многочисленных помещений, лестниц и переходов у Альды сложилось впечатление, что они ходят по пустому дому.
   - Вы правы, - сказал Альберт, когда она это высказала. - Замок рассчитан на намного большее число людей, чем те, кто живет сейчас. Одних воинов полторы сотни лет назад у барона было около двухсот, а теперь всего два десятка. Слуг в замке тоже немного. Доходы имения не позволяли хозяевам жить на широкую ногу.
   - А почему в прежние времена было иначе? Ведь само имение не уменьшилось?
   - В те времена бароны Ксавье подрабатывали наемничеством. Они продавали мечи своей дружины и участвовали во многих войнах. А это и плата нанимателя, и военная добыча. Отсюда и слухи о якобы привезенном золоте.
   Скоро Альде надоели эти хождения. Библиотека старого барона, на которую она возлагала большие надежды, принесла разочарование. Креон собрал полсотни книг с описаниями сражений и жизни героев древности, которые она могла читать только для лечения бессонницы.
   - Давайте сегодня закончим, - предложила она отцу. - Было бы интересно посмотреть на подвалы, но я уже устала и хочу отдохнуть.
   - Заканчивать, так заканчивать, - согласился отец. - Все равно за один раз все не запомнишь. Давайте отдыхать, тем более что завтра ехать к соседям.
  
  
   Глава 10
  
  
   - Погода сегодня лучше, - заметил за завтраком управляющий. - Давайте выберем, к кому в первую очередь направимся с визитом. Можно поехать в баронство Кариш, но такая поездка займет много времени, и сегодня больше никуда не успеем. Можем объехать сразу многих. В этом случае вначале посетим храм, после едем по тракту до владений шевалье Газла с остановкой в трактире и от шевалье свернем на свои земли посмотреть на отшельника.
   - А вы сами, Альберт, что посоветуете?
   - Я бы выбрал второе. И ехать меньше, и для госпожи баронессы в такой поездке больше интереса.
   В трапезной присутствовал слуга, поэтому управляющий не назвал Альду по имени.
   - Тогда мне нравится второй вариант, - сказала она, - а в баронство Кариш поедем завтра. Альберт, мне нужен плотник. Он у нас есть?
   - К сожалению, своего плотника у нас нет. Если нужно что-то сделать по дереву, обращаемся к умельцу в деревне на озере. Он для вас сделает все, что хотите, от ложки до кровати, да еще украсит резьбой. Тем и живет.
   - Плохо. Когда я еще к нему выберусь.
   - А вы объясните слуге, что надо сделать, он и сбегает.
   - Тогда после завтрака пришлите ко мне кого-нибудь посообразительнее, чтобы я ему все объяснила до отъезда.
   - Сделаю, госпожа баронесса, - пообещал управляющий и обратился к слуге: - Гелес, передай Харну, чтобы немедля шел в покои хозяйки.
   Когда Альда с сыном подошла к своей комнате, у дверей ее дожидался слуга.
   - Зайди в комнату, - приказала девушка. - Я тебе объясню, что нужно сделать.
   Она достала стопку небольших листов бумаги и, пожертвовав одним из них, начала рисовать плечики, используя писчие принадлежности, загодя захваченные из кабинета старого барона.
   - Вот на такую деревянную рейку надевают платье или куртку. В середине должен быть крючок, за который все это крепится к длинной перекладине. Ее надо набить в шкафу. Нужно сделать с десяток планок длиной в твой локоть для взрослой одежды, и еще столько же покороче - для детской. Мастер должен сообразить. Когда все сделает, пусть приходит в замок закрепить в шкафу перекладину. Здесь с ним и расплатятся.
   Отпустив слугу, Альда тепло одела Алекса и оделась сама. На костюм для верховой езды была надета обнаруженная в шкафу меховая куртка баронессы Алисии. Тонкие вязаные перчатки и меховые сапожки завершали наряд. Немного подумав, она повесила на пояс подаренный меч.
   На этот раз с собой взяли двух конных стражников. Альда забрала сына к себе в седло, и теперь он вертелся, стараясь все рассмотреть, и мешал править Бри. Погода стояла ясная и с ночи грязь слегка подморозило, так что двигались быстро и уже минут через двадцать были у храма всех богов, который оказался невзрачной постройкой, увенчанной обязательным для всех храмов шпилем. На стук открыл заспанный молодой парень в одежде жреца.
   - Здравствуйте, господин Альберт, - поздоровался он с управляющим.
   - Это наш жрец Колин Марэ, - представил его Альберт. - А это новые хозяева баронства Ксавье.
   - Рад вас приветствовать, - обратился жрец к Буше. - Извините за мой неподобающий вид, но я никого не ждал так рано.
   - Ничего, Колин, мы у тебя не задержимся. Господа хотят только познакомиться с тобой и взглянуть на храм.
   - А что на него смотреть! - махнул рукой жрец. - Внутри он такой же невзрачный, как и снаружи, только есть алтарь. Сколько ни прошу жрецов из Литецка помочь украсить храм, и все без толку, а пятую часть доходов забирают исправно, за то что отдали мне алтарь и священную книгу. Вы извините, господа, что не приглашаю к себе. В храме не подобает вести мирские разговоры, да и присесть негде. А в пристройке, где я обитаю, всего один стул. Еду я еще не готовил, так что угощать мне вас нечем, а что за беседа без угощения? Если есть желание поговорить, вы бы лучше пригласили меня к себе. А заодно неплохо бы заказать молебен в честь Ньоры за то, что не дала сгинуть наследнику имения.
   - Мы подумаем, - буркнул отец, а Альда рассмеялась: ей понравился бойкий жрец.
   - Ну если не о чем говорить, то и не будем здесь терять время, - сказал Альберт. - Поехали к Газлам. Сейчас за поворотом будет постоялый двор, а лер через пять уже и их имение.
   За храмом тракт резко сворачивал, огибая глубокий овраг, и за поворотом Альда увидела большое двухэтажное здание постоялого двора и несколько хозяйственных пристроек.
   - Выгодно ли держать такое большое заведение в глуши? - спросила она управляющего. - Я понимаю, что тракт, но ведь основной поток грузов идет другим трактом на Литецк.
   - Если бы было невыгодно, не держали бы, - пожал плечами Альберт. - Я слышал, что здесь летом очень оживленное движение. А у него еще на время холодов останавливаются купцы из Барни. Точнее, не сами купцы, а их приказчик с товарами. Я с ним об этом говорил. Стало странно, для чего зимовать на тракте, когда можно переправиться в тот же Литецк, а заодно продать в нем часть товаров.
   - И что он ответил?
   - Рассмеялся и сказал, что не занимается продажами и отвечает только за сохранность грузов. Их надо доставить в столицу королевства, а Литецк стоит в стороне. Да и дороже выйдет хранить товар в городе. К тому же он заядлый охотник, а в этих местах много дичи.
   У коновязи постоялого двора оставили лошадей на попечение стражников, а сами вошли внутрь. В большом трапезном зале первого этажа никого не было, лишь доносившиеся со стороны кухни слабые запахи пищи говорили о наличии постояльцев.
   - Сейчас поищу хозяина, - сказал Альберт, - а вы пока присядьте. Здесь у него на первом этаже что-то вроде конторки. Обычно он там и сидит.
   Управляющий ушел и вскоре появился в сопровождении массивного мужчины, все лицо которого так сильно поросло волосами, сливавшимися с всклокоченной прической, что рассмотреть можно было только выдающийся мясистый нос и глубоко посаженные, настороженно смотревшие глаза.
   - Это хозяин заведения Лас Феран, - представил его Альберт. - А это господин барон, госпожа баронесса и наследник баронства Ксавье.
   - Очень приятно, господа, - прогудел Лас, уставившись почему-то на Альду. - Чем могу быть вам полезен? Может, надо накрыть стол?
   - Не надо, - остановил его отец. - Мы и так недавно из-за стола. Можно попить горячего, заодно с вами поговорим.
   - Тогда я сейчас, - с готовностью ответил Лас и почти бегом устремился на кухню.
   - Ну и как он вам? - пользуясь случаем, спросил Альберт.
   - Страшный мужик, - сказал Алекс.
   - Да, звероподобный, - согласился отец.
   - Это вы не видели его голым, - хохотнул управляющий. - У него такие волосы растут по всему телу.
   Дальнейшие обсуждения внешности хозяина прекратились из-за его появления в сопровождении слуги, несущего кувшин, от которого поднимался пар и распространялся аромат свежесваренного чая.*
   (*здесь чай - отвар трав и тонизирующих ягод, подслащенных медом)
   Слуга поставил кувшин на один из столов и припустил на кухню за кружками.
   - Присаживайтесь, господа, - предложил хозяин. - Сейчас принесут посуду. Вы точно ничего не хотите пожевать? Нет? Ну тогда спрашивайте, что хотели.
   - Выгодно держать здесь двор? - спросила Альда.
   - Не жалуюсь, - осторожно ответил Лас. - Это в холода затишье, а по теплу народу - не протолкнуться. С дождями я распускаю прислугу, оставляю только одного слугу и повара, который готовит для меня. В этом году и постоялец остался, так что какая-то прибыл есть.
   - А что за постоялец? - спросил отец, наливая себе чай в принесенную слугой кружку. - Какая ему нужда здесь зимовать?
   - Приказчик из Барни Лане Тониш. Приехал сам и поставил у меня на хранение пять возов товара. Я с него по зимнему времени много не беру, он и доволен. Товар в целости, а он целыми днями пропадает на охоте. То косулю принесет, то птицу какую. Ему в удовольствие, а мне не гонять слугу за мясом в деревню. Да и не так скучно. Семьи-то у меня нет, а с постояльцем можно поболтать и выпить вина. Иной раз к нему проездом заезжают знакомые.
   - Кто же сейчас ездит по такой дороге?
   - Ездят, господин барон. Это воз с товарами может засесть в грязи по тележную ось, а верхом проехать можно, особливо ежели есть заводной конь. Намучаешься, конечно, не без того, но проедешь.
   - А где он сейчас? - спросил Альберт, переглянувшись с отцом. - Его можно увидеть?
   - Отчего же нельзя? Конечно, можно. Он сейчас должен спуститься к завтраку. Если вы, ваша милость, подождете, я схожу его потороплю, да и повару велю, чтобы накрывал.
   - Вы думаете о том же, о чем и я? - спросил Альберт отца, когда Лас по скрипучей лестнице поднялся на второй этаж.
   - Больно уж это подозрительно, - отозвался тот. - Приказчик, который застрял со своим товаром в этом медвежьем углу на полпути от столицы до Барни, и его друзья, шастающие одвуконь зимой туда-сюда по тракту. Надо бы к нему присмотреться.
   Долго ждать не пришлось. Вскоре под скрип ступеней, который заставил Альду непроизвольно передернуть плечами, вниз спустились хозяин и его странный постоялец.
   - Присаживайтесь, уважаемый, - пригласил Альберт приказчика. - Пока слуга закончит с вашим столом, мы успеем немного поболтать. В такое время торговый гость из Барни - это редкость.
   Приказчик благодарно кивнул и сел на стул, на котором раньше сидел хозяин.
   - Приветствую вас, благородные господа! - сказал он с едва уловимым акцентом. - Что бы вы хотели узнать?
   - Моя дочь сама заядлая охотница, - сказал барон, - а этих мест еще совсем не знает. Очень ей интересно, какая и где водится дичь.
   - Необычное увлечение для благородной девушки, но я сам люблю охоту и прекрасно ее понимаю. Да и скучно, наверное, здесь зимой сидеть в замке. Я в основном охочусь на птиц. Здесь есть заболоченные озера, которые, по словам крестьян, никогда не замерзают. Еще можно бить косуль, а более крупная дичь не держится вблизи жилья. Это надо идти дальше со знающим человеком.
   Они немного поговорили об охоте, после чего простились с хозяином и его постояльцем и вышли к лошадям.
   - Этот приказчик не из Барни, - сказал отец, когда немного отъехали от заведения. - Акцент есть, но совершенно не тот. В Барни слегка шепелявят, а этот выговаривает слова по-другому. Знал я когда-то одного парня с таким акцентом, так вот его каким-то ветром занесло к нам из Сотхема.
   - Это очень интересно, - прищурился Альберт. - Думаю, что будет интересно и барону Лишнею. Я собирался отправлять назад экипаж, которым вы к нам приехали. Дам кучеру в охрану пять стражников, заодно передадут письмо. Мы с вами удачно съездили.
   К дому шевалье Свена Газла от тракта вела проселочная дорога, более похожая на широкую лесную тропинку. Лес вырубили ровно настолько, чтобы по просеке проехал крестьянский воз. Короткая дорога закончилась обширной поляной, в середине которой стояла усадьба Газлов.
   - Неподалеку на его земле стоит небольшая деревня, - рассказывал Альберт, - так мужики расплачиваются с шевалье всем, что добывают. Зерна сеют мало, в основном овес для лошадей, выращивают овощи, ловят рыбу и бьют дичь, преимущественно птицу. Так что доход у Газла невелик. Сам он промышляет охотой на крупного зверя. Иногда бьет и горностая. Дело это доходное, но и весьма трудное. Меха с верным человеком переправляет купцам. С полгода назад Свена сильно помял медведь, но сейчас он почти поправился. Мужчина видный, но по жизни угрюмый и необщительный, с родственниками разругался вдрызг из-за второй жены и, как оказалось, зря: она с ним и года не прожила, слегла и умерла от лихорадки. Ему вообще не везет с женами. Лет восемь назад женился в первый раз, и жена даже успела родить и выкормить ребенка, но потом заболела и умерла. Он и года не походил вдовцом, женился вторично. Сейчас живет уже с третьей женой и дочкой от первого брака. Девочку зовут Майя. А жена у него настоящая красавица. И где только такую отхватил?
   - Сами вы его видели?
   - Видел, когда он приезжал к нам в замок. А вот дома у него не был и на его домашних не смотрел, поэтому говорю с чужих слов.
   За забором раздался непривычно гулкий лай нескольких собак. Послышались легкие шаги, и женский голос поинтересовался, кто приехал и по какой надобности.
   - Барон и баронесса баронства Ксавье с наследником. Я их управляющий, с нами два охранника. Прибыли оказать честь досточтимому шевалье. Свен дома?
   - Муж на охоте. Подождите немного, я сейчас открою. Только свою охрану и лошадей вам лучше оставить снаружи.
   - С хозяевами не спорят, - пожал плечами Альберт. - Пристройтесь, парни, у края поляны и подождите. Мы не будем задерживаться, тем более что хозяина нет дома. Лошадей привяжите к деревьям, а сами немного согрейтесь.
   Он отвязал от седла и отдал стражникам небольшой мех с вином. Все спешились, и стражники, взяв поводья, повели лошадей к растущим невдалеке деревьям. Калитка приоткрылась, и невысокая хрупкая молодая женщина с красивым лицом приглашающе махнула рукой. Все вошли и только тогда поняли, чем была вызвана заминка с калиткой. Жена хозяина спустила с цепи трех огромных псов размером с годовалого теленка.
   - Проходите в дом, - сказала она гостям. - Собак не опасайтесь - не тронут. Это муж строго наказал, кто бы ни приехал, обязательно их спускать. Гостям вреда не будет, а от лихих людей защитят.
   Несмотря на уверения хозяйки, Альде было страшно идти по посыпанной каменной крошкой дорожке к крыльцу дома в сопровождении следовавших за нею по пятам псов. Они молчали, слышно было лишь частое дыхание и шлепки по камням огромных лап.
   - И где только таких достали, - проворчала она себе под нос, обнимая испуганно жмущегося к ней сына.
   - Муж откуда-то принес щенков, - ответила услышавшая Альду женщина. - Проходите, пожалуйста, в дом.
   Все прошли в просторные сени, где сбросили теплую верхнюю одежду, после чего хозяйка позвала их в горницу и усадила за стол.
   - Хотите плотно есть или только перекусить? - спросила она. - Муж вернется не скоро, и я отпустила служанку до вечера. Горячего еще не готовили, но закуски и холодное мясо есть в избытке. Что будете пить, мед или брагу?
   - Вас ведь Лашей зовут? - спросил Альберт и, получив в ответ утвердительный кивок, продолжил: - Не надо никаких закусок. Мы к вам ненадолго. Если можно, попьем горячий чай, если нет, побеседуем так.
   - Отчего же нельзя? - удивилась хозяйка. - Печь затоплена, сейчас все сделаю.
   Хозяйка ушла в другую комнату заваривать чай. Раздался частый топот детских ног, и вниз по лестнице со второго этажа вихрем сбежала славная девочка, ровесница Алекса. Она быстро оглядела гостей, сразу выделив среди присутствующих мальчишку. Застеснявшись, малышка потупилась, поспешно поправила руками платье и сделала довольно изящный реверанс. Лица взрослых расплылись в невольных улыбках, а маленький барон решительно выбрался из-за стола и направился к прелестнице. Остановившись напротив девочки, он поклонился и представился:
   - Меня зовут Алекс. Давай дружить.
   - Майя, - тихо сказала девочка, заливаясь румянцем. - Давай.
   - Майя, - сказала вошедшая в комнату Лаша, - отведи господина барона наверх и покажи ему папины трофеи, ему будет интересно. А мы пока поговорим.
   - Прошу вас, господин барон, - почтительно пригласила девочка, делая жест рукой в направление лестницы.
   - Спасибо, - ответил сын. - Для вас - просто Алекс! Прошу вас. - Он в лучших манерах протянул Майе руку, на которую она оперлась. "Молодая пара" чинно проследовала к лестнице и поднялась наверх.
   - Вы воспитали настоящего кавалера, - тихо смеясь, чтобы не услышали дети, сказала Лаша. - А наша-то! Ваш сын сразил ее наповал.
   - Замечательная девочка! - сказала Альда. - Будет очень хорошо, если дети подружатся. У Алекса сейчас вообще нет друзей, и я чувствую, что его это угнетает. А что вы говорили о трофеях?
   - Я вам потом покажу, - сказала хозяйка, - а сейчас, пока они заняты, давайте поговорим о вашем деле.
   - Мы к вам прибыли с обычным визитом вежливости, - пояснил Альберт. - Хозяева имения приехали два дня назад и теперь знакомятся с баронством и со всеми соседями.
   - А меня особенно заинтересовало то, что ваш муж такой замечательный охотник, - сказала Альда. - Я это дело тоже люблю с детства.
   - Муж не любит охоты, - покачала головой Лаша. - Он убивает животных только из необходимости. С наших земель очень небольшой доход. Мы живем довольно скромно, но надо думать о будущем дочери. Для того чтобы устроить жизнь, девушке мало быть благородной. К благородству необходимо приложить приданое. Без средств и красота не всегда в помощь. Своей охотой муж зарабатывает больше тех налогов, которые мы получаем от крестьян. Пойдемте, я кое-что покажу. Только наверху надо будет разуться. Ой! Мы с вами заговорились, а чай остыл.
   - Ничего, - успокоила ее Альда. - Мы уже напились чая в трактире. Вы ведь еще не клали в него мед? Тогда его можно будет еще раз согреть.
   Они поднялись вверх по лестнице и там поняли, для чего их просила разуться хозяйка. Вся большая комната была устелена мехами. Меха были развешаны по всем стенам так, что не было видно бревен. Мехами услали большую кровать и лавки. Весь пол покрывали медвежьи шкуры, причем меха уложили так, что получилось нечто вроде ковра, и не было видно ни кусочка пола. Все шкуры были отлично выделаны и подобраны по цвету.
   Альда сбросила сапожки у лестницы, где лежала обувь детей, и пошла босиком по густому мягкому, слегка пружинящему под ногами меху. В доме было тепло, и ноги не мерзли.
   - Непередаваемое ощущение! - призналась девушка. - Никакого сравнения с обычным ковром. Ваш муж замечательный охотник. Вы не обидитесь, если мы купим у вас меха? У отца сильно потерлась зимняя куртка, а Алекс из своей уже вырос. Поговорите с мужем.
   - Конечно, поговорю. Раз у вас не получилось с ним встретиться, он сам к вам приедет, а заодно и привезет меха.
   - Вот и прекрасно. А куда делись дети?
   - Они в соседней комнате смотрят головы зверей.
   - Давайте и мы посмотрим, а потом будем собираться, - сказал отец. - Наша охрана совсем замерзнет, а нам еще нужно завернуть в одно место.
   Все прошли во вторую комнату, так же декорированную мехами. На стенах висели головы диких зверей, которые увлеченно осматривали дети. Здесь были медведи, рыси, кабаны и олени, но Альду поразила голова странного, ни разу не виденного ею животного. По виду это было нечто среднее между головой кошки и медведя, но крупнее последнего, и верхняя челюсть красовалась парой клыков размером с небольшой кинжал.
   - Что это за чудище? - спросила она хозяйку.
   - Не знаю, - ответила Лаша, - и муж не знает. Он столкнулся с ним далеко отсюда в предгорьях. Это было еще до его первой женитьбы. Жил он тогда с семьей поблизости от Сакских гор и иной раз уходил очень далеко от дома. Тело у зверя было кошачье, но размером с очень крупного медведя. Муж тогда едва не погиб, но отделался шрамами. Хорошо, что у него было с собой копье. Стрелой такую зверюгу не завалил бы.*
   (*это смилодон - представитель саблезубых кошачьих, вымерший на Земле 10000 лет назад)
   - А куда делась шкура?
   - Он подарил ее прежнему герцогу, который отблагодарил мужа этой землей. Свен был в семье младшим, его оружие, сила и умение - это все, что ему досталось в наследство от родителей.
   - Спасибо, Лаша, за теплый прием, - поблагодарил Буше. - Ждем, что и вы нас навестите. И обязательно захватите с собой дочь. Вон как им интересно вдвоем, на нас не обращают внимания. Только завтра мы поедем знакомиться к баронам Кариш.
   Чтобы добраться до отшельника, пришлось проехать еще несколько лер по тракту в северном направлении, после чего с него съехали и углубились в лес.
   - Это недалеко, - сказал Альберт. - Меня один раз водили, так что место найду. До самого отшельника мы в тот раз так и не добрались. Все лошади встали, и мы не смогли заставить их ехать дальше. По слухам, он не подпускает лошадей к своему жилищу. Был случай, когда крестьянин вез на лошади умирающую жену и подъехал прямо к дому.
   - Спас отшельник женщину? - поинтересовался отец.
   - Нет, она умерла на руках у мужа на пороге его дома.
   - Надеюсь, что наши лошади окажутся умнее, - засмеялся отец. - Не хочется бродить по лесу в поисках вашего отшельника на своих двоих.
   - Его не придется искать, - ответил Альберт. - Не знаю почему, но любой, кому он нужен, без труда находит дорогу. Другое дело, что не всякому он станет оказывать помощь.
   - Почему же вы не добрались в прошлый раз?
   - А мне не очень и хотелось, да и был я там совсем по другому делу, так что просто не захотел терять время.
   Отцовым надеждам не суждено было сбыться: проехав по редкому сосновому лесу минут десять, они встали. Идти дальше кони отказывались наотрез. Не помогли ни понукания, ни плети.
   - Судьба вам сегодня - сторожить лошадей, - сказал стражникам Альберт. - Останетесь здесь с ними, а мы пойдем пешком. В этой сумке свежий хлеб, мясо и брага - хозяйка угостила. Только не увлекайтесь брагой.
   Отшельника долго не искали и через несколько минут вышли на поляну, где в окружении нескольких деревьев стоял небольшой, но добротный одноэтажный дом.
   - Печь топится, - заметил Альберт, - значит хозяин должен быть дома.
   Стучать в дверь не пришлось: при их приближении она открылась, и на пороге появился еще не старый широкоплечий мужчина в легком просторном одеянии, с непокрытой головой. На первый взгляд в нем не было ничего необычного, кроме одежды.
   - Приветствую хозяев имения, - сказал отшельник. - Чем, кроме любопытства, вызвано это посещение?
   - А пригласить в дом? - спросил отец.
   - А зачем? - вопросом ответил отшельник. - Вы не устали и пока не хотите есть, а поговорить можно и так. Да и не очень мой дом приспособлен для приема гостей. Крестьяне строили его для одного человека, и приглашаю я только тогда, когда необходимо оказать помощь, или в случае, если меня заинтересовали.
   - А мы для тебя, значит, не интересны? - язвительно спросил отец.
   - Из вас четверых интерес представляет только она, - кивнул на Альду отшельник. - Остальные - не лишенные талантов, но самые обычные люди. А мальчик - это пока еще чистый лист.
   - И что же необычного в моей дочери?
   - Такие люди, как она, - редкость, - ответил отшельник. - В вашей дочери сочетаются красота, сила духа и острый пытливый ум. Это редкое сочетание в нашем мире, особенно у женщин, и я не отказался бы попытаться заглянуть в ее судьбу. Вряд ли это будет судьба обыкновенной провинциальной дворянки.
   - Вы можете узнать мою судьбу? - с замиранием сердца спросила Альда.
   - Будущее еще не определено, - ответил ей отшельник. - Свою судьбу мы делаем сами, боги в это не вмешиваются. Есть способы посмотреть то будущее, которое, скорее всего, ожидает человека. Но в этом есть и опасность.
   - Прогневать богов?
   - Что ты, девочка, - впервые за все время на лице отшельника мелькнула улыбка, - богам нет дела до твоих поступков. Даже после смерти мы судим себя сами. Боги могут помочь, если к ним воззвать и они услышат и посчитают нужным вмешаться. Чтобы ты поняла, о чем я сейчас говорю, приведу пример. Допустим, девушка, посмотрев свое будущее, увидела, что станет королевой. Обрадовавшись, она покидает родителей, с которыми жила в лесу, и едет в столицу. В это же время принц, женой которого она должна была стать, едет охотиться в тот лес, где стоит дом ее родителей, и на охоте отрывается от свиты и получает рану. Если бы девушка не знала своего будущего, она осталась бы дома, встретила и спасла раненного принца и вышла за него замуж. А так она своим поступком перечеркнула эту линию своей судьбы. Принц, когда его нашли, уже умер от потери крови. Так понятно?
   - Значит, вы не советуете мне этого делать?
   - Ну почему же? Ведь подсмотренное будущее может быть и не таким радужным, и ты сможешь попытаться предотвратить несчастье или постараться с умом воплотить в жизнь подсмотренное, если оно тебя устраивает. Знание - не всегда благо, но в жизни от незнания больше вреда.
   - И когда это можно сделать?
   - Я так и думал, что ты не отступишься. Когда захочешь это сделать, приезжай, но одна. Для твоей лошади я открою дорогу. Только не наедайся перед поездкой. У вас есть вопросы? Нет? Тогда позвольте удалиться. Сегодня свежо, а я не одет.
   Не дожидаясь их ответа, он повернулся и скрылся в доме.
   - Умный, сильный и наглый, - подвел итог отец, - и даже не назвал своего имени. Ладно, пока никому не мешает и даже иногда помогает, пусть себе живет как хочет. А нам пора возвращаться.
   - Вы действительно хотите воспользоваться его услугами, Альда? - спросил Альберт. - Я не рискнул бы. Есть в этом человеке что-то такое, из-за чего хочется держаться от него подальше.
   - Раскрутимся с первоочередными делами, и съезжу. И не смотри на меня так, отец! Возьму я с собой охрану, подождут немного, как сейчас. А вреда мне от него не будет, я это точно знаю.
   - Мама, а почему этот страшный старик сказал, что я какой-то лист? - спросил Алекс, когда они пришли, и Альда сажала его на лошадь.
   - Он имел в виду, что ты маленький, и у тебя все еще впереди, - ответила она. - А почему он показался тебе страшным, да еще старым? По-моему, он совсем не стар.
   - Не знаю, - ответил сын, - мне было страшно на него смотреть. От этого человека в небо уходил столб дыма, только этот дым почему-то закручивался. Разве ты не видела? А то, что он старый, я просто знаю. Он точно старше деда, хоть с виду и молодой.
   - Дети часто видят то, что не дано видеть нам, - сказал отец, переглянувшись с Альбертом. - Твое решение съездить к нему кажется мне не самой удачной затеей, но ведь тебя не переубедишь. Давайте поспешим. Уже время обеда, да и Алекс может опять простудиться.
  
  
   Глава 11
  
  
   Они опоздали на обед, и пришлось ждать, пока повар подогреет жаркое. После такой прогулки никто не страдал отсутствием аппетита, так что все приготовленное быстро смели со стола и разошлись по своим комнатам для послеобеденного отдыха.
   Альда раздела сына и уложила в кровать. Алекс сразу заснул, а она не любила спать днем и не чувствовала сонливости. Во дворе послышался голос Альберта, и девушка, накинув на плечи меховую куртку, направилась к ближайшему выходу.
   Возле ворот стояла уже готовая к отправке карета, рядом с которой собрались назначенные для охраны стражники. Сам Альберт напоследок что-то втолковывал кучеру. Закончив, он махнул рукой, и карета с эскортом выехала за ворота замка.
   - Отправили? - спросила девушка, подходя к управляющему.
   - Отправил. А вам не спится? Наверное, из-за этого отшельника?
   - Не спиться, но не из-за отшельника, просто не привыкла спать днем. Вот теперь хожу и думаю, чем себя занять.
   - Я хотел спуститься в подвал посмотреть ту цепь, о которой говорил кузнецу. Если хотите, можете составить компанию. До подвалов мы с вами так и не добрались.
   - Конечно, хочу. Будем брать факелы?
   - Зачем нам факелы? Вы там собрались путешествовать? Возьмем две масляные лампы. Света будет достаточно, а копоти не в пример меньше. Сейчас я зайду за ключами и заодно возьму лампы. - Альберт уловил вопросительный взгляд, брошенный Альдой на связку ключей на его поясе, поморщился и добавил: - Я не ношу с собой ключи от подвала. Очень уж они тяжелы, а для дела нужны редко. Подождите, я быстро обернусь.
   Ключ от навесного замка, запирающего двустворчатые, окованные железом двери в подземелье, оказался в три раза больше тех, которые висели на поясе Альберта.
   - Держите, - сказал он и отдал девушке две уже зажженные лампы.
   Освободив руки, управляющий открыл и снял замок и по одной распахнул немилосердно скрипящие створки. Они спустились по ступеням ко вторым дверям, оказавшимся копией первых, и Альбер повторил процедуру снятия замка. За вторыми дверьми господствовала тьма, которую не могли рассеять слабые огни их ламп.
   - Все-таки с факелами было бы удобнее, - сказала Альда, которую угнетал мрак подземелья.
   - Сейчас глаза привыкнут к темноте, и будет видно дальше, - успокоил ее Альберт. - Факелы сильно чадят, а здесь низкие потолки. Да и пробудем мы в подвале недолго. Вы, главное, не смотрите на саму лампу.
   Действительно, уже через несколько минут Альда смогла различить кладку стен и пол, мощенный плохо тесанными каменными плитами.
   - Я еще плохо ориентируюсь в подвале, - признался управляющий, - а слуги и раньше не любили в него ходить, а после пропажи того бедолаги их нужно вести сюда под охраной.
   - Куда пойдем? - спросила Альда, у которой при виде уходящих во мрак коридоров исчезло желание исследовать подвал.
   - По-моему, сюда, - ответил Альберт, сворачивая в один из них. - Идите за мной, но не надо наступать на пятки. Если боитесь, давайте вернемся.
   - Ничего я не боюсь! - попробовала возмутиться девушка. - Просто как-то не по себе.
   - Представьте себе, мне тоже. Все время ожидаешь появления чего-нибудь вроде призрака старого барона.
   - А почему его? - покрывшись мурашками, спросила Альда.
   - Он и при жизни был привязан к этим подвалам, а уж после смерти... Мне надо напоминать, что она была насильственной?
   - Ну вас! - уже с явственной дрожью в голосе сказала девушка. - Вы сами когда-нибудь видели хоть одного призрака?
   - Я не видел. Видел мой друг, который не стал бы мне врать, тем более в таком. Причем он был трезв и после такой встречи заметно поседел, хотя встреча была с женой, которую он при жизни безумно любил. Ее убил на улице мелкий воришка. Схватил кошель, а она в него вцепилась, вот и получила ножом.
   - Вы специально нагоняете на меня страх? - возмутилась Альда. - Как хотите, но я поворачиваю назад.
   - Подождите, кажется, уже пришли. Я ее видел в этом помещении.
   Альберт с натугой потянул на себя дверь, которая с жутким скрежетом медленно отворилась.
   - Да, тут она и лежит, - сказал он. - Все, можно уходить. Передам кузнецу, чтобы приходил сам и прихватил с собой помощников: она тяжелая, зараза. Пожалуй, придется выделить в помощь стражников. А везти такое только телегой. Можем идти.
   Дорогу назад одолели быстрее и с видимым облегчением вышли из подвала, заперев двери.
   - Больше я сюда без факела ни ногой, - заявила Альда, - да и с факелом тоже. Там где-то пищали мыши, а я их терпеть не могу!
   - Пробовали запускать котов, - вздохнул Альберт. - Не хотят ни в какую, упираются всеми лапами и норовят укусить. Одного забросили внутрь и захлопнули двери, так он долго бился о створки, пока не выпустили. Вылетел оттуда, глаза дикие и всю морду разбил в кровь, а после вообще сбежал из замка. И чего испугался?
   - Может быть, крыс?
   - Вот чего там нет, так это крыс. Не знаю почему, но не живут они в подвале замка, хотя на конюшню иногда забегают.
   - Пойду-ка я отдыхать. Мне достаточно впечатлений, да и сын, наверное, проснулся.
   Алекс действительно проснулся и даже самостоятельно оделся. Альда привела его в порядок и подумала, что надо что-то делать со служанкой. У герцога ее прислуга жила рядом, и ее было несложно вызвать. Здесь же надо было или терпеть общество девушки, которая несколько минут не могла посидеть молча, или искать ее самой.
   - А почему ты не спала, мама? - спросил сын. - Куда ты ходила?
   - Искала в подвале призрак твоего деда, - пошутила она, - а нашла только старую цепь для кузнеца.
   - А зачем его искать, да еще в подвале? - удивился Алекс. - Он сам к нам приходил сегодня ночью, а потом пошел в свой кабинет.
   - Что ты такое говоришь? - обмирая, спросила девушка, которую от накатившей жути прошиб холодный пот.
   - Я сегодня ночью встал по надобности. Задвинул под кровать горшок и собрался ложиться, а тут входит дед прямо сквозь дверь. Ты погасила лампу, и было темно, но дед светился, и его было хорошо видно. Он немного постоял, а потом пригладил волосы рукой. Он и при жизни часто так делал. А после этого повернулся и вышел. Я встал, открыл ключом дверь и выглянул в коридор. Видел, как он идет по коридору к своим комнатам и ногами не перебирает. А потом повернул в библиотеку.
   - И что дальше?
   - У меня замерзли ноги, я закрыл дверь, запер ее и лег спать.
   - И ты его совсем не боялся?
   - Я боялся его при жизни, а сейчас-то чего? Мне папа рассказывал о призраках. Он их когда-то часто встречал в подвалах. Они безобидные, только не нужно бояться. Как они навредят, если не могут ни до чего дотронуться? А при свете их даже не видно.
   - Завтра съездим к соседям, а потом позовем жреца и поставим священную пирамиду. Не хватало еще, чтобы у меня в комнате шастали призраки, неважно, безобидные они или нет!
   На завтрак подали мясо с овощами и хлебом. Альда не выспалась из-за мучивших всю ночь кошмаров. Девушка раз пять просыпалась с дико колотящимся сердцем и теперь плохо себя чувствовала и совсем не хотела есть. Она вяло жевала овощи, а к мясу совсем не притронулась. Зато Алекс ел за двоих, а отец никогда не страдал отсутствием аппетита. В баронство Кариш решили ехать в карете, отдав вести своих лошадей стражникам. С собой взяли семь человек, не считая кучера.
   - Что-то ты, дочь, сегодня не столько ела, сколько портила пищу, - сказал отец, когда карета выехала за ворота замка и затряслась на ухабистой дороге. - Есть причина?
   - Плохо спала, оттого и не было аппетита. Снилась всякая гадость.
   - Не из-за визита в подвал? - спросил Альберт.
   - Ты была в подвале? - удивился отец. - Когда это успела?
   - Ты спал после обеда, а я в это время не сплю. Но мои сны связаны не с подвалом, а с рассказом сына. Он вчера ночью видел призрак деда и со мной поделился. Завтра надо будет пригласить жреца и поставить защиту. Пусть он безвредный, но я не желаю, чтобы он бродил возле меня или Алекса.
   - Призраки действительно безвредны, - задумчиво сказал отец, - но только для тех, кто их не боится. Ведь убивает не призрак, убивает страх. Алекс, тебе было страшно?
   - Ни капельки. Меня отец научил их не бояться еще в прошлом году. Много о них рассказывал, говорил, что раньше неоднократно встречал их в подвале. Когда я спросил, куда они делись, он ответил, что призраки постепенно теряют силу, которая помогает им удерживаться в нашем мире, и в конце концов, уходят на новое рождение.
   - А что еще твой отец говорил о подвалах?
   - Только то, что маленьким там не место, и что я ни в коем случае не должен туда соваться. И еще грозился дедом.
   - Придется все-таки заняться этими подвалами, - сказал отец. - Терпеть не могу секретов. Но делать это надо будет многим, так что действительно не вздумайте туда соваться.
   - И не подумаю, - передернула плечами Альда.
   Некоторое время все молчали. Вскоре Алекса после сытного завтрака начало клонить в сон.
   - Положи голову мне на колени и спи, - предложила девушка.
   Сын так и сделал, немного поворочался, устраиваясь удобнее, и скоро уже крепко спал.
   - Удивительный ребенок, - покачал головой отец. - Так быстро справился с потерей родителей, плюет на призраков и спит в любых условиях. Похоже, его ничем не прошибешь. И это в его-то годы. Хотел бы я знать, для чего отец готовил его к встрече с оставшимися.*
   (*так в королевстве Сандор называют призраков)
   - Не надо об этом, - попросила Альда. - Пусть лучше Альберт расскажет о семействе барона Лаша Кариша.
   - С удовольствием, - отозвался управляющий. - Хоть так скоротаем время. Баронство Кариш уступает вашему по размерам, но у них живет в два раза больше крестьян, поэтому больше доходы. В отличие от баронов Ксавье, они намного позже получили титул, не отличались большой воинственностью и не вкладывали деньги в укрепление родового замка. Он раза в два меньше вашего и окружен не такой высокой стеной. Кариши строились в более спокойное время, когда уже прекратились войны между дворянами королевства. Нынешнему барону около пятидесяти лет. Это мужчина среднего роста, склонный к полноте. Всегда весел, но настоящая это веселость или просто маска, сказать не берусь, потому что был у них всего два раза. Его жена лет на десять моложе. Когда-то, наверное, была эффектной женщиной, но сейчас расплылась и подурнела. Характер у нее мягкий, нрав спокойный. Баронессу зовут Варой. У четы двое детей. Старшему сыну Хогану шестнадцать лет. Здоровенный парень с грубыми чертами лица. Манеры у него соответствуют внешности: грубоват, самоуверен и не обременен знанием хороших манер. Сестра - его полная противоположность, очаровательная нежная девушка четырнадцати лет. Алия получила хорошее воспитание, умна, много читает и любит играть на дейре. Несмотря на близкое расположение к столице провинции, барону как-то удалось остаться в стороне от разборок Мартина с герцогом Аликсаном. Он не помогал Мартину людьми или деньгами. Управляющим у него служит Сторн Парне. Упомянул его по той причине, что у уважаемого Сторна есть одно увлечение, которое снискало ему большое уважение в округе и в других местах. Он очень искусен в создании музыкальных инструментов. Семьи не имеет и все свободное от своих основных обязанностей время посвящает их изготовлению. Еще одна примечательная личность - это капитан их стражи Дерик Хелл. Внешне он сильно напоминает вас, Рон, да и в вашей жизни много сходства.
   - Вы так хорошо меня знаете? - спросил отец.
   - Барон Лишней передал некоторые сведения, которые могли помочь в налаживании отношений с новыми хозяевами, в частности, о вашей богатой приключениями жизни в молодые годы.
   - Вы откровенны, Альберт, - заметил отец. - Значит, этот Хелл тоже старый вояка?
   - Не старый, но очень опытный воин. Сам по себе капитан не слишком интересен, но у него есть дочь, которая в чем-то похожа на вас, Альда. Гале шестнадцать лет. Внешне очень славная девушка, только мускулов могло быть и поменьше. Очень увлекается охотой, а так же всем, что колет, режет, рубит и отнимает жизнь. Отец пробовал с этим бороться, но безуспешно. Не знаю почему, но матери у нее нет. Вот, пожалуй, и все, что вспоминается.
   - Ну что же, - сказал отец, - достаточно полная характеристика. Теперь нам будет проще иметь с ними дело. К тому же за разговорами проехали полдороги.
   Когда лес разбежался в разные стороны и открылся большой луг с видневшимся в отдалении замком, два стражника пришпорили лошадей и опередили остальных, чтобы предупредить хозяев. Поэтому, когда карета в сопровождении оставшегося эскорта достигла замка, его ворота были гостеприимно распахнуты, а во дворе стояла толпа встречавших.
   - Рад приветствовать соседей! - сказал вышедший вперед барон, одетый в зеленый бархатный костюм и такого же цвета берет. - Позвольте оказать вам гостеприимство замка Кариш! Хочу представить своих жену и дочь. А это мой управляющий. К сожалению, сын сегодня отсутствует. Прошу вас в замок, стол сейчас накроют.
   - Рад познакомиться, - поклонился в ответ отец. - Мы недавно из-за стола, да и вы, скорее всего, уже позавтракали. Может, посидим за столом в обед, а пока просто где-нибудь пообщаемся?
   - Не имею ничего против, - согласился барон. - Простите, сам еще не представился. Лаш Кариш, к вашим услугам!
   Все вошли в замок, поднялись на второй этаж и разместились в большой, со вкусом обставленной гостиной. Слуги приняли у гостей куртки, подали напитки и удалились.
   - Если позволите, господин барон, я бы вас ненадолго покинул, - почтительно сказал Альберт. - У меня еще с прошлого приезда остались нерешенные вопросы с вашим управляющим.
   Получив разрешение, он удалился.
   - Мы были очень расстроены смертью Ленара и Алисии, - сказал Лаш, - и очень рады тому, что Алекс вновь обрел семью. Мы не общались со старым бароном, он был другом нашего соседа шевалье Ренара, убитого разбойниками.
   - Его убили на наших глазах, - отозвался Рон, но мы тогда были далеко и не успели вмешаться. Может, пока мы будем разговаривать, кто-нибудь покажет Алексу замок? Боюсь, что наши разговоры будут ему скучны.
   Лаш позвонил в колокольчик и отдал распоряжения вошедшему слуге. Тот поклонился и пригласил молодого барона следовать за собой. Когда за ними закрылась дверь, Лаш спросил отца:
   - Я слышал историю спасения Алекса, но не понял, как вы оказались в разбойничьем лесу. Не просветите, если это не секрет?
   - Никакого секрета в этом нет, - ответил отец. - Мы считались участниками мятежа. Сам я не полез в эту свару, но не утерпел мой сын, а когда начались разбирательства, у нас отобрали баронство. Денег у меня было достаточно, поэтому мы с дочерью решили ехать поближе к герцогу, купить дом и найти себе занятие по душе. На полпути не повезло нарваться на одного подонка с длинной родословной и с подвыпившей компанией его приятелей и охраной. Молодые люди решили позабавиться с Альдой, причем наше мнение они проигнорировали. Пришлось надавать им плюх, а с охраной позвенеть мечами. Мы ушли, но папаша мерзавца объявил нас в розыск. Поэтому пришлось прятаться и добираться до герцога окольными путями. Вот так на счастье Алекса мы там и оказались. Удалось поначалу спасти и его мать, но потом нарвались на стрелка. Меня тяжело ранили, а Алисии не повезло.
   - Как же вы тогда оттуда выбрались?
   - Альда перебила разбойников, привязала меня к лошади, взяла в седло мальчика и сумела в дождь довезти нас до замка герцога.
   - Героический поступок, - с уважением посмотрел на девушку барон. - А как же вам удалось с ними справиться?
   - Почти всех перестреляла из лука, - сказала Альда, - а в лучника метнула кинжал.
   - Однако! Вы настоящая воительница, баронесса! А я думал, что вы носите меч для красоты.
   - Правильно думали, - рассмеялась девушка. - Вот мечом я совсем не владею. Надеюсь, теперь отец даст мне несколько уроков.
   - Я вам могу предложить кое-что лучше, - сказал Лаш. - Есть у нас одна барышня примерно вашего возраста, возомнившая себя воином. Так вот, она виртуозно работает мечом, причем именно в той манере, какая подойдет и для вас. Не сомневаюсь, что ваш батюшка прекрасный мечник, но у женского боя есть свои особенности. Я предлагаю вам пригласить Галу к себе. Она страшная непоседа, и здесь ей уже все надоело, а так и вам поможет, и сама развеется. Глядишь, еще и подружитесь.
   - Замечательное предложение, - сказала Альда. - Я согласна, лишь бы согласилась она. Господин барон...
   - Лаш. Для вас я просто Лаш. Мне можно звать вас по имени?
   - Конечно. Я хочу у вас кое-что узнать, только, пожалуйста, не обижайтесь. Мне любопытно, как вам удалось не попасть в мятежники? Вы не посылали помощь Мартину, иначе с вами поступили бы так же, как с нами, а отсидеться, находясь рядом со столицей...
   - А я хитрый, - расхохотался барон. - Я был уверен, что долго это безобразие не продлится, поэтому просто тянул время. Когда меня все-таки навестили, начал лихорадочно готовить в помощь герцогу обоз с продовольствием и людей, а как только уехали, все это распустил и надавал сыну плюх. Вздумалось ему помахать мечом.
   - А у меня не хватило духа, - признался отец.
   - Ну я-то своего оболтуса хорошо знаю. Врезал ему так, что шлем улетел в другой конец зала, и сказал, что если он уйдет к герцогу, то пусть герцог обеспечивает его наследством. К моему счастью, эту игру не успели раскусить.
   - А почему герцог назначил вас опекунами Алекса? - спросила Вара. - Я понимаю, что вы его спасли, но ведь вы же числились в мятежниках.
   - Дело в том, что Алекс признал меня своей матерью, - ответила баронессе Альда, - а барон Лишней разобрался, что мы ни в чем не участвовали, так что у герцога не было к нам никаких претензий.
   Она заметила, что барон побледнел при имени Джока. Великое дело - репутация.
   - Я могу встретиться с вашим управляющим? - спросила Альда. - Говорят, что он делает замечательно музыкальные инструменты. Нет, дейра у меня есть, просто хочу задать ему несколько вопросов.
   - Конечно, можно, - кивнул барон. - Алия тебя проводит. Она сама замечательно играет и часто пропадает у Сторна, когда он работает.
   - Сейчас мы его найдем, - сказала Алия, ведя Альду к выходу из замка. - Он, наверное, с вашим управляющим во дворе.
   Быстро отыскать управляющего не получилось, и им пришлось побывать во многих местах, прежде чем Сторн был найден в помещении каретной, где он за что-то отчитывал конюха.
   - Уважаемый Сторн! - обратилась к нему дочь барона. - Вы не могли бы уделить нам немного внимания? У нашей гостьи есть к вам несколько вопросов.
   Управляющий оставил обрадованного конюха и вышел с девушками во двор.
   - Я весь внимание. Что интересует госпожу баронессу?
   - У меня есть дейра, на которой я иногда играю. Раньше она меня устраивала, но недавно я услышала от сестры нашего герцога, что у него на родине был похожий инструмент, только струны в нем сделаны из металла. По его словам, звучание у него намного громче и чище, чем у дейры. Герцог говорил, что дейра в сравнении с его инструментом все равно что черствая горбушка в сравнении с только что испеченным яблочным пирогом. Я расспросила об этом инструменте сестру герцога, а она еще раньше спрашивала брата. Герцогиня объяснила, что инструмент имеет семь металлических струн разной толщины. Самые тонкие дают высокий звук, а высоту тона можно менять, как и в дейре, прижимая пальцами струну к шейке. Настройка производится натяжением струн. Корпус у инструмента не цельный, а клееный из нескольких частей. Вы один из лучших мастеров, скажите, неужели у нас нельзя сделать что-нибудь подобное?
   - Железо вместо шелка, - задумчиво произнес Сторн. - Может быть... Только для этого нужна очень тонкая и прочная железная нить. Я о таких не слышал.
   - В одной из наших деревень есть кузнец, который может делать с железом все. Может, мне удастся с его помощью изготовить струны?
   - Если у вас получится, считайте, что первый инструмент ваш.
   - А второй - мой! - Алия умоляюще посмотрела на мастера.
   - Твой, твой, - усмехнулся тот, - но только в том случае, если у госпожи баронессы все получится со струнами.
   - Смотри, Гала идет! - сказала Алия. - Давай договоримся насчет тебя?
   На вид идущая к ним девушка была на год старше Альды. Фигура у нее была замечательная, разве что более мускулистая, чем следовало для девицы ее возраста и роста. На стягивающем тонкую талию широком кожаном ремне покачивался в такт шагам легкий меч.
   - И не холодно ей так ходить? - тихо спросила Альда.
   - Она всегда так ходит по двору, - так же тихо успела ответить Алия. - Куртку надевает, если очень холодно или нужно ехать верхом.
   - Привет! - поздоровалась Гала с Алией. - Мне показалось, или вы действительно говорили обо мне? Не представишь свою подругу?
   - Это баронесса Альда Буше. Твое имя она уже знает. Альда приехала к нам в гости с отцом и сыном.
   - С сыном? - удивилась Гала. - Сколько же вам лет, баронесса?
   - Это приемный сын, - рассмеялась Альда. - Слышали, наверное, о трагедии семьи Ксавье? Нам удалось спасти только Алекса.
   - И многих разбойников вы убили? - с пробудившимся интересом спросила Гала.
   - Около двух десятков.
   - И всех баронесса положила из лука! - вставила Алия.
   - Здорово! - с завистью сказала Гала. - А у нас здесь нет ни одного разбойника, хоть плачь!
   - Зачем вам сдались разбойники? - удивилась Альда.
   - А зачем тренироваться, если негде использовать полученные навыки?
   - Да, кстати, папа просил тебя помочь Альде с мечом, - сказала Алия. - Тебя приглашают посетить их замок и погостить. А заодно немного научишь баронессу.
   - А вы разве не умеете? - кивнула Гала на меч на поясе Альды.
   - Не умею, - ответила та. - Неплохо стреляю из лука и могу метать кинжалы, а заниматься с мечом запрещал отец. Только брат кое-что показал, но это так... - Она махнула рукой.
   - А разбойники в вашем баронстве водятся?
   - У нас никто не водится, кроме призраков, - пошутила Альда.
   - Насчет призраков - правда? - в глазах у Галы вспыхнул восторг. - Если да, то я согласна.
   - О боги! А призраки вам для чего?
   - Должно же у девушки быть хоть какое-то разнообразие в жизни? Если бы вы знали, баронесса, как скучно жить!
   - Я за последнее время так устала от такого разнообразия, что с удовольствием поскучаю. Грабители, разбойники, волки эти.
   - Какие волки? - спросили девушки хором.
   Пришлось Альде, кляня болтливый язык, рассказывать про свою охоту.
   - Здорово! - высказалась Гала. - Мне бы так жить! Еду обязательно. С тобой я точно не соскучусь. А с мечом я тебя натаскаю. Мастером не сделаю, но до среднего уровня дотяну. А дальше будет зависеть только от тебя. Все, побежала собирать вещи, заодно предупрежу отца.
   - Она всегда такая... - Альда подыскала слово, - непосредственная? Этикет побоку, потом вообще на ты.
   - Тебя это задевает? - спросила Алия.
   - Скорее удивляет. Я сама не большая любительница условностей, по крайней мере, среди своих.
   - Дело в том, что ее отец может на законном основании называть себя "шевалье".
   - Значит, Гала дворянка?
   - По-моему, ей это безразлично, - пожала плечами Алия, - но на поведении сказывается. У нас давно не обращают внимания на ее странности, разве что мой братец, да и то только после того, как она его отлупила за хамство и посягательства. Ладно, все, что хотели, мы сделали. Побежали к отцу, а то скоро уже будет сигнал к обеду.
   На обеде плохо позавтракавшая и голодная Альда набросилась на разнообразные и вкусно приготовленные блюда, стараясь не нарушать приличий.
   "Неужели они всегда так едят? - думала она, усиленно работая челюстями. - Или расстарались из-за приезда гостей?"
   После обеда Алия повела гостью в свою комнату хвастаться дейрой. Инструмент оказался замечательным, и игра Алии очень понравилась. Совсем не то что ее собственное бренчание. Вскоре стали собираться домой. С хозяев взяли слово, что они при первой возможности нанесут ответный визит. Гала отказалась ехать в карете и отправилась в путь верхом на молодой кобыле, поэтому и Альда пересела на Бри.
   Дома ее ждал деревенский мастер с набором готовых плечиков. Альда открыла комнату и вскоре уже развешивала свои вещи на круглый полированный стержень, который мастер закрепил в шкафу, быстро подогнав его по размеру. Довольная девушка щедро расплатилась, а не менее довольный мастер рассыпался в благодарностях и отбыл восвояси.
   По настоянию Альды для Галы срочно подготовили бывшую комнату Алекса. Слуги убрали детские вещи и принесли кровать из гостевой комнаты. Гале понравилась просторная светлая комната, а Альде было спокойней рядом с сильной подругой. Она за несколько часов так сошлась с этой девушкой, похожей на нее саму, что уже подумывала, что бы такое предпринять, чтобы гостья осталась как можно дольше, а то и совсем никуда не уезжала.
   Перед сном Гала, запахнувшись в халатик, постучала в их комнату и поинтересовалась, когда появляется призрак.
   - По мне, так пусть бы вообще не появлялся, - сердито ответила Альда. - Я ночью обычно сплю, так что это ты Алекса проси разбудить, если опять будет гость.
   - Я разбужу, - серьезно пообещал мальчик.
   - Ага, - пробурчала Альда, кутаясь в одеяло. - А я завтра обязательно пошлю за жрецом. Ты как хочешь, можешь хоть чай с ним гонять, но в нашей комнате ему делать нечего!
  
  
   Глава 12
  
  
   Ее разбудил негромкий звук шагов. Тапочки были большими, и сын при ходьбе не поднимал ног, шаркая подошвами по плитам пола. Раздавшийся звук поворачиваемого в замке ключа заставил Альду отбросить одеяло и вскочить. В комнате было темно. Лишь тусклый лунный свет проникал через наполовину прикрытые портьерами окна, но она все же сумела рассмотреть, что Алекса нет в комнате, а его одеяло лежит на полу рядом с кроватью. Обув тапочки, Альда в одной рубашке подбежала к двери и распахнула ее настежь. Сын стоял у двери напротив и тихо в нее стучал.
   - Тетя Гала, - позвал он. - Вы хотели видеть деда?
   Дверь приоткрылась, и в коридор выглянула заспанная девушка.
   - Что тебе, Алекс?
   - Как что? Вы хотели посмотреть на деда? Он еще не ушел.
   Обе девушки повернули головы в коридор, куда показывала рука мальчика. Шагах в тридцати в полумраке коридора, удаляясь в сторону апартаментов старого барона, медленно скользила едва светящаяся фигура. Реакция у обеих была совершенно разной. Альда обмерла, чувствуя непреодолимое желание схватить Алекса и бежать от этой жути в комнату. Гала же, с которой мгновенно слетели остатки сна, запахнула халатик, перехватив талию матерчатым поясом, и бросилась вслед за призраком, едва не растеряв при этом выданные вчера тапочки.
   - Куда, сумасшедшая! - крикнула Альда подруге.
   Та не отреагировала на крик, поэтому девушка схватила Алекса и подтолкнула его к двери.
   - Быстро в комнату! - скомандовала она сыну. - Сиди там и за дверь ни ногой!
   Не тратя времени на дальнейшие разговоры, она побежала за Галой, перебирая про себя все известные ругательства. Страх полностью не исчез, но уже не давил на сознание, парализуя волю. Она догнала подругу у дверей в комнаты Креона Ксавье.
   - Я не заметила, куда он исчез, - сообщила та, обернувшись к рассерженной Альде. - Ведь только что был здесь...
   - Ты мне скажи, зачем он тебе сдался! - Альду трясло уже не от страха, а от злости. - С такими друзьями не нужно никаких врагов! Я чуть с ума не сошла от страха!
   - Что ты кричишь? Ну побежала, интересно же! Лучше скажи, куда он мог деваться.
   - Наверное, сидит в библиотеке, - остывая, буркнула Альда. - По словам Алекса, прошлый раз был там. Библиотека вот за той дверью.
   Гала немедленно приоткрыла указанную дверь.
   - Сидит, - прошептала она. - Что-то читает. Интересно что?
   Страх у Альды боролся с любопытством, которое в конечном итоге победило. Отодвинув подругу, она чуть шире открыла дверь и заглянула в библиотеку.
   Призрак Креона Ксавье сидел за столом в нескольких шагах от девушек. Страницы лежавшей перед ним книги медленно переворачивались, словно старик что-то искал. Было по-прежнему темно, но с такого расстояния можно было без труда рассмотреть все детали, в том числе и засохший потек крови на правом виске. Наконец призрак нашел то, что искал. Книга угомонилась, и он некоторое время неподвижно сидел, уставившись на раскрытые страницы. Потом встал, провел рукой по голове, приглаживая волосы, подошел к книжной полке и потянул руку к ее боковой стенке. Сделав движение, сходное с тем, которое совершает человек, поворачивая что-то тяжелое, он шагнул сквозь книги. С исчезновением призрака в библиотеке сразу стало темнее.
   - Здорово! - Гала повернулась к Альде. - Ты видела, что он повернул книжную полку? Там наверняка находится тайник или вход в него! Давай проверим!
   - Проверим, но не вдвоем и не сейчас. Это может быть опасно, да и не видно ни зги без лампы. Я уже полазила в темноте по здешним подземельям, с меня довольно. Пошли к себе. Если здесь что-то есть, оно никуда не денется до утра. Алекс, наверное, уже извелся.
   - Ты напрасно о нем так беспокоишься. Он не боится призраков, а в этом случае они совершенно безвредны. Весело вы здесь живете, не зря я к тебе приехала!
   К приходу Альды сын уже лег в кровать и накрылся одеялом.
   - Поймали? - спросил он. - Дед опять заходил к нам в комнату. Шума от него не было, но я все равно проснулся. А он стоит и смотрит на тебя. Потом уже повернулся и вышел.
   - Утром позовем жреца, - успокоила Альда то ли сына, то ли саму себя, - а сейчас давай спать.
   Полночи девушка ворочалась в кровати и заснула уже под утро. Разбудила ее постучавшая в дверь подруга.
   - На дворе давно светло, а вы еще спите. Скоро ударят в било на завтрак. Поднимай Алекса и приводи себя в порядок. Когда скажешь отцу?
   - После завтрака, - позевывая, ответила Альда. - Пусть хоть нормально поест. Я с этими ночными пробежками совсем не выспалась, глаза сами закрываются.
   К приходу отца Алекс был уже одет и умыт, а Альда заканчивала расчесывать волосы.
   Завтрак прошел без обычных разговоров, а когда все поели, Альда попросила отца и Альберта пройти к ней в комнату.
   - Есть разговор, - сказала она, когда все собрались. - Надо найти где-нибудь поблизости комнату для служанки. Я не хочу, чтобы она все время находилась в нашей комнате, поэтому все приходится делать самой. Это проще, чем каждый раз ее искать. И надо послать человека за жрецом. Мне надоели постоянные ночные визиты старого барона. Не надо на меня смотреть с таким удивлением. Этой ночью я видела сама. На этот раз мы с Галой посмотрели, чем он тут занимается, и, кажется, нашли вход в тайник. Ночью мы не стали смотреть, а сейчас это нужно сделать. Только там наверняка будет темно, поэтому нужна лампа, а лучше две.
   - И где это? - спросил отец.
   - В библиотеке. Похоже, что полка с книгами должна вращаться. По крайней мере, он двигался так, как будто с натугой ее повернул и зашел в проем.
   - Сейчас приведу служанку для Алекса, отдам распоряжение насчет жреца и возьму лампы, - сказал Альберт. - Не будем посвящать в это дело слуг, справимся сами. А вы пока подождите меня здесь, я долго не задержусь.
   - Мама, я с вами! - начал упрашивать сын. - Я первый увидел деда!
   - Первый, первый, - согласилась Альда, - но с нами не пойдешь. Обещаю, что, если там нет опасности, потом сходим с тобой.
   Вскоре вернулся Альберт с Ани, заботам которой передали обиженного на весь свет Алекса. Управляющий отдал зажженную лампу Гале, а вторую оставил себе, после чего все пошли к комнатам Креона Ксавье.
   - За какую из сторон полки он тянул? - спросил отец, когда все зашли в библиотеку.
   - За правую.
   Отец взялся руками за полку и потянул ее на себя. Раздался слабый скрип, и полка медленно начала поворачиваться. За ней оказался пустой проем, заглянув в который Альда увидела уходящие во мрак ступени.
   - Так вот где скрывался настоящий спуск в подземелье! - удовлетворенно сказал Альберт. - А я все гадал, зачем строить под землей ходы, чтобы потом их замуровывать.
   - Вы как хотите, а я туда с лампами не пойду! - решительно заявила Альда. - Нужно вернуться за факелом.
   - Тогда подожди нас здесь, - предложил отец. - Факелы чадят и горят недолго, а здесь под землей везде низкие потолки. Ни к чему нам дышать дымом. Да и не будем мы далеко идти. Только осмотримся и вернемся.
   - Это нечестно! Я вас одних не отпущу!
   - Тогда иди молча и ничего не бойся. Я пойду впереди и, если здесь будет какая-нибудь ловушка, постараюсь ее обезвредить.
   Они спустились по лестнице на уровень подвала и остановились в растерянности: от основного хода влево и вправо уходили ответвления.
   - Куда идем? - спросил отец. - Есть мнения?
   - Давайте пока пойдем, никуда не сворачивая, - предложил Альберт, - а там будет видно.
   Так и сделали и шагов через двадцать миновали еще два ответвления.
   - Сколько же тут всего понастроено? - удивилась Гала. - Это ведь столько труда. Для чего все это?
   - Может быть, скоро узнаем, - ответил отец. - Смотрите, дверь.
   Ход, по которому шли, уперся в массивную металлическую дверь с большим навесным замком.
   - Замок, - разочарованно сказала Гала. - Придется возвращаться.
   - Подождите, - остановил всех Альберт. - У мертвого барона нашли ключ, который не подошел ни к одному замку. Я его захватил, когда ходил за лампами. Альда, подержите, пожалуйста, лампу.
   Он снял со связки большой ключ и легко открыл замок.
   - Замок хорошо смазан, - сказал отец, - значит, им часто пользовались.
   Дверь тоже легко и без скрипа повернулась на петлях. Открывшееся их глазам небольшое помещение было пусто, если не считать стола со стулом.
   - Пусто! - Гала вошла в комнату и теперь озиралась в тщетной попытке чего-нибудь найти.
   - Надо убрать стол, - предложила Альда. - Смотрите, как он неудобно стоит.
   Мужчины подняли стол и отнесли в сторону. На освободившемся участке пола стал виден деревянный люк. Немного повозившись, отец с помощью кинжала поддел и открыл крышку. В углублении под ней стоял деревянный, окованный потемневшей бронзой сундук.
   - Я так и знала, что мы найдем клад! - воскликнула Гала. - Открывайте скорее!
   Сундук не был заперт, и отец легко откинул крышку.
   - Возвышенные боги! - потрясенно сказал Альберт. - Сколько золота!
   - Непонятно мне это, - проворчал отец, тоже рассматривая сундук почти доверху заполненный золотыми монетами и украшениями. - Зачем хранить такое веками, а самим жить более чем скромно. Ну что, забираем?
   - А поднимем? - усомнился Альберт.
   Мужчины взялись за имевшиеся по бокам сундука ручки и с натугой вытащили его из углубления.
   - Как-нибудь дотянем, - сдавленно сказал отец. - Не будем никого вводить в искушение.
   На полусогнутых ногах, с руганью и частыми остановками на отдых сундук все-таки вынесли наверх и с облегчением опустили на пол библиотеки. Теперь находку можно было рассмотреть более внимательно.
   - Имперские монеты, - заметил Альберт, перебирая золото. - Они тяжелее наших, да и золото чище. Тут много украшений, есть и с камнями. Я не знаю, как такое хранить. Если об этой находке узнают, замок возьмут штурмом.
   - Давайте пока все поставим с той стороны полки, а дверь в библиотеку запрете своим ключом, - предложил отец Альберту. - Сейчас должен прийти жрец, а после его ухода мы с вами что-нибудь придумаем.
   Жрец поступил предусмотрительно и явился в замок перед обедом. Отдавал он ему дань с таким усердием, словно хотел наесться впрок на декаду. Покончив с едой и распустив ремень, молодой человек, занялся делом.
   - Какие помещения надо защитить? - спросил он отца.
   - В первую очередь это спальня моей дочери, - ответил барон. - Возможно, совершить ритуал захочет кто-то еще.
   Колин зажег захваченную с собой свечу и, что-то бормоча, начал ползать на коленях возле дверей в комнату Альды, капая воском на пол. Минут через десять жрец поднялся, отряхнул штаны и заявил, что ритуал закончен и защита поставлена.
   - Не пройдет ни один призрак, - удовлетворенно сказал он и обратился к стоявшей рядом Гале: - Может, закрыть и вашу спальню?
   - Не стоит, - отказалась девушка, - мне они не мешают.
   - Тогда, если хотите, можно отслужить благодарственный молебен Ньоре за спасение молодого наследника.
   - Это сделаем в другой раз, - отказался отец. - Возьмите за труды.
   Забрав положенную плату, довольный Колин удалился, но сразу же после его ухода в замок прибыли другие гости.
   - Господин барон! - обратился к отцу слуга. - Управляющий приказал передать, что к нам прибыли люди от господина герцога.
   - Пошли, дочка, встретим, - сказал отец. - И подругу свою захвати. Куда после обеда делся Алекс?
   - Обиделся на меня, из-за того что не взяли с собой, забрал Ани и ушел отдыхать, - ответила Альда. - Я схожу за Галой.
   Девушка нашла подругу и вместе с ней вышла во двор.
   - Имей в виду, - сказала она, увидев, кто приехал, - вон тот красавчик - страшный бабник, так что держись от него подальше.
   Вместе с ухмыльнувшимся данной Джолину характеристике отцом они подошли к уже спешившимся гостям, рядом с которыми стоял Альберт.
   - Приветствую вас, уважаемый Джолин, - сказал барон. - Какими судьбами к нам?
   - Приветствую хозяев замка Ксавье, - ответил Джолин. - Дело у нас не к вам, а к приказчику, о котором вы сообщили, но мы надеемся воспользоваться вашим гостеприимством.
   - Можете всегда рассчитывать и на гостеприимство, и на помощь.
   Джолин благодарно кивнул и подошел к Альде, попутно с удовольствием обласкав взглядом Галу.
   - Еще раз приветствую, баронесса! И вас, госпожа. У меня к вам письма, - он достал из висевшей на боку сумки два конверта и протянул их девушке. - Это от барона Лишнея, а это от герцогини. А от меня вам маленький подарок. Он не был готов, когда вы уезжали, а теперь, пользуясь случаем, привез. - Джолин дал знак, и один из его людей принес два длинных свертка.
   - Что это? - спросила Альда, приняв подарок.
   - А вы разверните.
   Девушка размотала свертки и с восхищением уставилась на великолепный охотничий лук, к которому прилагался колчан со стрелами.
   - Знаю я эти замковые арсеналы, - продолжал Джолин, делая вид, что не заметил ее реакцию на подарок. - В них одни боевые луки, которые не сможет натянуть ни одна нормальная девушка. А свой вы поломали.
   - Подойдите сюда! - попросила Альда и, когда Джолин приблизился, приподнялась на цыпочки и поцеловала его в щеку. - Вы настоящий друг, а о том, что между нами было, можете забыть. Не было ничего. Берите ваших людей и ведите в трапезную. Горячее мы, к сожалению, съели, но закуски и вино сейчас будут.
   - Это подождет, - сказал смущенный и обрадованный ее поступком Джолин. - Сначала работа. Мы сейчас же едем на постоялый двор за постояльцем из Барни. А к вашему отцу будет просьба... Господин барон, - обратился он к старшему Буше. - Нам нужна ваша помощь. Не исключено, что постоялец Ласа наблюдает за подходами к заведению и при нашем появлении попытается сбежать. Не могли бы вы вместе с господином Альбертом наведаться на постоялый двор и отвлечь его беседой?
   - Мы тоже пойдем, - сказала Альда, имея в виду себя и Галу. - Он меня уже видел и ничего не заподозрит.
   - Это на ваше усмотрение, но постарайтесь держаться в стороне: это опасный человек.
   На постоянный двор отправились в том же составе, что и в прошлый раз, только вместо Алекса была Гала. Отряд Джолина следовал за ними в отдалении. Так же оставили стражников с лошадьми, а сами вошли в дом. Им повезло и не пришлось никого искать: хозяин заведения и насторожившийся при их появлении постоялец сейчас обедали в трапезном зале. При виде знакомых лиц "приказчик из Барни" заметно расслабился.
   - Приветствуем вас, господа, - приветливо сказал отец. - Для нас не найдется чего-нибудь пожевать? Готовить не надо, достаточно закуски.
   - Сейчас все сделаем в лучшем виде, господин барон, - сказал хозяин, поднялся и ушел на кухню отдавать распоряжение повару.
   - Как охота? - обратился отец к приказчику.
   - Благодарю, вчера добыл косулю. Сейчас ее и едим.
   В этот момент тихо подъехавшие стражники Джолина распахнули входную дверь и бросились в зал. При виде их постоялец вскочил, отшвырнул стул и побежал к лестнице мимо столика, за которым сидел Буше со спутниками. Внезапно на его пути очутилась Гала. Быстрый удар кулака девушки в солнечное сплетение, пропущенный не ожидавшим такого постояльцем, заставил его сложиться пополам. Второй удар по шее - и стражники уже вяжут руки упавшему приказчику.
   - Спасибо, - поклонился Джолин Гале, - но вы зря рисковали, никуда бы он уже не делся. Уважаемый Лас, - обратился он к хозяину, со страхом наблюдавшему процесс упаковки его клиента, - мы забираем вашего постояльца. Здесь останутся трое моих людей. Они проверят груз вашего гостя и немного здесь поживут на случай, если вас захотят навестить его друзья. Все услуги будут оплачены. Да, забыл представиться. Мы - служба безопасности герцога. Рассчитываю на ваше содействие.
   На обратном пути в замок Джолин ехал рядом с бароном и его дочерью.
   - Необходимо сегодня здесь задержаться, и я вынужден воспользоваться вашим предложением, - сказал он Буше. - Надо тщательно проверить личные вещи задержанного, и хотя бы поверхностно осмотреть груз. Самого пленника тоже надо подвергнуть предварительному допросу и действовать дальше, исходя из того, что он скажет.
   - Наш замок в вашем распоряжении, - ответил отец. - В нем много незанятых помещений, которые слуги приведут в порядок для ваших людей. Я могу присутствовать на допросе?
   - Это может быть полезным, - согласился Джолин.
   - А я? - к собственному удивлению попросила Альда.
   - Вам-то зачем? Неужели из чистого любопытства? Поверьте, Альда, на первом допросе не будет ничего интересного, а плотно с ним будут работать уже в замке герцога.
   - А все-таки?
   - Продолжаете настаивать? Будь по-вашему. Но если нам придется применять к нему...
   - Я поняла, - поспешно сказала девушка. - В этом случае я уйду. И еще, Джолин, вы сможете передать мои письма в замок герцога?
   - Почту за честь оказать вам эту услугу.
   Вскоре замок Ксавье стал напоминать развороченный муравейник. На первом этаже слуги спешно очищали несколько комнат от скопившихся там за долгие годы старых вещей и мусора и несли тюфяки и мебель. Все лошади приезжих не поместились в конюшне, и для них пришлось освобождать помещение каретной, выкатив во двор обе кареты. Джолина поместили в гостевой комнате на втором этаже, а пленнику выделили небольшую комнату с забранным решеткой окном. Сначала Джолин хотел посадить его в подвальную камеру, но, поговорив с Альбертом, отказался от этой идеи. В помощь повару выделили слугу, и сейчас они вдвоем готовили ужин для увеличившегося в числе население замка.
   Альда столкнулась в коридоре с отцом и управляющим, которые обсуждали на ходу какой-то вопрос, касающийся размещения приезжих.
   - Хорошо, что вы мне попались! - обрадовалась она. - Я хотела обсудить с вами вопрос о нашей находке. У меня есть мысль, что со всем этим делать. Предлагаю отложить украшения для нужд баронства, а все золото в монетах отдать на сохранение герцогу. Мы не попадаем под удар и сбережем клад, а герцог сможет воспользоваться этим золотом, если будет нужда. А мы или Алекс, когда вырастет, всегда сможем взять в казне герцога потребную сумму. Мои алмазы до сих пор там лежат, и их можно забрать по первому требованию.
   - Хорошее решение, - одобрил Альберт. - Я хотел предложить то же самое. Все равно в баронстве такие деньги не нужны, а герцогу могут пригодиться. А здесь хватит и украшений. Их там наберется не на одну сотню золотых.
   - Тогда давайте отберем украшения, посчитаем золото и поговорим с Джолином, - сказал барон. - Может, он все с собой и возьмет. А на всякий случай дадим ему в дорогу пять своих людей, при таком грузе это будет не лишним.
   Альберт отдал Альде ключ от библиотеки, и мужчины продолжили свое обсуждение, а она побежала считать золото, забрав в помощь подругу.
   Всего получилось почти шесть тысяч динариев* и увесистая сумка золотых украшений. Альда разрешила Гале забрать понравившиеся ей серьги с небольшими изумрудами, а для себя выбрала украшенный рубинами кулон.
   (*имперский динарий весил чуть больше десяти граммов, а золотая монета королевства Сандор - около шести)
   - Если бы не мы, никто не нашел бы этого клада, - сказала она подруге, - так что все по справедливости.
   - И что теперь делать со всем этим добром? - спросила Гала.
   - Украшения отнесем отцу. У него в комнате есть денежный ящик. А золото отдадим на хранение герцогу. Думаю, что Джолин не откажется доставить его до места.
   - А что у тебя с Джолином?
   - Абсолютно ничего. Были разногласия, но я его простила. Надеюсь, что теперь мы друзья.
   - Ну да, - не поверила подруга, - меня от него отваживала, а сама полезла целоваться.
   - Нужен он мне больно! Я поцеловала в щеку, чисто по-дружески. Ты видела, какой он привез лук? Это он так передо мной извинился за одну гадость. А я тебя не зря предупреждала. Джолин неплохой человек, но не может пропустить ни одной смазливой рожицы. Причем долго его подружки не задерживаются. Ладно, хватит болтать, понесли золото.
   - Шесть тысяч динариев, - задумчиво подвел итог отец, положив в денежный ящик драгоценности. - Странно.
   - Что странно? - не поняла Альда.
   - Ты не понимаешь, дочь, как велика эта сумма, тем более для какого-то захудалого баронства. Тут что-то не так. Не могли бароны скопить столько золота, и оно не может быть военной добычей. Какую книгу читал призрак?
   - Это была не книга, а такое же видение. Когда он ушел, исчезла и книга. А на вид она большая, в толстом кожаном переплете и с медными застежками.
   - Как только выберу время, надо будет порыться в библиотеке, может, и найду.
   - Я уже рылась, нет в ней ничего интересного.
   - Это смотря что искать, - усмехнулся отец. - Ты наверняка искала чего-нибудь почитать на сон грядущий, вот и не нашла. Искать нужно иное. Ладно, подумаем на досуге. Сейчас должен прийти Джолин, и вместе сходим на допрос, а после надо будет озадачить его золотом.
   Когда Джолин вместе с Буше вошел в допросное помещение, там все было готово. Один из его людей занял место палача, второй - писаря. Альда бросила взгляд на разложенный на столе набор крючков, пил и клещей, и ее слегка замутило.
   - Это средство давления, - заметив ее реакцию, объяснил Джолин. - Надеюсь, что до них не дойдет. Мой человек умеет кое с чем управляться, но он не палач. Садитесь за ширмой. Вам будет все слышно. Если допрашиваемый вас увидит, то может подумать, что мы не пойдем на крайние меры, и придется доказывать, что он не прав. А мне бы этого не хотелось. Вы, барон, можете садиться где вам удобно. Введите арестованного.
   Двое стражников втащили приказчика с по-прежнему связанными за спиной руками и усадили на стул.
   - Я не советую вам валять дурака и отпираться, милейший, - скучным голосом сказал Джолин. - В противном случае вы будете жить очень долго, но неприятно. И начнутся эти неприятности прямо сейчас. У меня нет с собой палача, но и этот милый человек кое-что умеет. А в замке герцога за вас возьмется барон Лишней. Слышали о таком? Вы еще здесь, а не там только потому, что моим ребятам надо перетряхнуть ваше барахло и проверить груз, а для этого нужно время. Поверьте, что рано или поздно вы все равно запоете. Только поздно будет петь кусок израненной плоти, который никто не отпустит на свободу. Да и не нужна вам будет свобода. Свобода важна для человека, а не для того, что от вас останется.
   - Можно подумать, что если я запою сейчас, то вы меня отпустите, - криво усмехнулся допрашиваемый.
   - Конечно, нет, - ответил Джолин. - С чего бы? Сначала все ваши показания будут проверять, а то мало ли что вы напоете с перепугу. Потом, если получится, немного поиграют с вашей агентурой, ну и посидите в камере до конца войны. После этого вас отпустят на все четыре стороны или предложат работать на нас. Но пыток в этом случае избежите. Среди нас нет садистов, и ваши страдания никому не доставят радости. Все исключительно в меру необходимости. Конечно, тюрьма герцога - это не дворец короля Мехала, но над заключенными никто не измывается и не морит их голодом. Вам предлагают жизнь, понимаете? Пока еще предлагают. Я не буду вас уговаривать. Для умного сказано достаточно. Начнем.
   Джолин уселся напротив допрашиваемого.
   - Имя и звание?
   - Винтор Лестер, из купцов, второй департамент внешней разведки королевства Сотхем, старший помощник.
   - Цель появления?
   - Сбор сведений о герцоге Аликсане, его окружении и планах. В моем распоряжении были два связных и три агента, завербованных из местных. Я просматривал донесения, сортировал их по степени важности и срочности и отправлял дальше через Парнаду. Ну и направлял работу агентов.
   - Напишите на бумаге имена своих агентов. Прекрасно, теперь поговорим о курьерах. Как часто они появляются, и когда ждать следующего.
   - По мере накопления информации, но не реже одного раза в декаду. Последний был дней шесть назад.
   - Что вы сообщили?
   - Герцог собирался с холодами отправиться к королю с частью армии. Точная дата отправки не установлена.
   - Это все?
   - Было еще по личности герцога.
   - Что именно?
   - Сообщили, что по достоверным сведениям он неравнодушен к дочери бывшего барона, лишившегося имения из-за участия в мятеже.
   - Имя девицы указывали?
   - Было записано, но я точно не помню. Альра или Альта.
   - Довольно, отведите его на место.
   - Развяжите руки.
   - В камере снимите с него путы. Только хочу предупредить. Вы себя показали умным человеком, с которым можно иметь дело, и не надо портить сложившееся о вас мнение. Если надумаете бежать, подумайте, стоит ли? От моих ребят пока никому не удалось сбежать, не думаю, что вы станете первым.
   - Можете быть свободными, - приказал Джолин своим помощникам, когда заключенного увели. - Позже я посмотрю записи допроса.
   Когда все удалились, он подошел к ширме и сказал, глядя в сторону:
   - Вот вы и услышали. Много вам от этого радости? Я поговорю с Джоком. Думаю, что последняя запись исчезнет из допросных листов.
   - Спасибо, - с красными от смущения щеками поблагодарила девушка. - Вы были правы, а я - нет.
   - Пойдем, дочка, - ласково сказал барон, обняв Альду за плечи. - Уважаемый Джолин, вы можете со мной поговорить, когда освободитесь? Ну и отлично. Я буду у себя.
   - Что это? - тупо спросил Джолин, когда его отвели в библиотеку и показали открытый сундук, на две трети наполненный динариями.
   - Это золото, которое мы хотим отдать на хранение в казну герцога. Беретесь доставить?
   - Сколько здесь?
   - Пять тысяч восемьсот сорок три имперских динария. Это примерно девять с половиной тысяч золотых.
   - Откуда столько?
   - Наши девушки нашли в подземелье, а откуда оно, я еще буду разбираться.
   - Боюсь, что для этого у меня слишком мало людей.
   - Я дам вам пять своих стражников и карету. Потом они пригонят ее обратно. Послушайте, Джолин, я не могу держать здесь столько золота. Если о нем узнают, вы никого из нас больше не увидите. А для вас нет риска. Больших ватаг поблизости не осталось, а у вас будут четырнадцать вооруженных мужчин, считая вас самих и кучера. И заключенного посадите в карету.
   - Ладно, попробую. Завтра получу донесение с постоялого двора о результатах обыска, и поедем.
   - Тогда я с утра подготовлю карету с золотом и стражников. И учтите, что мои люди не будут знать, что везут.
   Альда не носила сундук с золотом, но за сегодняшний день сильно устала. Она добралась до спальни с одним желанием - упасть в кровать и уснуть. Обиженный Алекс уже лежал и старательно делал вид, что в помещении нет никого, кроме него. Пришлось идти к сыну разбираться.
   - Алекс, - сказала Альда, присев на краешек кровати, - как ты считаешь, почему я тебя не взяла? Мы были в подземельях, и поверь, что это не самое приятное и безопасное место в замке. И дело не в призраках. Там очень темно и путаная система коридоров, в которой может затеряться не только маленький мальчик. Ты знаешь, что в вашем подвале пропал один из слуг, а остальные теперь не хотят в него спускаться? Нет? Значит, тебе просто об этом никто не говорил. Твои предки, которые для чего-то все это понастроили, вполне могли оставить там ловушки. Мне и так было страшно, еще не хватало трястись из-за тебя. И твоя обида за мою заботу больно ранит меня в сердце.
   - Прости, мама! - сын выбрался из-под одеяла и уткнулся лицом ей в колени. - Я был не прав.
   "И за что мне такое счастье?" - думала Альда, прижимая к себе не рожденного ею, но от этого не менее любимого сына.
   - Хорошо, что ты меня понял и больше не сердишься. А теперь ложись под одеяло, а то замерзнешь.
   Она подошла к своей кровати, на которой лежали полученные от Джолина и забытые за заботами конверты. Первым прочитала письмо Лани. Она написала много и обо всем, но после прочтения в голове осталось только то, что девочка скучает по ней и брату. Письмо Джока было очень коротким.
   "Альда, - писал он, - с вашим отъездом в замке стало скучно и уныло. Многие здесь к вам привязались. До сих пор большим успехом пользуются рассказы о ваших подвигах. Мне тоже очень вас не хватает, и я сильно завидую вашему отцу, рядом с которым есть такая замечательная дочь. Мне это, к сожалению, не дано. Пока много работы, но я обязательно выберу время к вам наведаться. На этом все. Любящий вас..." Дальше шла неразборчивая закорючка. Письмо Джока вызвало на ее лице улыбку, которая не погасла и тогда, когда девушка потушила лампу и легла в постель. Хорошо, когда есть настоящие друзья. Призраки их ночью не беспокоили.
  
  
   Глава 13
  
  
   Утром, перед завтраком, Альда подошла к беседующему с отцом Джолину и отдала ему несколько писем.
   - Извините, что вмешиваюсь в разговор, но вы после завтрака собираетесь уезжать. Передадите эти письма герцогине и барону Лишнею?
   - Конечно, баронесса, - улыбнулся ей Джолин, забирая конверты. - Они будут рады.
   Он уже получил рапорт о результатах обыска на постоялом дворе, и больше не было причин задерживаться в замке. Поэтому, как только все поели, гости пошли седлать лошадей, и вскоре через распахнутые ворота замка Ксавье выехала карета в сопровождении тринадцати всадников. Альда стояла рядом с отцом, который проводил кавалькаду задумчивым взглядом и повернулся к дочери:
   - Как бы не аукнулось нам это золото. У меня со вчерашнего дня плохое предчувствие. Решу с Альбертом несколько вопросов и засяду в библиотеке. Хотя ключ от большинства тайн этого замка наверняка спрятан не там.
   - Что ты имеешь в виду, отец?
   - Хотя бы регулярные прогулки старого барона в подземелье. Рано или поздно мы что-нибудь найдем, только не уверен, что эта находка принесет счастье. Не бери в голову, дочка. Все старики время от времени брюзжат.
   - Какой из тебя старик? Вот погоди, мы тебя еще женим.
   - Иди заниматься своими делами, пока я не загрузил работой. Чем думаешь заняться?
   - С утра навещу кузнеца. Есть у меня к нему одно дело. А после него поеду к отшельнику.
   - Не передумала? Зря. В таком случае обязательно возьми охрану.
   - И охрану возьму, и Гала хочет поехать.
   Когда Алекса после сна приводили в должный вид, Альда сказала, что собирается к кузнецу и предложила взять с собой. Сын страдал от скуки и с радостью согласился. В эту поездку Альда не брала стражников, ей было достаточно общества подруги. Дорога не заняла много времени, и вскоре девушки привязали своих лошадей во дворе кузни под бдительным присмотром большого лохматого пса.
   - Вы его не бойтесь, - сказал кузнец. - Он только с виду мрачный, а кусается редко. Привязывайте своих лошадок, и милости прошу в дом.
   - Может, сначала поговорим о деле? - предложила Альда.
   - Дело никуда не денется, а с холода надо попить горячего чаю и чего-нибудь пожевать. Наследник вон совсем замерз.
   - Послушайте, Свен, мы только что из-за стола...
   - Разве я предлагал есть? - удивился кузнец. - В этом году собрали много орешков, и мед у бортника Грая вкусный до невозможности. Стало быть, я вам и предлагаю пожевать орешков с медом. Для такого в человеке всегда найдется место. А за едой и поговорим, какая у вас нужда к кузнечному делу.
   В горнице их встретила девушка лет шестнадцати с некрасивым лицом.
   - Это моя дочь Аниша, - представил ее Свен.
   - Здравствуйте, - поклонилась девушка.
   - Выставляй, дочь, сладости и сообрази нам чай, а я пока поговорю о деле. Садитесь, гости дорогие, и говорите, в чем нужда.
   Пока Аниша накладывала в тарелки орехи и мед и заваривала чай, Альда успела рассказать кузнецу о своей задумке.
   - Проволоку я тяну, - задумался Свен. - Кольчуг не делаю, муторное это дело, но в хозяйстве проволока завсегда пригодится. Нож можно обмотать или повесить чего. Только та проволока из мягкого железа и для вас негодна. Ежели я сделаю волочильную доску на нужный размер, то смогу тянуть и тонкую проволоку. Заготовка быстро остынет, и длина той проволоки будет невелика, но вам много и не надо. Но железо нужно другое. Если проволоку делать из моего, да еще растянуть, она сама потянется и провиснет. И калить тоже не дело, потому что получится ломкая. Стало быть, надо искать хорошее железо. То, которое у меня есть, не годится для дела.
   - И что же тогда делать?
   - Не расстраивайтесь, госпожа. Я завтра уговорился с нашими идти в замок за железом, так мы можем поискать нужное среди того оружия, что уже негодно к делу. Там тоже мало хорошего железа, в большинстве все дрянь, но нам нужно немного. Что-нибудь подберем. Вы кушайте эту сласть, если понравится, я ее завтра принесу. А то у вас там, небось, на все случаи дают одно мясо.
   В комнату заскочил мальчишка лет четырнадцати, очень похожий на отца. Даже фартук на нем был точно такой же, как тот, который снял кузнец. Увидев девушек и Алекса, он растерянно замер на месте, не зная, что делать.
   - Сколько раз говорено, чтобы не волок грязное в горницу, - начал отчитывать сына Свен. - Что стоишь, раззявив рот, поклонись господам да поздоровайся.
   Мальчишка совсем смутился, торопливо поклонился и, что-то скороговоркой пробормотав, выскочил вон.
   - Как умерла жена, так с ним совсем нет сладу, - пожаловался Свен. - Хороший растет кузнец, но неслух, а вы его совсем ввели в смущение, так что он и про вежество забыл.
   Посидев еще немного и полакомившись действительно очень вкусными лесными орехами и ароматным медом, стали собираться домой. Простившись с дочерью кузнеца, отвязали лошадей и под бдительным взглядом пса вывели их за калитку.
   - Просидели дольше, чем я собиралась, - сказала Альда. - Теперь, если поедем к отшельнику, можем не успеть до обеда.
   - А если пообедать, а потом ехать?
   - Нет. Он сказал, что мне нельзя наедаться. Ладно, давай поспешим, может быть, и успеем. И учти, Алекс, что в этот раз я тебя с собой не возьму. Спрошу у хозяина, если разрешит, то второй раз съездим вместе. И не смотри на меня так! Ты же был вместе с нами и все слышал. И потом кто назвал его страшным стариком? Зачем же тогда ехать?
   Оставив Алекса отцу, который был во дворе, девушки взяли с собой двух стражников и, торопя лошадей, поскакали к тракту. Выдернутые из теплой караулки стражники ехали последними, бросая неприязненные взгляды в спину девицам, у которых шило в одном месте. Всякому умному человеку понятно, что в холод надо сидеть дома. Еще собрались бы на охоту, а то к колдуну. Тьфу!
   Добравшись до тракта, ехали по нему до места, где нужно было свернуть в лес.
   - Я помню направление и сколько времени ехать, - сказала Альда подруге, - Останетесь на той поляне, где нас прошлый раз дожидались стражники. Я спрошу, можно ли тебе приехать. В прошлый раз он велел прибыть одной.
   - Странник, живущий на вашей земле, указывает хозяевам - не слишком ли?
   - Это не тот случай, когда нужно ставить на место или кичиться своим происхождением. Когда ты его увидишь, поймешь.
   По лесу двигались медленно, но ехать было недалеко, и вскоре они уже были на памятной по прошлому посещению поляне.
   - Ждите, - сказала Альда, - Если это будет зависеть от меня, постараюсь не задерживаться.
   Бри никто не остановил, и девушка доехала верхом до самого дома отшельника. Она спешилась и хотела привязать кобылу к дереву.
   - Не надо привязывать, - раздался знакомый голос. - Ваша лошадь не уйдет с этой поляны, и ее здесь не тронут.
   Альда обернулась и увидела отшельника, одетого в ту же одежду, в которой он был в прошлый раз.
   - Вы все-таки решились, - сказал он. - Что же, прошу в дом. А спутников взяли напрасно: дело у нас с вами не быстрое, а им там мерзнуть зря.
   - Может быть... - начала Альда.
   - Нет, ваша подруга будет мешать. Пусть уж ждут, раз приехали, ничего с ними не случится. А она может приехать в другой раз, если не уймет своего любопытства. Проходите быстрее, не будем зря терять время.
   Альда сняла в сенях меховую куртку и прошла в небольшую полутемную комнату, где ей было предложено сесть на низкий мягкий стул, очень похожий на те, какие она видела в замке герцога. Сам отшельник сел напротив.
   - Я уже говорил в прошлый раз, что будущее не определено, и мы творим его повседневно своими поступками. Увидеть можно только то, что может случиться с человеком скорее всего. Ритуал для этого не слишком сложный. Я буду вам помогать и увижу все, что увидят ваши глаза. Сидите спокойно и слушайте внимательно. Я буду задавать ритм, а вы должны следовать ему своим дыханием. Постепенно ритм будет ускоряться и ваша задача из него не выйти. При этом вы должны смотреть не отрываясь мне в глаза, остальное я сделаю сам. Я начинаю, будьте внимательны. Вздох по удару и сразу резкий выдох.
   Он взял в руки небольшой бубен и начал одной рукой слегка ударять по нему с одинаковой частотой. Альда послушно делала вдох при глухом вибрирующем звуке и сразу же выдыхала воздух. Постепенно частота ударов стала возрастать. Для девушки исчезло все, лишь звуки ударов и внимательные глаза напротив, которые, казалось, закрыли собой все видимое пространство. Грудь Альды ходила ходуном, на лице выступил обильный пот, капли которого, стекая, намочили ворот рубашки. У нее начала кружиться голова, а глаза уже не видели ничего, кроме вспыхивающих в такт ударам разноцветных кругов. Внезапно для нее все исчезло. Альда словно нырнула во что-то большое и мягкое. Было тепло, тихо и спокойно. Хотелось так лежать целую вечность, ни о чем не думая. Но откуда-то, разрушая безразличие, начал прорываться чей-то голос. Слова были непонятны, но от нее что-то требовали. Это было неприятно, но голос не унимался, и, чтобы это прекратить, она решила выполнить требуемое. Это решение словно послужило сигналом, и все вокруг начало меняться. Она снова обрела вес, и обнаружила себя стоящей в большом зале под руку с каким-то мужчиной. Картина налилась красками, поле зрения скачком расширилось, и Альда увидела два десятка пар, которые кружились в танце в центре зала. В отдалении стояла толпа богато одетых мужчин и женщин. Она хотела повернуться, чтобы рассмотреть своего кавалера, но не смогла этого сделать: тело не подчинялось. Стояние на месте закончилось, когда спутник повел ее куда-то, и она послушно за ним последовала. Они подошли к высокому резному стулу, на котором сидел красивый юноша в малиновом бархатном костюме. Подойдя ближе, она заметила у него на голове узкий золотой обод короны. Рядом с ним на более низких стульях сидели молодая красивая девушка в белом, шитом золотом платье, и женщина лет сорока в синем шелковом платье с жемчужным ожерельем. Голову девушки тоже венчала корона меньших размеров, чем у мужчины, а женщина короны не носила. Ее волосы были собраны в замысловатую прическу и украшены жемчугом. Мужчина в центре встал с трона и с восхищением посмотрел ей прямо в глаза. Он что-то говорил, но она не слышала звуков. Когда он закончил, Альда повернула голову к сопровождавшему ее мужчине, который оказался герцогом Аликсаном. Серг немного подрос и возмужал. Красивый, богато отделанный костюм, золотая герцогская цепь на шее и бледное решительное, обращенное к ней лицо. Он что-то сказал и больно сжал ее руку. Внезапно все исчезло, и Альда обнаружила себя сидящей в доме отшельника. Одежда промокла от пота, и во всем теле ощущалась страшная слабость.
   - Что это было? - сделав над собой усилие, спросила она.
   - Королевский дворец в столице, - ответил отшельник. - Вопросы зададите потом, а сейчас я дам во что переодеться, а сам выйду. Ваша одежда промокла насквозь. Если в таком виде выйдете на холод, никакого будущего у вас не будет. Потом все снятое развесите в соседней комнате на крючках. Пока мы будем беседовать, одежда высохнет. А я заварю вам чай.
   Он встал и вышел во вторую комнату, которая, по-видимому, служила кухней и спальней, и тотчас вернулся, неся в руках халат.
   - Будет немного великоват, но вы запахнитесь поплотнее и обвяжитесь поясом. Двигайтесь быстрее, если хотите, чтобы ваши спутники не околели от холода, а я пошел готовить чай.
   Немного поколебавшись, Альда сняла костюм, косясь на прикрытую дверь, потом стянула мокрую нижнюю рубашку, быстро надела предложенный ей халат и с облегчением завязала пояс. Только она закончила, как открылась дверь, и в комнату вошел отшельник, неся в руках две чашки с чаем.
   - Могли бы и спросить, перед тем, как входить, - сердито сказала Альда.
   - Зачем? Я и так знал, что вы уже оделись. Идите развешивать одежду. Крючки возле печки, увидите.
   Альда собрала свои вещи и прошла во вторую комнату, где находилась жарко натопленная печь. У одной из стен стояла застеленная кровать, а возле окна - небольшой стол. Найдя крючки, она развесила одежду, поместив рубашку ближе к печке.
   - Задавайте свои вопросы, - сказал отшельник, когда она взяла у него из рук чашку с чаем и села в свое кресло.
   - Прежде всего скажите, как вас называть. Неудобно беседовать с человеком, имени которого не знаешь.
   - Если для вас это важно, можете звать меня Заром.
   - Вы видели все, что видела я?
   - Я видел намного больше. Когда сливаются сознания двух людей, они могут многое узнать друг о друге. В отличие от меня, вы не умеете этого делать.
   - Выходит, что вы теперь обо мне многое знаете?
   - Я знаю о вас все, Альда, даже многое из того, о чем вы уже забыли. Но вас не должно это тревожить: меня интересуете только вы, а не ваши тайны.
   - Но как же так можно, Зар? - беспомощно спросила она. - Зачем вам это? Зачем вам мои мечты и сомнения? Это не просто плохо - вот так залезть человеку в душу, это отвратительно!
   - Успокойтесь и выслушайте меня внимательно. Вы были бы абсолютно правы, если бы подобное проделал кто-нибудь из ваших знакомых или просто посторонний человек.
   - А вы уже не посторонний? С каких это пор?
   - С тех пор, как частица вашей личности поселилась здесь, - Зар постучал себя в грудь. - Поверьте, что я мало кого сюда пускаю. За последние сто лет таких было трое, вы - четвертая.
   - Пусть так. И что это мне дает?
   - Между нами образовалась связь. Я всегда смогу с большой точностью определить ваше местонахождение и почувствую, когда вам будет угрожать опасность. И если буду близко, смогу помочь советом и делом.
   - Зачем это вам - человеку, ушедшему от мира?
   - Невозможно жить в мире и быть от него свободным. Я вплотную приблизился к этому, но полностью такое недоступно даже богам. Я разменял уже третью сотню лет и до сих пор не разочаровался в жизни. Многие считают меня колдуном, но это глупости. В каждом человеке заложены громадные возможности, надо лишь познать самого себя, а через себя - и весь окружающий мир. Но большинству людей это недоступно из-за раздирающих их страстей. Такое познание - удел очень немногих. Мы не ушли от жизни, мы научились управлять другими с единственной целью - остаться людьми, став при этом по-настоящему свободными. Развитие не имеет конца, и я до сих пор ищу знания, но уже не внутри себя, а в окружающем мире. Главная ценность любого обитаемого мира - это люди.
   - Любого мира?
   - Да, миров великое множество. Они могут быть очень похожи, а могут разительно отличаться. Я был уверен в том, что проникнуть в чужой мир можно только силой мысли, пока не увидел нашего герцога.
   - А что не так с герцогом?
   - Он не принадлежит нашему миру. Не знаю, как ему это удалось, но он перешагнул границы миров в своем собственном теле. Я не все время сижу в этом домишке, иногда делаю небольшие вылазки. Новый герцог меня заинтересовал, как и вы.
   - И вы его тоже прочли?
   - Ну что вы! Я все-таки не бог. Хотя не скрою, что при возможности сделал бы это с удовольствием. Очень незаурядная личность, и много новых знаний.
   - А что означают мои видения?
   - Они означают, что судьба, скорее всего, вновь сведет вас с герцогом, и вы будете приглашены на бал к королю.
   - Только это?
   - Не совсем. Обычно человек видит не просто картину своего возможного будущего. Боги или наше подсознание показывают знаковые моменты, от которых зависит судьба.
   - Значит, от моего поведения на том балу будет зависеть моя жизнь?
   - От вашего или от поведения других. Может случиться так, что вы не сможете ни на что повлиять.
   - Тогда к чему все?
   - Вы можете и не поехать на бал. Сейчас это знание для вас бесполезно, но когда вы будете близки к показанному моменту, многое может измениться.
   - Вы видели, как смотрел король?
   - Трудно было не заметить. Очень многие придворные дамы отдали бы все за такой взгляд. Ведь король все еще холост. Хотите стать королевой? Нет? Тогда вам лучше не показываться на том балу и вообще держаться подальше от его величества. Такое восхищение вашей внешностью в сочетании с вашими талантами и душевными качествами... У короля просто не будет шансов. А вот герцогу его реакция на вас не понравилась.
   - Да, он побледнел. Но я не хочу становиться ни женой герцога, ни королевой!
   - Хотите совет? Вам, Альда, надо немного подрасти и разобраться со своими желаниями. Только боюсь, что это будет не так просто сделать.
   - Почему?
   - Есть много причин. Например, вы сделали большую ошибку, когда открыто отдали золото на хранение герцогу. Это может повлечь за собой очень неприятные последствия.
   - Вы знаете, откуда оно могло взяться?
   - Есть одна догадка, но я пока воздержусь ее высказывать. Наверняка ваш отец сам во всем разберется, а если нет, тогда приходите.
   - Так что же мне делать?
   - У вас удивительная судьба, Альда. Природа оказалась к вам необычно щедра, одарив не только ослепительной внешностью, но и острым умом, а ваше окружение помогло развить другие качества, так высоко ценимые людьми. Для мужчин вы чистая отрава. Сами того не желая, вы будете разбивать сердца и калечить судьбы. В вас будут влюбляться многие, вы осчастливите только одного. Да и осчастливите ли? Иметь такую жену - значит иметь кучу врагов и завистников. Если вашим мужем будет простой шевалье, его, скорее всего, просто убьют. Вот герцог или король смогут вас защитить. Хотя если на ваше внимание будет претендовать король, то и герцогу придется трудно. Когда человека захватывает любовь, теряют силу семейные и дружеские связи.
   - Это ужасно!
   - Такова жизнь, и чем скорее вы это поймете, тем будет лучше и для вас, и для других. Браки по расчету часто бывают счастливее браков по любви. Ревность, которая разъедает сердца и души, страх за любимого, уносящий годы жизни, и горе от его потери, мешающее человеку жить... Поверьте, что получать удовольствие от общения с мужчиной и родить ему детей можно без всякой любви, достаточно взаимного уважения.
   - Вы говорите страшные вещи...
   - Наверное, потому что в свое время сам испытал все то, о чем сейчас говорю, и имею возможность сравнить. Вы только не подумайте, что я отговариваю от любви и хочу видеть в вас расчетливую стерву. Любите, ради всех богов, но вы должны знать, что могут быть моменты, когда ваша любовь станет гибельной для вас или для тех, кого вы любите. И надо найти в себе силы выбрать правильное решение, не отдаваясь на волю чувств. Альда, ваши вещи уже высохли.
   - О боги! Они же там совсем замерзли! Гала меня убьет.
   - Не стоит так беспокоиться. Наверняка стражники развели костер, возле которого сейчас и греются. Они вам все равно ничего не сделают, а взгляд в спину - это не арбалетный болт. А подруге скажете, чтобы приходила. Она это не вы, но тоже девушка интересная и с характером. Я не собираюсь ее читать, вправлю немного мозги для ее же пользы.
   Альда поспешила переодеться и оставила халат хозяина на кровати.
   - Спасибо, Зар, - поблагодарила она отшельника. - Я подумаю над вашими словами.
   Подъезжая к поляне, Альда издали почувствовала запах дыма, а поблизости уже были слышны треск костра и обрывки разговора.
   - У тебя есть совесть? - ожидаемо встретила ее появление Гала. - Подруга, называется! А если бы мы все здесь околели?
   - Извини, я не могла раньше приехать. От меня ничего не зависело. Дома все расскажу. Поедем домой, или вы будете греться?
   - Она еще спрашивает! Мы из-за тебя опоздали на обед!
   - Ничего страшного, Стин прибережет наши порции. Тушите костер, и едем.
   Как Альда и предполагала, повар оставил для припозднившихся достаточно снеди, чтобы проголодавшаяся на холоде и свежем воздухе компания смогла плотно набить животы. Правда, за едой пришлось самим идти на кухню.
   - Выдай им по чарке вина, - сказала Альда о стражниках. - Люди намерзлись, а так быстрее отогреются. А мы с Галой поедим здесь, неохота никуда идти.
   Довольные стражники выпили вино и, забрав с собой еду, удалились в караулку.
   - Ну и что могла так долго делать молодая девушка в компании подозрительного мужчины? - работая челюстями, спросила подруга. - Когда будешь рассказывать?
   - Знаешь, я что-то сильно устала. Оказывается, заглядывать в будущее - занятие не из простых. Сил нет ни на что, хочется просто лечь и уснуть. Давай я тебе расскажу в другой раз?
   - Ну что с тобой делать, придется на время умерить любопытство. Знаешь, как это для меня трудно?
   - Догадываюсь, - улыбнулась Альда. - Уже поела? Тогда пошли, а то у меня глаза сами закрываются. Не люблю спать днем, но придется. Будь лапочкой, забери ненадолго Алекса, а то он не даст уснуть.
   У дверей спальни ее перехватил отец и завел в свою комнату.
   - Рассказывай, - потребовал он. - Не обидел тебя этот варнак?
   - Ну какой он варнак, папа? Никакой обиды от него не было.
   - А почему так осунулась?
   - Давай я тебе расскажу позже, а то страшно хочется спать, - зевая, ответила дочь. - Сейчас Гала заберет Алекса, чтобы не мешал, и я лягу.
   Отец еще несколько мгновений подержал ее за плечи, с тревогой вглядываясь в засыпающую на ходу девушку, покачал головой и подтолкнул к выходу.
   - Иди уж, соня. Отоспишься - расскажешь.
   На остатках сил Альда добралась до кровати и, как была в костюме, так и легла, сбросив на пол меховую куртку и сапожки. Через минуту она уже крепко спала и не видела, как в спальню заглянул отец, укрыл одеялом с кровати Алекса и положил куртку в шкаф.
   Проснулась она еще дотемна. Сна не было ни в одном газу, как не было и обычных для нее неприятных последствий дневного отдыха. Усталость исчезла, сменившись бодростью и приливом сил. Хотелось немедленно куда-то бежать и что-то делать.
   - Ничего себе! Называется, отдохнула. Как же я буду спать ночью?
   Словно почувствовав, что дочь уже не спит, в спальню заглянул отец.
   - Ты как? - с тревогой спросил он. - В порядке?
   - Все хорошо, папа! - она встала с кровати, обула тапочки и вернула одеяло на кровать сына. - Где будем говорить, здесь или у тебя?
   - Давай пойдем ко мне, там будут меньше мешать.
   Секретов между дочерью и отцом не было, и Альда подробно рассказала ему о своем посещении Зара.
   - Вот, значит, как, - озабоченно пробормотал старший Буше. - Слышал я о таких, как он, но не думал сам увидеть. Редкие это люди. Сомнение у меня: не из тех ли он, кто может внушать все, что вздумается? Может, не было никаких видений, просто тебя заставили в них поверить, а заодно все о себе рассказать и забыть о своей откровенности? Такие умельцы встречаются чаще.
   - Нет, отец, - подумав, сказала она, - вряд ли твои умельцы могут остановить лошадей за леру от своего дома, отвадить хищных зверей и исцелять людей.
   - Это да, - согласился он, - не водится за ними таких способностей. Ладно, будем считать, что все правда и он хочет тебе только добра. Хотя все равно плохо, что он узнал о золоте.
   - Да не нужно ему наше золото!
   - Дело в том, дочка, что оно не наше.
   - Ты что-нибудь нашел?
   - Я понял, какую книгу мог читать старый барон. Это родовая книга баронов Ксавье. Не слышала о такой? В старых родах, особенно на юге, имеют обычай заводить книгу, сходную с той, которую вы видели. В этих книгах нет ничего, кроме записей, которые из поколения в поколение делают владельцы имения. Обычно она находится у старшего в роду, который передает ее новому барону.
   - Выходит, что Креон Ксавье не отдал сыну книгу вместе с имением?
   - Правильно мыслишь. За время твоего отсутствия я перерыл не только библиотеку, но и другие комнаты старого барона, простучал все стены и полы в поисках тайника и ничего не нашел.
   - А если подежурить ночью и проследить за призраком? Указал же он нам дорогу к золоту, может, так же найдем и книгу?
   - Этой ночью я спал вполглаза и постоянно наведывался в коридор. Не было его и уже вряд ли будет. То ли так хорошо постарался жрец, то ли просто кончилось его время, но о призраке можно забыть.
   - Так что же делать?
   - Все не занятое поисками время я читал.
   - Читал?
   - Чему ты так удивляешься? В библиотеке нет сочинений о любви или забавных историй, только описание битв и походов, но иногда и от таких книг может быть польза. Я искал, откуда в королевство могло попасть столько монет имперской чеканки. Обычно имперские купцы расплачиваются серебром или золотом по весу. Видимо, у них не приветствуется вывоз динариев за пролив. Но так было не всегда. Лет триста назад, когда великий основатель нынешней королевской династии Арнаст Первый только утвердился на троне созданного им Сандора, все народы, живущие от побережья на севере до гор на юге, сходились друг с другом в кровопролитных войнах. Возникали и рушились королевства, появлялись и уходили в небытие королевские династии. Временами этот вал достигал и границ империи. По суше до них не добраться, но в хорошую погоду залив можно одолеть даже на веслах. И тех, кому удавалось это сделать, ждала богатая добыча. В горах много рудников, в которых добывали золото и медь, а в долинах богатые города. В них не было укреплений, да и легионы стояли на границе со степью, откуда нападали кочевники. В то время, о котором я рассказываю, был большой набег. Воспользовавшись этим, короли Аодзары и Нардании, занимавших тогда часть территории Сотхема, решили совершить набег на северных соседей. Они отставили на время разногласия, собрали большую армию и после переправы через залив и утомительного, но недолгого похода скатились с гор, сметая небольшие отряды легионеров. В то время в империи было очень много золота. Временами там даже ограничивали его добычу, чтобы не допустить обесценивания. Не имея возможности из-за войны с кочевниками самостоятельно справиться с вторжением южных варваров, император решил купить помощь. Выбор пал на нашего Арнаста, и к нему отправили послов. Король принял предложение. Ему заплатили много золота и обещали поддержку имперских легионов, если ударит захватчикам в спину. После окончания войны обещали заплатить еще столько же. Арнаст собрал большую армию и перевез ее через залив, используя купеческие корабли. Его воины с трудом одолели горы и ударили по рассыпавшимся по всей равнине воинам Аодзары и Нардании. Поначалу все шло хорошо, но противники быстро опомнились и собрали все силы в кулак. Обещанные легионы не пришли, и превосходившие числом враги разбили армию Сандора. Сами, правда, потеряли так много своих, что были вынуждены уйти из империи. С остатками армии король прошел горы и смог как-то пробраться в свое королевство. Никто не знает, что случилось дальше, но в столицу король не прибыл, и трон наследовал старший сын. Золото империи бесследно исчезло. Император, конечно, не выплатил обещанный остаток наследнику. Вот такая история.
   - И ты думаешь...
   - Король не дурак и не стал брать золото с в поход. Часть его он, несомненно, потратил, а остальное, скорее всего, спрятал где-то на побережье. А когда прибыл туда с немногими оставшимися людьми, забрал припрятанное и поехал в столицу. Думаю, что он на свою беду воспользовался гостеприимством первого из баронов Ксавье. Это объясняет наличие динариев и их количество.
   - Но, отец, это же...
   - Да, дочь, это коронное преступление, за которое весь род вырезают до последнего человека. И оно не имеет срока давности. А если еще узнают, что был убит легендарный Арнаст...
   - Не отдам! Какое отношение имеет Алекс к тому, что сотворил кто-то из его предков?
   - Ты еще не все знаешь, - невесело усмехнулся отец. - По закону такую же ответственность несут и опекуны наследника проклятого рода.
   - Мы будем молчать.
   - Ты думаешь, что я один такой догадливый? Единственная возможность - это поговорить с герцогом после его возвращения из похода. Золото придется отдать, а делиться или нет с королем, пусть решает сам. А нам надо будет разобраться с подземельем. Думаю, что я разгадал одну из его тайн. С королем вряд ли было меньше десяти человек. Убить их было нетрудно, а вот вынести из замка и захоронить столько тел, чтобы никто ничего не заметил и не заподозрил, уже очень рискованно. В ту пору в замке было гораздо больше народа. Так что их, наверное, никто и не выносил. Сложили где-нибудь в подвале и замуровали проход. И это место надо найти.
  
  
   Глава 14
  
  
   Когда Альда вышла от отца, в душе зародилась надежда, что герцог найдет выход из положения. Не должно быть такого, чтобы за грехи трехсотлетней давности заставили отвечать семилетнего мальчика. Вместе с тем она понимала, что найдется немало людей, которые будут руководствоваться не здравым смыслом, а буквой закона. И для таких единственными аргументами являются сила и власть. Своя судьба беспокоила в последнюю очередь.
   Желание быть с сыном захватило Альду с такой силой, что она едва не бегом направилась на его поиски, расспрашивая о мальчике каждого встречного. Скоро пропажа отыскалась. Подруга отвела Алекса к каретной, и сейчас он пытался стрелять из детского лука в нарисованную углем на стене мешень. Две стрелы уже торчали в некотором отдалении от перечеркнутого крест-накрест круга.
   - Какие вы молодцы! - похвалила она начинающего лучника и его учительницу. - Надо было самой догадаться и сделать тебе лук. Этот откуда?
   - Взяли у сына одного из слуг с отдачей, - ответила Гала. - Паршивый, но на первый случай сойдет.
   - Ничего, сделаем лучше. А я еще научу метать ножи. Это умение может пригодиться. Лучше заниматься мужским делом, чем маяться от безделья.
   - Мама, покажи, как ты мечешь!
   - Ну если ты так хочешь, - Альда вынула из ножен на поясе кинжал и без размаха всадила его с десяти шагов в центр мишени.
   - Здорово, - с завистью сказала подруга под восторженные вопли Алекса. - Я так не умею.
   - Я тебя тоже научу, - пообещала Альда, - а ты начнешь учить меня работать с мечом. А теперь верните лук и пойдем домой. К ночи стало холодать, а Алекс легко одет. И не надо на меня сверкать глазами, а то сегодня не будет сказки.
   - Сказка! - закричал сын. - Сегодня будет сказка! Только не забудь, ты обещала!
   - Я тебе ничего не обещала, только сказала, что будет сказка. Я имела в виду, что это ты мне расскажешь одну из тех сказок, которыми тебя потчевала тетя Лани. Ты мне это обещал.
   - Что еще за тетя? - спросила Гала.
   - Сестра герцога.
   - Офигеть! - искренне сказала девушка. - Мне бы в детстве таких теть!
   - Она сама почти ребенок. Ей скучно в замке брата, вот и возилась с сыном время от времени.
   - Неправда! - закричал Алекс, обидевшись. - Она очень хорошая и меня любила! Она сама сказала! И ты ей тоже очень нравилась. Она мне сказала, что у нее никогда не было такой подруги, как ты! И когда вы поссорились, она плакала, вот!
   - Хорошая, хорошая, - согласилась Альда, у которой почему-то защипало в глазах. - Разве я сказала, что плохая? И нам она очень помогла.
   Алекс убежал отдавать лук, а подруги, чтобы не стоять на месте, медленно пошли в сторону ближайшего входа в замок.
   - Так ты скажешь, наконец, что узнала у этого отшельника?
   - Сказал, что если не хочу стать королевой, то надо держаться подальше от его величества.
   - Врешь!
   - Почему вру?
   - Значит, он врет.
   - Гала, я сама все видела. Думаешь, почему я так долго отсутствовала.
   - Знаешь, что? Никуда я от тебя не уеду, если сама не прогонишь. Что у меня там за жизнь? Не жизнь, а скука смертная. А здесь сплошные короли да герцоги.
   - И не стыдно тебе такое говорить? Я буду только рада, если ты с нами останешься. Все, заканчиваем эти разговоры: Алекс бежит.
   Оставшееся до сна время Альда провела с сыном, слушая его сказки и рассказывая свои. Напоследок, когда мальчик уже лежал в своей кровати, она вдруг прижала его к себе и застыла так на несколько мгновений.
   - Что случилось, мама? - спросил он, видимо, почувствовав ее волнение.
   - Ничего, Солнышко. Все в порядке, спи.
   "Никому не отдам, - думала она, лежа в кровати. - Убежим втроем в Барни или еще куда, но сына у меня никто не отберет. Иначе зачем жить? Золота у нас много, да еще остались деньги, вырученные за алмазы. Этого хватит, чтобы устроиться на новом месте, а на жизнь мы с отцом всегда заработаем, без дела сидеть не будем. Жаль, что те алмазы остались у герцога. Надо попросить Джока, чтобы при случае передали".
   Утром, после завтрака, отец сообщил, что сегодня думает начать работу с подвалом.
   - Не могу заниматься ничем другим, - признался он. - Надо все-таки быстрее вскрыть этот гнойник.
   - С утра должен прийти кузнец с деревенскими за железом.
   - Значит, подождем, пока они уйдут, и начнем.
   Свен не заставил себя ждать. Едва успели разойтись после завтрака, как он явился в сопровождении трех здоровенных мужиков из тех, кто пальцами гнет подковы, и пустого воза, запряженного четверкой лошадей.
   Альберт сходил за ключом, а кто-то из слуг принес лампы. Вместе с приехавшими мужиками вниз спустились управляющий с отцом и трое стражников. Они недолго отсутствовали и вскоре появились со своей ношей. Первым поднялся отец с зажженной лампой в руках, а за ним гуськом, согнувшись под тяжестью сложенной в несколько раз цепи, кряхтя и ругаясь, выбрались остальные. Последним вышел Альберт с лампой, который запер подвал. Цепь вывалили в телегу со звоном и грохотом, заставив лошадей вскинуться и испуганно заржать.
   Все еще тяжело дыша, Свен забрал что-то у возчика и подошел к стоящей во дворе Альде.
   - Вот привез, - сказал кузнец, показывая ей небольшой мешок и сумку с чем-то тяжелым. - Все, как и обещал. В мешке орехи, а в сумке баклага с медом. Орехи не колоты. Можно отдать слугам очистить, а можно вот этим... - Он достал из-за пояса железную штуковину, составленную из двух раздвигающихся половин.
   - У нас все такими колют. В углубление кладется орех, а потом сдавливаете ручки. Сильно жать не надо, а то раздавите орех. Можно и зубами, но уж больно у них в этом году толстая кожура. Это к холодной зиме.
   Альда подозвала одного из слуг, и он унес подарки на кухню.
   - С цепью справятся без меня, - продолжил Свен. - Староста обещал помочь с разгрузкой. А мы с вами, если не передумали, пойдем в арсенал искать пригодное для вашей затеи железо. А не найдем, так вы не печальтесь. Есть у меня мысль сделать ваши струны из бронзы. С бронзой даже удобней работать. Нить получится ровнее, и не будет так ржаветь. А если найдем хорошее железо, попробуем и так, и эдак.
   - Альберт, - остановила Альда управляющего, - нам надо посмотреть в арсенале негодное к делу оружие. Нужно найти материал для моих струн.
   - Если обещаете, что не оставите защитников замка совсем без оружия, то почему бы и нет? Сейчас я освобожусь и пройду вместе с вами.
   Арсеналом было большое помещение на первом этаже замка. Вдоль стен стояли копья и алебарды, а на вделанных в стены крюках висело остальное оружие: мечи, луки, арбалеты и кистени. Отдельно лежали стрелы, увязанные в пучки по двадцать штук, а у входной двери стоял большой короб с арбалетными болтами. Доспехов почему-то не было. В самом дальнем углу было свалено в кучу поломанное и не годное к бою оружие.
   - Вам туда, - кивнул на нее Альберт Свену. - Только вряд ли там можно найти что-нибудь хорошее. Надо будет потом пересмотреть, что можно тебе отдать.
   Порывшись в ломе, Свен согласиться с Альбертом:
   - Железо - дрянь. В дело взять можно, но для вас оно не годится.
   - А, может, взять что-нибудь из годного? - предложила Альда. - Нам-то и нужно кусочек.
   - Посмотрите, - разрешил управляющий, - а потом решим, давать или нет.
   Кузнец долго ходил, рассматривая оружие, пока не нашел небольшой мешочек с наконечниками для стрел, которые признал годными.
   - Старая работа, - сказал он, любовно рассматривая небольшие листовидные наконечники. - Рудное железо, и выделка отличная. Привозное железо будет хуже, а из болотного замучаешься делать что путевое. Может, это даже сделано из небесного камня.*
   (*имеются в виду железно-никелевые метеориты)
   Как только Свен удалился, пообещав сегодня же заняться заказом, отец приказал открыть подвал и принести инструменты и факелы. Только этим занялись, как стражник на башне прокричал, что к замку приближаются всадники.
   - Все уберите назад, - сказал барон слугам. - Сначала разберемся, кто приехал.
   Как оказалось, прибыли стражники и кучер с каретой, которых одалживали Джолину, а вместе с ними Джок в сопровождении семи всадников своей службы.
   Спешившись, он подошел к барону и поприветствовал его.
   - Я прибыл специально чтобы с вами поговорить. Альда в замке? Очень хорошо. Распорядитесь, чтобы позаботились о моих людях.
   - Ваш визит связан с нашим подарком герцогу?
   - С каким подарком? - не понял Джок.
   - Ну как же? Мы же просили уважаемого Джолина передать в казну герцога довольно много золота. Неужели не выполнил?
   - Умно, - признал Джок. - Уже раскопали источник находки?
   - А вы как догадались?
   - Не я, - криво усмехнулся Джок. - Я не увлекался историческими хрониками. Догадался секретарь герцога Рашт. Но не будем говорить об этом во дворе. Давайте найдем место получше, да и Альде неплохо при этом присутствовать.
   Барон распорядился накормить и устроить охрану Джока и повел гостя к себе.
   - Снимайте куртку и располагайтесь. Гостевую комнату для вас сейчас готовят. Вина не предлагаю, знаю, что при деле не пьете. Подождите малость, я сейчас позову дочь.
   Альда не вошла, а вбежала в комнату отца.
   - Вы! О боги, Джок! Если бы вы знали, как я рада вас видеть!
   - Ну, девочка моя! Не надо плакать, я сделаю все, чтобы не случилось ничего плохого, - говорил Лишней, одной рукой обнимая прижавшуюся к нему, всхлипывающую девушку, а другой ласково поглаживая ее волосы.
   - А я совсем недавно о вас думала. Вы ведь приехали сюда из-за золота?
   - Сюда я приехал из-за того, что люблю вас, как дочь, и очень уважаю вашего отца, иначе прислал бы стражу. Вы сделали большую глупость, передав с Джолином золото для хранения герцогу. Видимо, на тот момент не разобрались, откуда оно появилось в баронстве Ксавье. Ваш отец внес одно уточнение, которое может несколько поправить дело. Он сказал, что золото передано в пользование нашему герцогу. По счастью, в эту историю посвящены только несколько человек, но вы все равно можете попасть под удар. Ответьте откровенно, что еще найдено вместе с этим золотом?
   - Только такое же золото в виде побрякушек, - ответил барон, открыл денежный ящик и достал из него сумку с украшениями. - Но это, скорее всего, военная добыча одного из первых баронов Ксавье, о которой здесь до сих пор болтают. Просто все золото хранили вместе. Вряд ли император стал бы ими расплачиваться.
   - Да, действительно. Можете это убрать. Больше ничего не было?
   - Вы бы, Джок, говорили прямо, что имеете в виду, - сказала Альда, - а то, может быть, вас интересует сундук, в котором лежали находки.
   - Сундук меня не интересует. Я имею в виду королевские регалии и именное оружие.
   - Ничего такого не было, - ответил барон. - Нашли только золото. Но мысли по поводу остального имеются. Скорее всего, останки тел, а может, и все, что при них было, замурованы где-то в подвалах замка.
   - Так в чем дело? Не искали?
   На этот раз криво усмехнулся отец:
   - Дело в том, что у владельцев этого имения была не очень понятная слабость к земляным работам. Они несколько поколений рылись под своим замком и понастроили там столько всего, что разбор требует времени.
   - Для чего это нужно? - удивился Джок.
   - Это вы меня спрашиваете? Я ведь не наследник этого имения. Да и прежнему барону его отец, похоже, не все передал. Родовую книгу, из которой можно было бы что-то узнать, он оставил себе.
   - Вы ее нашли?
   - Не нашли, хотя искали с усердием.
   - Тогда откуда известно, что она вообще должна быть?
   - Ее показал старый барон, - ответила Альда и, в ответ на недоуменный взгляд, пояснила: - Точнее, его призрак, который читал ее ночью в своей бывшей библиотеке.
   - Шутите?
   - Нам сейчас не до шуток. Путь к тайнику с золотом тоже он показал.
   - У вас здесь все, как в тех книгах, которые запоем читает герцогиня: призраки, тайники и подземелья.
   - Добавьте еще колдуна и старую башню с привидением на болоте, - усмехнулся барон, - а так же, как выразился уважаемый Джолин, кучу шпионов Мехала.
   - Да, весело живете, - согласился Джок. - О болоте сказали правду?
   - Да кто его знает. Стоит на болоте древняя полуразрушенная башня, и из нее кто-то время от времени орет жутким голосом. А насчет весело, это да. Точно то же недавно сказала подруга моей дочери. У нас, мол, скучно, зато у вас тут...
   - Ладно. Что собираетесь делать с подвалами?
   - Перед вашим приездом хотел спуститься со слугами и разломать пару перегородок в коридорах. Это для начала.
   - Давайте и я поучаствую со своими людьми. Они не будут болтать о находках.
   - Это даже лучше, а то слуг придется гнать силой. Один из них пропал в подвале, теперь остальные боятся.
   - Неужели так и не нашли?
   - Не нашли. Может, найдем сейчас.
   - Таинственное место - этот замок.
   - Мне эти тайны уже вот где сидят! - провел рукой по горлу Рон. - Если бы не Алекс, уехали бы отсюда без сожалений.
   - Может, еще придется уехать. Я вас прикрою, да и герцог постарается не дать в обиду, но всякое может случиться. Мой вам совет в таком случае: забрать мальчика и все ценности и уехать из королевства как можно быстрее. Вот ваши алмазы, Альда, лучше, если они будут у вас.
   - Положи в денежный ящик, отец, - Альда передала барону мешочек с камнями. - Джок, вашим людям нужен отдых?
   - Мы сделали небольшой привал, так что обойдутся. Работа в вашем подвале будет для них вроде разминки. Давайте не будем откладывать.
   - А зачем вам это? - спросила Альда. - Я понимаю желание отца разобраться с подземельем и похоронить останки как положено. Ну найдем мы регалии, дальше-то что? На золоте не написано, откуда оно. Пока это все только догадки, а если мы найдем корону основателя, тогда не останется никаких сомнений. Нам же хуже.
   - Арнаст не брал в поход корону, - сказал Джок. - Она осталась в столице. При нем был походный знак короля - золотой диск с изображением солнца, который надевался на шею. Находку золота и регалий можно обставить по-разному. Может быть, его величество наградит вас за услугу короне.
   - Не надо мне его наград, - сказала девушка, сразу вспомнив сцену в королевском дворце. - Лишь бы никто не тронул Алекса. Ладно, хватит об этом. Ваши люди сейчас обедают, может, поедите и вы?
   - Спасибо за заботу, но пока не хочется.
   - Тогда давайте начнем работать со слугами, а ваши люди сменят их позднее. Там много работы, а находки не обязательно кому-то показывать.
   - Дело говоришь, дочка, - одобрил отец. - Не будем терять время.
  
   - Давайте ломать в этом коридоре, - выбрал отец. - Здесь старая кладка, да и проход пошире, так что будет легче работать. Положите пока кирки и для начала забейте в щели несколько клиньев. Пусть один светит факелом, а двое работают. - Он отошел в сторону, чтобы не мешать.
   Один из слуг встал возле перегородки и поднял факел почти к самому потолку. Он горел неровно и чадил, а на низком потолке начало быстро образовываться большое пятно копоти. Второй слуга вставлял в щели кладки железные клинья, придерживая их рукой, пока третий несколькими ударами молота вгонял их в перегородку один за другим.
   - Достаточно, - остановил их отец, когда были вбиты шесть клиньев. - Бейте молотом. Кладка ослаблена, так что должно получиться.
   Третий удар молота отбил большой кусок перегородки.
   - Подождите! - отец протиснулся ближе, взял у слуги факел и просунул его в образовавшуюся дыру. - Слишком много пыли и дыма от факела. Ничего не видно, придется ломать дальше.
   Были выбиты еще три куска кладки, прежде чем в ней образовалось отверстие, в которое смог пролезть взрослый мужчина.
   Альда, которую отец не пустил в подвал, пританцовывала возле его входа от холода и нетерпения.
   - Что там? - бросилась она к поднимавшемуся по ступеням Альберту.
   - Пока ничего, - ответил управляющий и украдкой сплюнул в сторону коричневую от пыли слюну. - Пробили перегородку, а она отгораживает эту часть подземелья от той, вход в которую идет из библиотеки. Правильно отец вас туда не пустил. Пыль страшная и вонь от факелов. Потом полдня бы отмывались.
   - А почему никто не выходит?
   - Рабочие собирают клинья и сейчас выйдут, а барон Лишней и ваш отец осматривают остальные перегородки и решают, с какой начать работу в другой раз.
   Он ушел приводить себя в порядок, а к разочарованной Альде подошла гулявшая с Алексом Гала.
   - Что ты здесь караулишь? - спросила она. - И кто этот пожилой мужчина, который к вам приехал? Это человек герцога?
   - Это барон Лишней. Он мне обещал выбрать время и навестить. Кроме обещания, у него еще дела к отцу.
   - Тот самый? - сделала круглые глаза подруга. - Мясник?
   - Какой еще мясник? - не поняла Альда. - Ты это о ком?
   - О бароне Лишнее, который правит у герцога сыском. Его все между собой зовут мясником. Говорят, что он загубил людей без счета.
   - Ах, говорят, - улыбнулась Альда. - А ты сама хоть о ком-то знаешь или только сплетни?
   - Люди не будут говорить просто так, - неуверенно ответила Гала. - А что это все вдруг полезли в подвал?
   - Ловим призраков, - таинственным шепотом сообщила Альда и, увидев вспыхнувшие нешуточным азартом глаза подруги, не выдержала и расхохоталась.
   - Издеваешься? - обиделась Гала.
   - Шучу. Вы давно гуляете? Значит, пора уже к себе. Вот-вот должны ударить к обеду.
   Из входа в подвал выбрались грязные слуги. Отплевываясь, они понесли инструмент в каретную. Следом за ними вышли такие же грязные отец с Джоком. Отец на ходу снял с себя куртку и несколько раз энергично встряхнул, подняв столб рыжей пыли. Джок последовал его примеру.
   - Разрешите, барон, представить вам мою подругу леди Галу Хелл, - церемонно сказала Альда подошедшему Джоку. - Гала, это барон Лишней, один из ближних людей нашего герцога.
   - Очень приятно, - поклонился Джок, ища, куда бы сплюнуть. - Вы, баронесса, никак не можете быть в окружении обычных девушек, все норовите окружить себя красавицами. А госпожа Гала, как мне кажется, еще не понаслышке знакома с мечом.
   - Да, она мастер и обещала меня научить. Если ничего не помешает, то с сегодняшнего дня и начнем. Я вижу, что вы перепачкались. Отец, проводи гостя умыться, а служанки помогут почистить одежду. Не тяните, сейчас должны объявить обед.
   Во время обеда о делах не говорили, а после него опять собрались в комнате отца.
   - С вашими подвалами еще возиться и возиться, - сказал Джок. - Я не могу долго задерживаться, поэтому сделаем так. Я оставлю двух своих людей, а сам с остальными скоро уеду. В этих местах появилась разбойничья ватага, так что желательно успеть дотемна.
   - Дать вам в помощь моих людей? - предложил отец.
   - Не стоит. Ватага небольшая, а люди у меня опытные. Когда приеду, натравлю на них какой-нибудь из крестьянских отрядов. Альда, возьмите письмо. Это мне Лани принесла перед отъездом. Прикипела она к вам и очень скучает. Сейчас вам не до того, а позже выбрали бы время и нас навестили. Вам там многие будут рады.
   - Как только со всем раскрутимся, непременно приедем.
   - Буду с нетерпением ждать. А сейчас пойду готовить людей к отъезду. Надо будет еще проинструктировать тех двоих, которые остаются у вас.
   На сборы не ушло много времени, и вскоре все уже седлали своих коней.
   - Это Сур Лаграх, - представил Джок невысокого, но крепкого парня. - Он дворянин, но на моей службе старается об этом не вспоминать. По натуре авантюрист, но человек безусловно умный и способный сдерживать свои склонности. Для вашего дела лучшего не найти. В помощь ему оставляю Арнэ Хорта. Это вон тот невысокий стражник с усами, который прощается с товарищами. Выбирал в основном из-за малого роста. Коридоры в ваших подвалах такие, что я исцарапал себе всю макушку. Но физически он очень силен. Оба надежны и лично мне преданы. Вот вроде и все. Прощайте.
   Джок взметнулся в седло и погнал коня в ворота. Охранники тут же догнали и рассредоточились, чтобы прикрыть его со всех сторон.
   - Ты чем-то расстроена? - спросила Альду Гала.
   - Всегда грустно, когда уезжают друзья.
   - А кто из друзей уехал?
   - Ну как кто? Барон Лишней уехал, ты же видела.
   - И это друг?
   - Гала, он прекрасный человек и надежный друг. Поверь, что большинство слухов, которые о нем распускают недоброжелатели, - это обыкновенные сплетни.
   - Большинство, но ведь не все же?
   - Джок защищает интересы герцога, а это иногда требует укорачивать на голову его врагов, но это не доставляет ему удовольствия. И он вовсе не мясник. А эти слухи... Я спрашивала, а он смеется. Говорит, что для службы лучше, чтобы его боялись. Давай сейчас начнем тренировки. После приезда Джолина привели в порядок много помещений. Возьмем себе одно побольше. Слуги вынесут всю мебель и застелют какой-нибудь старый ковер. Мой меч подойдет?
   - С ума сошла? Кто же учит таких неумех, как ты, боевым оружием? Я привезла пару тренировочных мечей из дуба, так даже они затуплены. Но до них дело дойдет не скоро. Декаду тебе придется тренировать нужные мышцы и учиться правильно двигаться, а только потом займемся отдельными приемами и связками. Рассчитывай, что для среднего уровня придется заниматься с полгода. У нас свой стиль боя. Женщина не сравняется с мужчиной в силе, наше единственное преимущество - быстрота. Никогда не парируй удары прямо, иначе тебя вколотят в землю. Нужно уклонятся и отводить их в сторону. Твое тело само должно знать, когда и что делать. Начнешь думать - проиграешь. Я к своему уровню шла два года.
   Они нашли управляющего, и работа закипела. Для тренировочного зала выбрали самую большую из комнат, откуда недовольные барскими причудами слуги убрали всю мебель.
   - Нет у меня для вас большого ковра, - сказал Альберт, - а вот несколько маленьких найду. Правда, сильно потертые, но вам на них не лежать.
   - Кому-то придется поваляться, - отозвалась Гала. - Ладно, пусть несут то, что есть. В этом замке можно найти часы?
   - Небольшие были в комнатах Ленара. Когда готовились к вашему приезду, я их оттуда убрал. Принести?
   - Давайте, - сказала Гала. - Тренироваться с часами удобнее, чем считать в уме, сколько всего сделал.
   Принесенные слугами песочные часы были установлены у стены на небольшом столике.
   - Всего тридцать частей,* - осталась недовольной Гала. - У нас было больше. Но все равно лучше, чем ничего.
   (*небольшие интервалы времени измерялись в частях. Часть - это время, в течение которого сердце совершает сто ударов, то есть примерно полторы минуты. На стеклянные колбы часов наносились деления через одну или несколько частей.)
   Гала сбегала к себе и принесла тренировочные мечи, по виду очень похожие на настоящие.
   - Тяжелые, - взмахнув одним из них, сказала Альда.
   - Они должны весить столько же, сколько весит боевое оружие. С дури и деревом можно перерубить кость.
   Первое занятие было ознакомительным. Они немного помахали мечами, при этом Гала смогла убедиться в том, что ее подопечная даже не умеет держать меч.
   - Ладно, серьезные занятия начнем с завтрашнего дня. А меч тебе лучше пока не носить, а то можешь случайно зарезаться. Подарили тебе лук, вот его и носи.
   Придя в свою комнату, Альда хотела почитать письмо Лани, но соскучившийся за день Алекс требовал внимания, и пришлось его укладывать и рассказывать сказку. После того как сын заснул, она перенесла лампу на столик у своей кровати и развернула лист бумаги. Содержание этого письма мало отличалось от того, которое привез Джолин. Альда обратила внимание на расплывшиеся чернила.
   "Лани плакала! - догадалась девушка. - Бедная, она же еще совсем девчонка! Потерять всю семью и жить с Сергом, не видя его месяцами. Сидеть одной во дворце, где нет ни родных, ни друзей, кроме Леоры. Может, поэтому ее ко мне так потянуло?"
   Альда тоже по ней соскучилась. Непосредственная, склонная к фантазиям, искренняя и преданная друзьям девчонка как-то незаметно перестала быть для нее чужой.
   "Она ведь тогда из-за меня поссорилась с братом! - внезапно поняла Альда. - Может, это была их первая ссора за все время знакомства. И с Леорой у нее что-то было, после того как та перестала со мной общаться. Ведь нормально дружили до моего приезда, а потом я уже не видела у них той теплоты в отношениях, что была раньше. Обязательно нужно съездить повидаться и взять с собой Галу".
  
  
   Глава 15
  
  
   Следующий день стал для Алекса праздником. Вскоре после завтрака к ним в гости с обещанным визитом приехала семья Газлов. Перед тем как они вышли к гостям, барон сказал дочери:
   - Придется тебе их занять, а я немного пообщаюсь и вместе с людьми Джока займусь делом. Он оставил их не насовсем, а работы в подвалах не на один день. Чтобы не привлекать лишнего внимания, начнем с той части, вход в которую идет из библиотеки.
   - А чем я их займу? - растерялась девушка.
   - Расскажи что-нибудь из своих подвигов, - пошутил отец, - или съездите куда-нибудь, например, на болото. Пойдем, нехорошо заставлять гостей ждать.
   - Раньше не получилось, - оправдывался перед вышедшими во двор хозяевами здоровый как лось Свен. - Жена обещалась, что приеду и привезу шкуры, а у меня вышла задержка.
   - Кабан его подрал, - сказала Лаша, передавая мужу с седла Майю. - Пришлось ему два дня отлеживаться в лесу, а мне ночей не спать, а днем на стенку лезть.
   - Да будет тебе, - проворчал Свен, - позоришь мужа перед хозяевами. Какой-то паршивый кабан...
   - Ага, паршивый, - язвительно согласилась Лаша, спрыгнув с лошади. - Чуть поменьше, чем быки в твоей деревне. Пусть слуги заберут тюк, в нем заказанные вами меха.
   - А это окорок того самого кабана, - сказал Свен, снимая с заводной лошади большой сверток.
   Принявший мясо слуга охнул и выронил ношу. На помощь ему пришел второй, и они вдвоем подняли завернутое в шкуру мясо и понесли его на кухню.
   Алекс, который не сводил глаз с робеющей в непривычной обстановке девочки, дождался, когда взрослые поприветствовали друг друга, и протиснулся вперед.
   - Разрешите, шевалье, развлечь вашу дочь? - спросил он, задрав голову на главу семейства. - В прошлое наше свидание она показала мне ваши трофеи, сейчас я покажу ей замок.
   Свен поперхнулся, но сдержал смех и серьезно кивнул мальчику:
   - Разумеется, господин барон. Ухаживать за гостями - долг хозяина.
   - Подожди, Алекс, - сказала Альда сыну, который уже завладел ручкой Майи и повел юную даму в замок, - гостей сначала кормят.
   - Я накормлю, - отозвался он. - Мы накололи много орешков, а мед только начали.
   - Не беспокойтесь, - сказала Лаша. - Мы позавтракали, так что в застолье нет нужды. Пусть развлекаются.
   Все вслед за детьми вошли в замок, оставив лошадей конюху. Для беседы выбрали единственное помещение, которое можно было назвать гостиной. Отец размотал сверток с мехами и залюбовался хорошо выделанными, подобранными по цвету шкурками.
   - Здесь меха не только мне и мальчику, хватит и на куртку дочери. Сколько мы вам должны?
   - Это пустяки, любезный хозяин, - ответил Свен. - Какие могут быть счеты между соседями? А ваш мальчик метит мне в зятья, так что мы уже почти родственники.
   - Поговорите с дочерью, - сказал барон, - а я ненадолго выйду.
   Не успела Альда вкратце рассказать Свену о своей охоте на волков, как вернулся отец. Она рассказывала с юмором, и в таком изложении ее история казалась очень забавной. Все отсмеялись, после чего Свен заметил, что ей очень повезло. Даже для него было бы большой удачей отбиться зимой от такого количества серых, что уж говорить о девушке.
   - Вы сделали нам подарок, - сказал барон Газлам. - Я тоже хочу вас одарить. Хорошие соседи и добрые друзья - это редкость. Примите от всего сердца. Это вам Лаша, - он подал женщине пару крупных золотых серег тонкой работы, - а это для нашей будущей невесты.
   Подарком для Майи были небольшие серьги с мелкими изумрудами.
   - У меня запланировано очень важное и срочное дело, которое, к сожалению, нельзя отложить, поэтому до обеда я поручаю вас заботам дочери. Она покажет замок, а потом возьмете детей и съездите посмотреть нашу достопримечательность. Есть у нас недалеко древняя башня с привидениями. Детям должна понравиться. И Галу с собой возьмите. Это подруга Альды.
   Он ушел, и девушке пришлось самой развлекать гостей. К счастью, это оказалось не трудно. Она могла рассказать уже немало интересных историй, а Свен с Лашей оказались внимательными и благодарными слушателями. Свен в свою очередь рассказал несколько охотничьих историй, произошедших с ним самим. Потом нашли Майю с Алексом, тепло оделись и пошли к конюшне, где предупрежденный конюх уже оседлал лошадей. Здесь же их дожидалась Гала, взявшая по просьбе подруги ее лук и колчан со стрелами.
   - Может, собью пару уток, - объяснила Альда, увидев удивленный взгляд Свена.
   Не полагаясь на рассказ Ани, она расспросила конюха о дороге к башне. Тот объяснил со всем вежеством, но после отъезда господ в матерных выражениях высказал кучеру все, что он думает о таких поездках, да еще с детьми.
   Стояла солнечная безветренная погода, было тепло, и все расстегнули куртки.
   - Долго нет снега, - сказал Свен, - плохо, если его не будет. По снегу совсем другая охота. Если он все же выпадет и будет желание сходить на крупного зверя, могу поспособствовать. Недалеко от нас зимуют олени, так что, если выходить засветло, можно обернуться за один день. Переночуете у нас, а рано утром и пойдем.
   - Я с удовольствием, с делами бы раскрутиться. Мы ведь здесь всего декаду. Я с нашим лесничим Клером Соте уговорилась насчет зимней охоты, но пока ничего не получается.
   - Знаю его, добрый охотник.
   - Ладно, хватит вам об охоте, - недовольно сказала Лаша. - Дома только о ней и говоришь и здесь тоже. Как будто больше нет ничего стоящего. Поинтересовался бы, что ли, чем твоя дочь занималась со своим кавалером.
   - Мы бегали по замку, - похвасталась Майя. - Коридоры длинные-длинные, можно очень быстро бежать.
   - Тебе бы все носиться, - проворчал отец. - Когда-нибудь точно расшибешь лоб. А замок у вас, Альда, и впрямь большой.
   - Не представляю, как можно построить такую махину и для чего, - отозвалась баронесса. - Ясно, что строили не на доходы от двух деревень.
   - Здешние бароны строили его не одно поколение, - задумчиво сказал Свен, - и не на доходы от аренды, в этом вы правы. Деньги им приносили мечи их дружины. А замок строили рабы. Это сейчас раб - большая редкость. Наверное, они остались только на галерах. А при основателе рабство было обычным делом. Тогда все воевали со всеми, и пленных было много. Не выкупили пленного в оговоренный срок - вот вам и готовый раб. Можно послать в каменоломню, можно заставить надрывать жилы на строительстве. Этот замок, как и многие другие, построен на костях. Между нами, основатель был той еще сволочью, но надо отдать ему должное: королевство он собрал, а его потомки начали наводить в нем порядок. Жаль, что не вовремя умер отец Андре. Сын к тому времени был еще слишком молод и неопытен, отчего многие наши беды. Сейчас ему годов не намного больше, но хоть вернул советников батюшки и слушает их, а не всяких проходимцев. Да и наш герцог у него в почете. Не знаю, откуда он взялся, но очень рад, что герцогский трон занял этот не по годам умный юноша.
   - Мы уже почти приехали, - сменила тему разговора Альда. - Вот в этом лесу и должны быть Гаенские топи. Гала, а ты что молчишь?
   - Жду обещанных привидений, - отозвалась подруга. - А болтать... Вы и без меня говорите интересные вещи. Иногда приятнее просто послушать.
   - Разве что иногда, - ухмыльнулся Свен. - Надолго вас не хватает.
   Женщины дружно проигнорировали его высказывание, и все молча въехали в редкий сосновый лес. Кони осторожно ступали по поддающемуся под копытами мху, сверху на всадников капала растаявшая на солнце изморозь, а небо, видное сквозь редкие кроны, начали затягивать облака. Наконец деревья расступились, и впереди блеснула вода. Пришлось проехать еще немного, прежде чем Гаенская топь открылась перед ними во всей красе. Черное зеркало воды раскинулось вширь сколько хватало глаз. В отдельных местах были видны то ли поросшие травой и мхом кочки, то ли островки растительности, а в отдалении, шагах в ста от берега, из тумана выплывала она. Довольно высокая башня конической формы с частично обвалившейся верхушкой. Было видно, что она сложена из больших, плохо тесанных каменных глыб, поросших мхом.
   - Вряд ли вы найдете здесь хоть одну утку, - сказал Свен. - Странно, но, похоже, что здесь вообще нет ничего живого.
   Словно для того, чтобы опровергнуть его заявление, со стороны башни донесся раздирающий душу вопль. Крик был наполнен такой первобытной жути, что не по себе стало даже Свену. Женщины побледнели, а Лаша прижала к себе заплакавшую Майю.
   - Это и есть ваше привидение? - спросил Свен. - Понятно, что кричал не человек, но я не могу связать этот крик ни с одним из известных мне зверей. Вообще-то, это не топь, скорее, заболоченное озеро. На лодке можно было бы...
   - И думать забудь! - вскинулась жена. - И вообще, давайте возвращаться. Я уже достаточно налюбовалась на эту башню, еще ночью приснится. А Майя до сих пор боится.
   - Я не боюсь, - запротестовала девочка, прижимаясь к матери и искоса глядя на Алекса. - Просто немного страшно.
   - Да, надо возвращаться, - решительно поддержала Лашу Гала. - У меня после того крика прошло желание любоваться здешними видами. А ехать туда на лодке - это безрассудство. Недаром башню так боятся крестьяне, да и дичь здесь не водится, сами сказали. Интересно, чем оно питается. Рыбу жрет, что ли?
   - Уезжаем, - согласилась Альда. - Когда доберемся до замка, будет время обеда.
   Когда все заехали в ворота замка, с потемневшего неба стали, кружась, падать крупные хлопья снега. Все слегка озябли, а тут еще усилившийся ветер норовил забраться под одежду, поэтому поспешили в замок, оставив лошадей конюху.
   - Наших не нужно расседлывать, - сказал ему Свен. - Пообедаем и поедем домой.
   - Может, заночуете? - предложила Альда. - Смотрите, какой снег!
   - Нет, как-нибудь в другой раз. Ехать недалеко, так что доберемся быстро, только закутаем дочь потеплее. Мы не думали задерживаться, так что не все надобное на сегодня сделано.
   Все освободились от верхней одежды и прошли в жарко натопленное помещение гостиной, где и просидели до приглашения на обед, болтая о пустяках. О случившимся на болоте не сказал никто.
   Барон задержался и пришел в трапезную, когда все уже заканчивали есть. Рон выглядел веселым, но Альда поняла, что он чем-то озабочен.
   Поев и поблагодарив хозяев за гостеприимство, Газлы собрались и уехали.
   Альда оставила расстроенного разлукой с дамой сердца сына Гале и догнала идущего в свою комнату отца.
   - Что-то случилось? - спросила она. - Почему ты такой сумрачный? Что-нибудь нашли?
   - Нашли, но не то, что искали. Толковых ребят оставил Джок. Мы сегодня ничего не ломали, а обследовали то, до чего легко добраться. Нашли несколько пустых комнат и два подземных хода. Один креплен деревом и обрушен, а второй облицован камнем и прекрасно сохранился. Выходит в овраг недалеко от Леи и прикрыт разросшимся кустарником.
   - Я думаю, что это не все ваши находки?
   - Ты права, - вздохнул отец. - Еще нашли две камеры, забранные решетками с толстыми железными прутьями. Одна пуста, а вторая была закрыта на замок. В ней обнаружили высохшее женское тело с ошейником на шее. Там очень сухо, так что труп не сгнил. Это обтянутый кожей костяк с остатками волос, одетый в лохмотья. Арне его осмотрел и считает, что при жизни это была красивая молодая женщина, причем дворянка.
   - Как он смог определить такое по останкам?
   - То, что молодая и стройная, видно по костям, с возрастом они меняются. Да и волосы у нее были роскошные. А принадлежность к благородному сословию определил по ногтям. У крестьянок не бывает таких длинных и ухоженных ногтей. Ее заперли там умирать от голода. Может, еще приходили полюбоваться на мучения. На ошейнике с внутренней стороны сделаны шипы. Предки были людьми суровыми, и за ними числится много такого, о чем не принято вспоминать, но эти бароны явно чокнутые.
   - Алекс не такой! - возразила Альда.
   - Алекс еще мал, но у него уже сейчас гонору больше, чем хотелось бы видеть. Ты этого не замечаешь, потому что ему ровня. Вспомни себя маленькой. Ты дружила со всеми детьми своего возраста, а то и старше, не делая различий, есть в них благородная кровь или нет. А он весь день мается от скуки и отсутствия друзей, хотя у конюха есть сынок девяти лет. Славный мальчишка, вы у него брали лук. Гленом его зовут. Но воспитание не позволяет Алексу близко общаться с теми, кто ниже его по положению. Да и ты подаешь пример.
   - Это когда такое было?
   - Да постоянно. Дома ты знала всех слуг поименно, все, чем они жили, а здесь? Многих ты знаешь?
   - Кузнеца, лесничего, мою служанку.
   - С лесничим познакомилась, потому что неохота одной идти в лес, - с сарказмом сказал барон. - К кузнецу даже сама поехала, хотя могла послать слугу. Очень уж захотелось сделать новый инструмент. Ну, а служанка постоянно тебя развлекает.
   - У меня от ее болтовни уже мигрень.
   - Не надо, ты прекрасно поняла, что я хотел сказать. Баронство - это не только преимущества и привилегии, это еще и обязанности. Господин должен знать своих слуг, а ты только раздаешь указания и не интересуешься теми, кто тебя обслуживает. В больших имениях, где под сотню слуг, их трудно запомнить, но у нас не наберется и двух десятков!
   - И ты всех знаешь?
   - А как же. Тебе по приезде представляли нашего капитана, а ты мне его не назвала. Получается, забыла. А у него есть жена Атлика и дочь Мара одиннадцати лет. Очень приятная семья. Или десятник Мел Гарт, толстый такой дядька с усами. Большой любитель рассказывать смешные истории. Нашего конюха зовут Савр Дире, в прошлом году у него умерла жена. Повара ты, конечно, знаешь, просто забыла упомянуть. Тебе перечислить всех слуг поименно?
   - Не надо, - ответила Альда, у которой щеки горели от стыда.
   - Учись, доченька, - отец обнял ее и прижал к себе. - Кто знает, сколько мне еще осталось? Вряд ли кто-то возьмется тебя учить, кроме жизни, а она суровый учитель. Я все свое время и силы вкладывал не в тебя, а в твоего непутевого брата, поэтому ты многого не знаешь и будешь делать ошибки. Не очень из-за этого расстраивайся, потому что ошибаются все. Ладно, довольно об этом. Лучше расскажи, что вы видели на болоте.
   - Видели только башню, а вот слышали не пойми кого. Заорал кто-то оттуда таким жутким голосом, что аж мурашки по телу. Свен сказал, что не может припомнить зверя, который так кричит.
   - Еще одна загадка. В другое время я, может, и заинтересовался бы, а сейчас уже все равно. Пусть себе кричит. Само оно оттуда не лезет, а люди тех болот сторонятся. Получается, что от него нет никакого вреда.
   В дверь робко постучали, и вошедший слуга передал, что к госпоже баронессе пожаловал кузнец.
   - Ну иди, раз пожаловал сам тезка нашего Газла, да еще по твоему делу, - отпустил ее отец. - Смотри, что творится на улице! Настоящий снегопад. Наверное, вы с Газлом наколдовали для своей оленьей охоты. Вот нужно было Свену тащиться в замок по такой погоде. Ты его хоть напои горячим чаем, окажи уважение человеку.
   Альда спустилась в прихожую и сама встретила гостя.
   - Здравствуйте, Свен! Что же вы пошли в такую погоду? Снимайте куртку и отдайте девушкам. Пока будем разговаривать, она успеет высохнуть. Пусть нам подадут чай в гостиную, и попросите Стина, чтобы был погорячее.
   Слуга побежал на кухню выполнять приказ, а девушка повела немного робеющего от непривычной обстановки кузнеца в гостиную.
   - Сейчас принесут чай, и вы немного отогреетесь. Как вас не занесло снегом по дороге? То ни снежинки не выпадет, а то как прорвало небеса.
   - Да, - согласился Свен. - Знатно сыплет. Уж и не припомню, когда так шел снег. А я к вам пришел показать, что получилось. Пришлось повозиться с отверстиями для вытяжки. Пока я пробил их только на три разных нити. С железом толком не получается, но я еще буду пробовать. А вот из бронзы хорошо получилось. Я принес, чтобы вы посмотрели, годится или надо что подправить. Вот на катушке намотаны. Это самая толстая, а эта потоньше. Самая тонкая вот на этой катушке.
   - Надо попробовать, как они будут звучать, - решила девушка.
   Она размотала струну, прижала один конец носком сапога, а за второй натянула нить рукой. Меняя силу натяжения, Альда свободной рукой оттягивала и отпускала струну, слушая сильные вибрирующие звуки. После первой струны проверила остальные.
   - Очень хорошо, - сделала она вывод, - только трех разных по толщине мне не хватит. Надо еще две тоньше, и две толще.
   - Не знаю, - в замешательстве сказал Свен. - Одну тоньше можно попробовать, а две... боюсь, что самая тонкая будет рваться. Сильно толстые сделать нетрудно, но вы не сможете оттягивать их своими пальчиками.
   - А если как-то утяжелить струны, не увеличивая толщины проволоки? Струна получается тяжелее и будет звучать глуше, а играть легко. Может быть, на нее намотать тонкую проволоку?
   - Это какой же длины нужно делать такую проволоку? - задумался Свен. - Надо подумать. Если в медь добавить золото, то проволоку будет легче тянуть, только дорого получится с золотом-то.
   - Подождите, я сейчас вернусь. Наконец-то, принесли чай! Вы пейте, я быстро обернусь.
   Альда вышла из гостиной и пробежалась до комнаты отца.
   - Мне нужен кусок золота для струн! - сказала она. - Выбери из той сумки что-нибудь, что не очень жалко.
   - Большой кусок? - насмешливо спросил отец.
   - Откуда я знаю? Там был какой-то браслет, наверное, Свену его хватит. Он это золото будет добавлять в медь.
   Отец открыл денежный ящик, порылся в сумке с золотом и вынул из нее массивный мужской браслет.
   - Мне для дочери ничего не жалко, - сказал он, передавая ей украшение. - Вот так из-за собственной слабости люди идут по миру. Да шучу я, не обижайся.
   - Этого хватит? - спросила Альда, вернувшись в гостиную к уже выпившему чай кузнецу.
   - Этого, по-моему, слишком много, - ответил Свен. - Не жалко вам портить браслет?
   - Работа дрянная, - ответила Альда, - для меня струны важнее.
   - Да, - согласился кузнец. - Мне за такую работу отец оторвал бы руки. Спасибо вам за заботу, я, пожалуй, пойду. Непогода - это надолго, а мне самому интересно попробовать, что выйдет.
   Свен ушел, а повеселевшая Альда направилась к себе. У дверей в спальню ее перехватила Гала.
   - Не шуми, - предупредила она подругу. - Алекс недавно заснул. Переодевайся потихоньку и пошли заниматься.
   Сегодня Гала зверствовала вовсю, и Альда к концу занятия не чувствовала под собой ног. Чтобы хоть как-то отыграться, она предложила:
   - Хочешь, я покажу кое-что из того, чему меня учила сестра герцога? Это борьба без оружия с более сильным противником. Жаль, что пришлось прервать занятия. Выучила я немало, но все нужно отрабатывать. И самой заниматься мало, без партнера толку не будет.
   После того как Гала в третий раз оказалась на потертом ковре, не в силах шевельнуться от боли в выкрученной руке, она почувствовала уважение к новой борьбе.
   - Давай ты будешь меня учить после занятий с мечом, - предложила она. - И мне будет польза, и тебе - тренировка. И нужно установить мишень для ножей. Обещала учить, так учи!
   Два следующих дня были ветреными и холодными, и часто срывался небольшой снег. Девушки почти не выходили из замка и много времени уделяли трениров