Ищенко Геннадий Владимирович: другие произведения.

Криминальная пара - книга вычитана

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Укравший смертельно опасное зачарованное золото трактирный вор Альт Баргуз пытается от него избавиться. Это удаётся, только вместе с золотом мага он лишается и своего, которое копил двадцать лет. Удар по голове едва не отправил в мир мёртвых, но полученные способности мага и интерес графа, проезжавшего мимо залитого кровью вора, спасают его для другой жизни. Ограбившей Альта Лидии Макейн не удаётся воспользоваться добычей. Девушка становится магом, но теряет всё, в том числе и единственного родного человека – своего брата, и остаётся наедине с миром, в котором нет места владеющим магией простолюдинам. Каждый из них идёт в жизни своей дорогой, пока судьба опять не сводит их вместе


   Ищенко Г. В. 2020 г
   anarhoret@mail.ru
  
  
   Криминальная пара
  
  
   Укравший смертельно опасное зачарованное золото трактирный вор Альт Баргуз пытается от него избавиться. Это удаётся, только вместе с золотом мага он лишается и своего, которое копил двадцать лет. Удар по голове едва не отправил в мир мёртвых, но полученные способности мага и интерес графа, проезжавшего мимо залитого кровью вора, спасают его для другой жизни. Ограбившей Альта Лидии Макейн не удаётся воспользоваться добычей. Девушка становится магом, но теряет всё, в том числе и единственного родного человека - своего брата, и остаётся наедине с миром, в котором нет места владеющим магией простолюдинам. Каждый из них идёт в жизни своей дорогой, пока судьба опять не сводит их вместе
  
  
   Глава 1
  
  
   Мартин не мог отлучаться, поэтому отправил к Альту одного из беспризорников.
   - Приказали передать, что вам нужно срочно подойти в трактир Хромого Пара, - выпалил малец и протянул ладонь.
   Вор дал ему медную монету и выпихнул за дверь. Мартин работал у Пара подавальщиком и подрабатывал у Альта наводчиком. Он посылал мальчишек, когда в трактир вселялся денежный клиент без должной охраны. Если сообщил о спешке, значит денег много, а вселение всего на день или два. Нужно было самому оценить постояльца и прикинуть, когда и где освободить его от лишнего золота. Альт редко работал в номерах, чтобы не отпугнуть клиентов трактирщику, а этот случай обещал быть из таких. Солнце уже на пять свечей перевалило за полдень, а до заведения Хромого Пара было неблизко, поэтому приходилось спешить. Скоро клиент спустится ужинать, а если он снял номер только на эту ночь, то другой возможности для работы у Альта уже не будет.
   Ему ничего не помешало добраться до "Золотой утки" и устроиться в трапезном зале трактира. Обычно в это время здесь собиралось мало народа, так было и сейчас. Два стола занимали горожане, а поблизости от восседавшего на своём месте Пара ждал ужин пожилой мужчина в дорогом, но уже потёртом дорожном костюме, со шпагой и кинжалом на поясе. Как только вор сел за самый дальний стол, к нему устремился Мартин.
   - Что будет есть, господин? - громко спросил подавальщик и тихо добавил: - Седьмой номер. Две сумки, одна из них очень тяжёлая. Ноги не гнул, но я заметил. Останется только переночевать. Будь осторожен - что-то с ним не так...
   - Маг? - так же тихо спросил Альт.
   - Нет, но мне почему-то не по себе. Говори заказ.
   Он заказал пиво и свиную поджарку и спросил, где здесь отхожее место.
   - По коридору направо, - ответил Мартин. - Там же сможете умыться. Ужин сейчас принесём.
   Пройдя мимо скривившегося трактирщика, вор попал в коридор и направился к лестнице на второй этаж, которой пользовались слуги. Кража в трактире - это шум и удар по репутации, но он хорошо платил Пару, а проезжие - это не горожане, и их недовольство можно было потерпеть. В страже магистрата не было своего мага, а шумели редко, поэтому за вора пока не брались всерьёз. Среди пострадавших не было важных персон, и этот постоялец на них не тянул. Титулованные господа не ездят без эскорта и редко останавливаются в таких заведениях.
   Маги рождались и среди простаков, но таких ничему не учили, а в иных королевствах и герцогствах выискивали и рвали лошадьми. Великое герцогство Сорма, в котором осел Альт, было из таких, поэтому он потратил много времени, чтобы найти Мартина и завоевать его доверие. Сил у подавальщика было немного и он почти ничего не умел, но обладал отменным чутьём.
   "Мартину не по себе, и у меня то же самое, - думал вор, поднимаясь по скрипучей лестнице. - Но уже три декады не было фарта, а если у этого господина много золота, его хватит, чтобы завязать с прежней жизнью и начать новую. Не хочется закончить её на виселице Весёлой площади. Придётся рискнуть".
   Он выглянул в коридор, никого не увидел и пробежался до седьмого номера. У Альта были вторые ключи от замков, одним из которых быстро отпер дверь. Все номера были одинаковыми, поэтому он мог быстро обыскать их даже в полной темноте, а ещё не совсем стемнело. В номере не было видно вещей постояльца, кроме лежавшей на столе шляпы. Сумки могли оставить только под кроватью, там они и оказались. Лёгкую не стал даже смотреть, вытянул тяжёлую и распустил завязки. Сверху лежало что-то волосатое.
   - Вас сюда приглашали? - спросила оторопевшего Альта отрубленная мужская голова, которую он вытащил за волосы.
   В полумраке номера ещё можно было рассмотреть скривившееся в ухмылке лицо. Вор никогда не слышал о том, что некроманты оживляют одни головы. Они могли ненадолго поднять свежий труп, но такое...
   - Ты кто? - облившись холодным потом, глупо спросил он, не в силах разжать руку.
   - А тебе не всё равно? - ехидно спросила голова. - Пришёл за золотом? Ну так бери, его там много!
   - Пальцы свело... - выдавил из себя Альт.
   - Скажи, что меня отпускаешь, - посоветовала голова. - Потом бери золото и беги. Если сюда зайдёт Март, твоя голова окажется в сумке рядом со мной!
   - Отпускаю! - закричал вор, выронил страшную ношу и с сумкой в руках выбежал из номера.
   Если бы не слова головы о золоте, удрал бы без добычи, после них руки сами схватили сумку. С ней было тяжело, и он вынужденно перешёл на шаг. Сбежал через задний двор на параллельную улицу и быстро поймал экипаж. Уже почти стемнело, и фонарщики зажигали висевшие на перекрёстках фонари. Извозчики не гоняли по темноте, поэтому до дома ехали дольше обычного. Он принадлежал овдовевшей купчихе, у которой Альт снимал комнату. Очутившись в ней, вор запер дверь, зажёг лампу и высыпал содержимое сумки на пол. Возле ног образовалась большая горка золотых монет, рядом с которой лежал кинжал.
   "Здесь не меньше тысячи монет, - подумал уже отошедший от пережитого страха вор, - с моими будут три. Этого должно хватить. У Марта был кинжал на поясе, интересно, для чего ему этот".
   Он поднял оружие, вынул клинок из ножен и поднёс его ближе к свету. На отсвечивавшей жёлтым стали были видны заполненные чем-то тёмным насечки. Рукоять была простого вида, без золота и камней.
   "Интересного типа я обчистил. Возит без охраны столько золота, да ещё живую голову и отравленное оружие. За яд на клинке не пощадят и дворянина. Мартин не почувствовал в нём силы, но почему-то испугался. Ладно, нужно поесть, а потом завалюсь спать. Утром сбегу в столицу. Этим не стану делиться ни с кем. Всё равно сюда уже не вернусь".
   Еда не заняла много времени, и скоро Альт забылся тревожным сном. Обычно он спал до утра, в эту ночь было несколько пробуждений. Сердце бешено колотилось, смутно вспоминались снившиеся кошмары и с трудом получалось снова заснуть. Утреннее пробуждение было не совсем обычным.
   - Ты долго собираешься валяться в кровати? - насмешливо спросил чем-то знакомый голос. - Вроде хотел рано утром уехать в столицу.
   Открыв глаза, вор уставился на лежавшую на столе голову. Сейчас её можно было хорошо рассмотреть. Умное лицо, помеченное тонкой ниткой шрама, серые, слегка навыкате глаза и побелевшие, но ещё густые волосы.
   - Я же оставил тебя в трактире, - удивлённо сказал Альт, почему-то не испытав большого страха.
   - Там и лежу, - согласилась голова. - Март съехал и не стал брать с собой. Скоро найдёт прислуга, тогда, наверное, закопают. Только это ничего для тебя не изменит. Ты взял заплаченные за заказ деньги, поэтому он теперь твой. Не понял? Март должен был убить короля Лямуза. По своей воле он за это не взялся бы, но вынудили. И передать заказ другому тоже не мог, а вот подставиться... В вашем герцогстве часты трактирные кражи, вот от и останавливался в каждом трактире, хотя можно было ехать дальше. А меня дали в советчики. У короля в охране много отличных бойцов, есть и маги. Убить очень трудно, а уйти после убийства ещё труднее. Фактически это задание для смертника.
   - Не понял, почему я должен кого-то убивать, - сев на кровати, спросил вор. - Ну взял я это золото...
   - Заказчик - очень сильный маг, - объяснила голова. - Маги могут подчинять одного или двух людей, поэтому они не правят, а служат, но и королям не стоит обижать таких слуг. Золото зачаровано, и взявший его не сможет жить, если не выполнит волю мага. Через две декады Лямуз должен умереть, иначе умрёшь ты. Меня оживили, подчинили и отдали Марту, но без привязки, потому что у него нет силы. Опять не понял? Мне всё равно, Март, ты, или кто-то другой, если у него это золото. А ты ещё освободил от плоти. Я сейчас не в мёртвой, а в твоей голове, а на столе морок.
   - В моей?! - испугался Альт. - И как от тебя избавиться?
   - Выполнить заказ или подставиться, как это сделал прежний владелец золота. Сам ты не сможешь его отдать. Я знаю окружение короля, поэтому смогу давать советы. У тебя одного нет шансов, со мной... заказ выполнишь, вот уцелеть будет трудно.
   - Не хочу становиться убийцей, - мрачно сказал он. - Сам знаешь, что ждёт их после смерти. Расплавят это золото и вольют мне в пасть!
   - Какие глупости, - поморщилась голова. - Я недолго был мёртвым, но кое-что узнал. Не будет в посмертии ни огня, ни стужи, ни выдранных ногтей. Эти страшилки придуманы жрецами.
   - А что будет? - заинтересовался Альт. - Вот что ждёт меня?
   - Страшно? - ехидно спросила голова. - Ты ведь знал, что накажут, когда выбрал своё ремесло. Если бы беспокоился о посмертии, так и остался бы арендатором барона Рейла. Об этом трудно рассказать... В посмертии нет ничего хорошего ни для кого из людей, просто кому-то придётся хуже других. И это не боль, которой вас пугают. Не буду я ничего объяснять: всё равно не поймёшь. А убийства... На твоей душе их три, будет четыре.
   - Я убивал, защищая жизнь. За такое могут наказать только при жизни!
   - Ты долго думаешь болтать? - рассердилась голова. - От вашего городка день езды до Парта, а потом ещё пять дней ехать от столицы герцогства до королевской. И там нужно много времени, чтобы устроиться и найти подходы к Лямузу. Напомнить, сколько его у тебя? Не уложишься в срок - умрёшь страшной смертью!
   - Сволочи! - выругался Альт. - Ладно, я поеду, но постараюсь сбагрить это золото другому. Не хочу становиться наёмным убийцей.
   - Боишься за свою жизнь или жаль короля? - по-прежнему ехидно спросила голова. - Или страшит посмертие? Жизнь коротка, а твоя ещё и никчемна. Уже больше сорока, но до сих пор нет ни детей, ни даже любимой женщины. Живёшь для себя и делаешь несчастными других, лишая их золота. Иные из твоих жертв могли после кражи наложить на себя руки. Это не убийство? А король очень большая сволочь. Они все мерзавцы, а Лямуз стал им ещё мальчишкой. Принц в двенадцать лет убил одного из своих приятелей, да не сам, а заплатив другому. И с посмертием можешь не беспокоиться: ты уже заработал такое, что хуже не будет. Поэтому перестань заламывать руки и слушай того, кто намного умнее! У тебя нет коня...
   - Ты говорил о бароне, - перебил вор, - а теперь сказал о коне. Откуда всё это знаешь? Из моей головы? И как к тебе обращаться?
   - Ты для меня прозрачен как стекло, - ответила голова. - Меня можешь звать Сарком. Тебе хватит имени.
   - Из меня плохой наездник и верхом неудобно ехать с золотом, поэтому возьму экипаж. Отвезут в Парт, а там что-нибудь придумаю.
   - Всё ещё надеешься отделаться от заказа, - понял Сарк. - Ладно, можешь утешать себя этой мыслью, только поспеши. Ты не только теряешь отпущенное тебе время, но и заставляешь ждать меня.
   - Сам же сказал о посмертии, - огрызнулся одевавшийся Альт. - Для чего спешить туда, где всё так плохо?
   - Думаешь, мне так хорошо в твоей голове? - тоже рассердился Сарк. - Надоело с тобой болтать. Появлюсь, когда в этом будет нужда!
   Голова исчезла со стола и из мыслей, а вор занялся подготовкой к отъезду. С вечера остались хлеб и сыр, которые он торопливо доел. Простакам разрешалось ношение оружия только на службе в городской страже или дружине, поэтому свой кинжал положил в сумку, рядом с отравленным. В последнюю очередь достал своё золото. Для этого нужно было отодвинуть тяжёлый шкаф. В стене были выбиты несколько кирпичей, и в образовавшемся углублении лежала сумка с золотом.
   "Нужные экипажи стоят возле трактира на Круглой площади, - подумал Альт, - другие не поедут в столицу. С сумками я туда не пойду, поэтому сделаю так".
   Он положил свою сумку с золотом в шкаф, а вчерашнюю добычу оставил на столе. Если хозяйка проверяет комнату, сразу найдёт. Вот и пусть забирает! Жалко, но жизнь дороже.
   Вор налегке быстро дошёл до нужного трактира. Обычно возчики коротали в нём время за пивом, а одного оставляли сторожить экипажи. Так было и сейчас.
   - Мне нужно в Парт, - обратился Альт к сидевшему на козлах мужику. - Довезёшь?
   - У меня открытый экипаж, поэтому вожу только по городу, - отказался тот. - Спросите Сима, у него карета.
   Пришлось идти в трапезный зал. Симом оказался здоровенный рыжий мужик, который согласился отвезти в столицу за три золотых.
   - Только мне нужно съездить за одной дамой, - предупредил он. - Будете ждать здесь или сядете в карету?
   - У меня тяжёлый багаж, - ответил вор. - Заедешь за мной. Знаешь дом купчихи Фальк?
   - Я знаю всех в этом городе! - ухмыльнулся возчик. - Вы поспешите, господин, а то я мигом обернусь.
   К дому Альт подошёл одновременно с подъехавшим Симом. Махнув ему рукой, он сходил за сумками и сел в карету, стараясь не показать попутчице тяжесть своей ноши. Получилось плохо, но сидевшая на другом сидении девушка не обратила на него внимания. На ней было дворянское платье, а вор надел повседневную одежду, издали выдававшую в нём простака. Понятна её заносчивость, но это и к лучшему. С хозяйкой не прощался, что избавило от необходимости платить ей за последнюю декаду.
   "Странная девица, - думал он, держась за сидение, чтобы не ёрзать от тряски. - Красивая, знатная и молодая, а отправилась в путь без родичей или охраны. Здесь давно не слышали о разбойниках, а если обижу я? Или она сговорилась с возчиком? Этот Сим перебьёт пятерых таких, как я, и не вспотеет".
   Смотреть в окно было скучно, потому что по обеим сторонам дороги тянулся редкий сосновый лес. Задремавшая красавица была более интересным объектом для изучения, но такой интерес граничил с оскорблением. Ехать предстояло пять свечей, а заняться было нечем, поэтому Альт задумался о том, как лучше избавиться от зачарованного золота. Внезапно карета остановилась, и спрыгнувший с козел Сим сообщил, что на дороге лежит женщина.
   - Живая, - крикнул он пассажирам. - Господин, вы не поможете?"
   "Зачем этому бугаю моя помощь?" - подумал вор, открыл дверцу кареты и получил от девицы удар чем-то тяжёлым по голове. Мир разлетелся на кусочки и исчез.
   Очнулся он, когда время перевалило за полдень. Голова раскалывалась от боли, а во всём теле чувствовалась сильная слабость.
   "Вот и избавился от золота, - с трудом подумал Альт. - Плохо, что эта сука забрала и моё. Теперь пойму, как себя чувствовали те, кого я обчистил, только сначала нужно немного прийти в себя. Сейчас не могу ни о чём думать, даже о пропавшем золоте, которое копил двадцать лет. Как же она мне врезала! Гадюка, чтоб она сдохла с этим заказом! Наверное, мимо не один раз проезжали, но никто не подобрал. Плохо, сам я никуда не дойду".
   Он попытался сесть, но голова взорвалась болью и опять наступило беспамятство. Вторично очнулся в карете. Голова по-прежнему болела, но уже не так сильно, и можно было сесть, не рискуя потерять сознание.
   - Лежи! - остановил Альта сидевший напротив дворянин. - Мой господин подлечил тебя своей силой, иначе уже умер бы. Били так, чтобы убить. До вечера не встанешь: рано, и запачкаешь сидение кровью. У тебя в ней вся одежда, пришлось подстилать плащ.
   - Кто вы, куда едем и зачем я вам нужен? - спросил вор.
   Судя по богатству наряда, сидевший был титулованным дворянином, и у него следовало спросить разрешение на беседу, но раз уж заговорил сам... К тому же сознание временами мутилось, поэтому Альту было не до политеса.
   - Граф Абер Фарс вместе со свитой покидает ваше герцогство и направляется в королевство Эльхар, - ответил дворянин. - Там у него родня. Граф был одним из магов герцога и не пожелал участвовать в его войне с новым королём Дарма.
   Было видно, что ему скучно. Подобранный на обочине горожанин - не самая подходящая компания, но если больше никого нет...
   - Новый король? - с трудом дошло до Альта. - А что случилось с Лямузом?
   - Умер. Со стариками это бывает. Я сказал что-то смешное?
   Ему по-прежнему было плохо, но известие о смерти Лямуза почему-то вызвало смех, который корёжил тело и душу, усиливал боль и не приносил облегчения.
   Дворянин подождал, но истерика не кончалась, поэтому он наклонился и отвесил вору пощёчину. Одной оказалось мало и пришлось ударить ещё раз.
   - Успокоился? - спросил он. - Вот так и лежи, а я поеду верхом. А о том, почему тебя подобрал господин граф, спросишь его сам, если разрешит. Я проехал бы мимо.
   Такой разговор состоялся на следующий день, уже вечером, когда устроились на ночлег в трактире для благородных. Дружинников отправили искать заведение подешевле, а Альта, к его удивлению, поселили вместе с двумя слугами графа в небольшой комнатушке первого этажа. Сначала поужинали господа, а потом их слуги. Вор уже набрался сил и избавился от головной боли, поэтому пробежался за одним из слуг к Аберу Фарсу. В комнате графа был только он сам. Маг сидел в единственном здесь кресле и с интересом рассматривал посетителя. Альт тоже смог в первый раз его рассмотреть. На вид Аберу было лет сорок, но, учитывая магию, могло быть и шестьдесят. Стройная фигура и красивое умное лицо наверняка до сих пор привлекали дам, а костюм из благородного бархата украшали золотое шитьё и белоснежные воротник и обшлаги.
   - Гадаешь, зачем ты мне нужен? - усмехнувшись, спросил граф.
   - Есть такое, ваше могущество, - почтительно отозвался Альт.
   Маги предпочитали такое обращение, поэтому и он не назвал графа сиятельством.
   - Объясню, - кивнул Абер, - только сначала скажи, где ты встречался с человеком по имени Сарк.
   - Редкое имя, - ответил вор. - Я не встречал таких людей.
   Людей он действительно не встречал, а рассказывать о живой голове не хотелось. Маги умели чувствовать ложь, но в ответе её не было.
   - Не врёшь... - задумался граф. - Наверное, он тебе не назвался. Придётся смотреть память. Это опасно, но ты должен мне жизнь. Придётся отслужить.
   - Не надо смотреть! - в панике крикнул Альт. - Я всё расскажу!
   Он слышал, что после чтения памяти люди её теряют. Таких потом убивали. Рассказ длился недолго, и вор ни в чём не солгал.
   - Значит, убит, - печально сказал Абер. - Жаль, это был мой друг. Я догадываюсь, кто это сделал, и постараюсь отдать долг. А тебе повезло, вор.
   - Это в чём же? - удивился Альт, на время забыв о политесе. - В том, что забрали всё золото и чуть не убили?
   - Если бы не это, было бы хуже, - снизошёл до объяснений граф. - Ты приехал бы в Парт и занялся золотом. Не сомневаюсь в том, что такой ловкий парень смог бы избавиться от зачарованного. О смерти Лямуза знают немногие, вряд ли ты быстро попал бы в их число. И что дальше? Скорее всего, отдал бы своё золото в банк герцога. Я прав?
   - Так и сделал бы, ваше могущество, - подтвердил он.
   - Новый король в ссоре с вашим герцогом. Причину тебе знать необязательно, важно то, что эта ссора закончится войной. Ты потерял бы своё золото, а, возможно, и жизнь.
   - Наверное, вы правы, ваше могущество, - согласился Альт, - но я и так всё потерял и чуть не лишился жизни. Везение только в том, что вы не проехали мимо.
   - Сейчас объясню, - сказал Абер. - Вряд ли ты знаешь, что маги могут метить людей. Для этого у каждого есть своя печать, была она и у Сарка. Вот он тебя ею и пометил, именно из-за этого ты меня заинтересовал. И ещё из-за своей силы.
   - У меня нет силы... - растерялся вор. - Я знаком с одним магом. Слабый и почти ничего не умеет, но силу он почувствовал бы.
   - Интересно! - прищурился граф. - Значит, тебе как-то дал силу Сарк. Маги не могут это делать, наверное, это следствие его пребывания в твоей голове. И силы довольно много.
   - Не выдавайте, ваше могущество! - упал на колени Альт.
   - Успокойся, - сказал Абер. - Не для того я тебя лечил, чтобы убить. Подучу и дам дворянство, но всё это придётся отработать. Теперь ты мой на десять лет. Если это не устраивает, могу послать слугу за жрецами. Неподалёку от трактира видел храм. Я так и думал, что ты согласишься. Выше голову, тебя ждёт интересная жизнь. Если не сглупишь, она будет ещё и очень долгой!
  
  
   Глава 2
  
  
   - Кончить его? - спросил Сим. - Как ты думаешь?
   - Не трогай, - отозвалась Лидия, бросив взгляд на лежавшее на обочине тело. - Я била изо всех сил, так что сам не встанет, а кто такого подберёт? Разворачивай карету и едем обратно. В сумках столько золота, что нам его хватит на всю жизнь.
   - Вы сейчас же едете в Парт, - сказала возникшая перед ней голова. - Придётся тебе отрабатывать это золото.
   Обрубок висел в воздухе без видимой опоры и ехидно улыбался перепуганным грабителям.
   - Ты кто? - отступив от него, спросила Лидия. - И почему я должна отрабатывать то, что и так моё?
   - Зови Сарком, - ответила голова. - Вы отобрали золото, которое заплачено магом за заказ, поэтому теперь он твой. Я мог выбрать для исполнения и твоего брата, но его и на лигу не подпустят к королю Дарма, а у тебя есть шансы. Ты должна убить Лямуза, иначе умрёшь сама. Срок - две декады. Я перебрался из головы вора в твою, чтобы помочь советами.
   - Там две сумки с золотом, - сказал Сим. - Оно всё заплачено за заказ?
   - Только одна, - ответила голова. - Но учтите, что вы не сможете оставить это золото или кому-то отдать. Вор, которого вы обобрали, украл его у убийцы.
   - А если украдут у меня? - спросила Лидия. - И как я отличу, какая из сумок принадлежит вору?
   - Заказ перейдёт к укравшему вместе со мной, - сказал Сарк. - Его оплатили золотыми королевства Эльхар, а у вора наверняка разные монеты. Для умных я сказал достаточно. - Закончив, он исчез.
   - Что это было? - осмотревшись, обратился к сестре здоровяк. - Может, глюк?
   - Сразу у обоих? - отозвалась она. - Боюсь, Сим, что мы с тобой крепко влипли. Я не идиотка и не собираюсь убивать короля. Получится что-нибудь или нет, но живой я оттуда не уйду. Приедем в Парт, положим чистое золото в герцогский банк, а потом подумаем, что делать с остальным. Можно сказаться семейной парой и снимать комнаты в трактирах чёрной части столицы, пока не ограбят.
   - Там можно запросто лишиться жизни, - задумался брат, - не поможет и моя сила. Ладно, может, придумаем что-нибудь поумнее. Ты одета дворянкой...
   - Оденусь скромнее. Я могу морочить головы простакам, но не дворянам. Я не знаю того, чему их учат, и любой сразу расколет. Сейчас поменяю платье, а заодно разберусь с золотом. А ты поторопи лошадей. Будет лучше, если приедем в Парт до темна.
   Она села в карету и занялась своим багажом. Брат гнал лошадей, и их экипаж сильно подпрыгивал на неровностях дороги, поэтому лёгкую девушку бросало из стороны в сторону. Лидия нашла нужное платье и с трудом переоделась, а потом убрала свои вещи и занялась добычей. В одной сумке лежали мужская одежда и два кожаных кошеля. В большем, который она едва подняла одной рукой, были золотые герцогства, в меньшем - самые разные монеты. Видимо, эти деньги принадлежали убитому вору. В другой сумке не было ничего, кроме золотых королевства Эльхар и двух кинжалов. Один из них оказался с ядом на клинке. Простаков казнили за такое оружие без суда, поэтому от него нужно было избавиться. Такой случай представился, когда брат перевёл лошадей на шаг и она смогла приоткрыть дверцу кареты без риска выпасть из неё на дорогу. Пока лошади отдыхали от скачки, Лидия отдохнула от тряски, а заодно обдумала положение, в котором они оказались. В результате она отказалась от своей мысли отдать золото в банк герцога. Его было слишком много, чтобы вернули простакам, не поможет и полученная бумага. Ещё и бросят в кутузку, откуда уже и не выйдешь. Куда надёжней спрятать в каком-нибудь приметном месте. И с зачарованным золотом лучше ходить одной, а не вместе с братом. Девушку с таким богатством не ограбит только ленивый, и вряд ли пырнут ножом там, где достаточно просто стукнуть. Вот с Симом не ограничатся тумаками, а если пустят в ход клинки, достанется обоим. Решено, так она и сделает, а брат вернётся и продаст дом. Их золото хранилось в одном из известных купеческих домов, и его можно было взять и в Парте.
  
   Работа кучера не сильно загружает голову, поэтому её можно использовать для другого. Сим недолго думал о страшном мороке и тех сложностях, которые принесло его появление. Как и многие здоровяки, он не отличался большим умом и в тех случаях, когда нужно было проявить не силу, а изворотливость, привык полагаться на сестру. Она обязательно что-нибудь придумает, а если так, то зачем напрягаться? В голову пришла мысль о том, что нужно продать дом и убраться из Дешта. В этом городке прошла вся их жизнь, но сейчас самым умным было уехать. Об их делах знало уже много народа, а внезапно свалившееся на голову богатство делало это знание опасным вдвойне. За себя он боялся мало, больше беспокоился о сестре, которую вырастил после гибели родителей и очень любил. Старшие Макейны стали жертвами ограбления одной из уличных шаек. Сильно задержались в гостях и не стали брать экипаж. До дома нужно было пройти только три квартала, но им не повезло. Симу было тогда шестнадцать, а Лидии - на три года меньше. Деньги скоро закончились, и юноше пришлось покрутиться, чтобы их заработать. Чем он только не занимался! Уходил из дома утром, а возвращался с несколькими монетами поздно вечером. Всё изменилось, когда сестра отдала ему украденный ею кошель. В нём было столько серебра, сколько Сим зарабатывал за четыре декады. Воровство - дело опасное, и он не хотел, чтобы Лидия рисковала, но не мог этому помешать. Однажды воровку поймал за руку какой-то дворянин, но она так убедительно рассказала ему о больной матери, перемежая рассказ рыданиями, что получила не только свободу, но и несколько серебряных монет. Когда в очередном кошеле вместо серебра оказалось золото, на него смогли купить эту карету и лошадей. С год Сим возил пассажиров, а потом Лидии пришла в голову мысль о том, как использовать их экипаж с большей пользой...
  
   Два года назад, королевство Дарм
  
   Состарившись, Лямуз переложил все заботы о королевстве на плечи канцлера - герцога Бруза Ладнея, а сам проводил время в своих покоях, чаще всего с книгами, или гулял по парку, если было такое желание и позволяла погода. Двух жён у него отравили, а старшего сына пришлось убить самому, когда тому надоело ждать смерти отца. Двух дочерей выдал замуж, и из всей семьи во дворце жил только тринадцатилетний сын, которого удалось получить от второй жены незадолго до её гибели. Фартуз демонстрировал отцу любовь, которой у него не было, и почтение, за которым пытался скрыть страх. Обычная, в общем-то, жизнь для большинства известных ему королевских семей.
   Лямуз мог похвастать тремя придворными магами. Главным числился барон Адгейл, которому король доверял больше других придворных. Побеспокоивший сегодня Собер тоже был бароном, только чужим. Он приехал в Дарм год назад и после проверки магией был принят на службу. Лямуз не спешил приближать к себе эльхарца и не собирался встречаться с ним наедине. Амулет плохо защищал от сильного мага, поэтому один из слуг был послан за Адгейлом. Когда в королевской гостиной появился главный маг, в неё впустили и Собера.
   - Приветствую моего повелителя! - поклонился он королю. - Я открыл новые возможности в магии и хотел доложить об этом вашему величеству.
   - Садитесь, барон, и докладывайте, - разрешил Лямуз.
   - Некромантия позволяет ненадолго поднять только свежих покойников, а мне удалось допросить души тех, кто умер год назад! - похвастался маг. - Я первый смог пробиться в пространство посмертия!
   - И что они сказали? - заинтересовался король. - Что меня там ждёт?
   - Нас не ждёт ничего хорошего, - ответил Собер. - Недаром все так боятся смерти.
   - И праведников? - удивился Лямуз. - Вера учит другому.
   - Я беседовал со многими из умерших и проверял их на ложь. Не лгал никто, да и нет для них смысла во лжи.
   - Разрешите, ваше величество, задать ему вопрос? - спросил Адгейл.
   - Вы можете говорить, не спрашивая разрешения, - позволил король.
   - Почему вы упомянули год? - обратился главный маг к Соберу.
   - После года души начинают терять память, а вместе с ней и рассудок, - объяснил тот. - Это очень мучительно, поэтому они ни с кем не хотят, а потом уже и не могут, общаться.
   - И чем всё кончается? - спросил Лямуз. - Говорите, не ждите наших вопросов.
   - Дальше ещё хуже, - заторопился маг. - Души начинают меняться, и эти изменения проходят в муках. Те, кто ещё сохранил способность мыслить, чувствуют их боль и страх. Это не наша боль, а что-то другое, мне не смогли объяснить разницу. Когда всё заканчивается, изменённые куда-то исчезают. Но разговоры с мёртвыми - это не главное. Души не могут покинуть пространства посмертия, у них нет для этого сил. Но если им помочь... После долгих опытов мне удалось впустить одну из душ в своего слугу. Перед этим пришлось изгнать из тела его собственную.
   - И он не умер? - удивился король. - Как же можно жить без души?
   - Недолго можно, - объяснил Собер, - потом начинаются болезни, которые быстро приведут к смерти.
   - И что получилось в результате такой замены? - спросил Адгейл.
   - Слуга сохранил свою личность, - ответил маг, - но стал предан мне абсолютно! Его новая душа удерживается в нашем мире только моей силой, поэтому я могу отправить её обратно за любое непослушание. То же случится и с моей смертью. Слуга это чувствует и ловит каждое моё слово!
   - Это полезно... - задумался Лямуз. - У меня только сомнение, стоит ли вмешиваться в установленный богом порядок вещей.
   - Всё происходит по воле бога! - воскликнул Собер. - Если мне не помешали... Представьте, ваше величество, что мы поменяли души у глав всех дворянских родов. Сейчас они повинуются вам из-за вассального долга и позволяют себе проявлять недовольство и чинить интриги, а с заменой без раздумий выполнят любой приказ! И так можно поступать не только с вашими вассалами, но и с вельможами соседей! У меня хватит силы, чтобы сломить магией двух или трёх человек, но на такое подчинение её уходит в сотни раз меньше.
   - Они станут бояться вас, а не короля, - заметил главный маг. - Это большое искушение.
   - Я верный слуга его величества, а при желании мою верность можно скрепить магией!
   - Я подумаю, - сказал Лямуз, - а вы объясните всё, что узнали, Адгейлу. Что бы я ни решил, ваши усердие и верность будут оценены по достоинству! Можете идти.
   Маг поклонился и поспешил удалиться.
   - Что ты об этом думаешь? - отбросив этикет, спросил король Адгейла, когда они остались вдвоём.
   - Опасная затея и вредные знания, - ответил тот. - Пройдёт немного времени, и высшая власть перейдёт к магам...
   - Ты сам маг из самых сильных, - перебил Лямуз. - Неужели не хочется подняться выше?
   - Меня вполне устраивает сложившийся порядок вещей, - откровенно сказал Адгейл. - Необременительная служба, которая даёт возможность жить так, как я хочу, и большая семья, в которой нет места зависти и злобе. У меня впереди сто лет жизнь, так для чего всем этим рисковать ради возможности над кем-то возвыситься? Но такие желающие, несомненно, найдутся. И это ещё не самое страшное. Страшнее будет то, что они превратят дворян в говорящих кукол и зальют мир кровью!
   - При чём здесь кровь? - не понял король.
   - Такой передел власти не обойдётся без войн, - объяснил маг. - Большой соблазн подчинить себе окружение кого-нибудь из соседей и объявить ему войну. Собер об этом говорил.
   - Я не ошибся в тебе. Узнай всё, что он раскопал, а потом подумаем, что лучше сделать.
  
   Великий герцог Сорма уже забыл, когда в последний раз посещал свой кабинет. Всеми делами занимался его канцлер граф Маркуз. Ольм только выслушивал его отчёты в одной из тех комнат дворца, которые использовал для отдыха. Часто при этом присутствовал его наследник. Эльберу было уже за тридцать, но он с почтением относился к отцу и терпеливо ждал его смерти, никак не пытаясь её ускорить.
   Герцогство Ольма было в три раза меньше Дарма, и его до сих пор не завоевали только из-за того, что любой, у кого это получилось бы, сразу же становился сильнее каждого из соседей. И кому из них такое понравится? К тому же и старый Лямуз, и более молодой король Эльхара Бармос не отличались воинственностью и ещё не выжили из ума. На северо-востоке, с герцогством граничило королевство Тулпар, но у тамошнего короля были очень плохие отношения с соседями. Стоило ему увести армию... На юге соседствовали не только с Эльхаром, но и с герцогством Полейма, которое было великим только по территории, а во всём остальном сильно уступало Сорме. Но, несмотря на отсутствие явной угрозы, Ольм тратился на сильную армию, которая могла оказать сопротивление любому из соседей.
   Внезапная смерть Лямуза вызвала тревогу. Его единственному сыну было только пятнадцать, и агенты доносили, что принц не отличается умом и поспешил короноваться, не успев даже похоронить отца. Сразу же вслед за королём умер и его главный маг. Если смерть Лямуза выглядела естественной, то кончина такого сильного мага, не дожившего даже до пятидесяти лет, могла быть только убийством. Других смертей не последовало, и новый король пока не поменял никого из сановников отца, кроме главного мага. В окружении Фартуза был свой человек, от которого быстро узнавали всё самое важное.
   Сегодня герцог большую часть дня провёл в библиотеке. Все комнаты для его отдыха были небольшими, и в каждой стоял диван. Величие у Ольма было для народа, сам он предпочитал удобства, не любил больших помещений и отдыхал преимущественно лёжа. В такое время его мог побеспокоить только один из личных слуг. Им дозволялось входить без разрешения. Вот и этот вошёл, поклонился и доложил, что к его высочеству прибыл господин канцлер и просит его принять.
   - Скажи, пусть заходит, - разрешил Ольм и отложил недочитанную книгу.
   Если Макруз явился в неурочное время, то наверняка с чем-то важным.
   "Красавчик, - неприязненно подумал он при виде вошедшего. - Лучше бы больше занимался делами, чем валял придворных шлюх!"
   Мысль была несправедливой, потому что граф прекрасно справлялся с обязанностями канцлера и этому не мешали его любовные похождения, но Ольм не любил этого сильного и самоуверенного мужчину и вынужден был терпеть из-за деловых качеств и влиятельной родни.
   - Садитесь, граф, - приветливо показал он на кресло. - Случилось что-то важное?
   - Да, ваше высочество, - подтвердил канцлер. - Разграблен торговый обоз на границе с Дармом. Всех вырезали, смог бежать один из охранников, от которого всё и узнали. Бойню устроили королевские солдаты и дружинники одного из приграничных баронств.
   - Скверно! - оценил новость Ольм. - Война?
   - Я думаю, что Фартуз решил воевать, - кивнул Макруз. - На такое можно решиться только тогда, когда рвут все связи.
   - Армия у нас не намного слабее, вот дворянского ополчения у них будет больше в разы. Но от него немного пользы, да и Бармос не позволит нас захватить, главное - суметь продержаться, пока он соберёт силы.
   - Бармос может решить по-другому. Для чего ему нас защищать и сражаться с дармийцами, если выгодней поделить? Ударит со своей стороны, а потом будет договариваться с Фартузом. Если они и сцепятся, нам это уже не поможет.
   - Это ваши домыслы или что-то узнали? У вас ведь есть свои люди в столице Эльхара?
   - И в столице, и при дворе Бармоса, - подтвердил канцлер. - Король вам благоволит, но у его канцлера более деловой подход. Раздел выгоднее, поэтому он может...
   - А какая позиция у наследника? - перебил герцог. - Принц имеет большое влияние на отца.
   - Ему уже за тридцать, и он больше руководствуется не сантиментами, а выгодой. Но это предположения, а точно я пока ничего не скажу.
   - Хорошо, перейдём от соседей к нам. Нужно выдвигать армию к границе с Дармом и заняться сбором дворянского ополчения. Передайте мой приказ генералу.
   - В последнее время он мне не нравится, - сказал Макруз.
   - И что не так с Кудгаем? - спросил Ольм. - Что замялись, граф? Выкладывайте, чем вы недовольны.
   - Он очень сильно изменился: забросил охоту и посещение двора и почти всё время проводит в своём дворце. У меня есть человек в его окружении...
   - Меньше всего меня интересуют его развлечения, - рассердился герцог. - Что с армией?
   - По сообщениям моего человека, Кудгай стал злоупотреблять вином, его уже давно не видели трезвым. И началось это две декады назад, после гибели его мага. Армией занимаются другие, поэтому пьянство командующего на ней пока не сказалось.
   - Как погиб маг? - спросил Ольм. - Почему мне об этом не доложили?
   - Не придали значения, - ответил Макруз. - Мага быстро заменили, а генерала проверили. Магией его не подчиняли. А погиб при попытке ограбления. Я занялся этим только после известия о смерти Адгейла. Сильных магов очень мало, и их редко убивают. Покойный Лямуз даже взял на службу одного из эльхарских, правда, потом от него избавился. Выяснилось, что маг Кудгая мастерски владел шпагой. Он мог не успеть подчинить грабителей магией или их было слишком много для подчинения, но без труда положил бы их всех сталью.
   - Значит, убийство. И какой, по-вашему, могла быть цель?
   - Я думаю, что она как-то связана с нашим командующим, но пока не готов ответить. Но Кудгая нужно менять!
   - Вызовите его ко мне. Сначала я поговорю и посмотрю, так ли он плох, а потом решу. Я верю вам, граф, но в таких делах не хочу решать только на основании чьих-то слов. Я имею в виду не вас, а вашего человека.
  
   Долгий путь закончился в большом городе ТулЕ в двадцати лигах от столицы Эльхара. В нём жил брат графа Абера Фарса Серк. Когда всех приехавших разместили в его дворце и накормили обедом, Альта вызвал хозяин. Присланный слуга проводил бывшего вора до нужных дверей и ушёл. На стук послышался неразборчивый возглас, который он посчитал разрешением войти. За дверью оказалась большая комната, богато обставленная как гостиная. Абер сидел в одном из кресел и указал ему на другое.
   - Садись, сейчас сделаю из тебя мага. Что так уставился? Некогда мне ждать, пока ты выучишься сам. В магии есть способы записать знания прямо в голову, но их редко используют. Такая передача может идти только от мага к магу, и оба должны снимать защиту, а в таком состоянии даже слабый может навредить сильному. Но ты пока ничего не умеешь, поэтому я ничем не рискую. Вот кодекс и всё остальное, что нужно знать дворянину, будешь учить самостоятельно. Тебе сегодня же принесут книги. Когда закончишь и пройдёшь проверку, получишь дворянскую грамоту. До этого я не смогу тебя никуда послать без риска лишиться. Учти, что дам только самое основное, остальное при желании выучишь сам. Готов? Закрой глаза и расслабься. Будет неприятно, но от этого ещё никто не умирал.
   Альт послушно выполнил всё, что ему приказали, и стал ждать. В голове возник шум, который становился всё сильнее и сильнее, забивая все остальные чувства и не давая возможности связно мыслить. Когда он закончился, поначалу ничего не было слышно. Первым почувствовалось тело, потом с трудом родилась первая мысль, а вслед за этим вернулся слух.
   - Тебе повезло, - с усмешкой сказал граф. - Иногда тот, кому дают столько знаний, сходит с ума. Сегодня будешь отдыхать, а завтра возьмёшь учебник и будешь пробовать те заклинания и магические приёмы, которые я в нём отмечу. В твоих интересах не лениться и не терять зря время!
   Дворец Фарсов был небольшим, поэтому Альт обошёлся без слуг и самостоятельно добрался до своей комнаты. Навалилась такая усталость, что последние шаги были сделаны на остатках сил. Не раздевшись, он упал в кровать и тотчас уснул. Один из слуг принёс книги и пытался разбудить для ужина, но безрезультатно.
   Новый маг проснулся утром от голода и необычных ощущений. Казалось, что тело ничего не весит и стоит только прыгнуть, как он тут же взлетит к потолку. Все чувства обострились, и думалось совсем по-другому. Воспоминания стали образными, как будто на самом деле были перед глазами. Эти видения накладывались на реальность и вызывали головокружение. Внезапно он понял, что нужно сделать, чтобы новые способности не мешали жить. Во дворе прозвучал гонг, оповещая господ о времени завтрака. Слугам его давали чуть позже в другой части дворца, куда он и поспешил.
  
  
   Глава 3
  
  
   Незадолго до того, как вдали показались башни Парта, Сим остановил лошадей и сел в карету к сестре.
   - Скоро приедем, - сказал он. - Ты что-нибудь придумала?
   - Мы не будем отдавать золото на хранение герцогу, - ответила Лидия. - Нам его не вернут. Намного лучше спрятать где-нибудь поблизости от столицы.
   - Хочешь осесть в Парте? - спросил брат.
   - Так будет лучше, - подтвердила она. - Купим дом и войдём в долю к купцам. Денег много, хватит, чтобы заплатить их гильдии, а со временем откроем свой торговый дом. Поможешь мне устроиться в трактире и поедешь в Дешт. Продашь дом и карету и вернёшься верхом. Она нам теперь не нужна. Только не проговорись своим дружкам о том, куда уезжаешь.
   - Тогда я буду искать приметное место, - сказал Сим и опять занял своё место на козлах.
   Вскоре лес по обеим сторонам дороги сменился вырубками, а потом и полями. Прежде чем увидели столицу, проехали три деревни. Недалеко от городских ворот сохранилась небольшая роща.
   - Нашёл? - спросила Лидия, когда брат остановил карету и открыл дверцу.
   - Давай сумку, - сказал он. - Уже темнеет и на дороге никого нет, поэтому нам не помешают. Спрячем в этой роще, тогда будет нетрудно забрать. Место можно пометить камнями, а на деревьях сделать зарубки. Посидишь в карете или пойдёшь со мной?
   - Я с тобой! - выбрала девушка, передала брату сумку вора и поспешила выйти из кареты.
   - Не украдут? - спросил он, ещё раз оглядев дорогу.
   - Пусть крадут, - ответила сестра. - Цена всему этому двадцать монет, а нас избавят от проклятого золота!
   - Я об этом не подумал, - сказал здоровяк и направился к роще. Лидия подобрала подол платья и поспешила за ним.
   Золото спрятали рядом с высокой сосной, в ста шагах от дороги. Сим вырыл кинжалом ямку, положил в него сумку, засыпал землей и забросал тайник опавшей хвоей.
   - Возьми шмотки вора, - сказал он сестре, отдавая ей одежду, - потом выбросим. А я помечу деревья. Возле дороги были камни, соберём их в кучу. Найти это место будет нетрудно.
   Когда закончили, вернулись к карете и продолжили путь. Столица великих герцогов Сорма могла похвастать крепостной стеной в три человеческих роста. В воротах стоял караул из трёх стражников.
   - Кого везёшь? - спросил старший.
   Спрашивал потому, что деньги за въезд брали только с горожан и купцов. Крестьяне снабжали город продовольствием, а у дворян была льгота, поэтому их всех освободили от въездной платы.
   - Сестру, - ответил Сим. - Сколько с меня?
   - Две лошади, вот и плати два серебряных, - оценил сержант.
   - Что так дорого-то? - возмутился здоровяк. - Всегда брали один!
   - Так поздно приехал, - нагло ухмыльнулся стражник. - Считай, что мы уже закрыли ворота. Переночуете здесь, а утром, так и быть, возьмём меньше.
   Скандалить было себе дороже, поэтому Сим молча расплатился и въехал в столицу. Он неоднократно возил в неё пассажиров, поэтому знал, где расположены несколько трактиров. Выбор был сделан в пользу недорогого, но приличного заведения с помпезным названием "Лучший". Обычно в нём останавливались купцы и их приказчики. Там же, во дворе, можно было оставить карету, потому что он не собирался возвращаться в Дешт на ночь глядя. Ещё не совсем стемнело, но квартальные уже зажигали фонари, поэтому не заплутали и быстро добрались до трактира. Сим оставил лошадей конюху, взял сумку с золотом и вместе с сестрой вошёл в трактир. Как и большинство подобных заведений, "Лучший" был большим двухэтажным домом и начинался с трапезного зала. В этом было два десятка столов, за которыми ужинали несколько мужчин. У стены рядом со входом за отдельным столом сидел хозяин. Сим повидал немало трактирщиков и не встречал среди них ни одного худого, таким же упитанным был и этот.
   - Мне нужна комната на двоих, - сказал он толстяку. - Пока на ночь, а там посмотрим. И подайте в неё ужин.
   - Комнаты есть, - ответил тот. - Сейчас я вас вселю. А ужинать спускайтесь сюда. В номерах мы обслуживаем только купцов. Можем обслужить и вас, но за это придётся доплатить.
   Комната оказалась небольшой, но чистой и уставленной красивой мебелью. Макейны оставили золото на видном месте и, не заперев дверей, спустились в трапезный зал. Они не заинтересовали никого из посетителей, были быстро обслужены и поели вкусно приготовленное мясо с овощами. После ужина сразу же поднялись к себе.
   - Не украли, - расстроился Сим при виде сумки. - Что будем делать? Спать рано, да ещё с полным брюхом.
   - Полежим, - ответила сестра. - Не забудь запереть дверь.
   - Ты меня удивила, - устраиваясь на кровати, сказал он. - В первый раз убила - и такое спокойствие. На мне тоже есть покойник. Убил, когда защищался от ограбления, а после всё равно мандражировал.
   - Было нелегко ударить, - призналась Лидия, - а после слов головы думала только о том, как нам избавиться от зачарованного золота.
   - Придумала что-нибудь кроме трактиров?
   - Придумала, что буду ходить по ним одна. Так скорее ограбят и меньше риска. Могут украсть из номера, тогда я вообще ничем не рискую. А если пойдём вместе, тебя будут валить, ну и меня заодно, чтобы не оставлять свидетелей.
   - Умно, - согласился брат, - но мне это не нравится. Подумай ещё.
   На этом прервали разговор. Усталость и дорожные переживания вместе с сытным ужином быстро усыпили обоих. Когда проснулись, за окнами было уже светло. Сим отпер дверь и выглянул в коридор.
   - Не копайся, - сказал он занятой волосами сестре. - Пахнет мясом, а у меня пусто в брюхе. Сейчас захлебнусь слюной. Если хочешь, помогу причесать, у меня это выйдет быстрее.
   - Уже заканчиваю, - отозвалась Лидия. - Можешь спуститься и сделать заказ, тогда не придётся ждать.
   В зал спустились вдвоём и заняли ближний стол. Их быстро обслужили, поэтому занялись завтраком, не обращая внимания на других посетителей. Доесть не дали.
   - Оторвитесь от еды! - сказал кто-то за спиной. - Представьтесь!
   Повернувшись, увидели жреца. За одним из столов сидели ещё трое, смотревшие в их сторону.
   - А в чём дело, ваша святость? - удивился Сим. - Я приехал сюда вместе с сестрой по торговым делам...
   - Она маг! - заявил жрец, указав рукой на Лидию. - Магия только для дворян, все прочие подлежат аресту и казни! Вы оба сейчас же идёте с нами!
   Пока он говорил, остальные жрецы подошли к дверям, чтобы воспрепятствовать побегу.
   - Уверяю вас, ваша святость, что в сестре нет никакой магии, - испугался Сим. - Мы проходили проверку в детстве, и тому есть письменное свидетельство. Правда, оно в Деште, но я могу...
   - Мне не нужна ваша бумажка, - перебил его жрец. - В этой девчонке столько силы, что из нас её не увидит только слепой! Отдай кинжал и иди к выходу. Вы получите быструю смерть, а за непослушание с каждого медленно снимут кожу!
   - Конечно, мы подчинимся, - съёжившись, пробормотал Сим и якобы без сил опустился на табурет. - Извините, ваша святость, совсем не держат ноги! Неужели казнят и меня?
   Вскочил он уже с табуретом в руке, которым изо всех сил ударил жреца, после чего выхватил кинжал и с рёвом бросился на остальных. Жрецы не владели магией, но их амулеты не только от неё защищали, но и давали возможность подчинять людей.
   - Стой! - приказал один из них, подошёл к замершему здоровяку и перерезал ему горло.
   - Я задержу их, а ты беги через кухню! - заорала девушке появившаяся голова. - Ну же, дура, убьют!
   Призрак, вытаращив глаза и оскалив зубы, полетел к жрецам, которые с воплями страха выбежали из трактира. Лидия послушалась приказа и через минуту была уже на заднем дворе, откуда выбежала на улицу. Все в зале были поражены такой развязкой и никто даже не попытался её задержать.
   - Не беги, - посоветовал возникший рядом Сарк. - Обратишь на себя внимание, и быстро найдут.
   - А с тобой не обращу? - спросила девушка.
   - Сейчас меня видишь одна ты, - объяснил он. - В тебе точно не было силы?
   - Если ты говоришь о магии, то при проверке ничего не нашли, - ответила она. - Мне тогда было лет десять. Скажи, брата точно убили?
   - Мёртв. Тебе сейчас нужно думать не о нём, а о себе. Выходит, что ты получила силу из-за меня. Я даже не думал о такой возможности, поэтому не проверил. Наверное, то же самое было и с вором.
   - А почему ты до сих пор в моей голове? - спросила Лидия. - Золото теперь наверняка заберут.
   - Я умер, но ещё не сошёл с ума, чтобы забираться в жреческую голову, - объяснил Сарк. - Они не станут заниматься заказом, а меня отправят в мир мёртвых.
   - Тебе там самое место! - зло сказала девушка. Она вышла на перекрёсток и в замешательстве остановилась, решая, куда идти.
   - Направо, - подсказал он. - И быстрее шевели ногами, если не хочешь быть разорванной лошадьми.
   - А почему направо? - спросила Лидия, послушно повернув в указанном направлении.
   - Нужно же куда-то идти. Для тебя главное - подальше убраться от трактира, а потом подумаем, что делать дальше.
   - Пойду к реке и утоплюсь. Жрецы сообщат обо мне страже и уже не получится уйти из столицы, а в ней скоро поймают. Брат убит, а все наши вещи и деньги остались в номере. И долго я смогу бегать по улицам?
   - Если будешь слушаться, сможешь изменить свою жизнь к лучшему, - пообещал Сарк. - Быстро сделаю настоящим магом и дворянкой, а золото у тебя есть. Только у меня будет одно условие.
   - И какое? - спросила она. - Остаться в моей голове?
   - Это я могу и сам, а тебе нужно отомстить моему врагу. Из-за него я лишился жизни. Это намного проще, чем убийство короля Дарма, тем более для такого мага, какой ты станешь.
   - Сейчас я согласна на всё, а там посмотрим, - ответила Лидия. - Странно, убили единственного близкого мне человека, а у меня нет ни слезинки. Твоя работа?
   - Ещё поревёшь, - отозвался Сарк, - только сначала найдём более подходящее место.
  
   Великий герцог отдыхал после прогулки по парку, когда слуга доложил, что к нему прибыл генерал Кудгай.
   - Граф сказал, что пришёл по вашему вызову, - добавил он и замер, ожидая приказа.
   Кудгай был одним из тех немногих, кому Ольм доверял, поэтому он не позаботился об охране и разрешил генералу войти.
   - Что с вами случилось? - удивлённо спросил герцог командующего своей армии. - Вы постарели самое меньшее на десять лет!
   Кудгай был намного моложе своего повелителя и обычно демонстрировал отменные здоровье, сейчас же перед Ольмом стоял почти его ровесник.
   - Многое случилось, ваше высочество, - ответил генерал. - Всё началось с убийства моего мага. Его убили вечером ударом в спину, а ночью меня посетил один из магов Фартуза. Он подчинил охрану и беспрепятственно добрался до моей спальни.
   - Вас проверяли магией и не нашли подчинения!
   - Он не подчинял своей силой, просто поменял мне душу. Обычное подчинение нашли бы и приняли меры, а такое уже не найдёшь.
   - Как можно поменять душу?.. - растерялся герцог.
   - Не знаю, - ответил Кудгай. - Это сказал сам маг, я почувствовал замену по страху. Вы знаете, ваше высочество, что я храбрый человек, но после ночного визита во мне поселился страх смерти. Я точно знал, что умру, если не выполню приказ дармийского мага, и это пугало и лишало воли.
   - И что же вам приказали? - спросил Ольм.
   - Убить вас, - признался Кудгай.
   - Почему же вы не выполнили приказ?
   - Тогда ещё не пришло время, сейчас пора исполнять! - С этими словами генерал шагнул к герцогу и вонзил ему в грудь кинжал. Подхватив убитого Ольма, он положил его на диван и направился к выходу.
   - Вас зовёт герцог, - приоткрыв дверь, сказал Кудгай слуге, пропустил его в комнату и тоже убил.
   При посещении герцога все оставляли оружие охране его покоев, но кинжал нетрудно спрятать в одежде. Он забрал шпагу у стоявших в карауле гвардейцев и без спешки покинул дворец. Его жеребец остался возле ворот со слугой, поэтому не пришлось идти в конюшню. В это время на улицах Парта почти не было экипажей, и убийца добрался до городских ворот галопом. Махнув рукой, приветствовавшим его стражникам, он тем же аллюром помчался по тракту на север.
  
   Записанные графом заклинания проявлялись в течение двух дней. У Альта не было желания заниматься магией, но в этом от него ничего не зависело. Пока знания всплывали в памяти отдельными разрозненными фрагментами, бывший вор читал дворянский кодекс и другие книги, которые, по мнению его господина, должен был знать дворянин. Утром третьего дня он почувствовал, что вспомнил всё и настал черёд магии. Альт уже устал от чтения до невозможности скучного кодекса и зубрёжки графских родов, поэтому у него даже появился интерес к предстоящей учёбе. Поначалу самым трудным было настроиться на внутреннее зрение. Он легко делал это с закрытыми глазами, но стоило их открыть и изображения накладывались. В результате не получалось создать даже самое простое заклинание и так кружилась голова, что трудно было устоять на ногах. С этим удалось справиться только к концу дня.
   Учёба на полученных без труда знаниях продвигалась быстро. На пятый день Альт освоил все защитные заклинания и перешёл к атакующим. За это время он ни разу не встречался с графом. Вся жизнь свелась к учёбе в комнате, из которой выходил только по нужде или для еды. Казалось, что хозяин о нём забыл.
   - Господин граф приказал передать, что завтра вас будут проверять, - сообщил посетивший его слуга. - Он советовал просмотреть все книги.
   Пришлось отложить занятия магией и опять взяться за чтение. Очень помогала новая память, но уж больно много всего нужно было запомнить и не хотелось вызывать неудовольствие Абера. В отношении графа он испытывал благодарность, смешанную со страхом.
   Проверку проводил не сам граф, а тот барон, которого Альт увидел, очнувшись в карете. Сувор возглавлял дружину графа и отвечал за его безопасность.
   - Сядь, Баргуз! - брезгливо сказал он. - Да не рядом со мной, а вон на тот стул. Я буду задавать вопросы, ты - коротко на них отвечать. Время на обдумывание не будет. Всё понял?
   - Понял, ваша милость, - ответил Альт и сел на предложенный стул.
   К собственному удивлению, ему удалось ответить на все вопросы, а когда закончилась эта проверка, Сувор встал и молча ушёл.
   Следующие три дня никто не беспокоил, и начинающий маг смог освоить атакующие заклинания и перейти к подчинению. Повторять все приёмы оказалось несложно, но он не был уверен в том, что не совершает ошибок. Для уверенности нужно было пробовать на ком-нибудь из слуг, а делать такое без разрешения, да ещё в гостях... Подумав, Альт решил обратиться к хозяину, но граф вызвал его сам.
   - Дворянская грамота написана, - сказал он. - Поздравляю, шевалье Докер! О прежнем родовом имени придётся забыть. Как успехи в магии?
   - Освоил всё, что вы дали, ваше сиятельство, - ответил Альт, - только у меня не было возможности на ком-то попробовать...
   - Пробуй на слугах, - разрешил Абер, - только используй что-нибудь безобидное и сразу же вели забыть. Теперь слушай, что ты должен сделать. Я уже говорил, что поселившийся у тебя в голове Сарк был моим другом. Он сын барона Монка Саддея. Их баронство находится рядом с Туле. Дружили наши отцы, а потом с Серком подружился и я. Когда уезжал в Сорму, приглашал его с собой, но безрезультатно. Другой его друг - маг и барон Герт Собер - уговорил Серка уехать в Дарм. В этом королевстве намного меньше сильных магов, чем у нас, поэтому они рассчитывали устроиться на королевскую службу. Герт и устроился, а у Серка это не получилось. Но он купил дом в Бартаме и взялся обслуживать столичное дворянство. Видимо, Герт, как один из королевских магов, ему протежировал. Всё это я узнал позже из письма. Вскоре король из-за чего-то взъелся на Собера, и тому пришлось бежать из Дарма. Многим было известно о связи опального мага с Сарком, поэтому и моему другу пришлось бросить дом и спасаться бегством. Я не знаю, чем закончилась эта история, но подозреваю, что Герт по какой-то причине убил Сарка и использовал его для своей мести Лямузу. Непонятно, как можно оживить одну голову и поддерживать в ней жизнь, в некромантии ничего этого нет. Большинство магов изучает в ней оживление свежих покойников и этим ограничивается, а вот Собер, по словам моего друга, был из тех, кто пытался узнать больше. Ты получил от меня минимум знаний. Учить остальное долго, а передавать из памяти в память рискованно: можешь сойти с ума. Но знание некромантии не помешает, и её изучение не займёт много времени. Возьми на столе книгу и займись. Когда закончишь, продолжим этот разговор. Рядом лежат твоя грамота и кошель. Тебе нужно заказать пристойную одежду и купить шпагу. Ею учатся владеть годами, но я знаю мастера с задатками мага. Не собираюсь давать тебе что-то ещё из своей головы, а из его дам. Если занести в память все навыки, за неделю научишься сносно фехтовать, а большего тебе и не нужно.
  
   Король Эльхара Бармос во многом отличался от владык соседей. Это был статный красивый мужчина в возрасте пятидесяти трёх лет, который сам управлял своим королевством. Конечно, был и канцлер, но он лишь советовал королю и занимался выполнением его решений. Такое усердие в государственных делах было следствием скуки. Бармос не любил охоту и не пристрастился к чтению книг, а женщины во множественном числе остались в воспоминаниях юности. Сейчас ему хватало жены, да и к ней приходил не каждую ночь. Интриги мало интересуют тех, кто уже достиг вершин власти, - и что остаётся? Смотреть казни или затеять войну? Но король не отличался кровожадностью, а с соседями воевали ещё во времена его деда. На границах случались драки баронов, но на такие мелочи не обращали внимания. Силы были примерно равными, а для заключения союза с соседями не хватало доверия. Делами он занимался обычно с утра в своём кабинете. Они заключались в разборе письменных жалоб с редким приёмом просителей и бесед с канцлером и другими сановниками по его выбору. Этот случай был из последних.
   - Новостей мало, - докладывал шестидесятилетний канцлер граф Морн. - На днях в Туле вернулся граф Абер Фарс...
   - Он уезжал в Сорму? - перебил король. - И в чём причина возвращения? Не поладил с Ольмом?
   - Причина в смерти Лямуза, - объяснил Морн. - Есть основания считать, что новый король Дарма попытается захватить герцогство Сорма. У магов отменное чутьё на неприятности, а Абер один из самых сильных. Я хотел вызвать его и побеседовать, но не успел.
   - А что доносят наши люди в столице Дарма?
   - Новости из Бартама доходят за десять дней, а в последней сообщали только о коронации Фартуза. В Сорме, скорее всего, известно больше, потому что там срочно занялись усилением армии.
   - И что вы советуете? - спросил Бармос.
   - Мы можем сделать одно из двух, - ответил канцлер, - или оказать помощь Ольму, или ударить по Сорме со своей стороны. Не вступать в войну и дать захватить всё дармийцам - это не выход.
   - Это мне понятно, - раздражённо сказал король. - Что вы-то советуете?
   - Я отправил бы в Сорму одного из генералов. Поговорит с герцогом и определится с обстановкой. Если дело идёт к войне, пусть договорится о вводе нашей армии и шлёт гонца, а сам едет в Дарм. Припугнёт Фартуза, возможно, что этого будет достаточно. Мне не хочется воевать. Захват части земель Сормы не принесёт большой выгоды, а защищать Ольма просто так...
   - Я почти обещал ему помощь, - напомнил Бармос. - Вы присутствовали при этом разговоре.
   - Это было не обещание, а намёк, - позволил себе возразить Морн. - Я рассматривал только выгоду, но есть и опасность. Мы не можем увести всю армию из-за соседей, а вот Фартуз может это сделать! По сообщениям моих людей, принц не отличался умом, к тому же он очень молод. И у дармийцев такие соседи, что они могут рискнуть. Пока те раскачаются, Фартуз может захватить Сорму и вернуть солдат.
   - Смотрите, чтобы он это не сделал, пока раскачаемся мы! - предупредил король. - Нужно уже сейчас отправить на сормийскую границу часть полков. Я принимаю ваш план. В Сорму пошлите Лерка. Он старше и умнее других генералов, быстро разберётся в обстановке и не позволит себе лишнего в Бартаме. И сегодня же пошлите за графом Фарсом, я сам его расспрошу.
  
  
   Глава 4
  
  
   - Говори мысленно, - предупредил Сарк. - Меня не видят и не слышат, а на тебя обратят внимание, сочтут чокнутой и запомнят.
   - Хорошо, - согласилась Лидия. - Что мне делать, умник? Когда дашь свою магию?
   - Сначала нужно найти укрытие, - ответил он. - Дам совсем немного, только самое нужное, но и оно вспомнится на следующий день. Ищи трактир с конюшней, они почти все с сеновалом. Дождёшься, когда выйдет конюх, и спрячешься. Если с этим ничего не выйдет, попробуем что-нибудь другое. Сама будешь долго искать, спроси у прохожих.
   Чтобы найти нужное заведение, пришлось спрашивать трижды. Конюх сидел на лавке у входа и вскоре по какой-то надобности ненадолго ушёл в трактир. Ей хватило этого времени, чтобы добежать до конюшни и забраться по лестнице на сеновал. Сена было много, поэтому Лидия с трудом освободила себе место подальше от чердачного лаза.
   - Расслабься, - приказал Сарк. - Это недолго. Учти, что будет неприятно.
   Он исчез, а в голове девушки что-то сильно зашумело, но этот шум длился всего несколько минут.
   - В бестелесном состоянии легче учить, - сказал опять появившийся маг, - но всё равно дал мало, чтобы ты смогла быстрее пользоваться. Только общие знания и три заклинания. Сумеешь отвести глаза, защититься от магии жреческих амулетов и подчинить кого-нибудь одного. А теперь я уйду, а ты можешь плакать, только делай это потише, чтобы не услышали внизу.
   Наведённое равнодушие исчезло, и Лидия почувствовала и горечь потери любимого брата, и страшное одиночество, и весь ужас своего положения. Слёзы потекли ручьём, а тело затряслось в рыданиях. Несмотря на горе, она помнила слова Сарка и ревела молча. Выплакавшись, почувствовала себя лучше и решила заснуть, чтобы не терзаться мыслями и начавшим подступать голодом. Сволочные жрецы не дали нормально поесть, а пила она только прошлым вечером. Заснула неожиданно легко и проснулась уже утром от шума внизу. Конюх седлал коней съезжавшим постояльцам и выводил их во двор.
   - Что-нибудь вспомнила? - спросил возникший рядом Сарк.
   - Ты можешь общаться без появления? - вздрогнув от неожиданности, мысленно сказала девушка. - Думаешь, так приятно на тебя смотреть? Не знаю, чему ты меня учил, но ничего не вспоминается.
   - Смотри внутренним зрением, - посоветовал исчезнувший маг.
   - Ой! - испугалась она. - Что ты со мной сделал? Всё стало цветным и в каких-то пятнах. И сильно закружилась голова.
   - Закрой глаза и выполняй мои приказы!
   Обучением магии занимались полдня, и в результате Лидия освоила всё, что он ей дал.
   - И что дальше? - спросила она, когда закончили учёбу. - Я сейчас сдохну от голода и жажды!
   - Спускайся и подчини конюха, - посоветовал Сарк. - Пусть поможет почистить платье и сходит в трактир за едой. У него должен быть гребень для лошадей, так что приведёшь в порядок волосы. Сейчас ты похожа на пугало. А потом найдём горожанина, который поможет тебе стать мужчиной.
   - Как это? Они с удовольствием помогут мне стать женщиной, но...
   - Стража уже получила твоё описание и не выпустит из столицы без проверки, - объяснил маг, - а тебе нужно срочно её покинуть. Обвяжешь грудь, переоденешься мужчиной и обрежешь волосы. Заодно нужно разжиться деньгами. Подействуешь на того, кто будет проверять, а остальным отведёшь глаза - этого должно хватить.
   - У меня спрятано золото, - напомнила Лидия, - и ещё есть вклад у купцов.
   - Обойдёшься без своего клада, - сказал маг. - Заберёшь как-нибудь потом. У тебя с собой купеческий перстень?
   Каждому, кто вкладывал золото в торговлю, давался перстень со специальной гравировкой. Забрать можно было только все деньги, вернув купцам перстень. Это считалось надёжней бумаг.
   -- Перстень остался у брата, - ответила она. - Ладно, я всё это сделаю, хотя до слёз жалко волосы. А что дальше? Идти домой в Дешт? Так я не дойду за день. Может, купить коня?
   - Купишь, когда попадёшь домой. На полпути до вашего Дешта есть трактир, в нём переночуешь. Только прежде чем идти в дом, его нужно проверить. Пока доберёшься, я научу этому и многому другому.
   - А для чего проверять? - не поняла Лидия. - Из-за жрецов? Так в трактире никто не знает, откуда мы приехали.
   - Жрецы не могут поднимать и допрашивать мёртвых, но если они быстро нашли мага, то уже знают ваши имена и то, где вы жили.
   - Хорошо, я добралась до дома...
   - Отдохнёшь и с моей помощью станешь настоящим магом, а потом отправишься в Эльхар. Поблизости от города Туле живёт в своём замке мой отец. Он сделает тебя благородной леди и поможет отомстить. Вот после этого можешь возвращаться за золотом, а я уйду из твоей головы в мир мёртвых.
  
   Кудгай встретил армию Дарма на второй день бегства. Первыми двигались конные разведчики.
   - У меня важное сообщение вашему командующему, - сказал генерал окружившим его всадникам. - Прошу к нему проводить!
   Армией командовал брат канцлера герцог Брад Ладней, который вместе со своим окружением ехал в середине колонны. Кудгай дважды виделся с ним во время своих поездок в Дарм ещё при жизни Лямуза.
   - Чем обрадуете, граф? - спросил Ладней, когда они обменялись приветствиями.
   - Я выполнил приказ, и Ольм мёртв, - ответил генерал. - Мне обещали, что после этого вернут душу!
   - Говорите тише, - сказал командующий, покосившись на свиту. - Если вам что-то обещали, то обязательно выполнят. Только с этим нужно обращаться к моему магу. Вас к нему проводят.
   Ехали почти в конец колонны, поэтому Кудгай смог оценить численность дармийцев. Их было около двадцати тысяч - серьёзная сила для армии Сормы.
   - Конечно, я выполню обещанное, - подтвердил маг. - Только такой обмен нельзя делать на марше, нужно ждать вечера или отъехать в лес.
   - Едем! - решил генерал. - Я не могу больше ждать!
   Они вдвоём выбрались из колонны и свернули в редкий сосновый лес.
   - Хватит, - сказал маг, когда отъехали шагов на сто. - Здесь вам будет удобно.
   Кудгай захрипел, схватился за горло и упал с коня. Убивший его удушьем маг взял повод оставшегося без хозяина жеребца и стал выбираться к тракту.
   Обратный обмен душ почему-то не получался, к тому же подчинённых не собирались освобождать, а этот ещё и сделал своё дело и уже не представлял ценности.
  
   Всю недолгую жизнь Фартуза терзал страх. Мать умерла, когда ему не было года, и маленького принца отдали на воспитание баронессе Барток. Дети пятидесятилетней Аглаи давно выросли и у неё не было ни любви к этому малышу, ни желания с ним возиться. Мальчик рос под присмотром служанки, которую он, как только научился говорить, сразу же окрестил стервой. Младший принц не интересовал отца, и у старшего брата тоже не нашлось для него времени. Ему запрещали громко говорить, бегать, играть с другими детьми и даже гулять в парке. За любую провинность наказывали розгами, чуланом или лишением еды. Вряд ли баронесса или тем более служанка решились бы на жестокое обращение с сыном короля, если бы не получили от него такие указания. С семи лет им стали заниматься учителя, и сразу же посыпались новые наказания. Все эти издевательства закончились, когда умер брат и Фартуз стал наследником. Ему удалось подслушать разговор двух придворных о том, что брат был убит по приказу отца за попытку покушения. Это только добавило страха. Трудно годами так жить и не повредиться в уме, и непонятно, о чём думал король, воспитывая такого наследника, но, когда он внезапно умер, Фартуз едва не сбежал из дворца. За день до этого он без видимой причины так испугался, что едва не лишился рассудка. Когда улеглась суета, вызванная смертью отца, к принцу пришёл третий королевский маг. Первым числился недавно умерший Адгейл, а второй сбежал два года назад и до сих пор не был заменён.
   - Принц, - обратился он к Фартузу, - вы должны немедленно короноваться!
   Юноша не спросил, с какой стати ему указывает даже не канцлер, а какой-то маг. Он почему-то почувствовал прилив страха и понял, что должен беспрекословно повиноваться этому шевалье Дарку. Коронация и похороны отца запомнились плохо. Когда человека так терзает страх, всё остальное теряет для него цену. Новый король почти не выходил из спальни, даже еду ему приносили в неё. Кончилось всё помешательством и смертью. Фартуз забрался в одну из дворцовых башен и бросился вниз головой на брусчатку двора.
  
   - Доигрались! - крикнул Сток в лицо Дарку. - Вчера покончил с собой герцог Сели, а сегодня это же сделал Фартуз! И сколько таких будет? Мы поменяли души почти всем высшим дворянам, но послушание длится недолго. Они не выдерживают пытки страхом! Если это будет продолжаться... И я не уверен в том, что все те, кто решит свести счёты с жизнью, будут молчать! А если о причине узнают их родичи... Мы не сможем подчинить всех, на это просто не хватит сил!
   - Такие не все, - возразил королевский маг. - Многие уживаются со своим страхом. Армия ушла завоёвывать Сорму...
   - Пусть не все, нам хватит и этих! - не унялся Сток. - И кто будет теперь править?
   - Пока не закончится война, этим займётся канцлер, а потом соберём совет герцогов и выберем новую династию.
   - С меня хватит! Канцлер тоже начал чудить и не сегодня-завтра свихнётся, а ты хочешь прикрыть им трон! Будь проклят тот день, когда ты подбил меня на эту борьбу за власть! Я уезжаю, а ты можешь продолжать!
   Сток выбежал из апартаментов главного мага, а Дарк сидел в кресле убитого им учителя и мучительно пытался найти выход.
   Двадцать два года назад в семье обедневшего шевалье Дарка родился наследник. Мальчика нарекли Махом и в десять лет проверили на наличие сил. К большой радости отца, сын оказался сильным магом. К силе нужно было приложить знания, а у шевалье не хватило денег для учёбы. Пришлось обратиться за помощью к своему барону. Тот дал деньги с условием, что, став магом, Мах будет служить ему десять лет. Годы учёбы в Академии промчались быстро, и пришло время отдавать долги. Новоиспечённый маг не желал прозябать в баронском замке, поэтому барон скоро скончался от слабости сердца. Клятва не распространялась на его наследника, и получивший свободу Мах поспешил вернуться в столицу. Поначалу его преследовали неудачи. Чтобы достойно устроиться, не хватало опыта и полученных от отца денег, к тому же ему мешало отсутствие титула. Хоть в королевстве было меньше сильных магов, чем у соседей, высшие дворяне нанимали только титулованных, а шевалье мог рассчитывать на службу только у какого-нибудь барона. Честолюбивого юношу это не устраивало. Исключением был король, но Мах знал, что не станет королевским магом без протекции. Понадобился год, чтобы о нём узнали и смогли оценить. После этого уже не было недостатка в деньгах, но золото не могло помочь подняться выше. Помогло случайное знакомство с главным магом Лямуза. Маха вызвали для лечения во дворец одного из графов, где его и увидел Адгейл.
   - У вас много силы, юноша, - сказал он после знакомства, - а как со знаниями?
   - Окончил Академию и с год практикую в столице, - почтительно ответил Мах. - Освоил всё, что можно было узнать по доступным мне книгам.
   - Королю нужен третий маг. Не хотите им стать? Если не хватит знаний, я могу подучить.
   Конечно же, он согласился. Король не пользовался услугами третьего мага, его брали для нужд двора. Без титула и здесь нельзя было рассчитывать на продвижение даже тогда, когда почему-то сбежал второй маг Герт Собер. Денег стало больше, но юному магу не хватало почёта. Двор почти полностью состоял из знати, а ожидать от титулованных уважительного отношения к какому-то шевалье... Хорошие отношения были только с главным магом. Адгейл ценил в магах силу и стремление к знаниям, а не знатность, и сильно помог Маху советами и книгами, какие тот не купил бы в лавках. Но на книжной полке его кабинета оставалось много других, которые были только для личного пользования. Ученик выбрал время, когда учитель уехал на несколько дней, обошёл магическую защиту его комнат и смог открыть замок. К разочарованию Маха, в книгах не оказалось чего-то по-настоящему ценного, и только перед уходом, когда он решил осмотреть ящики стола, нашлись записи, оказавшиеся настоящим сокровищем.
   Как и большинство магов, Мах недолюбливал некромантию и изучал в ней только подъём мертвецов. Прочитанное привело его в трепет. Допрос душ мог дать многое, но он был ерундой в сравнении с возможностью их менять. Это была настоящая власть! Возвыситься над высокородными ублюдками, которые ценят в человеке не способности, а длинную вереницу когда-то прославившихся предков! А дальше был длительный и очень опасный поиск сторонников. Достаточно было предать одному, чтобы со всех участников заговора содрали кожу. Но в магии была страховка от такого предательства, поэтому у него всё получилось. Подбирались только сильные маги без титулов, которые, как и он сам, были недовольны своим положением и жаждали возвыситься. Когда таких набралось достаточно для подчинения верхушки дворянства, Мах начал действовать. Король часто устраивал приёмы, на которых собиралась знать. Вход на них третьему магу был закрыт, но ему достаточно было постоять в коридоре, чтобы запомнить образы нужных дворян. Для заклинания этого было достаточно. Подчинив многих, с их помощью навещали дворцы и замки остальных. Короля и канцлера подчинил сам Мах, чтобы остаться во главе заговора. Он не знал, что стало причиной беспокойства Адгейла, но на всякий случай принял меры. С Лямузом что-то пошло не так, и он умер через несколько дней после смерти своего главного мага. Его наследник послушно выполнял все приказы, то же было и со знатью. Все участники заговора обогатились и получили титулы, а собранная армия ушла покорять Сорму. Её высшее дворянство должны были уничтожить, чтобы освободит место для магов. Титулы - это хорошо, но к ним нужно было приложить баронства и графства. Чистить своё королевство рано, а в Сорме можно было не церемониться. Всё шло хорошо до вчерашнего дня, когда перерезал себе горло герцог Сели. Вселённые души боялись вернуться в мир мёртвых, поэтому не должно было быть никаких самоубийств. Беспокойство переросло в страх, когда покончил с собой Фартуз. Сток даже сбежал, наплевав на обещанное графство, но для Маха бегство не было выходом. Стать безродным и начать всё где-нибудь в другом королевстве? Если провалится заговор, о нём узнают, а это изменит отношение ко всем магам. Чтобы выжить и не потерять своих привилегий, они найдут защиту и от смены душ.
   После долгих раздумий Мах решил обратиться за советом к умершему учителю. Чтобы попасть в мир мёртвых нужно было умереть самому. Эту смерть и последующее воскрешение обеспечивали несколько заклинаний. При смерти тело лишалось души и могло вернуть её, если прошло мало времени. Потом связь терялась, а тело получало необратимые повреждения. Поэтому первое заклинание создавало связь с душой, не исчезавшую даже в пространстве посмертия, а второе - сохраняло тело. Заклинание связи придумал сбежавший Собер, а для сохранения использовалось то, которое предохраняло от порчи продукты. Самым сложным было заклинание, которое убивало остановкой сердца и запускало его спустя нужное магу время. Если и его придумал бывший второй маг, он был гением!
   Первым делом Мах запер дверь и задвинул засов. Сев в кресло, он создал одно за другим все три заклинания, а потом напитал их силой. Сердце сделало удар, второй... и остановилось. В глазах потемнело, и он умер. Это было второе посещение мира мёртвых. Здесь царил мрак, в котором плыла его едва светившаяся душа, отдалённо похожая на оставленное тело. Чтобы привлечь нужную душу, её нужно было позвать.
   - Адгейл! - мысленно крикнул он и тут же получил ответ.
   Перед душой мага появилась ещё одна. Она светилась сильнее, и этот свет слепил и мешал рассмотреть подробности.
   - Учитель? - спросил Мах.
   - Что тебе нужно, убийца? - ответил Адгейл. - Наверное, начал менять души, а дворяне после этого сходят с ума?
   - Как вы узнали?! - поразился он. - Лямуз не мог вам сказать, он сам этого не знал!
   - Значит, король умер. Или и его убили?
   - Специально не убивали никого, кроме вас. Но вы правы в том, что дворяне начали сходить с ума и сводить счёты с жизнью.
   - Скоро сведут счёты с вами, - печально сказал Адгейл. - Опять очутитесь здесь, только уже без права на возвращение. Мне вас жаль. Вы способный юноша и могли бы занять место второго мага и получить титул. Не у Лямуза, но ему оставалось жить год или два. Стоило вам по-человечески отнестись к принцу, и он, став королём, оценил бы это! Молодые всегда спешат и сначала делают, а уже потом разбираются, если им оставят такую возможность.
   - Объясните, в чём я не прав! - потребовал Мах. - Вы не можете не ответить!
   - Когда я узнал о работе Собера, сразу почувствовал, что в замене душ есть какой-то подвох, - сказал Адгейл. - Магию развивают тысячу лет, а возможно, и больше, поэтому уже не один раз должны были открыть такую возможность, но маги до сих пор служат знати, а не наоборот. Попав сюда, я многое узнал и всё понял.
   - Скажите короче, учитель! Скоро сработает заклинание, а умирать ещё раз...
   - Да, это неприятно, - согласился Адгейл. - Ладно, скажу свои выводы. Души формой и размерами повторяют наши тела. У плода душа очень маленькая, и она растёт с ростом тела. При замене другая душа не полностью совместится с телом, и это вызовет их взаимный разлад. Мало того, что человека грызёт страх смерти, который сам по себе может убить, так ещё и эта несовместимость, которая сводит с ума. Это в здравом рассудке будут избегать смерти, а у безумца в голове только одно желание - покончить со страхом! Попав сюда, души вскоре теряют память. Это происходит из-за того, что они постепенно уменьшаются в размерах. Вы читали об их страданиях, но ничего не поняли. Муки душ, которые не имеют ничего общего с болью, связаны с тем, что их высасывают, чтобы сделать пригодными для вселения в плод. Когда они уходят на новое рождение, не остаётся ни памяти, ни рассудка, всё это создастся заново в другой жизни. Так что ваша затея закончится очень печально. Погибнут все, кого вы подчинили, а их родственники пустят кровь магам королевства. Оно ослабеет, и я буду удивлён, если этим не воспользуется никто из соседей.
   - Можно ли что-нибудь сделать магией? - в отчаянии спросил Мах.
   - Запустите изменение своей внешности, возьмите столько золота, сколько сможете увезти, и уезжайте на край света. И больше никогда не вмешивайтесь в основы мироздания.
  
   За последнее время пришлось многому научиться. Альт ездил верхом только в далёком детстве и уже забыл, как это делается. Среди дворян таких не было, поэтому его быстро обучили возне с упряжью и езде и каждый день отправляли за город, пока не привык к седлу. Были и уроки со шпагой, после которых один из магов графа залечивал ему синяки. Как и говорил Абер, эти избиения и запись в голову навыков какого-то головореза не сделали мастером, но он уже не выглядел полным неумехой. Вот только шпага сильно мешала при ходьбе, путалась в ногах, а при беге била по бедру и её приходилось придерживать рукой. Когда Альт спросил, нельзя ли обойтись кинжалом, граф ответил:
   - Шпага - это оружие дворянина. Носить кинжал или ходить безоружным можете дома. Не стремитесь облегчить себе жизнь, а смотрите на других. Вы видели, чтобы кто-нибудь из нас при ходьбе держался за рукоять? Мы просто не замечаем шпаги.
   Пришлось учиться и этому. Некромантию он изучил быстро, и не только подъём трупов, а всё, что было в полученной от графа книжонке, дело было за практикой.
   - Сходите в стражу, - посоветовал Абер. - В столице каждый день убивают нескольких горожан, а телами занимаются стражники. Заплатите и сможете проверить свои знания. Только вот что... С непривычки это сильно действует, поэтому выпейте кружку вина. Не опьянеете и не скажется на магии, но будет легче.
   Он так и сделал и после разговора с начальником стражи и недолгого ожидания сейчас шёл с двумя стражниками к месту убийства. Среди бела дня зарезали какую-то женщину из простаков и забрали корзинку, когда она шла с рынка. Шпага покачивалась при ходьбе, но уже не мешала. Убийство произошло на улице Красильщиков. Возле тела стояли зеваки и какой-то мальчишка лет двенадцати.
   - Разойдитесь! - крикнул им старший из стражников. - Здесь будет работать господин маг!
   Все, кроме мальчика, поспешили перейти на другую сторону улицы и глазели уже оттуда.
   - Ты глухой или хочешь получить по шее? - спросил он мальца.
   - Это моя мамка, - ответил тот. - Не прогоняйте, дяденька!
   - А где отец? - уже без злости спросил стражник.
   - Пропал в прошлом году, - шмыгнув носом, сказал мальчик. - Поехал на заработки и не вернулся.
   Было видно, что он изо всех сил сдерживается, чтобы не заплакать.
   - Ишь ты, какое дело! - посочувствовал стражник. - Всё равно тебе не след смотреть на то, что сейчас будет. Возьми и иди с богом!
   Он дал мальчику серебряную монету и махнул рукой, чтобы уходил.
   - Подожди, - остановил его Альт, отстегнул кошель с серебром и протянул мальцу. - Возьми и от меня.
   Тот взял деньги, заплакал и пошёл прочь.
   - Как бы не отобрали, - сказал стражник. - Ладно, если не дурак, выживет. Начинайте, ваша милость.
   Альт перевёл взгляд на убитую, стараясь получше запомнить образ. Миловидная, лет тридцати, с густыми чёрными волосами, одетая в обычное для горожанок платье, сейчас грязное и замаранное кровью. Заклинание сработало сразу: покойница открыла глаза и заворочалась, пытаясь подняться. Один из стражников поспешил помочь.
   - Кто тебя убил? - спросил он, придерживая её рукой. - Если скажешь, мы постараемся найти.
   - Не знаю, - безразлично ответила она. - Что-то укололо в спину, а больше ничего не помню. Так меня убили? Бедный Герд.
   Она даже сына пожалела так равнодушно, что Альту стало жутко и он прервал действие заклинания.
   - Я ухожу, - сказал маг стражникам, отвернувшись от упавшего тела. - Она не видела убийцу, поэтому ничем вам не поможет. Передайте мою благодарность своему начальнику.
  
  
   Глава 5
  
  
   - Может, я всё-таки найму экипаж? - мысленно спросила Лидия. - У этого типа взяли не только одежду, но и двадцать золотых. Идти два дня...
   Когда она нашла и подчинила богатого горожанина, не только воспользовалась его одеждой и деньгами, но и переночевала в доме. Перед сном Сарк вложил в её голову очередную порцию знаний. Утром позавтракала с хозяином, взяла у него набитую едой сумку и небольшой кинжал и отправилась к нужным воротам.
   - Не будем рисковать, - возразил маг. - Сейчас ты издали увидишь караул и успеешь обработать его стражников, а в карете будет слишком мало времени. Обычно их не проверяют, но не в твоём случае. А если будут проверять, то сразу двое. Я ещё смог бы справиться магией, но не ты. Ты, моя милая, несмотря на перетянутую грудь и эту одежду, слишком красива для парня, поэтому вряд ли обойдёшься без магии. У каждого стражника должен быть амулет, который придётся ломать. Сил у тебя для этого достаточно, но в карете не будет времени. Так что придётся топать ножками. Ещё ничего не вспомнила?
   - Пока нет, - буркнула недовольная девушка. - Ты слишком много дал, вот оно и не вспоминается.
   - К вечеру должна вспомнить. Я рассчитывал на долгую дорогу, а не на езду в карете. Когда вспомнишь, дам ещё. Кое-что даже успеем отработать, так что ты уже не будешь такой беспомощной. В вашем Деште это может пригодиться.
   К воротам пришлось идти с час. Лидия не знала столицы, поэтому несколько раз спрашивала дорогу. Когда пришла, увидела, что в воротах не три стражника, как было при их приезде, а целых пять.
   - Увеличили караул, - обеспокоенно сказал Сарк. - Начинай работать!
   Она уже подчинила старшего и занималась отводом глаз, поэтому ничего не ответила. Последнее заклинание мешало смотреть на того, кого защищало. Его видели, но не могли нормально рассмотреть.
   - Куда это ты один, да ещё без коня? - удивился подчинённый стражник.
   - В Гожку, - ответила девушка. - Пропустите, я спешу.
   Это было название ближайшей к Парту деревни, которое она заранее узнала у горожан.
   - Иди, торопыга, - разрешил старший. - Пропустите его, парни.
   - Ну и голосок, - ухмыльнулся другой стражник. - Тебе, случайно, не отрезали яйца?
   Под их гогот Лидия вышла из столицы и зашагала по пыльной дороге.
   - Незачем терять время, - сказал ей Сарк. - Я буду показывать заклинания и объяснять, как они работают. Когда ты их вспомнишь, сразу сможешь использовать.
   - И как я буду идти с закрытыми глазами, учитель? - отозвалась девушка. - Хочешь, чтобы я переломала ноги?
   - Остановись и закрой глаза! - приказал он. - Видишь заклинание?
   - Ну вижу. Очень простой узор, такой я могу запомнить сама.
   - Вот и запомни, а потом выполни. Уже? И что видишь?
   - Светлая полоса и две темнее по краям.
   - Это заклинание позволяет видеть в темноте или с закрытыми глазами. Не очень хорошо, но лоб уже не расшибёшь. Светлая полоса - это тракт, а тёмные - лес. Если появится человек или конь, увидишь красные пятна. Теперь ты сможешь учиться на ходу. Записанными заклинаниями займёмся позже, а сейчас дам несколько таких, какие ты сможешь запомнить сама. Определять ложь сложно, но можно очень просто узнать, как к тебе настроен человек. Смотри заклинание. Запомнила? А теперь повтори, чтобы я проверил.
   Учились, пока солнце не оказалось над головой. Лидия устала и проголодалась, поэтому сделала привал, совместив его с обедом.
   - У тебя есть кто-нибудь кроме отца? - пережёвывая ветчину, спросила она Сарка. - Что смотришь? Поселился в моей голове, а я не знаю о тебе ничего, кроме имени.
   - Сёстры вышли замуж и уехали, - ответил он. - Мать умерла, а с отцом живёт старший брат. Своей семьи у меня нет. Женщины были, но ни с одной не захотел связать судьбу. Жаль, что ты не встретилась мне раньше.
   - Это признание в любви? - засмеялась девушка.
   - Смейся, смейся, - проворчал Сарк. - Жизнь промелькнёт - и не заметишь. Лучше учиться на чужих ошибках, чем делать свои.
   - Убедил, - согласилась она. - При первой же возможности выйду замуж. Я уже наелась, а отдыхать здесь негде, да и жарко. Пожалуй, лучше идти. Далеко ещё до твоего трактира?
   - До темноты дойдёшь, - ответил маг. - Сейчас дам заклинание от жары, оно тоже простое.
   Лидия не успела дойти до трактира, когда её догнала карета. Девушка сошла на обочину, чтобы пропустить экипаж и не глотать пыль, но кучер, повинуясь приказу, остановил лошадей. Дверца открылась, и из неё выглянул пожилой мужчина в одежде купца.
   - Садитесь, подвезу, - предложил он. - Вы ведь идёте в Дешт? До трактира недалеко, но я могу после ночлега довезти и до города.
   Заклинание не выявило опасности, поэтому Лидия благодарно кивнула и забралась в карету.
   - Садитесь напротив, - сказал купец, - так будет удобней разговаривать. Вы ведь девушка? Не надо бояться: я не причиню вам зла.
   - Почему вы так решили? - спросила она, приготовив на всякий случай заклинание подчинения.
   - Очень нежная кожа и слишком большие для мужчины глаза с такими ресницами, что вы поднимаете ими ветер. Овал лица, шея и женская грация заметны даже в мужской одежде. Ещё достаточно светло, а я не слепой. О голосе можно не говорить, у мужчин таких не бывает. И потом пешком по этой дороге ходят только бродяги, а не богатые горожане. Нарядились мужчиной, чтобы сбежать из столицы? В ней второй день ловят девушку-мага из простаков, а у вас есть сила.
   - Вы маг? - вытаращилась на него Лидия.
   - Что вы! - рассмеялся он. - Я всего лишь серк.
   Серками называли людей, которые могли чувствовать магию и чужие эмоции. На них слабо действовала магия, а они сами не могли её применять и не считались магами. И ещё их никто не преследовал.
   - Кто вы? - спросила девушка. - Куда едете и по какой причине? Поймите, что я не могу доверять незнакомцу.
   - Я Мар Дельш, до вчерашнего дня числился столичным купцом, но вынужден был продать дело и бежать из Парта. В отличие от вас, бегу со всеми удобствами. Пока еду на запад, в Рамс, а потом, возможно, переберусь в Эльхар. Семьи нет и в средствах не стеснён. Вам этого хватит?
   - Купец в вашем возрасте и без семьи? - не поверила она. - Как это может быть?
   - Вам рассказать всю мою жизнь? - рассердился Мар. - Я не интересуюсь вашим прошлым, оставьте и вы моё! Я предложил помощь, но могу и отозвать предложение!
   - Не сердитесь, - примирительно сказала Лидия. - Довезёте меня до трактира, переночуем, а завтра будет видно. Мне сейчас трудно решать.
   - Тогда я представлю вас своим слугой. У трактирщика не будет вопросов, а вам не придётся выдавать себя голосом.
  
   - Что с тобой?! - воскликнул граф Грей при виде вошедшего в гостиную Малька Ладнея.
   Они не только были друзьями детства, но и сейчас, спустя много лет, не утратили прежней дружбы.
   - Отец покончил с собой! - яростно ответил тот. - Прочитай, что он мне написал!
   - Вчера погиб король, сегодня - канцлер... - растерялся граф. - Что же это творится?
   - Читай, поговорим потом! - поторопил его Мальк.
   Граф прочитал небольшую бумагу и потрясённо уставился на друга.
   - Это ведь новый главный маг? - сказал он, выронив предсмертную записку Бруза Ладнея. - Как он посмел?..
   - Сейчас нужно думать не об этом. За день до самоубийства короля покончил с собой герцог Сели, а утром сообщили о гибели графа Картуза, якобы он свернул себе шею, упав с коня. Если верить тому, что написал отец, скоро таких будет много! Нужно действовать! Собери людей и разберись с магом, а я срочно выезжаю в армию к дяде. Нужно остановить войну с Сормой, пока не началось массовое сумасшествие, иначе Дарм сожрут соседи. И прежде чем убивать Дарка, узнай у него, кто ещё участвовал в заговоре!
  
   Во дворце графов Фарс были две трапезные: большая и маленькая. Первой пользовались только при наличии гостей, а во второй ели семейно. Сегодня жена Серка Гера уехала к одной из подруг, поэтому ужинали только вдвоём. Слуги присутствовали на обеде, когда была перемена блюд, в остальное время обходились без них, чтобы можно было свободно общаться.
   - Не скажешь, для чего тебя вызывал король? - спросил Серк. - И вообще хотелось бы поговорить о твоих планах на будущее.
   В их семье он был старшим и унаследовал графство и этот дворец. Младшему брату досталось только золото.
   - Какие от тебя секреты, - улыбнулся Абер. - Бармоса интересовало, по какой причине я променял дворец Ольма на твой. Он был взволнован известием о смерти Лямуза и слухами из Сормы. Я знал не намного больше его и не стал ничего скрывать.
   - Разве дело не в твоём предвидении? - удивился Серк.
   - Главным образом в нём, - кивнул Абер. - Оно редко бывает даже у сильных магов, а моё никогда меня не обманывало. Но были и плохие известия из Дарма.
   - С этим понятно. Чем думаешь заняться?
   - Пока погощу у тебя и посмотрю, чем закончатся разборки после смерти Лямуза, а потом решу. В Сорму уже не вернусь, потому что разругался с герцогом.
   - А для чего тебе возня с этим вором? - спросил Серк. - Неужели он так ценен?
   - Он мне интересен и может быть очень полезен, - ответил Абер. - Не хотел заниматься магией, а теперь засел в твоей библиотеке и глотает книги одну за другой.
   - Разве так можно стать магом?
   - Смотря каким. Магию изучают годами, но можно просто нахвататься полезных заклинаний. Ни одного своего не создашь, но сможешь пользоваться готовыми. Альт обязан мне жизнью и дворянством и будет верно служить, и он сильнее других моих магов.
   - Ты так и не понял, как он получил силу? Я тоже не отказался бы стать магом.
   - Я думаю, что это связано с Сарком, и собираюсь проверить. Наверняка его убил Герт Собер, а потом связал со своим золотом. Мой друг как-то существовал в отрубленной голове, а потом перебрался в голову Альта. Вот после этого у вора и появилась сила, потому что в детстве её не нашли.
   - А если найти мага...
   - Уже нашёл, - усмехнулся Абер. - Отправлю Альта за головой Собера. И отомщу за Сарка, и проверю, как действует его присутствие в других головах. Если будет появляться способность к магии, станешь магом. Нужно только разобраться с тем, как поддерживать жизнь в обрубке.
   - Можно делать и других магов, - заметил Серк.
   - Только в виде исключения! Ценность магов не только в их возможностях, но и в малочисленности.
   - Ты представляешь, какую мог бы захватить власть?
   - Зачем мне много власти? - сказал Абер. - Чтобы пасть жертвой того, кто захочет её отнять? Магов трудно подчинить, и это не получается сделать надолго, а таких благодарных, как Альт, единицы. К тому же маги не заменят армии. Лучше довольствоваться тем, что имеешь, а не рисковать всем в погоне за властью.
  
   В тот день, когда Альт получил дворянство, все обитатели дворца графа Фарс, включая хозяина и его брата, сразу же изменили к нему отношение. Даже надменный Марк Сувор больше не кривил губы при встрече, а Абер перешёл в разговоре на уважительное "вы". В первое время он ещё допускал ошибки в поведении, но очень быстро учился их исправлять. Бывший вор набросился на изучение магии не из-за интереса к ней самой, а ради тех возможностей, которые давали знания. Они быстро росли, и вместе с этим ростом стало меняться и отношение магов графа от безразличного к уважительному. Альт знал, что граф хочет использовать его в опасных делах, а учёба повышала шансы выполнить их и уцелеть. Он пошил приличную одежду, но не обращал внимания на свою внешность, только подстриг волосы на дворянский манер. Сегодня, возвращаясь из библиотеки, он случайно подслушал разговор двух дам. Они сидели на скамейке зимнего сада, а маг проходил мимо его дверей.
   - Тебе нравится новый маг графа? - спросил молодой голос.
   - Крепкий и не назовёшь маломерком, но уж больно простое лицо, - ответил голос постарше.
   - А мне оно нравится, - возразила молодая, - особенно глаза. И я не верю в то, что шевалье Докер был простаком, для этого он слишком умный.
   - Уж не влюбилась ли ты, дорогуша? - засмеялась старшая.
   - А что в этом такого? Умный, сильный, да ещё и маг. Все знают, что они неутомимы в любви!
   Альт не стал слушать дальше и поспешил в свои комнаты. На стене гостиной висело зеркало, в котором себя осмотрел.
   "Глаза как глаза, - подумал он, всматриваясь в своё лицо. - Вечно эти женщины что-нибудь придумают".
   Интерес к его персоне одной из дам не имел продолжения, потому что Альт не хотел таких связей. Благородная девушка могла предъявить на него права, другое дело служанки. Два заклинания позволяли не один раз доводить девиц до финала без боязни зачатия, поэтому у него не было в них недостатка.
   В двери постучали, и он подошёл открыть. На пороге стоял один из слуг Абера.
   - Господин граф хочет вас видеть, - сказал он. - Идите в его гостиную.
   Альт больше не бегал на такие вызовы, но всё равно поспешил исполнить волю человека, которому был обязан жизнью и от которого пока всецело зависел.
   - Садитесь, шевалье, - предложил Абер, когда его маг появился в гостиной. - Мой гость хорошо знает лечение и согласен поделиться с вами своими знаниями. Это один из самых сложных разделов в магии, который трудно изучать самому. Расслабьтесь и терпите. Вы привыкли к такому получению знаний, поэтому оно уже не опасно, но по-прежнему неприятно и в этот раз займёт много времени.
   Граф по каким-то соображениям не представил ни своего гостя, ни самого шевалье. Альт сел в указанное кресло, а второе занял невысокий суетливый маг с почему-то испуганным лицом. Это была уже третья такая передача и самая долгая из всех. К её концу он едва терпел.
   - Вы можете идти, - сказал Абер целителю, подождал, пока тот выйдет, и добавил для Альта: - Его было нелегко найти и пришлось немало заплатить, так что цените! Таких знаний магической медицины нет даже у меня. Я сильно потратился, потому что вам понадобится целительство для помощи мне в одном деле. Меня интересует не лечение, а возможность поддержания жизни в обрубках тел, как это сделали с головой Сарка. В некромантии ничего такого нет, а в целительстве может быть. Поищите, когда проявятся все знания.
  
   Постепенно паника уступила у Маха место апатии. Покончили с собой уже пять вельмож, в том числе и канцлер, его сторонники начали разбегаться вслед за Стоком, а он на глазах терял интерес к жизни. Видимо, это стало следствием последнего посещения мира мёртвых. Вторым, что там подцепил, был страх, который он уже второй день вызывал у всех, кроме магов. Главного мага старались избегать даже слуги, а когда это не получалось, боялись своего господина до мокрых штанов. Большая часть придворных просто сбежала, видимо, скоро сбегут все. В записях покойного Адгейла об этом не упоминалось, хотя Собер в своих изысканиях должен был не один раз ходить в пространство посмертия. Может, потому он и сбежал из дворца, что превратился для всех в воплощение смерти? Или это прощальный подарок Адгейла убившему его ученику? Мах попытался разобраться, но потом махнул рукой. Сегодня он не пошёл на завтрак, а никто из слуг не справился, не принести ли еду в его комнаты. Может, сбежали и слуги? Он сидел в кабинете, и не мог найти в себе силы, чтобы даже сходить по нужде.
   Дверь отворилась и вошёл тот, кого Мах уже не ожидал увидеть.
   - Почему ты не сбежал? - спросил Сток. - Ты знаешь, что дворец окружён дворянскими дружинами? Наверняка пришли по твою душу.
   - Не уверен в том, что у меня осталась душа, - безразлично ответил Дарк. - Пусть приходят, мне уже всё равно. Для чего пришёл ты?
   - Меньше нужно было шляться в мир мёртвых! - зло сказал маг. - Ты не сбежал и скоро будешь схвачен и выдашь всех! Я потому и пришёл, что это нужно предотвратить!
   - Не хочу никуда бежать, просто нет сил. И ты мне в этом не поможешь.
   - Я не собираюсь тебе помогать! - оскалился Сток. - Пришёл, чтобы прервать твою никчемную жизнь!
   Он выхватил спрятанный пистоль и выстрелил в голову бывшему приятелю, после чего выбежал из кабинета. Нужно было спрятаться, пока не заберут тело и не снимут оцепление.
  
   Армия Дарка дошла до столицы Сормы, так и не встретив сопротивления. Остановились рядом с единственной здесь рощей, чтобы под рукой были дрова. Поблизости протекала небольшая речка, поэтому не было сложностей с водой.
   - Предупредите, чтобы никто из ваших олухов не пил из реки! - приказал собранным полковникам Брад Ладней. - Воду только кипятить. Тех, кто занеможет животом, повесим! Видно, что нам не сдадутся, но всё равно пошлите парламентёра. Герцог убит, его командующий бежал, а у того, кто остался, не хватило смелости заступить нам дорогу. Возможно, он сделал это от большого ума. Я на его месте тоже сидел бы за стенами. У нас по крайней мере двойное превосходство в силах. Пошлите разведку, создавайте оцепление и разбивайте лагерь.
   - Стоит ли возиться с лагерем? - осмелился возразить один из полковников. - Может, взорвём ворота, а чтобы не мешали, подведём арбалетчиков?
   - И что дальше? - с сарказмом спросил командующий. - За воротами баррикада, и наверняка не одна. Можно задавить противника числом, но при этом потеряем половину армии. Других солдат нам никто не даст, а, по моим сведениям, зашевелились эльхарцы. Ворота взорвём, но одновременно с этим атакуем Парт башнями. В этой роще достаточно деревьев, чтобы их сделать. Заодно заготовим и штурмовые лестницы, они тоже пригодятся. Начали работать! Мою палатку поставьте здесь. Комендантом лагеря назначаю полковника Бурка. Действуйте, граф!
   Вскоре вся армия пришла в движение. Солдаты под руководством сержантов ставили палатки и заготавливали дрова для костров, а кавалерия начала окружать город, к воротам которого отправился один всадник. Вскоре он вернулся в лагерь и нашёл герцога.
   - Они нас послали, ваша светлость, - доложил он Ладнею. - Когда стал угрожать, предупредили, что застрелят.
   - С кем говорили? - спросил Брад офицера.
   - Они не представились, - ответил тот. - Я потребовал привести начальство и услышал в ответ только похабную ругань. Не о чем с ними разговаривать.
   Отпустив парламентёра, командующий сел на складной стул и бездумно уставился на лагерную суету. В последние дни вызванный магами страх становился всё сильней и сильней, и требовались все силы, чтобы ему противостоять и не сойти с ума. Хватит ли его на осаду? Если не хватит, нужно будет назначит старшего и перед своим концом забрать жизнь приставленного к нему мага.
  
  
   Глава 6
  
  
   Слуге не полагалась отдельной комнаты, поэтому в трактире Лидия ночевала вместе с кучером купца. Долговязый и флегматичный парень даже не представился и не поинтересовался её именем. Спали, естественно, порознь, но рядом из-за тесной комнаты. Она легла спать в одежде, поэтому утром не было сложностей с одеванием. За ночлег и завтрак платил Мар Дельш, и, когда выехали, Лидия спросила, сколько ему должна.
   - Это ерунда, - ответил он. - Довезу до вашего Дешта и помашу рукой. Если не хотите моей помощи, не буду навязываться.
   Больше не разговаривали, и она могла без помех знакомиться с теми заклинаниями, которые начали вспоминаться со вчерашнего вечера. Перед сном Сарк записал в её голову очередную порцию знаний, но их время ещё не пришло. От кареты было много шума, поэтому лошадиный топот услышали, когда всадники были уже совсем близко. Послышался грохот, и карета, проехав ещё немного, остановилась. Дверца распахнулась, и они увидели бородатого мужчину с пистолем в руке.
   - Дак! - испуганно воскликнул побледневший Мар. - Что вам ещё нужно? Я полностью рассчитался с вами в Парте!
   - Деньгами - да, - зловеще усмехнулся бородач, - но за вами есть и другие долги, вот сейчас мы их и вернём! Вылезайте из кареты! Вы тоже, - кивнул он Лидии. - Вам сегодня не повезло.
   Они выбрались на дорогу и увидели второго мужчину, такого же бородатого и тоже с пистолем, который держал поводья двух лошадей. Позади кареты на дороге лежал убитый кучер.
   - Отпустите этого юношу, - попросил купец. - Он не причинил вам вреда и будет молчать.
   - Мёртвые не болтают, - согласился его враг, повернулся и застрелил своего напарника. После этого бросил пистоль, достал из ножен кинжал и вонзил себе в грудь.
   - Спасибо! - поблагодарил Мар, отвернувшись от дёргавшегося в агонии тела. - Вы спасали себя, но это неважно. Я обязан вам жизнью и отслужу. Садитесь в карету, а я буду править лошадьми.
   - Слуга я, - ответила девушка. - Доедем до города, а там наймёте другого кучера. Этих не будем хоронить?
   Увидев вооружённого злодея, она забыла о своих новых возможностях и испугалась, но быстро взяла себя в руки и применила подчинение.
   - Пусть их закапывает кто хочет, - ответил Мар и плюнул на убитого. - Парка я похоронил бы, да нечем. Поехали, пока никого не принесло.
   Лидия забралась на козлы, а купец перед тем, как сесть в карету, подобрал пистоли и снял с тел пояса. Работа кучера не занимали мысли, а Сарк почему-то не лез с советами и никак не отреагировал на нападение, поэтому она до конца пути полностью освоила всю новую магию. У Дешта не было городской стены и какой-то охраны, в него беспрепятственно въехали и минут через двадцать остановились на площади перед единственным в городе постоялым двором.
   - Здесь переночуете, - сказала Лидия. - Кучера наймёте на рынке или в их гильдии. Вам ехать в Рамс, а я должна здесь задержаться, так что дальше нам не по пути. Наверное, я поеду в Эльхар, но только через несколько дней. Прощайте, Мар, и спасибо за то, что пытались меня защитить.
   - Подождите! - задержал он. - Я не тороплюсь и тоже собирался ехать в Эльхар. Рамс - только для начала. Нам есть смысл ехать вместе. Дорога не близкая, в ней может случиться всякое. Вы ведь поедете верхом?
   - Да, на такую дорогу в карете не хватит денег, - подтвердила Лидия. - Наше золото есть у купцов, но я лишилась перстня.
   - Вот видите! В карете намного удобней, особенно в плохую погоду. Я найму охранников, а вы сможете помочь им своей силой.
   - Соглашайся, - посоветовал Сарк. - С ним у тебя будет больше шансов добраться, да и удобней. Пригласи его в свой дом.
   - А если меня там ждут? - мысленно возразила она.
   - Может быть и такое, - согласился он. - Ты знаешь нужное заклинание, но поступим проще. Я сам слетаю и всё посмотрю. Если там засада, вернётесь сюда. Переночуете, наберёте слуг и уедете. За пять или шесть дней пути до Туле я не сделаю из тебя мага и дворянку, поэтому будешь доучиваться в замке отца.
   - Я согласна, - сказала она купцу. - Приглашаю вас в свой дом. Я не буду заниматься готовкой, но рядом есть хороший трактир.
   Мар согласился, и было видно, что он сделал это с радостью. Когда подъезжали к дому, Лидию окликнул знакомый кучер:
   - Привет! Вы поменяли карету? И почему правишь ты, а не Сим?
   - Привет! - придержав лошадей, отозвалась она. - Это чужая карета. Брат договорился в столице о службе с каким-то бароном. Сейчас возит его жену, а меня отправил продать дом.
   Кучер потерял дар речи от зависти, а Лидия подъехала к воротам и спрыгнула с козел.
   - Можешь проверять, - сказала она Сарку, - но я и так вижу по замкам, что здесь никого нет.
   Ключ от ворот остался у брата, но второй был спрятан во дворе вместе с ключами от дома. Пришлось перелезть через не очень высокий забор, взять ключи и тем же манером вернуться обратно. Открыв ворота, она загнала лошадей во двор и принялась снимать с них сбрую. Мар закрыл ворота и поспешил ей помочь. Кроме дома у Макейнов была небольшая конюшня, куда и отвели лошадей.
   - Я ими займусь, - сказала Лидия. - Идёмте в дом. У нас в нём кухня и три комнаты. Одна из них моя, в другой жил убитый жрецами брат, а в третьей сложены вещи и не совсем чисто. Сейчас я уберу одежду брата и вы сможете отдохнуть.
   - Я не устал, - возразил Мар, - поэтому сам займусь лошадьми. Но сначала, может быть, сходим в трактир? Не знаю как вы, а я проголодался.
   Она тоже хотела есть, поэтому сходили вдвоём. Платил купец, так что ещё и сэкономила деньги. В доме осталось немного серебра, а золотых горожанина надолго не хватит. Нужно было не слушать Сарка, а сходить в рощу за золотом. Взяла бы с сотню монет, а остальное опять зарыла.
   После возвращения из трактира Мар занялся лошадьми, а Лидия на всякий случай собрала вещи в дорогу. Если придётся бежать из дома, уйдёт не с пустыми руками. До ужина было много времени, поэтому, когда освободились, разошлись по своим комнатам отдыхать. Перед этим у них состоялся разговор.
   - Кто были эти бородатые типы? - спросила она Мара.
   - Вам не стоит ими интересоваться, - уклончиво ответил он. - Это грязная история, которая стоила мне много денег и положения в столичной гильдии. Заставили оплатить несуществующие долги, очень дёшево продать дом и склад с товарами и уехать. Если бы не уехал, зарезал бы на улице какой-нибудь вор. Сам того не желая, перешёл дорогу одному влиятельному мерзавцу. Он барон, а я всего лишь купец. В таких случаях бесполезно обращаться к закону, а сила была на его стороне. Лидия, вам не мешает повязка на груди?
   Трудно дышать, и к концу дня начинает болеть, - призналась она. - Но что делать, если они торчат?
   - А что, если вы поедете в платье как моя дочь?
   - А если мы встретим жрецов? Я не хочу, чтобы вы пострадали за укрывательство. Хватит смерти брата!
   - Пусть притворится бароном, - предложил Сарк. - Я знаю нескольких из королевства Тулпар и даже их гербы. Вас никто не поймает на лжи, а тебе будет безопасно ехать баронессой. Кто будет присматриваться в дороге к вашим манерам! Этот купец наверняка неоднократно имел дело с дворянами и хоть как-то знаком с этикетом, а тебя научу я. Оденетесь побогаче, а ты вышьешь ему на одежде герб. Как тебе эта идея?
  
   - Что будем делать, господа? - спросил граф Грей. - Дарка кто-то убил перед штурмом дворца, а нам неизвестны другие заговорщики и нельзя обратиться за помощью к магам.
   Полтора десятка молодых дворян из самых знатных семейств столицы собрались в его дворце, чтобы решить, как справиться с ситуацией. Покончили с собой десятки глав родов, на которых держалась власть королевства, а те, кого запирали для их же блага, впадали в безумие.
   - Мне кажется, что вы неправы, - сказал граф Фелес. - Наши маги поколениями верно служили дворянству. Многие из них сами пострадали. Во главе заговора был Дарк, который даже не барон. Я думаю, что и его подручные такие же безродные, как и он сам. Для меня какой-то шевалье - это тот же слуга.
   - Советуете обратиться к магам... - задумался Грей.
   - Конечно. Мы не можем убить всех магов и обходиться без магии, поэтому нужно решить, кому из них можно доверять, а кому нет. И это никто не сделает лучше самих магов. Они самые заинтересованные в том, чтобы найти виновных и очиститься от подозрений! Позовите своего.
   Вскоре перед собравшимися предстал маг семьи Греев барон Сварг. Ему было уже за семьдесят, но благодаря своей силе этот старик выглядел лет на пятьдесят. Ему вкратце рассказали о том, что стало известно.
   - Я предполагал что-то такое, - сказал маг. - Затрудняюсь сказать, что было использовано заговорщиками, но об этом можно спросить у них самих. И найти их не так сложно, как вы думаете. В результате заговора Дарк занял место Адгейла и стал графом. Я думаю, что и его подручные получили титулы и, возможно, выплаты из казны. Нужно проверить, кто из магов возвысился после смерти Лямуза, и отдать их нам. Мы выясним, кто из них виновен и что именно использовали.
   - А если это используете вы? - возразил кто-то из графов.
   - Меня устраивает моё положение, - усмехнулся Сварг. - Ввязаться в борьбу за власть и потерять всё, включая жизнь? Я пока не сошёл с ума. К тому же финалом для подчинённых будут безумие и смерть, а зачинщикам придётся пускаться в бега. Если бы они знали, чем кончится их затея, не было бы никакого заговора!
   - А что делать с подчинёнными? - спросил Грей. - Их можно спасти?
   - Сначала нужно узнать, что с ними сделали, а потом я вам отвечу. Займитесь заговором и подготовкой к выбору нового короля. И желательно, чтобы эти выборы не залили королевство кровью. Нам и так придётся нелегко, не хватает только ваших разборок!
  
   Роща погибала. Для того чтобы построить пять штурмовых башен, в ней срубили все большие деревья, в том числе и то, рядом с которым было зарыто золото. Более мелкие деревья шли на костры. Армия Дарма основательно приготовилась к штурму. Помимо башен изготовили множество лестниц, которые разнесли по периметру городской стены. Когда всё было закончено, за работу взялись взрывники. Большой отряд арбалетчиков согнал болтами со стен вражеских воинов, чтобы можно было без помех подложить заряд пороха под ворота. Взрыв сорвал одну из створок и послужил сигналом к началу штурма. Как и предвидел Брад Ладней, штурмующие ворота дармийцы наткнулись на баррикаду и стали забрасывать её ручными бомбами. В ответ из-за вала из бочек и мешков с песком в них полетели такие же бомбы. Ненадолго всё заволок дым от их разрывов. Башни медленно двигались к стене, а время штурмовых лестниц ещё не пришло.
   - Может, взорвём и другие ворота? - предложил командующему один из полковников.
   - Побережём порох, - отказал герцог. - Идите к своему полку, граф, мне достаточно вестовых!
   С обеих сторон усилилась стрельба из луков и арбалетов. Пистоли имели одни офицеры, а аркебуз было ещё меньше, и звуки стрельбы тонули в воплях ярости и боли сотен бойцов. Баррикаду в воротах удалось захватить, но за ней был ещё один завал из всего, что смогли найти горожане, поэтому наступление опять застопорилось. Башни уже доползли до стен, и защитники пытались их поджечь. Пока это не получалось.
   - Передайте мой приказ начать штурм лестницами! - приказал Ладней вестовым.
   Те пришпорили коней и понеслись к окружившим город полкам. Минут через десять он увидел бегущих с лестницами солдат. Крики сразу стали громче. Многих атакующих сбрасывали, часто вместе с лестницами, но их было больше защитников, поэтому в штурме наметился перелом, а когда из каждой башни полезли закованные в броню бойцы, сормийцам пришлось оставить стену. Одновременно была разрушена вторая баррикада в воротах и солдаты вошли в город. Узкие улицы были перегорожены мебелью и срубленными деревьями парков, а с крыш на дармийцев летели камни и черепица, поэтому продвигались медленно и несли потери.
   "Как бы не подожгли Парт, - подумал Брад. - Это могут сделать и сами осаждённые. Если там всё заполыхает, я лишусь армии".
   - Ваша светлость! - крикнул подскакавший офицер. - Охранение задержало какого-то юношу с эскортом. Он назвался герцогом Мальком Ладнеем и требует...
   - Быстро доставьте его сюда! - прервал рапорт командующий.
   Минут через пять к нему подвели племянника.
   - Дома что-то случилось или ты захотел подраться? - спросил Брад.
   - Гибнет королевство - это для вас достаточный повод? - крикнул Мальк. - Остановите штурм и отдайте приказ, чтобы арестовали вашего мага!
   - Я не могу вывести из боя армию, даже если этого захочу: слишком поздно. Рассказывай всё, только без криков.
   Выслушав племянника, Брад подозвал своего адъютанта.
   - Немедленно найди и застрели моего мага, - приказал он и добавил для Малька: - Сейчас не до арестов. Мы уже сломили сопротивление сормийцев и к вечеру займём их столицу. В чьих бы интересах не началась эта война, будет глупо не воспользоваться плодами нашей победы. Если я прикажу отступить, меня никто не поймёт. Могу и не доехать до Дарма. Я уже не ценю свою жизнь, но если дойдёт до убийства, достанется и семье. Ты этого хочешь?
  
   Записанные знания по целительству проявлялись очень медленно, и с ними нужно было долго разбираться. Заклинания поражали своей сложностью и обилием условий для их применения. Так могло продолжаться долго, а Альт не хотел ждать. Выход был найден. Сходив на конюшню, он приказал оседлать подаренного графом жеребца и выехал из дворца. Таких выездов было уже много, но в основном за город, поэтому маг плохо знал Туле. Пришлось останавливать прохожих и справляться, где можно найти мага-целителя. С третьей попытки ему повезло, и вскоре уже привязывал коня возле крыльца с нужной вывеской. Обычно слуги магов сторожили лошадей своих клиентов, но Альт обошёлся заклинанием. В доме его встретил сам хозяин. Им оказался обучавший лечению маг. Увидев, кто пришёл, целитель испугался, но быстро взял себя в руки.
   - Что вам от меня ещё нужно? - зло спросил он.
   - Не понимаю, чем я вам не угодил, - ответил Альт. - Недовольны тем, что пришлось поделиться знаниями, которые сами добыли тяжёлым трудом? Так я в этом не виноват, и вам заплатили. Или боитесь, что я займусь здесь целительством? Если так, то зря. Мне нужна небольшая помощь, но сначала представлюсь. Я шевалье Альт Докер. Хотелось бы узнать, с кем имею честь говорить.
   - Шевалье Мар Сомкар, - буркнул маг. - Что за помощь? Я вложил в вашу голову всю магию по лечению!
   - Она слишком медленно проявляется, - объяснил Альт. - И мало вспомнить, нужно много времени, чтобы во всём разобраться.
   - А вам не терпится, - язвительно сказал Мар. - Говорите, что нужно.
   - Только заклинание, с помощью которого можно долго сохранять жизнь в частях тел.
   - Есть такое, и я вам его записал. Смотрите на узор, запись должна откликнуться.
   - Заклинание я вспомнил, но непонятно, сколько времени оно действует.
   - Об этом записано отдельно, - объяснил Мар. - Без подпитки всё сохранится день или два. Питаться может от самого мага или от вложенной силы. Обычно её вкладывают в золото. И учтите, что сохраняемые части тел и золото должны быть рядом.
   - В пояснениях сказано о том, что срезы нужно прижечь... - вспомнил Альт. - Как это сделать?
   - Есть консервирующий бальзам. Уйдёте, если я дам бутылку?
   Он принёс бальзам, отказался брать деньги и вышел из комнаты. Видимо, были ещё какие-то причины для неприязни, возможно, даже угрозы со стороны графа. Этим же вечером Альт посетил Абера и всё ему рассказал.
   - Значит, вы готовы к работе, - решил тот. - Из вас получился на удивление сильный боевой маг, но магией вы не справитесь с Собером, она нужна для сохранения его головы и вас самих. Мало убить хозяина замка, нужно ещё из него выйти.
   - Я не одолею его шпагой, - возразил Альт, - слишком мало тренировался. А стрелять из пистоля... Переполошу всех в замке и могу его убить, а вам нужна живая голова.
   - Возьмёте духовую трубку с иглой. Яд не убьёт, а только на время парализует.
   - А как я туда попаду? Даже если впустят на ночлег, не уйду дальше гостевых комнат. Какой-то шевалье не заинтересует графа, а использовать магию... Он сразу её почувствует!
   - Есть способы, но они потребуют времени... - задумался Абер. - Не хотелось мне делать вас бароном, да, видно, придётся! Завтра буду в столице, зайду в геральдическую коллегию и всё оформлю. К такому гостю он выйдет сам. Только учтите, что баронами становятся редко и вы вызовите большой интерес. Пройдёт немного времени - и Собер тоже узнает, поэтому вы должны быть у него раньше!
   - Мне дадут золото? - спросил Альт. - Оно нужно для работы заклинания.
   - Обойдётесь своими силами, - отказал граф. - Я и так сильно на вас потратился, а золото не растёт на грядках. Его нужно много, а вы можете не вернуться.
   На следующий день бывший вор получил от него баронскую грамоту и заверенный коллегией герб.
   - Покажете швеям, чтобы вышили такой же на одежде, - приказал Абер. - В этой сумке трубка с иглой и золото на дорогу. Сначала поедете утром к барону Монку Саддею. Расскажете ему о судьбе сына и расспросите о Собере - это будет нелишним. И постарайтесь всё выполнить, чтобы я в вас не разочаровался!
  
   Обычно вечером Бармоса не тревожили с государственными делами, в отличие от отдыха, они могли подождать. Этот день стал неприятным исключением. Перед ужином его побеспокоил канцлер.
   - Что у вас за дела, граф? - спросил король. - Может, вы со мной поужинаете, а поговорим потом?
   - Я не займу у вас много времени, - сказал Морн. - Ко мне только что прибыл наш человек из столицы Дарма. Дороги были перекрыты солдатами, поэтому он не мог сообщить раньше. Пока объехал засады просёлочными дорогами...
   - Короче! - оборвал король. - Что он привёз?
   - Мы опоздали, - ответил канцлер. - Армия Барма уже должна была подойти к столице Сормы. Возможно, её уже взяли.
   - Скверно! - поморщился Бармос. - Что вы предлагаете?
   - Только захват герцогства со своей стороны! - твёрдо сказал Морн. - Захватим столько, сколько успеем, а потом будет видно. Если дармийцы понесли большие потери, возьмём себе всю Сорму!
  
  
   Глава 7
  
  
   - Да всё я знаю! - не выдержала Лидия. - Что ты меня воспитываешь как любимый папочка!
   Сарк вложил в её голову этикет и, когда проявились знания, принялся расспрашивать, как бы она повела себя в том или ином случае. Часто вопросы повторялись, и это уже надоело.
   - Во-первых, не ори, - сказал он. - Твой купец подумает, что ты чокнулась. А во-вторых, в том, что я дал, мало одного знания. Для дворян этикет - это не знания, а жизнь. Вот как ты отнесёшься к гостю, который начнёт с шумом пускать газы за вашим столом?
   - Попрошу делать это тихо, - засмеялась девушка. - Я всё прекрасно понимаю, но сколько уже можно говорить об одном и том же? Буду я вести себя как дворянка, а если в чём-то ошибусь, ещё сможешь ткнуть носом. Пока доедем...
   - Тогда незачем вам здесь сидеть, - сказал Сарк. - Ты освоила уже сотню заклинаний и получишь ещё столько же в дороге. По сути, это вся магия, если не считать лечения. Но в нём всё сложно и бесполезно без практики с учителем, поэтому я дам очень немногое из того, что попроще.
   - Дал бы ты Мару знание, как драться шпагой, - предложила Лидия. - Он сегодня из-за неё чуть не упал.
   - Если я залезу в его голову - станет магом, - отозвался он. - Его "баронство" на время, а магия навсегда. И для чего она купцу? Встретит жрецов или других магов...
   - А если сделать его шевалье?
   - У него много денег, а с ними легко купить дворянство. Как ты думаешь, почему этого не делает почти никто из купцов?
   - Не знаю, - ответила девушка. - Никогда об этом не думала.
   - А ты подумай, - ехидно посоветовал Сарк, - иногда это бывает полезно. Не всегда можно выехать на магии, ум - это тоже сила.
   - Не будь противным, - рассердилась она. - Неужели так трудно объяснить?
   - Женщины... - вздохнул маг. - Почему вы не хотите думать? Ладно, объясню. Такое дворянство мало даёт им в смысле привилегий и многое требует. Для титулованных дворян почти нет разницы, купец перед ними или шевалье. К богатому купцу могут отнестись с большим уважением, чем к нищему дворянину. А вот купцу нужно бросить своё дело, чтобы не позорить честь, изучить все тонкости этикета и жить во многом по-другому, а так же заняться фехтованием, иначе запросто могут убить. Если молодой и честолюбивый, без большого ума, то может попробовать, а для чего это Мару?
   - Может, дашь мне? Я не собираюсь сейчас учиться фехтованию, но в будущем может пригодиться.
   - Дам, мне это нетрудно. Среди дворянок тоже попадаются драчливые, так что сильно не выделишься. А сейчас раздень Мара и займись гербом. Найдёшь нитку с иголкой? Закончишь, и можно ехать. Слуг вы уже наняли...
   За вчерашний день купец сговорился с двумя наёмниками, кучером и слугой. Обошлись бы и без слуги, но барону он был положен по статусу. Баронессе тоже полагалась служанка, но, когда ездили с родственниками, этим часто пренебрегали. Дорожное дворянское платье можно было надеть и снять и без посторонней помощи. Лидии и самой уже не сиделось дома. Несмотря на занятия с магом, ей было скучно из-за авантюрной натуры. Если всё равно уезжать, так зачем откладывать поездку? Её охватило желание изменить свою жизнь, стать дворянкой и магом, раскопать золото... Если для этого нужно убить титулованного мерзавца, она это сделает. Один раз уже била насмерть, второй раз будет легче. Мар с удовольствием согласился ускорить отъезд. С тех пор как лошадьми занялся нанятый кучер, у купца не было здесь вообще никаких занятий, к тому же он, по-видимому, опасался своего врага и хотел уехать подальше от Парта. Перед отъездом Лидия за бесценок продала дом соседям. Выехали утром. Слуга сидел на козлах рядом с кучером, а у наёмников были свои лошади. Обычно придорожные трактиры строили с таким расчётом, чтобы до них можно было добраться за день и поблизости была хоть какая-то деревня, поэтому обед приходилось готовить самим. На тракте были удобные места, обычно у ручьёв или небольших рек, где и устраивали стоянки. В первый раз обошлись без готовки и пообедали на ходу окороком и хлебом. Вечером вселились в совсем маленький трактир. Господа заняли обе его две комнаты, а все остальные после ужина отправились на сеновал. Перед тем как идти отдыхать, Мар поговорил с трактирщиком.
   - Не скажете, уважаемый, не опасна ли дорога? - спросил он. - Я с дочерью, а охрана небольшая...
   - У нас не озоруют, - ответил хозяин, - вот после Рамса нужно поберечься. О больших ватагах не слышал, но на вас с такой охраной нападёт и малая. Советую вашей милости ехать с попутчиками. Рамс - город большой, в нём нетрудно сыскать тех, кому нужно ехать в Эльхар.
   Ночь спали плохо, потому что донимали залетевшие в комнаты комары.
   - Почему маги ничего не придумали от этих тварей? - ругалась Лидия перед тем, как выйти на завтрак. - Теперь весь день буду чесаться!
   - Сегодня вспомнишь лечебное заклинание, - отозвался Сарк. - Им не вылечишь что-то тяжёлое, но прыщи уберёт. А пока почешись, если недолго, то это даже приятно.
   Выехали сразу же после завтрака и без происшествий добрались до Рамса. Обед взяли у трактирщика и в полдень ненадолго остановились у моста через ручей напоить лошадей, размять ноги и поесть. Прибыли ещё засветло. В воротах стояли взимавшие деньги стражники. "Барона" с "дочерью" пропустили без платы, но за слуг и охрану пришлось заплатить.
   - Где лучше остановиться в вашем городе, сержант? - спросил Мар.
   - А куда вы едете, ваша милость? - отозвался стражник. - Интересуюсь потому, что, ежели останетесь в Рамсе...
   - Мы едем в Эльхар.
   - Тогда вам лучше остановиться в трактире одноногого Сэма. Он на другом конце города, у западных ворот, но вам всё равно туда ехать. В этом трактире собираются те, кто отправляется в Эльхар. Туда редко едут одной каретой, обычно дожидаются попутчиков. Дорога дальняя и небезопасная, а у вас небольшая охрана.
   Его отблагодарили серебряной монетой и с полчаса тряслись по уложенным неровными булыжниками улицам Рамса, пока не добрались до нужного трактира. Им оказался двухэтажный дом с пристроенной конюшней и большим, огороженным забором двором. Лошадей оставили конюху, а сами забрали вещи и пошли устраиваться. Сумки господ нёс слуга. Свободных комнат было много, поэтому Мар оплатил одну для слуг и наёмников. После вселения спустились в трапезный зал ужинать. Там же сидели мужчины и женщины из благородных, поэтому Лидии пришлось вспомнить этикет. Трудно есть и не чавкать, когда голодная, а на тарелке умопомрачительно вкусное мясо, но она старалась.
   Знакомиться за едой считалось неприличным, поэтому сидевшие за столами дворяне дождались, когда новые постояльцы закончат с ужином.
   - Шевалье Берд Кларес! - представился первым мужчина лет пятидесяти. Еду с женой и дочерью в Эльхар.
   - Барон Рей Бобер, - отозвался Мар. - Еду туда же с дочерью и двумя охранниками. Хотите ехать вместе?
   - Есть такое желание, - подтвердил Берд. - Я уже сговорился с шевалье Патрисом.
   - Это я, - поклонился юноша лет семнадцати. - Герт Патрис, к вашим услугам! В последние дни были разбойные нападения, поэтому мы и ждали, пока приедет ещё кто-нибудь. Чем больше компания, тем безопасней.
   - А почему не покончат с разбойниками? - удивился Мар.
   - За безопасность отвечают дворяне, чьи земли граничат с трактом, - объяснил Берд. - Если появится ватага, бароны отправляют своих дружинников, и те развешивают разбойников на деревьях. Но после Рамса на день пути нет ни одного баронства, а пока раскачается магистрат...
   - Больше никого нет?
   - Из благородных только мы, - ответил Герт, - но с нами едет купец с приказчиком. У обоих есть пистоли, и они неплохо управляются с кинжалами, так что не будут лишними.
   - Я думаю, что можно больше не ждать, - сказал Берд. - Вы не против того, чтобы выехать завтра утром?
   - Едем, - согласился Мар. - У меня тоже два пистоля. Вряд ли разбойники нападут на восемь вооружённых мужчин.
  
   - Значит, замена... - задумчиво сказал маг семьи Греев Сварг. - Вы пробовали вернуть подчинённым их души?
   - Сразу же, как только начались эти сумасшествия, - затравленно глядя на палача, ответил арестованный маг. - Ничего не получилось! Прежние души быстро меняются и уже тоже не подходят телам и страшатся посмертия, поэтому их возврат ничего не менял.
   - Уберите его! - приказал Сварг обвешанным амулетами стражникам.
   Те схватили арестанта и выволокли из пыточной.
   - Я правильно понял, что вы ничем не сможете помочь безумцам? - спросил находившийся на допросе граф Фелес.
   - Им поможет только смерть. На вашем месте я запретил бы некромантию. Живые не должны заглядывать в мир мёртвых.
  
   Командующий Брад Ладней въехал в разбитые ворота Парта в окружении кирасир и, объезжая остатки баррикад и лежавшие повсюду тела, направился к дворцу великих герцогов Сорма. Сопротивление сормийцев было сломлено ещё вечером, но утром в отдельных районах столицы возобновились схватки, поэтому пришлось ждать почти до полудня, пока не перебили последних защитников. С племянником он поругался. Тот не понимал значения этой войны и хотел быстрее вернуться в королевство. При захвате Парта потеряли треть армии. Солдаты были озлоблены сопротивлением и потерями и, несмотря на приказ, во многих местах зажгли город. Потом самим же пришлось всё тушить. Хорошо, что почти не было деревянных строений и стояла безветренная погода. Сильно воняло дымом и кровью, и конь нервничал, отвлекая от мыслей.
   - Почему не видно горожан? - спросил герцог.
   - Против нас дрались и горожане, - глядя в сторону, ответил ехавший рядом полковник. - Солдаты совсем озверели и не слушали приказов. Многих убили, остальные прячутся.
   - Пусть ищут уцелевших, - приказал Брад. - Выкопают за городом ямы и займутся очисткой города от тел. Своих похороним сами, а...
   Не досказав, он ощутил толчок в спину и упал на шею коня. Убившая одного из врагов женщина бросила разряженный арбалет и прыгнула с крыши вниз головой.
  
   "Вот я и барон, - думал Альт, направляясь к городским воротам. - Правда, нет ни денег, ни баронства и ещё нужно отрабатывать графу десять лет, но мне всё равно повезло, даже если убьют. Жизнь вора - это потерянные годы. Хитрил и присваивал чужое, а в итоге всё потерял. Только теперь понял, какой интересной может быть жизнь".
   На улицах часто встречали повозки, из-за которых ехали шагом. Было раннее утро, а замок барона Саддея находился в двух часах езды, поэтому он не спешил. Рядом ехал один из слуг Абера, который должен был показать дорогу. Проехав ворота, пустили коней рысью. Крестьяне приезжали позже, и сейчас тракт был пуст и ничего не мешало скачке. По нему ехали больше часа, пока не увидели съезд к баронству. Было прохладно, но безоблачное небо обещало жаркий день. Дорога пылила и ветер дул в спину, поэтому перевели лошадей в галоп, чтобы дышать чистым воздухом. Вскоре увидели небольшую реку, а за мостом - одну из деревень барона. Когда её миновали, стал виден замок. Это был не очень большой двухэтажный дом с четырьмя башнями, окружённый невысокой, но широкой стеной с боевым ходом поверху. В закрытые ворота пришлось стучать. Открыли минут через пять. Высунувший голову дружинник осмотрел прибывших, увидел герб Альта и поспешил их впустить.
   - Езжайте к конюшне, ваша милость, - сказал он, показав рукой, куда ехать. - Сейчас затворю ворота и сообщу о вас господину барону.
   Они отвели лошадей в пристроенное к стене помещение конюшни и оставили их заботам баронского конюха. После этого Альта пригласили войти. Открывавший ворота дружинник проводил его на второй этаж, в большую, богато убранную комнату, которая, по-видимому, была здесь гостиной. В одном из кресел сидел старик, поднявшийся при появлении гостя.
   - Приветствую вас, Саддей! - коротко поклонился Альт. - Я барон Альт Докер.
   Равные по положению обычно упоминали титулы только при представлении, а обращались друг к другу по родовым именам. Личные использовали только родственники, друзья и давние знакомые.
   - И я приветствую вас в своём замке, Докер! - отозвался Монк. - С чем вы приехали?
   Его когда-то красивое лицо покрывали морщины и несколько шрамов, а почему-то некрашеные волосы белой волной спускались на спину.
   - Граф Абер Фарс просил сообщить о смерти вашего сына.
   - Я знаю об этом от нашего соседа и друга Сарка барона Герта Собера.
   - А он не говорил о причине? - спросил Альт. - Вы видели тело?
   - Дуэль, - коротко ответил Монк. - Это случилось в Дарме.
   - Он солгал. Ваш сын погиб в Эльхаре, и есть основания считать, что в его смерти виноват именно барон Собер. Это мнение графа Фарса, который послал меня разобраться. Прежде чем ехать к Соберу, хотелось бы услышать от вас, что у него сейчас творится.
   - Я хорошо знаю Герта, - с сомнением сказал старик. - Не верится, что он убил Сарка. Они действительно дружили, и не было поводов для вражды. Я давно у него не был, поэтому не могу вам помочь. Если что-нибудь узнаете, не сочтите за труд навестить меня ещё раз. Вы останетесь отобедать?
   - Останусь, - ответил Альт. - Я должен появиться у Собера вечером, а ещё слишком рано для такой поездки. Вы дадите слугу, чтобы он проводил? У меня с собой слуга графа, но он должен был только довести до вас и сейчас уедет.
   - Мой тоже проводит и сразу уедет, - предупредил Монк. - Я не верю в виновность Собера и не хочу участвовать в ваших разборках. Сына это не вернёт, но испортит мои отношения с соседом. Раз вы задержитесь, сейчас пришлю слугу, который покажет комнаты. Отдыхайте, на обед вас пригласят.
   Отец Сарка не скрывал своего нежелания общаться с гостем, а других благородных в его замке не было, поэтому до обеда пришлось поскучать. Обедали вдвоём. Еда была приготовлена вкусно, но без изысков, и за столом не засиделись.
   - Пожалуй, вам уже можно ехать, - сказал старик, когда покинули трапезную. - До замка Собера доберётесь засветло, но уже можно будет проситься на ночлег. Вы ведь это собираетесь сделать? Слуга сейчас придёт.
   На этот раз ехали в два раза дольше, к тому же по жаре, поэтому Альту не пришлось изображать усталость. Отпустив слугу Саддея, он подъехал к воротам. Этот замок очень походил на предыдущий, но был значительно больше. Впустили почти сразу же после стука. Возле ворот стояло несколько дружинников, один из которых сбегал за графом.
   Герту Соберу было около пятидесяти лет, но, как и все сильные маги, он выглядел значительно моложе. В его внешности не было ничего примечательного, кроме глаз. Встретив их взгляд, Альт почему-то почувствовал страх, который сразу же прошёл.
   - Добро пожаловать в мой замок, - пригласил Собер после знакомства. - Конечно же, я окажу вам гостеприимство. Давайте поднимемся в мои комнаты. Поговорим, а потом отдохнёте и вместе поужинаем.
   Они поднялись по лестнице и коридором дошли до апартаментов барона. У Альта не было возможности воспользоваться духовой трубкой, потому что сзади него шли двое дружинников. Они остались в коридоре, а господа вошли в большую гостиную.
   - Подождите меня здесь, Докер, - сказал Герт, махнув рукой на один из диванов. - Я сейчас приду.
   Хозяин действительно быстро вернулся и направил в лоб Альту взятый в кабинете пистоль.
   - Теперь вы скажете, почему нарушили кодекс магов и промолчали о своей силе, - потребовал он. - И уберите защиту! Если вы этого не сделаете, я вас застрелю!
   Пришлось выполнить последнее требование.
   - Занятно... - задумчиво сказал Герт. - Метка почти исчезла. Другие вряд ли заметят, но не я. Значит, своей силой вы обязаны голове Сарка?
   - Мы с ним знакомы, - понимая, что не сможет скрыть ложь, признался Альт. - А как вы узнали о том, что я маг?
   - Я уже давно никуда не отлучаюсь из этого замка. И знаете, почему? Меня до дрожи боятся обычные люди. Этого страха нет только у магов, и если вы при моём появлении не пустились наутёк...
   - А ваши слуги и дружинники? - не понял Альт. - Я не видел у них никакого страха!
   - И не увидите, потому что они все маги. Правда, большинство об этом не знает, потому что никого не учили магии.
   - Использовали тот же приём? - спросил Альт. - Отрубленная голова мага?
   - Очень хороший способ, - кивнул Герт. - Только я не пойму, кто здесь кого допрашивает, я вас или вы меня. Для начала расскажите, как вы встретились с Сарком.
   - Ваш убийца не собирался ехать в Дарм. Он шлялся по трактирам Сормы в надежде, что кто-нибудь украдёт золото. На его счастье, в эту ловушку попал я.
   - Барон украл золото у постояльца? - удивился Герт. - У вас так плохо с деньгами?
   - Я был вором, - признался Альт. - Спёр его золото, забрал своё и поехал в Парт. В пути разбили голову и бросили умирать. С тех пор я не видел Сарка.
   - Рассказывайте всё! - потребовал Герт.
   Было видно, что маг действительно заинтересовался рассказом. Пришлось рассказать всё как было.
   - Фарс ошибся, - сказал он, когда Альт закончил. - Я не убивал Сарка. Он мой друг, и у меня не было причин для вражды или неприязни. Вот он был мной недоволен. Я подтолкнул его к поездке в Дарм, соблазнив перспективами, а в результате он лишился золота и вынужден был спасаться бегством. Я использовал смерть друга в своих целях, но в ней не виновен, хотя он сам думал иначе. Он погиб внезапно, не успев понять причины, и это случилось вблизи моего замка. Магия не помогла, и мне удалось только сохранить голову. Когда он очнулся, мы в первый раз поругались. Чего только я о себе не услышал! Я тоже тогда обиделся. Хотел хоть как-то продлить ему жизнь и заодно отомстить Лямузу, а вместо благодарности услышал такое... Можете мне поверить, что в посмертии нас не ждёт ничего хорошего.
   - И как вы отпустили Сарка, зная, что он сделает магами всех, к кому прилепится!
   - Тогда я об этом не знал. Проверил на своём слуге и отдал вместе с золотом убийце. Уже позже выяснил, что слуга получил силу. Когда от меня стали шарахаться, это было использовано.
   - И чью голову вы отрубили? - спросил Альт.
   - Сейчас вам нужно заботиться не о чужой голове, а о своей! Подскажете, что с вами делать?
   - Отпустить, - предложил Альт. - Возможно, мой рассказ повлияет на графа. В противном случае вам нужно ждать другого убийцу.
   - С моим убийством всё очень непросто. Я предвидел, что кто-нибудь может прийти за моей головой, когда отправил убийцу к Лямузу, и принял меры. Пожалуй, графу Фарсу будет полезно об этом знать, чтобы окончательно оставил мысли о мести. Слушайте...
  
  
   Глава 8
  
  
   Как и намечали, в путь пустились сразу же после завтрака. Первыми на крупных жеребцах ехали купец и его приказчик, оба угрюмые и бородатые. Они напомнили Лидии тех злодеев, которые чуть было её не убили. Следом за ними катилась карета шевалье Клареса. В ней сидели жена и дочь, а он сам ехал верхом. За ними двигалась карета Мара с наёмниками, а последним в их отряде был шевалье Патрис. Как только проехали городские ворота, он сразу же переместился к Кларесу, чтобы не ехать в одиночестве и не глотать пыль от всех карет и лошадей.
   Вчера Мар зарядил разряженный пистоль припасом, взятым с поясов убитых бородачей, и перед выездом отдал слуге, показав, как им пользоваться. У кучера был арбалет, так что и он мог оказать помощь. Обычно при разбойничьих нападениях не оставляли живых, поэтому за жизнь дрались все, кто мог.
   - Это плохо, что появились разбойники, - озабоченно сказал Сарк. - Подумай, что удобней использовать при нападении, и учти, что у них могут быть амулеты. Сразу всех не убьёшь, потому что зацепишь и своих спутников. Пусть мужчины сражаются, а ты убивай по одному и не подставься под стрелы. Наверняка у разбойников будут лучники.
   - Может, ты полетишь впереди и предупредишь об опасности? - предложила Лидия.
   - Я не птица, - отказался маг. - Своих сил нет, беру у тебя, но совсем немного, поэтому не создам ни одного заклинания и не смогу удалиться дальше чем на полсотни шагов, да и то когда ты стоишь. В движении это трудней, поэтому я могу только летать вокруг кареты.
   Переговаривались, как всегда, мысленно и не мешали о чём-то задумавшемуся купцу.
   - Вспомнила то, что я дал вчера? - спросил Сарк. - Кроме магии там было фехтование.
   - Вспомнила, - ответила Лидия, - толку-то! Если отберу шпагу у Мара и побегу драться с разбойниками, они все умрут от смеха: нет ни силы, ни нужной сноровки. Даже с твоими знаниями нужно заниматься с полгода, да и какая дура сражается в платье? Заклинаниями займусь потом, сейчас мне тревожно и не до занятий.
   Её тревога оказалась напрасной, и в тот день на них никто не напал. Обедали на ходу взятой в трактире едой, а остановились только один раз, чтобы напоить лошадей. К месту ночлега приехали ещё дотемна. Оно отличалось от обочины в других местах тем, что кто-то выкорчевал пни и неподалёку был ручей. На обустройстве лагеря работали все мужчины, кроме Мара. "Барона", позорил такой труд, к тому же у него были слуги. Каретами отгородились от леса и занялись лошадьми и кострами. Было жарко, поэтому обошлись без шатров. Поужинав, завернулись в одеяла, чтобы не покусали комары, и заснули. Дежурили поочерёдно купцы и наёмники. Ночь прошла спокойно, а когда проснулись, опять занялись кострами. Вчера на них только кипятили воду, а сегодня готовили сытный завтрак.
   - Напрасно пугали разбойниками, - уплетая за обе щёки обильно сдобренную маслом кашу, сказала Лидия, за что сразу же получила замечание от Сарка.
   - Где твои манеры? - сердито сказал он. - Ни одна дворянка не станет болтать с полным ртом!
   - Будем надеяться, что вы правы, - отозвался шевалье Кларес. - Сегодня должны проехать дикие места, потом уже не будет такой опасности.
   Надежды не оправдались, и часа через два на них напали. Как выяснилось позже, у разбойников было пять лучников. Купца и его приказчика убили сразу, а потом стрелы полетели в тех, кто ехал дальше. Вслед за стрелками из леса выбежала толпа оборванцев и с дикими криками набросилась на отряд. Первыми разрядили свои пистоли наёмники и успел выстрелить из арбалета кучер Мара, а потом стрелял шевалье Кларес. Патрес спрыгнул с коня и поспешил скрыться в лесу. Подлый поступок, особенно для дворянина, но он прикинул соотношение сил и решил, что об этом никто не узнает. Так и случилось бы, если бы не Лидия. Уцелевший Бред пытался шпагой и кинжалом защитить карету с семьёй, дрались саблями оба наёмника, и ещё жив был кучер, который ловко хлестал разбойников кнутом, когда в бой вмешался маг. Мар погиб в самом начале, когда выпрыгнул из кареты и получил в горло стрелу, мёртвым был и второй кучер, а слугу ранили сразу двумя стрелами.
   Лидия выбралась из кареты с той стороны, где не было напавших. Почему-то они не атаковали отряд с двух сторон. Первым она увидела уцелевшего лучника и остановила ему сердце. Сильный маг мог убивать шагов за сто, а до него было в два раза меньше. С четырьмя мужчинами дрались два десятка вооружённых самым разным оружием разбойников. Они плохо им владели, но могли задавить числом, поэтому медлить было нельзя. Умерли семеро, когда до остальных дошло, что их кто-то убивает.
   - Здесь маг! - заорал один из них и бросился в лес. Топор бросил, чтобы было сподручней бежать.
   Вслед за ним сбежали и остальные, кроме одного, которого убил в спину Бред. К этому времени кучер и один из наёмников были мертвы, а второй получил рану и тоже мало отличался от покойника.
   - Спасибо за жизнь! - поклонился Берд. - Я никогда этого не забуду! Ещё немного - и они меня смяли бы. Вы спасли не только меня, но и семью! Отныне, баронесса, я ваш слуга!
   - Давайте посмотрим, кто ещё жив, - предложила она. - Я знаю одно заклинание для лечения. Не очень сильное, но и оно должно помочь.
   - А где Герт? - огляделся шевалье. - Конь стоит, а его не видно...
   - Я видела из окна кареты, как эта падла удрала в лес, - плюнув на этикет, выразилась Лидия. - Если увижу - убью!
   Осмотр показал, что выжил один наёмник, а остальные раненые были уже мертвы. Она поспешно помогла ему магией, а Бред забинтовал рану.
   - Выживет, - оценил он, - нужно только не растрясти в дороге. Что будем делать с остальными? Я могу посадить вас в свою карету и сам сяду за кучера, а раненого положим на спину одной из лошадей и обвяжем. К вечеру должны встретиться деревни, в одной его и оставим. Я заплачу, и крестьяне выходят.
   - Хорошо, что напомнили, - сказала девушка. - Давайте осмотрим тела и заберём кошели и всё ценное. Убитым это уже не нужно, а нам пригодится. Раненого положим в мою карету, а я сяду на козлы.
   - Баронесса вместо кучера... - растерялся шевалье. - Это же такое умаление чести...
   - Я думаю, что вы никому не расскажете, - улыбнулась она, - а в деревне кого-нибудь наймём. Довезёт до первого города и вернётся. Я хочу похоронить отца. У вас есть лопата?
   - Есть только брошенные разбойниками топоры. Давайте положим его в вашу карету вместе с раненым и похороним в более удобном месте. Здесь в земле слишком много корней, да и разбойники могут вернуться, а нас всё-таки слишком мало.
   Так и сделали. Сбор трофеев не занял много времени. Все найденные кошели, пистоли и другое оружие из самого ценного сложили в каретный ящик, тело Мара и раненого наёмника шевалье Кларес занёс в карету Лидии, а уцелевших лошадей привязал гуськом к своей.
   - Остальных уберут и без нас, - осмотрев место побоища, сказал он. - Вам помочь забраться?
   - Я сама, - ответила девушка, подобрала кнут и ловко вскарабкалась на козлы. - Давайте я поеду первой, а то за вами бежит целый табун. Что думаете делать с лошадьми?
   - Свою оставлю, - ответил Берд, - лошадь раненого тоже оставим с ним, а остальных продам. Это ваши трофеи, поэтому вам всё и отдам.
   - Поделим пополам, - решила Лидия и взмахнула кнутом.
  
   Граф Грей был занят, но семейный маг настойчиво просил о встрече, поэтому дела пришлось отложить. Когда слуга доложил, что прибыл барон Сварг, он сразу же разрешил ему войти.
   - Поздравляю с избранием главой Совета, - сказал вошедший маг. - Вам не стать новым королём, но это избрание пошло на пользу семье.
   - Спасибо. О делах семьи поговорим, когда у меня будет время.
   - Я не задержу. Вы под страхом смерти запретили некромантию и казнили всех заговорщиков, но остались два мага, которым многое известно. Это я и живущий в Эльхаре Герт Собер...
   - Вас можно не бояться, - перебил граф, - а чем опасен Собер? Его обидели Лямуз с Адгейлом, но они оба мертвы.
   - Содер является первопричиной всех наших несчастий, - объяснил Сварг. - У него пытливый ум, и ему мало знаний, которыми довольствуются большинство магов. И ваш запрет некромантии действует только в Дарме. Конечно, он узнает о провале заговора и поймёт, что произошло. Этой ошибки не повторит, но может раскопать что-нибудь другое. Я считаю его опасным! Он рвётся в мир мёртвых, вот и нужно помочь ему туда попасть. Пусть изучает пространство посмертия изнутри, если ещё будет желание!
   - Я выделю людей и золото, - сказал Март, - но занимайтесь этим сами.
  
   Шёл второй день после взятия Парта и гибели герцога Брада Ладнея. Все уцелевшие мужчины столицы обходили дома, выносили из них убитых и грузили на телеги. Этот скорбный груз вывозился за город и сбрасывался в вырытые там ямы. Когда их заполняли, засыпали землёй и готовили другие. Женщин освободили от этих работ, согнали во дворец герцогов Сорма и устроили там весёлый дом для всей армии. Прибарахлившаяся солдатня расслаблялась, а растерзанных и уже непригодных для использования женщин тоже отправляли в ямы, но уже ночью, чтобы этого не видели горожане. Попытки Малька Ладнея вернуть армию в Дарм были проигнорированы новым командующим.
   - Поймите, герцог! - говорил ему Саруз Плен. - Ваш дядя выбрал меня старшим среди всех полковников, поэтому именно я отвечаю и за армию, и за выполнение приказа! А приказано было захватить всю Сорму. И смерть короля с канцлером не отменят этот приказ. Тем более его не можете отменить вы. Если я вас послушаю, меня после возвращения могут повесить. Но, скорее всего, я не доеду до королевства. Солдаты набили свои ранцы добром и не против возвращения, но большинство офицеров рассчитывали на имения в Сорме. Их недовольство выльется для меня ударом чем-нибудь острым. Пусть высший дворянский совет выберет нового короля, а он прикажет вернуться. Я первый...
   Выслушав это второй раз, Мальк решил вернуться в Бартам, но внезапно всё изменилось. С границы с Эльхаром в лагерь примчался доверенный человек канцлера шевалье Бокарт. Он беспрепятственно доехал до самой ставки, где и был задержан её охраной.
   - Вы должны немедленно покинуть Парт и вернуться в королевство! - категорично сказал он Плену.
   - Кто вы такой, чтобы мне указывать? - возмутился старший полковник. - И почему я должен уйти из Сормы, наплевав на приказ?
   - Читать умеете? - язвительно спросил шевалье. - Тогда читайте! Это приказ канцлера оказывать мне всю возможную помощь!
   - Канцлер мёртв, - возразил Плен, - но я готов оказать вам услугу. Что вам нужно? Конь, золото или охрана? Эта бумага не даёт вам прав требовать отступления армии! Чтобы какой-то шевалье...
   - Как хотите, - сказал Бокарт, - только выройте за городом побольше ям для себя и своих солдат. Два дня назад армия Эльхара перешла границу с Сормой. Сколько у вас солдат?
   - Двенадцать или тринадцать тысяч... - растерялся полковник. - Мы ещё не посчитали потери.
   - У генерала Котгайла их десять тысяч, но, когда подойдёт к Парту, будет в два раза больше.
   - Он набирает сормийцев? - догадался присутствовавший при разговоре герцог.
   - Хуже, ваша светлость, - ответил шевалье. - Они узнали об убийстве своего герцога и присягают Бармосу. Дружины идут отовсюду! Всем известно, что Ольма убил граф Кудгай, который после этого уехал в Дарм, поэтому на нас очень злы, а когда они увидят ваши ямы...
   - Горожан можно перебить, а ямы - засыпать, - предложил Плен.
   - Вы идиот? - рассердился Бокарт. - Любой маг найдёт их за лигу!
   - Когда они подойдут? - спросил Мальк.
   - Дней через пять, - ответил шевалье. - Я не спал и загнал трёх лошадей, а Кудгай не будет спешить. Чем медленней он идёт, тем больше соберёт сил.
   - Ладно, уходим, - решился старший полковник. - Сейчас я отдам приказ собрать офицеров, и вы перескажете им всё то, что сказали мне, а вы, герцог, расскажете о событиях в столице.
  
   - Что вы знаете о смерти? - спросил Герт.
   - Я прочитал общую некромантию, - ответил Альт. - У графа были и другие книги, но...
   - Значит, не знаете ничего, - перебил его Собер. - Придётся вас просветить, иначе ничего не поймёте. После смерти разрывается связь души и тела и душа попадает в пространство посмертия, которое многие называют миром мёртвых. При этом туда же всасывается и вся магическая сила. У людей её очень мало, а вот у мага, даже слабого, в тысячи раз больше. Сама душа не может удержать всю эту силу. Часть её тратится на пробой границы между мирами, а остальное рассеивается в пространстве посмертия или перехватывается находящимися там душами.
   - В книгах ничего этого нет, - удивился Альт.
   - В книгах только измышления писавших их магов, - усмехнулся Герт. - Я первый, кто там побывал и вернулся, поэтому слушайте и не перебивайте. Если будут вопросы, зададите потом. Попадая в мир мёртвых, души сохраняют память прожитой жизни, но со временем они начинают уменьшаться в размере и всё забывать. Это очень мучительно, поэтому каждая душа стремится вернуться в наш мир. Они собираются возле границы в надежде урвать для этого хоть немного силы. Но всё устроено так, чтобы этого не случалось. На пробой границы изнутри нужно намного больше силы, чем снаружи. Очень редко удаётся проскочить в уже пробитое место, но у таких счастливцев слишком мало сил, чтобы выселить чью-то душу и занять её место. Их неудержимо тянет туда, где закончилась жизнь. Эти души слабо светятся в темноте и получили название призраков. Сила быстро заканчивается, и они просто бесследно исчезают.
   - А что случается с теми, кто потерял память? - спросил Альт, которому были интересны откровения Содера.
   - Их уменьшают до размеров плода, в который и отправляют, - ответил Герт. - При этом не сохраняется памяти, а значит, и разума. Всё это предстоит обрести ребёнку.
   - И какой в этом смысл? - не понял Альт.
   - Я вам не бог. Может, уже прожитая жизнь как-то сказывается на будущей, а возможно, души не так легко создавать и поэтому их используют вторично. У бога всё очень рационально устроено, это люди любят излишества. Слушайте дальше. Я долго пытался проникнуть в мир мёртвых и наконец нашёл такой способ. Вам необязательно о нём знать. Эти посещения могут многое дать, но рано или поздно получите такой же подарок, какой получил я, - жуть, от которой сбегут все, кроме магов. Эти работы я проводил, уже будучи магом Лямуза. Тогда я провёл один опыт: изгнал душу своего слуги и помог занять его тело другой. В результате получил абсолютно преданное мне существо. Чтобы удержаться в чужом теле, душа постоянно тянула мою силу. Для меня это было пустяком и возможным кнутом для души. Такие души страшатся возвращения и передают этот страх телам. Даже храбрых людей охватывает страх смерти, которому невозможно противиться. Они понимают, что всецело зависят от мага и беспрекословно ему повинуются. Это то же подчинение, но на него тратится раз в сто меньше силы.
   - И вы пошли с этим к королю? - догадался Альт.
   - Имел такую глупость, - подтвердил Содер. - Был в восторге от перспектив и не подумал о последствиях. Король испугался возможной власти магов, велел поделиться знаниями с Адгейлом, а потом приказал убить. К счастью, у него это не вышло. Главный маг не воспользовался моими идеями, но у него нашёлся прыткий ученик. Он отыскал записи учителя и отправил его в мир мёртвых, чтобы без помех захватить власть в королевстве. Кончилось всё очень печально. Внедрённые души не полностью соответствовали телам, что привело к помешательству всех подчинённых и их смерти, а подчиняли высшее дворянство, начиная с короля. Когда всё выяснилось, участвовавших в заговоре магов казнили, а некромантию запретили. Сейчас в Дарме безвластие, и неизвестно, чем всё это закончится.
   - Как вы можете всё это знать, если безвылазно здесь сидите? - удивился Альт.
   - Через мир мёртвых. Расспросил душу главного мага, он и рассказал всё, что узнал от навещавшего его ученика и душ казнённых магов. Мёртвые не умеют врать, я вообще узнал от них много интересного и при желании стану богаче любого короля. Теперь вы знаете достаточно, чтобы меня понять. Я был уверен в том, что мне захотят отомстить, правда, мысли были не о Сарке и не о графе Фарсе, а о дармийской знати. Хоть я не участвовал в заговоре, но его не было бы без моих работ. Когда от меня стали разбегаться слуги и дружинники, я сделал их магами. Об этом я уже говорил. Возможно, кому-то со временем дам и знания, пока у них только сила. Вот эту силу я и поставил на свою защиту!
   - Как можно защищаться чужой силой? - не понял Альт. - Неужели вы научились брать её у слуг?
   - Я сделал лучше, - самодовольно сказал Герт, - связал жизнь каждого со своей. А теперь представьте, что случится, если я умру. В тот же миг умрёт больше трёхсот сильных магов. Маги умирают редко и в разное время, поэтому их смерть не влияет на пространство посмертия. Но вот одновременная гибель... Оно окажется разорвано во многих местах и захлебнётся от выброса силы! Мне страшно представить, сколько получивших силы душ прорвутся через эти бреши. Этих сил не хватит, чтобы выбить из людей души, но их достаточно для борьбы, итогом которой станут безумие и смерть! Уцелеют только маги, которым это не страшно. Хорошая плётка для тех, кто захочет мне навредить?
   - Об этом должны знать, - облившись потом, ответил Альт.
   - А для чего я вам всё это говорю? Расскажете графу, а он пусть передаст мои слова в Дарм.
   - А если вы умрёте по другой причине?
   - Значит, этому миру не повезёт. Я хочу сделать вам предложение, Докер! Бросайте своего графа и приезжайте ко мне. Мне редко нравятся люди, а вы из таких.
   - Я обязан графу жизнью! - отказался Альт.
   - Глупости, в первую очередь вы обязаны мне своей силой! Если бы ни моя месть Лямузу, её у вас не было бы. Имеющие силу очень живучи даже без знаний, поэтому вы выжили бы и без графа. Он вас не спас, а ускорил выздоровление. Так что вы обязаны ему не жизнью, а своим положением, а это большая разница. Возможно, что я, изменив вашу судьбу, спас вам жизнь. В Сорме идёт война, которая могла её оборвать.
   - Я не могу предать того, кто мне помог. В отличие от графа, вы ничего мне не давали, всё получилось случайно.
   - Я могу дать вам столько, что вы даже не в силах представить, - засмеялся Герт. - И это не золото, хотя и его будет много. Вы никогда не думали, почему мы стареем? А вот я задумался и нашёл ответ! Всё дело в связи тела с душой. Со временем она ослабевает и приходят старость и болезни. Это закон бога, и его нельзя отменить, но, как и любой закон, можно попробовать обойти. Мне это удалось. Я не усиливаю связь - это бесполезно, я её обновляю. Тело молодеет на глазах, и избавляется от всех болезней. Их мы научились лечить магией, но ещё ни один маг, кроме меня, не вылечил старость! И это можно делать многократно!
   - Вечная жизнь! - сказал потрясённый Альт. - Как же вы доверили мне такой секрет?
   - Нет ничего вечного, - усмехнулся Герт, - и жизнь когда-нибудь надоест, если раньше не убьют, но жить сможете сотни лет, причём без старости. А доверил... Знали бы вы, чего мне стоило это открытие! И очень помогли знания, которые я получил в мире мёртвых. Пусть пробуют, не думаю, что это получится у многих, а счастливцы не станут ни с кем делиться секретом.
   - Я не могу ответить сейчас, сначала нужно поговорить с графом.
   - Поговорите. Могу даже вернуть ему молодость, чтобы он вас отпустил. Правда, для этого он должен полностью мне довериться, а для мага, да ещё с таким отношением ко мне, как у него, это трудно. Уже поздно ехать, поэтому переночуете у меня, только сначала отдайте свою духовую трубку.
  
  
   Глава 9
  
  
   - Ты никогда не пробовала рыть могилу топором? - спросил Сарк сидевшую на козлах Лидию.
   - Отстань, и без тебя тошно! - отозвалась она.
   - Переживать будешь потом, - сказал он. - Я ведь говорю дело. Незачем вам задерживаться и тебе утруждать шевалье дурной работой. Отдашь тело крестьянам, они и похоронят, причём на кладбище, а не в какой-нибудь канаве. Если из-за жары, то вам недолго ехать, а ты можешь наложить на торговца заклинание сохранности. Обычно его используют для продуктов, но сохранит и тело.
   - Ты не давал такого.
   - Я даю в первую очередь то, что нужно для боя, а это из простых, запомнишь сама. Смотри...
   - Запомнила. А оно не навредит наёмнику?
   - Нет, - ответил Сарк. - наоборот, будет польза. Сделаешь и начинай заниматься тем, что я дал вчера. И так уже потеряла много времени.
   Она послушалась и довольно быстро разобралась с очередной порцией заклинаний. С каждым разом это получалось всё лучше и лучше. До вечера вдоль дороги тянулся лес, который стал ещё гуще, поэтому хоронить Мара было негде. Обочина не годилась из-за пней, к тому же такое погребение было противно обычаям. Когда солнце спряталось за лесом, он поредел и перешёл в вырубку, которая сменилась крестьянскими полями. Ещё не совсем стемнело, и была хорошо видна большая деревня, к которой отходил съезд. В ней нашли дом старосты и решили с ним все вопросы. Мара понесли на погост, так и не пришедшего в сознание наёмника вместе с его конём забрал один из крестьян, а переночевали в большой избе старосты, семья которого на эту ночь устроилась на сеновале. Конечно, крестьянам хорошо заплатили. Утром сговорились с одним из мужиков насчёт кучера и после завтрака покинули деревню. Лидия ехала в теперь уже своей карете и, отставив на время разбор полученных вечером заклинаний, разбиралась с трофейными кошелями и сумкой Мара. В кошелях оказалось около двухсот золотых и в три раза больше серебра, а в сумке лежала одна одежда. Она знала, что купец где-то хранит много золота, и обыскала тело, но только сняла кошель с пояса. Тщательно ощупав одежду, девушка нашла перстень с печаткой незнакомого торгового дома. По таким обычно получали у купцов свои вклады. Лидия отобрала в один из кошелей всё золото, добавила в него перстень и повесила себе на пояс. Неудобно, но так было надёжней. Серебро отправилось в сумку, а одежду она запихнула под сидение.
   Вскоре встретили ещё одну деревню, а потом - большую колонну войск. Пришлось съехать на обочину и ждать, пока пройдут солдаты. То же самое сделал и шевалье Кларес.
   - Кавалер, не скажете, куда вы идёте? - окликнула Лидия проезжавшего мимо офицера.
   - Разве вы не знаете, что у нас война? - удивился он. - Убит великий герцог, а королевство Дарм вознамерилось захватить Сорму. По повелению короля генерал Котгайл перешёл границу, чтобы этому помешать, а нас отправили к нему на усиление!
   - Наверное, армия шла другим трактом, - сказал Кларес, когда отъехал офицер. - Здесь есть ещё один. Иначе мы знали бы о войне.
   Прошли солдаты, улеглась поднятая ими пыль, и кареты продолжили движение. Проехав мимо двух деревень, увидели первый из городов королевства Эльхар - Ирум. Как и положено пограничному городу, он был обнесён мощной крепостной стеной и не имел предместья. В воротах стоял караул, стражники которого не только взяли плату за въезд, но и поинтересовались тем, кто и куда едет
   - Я баронесса Бобер, - ответила Лидия. - Еду к родственникам в Туле.
   - Вы не похожи на эльхарку, - засомневался старший. - Так говорят в Сорме.
   - Да, я из великого герцогства Сорма! - вздёрнув подбородок, гордо сказала девушка. - Родственники приехали в королевство больше десяти лет назад.
   К шевалье было больше вопросов.
   - Дворянин вместо кучера? - удивился стражник. - И что это у вас за табун за каретой?
   Берду пришлось рассказать о нападении разбойников и о том, что не получилось нанять второго кучера.
   - Думаю сделать это в вашем городе, - сказал он. - Заодно избавимся от лишних лошадей.
   Услышав, что баронесса сильный маг, стражники перестали задавать вопросы и пропустили их в Ирум.
   - Извините, леди, - сказал ей на прощанье старший. - Это всё из-за войны. Сами понимаете, что мы должны проявить бдительность!
   - Не могла подействовать на них магией? - высказался до того молчавший Сарк. - Из-за этих идиотов потеряли столько времени!
   - На старшем очень хороший амулет! - огрызнулась Лидия. - Скажи лучше, где здесь приличный трактир.
   Она до сих пор переживала из-за смерти Мара и того, что опять осталась одна. Расстроило и известие о войне, а потом разозлили придирки стражников, и не было желания выслушивать нотации от мага.
   - Он здесь один, - ответил тот. - Езжайте прямо, никуда не сворачивая.
   Город был небольшим, поэтому по нему долго не ездили и вскоре вселились в трактир "Небесное счастье". Вывеску удалось прочитать, хотя в Эльхаре отличался не только говор, немного другим было и написание букв. Им выделили комнаты, после чего пообедали в трапезном зале и шевалье занялся продажей лошадей. Выяснив у трактирщика, где находится рынок, он продал свой табун одному из лошадников.
   - Дёшево, но дороже не хотели брать, - отчитался он Лидии по возвращении. - В этом кошеле ваша доля. Будем продавать лишнее оружие?
   - Всё, кроме пистолей, - решила девушка. - Они нам ещё пригодятся.
   Так получилось, что она не общалась с женщинами Клареса. Шевалье их не представил, а они сами не выказывали желания поболтать. Лидию это устраивало, потому что не мешало занятиям и избавляло от необходимости врать. Вот и сейчас они заперлись в своей комнате и ждали мужа. Он нагрузился оружием и ещё раз сбегал на рынок, на этот раз к оружейникам. Когда вернулся, отдал ей второй кошель и ушёл к семье. Пока он отдыхал от беготни, Лидия спустилась в зал и обратилась к трактирщику:
   - Любезный хозяин, вы не могли бы рассказать, как мне проще добраться до Туле?
   - Это ведь возле столицы? - спросил он, получил подтверждение и продолжил: - Я могу рассказать, но вам проще купить карту тракта от нашего города до Рамзаса. Там уже спросите о своём Туле. Она стоит всего пять монет серебром.
   - Серебро у меня в комнате, - сказала она. - Сейчас принесу, а вы готовьте свою карту.
   - Подождите, госпожа, - остановил он девушку. - У вас ведь сормийское серебро?
   - Почему вас это интересует? - спросила Лидия. - Чем наше серебро хуже вашего?
   - Золотые вашего герцогства весят столько же, сколько наши, - объяснил он. - Об этом договорились очень давно для удобства торговли. Поэтому ваше золото будут брать без вопросов. А вот серебряные монеты сильно отличаются. Вам надо поменять их на наши, а то никто не возьмёт. А за карту можете заплатить золотой, я дам сдачу.
   - Возьмите, - сказала она, отдала золотой и показала перстень. - Вам знаком этот торговый дом?
   - Конечно, - ответил трактирщик. - Это Берусы. Их отделения есть почти во всех городах. У нас они недалеко от рынка. Попробуйте поменять у них серебро, может, и возьмут, менялы обдерут сильнее.
   - А почему могут не взять? - не поняла Лидия. - Они наверняка торгуют с Сормой и пользуются нашими деньгами.
   - Сорма войдёт в королевство, поэтому ваше серебро нужно плавить и чеканить наши монеты. Ваши возьмут, но много удержат в свою пользу.
   Лидия взяла у него карту и сдачу и решила побеспокоить Клареса.
   - Шевалье! - постучала она в его дверь: - Вы можете выйти?
   - Опять поступаешь против правил, - влез Сарк. - Баронессе не положено...
   - Заткнись! - не выдержала девушка. - Вот возьму служанку, и всё будет по правилам!
   - Я к вашим услугам, баронесса, - сказал вышедший в коридор Кларес.
   - Услуга понадобится. Нужно обменять наше серебро и нанять кучеров. Мой нанимался только до города и уже ушёл, и у вас его нет. К тому же я хочу нанять служанку и хоть одного охранника. Если не сделаем это сегодня, придётся заниматься завтра и рано уже не уедем.
   - Ваша правда! - сказал шевалье. - Сейчас возьму своё серебро, и пойдём.
   Рынок находился недалеко, и до него дошли пешком.
   - Опять умаление чести, - ворчал Сарк. - Ходишь пешком, как какая-то горожанка! Трудно было нанять экипаж?
   - Слушай, отстань! - попросила Лидия. - На мне не написано, что баронесса. Берд сказал, что это рядом, и сам несёт серебро, а мне нетрудно дойти. Моё золото в перспективе, а впереди дорога через всё королевство и траты.
   Торговый дом быстро нашли даже без расспросов. Как и говорил трактирщик, с неё удержали треть серебра. Это не улучшило настроение, а после показа перстня оно упало ещё больше.
   - Да, это наш, - подтвердил принимавший их приказчик, - точнее, нашего отделения в Сорме. Оно там только в столице. Вы давно отдавали деньги? Если с полгода назад, то у нас может быть рисунок печатки и ваша сумма, а если позже, то получите только в Рамзасе. Все отделения отправляют туда сведения о новых вкладах, а потом они рассылают их для всех. Тогда клиент может получить свои деньги в любом удобном ему месте.
   - А если декаду или две назад? - спросила Лидия.
   - Это плохо! - ответил он. - Вряд ли рисунок ушёл из Сормы, а там война. Если возьмут штурмом Парт и разграбят наше отделение, вы можете не увидеть своего золота. Но сильно не расстраивайтесь, может, рисунок уже отправили в столицу. Тогда вам всё выплатят, даже если пропадёт вклад.
   Девушка вышла из дома Берусов, мысленно вспоминая все известные ей ругательства. Слышавший их Сарк попытался утешить спрятанным золотом, но не преуспел.
   - Если туда пришла армия Дарма, ту рощу могли пустить на дрова! - зло сказала она. - Там поблизости нет никаких других деревьев! Как я найду наше место среди пней? Ведь хотела же я забрать деньги, так ты отсоветовал, скотина!
   Кучеров без труда наняли на рынке. Обычно они нанимались со своими каретами, а такой наём, как у них, был подарком. Можно было заработать самому и оставить свой экипаж сыну.
   Рядом с рынком находилась гильдия наёмников, так что сразу же зашли в неё. Шевалье сказал ей, что дальнейший путь должен быть безопасным и он не хочет тратиться на охрану, но если госпожа баронесса так хочет...
   - Мне нужен очень хороший воин! - сказала Лидия главе гильдии. - Он поедет со мной в карете до Туле. Буду вам благодарна, если подскажете, где можно нанять служанку. Мы хотим завтра уехать, и нет времени искать самой.
   - Возьмите женщину-телохранителя, - предложил глава. - У нас есть очень хорошие. Доплатите ей, заодно поработает служанкой. Если немного подождёте, сейчас кого-нибудь найдём.
   Нашли такую юную особу, что Лидия чуть было не поругалась. Красивая девчонка лет шестнадцати не доставала своей заказчице до плеча и не вызывала никаких других чувств, кроме жалости из-за худобы.
   - Издеваетесь? - наливаясь злостью, поинтересовалась она, уже готовая устроить скандал.
   - Бери, - посоветовал Сарк. - Классный боец и не вызовет опасений. Таким и должен быть телохранитель.
   В общем, взяли и эту, причём довольно дёшево. Девчонке, которую звали Ингой, приказали с утра подойти к трактиру и отправились в него сами, на этот раз в нанятом экипаже.
  
   Армия победителей ушла, оставив столицу бывшего герцогства умирать. Многие из уцелевших горожан потеряли родных, все лишились ценностей, а наполовину очищенный от тел город смердел не меньше тех ям, которые не успели засыпать. Некоторые уходили, но большинству было трудно бросить дома и нищими куда-то идти. И среди дворян не нашлось никого, кто взял бы на себя ответственность за Парт и попытался бы вдохнуть в него жизнь. Люди теряли к ней интерес, а отсутствие подвоза продовольствия из разорённых деревень должно было в скором времени окончательно убить многих и изгнать всех остальных.
  
   - Подойдите! - приказал Сварг красивому юноше в мантии мага. - Вы уже слышали об избрании короля, а теперь одним из первых узнаете о том, что я его главный маг. Дар, у меня будет для вас важное поручение. Если выполните, будете обслуживать королевский двор!
   - Приложу усилия! - поклялся маг.
   - Мы должны загладить вину тех, кто вверг королевство в пучину бедствий! - с пафосом сказал Сварг. - Непосредственные виновники казнены, но есть ещё один, который не должен избегнуть возмездия. Это бывший третий маг Лямуза барон Герт Собер. Вы должны привезти мне его голову! Скорее всего, он вернулся в Эльхар, так что поиски начнёте там. Искать будете не один, вам дадут трёх очень хороших воинов. Возьмите в королевской казне две тысячи золотом и отправляйтесь. Если не убьёте Собера, можете не возвращаться!
  
   На обратном пути Альт не стал заезжать к отцу Сарка и обошёлся без слуг. Он помнил дорогу и не знал, что говорить барону Саддею. Выехал утром и к полудню прибыл в Туле. Абер был во дворце брата и внимательно выслушал его рассказ.
   - Неожиданный финал... - сказал он. - Странно, что Собер вас отпустил, я на его месте убил бы. Интересно, чем вы ему приглянулись, кроме верности. Наверняка у него хватает верных слуг, и если у них много силы, не так уж сложно обучить сколько угодно магов. Вы их проверяли?
   - Проверил после его слов, - ответил Альт. - У всех, кого я видел, было много силы.
   - Значит, в этом он не соврал, возможно, правда и всё остальное. Во всяком случае, я не рискну это проверять и не доверюсь Соберу. Старость не скоро, а я ещё не сошёл с ума для такого доверия. Идите и отдыхайте, а я буду думать.
   Альт впервые увидел растерянным обычно уверенного в себе графа. С отдыхом ничего не получилось. Едва он закончил обедать, как опять был вызван для разговора.
   - Я не знаю, как поступить, - откровенно сказал Абер, - и не могу ничего не делать. Если до Собера доберётся кто-нибудь другой или он умудрится умереть сам, наш мир обезумеет. Нас это тоже коснётся, потому что не останется ни слуг, ни безопасности. Безумцы не будут работать и не подчинятся магии, а со временем люди совсем исчезнут. Я надеюсь, что бог этого не допустит, но не хочу пускать всё на самотёк. Собер очень далеко продвинулся в некромантии, а мы с вами знаем только её основы, поэтому я решил обратиться за помощью к тому, кто знает больше, и поручить это вам. Поедете на юг, в королевство Зарма, к магу Берду Юдгою. Обычно маги не занимаются некромантией, а те, кому приходится это делать, довольствуются книжными знаниями. Юдгой из тех немногих, для кого магия смерти - основное занятие. И он не просто поднимает покойников или оживляет части их тел, а ищет в ней то новое, что неизвестно другим. У нас тоже есть такие, но они с ним не сравнятся. Говорят, что от этого мага исходит такой страх, что невозможно находиться рядом.
   - Значит, он, как и Собер, ходит в мир мёртвых, - сказал Альт.
   - Правильно. Я примерно представляю, что для этого нужно, но нет желания заниматься уточнением и ходить в пространство посмертия. Что это за жизнь, когда от тебя все шарахаются? Вам нужно попросить Юдгоя о помощи. Он и сам будет заинтересован помочь, но я оплачу ему все разумные траты.
   - Я поеду один?
   - У вас будут спутники и достаточно золота. С помощью магии выучите язык и обычаи Зарбы. В этом королевстве живут во многом по-другому, верят в своего бога и очень плохо относятся к чужеземцам, поэтому вам лучше не выделяться. Назовётесь одним из тех имён, которые там в ходу, и при первой возможности поменяете одежду и сбрую на зармийские. Языком поделится купец из Зармы. Ему заплатили и пригрозили выгнать из королевства, так что не ожидайте тёплого приёма. Потом сами научите тех, кого с вами пошлют. Сейчас подойдёт слуга, который вас проводит.
   К купцу ехали в графской карете. Встретили, действительно, неласково.
   - Сколько вам нужно времени? - неприязненно спросил низкорослый мужчина лет пятидесяти, со смуглой кожей и резкими чертами лица, как только ему представили Альта.
   - Я не займу много времени, - ответил тот, - и вы его не заметите.
   Он слукавил. Знание языка не требовало большого времени, вот обычаи... Магия не могла вычленять их из памяти, поэтому записывали себе в голову несколько декад чужой жизни, а потом с ней разбирались. И для такой записи нужно было существенно больше времени. Оба сели в кресла и застыли. Пока работало заклинание, никто из них не мог думать.
   - И это, по-вашему, немного? - зло сказал очнувшийся купец, глядя в черноту за окнами. - Убирайтесь из моего дома!
   Альту было плевать на его злость, поэтому он молча встал и вышел из дома к ждавшей у подъезда карете. Этим же вечером состоялась третья встреча с графом, который навестил его сам.
   - Даю три дня, - сказал Абер. - Этого времени хватит, чтобы разобраться с тем, что вы получили. Завтра уже будете знать язык, поэтому я пришлю ваших спутников. Научите их, заодно и познакомитесь.
   Язык вспомнился сразу же после пробуждения, а тех, кого нужно было ему обучать, прислали после обеда.
   - Якоб, - представился крепкий юноша в мундире графского гвардейца, - третий сын барона Сомдара.
   - Меня вы знаете, - сказал один из магов Абера, шевалье Герт Лотгар. - Сможете учить сразу двоих?
   - Попробую, - ответил Альт. - Я пока никого не учил, кроме себя, но хорошо помню описание заклинания. Садитесь, господа, и расслабьтесь.
   Он дал им только язык, остальное должно было проявиться только завтра.
   - А теперь возьмите у меня знания сабельного боя, - сказал гвардеец. - В Зарме основное оружие - это сабля. Завтра мы с вами ими позвеним. Мастером не станете, но от разбойников уже отобьётесь. Если будет такая возможность, позанимаемся и в пути. Не всегда можно положиться на одну магию.
  
  
   Глава 10
  
  
   Утром не успели позавтракать, как явились слуги. Конюхи уже поели, а Инга пришла голодная.
   "Неужели у неё нет денег? - подумала Лидия. - Вот взяла обузу!"
   Девчонку накормили, поели сами и пошли в номера за вещами. Шевалье нёс свои сам, а её сумку взяла служанка. Кареты были уже готовы, так что сразу и выехали. Инга принесла с собой свёрток, в котором оказалось оружие.
   - Ты дерёшься сразу двумя? - удивилась Лидия, увидев короткие клинки. Это мечи?
   - Да, ими удобней наносить колющие удары, чем саблями. Если действовать быстрее противника...
   - А почему ты назвала только имя? Есть основания скрывать род?
   - В наёмниках служат по разным причинам, - уклончиво ответила Инга. - Я не хочу говорить о своих.
   - Если не хочешь разговаривать, займись делом. В сумке, с которой ты чуть не надорвалась, лежат шесть пистолей. Там же пороховницы и всё остальное, что нужно для зарядки.
   Кларес показал, как их заряжать, но если есть эта юная воительница, то пусть она этим и занимается.
   - Вспомнила заклинания? - задал традиционный вопрос Сарк.
   - Не всё, - ответила Лидия. - Видимо, ты слишком много дал.
   - Я дал тебе всё, что знал, теперь нужно только освоить.
   - А зачем мне некромантия? - спросила она. - Я не собираюсь оживлять трупы!
   - Ну и зря, - сказал маг. - Если бы знала это заклинание, когда убили купца, могла бы его допросить. Вряд ли он доверил Берусам всё своё золото, наверняка что-то спрятал.
   - Я могла оживить его только для того, чтобы обнять и поблагодарить, а не для допроса! Какой ты всё-таки чёрствый!
   - Мёртвые все такие, - ответил Сарк, и ей показалось, что он пожал несуществующими плечами. - У них из всех чувств остался один страх. А заклинание надо на ком-то попробовать. В магии нет бесполезных знаний. То, что кажется таким сегодня, может со временем пригодиться.
   Его слова натолкнули Лидию на мысль проверить карету. Она обыскала одежду Мара, но он мог что-нибудь так спрятать в карете, чтобы не нашли при беглом осмотре. Нужно будет подчинить кучера, и пусть поищет. Не ей же лазить под каретой в этом платье.
   На тракте было много неровностей, но при неспешной езде почти не трясло, так все и ездили, когда не было необходимости в спешке. Занятая учёбой девушка не сразу обратила внимание на топот копыт. В карете были большие окна без стёкол, которые в дождь задёргивались шторками, она выглянула в своё и увидела быстро приближавшуюся кавалькаду из трёх всадников и кареты. На тракте могли разминуться два экипажа, но их кучера прижали свои к обочине, чтобы, не дай бог, не столкнуться. Догнавшие сбавили ход и остановились возле ехавшей первой кареты Клареса.
   - Ты уже зарядила пистоли? - обратилась Лидия к Инге. - Дай мне два!
   - В них не придётся стрелять, - ответила та. - Это карета моего отца.
   Она была настроена очень решительно, зла и немного боялась. По лицу ничего этого не было видно, но нужное заклинание само всплыло в памяти. Оно же показало и бешенство распахнувшего дверцу мужчины. Лидия увидела, что он богато одет и бородат, остальное мешало рассмотреть бившее в глаза солнце.
   - Вот ты где! - увидев служанку, крикнул он, не обратив внимания на её госпожу. - Немедленно выходи и садись в карету. Дома поговорим!
   - Никуда я не пойду! - закричала в ответ Инга. - У меня своя жизнь, и я имею право ею распоряжаться!
   - Сожгу библиотеку! - продолжил кричать он. - Начиталась дурацких книжек и возомнила себя воином! Я не позволю тебе позорить наш род и прислуживать всяким...
   - Кто этот хам? - холодно осведомилась Лидия у служанки.
   - Это барон Дорак, - глядя в сторону, - ответила та.
   - Он оскорбил тебя своим поведением и дал повод применить силу, - влез с советом Сарк. - Только не вздумай никого убивать.
   - Как вы меня назвали? - оторопел кричавший.
   - А как ещё назвать того, кто оскорбляет благородную девушку? - ответила она. - Инга нанята в городской гильдии, и то, что вы её отец, не даёт вам прав оскорблять нанимателя!
   - Назовитесь! - потребовал он.
   - А с какой стати? - прищурилась Лидия. - По кодексу представляться должны вы!
   Она в первый раз говорила с титулованным дворянином и в другой обстановке испытывала бы неуверенность и робость, но сейчас была зла и не собиралась с ним церемониться.
   - Я барон Кай Дорак! - опять перешёл на крик отец Инги.
   - А я баронесса Лидия Бобер! И нечего на меня орать.
   - Судя по выговору, вы из Сормы, - сбавил он тон.
   - Это что-то меняет?
   - Я не позволю вам увезти мою дочь!
   - Мне надоели крики, - сказала Лидия и использовала подчинение.
   Она могла подчинять их только поочерёдно, но сработало и это, потому что все растерялись. Барон вынул из-за пояса пистоль, отдал ей и отошёл в сторону, потом то же самое сделали его люди. Для этого им пришлось спешиться.
   - Маг! - зло сказал Дорак, когда его освободили. - Ладно, я не стану разбираться с вами здесь! Вы не проедете мимо Сагда, там и поговорим!
   Он сел в свою карету, и они рванулись с места, подняв тучу пыли.
   - Нужно было отдать ему дочь, - попенял Сарк. - Зачем тебе эти неприятности?
   - Где ты был раньше, советчик? - отозвалась Лидия. - Или советуй вовремя, или заткнись! Мне почему-то не хотелось идти ему навстречу, - и перешла с мысленной речи на обычную: - Теперь разберёмся с тобой. Расскажи мне, как баронесса баронессе, что это за блажь - идти в наёмники? И не ври, потому что я это почувствую. Мне нужно или высадить тебя прямо сейчас, или бодаться с твоим отцом. Не скажешь, для чего мне это нужно?
   - Полгода назад умерла мать, - едва не плача, ответила Инга. - Сейчас у отца другая жена, которая из-за чего-то меня невзлюбила. Отец уже обещал в жёны одному из своих приятелей, а я не хочу выходить за этого борова и рожать ему детей! Хочу сама решать, как мне жить! А наёмники... Я сбежала только со своей лошадью и оружием. Есть ещё драгоценности, которые дарили на день рождения, но хочу сохранить их как память о матери. Нужно на что-то жить, а я умею только сражаться. Наёмничество - не позорное занятие, им занимаются многие шевалье. Вы у меня первый наниматель...
   - И куда дела лошадь? - уже без прежней злости спросила Лидия.
   - Рассчиталась с хозяйкой за комнату. Она меня обдурила, но не было времени продавать самой.
   - Что можешь сказать? - спросила она у Сарка.
   - Тебе понадобилось моё мнение? - деланно удивился он. - Я советую разорвать договор. Какая из неё служанка!
   - Ты больше меня не охраняешь, - сказала она уже плачущей девушке. - Ты моя подруга, и мы вместе едем в столицу. Это ясно? Так и скажем твоему отцу и остальным, кто будет с нами разбираться. Золотом я с тобой поделюсь, ну а в случае опасности будем отбиваться вместе. Сейчас я посмотрю карту... Так, Сагд где-то рядом. Когда мы в него приедем?
   - Я никогда здесь не ездила, но слышала, что добираются за один день.
   - Значит, к вечеру. Нужно будет нанять служанку и купить тебе дорожное платье вместо этой кожи. И прекрати плакать, а то я сейчас тоже зареву. Знаешь, сколько на меня свалилось всего за последнее время? Очень хочется выплакаться за компанию, но лучше без этого обойтись. Вытри лицо и положи эти пистоли к остальным.
   - Оружие придётся вернуть, - в последний раз шмыгнув носом, сказала Инга. - Скажете, что забрали на время, чтобы обезопасить себя и показать силу.
   - Ну и вернём, - улыбнулась ей Лидия, - нам хватит своего. И давай наедине перейдём на ты, как положено подругам.
   Они немного поболтали, а потом она сделала вид, что задремала, а сама занялась магией. Перед приездом в город сделали остановку, чтобы каждый мог сходить в лес по нужде. Заодно обыскали карету. Девушки искали внутри, а подчинённый конюх осматривал снаружи. Именно он и нашёл золото.
   - Вот... - протянул он хозяйке два тяжёлых кошеля. - Под днищем сделан тайник, а они там, значится, лежали.
   - Живём! - довольно сказала Лидия. - В них не меньше пяти сотен золотых. Надо будет отдать лишнее на сохранение Берусам.
   Она не стала объяснять Инге происхождение золота. Дружба была пока только на словах, и неизвестно, чем закончится даже сегодняшняя поездка.
   Вскоре после остановки увидели Сагд. Это был типичный эльхарский город раз в пять больше пограничного Ирума, с невысокой стеной и большим предместьем. В него въехали беспрепятственно, но в воротах их уже ждали. Рядом со стражниками стоял один из людей барона, который что-то сказал старшему.
   - Назовитесь! - потребовал тот, услышал ответы и обратился к шевалье: - Вы можете ехать, а остальных мы доставим в магистрат для разбирательства.
   Кларес хотел ехать с ними, но Лидия отсоветовала, сказав, что он всё равно ничем не поможет, а они справятся сами.
   - Занимайтесь семьёй, а мы вас найдём сегодня или завтра утром.
   Кучер встал на запятки, а его место занял один из стражников, который и довёз их до магистрата. Всё это время позади ехал тот баронский слуга, которого видели у ворот. Видимо, было опасение, что используют магию, чтобы освободиться. Лидия так и сделала бы, если бы не уверенность в том, что ей не дадут выехать их города. К тому же их могли объявить в розыск.
   - Слушай меня! - строго сказал ей Сарк. - У тебя нет опыта в таких разбирательствах, а у меня большое подозрение, что с тобой захотят расправиться. Женщина, у которой нет никакой силы, кроме магии... Ты здесь чужачка без родственных связей, а барон свой. К тому же он наверняка заплатил главе за содействие. Значит, действуем так. Сейчас создашь любое смертельное заклинание и замкнёшь его на подчинение. Это из тех отложенных заклинаний, которые ты изучала вчера. Если попробуют подчинить - сдохнут, а ты в своём праве. Слишком долго тебе объяснять, поэтому я буду говорить, а ты - повторять.
   Обе баронессы, настоящая и липовая, в сопровождении стражника прошли мимо охраны магистрата и поднялись на второй этаж. Разбирались в большой комнате, в которой ждали трое. Одним из них был барон Дорак, другим, видимо, сам голова, а третьим - довольно сильный маг.
   - На каком основании нас задержали? - спросил Сарк, и Лидия послушно повторила, скопировав его презрительную интонацию.
   - Вы обвиняетесь в неправомерном применении силы, с помощью которой присвоили себе оружие присутствующего здесь барона Дорака! - напыщенно произнёс глава. - Есть что возразить?
   - Хорошо, что хватило ума не приписывать мне похищение своей дочери! - насмешливо ответила девушка. - Оружие было отобрано временно, чтобы барон никого не застрелил. Он был в бешенстве и нам угрожал.
   - Барон говорит другое, - возразил глава. - Вы готовы пройти проверку магией?
   - Хоть сейчас, - с готовностью сказала Лидия. - Есть только одно препятствие. По закону проверку должны проводить два мага из городской коллегии, а у вас он один, да ещё непонятно откуда. И какая вера его словам?
   - Вы почувствуете его ложь, - пожал плечами глава.
   - Я, но не вы! - парировала она. - У барона достаточно золота, чтобы получить нужный ответ. К тому же меня могут просто подчинить.
   - Это оскорбление! - покраснел маг.
   - Ладно, я готова к проверке, - согласилась Лидия, - только учтите, что подчинение запрещено отложенным заклинанием. Нарушите закон - умрёте.
   - Вы блефуете, - не поверил маг. - Это высшая, доступная не всем магия. Чтобы какая-то сормийка...
   - Первое оскорбление было от барона, - сказала она, - теперь ещё одно, на этот раз от вас. Барон поплатился оружием, а вы ответите головой. Я требую магической дуэли! Кодекс и закон на моей стороне. Хотя... Проверяйте, может, не потребуется и дуэль.
   - Я не хотел вас обидеть, - извинился маг и обратился к слушавшему их перепалку главе: - Я не буду её проверять! Ищите для этого кого-нибудь другого! - Закончив, он почти выбежал из комнаты.
   - Может, признаетесь без проверки? - предложил глава. - Дело к вечеру, пока мы найдём других магов...
   - Я не идиотка! - отказалась Лидия. - Могу отдать оружие, если нам не помешают уехать. Если барон будет упорствовать, я не ограничусь его пистолями! Это будет нарушением законов королевства и кодекса магов. Если вы забыли, так я могу напомнить, что за незаконное посягательство на свои жизнь и свободу могу убить всех в вашем магистрате! Потом со мной будут разбираться, но это будете не вы!
   - Демон с ней! - прорычал барон. - Пусть едет, но дочь я заберу!
   - Две декады назад мне исполнилось шестнадцать, - вмешалась в разговор Инга. - Единственное, на что ты имеешь право, - это лишить меня приданого. Ну и подавись им!
   - Она моя подруга! - остановила Лидия рванувшегося к дочери Дорака. - Вы нарушаете закон, поэтому я вправе применить силу!
   - Что вы с ним сделали? - испуганно спросил глава, глядя на застывшего Кая.
   - То же, что сейчас сделаю с вами, если нас немедленно не выпустят из города! - зло ответила она. - Он скоро придёт в себя, а насчёт вас не уверена. Вы получили деньги за это судилище и нарушили закон, поэтому меня даже похвалят.
   - Не было этого, - выдавил он из себя.
   - Врёте! - обличила Лидия. - И любой маг это подтвердит. Итак?
   - Сейчас найду вам провожатых, - заторопился глава. - Ворота уже закрыты, но для вас откроют!
   - И для чего было убивать барона? - спросил Сарк, когда в сопровождении чиновника шли к карете.
   - Мне не нужен такой враг, - ответила она. - Думаешь, он простит? Скоро очухается, а завтра умрёт от слабости сердца. От этого умирают многие, а мою магию никто не заметит. Я так зла, что убила бы и главу, но он трус и не опасен, так что пусть живёт. Жаль, что не получилось отдохнуть в городе, но мы не можем здесь задерживаться. Прикажу этому типу найти Кларесов и сообщить, что мы были вынуждены уехать одни.
  
   - Я Дар Макгой, - представился маг, не называя титула. - Мне поручили убить сбежавшего Герта Собера, как одного из участников провалившегося заговора против короля и дворянства, и вы должны в этом помочь!
   - Не совсем так, - ухмыльнулся один из трёх мужчин. - Нам всем поручили убрать этого эльхарца, а меня назначили старшим. Я барон Рей Гектор, а со мной два шевалье Гай и Бруз Кальмиры. Они братья, а у Гая есть магический дар. По силе он слабее вас, но, учитывая ваш возраст, опыта наверняка больше. Вы взяли золото?
   - Но мне говорил сам главный маг! - возразил Дар.
   - Это было не сегодня, - отмёл его возражения барон. - Планы изменились. Я с удовольствием отдал бы всё в ваши руки и с ещё большим удовольствием вообще отстранился бы от этого дела, но не могу. Ценой ошибки будут наши жизни. Либо нас прикончит Собер, либо вместо его головы оторвут наши.
   Гектор уже разменял полвека, Гай был лет на пятнадцать моложе, а Брузу не исполнилось и двадцати. Несмотря молодость, он был сильным бойцом, а наличие в отряде двух магов делало его ещё сильнее.
   - Все тракты в Эльхар закрыты соседями, - продолжил Рей, - поэтому пойдём через Сорму. Дольше, но так будет больше шансов добраться. Так что у нас с золотом?
   - Я взял в казначействе две тысячи, - неприязненно ответил Дар.
   - Разделим поровну. Сегодня уже поздно, поэтому выедем утром. Соберёмся здесь же, возле вашего дома. У каждого должна быть заводная лошадь. Всем всё ясно?
  
   К концу второго дня занятий Альт освоил язык зармийцев и немного разобрался с их обычаями. Главная разница была в том, что в Эльхаре или Сорме молились время от времени, а в Зарме это делали постоянно. В прежней жизни Альт ходил в храм раз или два в декаду и после каждой удачной кражи. Бог порицал воров и обещал после смерти вечно жечь им руки, но он надеялся, что щедрые подношения жрецам смогут хоть как-то облегчить посмертие. Сейчас таких походов не было совсем. Он не перестал верить в самого бога, но слишком много узнал о смерти, чтобы после этого слушать жрецов. В Зарме верой была пронизана вся жизнь. В Эльхаре никого не интересовало, ходишь ты в храм или нет, а там за отсутствие рвения в вере могли забить камнями. Были и другие странности. Например, никто из мужчин не носил бороды или усов, а многие почему-то брили голову. Он так и не понял из воспоминаний купца, с чем это связано. Войной и торговлей занимались только мужчины, а всё домашнее хозяйство было на женщинах, но при этом они считались равными перед богом и законом. Впрочем, как понял маг, людских законов в Зарме почти не было и больше судили по божьим. С чужеземцами не враждовали, так как не считали их равными. Их старались не замечать, а когда это не получалось, терпели, но очень недолго. Могли что-нибудь объяснить, накормить или продать товар, но после этого тут же старались быстрее отделаться. Общение с иноверцами не оскверняло, просто было всем неприятно. Их не судили по своим законам. На мелкие нарушения обычаев не обращали внимания, как в Сорме не придавали значения лаю бродячих собак, а за что-то серьёзное было одно наказание - смерть. В Зарбе до сих пор сохранилось рабство, но рабы были только из своих. В них попадали за долги и другие не очень тяжёлые поступки. За тяжёлые чаще рубили голову или забрасывали камнями. Рабов пускали в храмы и там относились к ним как к свободным, потому что перед богом все равны. Их нельзя было казнить, но не возбранялось бросить в яму с ядовитыми змеями. Это называлось божьим судом. Не только зармийцы не любили чужих, такие же чувства были и к ним самим у всех соседей, поэтому ездили друг к другу только по торговым делам.
   - Я закончил, - отчитался он графу. - Мы не сможем выдать себя в Зарме за своих, поэтому не вижу смысла в дальнейших занятиях. Языку и тому, что знаю, могу научить всех в пути. Прикинемся купцами, к ним всё-таки лучше относятся, чем к праздно шатающимся чужакам. А ещё лучше договориться с кем-нибудь из тех, кто торгует с Зарбой, и ехать под видом работников в его обозе.
   - Да, так меньше риска и мороки, - согласился Абер. - Сейчас попрошу брата найти нужного купца. Его привезут во дворец, а договариваться будете сами.
  
  
   Глава 11
  
  
   Когда выехали из Сагда, карета проехала с сотню шагов и остановилась. Лидия выглянула в окно и увидела удиравшего кучера.
   - Вот сволочь! - выругалась она. - Теперь мне всю ночь не спать!
   - Испугался, - сказала Инга. - У нас давно нет больших ватаг, да и малым не дают долго разбойничать, но обычно ездят большими компаниями. Одну карету могут ограбить даже обозники. К тому же он узнал, что ты маг, а от них стараются держаться подальше.
   - Я сяду на козлы, а потом ты меня сменишь.
   - А зачем сейчас куда-то ехать? - спросила Инга. - За ночь никуда не доедем и придётся днём ночевать на тракте. Мы не поели вечером и завтра будем голодать. Реван далеко, а деревни только вблизи городов, поэтому, наверное, не будет и трактиров. Давай сейчас выспимся, а утром купим еду у крестьян, которые повезут её в Сагд.
   - Умно, - признала Лидия, - вот только твой отец...
   - Отец не будет преследовать нас сам. Он хотел вернуть меня не потому, что нужна, а чтобы не позорила. И тебе постарается отомстить, поэтому убьют обеих. Чтобы найти исполнителей, нужно время, но они всё равно нас догонят. Убийц не будет много, а у нас десять пистолей.
   - Твой отец завтра умрёт. Я знала, что он не угомонится, и не хотела неприятностей. Только это случится не с утра, а ближе к вечеру.
   - Он никогда меня не любил, - сказала Инга. - Плохо, что ты дала ему день жизни.
   - Ладно, спим, - решила Лидия. - Создам охранное заклинание, и обойдёмся без дежурств.
   - Хорошо быть магом, - с завистью сказала подруга. - Всё отдала бы, чтобы стать такой же сильной, как ты!
   - Сделаешь? - спросила Лидия у Сарка.
   - Посмотрим, - уклончиво ответил он. - А ты растёшь. Уже обходишься без моих советов. Вы решили правильно, только с утра нужно быстрее уехать. Продукты лучше покупать не у тех, кто везёт их на рынок, а в их деревне. Там же подождёте день или два и наймёте кучера. Если будет погоня, она вернётся ни с чем, а после смерти нанимателя наплюют на заказ.
   Так и сделали. Девушкам никто не помешал выспаться, а рано утром Лидия забралась на козлы и погнала карету прочь от Сагда. Вскоре встретили крестьянский обоз, а потом и съезд к деревне. В ней быстро нашли дом старосты.
   - Что нужно высокородным? - согнувшись в поклоне, спросил он.
   - Укрыться на два-три дня, - сказала Лидия. - Если поможешь - в обиде не будешь, предашь - пожалеешь о том, что родился. Сам согласишься или использовать магию?
   - Не нужно магию, госпожа! - упал на колени перепуганный мужик. - Я вас укрою, а карету отгоним за холмы и распряжём лошадей. Всё будет в целости, а вашим недругам скажем, что в деревне нет чужих!
   Девушкам выделили самую лучшую комнату, и вкусно накормили, а сын старосты уехал на карете и вернулся с лошадьми. Хозяину сказали о кучере, и он обещал поговорить с односельчанами.
   - Делай подругу магом! - потребовала Лидия. - Времени навалом, вот и займёмся вдвоём. Два мага - это сила!
   - Я не вижу у Инги дружбы, - отозвался маг, - одну благодарность. Ты знаешь, как она себя поведёт, когда скажешь, что даже не дворянка? А ведь при дружбе придётся сказать. Я предлагаю сделать её твоим магическим двойником, но только после откровенного разговора.
   - О чём ты говоришь? - не поняла она.
   - Ты изучила всю магию за несколько дней, - начал объяснять Сарк, - вот мы и скопируем ей эту часть твоей памяти, а чтобы не сошла с ума, применим заклинание подобия. Станете во многом очень похожими, и не только внешне.
   - И кто будет меняться? - спросила девушка. - Я или она?
   - Обе, но больше она, потому что твоя личность будет основой.
   - А внешне? Я не стану похожей на неё?
   - Немного. Если хочешь, добавлю заклинание оптимизации. При таком соединении возьмёте друг у друга только самое лучшее.
   - А почему я ничего об этом не знаю? - спросила Лидия. - И о записи в память ничего не давал!
   - Потому что такое изучают годами, - объяснил Сарк. - Это не набор заклинаний, а наука, которую не освоишь без длительной практики. Если ты сейчас полезешь в чью-то голову...
   Договорившись с магом, Лидия пересела со своей кровати на ту, где лежала подруга, и минут за десять рассказала ей о своей жизни, Сарке и своём предложении.
   - Конечно, я готова! - вскочила взволнованная Инга. - Стать магом - это моя мечта! Ты намного красивее, поэтому меня не пугает изменение внешности. Плохо, что ты из простаков...
   - Не хочешь такой сестры? - расстроилась Лидия.
   - Я имела в виду другое, - поспешила успокоить Инга. - Если мы влипнем в какую-нибудь историю, с нами будут разбираться, и не так, как в Сагде, а по-настоящему, и быстро выяснят, что ты не та, за кого себя выдаёшь. А с такими самозванцами не церемонятся. Снимут кожу или разорвут лошадьми, а меня за содействие лишат дворянства и выпорют. Я предлагаю, как только приедем в Реван, найти какого-нибудь графа и купить тебе дворянство. Будешь магом и благородной леди.
   - И сколько за это могут содрать?
   - Если много потребует один граф, найдём другого, но так будет намного безопасней. Лучше лишиться части золота, чем головы!
   На этом закончили разговоры, и Сарк взялся за работу.
   - Учти, что использую почти всю твою силу, - предупредил он Лидию и обратился к смотревшей на него во все глаза Инге: - Ложись на кровать и закрой глаза. Это касается обеих.
   Усыпив девушек, маг создал одно за другим несколько заклинаний, а потом вычленил нужную область памяти и запустил копирование. Все эти действия заняли с полчаса, после чего обе проснулись.
   - Странное ощущение, - сказала севшая на кровать Инга. - Как будто я забыла что-то важное.
   - Я записал в твою голову память десяти последних дней Лидии, - объяснил Сарк, - а твою в эти дни стёр, чтобы ты не рехнулась. Отсюда и ощущения потери. При такой записи всё вспомнится сразу. Можете заняться магией, тогда быстрее исчезнут неприятные ощущения.
   В тот день занимались мало, потому что Лидия лишилась сил, а Инга знакомилась с основами. Следующие два дня всё время, кроме сна и еды, было посвящено отработке заклинаний.
   - Теперь и ты можешь постоять за себя не только сталью, - сказала старшая "баронесса" младшей незадолго до сна. - Ещё бы и мне научиться у тебя бою. Сарк дал своё фехтование для шпаги, но он мужчина, а у меня для многого не хватит сил.
   Старшей и младшей назвал их маг, а потом они и сами стали откликаться на эти прозвища. Инга была младше всего на год, но из-за низкого роста, более хрупкого сложения и девчоночьего лица казалась несовершеннолетней.
   - Женский бой имеет свои особенности, - отозвалась она, - а бой двумя клинками вообще не для всех. Он даёт много преимуществ, но требует огромного труда. Я занялась им с одиннадцати лет. Если наш маг может...
   - Маг может, - ответил появившийся Сарк. - Только учтите, что эта магия опять с заклинанием подобия и на этот раз основой будет младшая. Когда вы собираетесь уезжать?
   - Завтра утром, - сказала Лидия. - Сейчас ляжем, и ты всё сделаешь. Сарк, не скажешь, почему так не обучают магов? Учиться годами...
   - Потому что вы не совсем маги, - ответил он. - Вы не знаете теории и не сможете создать ни одного заклинания, только использовать готовые. То же самое и с лечением, и с работой с памятью. К тому же магов начинают учить лет с десяти, а лезть в голову ребёнку...
   - Сойдёт с ума? - спросила Инга.
   - Детям это не грозит, у них другая беда. При записи знаний в их головы происходит остановка в развитии. Получите мага с умом десятилетнего мальчишки. И кому он такой нужен? А в более старшем возрасте мешает вопрос доверия. Те, кому пишут, уже многое могут сами, поэтому при желании сильно навредят пишущему. К тому же не хочется давать за деньги знания, которые сам получил долгим и тяжёлым трудом. Хватит болтать, ложитесь и расслабляйтесь.
   Утром Лидия приказала старосте подготовить карету и спросила о кучере. У неё не было сомнений в том, что он нашёл желающего. Оказалось, что это не совсем так.
   - У каждого хозяйство... - замялся мужик, - стало быть, никто не хочет от него отрываться. Шпак может подсобить, но не до Ревана, а до трактира одноглазого Кира. Даже оттуда ему целый день возвращаться пешим ходом...
   - Что за трактир? - спросила Инга.
   - Так до Ревана далеко, госпожа, за день никак не доедешь, а путникам нужно где-то ночевать, - начал объяснять староста. - Вот Кир и построил трактир. У него там большое хозяйство, поэтому мясо и молоко свои, а у нас покупает муку, овёс и сено. Два раза в декаду присылает подводы и хорошо платит. А почему не продать за хорошие деньги? До трактира доедете за полдня, в нём заночуете, а на другой день к вечеру будете в городе. Может, Кир подсобит вам с кучером, у него много работников.
   - Соглашайтесь, - посоветовал Сарк. - Если не помогут в трактире, подчините этого Шпака и довезёт до города. Дадите ему денег на коня, чтобы смог вернуться.
   Когда расплатились со старостой и вышли к карете, увидели кучера. Шпак оказался щуплым, почти лысым и очень неопрятным.
   - Сколько хочешь за услугу? - спросила Лидия.
   - За пять серебрушек довезу до трактира, - ответил он. - Дальше не поеду!
   - А если заплачу два золотых? - предложила она. - Купишь коня и вернёшься верхом.
   Несколько мгновений у мужика жадность боролась со страхом, победил страх.
   - В Реван не поеду! - отказался он. - Я не умею верхом-то, поэтому придётся ехать шагом аж два дня. Коня отберут, а меня зарежут! Извиняйте, госпожа, но это никак невозможно!
   - Ладно, договорились, - сказала Лидия. - Вези до трактира.
   Стоявшая последние дни солнечная и жаркая погода начала портиться: небо затянули тучи, похолодало и поднялся ветер. Мужик оделся тепло, а девушки мёрзли, поэтому закрыли окна шторками и прижались друг к другу.
   - Почему в магии нет ничего для согрева? - ворчала Лидия.
   - Что-то такое есть, только я не учил, - отозвался Сарк. - Оно требует много сил, проще теплей одеться. Приедете в Реван и купите одежду.
   - Так ты знаешь не всю магию? - удивилась Инга.
   - Всю не знает никто, - ответил он. - Я не учил бытовую из-за ненадобности, а есть ещё много тайных знаний. Те, кто находит что-то полезное, редко делятся с другими.
   - Стой! - крикнул кто-то, и послышался глухой удар.
   Девушки выглянули каждая в своё окно и увидели здоровенного мужика с топором в руках. Перед остановившимися лошадьми лежало бревно, которое он, очевидно, бросил на дорогу. Инга успела заметить, как Шпак скрылся в лесу.
   - И этот кучер сбежал! - зло сказала она, доставая пистоли. - Сейчас я разберусь с разбойником!
   - Подожди! - остановила её Лидия. - Если убьёшь, придётся самим сидеть на козлах, а для этого мы слишком легко одеты. Я поговорю с ним сама.
   - Вечно у тебя какие-то неприятности, - недовольно сказал появившейся Сарк. - Я начинаю думать, что ты их притягиваешь. Перебраться, что ли, в другую голову?
   - Катись, - согласилась она. - Знания у меня уже есть, дворянство куплю, а без твоей мести дольше проживу. Молчишь? Вот и дальше молчи!
   Девушка выбралась из кареты и, поёживаясь от холодного ветра, подошла к здоровяку.
   - Кто такой? - спросила она. - Все грабят ватагами, а ты почему-то промышляешь один. Это от жадности или больше нет желающих?
   - Марон я, - ответил он и засунул топор за пояс. - Я не разбойник. Отдадите свои деньги, и отпущу. Если их много, уйду в Сагд.
   Он был в два раза шире в плечах сбежавшего Шпака и выше на полторы головы, а лицо так заросло волосами, что видны были только глаза и нос.
   - Что смотришь? - спросил богатырь. - Быстрей гони деньги и иди греться в карету, а то замёрзнешь в своём платье.
   - Я пойду, - согласилась она, - а ты займёшь место кучера, которого мы из-за тебя лишились, и повезёшь нас в Реван! Когда приедем, я даже заплачу. Если захочешь, можем взять слугой.
   - И сколько заплатишь? - спросил он, покосившись на пистоли вышедшей из кареты Инги.
   - За работу кучера - золотой, а если станешь слугой, то будешь получать столько каждую декаду. Тебе не придётся тратиться на питание, и ещё купим другую одежду вместо этого рванья.
   - Да, одёжу пора менять, - согласился он, осмотрев грязные дерюжные штаны и продранную во многих местах рубаху. Сапог не было, как и деревяшек на ремнях, которые носили многие крестьяне.
   - Так что? - спросила Лидия. - Сам согласишься или тебя, милок, скрутить силой?
   - Какая у вас сила? - не понял Марон. - Эти пистоли? А если не убьёшь?
   - Мы обе маги, - объяснила девушка. - Давно могла бы тебя подчинить, но лучше договориться.
   - Ладно, - согласился он, - до города довезу. Отпустишь, если не захочу служить?
   - Силой держать не буду - зачем мне такой слуга! Ты ведь из крестьян? Не скажешь, почему подался в грабители?
   - Это моё дело, - насупился мужик. - Крови на мне нет, а остальное вам знать без надобности!
  
   Приехавшим оказался высокий и широкоплечий мужчина, бородатый, как многие купцы и приказчики. Его доставили во дворец Фарсов в одну из комнат для слуг и позвали Альта. После взаимных приветствий перешли к делу.
   - Я Альт Доран, - представился купец. - Мне сказали, что вам нужно поехать в Зарбу под видом моих работников. Сколько вас?
   - Я барон Альт Докер. Поеду с вами вместе с двумя помощниками.
   - Я не еду, - покачал головой купец. - С обозом будет приказчик. В Зарбе уже находится мой младший брат. Мы не собирались отправлять кого-то ещё, но убедил граф Фарс. Ткани, которые вы повезёте, куплены на его деньги. Сегодня наберём работников, а выйдете завтра с утра. Обоз покинет Туле и будет ждать вас за южными воротами.
   Купец уехал, а Альт этим же вечером встретился с теми, кого ему дали в помощь, и рассказал об отъезде.
   - Мы уже получили золото для поездки, - сказал ему маг Герт Лодгар, - а вам нужно получить своё. Лучше сделать это сегодня.
   Якоб Сомдар напомнил о тренировке сабельному бою, и они ушли. У Альта не было личных слуг, да и не доверил бы он им собирать свои вещи в дорогу, собрался сам. После этого навестил графского казначея и получил увесистый кошель с золотом. Ужин уже усвоился и не мешал занятиям, поэтому маг нашёл Якоба и вместе с ним спустился в комнату, где гвардейцы оттачивали мастерство боя холодным оружием. Они надели защитные куртки, взяли затупленные сабли и с час отрабатывали приёмы нападения и защиты.
   - Удивительно, Альт, как быстро вы осваиваете бой, - сказал Герт, когда закончили. - До границы ехать шесть или семь дней, и если не бросим тренировки, в Зарбе мне будет нечему вас учить.
   Он тоже был бароном и оба чувствовали взаимную симпатию, поэтому на второй день знакомства перешли в общении с родовых имён на личные.
   - Магия, - пожал плечами Альт. - Легко учиться тому, что уже знаешь.
   - Не скажите, - не согласился гвардеец. - В бою мало проку от знания, которое в голове: пока она что-то вспомнит, успеет слететь с плеч. На мысли просто не остаётся времени! Нужно, чтобы помнили руки, и это у вас получается.
   Оба спутника ночевали во дворце, поэтому утром, сразу после завтрака, забрали свои вещи и пошли за лошадьми. До южных ворот было недалеко, а за ними уже стояли пять подвод.
   - Я Сэд Пелькур, - представился им приказчик. - Господа, советую вам ехать в повозках, это намного удобней.
   Так и сделали: привязали лошадей к задкам телег и выбрали для себя те из них, в которых было больше сена. Альт сел на переднюю, чтобы поговорить с приказчиком.
   - Часто ездите в Зарбу? - представившись, спросил он.
   - Раз или два в год, ваша милость, - ответил приказчик.
   - Называйте Альтом, и можно обращаться не так почтительно. Не забыли, что мы ваши работники? Скажите, Сэд, почему там так много бритых. Я не понял этого, когда знакомился с воспоминаниями одного из купцов.
   - Всё дело в вере, - начал объяснять приказчик. - В древние времена зарбийцы верили во многих богов, да и не было одного королевства. Каждый их герцог правил самовластно, а войны между ними были обычным делом. Больше тысячи лет назад в Зарбу пришёл чудотворец, объявивший всех богов демонами и восхвалявший того, о ком никто не знал. Все, кто посмел поднять на него руку, умерли страшной смертью. Звали его Ап Тумар. Этот Ап вызвал дожди в страшную засуху и накормил голодавших, а когда в войне сошлись два герцога, он уничтожил оба войска. Я не знаю всего, что ему приписывают, но закончилось объединением государства, короной и новой верой.
   - И этот чудотворец был лысым, - догадался Альт.
   - Он брил голову и лицо, - уточнил Сэд. - Считается, что это угодно богу, хотя головы бреют не все.
   - Там действительно относятся к чужим как к собакам?
   - К иноверцам, - уточнил приказчик. - Если примите их веру, станете своим. Отношение у всех разное. Купцы и торговцы более терпимы, но это и понятно. Знать тоже не покажет неприязнь, если не дадите повода. Хуже всего с крестьянами, поэтому мы никогда не заезжаем в деревни. В Зарбе очень мало чужих, к ним вообще не ездят без дела. Ну и они приезжают к нам только для торговли и торгуют не сами: или продают весь свой товар нашим купцам, или нанимают приказчика из наших, а он уже организует продажу. Так же поступаем и мы.
   Альт задал ещё несколько вопросов, после чего разговор увял и дальше ехали молча. Безделье и покачивание подводы навевали сон, поэтому он вскоре задремал. Разбудил Якоб.
   - Хватит спать, а то не заснёте ночью. Слушайте, что я придумал. Чем тащиться на повозках и слушать этот скрип, лучше возьмём лошадей и поскачем вперёд. Выберем удобное место и займёмся тренировкой. Пока они нас догонят... Мечи и куртки я взял. Слуг будем изображать в Зарбе, здесь это никому не нужно.
   Приказчик слышал разговор, поэтому свой отъезд объяснили только Герту. Разбуженный маг предупредил, чтобы не уезжали далеко, и опять заснул. Скачка прогнала навеянную сном вялость и продолжалась минут двадцать.
   - Я думаю, хватит! - крикнул гвардеец, придержав коня.
   Они отвели лошадей к крайним деревьям, привязали, надели куртки и с саблями в руках вышли на тракт. Успели обменяться несколькими ударами, когда Якоб вскрикнул и упал. Из спины юноши торчало оперение стрелы. Вторая стрела предназначалась Альту, но он успел упасть и вызвать заклинание остановки сердца. Сомдар наверняка был мёртв, поэтому можно было не осторожничать и вложить в узор всю свою силу.
  
  
   Глава 12
  
  
   К трактиру подъехали в полдень. Это был большой одноэтажный дом с отдельно стоявшими конюшней, хлевом и ещё тремя постройками поменьше. Всё это хозяйство огородили высоким забором. Марон завёл карету в открытые ворота и остановил возле крыльца.
   - Отгони к конюшне, - приказала Лидия. - Пусть конюх займётся лошадьми. Сам вернёшься обедать.
   Девушки с сумками в руках вошли в трактир. Он традиционно начинался трапезной.
   - Приветствую благородных дам! - встретил их крепкий мужчина лет пятидесяти, с повязкой на левом глазу и изрезанным шрамами лицом. - Вам нужен только обед, или предоставить комнаты?
   - Кир? - спросила Лидия, увидела подтверждающий кивок и продолжила: - Можешь сказать, будут до Ревана деревни или трактир?
   - Трактиров больше не будет, - ответил он, - а деревни только перед городом. Если сейчас уедете, ночевать придётся на тракте, а сегодня сильно похолодало.
   - У тебя спрашивали о двух девушках? - вмешалась в разговор Инга.
   - Спрашивали, - подтвердил Кир. - Три дня назад приезжали двое. Услышали от меня, что таких не было, и пошли пытать конюха. В тот день вообще никто не проезжал, он им так и сказал. После этого уехали в Сагд.
   - Сначала обед, потом одну комнату на двоих, - решила Лидия. - Сейчас подойдёт наш слуга, накормишь и его. Сеновал есть? Вот пусть он там и ночует. Если подберёшь ему одежду и обувь, хорошо заплачу.
   Обед пришлось ждать. Еду принесли через полчаса, в том числе и для Марона, который обедал за другим столом.
   - Я ничего не найду для вашего слуги, - сказал трактирщик, когда вёл девушек в комнату. - Нет у меня одежды для такого богатыря, и тем более сапог. Вы и в городе не сразу его оденете, а обувь придётся заказывать.
   Он отпер дверь, отдал им ключи и ушёл.
   - Не хочется терять здесь время, - сказала Лидия, устраиваясь на своей кровати, - но мёрзнуть хочется ещё меньше. Вот ведь не повезло! Не помню, чтобы в это время так холодало. Ты хоть можешь заняться магией, а у меня совсем нет никаких дел. Сарк!
   - Что тебе нужно? - откликнулся маг.
   - Я где-то читала, что маги могут мысленно переговариваться. Наврали?
   - Кто бы мог подумать, что ты умеешь читать, - съязвил Сарк, недовольный её утренней отповедью. - Обычно у воровок другие занятия.
   - Я ведь действительно могу не поехать к твоему отцу! - пригрозила она. - Неужели так трудно ответить?
   - Обычные маги не могут, а вы сможете.
   - Это из-за подобия? - догадалась девушка. - А почему я не знаю нужного заклинания?
   - Не всегда нужны заклинания, - буркнул он, - вам достаточно захотеть. Но это ещё нескоро. Вы уже начали меняться, хотя это пока незаметно, а сильно проявится дней через пять-шесть. Тогда можно пробовать.
   - Ты обиделся? - заметила она. - А кто мне говорил, что у мёртвых осталось только чувство страха? Обманул?
   - Так то у мёртвых, а я ещё не в их мире, а в твоей голове и пока могу кое-что чувствовать. У тебя всё? Тогда пусть младшая занимается, а тебе лучше заснуть.
   - А что я буду делать ночью? - возразила Лидия.
   - Мало выучить заклинания, чтобы стать магом. Магию изучают годами, и это занятие сильно развивает ум. А каким он может быть у женщины, которая училась только тырить кошели? Правда, ты что-то читала...
   - Выгоню из головы! - пригрозила обидевшаяся девушка. - Теперь я могу это сделать!
   - Мы в расчёте, - примирительно сказал Сарк. - Не распускай язык - и не придётся такое выслушивать. А со сном всё просто. Ты же знаешь заклинание, которым можно усыпить кого угодно, вот и используй его для себя. Когда подойдёт время ужина, младшая разбудит.
   Лидия послушалась совета и уснула. Разбудила Инга, после чего пошли в трапезную. Там уже ждал Марон. Вскоре подали ужин. Девушки думали раньше уснуть, поэтому не стали наедаться, а слуга съел свою порцию, дождался, пока не уйдут хозяйки, и доел всё с их стола.
   Утром поели уже основательно.
   - Когда закончишь с едой, сбегай на конюшню и передай конюху, чтобы запрягал лошадей, - приказала Лидия Марону и обратилась к трактирщику: - Кир, соберите нам что-нибудь на обед и скажите, сколько платить за ваши услуги.
   Они рассчитавшись, забрали сумки и вышли из трактира. Сегодня не было ветра, поэтому казалось теплее и в карете поначалу не мёрзли, слуге на козлах было холоднее. Видимо, он не любил медленной езды и часто торопил лошадей.
   - Почему ты не подчинила кучера? - спросила Инга. - Мне боязно рядом с ним. Если захочет убить, я не успею этому помешать.
   - Марону пришлось хлебнуть лиха, - ответила Лидия. - Меня жизнь тоже редко ласкала. Он не душегуб и может стать хорошим слугой и защитником. А подчинённые становятся туповатыми и медлительными. Если бы решил удрать, я подчинила бы до Ревана, но у него не было такого желания. Я запретила ему нам вредить, так что можешь не бояться.
   Из-за леса показалось солнце, и стало быстро теплеть. Когда в полдень сделали остановку для обеда и других надобностей, было уже чуть ли не жарко.
   - Не передумал уходить? - жуя окорок, спросила Лидия. - Золотой в декаду - это немалые деньги.
   - А куда вы едете? - спросил Марон. - Где мне служить и что нужно делать?
   - В городе наймём кучера, - ответила она, - а тебе купим коня. Как и обещала, оденем и обуем, наверное, ещё купим саблю. Будешь помогать с вещами и защищать. Мы сами пока не знаем, где будем жить, но, если не понравится, после столицы сможешь уйти. Конечно, уйдёшь пешим ходом, без коня. Золото получишь без обмана.
   - Может, хватит топора? - сказал он. - Я не умею с саблей.
   - Научим правильно держать и нескольким приёмам, - пообещала она. - С твоей силой этого хватит.
   - Если так, то я согласен. А как вас звать?
   - Меня - Лидия, а её - Инга, но для тебя мы только хозяйки, так и называй. Всё понятно?
   - Не дурак, - ответил Марон.
   - Ну раз ты такой умный и уже сытый, то полезай на козлы и больше не гони лошадей, а то вытрясешь из нас обед.
   Когда продолжили путь, младшая опять занялась магией, а выспавшаяся Лидия решила скоротать время разговором с Сарком.
   - Скажи, - обратилась она к магу, - в чём был смысл твоей жизни.
   - Скучно ехать? - отозвался он.
   - Я серьёзно. Вот сейчас мы едем к твоему отцу. Допустим, у меня получится отомстить Содеру, и что дальше? Пусть даже я смогу вернуть спрятанное золото...
   - Пустые мысли, - прервал Сарк, - особенно для девушки, которая не знает, что её ждёт завтра. Давно известно, что в жизни нет никакого смысла. Если повезло родиться - живи и радуйся! Старайся сделать свою жизнь интересной и приятной, а когда появятся дети, поможешь им встать на ноги. Если это получится, значит, ты жила не напрасно. Оставь заумные мысли философам и меньше думай о будущем. Как правило, большинство таких мыслей далеки от реальности. Может, это и неплохо, потому что жизнь хороша своей непредсказуемостью. Это всё? Тогда не мешай мне спать.
   - Как ты можешь спать в моём теле? - удивилась Лидия, не получила ответа и вскоре сама задремала.
   Башни дворцов Ревана появились незадолго до того, как стало смеркаться, а подъехали, когда совсем стемнело. Крепостная стена была только в старом городе, а в новом не увидели даже застав на въездах и улицы в это время были свободными от экипажей. На каждом перекрёстке горел фонарь, светились ещё не закрытые ставнями окна, а на небе не было облаков и оно добавляло свет звёзд, поэтому дорогу хоть и плохо, но видели. Большинство горожан в это время предпочитало сидеть дома, а те немногие, кто выходил по делу, брали с собой фонари. У одного такого спросили о трактире и свернули в указанном направлении. После блужданий по тёмным улицам нашли нужное заведение. Ворота были закрыты, поэтому оставили слугу ждать, а сами вошли в красивый двухэтажный дом. В большом трапезном зале, за отдельным столом, сидел мужчина лет пятидесяти, в богатой одежде. К нему и подошли.
   - Вы хозяин трактира? - спросила Лидия.
   - Я его управляющий. У хозяина несколько трактиров и он сам не занимается с клиентами. Вам нужны комнаты?
   - Одна на двоих, - уточнила она. - У нас на улице карета, а у вас заперты ворота. И ещё одно... Мы наняли кучера, а сейчас слишком поздно, чтобы ему искать ночлег. Его нужно накормить и где-то устроить.
   - Накормим, - обещал управляющий, - а переночует в конюшне вместе с нашим конюхом. Вы будете ужинать?
   - Для ужина слишком поздно, - ответила Лидия. - Если у вас есть пирог, прикажите принести в нашу комнату, если нет - обойдёмся без еды и раньше ляжем спать.
   - Может, вымоетесь с дороги?
   - Всё завтра, - переглянувшись с Ингой, ответила она.
   Обмыться хотелось, но у обеих не было чистых нательных рубах.
   - Как долго вы рассчитываете пользоваться нашими услугами? - спросил управляющий.
   - Пока думаем задержаться в Реване на два дня.
   - Я спросил потому, что наше заведение не из дешёвых, а вы, видимо, приехали из провинции и не знаете столичных цен. Сможете ли расплатиться?
   - С каких это пор Реван стал столицей? - удивилась Лидия.
   - Наш город - столица провинции, - уточнил управляющий. - За два дня с вас возьмут пятнадцать или двадцать золотых. Я пока не могу сказать точно.
   - Мы расплатимся, - выругавшись про себя, ответила девушка. - Ведите в комнату!
   Этот трактир был не чета тем, в которых она останавливалась. Столы в зале были накрыты скатертями, а вместо скамеек или табуретов стояли стулья с резными спинками. Лестница, по которой их повели на второй этаж, не скрипела, а комната оказалась в три раза больше той, в которой ночевали у Кира. Помимо кроватей здесь были стол со стульями и шкаф с большим зеркалом! Над кроватями висели ковры, а окно было закрыто красивой занавеской. Всю мебель украшала резьба, а в комнате было непривычно чисто. Это увидели уже утром. Управляющий зажёг от своего фонаря лампу на столе, оставил ключи и ушёл, пообещав справиться насчёт выпечки.
   - Красиво, но дорого, - оценила Инга. - Завтра нужно срочно покупать дворянство, пока не потратили всё золото.
   - И как ты думаешь это делать?
   - Очень просто, - ответила младшая. - Схожу в магистрат и узнаю, кто из здешних графов занимается такой продажей и как к нему добраться.
   - Сделаем по-другому, - сказала Лидия. - Если есть законная возможность превращать бумагу в золото, найдутся и те, кто будет делать это незаконно. Вот мы их и поищем. Я думаю, что моё дворянство обойдётся намного дешевле.
   В дверь постучали, и она пошла открыть. На пороге стоял слуга с подносом.
   - Пирога нет, есть только сладкие булки, - сказал он. - Оставлять? Запить можно компотом, он в этом кувшине. Посуду я возьму завтра.
   - Расскажешь, что задумала? - спросила Инга, когда за слугой заперли дверь.
   - Завтра, - ответила старшая. - Давай сжуём по булке и ляжем спать. Весь день спала, думала, что придётся засыпать с магией, а глаза сами закрываются.
  
   Альт приподнял голову и прислушался, но не услышал ничего, кроме щебета птиц. Не было видно ни людей, ни шевеления в зарослях. Не вставая, он дотянулся рукой до виска гвардейца. Якоб был мёртв. Вызванное заклинание поиска не показало никакой жизни вокруг, кроме лесной мелочи. Альт поднялся, отряхнул пыль с одежды и пошёл в ту сторону, откуда стреляли. Злодеи прятались в кустах на краю леса, здесь же они приняли свою смерть. Раздвинув ветви, он увидел пять тел. Несомненно, это были чьи-то дружинники. Отличные доспехи и оружие и форменная одежда... Плащей с гербом, по которому можно было бы определить их принадлежность, не было, но это и понятно. В таких делах случается всякое, а если узнают хозяина, то лучше самому перерезать себе горло. Бароны редко занимались разбоем, вот их дружинники иной раз так подрабатывали. Эти увидели Альта с Якобом и приняли их за дуэлянтов. Убить двух придурков, забрать их лошадей, оружие и кошели - что может быть проще, особенно когда есть лучник. У этих он был, к счастью, один. Если бы было двое или взяли с собой арбалеты, не помогла бы и магия. Он вышел из лесу на тракт и стал ждать обоз. Ожидание не затянулось.
   - Вот ведь сволочи! - с досадой говорил Лотгар, осматривая место засады. - Только тронулись в путь и уже потеряли Сомдара! Сэд, скажите вашим людям, чтобы его похоронили.
   - Сейчас сделаем, - отозвался приказчик и ушёл к тракту.
   - Я снял с его пояса кошель, - сказал Альт. - Остальное золото в седельной сумке, потом поделим. Родового оружия у Якоба не было, а фамильный перстень у меня. Если вернусь, отдам его отцу.
   Работники Дорана быстро похоронили гвардеца и обоз двинулся дальше. Альт привязал обоих коней к своей подводе и забрался на сено. Настроение было хуже некуда. Ему было жаль молодого Сомдара и их несостоявшейся дружбы и мучило возникшее и крепнувшее ощущение грядущей беды. Маги могли предчувствовать неприятности, но обычно это мало помогало их избегать.
   Вблизи столицы было много небольших городов, и ещё до вечера им повстречался один такой.
   - Заночуем в Тороже? - спросил приказчик, когда из-за поворота тракта показался город. - Можно ехать дальше, но тогда придётся ночевать в повозках.
   - Заночуем, - ответил Альт. - Скоро начнёт темнеть, а у нас нет оснований для спешки.
   В Тороже был только один трактир, в нём и остановились, оставив подводы во дворе под охраной двух обозников. При вселении в трапезной не было никого, кроме трактирщика и одного из его слуг, а когда спустились ужинать, там уже сидели дворяне.
   - Лодгар! - воскликнул один из них и вскочил из-за стола, опрокинув табурет. - Это подарок судьбы! Наконец-то я встретил вас не на службе! Думали всю жизнь прятаться от меня под крылом у графа Фарса? Где ваша шпага? Впрочем, это неважно. Март, одолжите шевалье свою. Мы выйдем во двор, я его убью и верну вам оружие!
   Сидевший рядом с ним дворянин с готовностью вынул шпагу из ножен.
   - Я и сейчас на службе, - ответил побледневший Герт. - У нас важное поручение...
   - Нет ничего важнее чести! - провозгласил забияка. - Хотите её лишиться? Учтите, что я могу убить вас и в случае отказа. Закон и правила кодекса на моей стороне!
   - Кто этот придурок? - спросил Альт у Герта.
   - Барон Орт Свар, - ответил тот. - У нас с ним ссора из-за одной девицы. Мы оба хотели взять её в жёны, но это сделал другой.
   - Как вы меня назвали?! - пришёл в бешенство Свар. - Да я нарежу вас ломтиками! Назовитесь!
   - Барон Докер, - коротко поклонился Альт. - Нарежете, когда для этого будут место и время. Сейчас мы выполняем тайное поручение короля и у меня есть право убить магией любого.
   - Не знаю таких баронов! - продолжил орать Свар. - И не надо меня останавливать, Март! Мне плевать на все поручения! Меня здесь оскорбили!
   - Прошу всех засвидетельствовать оскорбление его величества! - сказал Альт, и в трапезной наступила тишина. - Вы ещё хотите драться? Я предупредил вас, что убью магией, и готов это сделать.
   - Мы ещё скрестим шпаги! - крикнул барон. - И сделаем это в присутствии моего мага! Ешьте сами, - уже тише сказал он своим приятелям, - я поем, когда уберутся эти!
   Он обжёг Альта взглядом и ушёл в свою комнату. За ужином не разговаривали, а когда поднялись к себе, Герт поблагодарил:
   - Спасибо за вмешательство, барон! Свар известный бретёр. Он уже убил в поединках два десятка своих противников. У меня не было шансов, так что вы спасли мне жизнь. И как только у вас хватило смелости сослаться на короля? Если об этом узнают, вам не поздоровится. И учтите, что вы приобрели в лице Свара смертельного врага!
   - Он завтра умрёт, - равнодушно сказал Альт. - В целительстве очень сложные заклинания, но есть и те, что попроще. С некоторыми из них я разобрался. Если кое-что изменить...
   - Это же нарушение кодекса... - растерялся шевалье.
   - Плевать. В отличие от вас, для меня кодекс - это не свод законов, а правила, которых принято придерживаться. Я считаю, что наше дело намного важнее чьей-то жизни. Мою магию никто не почувствует, а смерть Свара сочтут естественной. Он будет беситься и за ужином переберёт вина. От такого лопаются сосуды и у здоровых.
   Альт только демонстрировал хладнокровие, на самом деле он не был таким спокойным. Поход только начался, и он уже лишился одного из помощников и только что чуть не потерял второго. Случайность? В это не верилось, но не было ни одной мысли о том, кому это могло понадобиться. Содер не мог узнать об этой поездке. И кто ещё? Кто-нибудь из врагов графов Фарс? Альт не разбирался в хитросплетениях отношений высшего дворянства, поэтому такие рассуждения ничего ему не давали.
  
   Бармос заканчивал ужин, когда в приоткрывшуюся дверь заглянул секретарь.
   - Ваше величество, - обратился он к королю, - к вам прибыл гонец от генерала Котгайла. - Я взял на себя смелость побеспокоить...
   Секретарь заодно послал слугу к канцлеру, и о прибытии гонца узнал принц, поэтому минут через десять они втроём слушали донесение. Был и пакет, но его пока отложили.
   - Шевалье Марк Береж! - как положено, представился гонец. - Должен доставить этот пакет и ответить на вопросы вашего величества!
   - Расскажите новости своими словами, - приказал король. - Письмо генерала я почитаю потом.
   - Армия Дарма захватила столицу Сормы, несколько дней в ней простояла и вернулась в своё королевство! Дармийцы понесли большие потери при штурме и не решились на сражение с нашей армией. За городом обнаружили заполненные телами рвы. В них примерно тридцать тысяч павших солдат герцога и убитых горожан. Неподалёку нашли и захоронение дармийцев.
   - Что с городом? - спросил король.
   - Он мёртв, - ответил гонец. - Деревни разорены, а остатки горожан разбежались из-за голода и смрада. В домах убрали не все тела, да и рвы совсем рядом, к тому же некому тушить пожары... Генерал просил вас решить судьбу Парта, а пока выбрал временной столицей новой провинции город Зурам.
   - Как к вам относится местное дворянство? - задал вопрос принц Поль.
   - Оказывают всю возможную помощь, ваше высочество. В нашей армии уже восемь тысяч сормийцев. Когда они увидели свою столицу и эти рвы, пришли в бешенство. Многие требовали у генерала вести их на Дарм.
   - Подождите в приёмной, шевалье, - сказал Бармос и, когда вышел гонец, обратился к Морну: - Есть у вас мысли, граф, как нам строить отношение с Дармом? Только не предлагайте войну, а то я в вас разочаруюсь.
   - Нужно отправить послания ко всем соседям, - ответил канцлер. - Уверить их в том, что мы не собираемся ни с кем воевать и захват Сормы вызван исключительно гибелью великого герцога и его сына и вторжением войска дармийцев. В Дарме уже выбрали короля и начали наводить порядок, но им пока не до нас. Все безумцы погибли, заговорщики казнены, а некромантия под запретом. Я не вижу поводов для войны или мести. Зачинщики этой войны уже наказаны, а мстить солдатне... Солдаты везде одинаковы. Видимо, многие жители Парта участвовали в обороне, поэтому столько убитых. На месте дармиёцев наши вели бы себя ничуть не лучше. Предлагаю пока не вмешиваться в дела Сормы, Котгайлу на месте виднее.
  
  
   Глава 13
  
  
   Утром проснулись от голода. Судя по черноте за окном, можно было не рассчитывать на близкий завтрак. Девушки доели булки, запили их слегка подкисшим компотом и расчесали друг другу волосы.
   - Может, расскажешь, как ты собираешься экономить золото на дворянстве? - спросила Инга.
   - С твоей помощью, - рассмеялась Лидия. - Ты в этой одежде похожа на мальчишку. Повесишь на пояс кошель с серебром и походишь по рынку. Я думаю, что очень скоро его срежут. Тебе нужно только подчинить воришку и вывести его из толпы, остальное я сделаю сама. Когда закончим с дворянством, займёмся нашей одеждой. Управляющий смотрел на нас как на бродяг, а он только слуга.
   - А когда займёмся Мароном? - спросила младшая. - Не хотелось бы здесь задерживаться. Десять золотых за день - это же можно сойти с ума!
   - Не будем мы им заниматься. Попрошу управляющего, чтобы он кого-нибудь нашёл. Мы не знаем города и долго провозимся со своими делами, к тому же одевать и обувать слуг должны слуги, а не господа. Тебе ещё долго осваивать магию?
   - Наверное, сегодня закончу, - подумав, ответила Инга.
   - Вот и займись, а я схожу узнать, когда будет завтрак.
   Лидия отперла дверь и спустилась на первый этаж. Ещё не совсем рассвело, но управляющий уже сидел на своём месте.
   - Приятного дня, уважаемый, - поздоровалась она. - У меня есть одно дело, которое не подобает делать самой. Я могу рассчитывать на вашу помощь? Естественно, она будет оплачена.
   - И вам всего наилучшего, госпожа, - важно отозвался он. - Изложите своё дело, тогда я смогу ответить на вашу просьбу.
   - Я говорила вчера, что наняла кучера, но это не совсем так. Кучера ещё нужно будет нанять, а тот слуга только выполнял его обязанности. На нас напали в пути...
   - Ваш слуга не из тех, кто напал? - ухмыльнулся управляющий. - Уж больно похож на разбойника. Я за всю жизнь не видал таких здоровяков, а в его одежде и с топором...
   - Об одежде и речь, - не отвечая на вопрос, сказала Лидия. - Нужно купить ему одежду и обувь и сводить в баню, чтобы имел приличный вид. У нас в городе свои дела, и мы не можем долго задерживаться.
   - Сделаем, - кивнул он. - Это не трудно. Что-нибудь ещё?
   - Хотелось бы узнать, когда будет готов завтрак.
   - Уже скоро. Если хотите, вам принесут в комнату.
   Наверняка в этом трактире останавливались только богачи, и Лидии не хотелось показываться им, пока не купили приличной одежды, к тому же она никогда не ела на скатерти и побаивалась её запачкать, поэтому согласилась на комнату.
   Завтрак принесли минут через десять. Слуга расставил на столе тарелки, забрал вчерашний поднос и ушёл, а голодные девушки набросились на еду.
   - Всё вкусно, - с полным ртом говорила Инга, - но у Кира было не хуже. Посуда красивее, а остальное то же самое. Я ожидала чего-то особенного.
   - Что за манеры! - попенял появившийся Сарк. - И это чистокровная баронесса!
   - Не мешай есть! - отмахнулась младшая. - Некому мне здесь демонстрировать манеры.
   - Ты рискуешь, - сказал он Лидии. - Связываться с преступниками... Может, лучше заплатить?
   - Не забыл, кто я? - ответила девушка. - С магией всё будет в ажуре. Если я буду разбрасываться золотом, сдохну от голода раньше, чем доберусь до твоего отца! И вообще, не мешай нам есть.
   Подруги позавтракали, выставили за дверь поднос с посудой, заперли её и направились к выходу из трактира. Золото побоялись оставлять, а на сумку с серебром наложили заклинание. Оно не спасало от кражи, но позволяло быстро найти вора. Дважды спросив у прохожих дорогу к рынку, они быстро до него добрались. На большой площади в несколько рядов стояли лавки, а в проходах ходили покупатели и лоточники. Многие азартно торговались или криками расхваливали свой товар. Шум стоял страшный. На этом рынке не продавали животных, поэтому не было и загонов.
   - Иди, - сказала Лидия, - и держи подчинение наготове. Скрутишь вора и быстрее ко мне, потому что его постараются освободить. И смотри, чтобы не пырнули ножом.
   Подруга скрылась в заполнявшей рынок толпе, а она осталась ждать, прогуливаясь возле платной коновязи. Минут через пять Инга появилась вместе с худым и нескладным юнцом. Следом за ними из толпы выбрались два типа и поспешили вдогонку. Пришлось поторопиться и Лидии.
   - Ты кто? - спросила она на воровском языке у вырвавшегося вперёд мужика. - Отзовись!
   - Ну Боров, - назвал он кличку. - А ты сама кто будешь-то?
   - Лушка, - назвала она прозвище самых ловких воровок. - Хотите забрать мальца?
   - Хотим, - подтвердил он. - А вы его повязали, чтобы выйти на нас?
   - На смотрящего, - уточнила девушка. - Вы мне и на фиг не нужны.
   - Рисковые! - сказал второй мужик. - Знаете, что бывает за магию простакам?
   - Освободи, - сказала Лидия подруге, проследила за давшим дёру мальчишкой и обратилась к ворам: - Один пусть остаётся его пасти, а второй пойдёт с нами. Не захотите помочь добром, скрутим магией! Не менжуйся, ничего мы не сделаем смотрящему, у нас к нему интерес.
   С добровольной помощью ничего не вышло, поэтому использовали подчинение. Один из них убежал искать мальца, а второй повёл к местному авторитету. Идти пришлось всего несколько минут. Нужный человек оказался булочником.
   - Ты кого привёл, Боров? - спросил он вора.
   - Он подчинён, - вышла вперёд Лидия. - У нас дело к серому королю. Если не поможешь, станешь таким же!
   - И что вам нужно от короля? - глядя с опаской на девушек, спросил смотрящий. - К нему не водят посторонних. Если я это сделаю, здесь будет сидеть другой.
   - Зря теряем время, - рассердилась она, подчинила и этого и сказала младшей: - Вор уже не нужен. Усыпи, чтобы не помешал.
   - О чём вы болтали? - спросила Инга. - Я ничего не поняла.
   - Потом объясню, а сейчас пойдём к тому, кто держит дно города. У него должна быть охрана. Подчинить всех трудно, поэтому будем усыплять по одному.
   На этот раз шли дольше. Хождения закончились у большого одноэтажного дома с красивым палисадом.
   - Стук условный? - спросила Лидия, получила утвердительный ответ и приказала: - Ну так стучи!
   Сначала усыпили открывшего дверь мордоворота, потом своего проводника, которого вдвоём затащили в прихожую. Ещё один охранник был в первой комнате.
   - Сейчас усыпим всех, кто в следующей комнате, - шёпотом сказала старшая, обходя храпевшего мужчину. - Работаем вместе.
   Она всё-таки не сильно надеялась на магию и побереглась, когда открывала дверь. Предосторожность оказалась излишней, потому что находившийся за ней старик крепко спал.
   - Неприятный тип, - сказала Инга. - Разбудим?
   - Подожди, - остановила её Лидия, - сначала я его осмотрю.
   Она обыскала упавшего на кровать короля и лишила его перевязи с метательными ножами и двух небольших пистолей. После этого отступила на несколько шагов и сняла заклинание.
   - Можете не притворятся и открыть глаза! - сказала девушка. - У нас к вам дело.
   - И что вам нужно от старого человека? - спросил он. Голос оказался таким же неприятным, как и внешность.
   - Только дворянская грамота на моё имя, - ответила Лидия. - Договоримся, я заплачу, и мы сразу уйдём, а завтра вообще уедем из Ревана.
   - Вы не перепутали меня с каким-нибудь графом?
   - Я ведь могу вас подчинить, - пригрозила она.
   - А почему этого не делаете? - поинтересовался старик.
   - Никто не хочет неприятностей, лучше договориться по-хорошему.
   - Сто золотых, - сказал он. - Графы берут за грамоту триста. Заплатите сейчас и скажете, куда принести бумагу. Печать будет настоящей, а подпись поддельной, но подделку не заметит даже сам граф. Главное, чтобы бумага не попала к нему сейчас, через полгода он уже не вспомнит всех, кому продавал дворянство. Поэтому вы никому не должны говорить в Реване об этой бумаге или её показывать. Сильно осложните жизнь тому, кто этим занимается, а я буду вынужден осложнить её вам. Принимаете?
   - Конечно, - ответила Лидия. - В этом кошеле сто золотых. Трактир называется "Королевский".
   - На чьё имя писать грамоту? - подойдя к столу, спросил король.
   - Лидия Макейн. Вот ваше оружие. Охрана спит и скоро проснётся сама, без нашего вмешательства. Прощайте!
   - Что за заклинание было в конце? - спросила Инга, когда вышли из дома. - Я не разобрала.
   - Закрепила его слова, - объяснила подруга. - Не тот здесь народ, чтобы верить кому-то на слово. Давай займёмся одеждой и обувью.
   - А для чего - обувью? - не поняла младшая.
   - У тебя хорошие сапожки, только они не для платья, - объяснила Лидия.
   - Не хочу носить платье! - упёрлась Инга. - Подумай сама, как в нём драться? А если придётся бросить карету и бежать в лес или уходить верхом? Без мужчины ты не заберёшься на лошадь. Дорога длинная, а у нас один защитник, да и то увалень. Утыкают стрелами или застрелят из пистоля, и не поможет его сила. Давай купим женские костюмы для верховой езды? Они красиво смотрятся и очень удобны. Наденем украшения из моей шкатулки - и уже никто не будет кривиться. Только тогда и тебе нужны сапоги.
   Хождения по лавкам заняло много времени. Готового было мало, потому что шили в основном на заказ, а продавали то, от чего отказались клиенты. К полудню купили всё, что хотели, включая нижние рубашки, и, нагруженные сумками, вернулись в трактир. Там их ждал преображённый Марон. Его не только помыли и приодели, но и коротко подстригли. На слуге были штаны из хорошей кожи, такая же безрукавка и льняная рубашка с красивой вышивкой. Дополняли наряд широкий пояс и приличного вида сапоги.
   "Сколько же за всё это платить? - выругавшись про себя, подумала Лидия. - А ещё нужно тратиться на коня! Надо было вчера его отпустить".
   - Смотрите, какой красавец! - довольно сказал ей управляющий. - И это всего за пять золотых.
   - Возьмите, - она поставила сумки на пол и отсчитала монеты. - Скажите, у вас есть места в комнатах для слуг?
   - Места есть, нет кроватей для такого детины, - ответил он. - Вы уезжаете завтра? Одну ночь он поспит в конюшне. Там чисто и большие лавки.
   Оставив управляющего, Лидия подошла к вставшему Марону.
   - Возьми эти деньги, - сказала она. - Сходишь на рынок и купишь себе коня и шпагу подлиннее. Заодно сговорись с кем-нибудь из кучеров. Пусть подойдёт к трактиру завтра с утра.
   - А обед, хозяйка? - спросил взявший кошель богатырь.
   - Пообедаешь и пойдёшь, - уточнила девушка. - Потом зайдёшь к нам отчитаться о том, что сделано.
   В своей комнате поменяли одежду на купленную и принялись подбирать украшения. У Инги было много серёг, которые ей дарили ко дням рождения, жемчужные бусы и несколько кулонов с мелкими камнями. Каждая выбрала себе серьги и кулон. Костюмы были сшиты из дорогой чёрной ткани с кожаными вставками такого же цвета и украшены тоже чёрными кружевными воротниками и манжетами.
   - Имейте в виду, что вы ещё будете меняться, - сказал им Сарк перед покупкой. - Младшая подрастёт и нарастит мясо на кости, а старшая малость усохнет. Поэтому выбирайте так, чтобы не выбрасывать через декаду.
   Поэтому старшую костюм обтянул так, что немного сковывал движения и ничего не скрывал, а на младшей сидел мешковато.
   - Я чувствую себя голой, - смотрясь в зеркало, сказала Лидия, - и чёрная как ворона. Может, опять закажем еду в комнату?
   - Ты здорово выглядишь! - возразила Инга. - Мужчины будут делать стойку. С нетерпением жду, когда стану такой же, как ты! Не из-за мужчин, конечно, самой приятно.
   - Хоть бы закрывалась защитой, когда врёшь, - вздохнула старшая. - Ладно, пошли, а то я уже проголодалась.
   В трапезном зале обедали компания дворян и купеческая семья. Появление девушек вызвало оживление. Они заметили и любопытные взгляды мужчин, и то, с какой быстротой были обслужены, и почтительное отношение управляющего. За обедом засиделись дольше обычного, а когда закончили есть, вернулся слуга.
   - Разве это шпага? - спросила Лидия, показав рукой на закреплённый у него на поясе боевой топор. - Тебе что говорили? Сколько ты потратил на это чудо?
   - Так это... - смешался он. - Хозяйка, шпаги больно лёгкие, нешто ими можно драться? А этим я любого развалю даже в панцире! А взяли один золотой. Торговец сказал, что стоит десять, просто он никому не мог продать.
   - Что с конём?
   - На рынке одни маломерки, я взял птичку.
   - Какую птичку? - в один голос спросили девушки.
   - Большую, - ответил Марон. - Ездить легко, я уже пробовал. Повёл к конюшне, так конюх сбежал. Пришлось привязать снаружи.
   После его слов посмотреть на "птичку" вышли все, кто был в зале.
   - Мамочка! - воскликнула Лидия. - Что это за чудовище?!
   К коновязи была привязана тварь высотой в два человеческих роста. Голые куриные лапы с похожими на кинжалы когтями, покрытое коричневой шерстью тело без крыльев и длинная голая шея с относительно небольшой головой. Впрочем, клюв был таким, что вполне мог отхватить руку. На спине чудовища было что-то вроде седла, закреплённого продетыми под брюхо ремнями.
   - Это роп, - сказал один из дворян. - Я слышал о них, но ни разу не довелось увидеть. Страшные с виду, но смирные птицы, и едят лошадиный корм. У ропов только один недостаток - трудно остановить, когда бегут. Их разводят в Зарбе и редко продают чужим. Сколько же ты за него заплатил?
   - Это девочка, - уточнил Марон. - Торговец продал за пять золотых. Просил двадцать, но потом уступил. Сказал, что думал уже забить на мясо, потому что никто не хотел покупать. А с кучером я сговорился...
   - Не расстраивайтесь, леди, - сказал девушкам разговорчивый дворянин. - От вашего слуги и этой птицы разбежится любая ватага.
  
   Утром позавтракали, подождали, пока обозники запрягли лошадей, и поспешили покинуть Торож.
   - Следующий город будет только через два дня, - сказал Сэд, когда выехали на тракт. - До него встретим ещё два трактира, а в остальное время будем готовить сами. Погода тёплая, поэтому можно ночевать в подводах.
   Его планам не суждено было сбыться. До полудня ехали без происшествий, а незадолго до остановки на привал случилась беда. Альт услышал за спиной крики, обернулся и увидел, что обозники собрались возле упавшей лошади. Приказчик соскочил с повозки и побежал разбираться. Через несколько минут Сэд вернулся вместе с Лодгаром.
   - Плохо дело, господа! - сказал он. - Похоже, что у нас отравили всех лошадей. Пала одна, но и остальные чувствуют себя скверно. Я думаю, что их гибель - вопрос времени, вряд ли большого.
   - Наверняка это работа барона Свара! - с ненавистью произнёс Герт. - Что будем делать? Может, продолжим путь верхом? За сколько времени можно доскакать до трактира?
   - Вы же видели своего коня, шевалье, - возразил приказчик. - Пот и дрожь в ногах - всё то же, что и у остальных. Какие скачки? Хотите свернуть себе шею? К тому же у меня нет верховой лошади, а вам нельзя ехать одним.
   - И что вы можете предложить? - спросил расстроенный Альт.
   - Оставим обоз на моего помощника, а сами втроём пойдём пешком. До вечера должны дойти до трактира. Попробуем купить лошадей у хозяина и попросим его сделать то же самое для обоза. В таких случаях не отказывают в помощи. Придётся задержаться, потому что я не могу бросить своих людей и товары графа!
   - Идём! - решил Альт. - Доберёмся до трактира, а потом будем решать.
   Собрались в дорогу через полчаса.
   - Вы хотите нести седельные сумки в руках? - удивился Сэд, увидев своих спутников. - Свяжите их и перебросьте через плечо. Будет не так тяжело и освободите руки. Возьмёте пистоли?
   - У меня есть свои, - отказался Лодгар.
   - Обойдусь магией, - ответил Альт. - Из пистоля трудно попасть уже с двадцати шагов, а я убью десяток врагов и за полсотни. Это подчинять трудно, убивать намного легче. А сумки свяжем, спасибо за совет.
   Идти в жару с тяжёлыми сумками и оружием было нелегко, тем более для людей, которые привыкли передвигаться верхом или в экипаже.
   - Я не помню, когда в последний раз столько ходил, - сказал Герт после двух часов ходьбы. - Давайте немного отдохнём.
   Возражений не последовало и они, сняв сумки, сели на лежавшее на обочине бревно.
   - Скажите, Сэд, - обратился Альт к приказчику, - у вас часто случаются такие происшествия?
   - Пять раз водил обоз, и всегда без происшествий, - ответил тот. - Я имею в виду у нас, в Зарбе случалось всякое. Но я возил только товары.
   - Намекаете на нас? - вступил в разговор Герт. - Думаете, что и засада на тракте подстроена?
   - Вряд ли, - ответил Сэд. - Никто не мог знать, что кто-то отъедет так далеко от обоза, а для всех нас эта засада была слишком малочисленной. А если вырезать всех... Дружинники для этого не годятся. Конечно, они выполнят приказ своего барона, но потом кто-нибудь может перепить и сболтнуть лишнее. Никто не станет так подставляться. Если бы вы не спешили, мы могли бы найти хозяина убитых. Наверняка где-то неподалёку были их кони, а здесь всего два или три баронства. Вот отравление... Но и с ним непонятно.
   - И что же вам непонятно? - спросил Альт.
   - Если хотят отомстить, травят людей, а не их лошадей. Я думаю, что ваш барон мог это сделать и был слишком зол для благородства. Вы сказали, что выполняете приказ короля, а в таком случае отравление лошадей - это коронное преступление. И если начнут разбираться, то непременно с магом. Барон не мог этого не понимать, и если пошёл на такое...
   - Никто из нас не должен вернуться, - сказал Герт. - Ему мало нас убить, вот захватить, увезти куда-нибудь и отрезать по кусочку...
   - Мне это не нравится, - помрачнел Альт. - Этот Свар знал, что мы не будем сидеть на тракте и ждать. Здесь не так часто ездят и не каждому можно доверить золото, чтобы прислал помощь. Отравили так, чтобы лошади пали подальше от Торожа. Понятно, что мы не захотим возвращаться и пойдём в трактир.
   - А там будут ждать его люди, - закончил мысль Лодгар. - Орт знает о нашей магии, поэтому там будет и его маг.
   - Только как он сможет нас опередить? - не понял Альт.
   - Здесь много дорог, - объяснил Сэд. - Обоз идёт медленно, а верхом, да ещё на сменных лошадях, обгонят. Время у них было. Возвращаемся?
   - Делаем то, что от нас ждут, - ответил Альт. - Или вам не нужны лошади? К тому же меня второй раз в жизни по-настоящему разозлили! Вы уже отдохнули?
   - А что было в первый раз? - спросил вставший Герт.
   - Как-нибудь расскажу, если выживем и станем друзьями.
  
  
   Глава 14
  
  
   Сердце сократилось в последний раз и остановилось. Как он ненавидел моменты, когда приходилось в очередной раз умирать! И то, что смерть временная, не делало её приятней. Единственный слуга, который когда-то нянчил Герта и был в курсе всех его дел, упрашивал бросить эти хождения, но не преуспел.
   - Прекратили бы вы умирать, - со слезами на глазах говорил старик. - Сердце обливается кровью на вас смотреть! Так постареть за какой-то год, и это при вашей-то силе!
   - Омоложусь, - отмахнулся Собер. - Пойми, я не могу жить в этом замке вдали от людей. Надо найти средство избавиться от того ужаса, который от меня исходит!
   Многим показалось бы странным, что барон оправдывается перед слугой, но Герта терзали страх и одиночество, а этот старик был единственным, кто относился к нему как к близкому и родному человеку.
   Перестав чувствовать тело, он очутился во мгле и призвал нужную душу. Мрак посветлел и заклубился, а потом превратился в знакомую фигуру Адгейла.
   - Зачем пришёл? - спросила душа бывшего главного мага Дарма. - Не надоело сюда шастать? Смотри, доходишься до того, что у хозяев этого мира иссякнет терпение!
   - Ответь - и я сразу уйду! - взмолился Герт. - Как избавиться от исходящего от меня ужаса? Я не могу больше жить в одиночестве!
   - За всё нужно платить, - ответил Адгейл, - и твой ужас - это плата за вмешательство в суть мироздания. Ты можешь вечно жить в своём замке, но вне его стен будешь для людей воплощением смерти. И это проклятие не только на тебе, но и на потомстве, если оно у тебя будет. Люди могут беспрепятственно познавать тайны своего мира, но не совать нос в чужой! У меня больше нет для тебя слов.
   На этот раз возвращение было стремительным, как падение с башни замка, и не зависело от его желания. Одежда была мокрой от пота, а в теле чувствовалась обморочная слабость. Посидев с полчаса, он собрался с силами, встал и подошёл к зеркалу. От увиденного пришёл бы в ужас любой, но в нём не осталось никаких чувств. Герту было нетрудно убрать противоестественную старость, но хотелось только одного - взять пистоль и покончить со всем раз и навсегда. Он сделал над собой усилие и перед тем, как свести счёты с жизнью, разрушил заклинание связи со всеми слугами.
  
   Кучеру платили за время, а не за оставленные за спиной лиги, а девушкам надоела тряска, поэтому лошади шли неспешной рысью. Ропка со своим седоком успевала за каретой, не срываясь на бег.
   - Что ты такая мрачная? - спросил Сарк Лидию. - Это, случайно, не из-за трат? Если я прав, могу подсказать способ пополнить кошели. Хотя у тебя ещё много золота и полная сумка серебра.
   - Что за способ? - поинтересовалась она.
   - Скажи слуге, чтобы отстал, - посоветовал маг. - Постоит, пока на вас кто-нибудь нападёт, а потом примчится на своей курице и вколотит всех в землю. Помнишь, сколько всего собрали у разбойников в прошлый раз?
   - Интересно, как Марон узнает о нападении? - усмехнулась старшая.
   - Видишь узор? - показал заклинание Сарк.
   - Ну вижу. Это одно из самых бесполезных заклинаний. По шее можно стукнуть и рукой.
   - Женщины! - проворчал маг. - Ты хоть помнишь, какие к нему пояснения?
   - Дальность? - наморщила лоб Лидия. - Вроде больше ничего не было.
   - Правильно, оно самое дальнее из всех. Удар можно почувствовать и за пять сотен шагов. Скажешь слуге, что подзатыльник - это сигнал тревоги - и пусть мчится на выручку. С вами ничего не успеет случиться.
   - С нами - да, а с кучером?
   - Что тебе важнее, деньги или кучер, которого нетрудно нанять? - съязвил он. - Посадишь на козлы Марона, а его птичка пойдёт на привязи.
   - Я не могу разменивать чью-то жизнь на деньги, - отказалась Лидия. - И вообще, это зряшный разговор: вряд ли здесь много разбойников, а моё настроение не связано с тратами.
   - А с чем? Опять мысли о будущем? Если так, то напрасно напрягаешь голову. Такой красотке нетрудно устроить судьбу. Видела, какими глазами на тебя смотрели дворяне?
   - А на меня не смотрели из-за костюма, - встряла Инга. - Это ты виноват! "Покупай свободный", - передразнила она Сарка. - Теперь я похожа на пугало!
   - Дурочка, - усмехнулся маг. - Ты давно смотрелась в зеркало?
   - Постоянно смотрю, - буркнула младшая.
   - Потому и не видишь изменений. Глаза увеличиваются и ресницы становятся гуще, а кожа - чище. Нос уже не такой вздёрнутый. Я думаю, что исчезнет скуластость и увеличится расстояние между глазами, но это связано с изменением костей и требует времени. Ты уже не такая худая и немного подросла, а прошло всего несколько дней. Скоро станешь такой, что все мужчины будут делать стойку.
   - А я? - спросила Лидия.
   - На тебя уже делают. Удивительно, как тот молодняк, с которым вы обедали, ещё не бросился вдогонку.
   - Меня интересуют не мужчины, а изменения. Я пока ничего не вижу.
   - Волосы стали толще, немного посветлели и сильнее блестят, - сказал Сарк. - Ещё малость похудела, а больше ничего не заметил. Но ты и так само совершенство, поэтому не будешь сильно меняться. Если потом что-нибудь не устроит, можешь подправить сама. Только с этим нужно быть осторожней. Сначала попробуешь на других...
   - А как? - спросила старшая. - Ты не давал ничего для изменения внешности!
   - Я уже говорил, что не учил бытовую магию. Купите книгу и освоите сами. Нет там ничего сложного.
   - И каждую можно сделать красивой? - не поверила она. - Почему же вокруг столько уродин?
   - Не всё так просто. Изменения происходят медленно, а заклинанию хватает силы только на один день. У мага нет с этим сложности, а обычному человеку нужно бегать к нему за подпиткой, поэтому такая магия - это дорогая услуга и не каждому по карману. Вот убрать прыщи или сделать гуще ресницы...
   - Кажется, топот... - прислушалась Инга. - Я достану пистоли.
   - Проще убить магией, - сказал Сарк. - Задушишь или остановишь сердце сразу у десятка врагов, а из пистоля убьёшь одного, да и то только в том случае, если попадёшь.
   - Хозяйка, нас догоняет юнец, который спрашивал цену за птичку! - поравнявшись с окном кареты, сообщил Марон. - Открутить ему голову?
   - Сначала выясним, что ему нужно, - ответила Лидия. - Скажи кучеру, чтобы остановил лошадей!
   Карета остановилась, и она распахнула дверцу, чтобы было видно подруге. Да, их догнал тот самый посетитель "Королевского", который говорил о ропах. Это был молодой и симпатичный мужчина в недорогой одежде, но на таком красивом жеребце, что Лидия невольно им залюбовалась.
   Хорошо, что я вас догнал! - сказал он, пригнувшись в поклоне к шее коня. - Я не представился вам в трактире, потому что это было против правил, но в дороге...
   - И куда же ведёт ваша дорога? - холодно осведомилась она.
   - Пока в Мард, - улыбнулся он, - а дальше я ещё не решил. Барон Валь Сантей, к вашим услугам! Я не наследник, а младший сын, поэтому не так занят, как брат, и могу позволить себе вас проводить. У вас только один слуга, а в дороге случается всякое. Думаю, что мои шпага и пистоли не будут лишними!
   - Лидия Макейн, - назвалась старшая. - Я только благородная девушка без титула. Моя подруга - баронесса Инга Дорак.
   Не представиться было грубостью, для которой Валь пока не дал повода.
   - Я думал, что вы сёстры, - удивился он. - Такое сходство... Скажите, вы принимаете мою услугу? Прежде чем ответить, учтите, что своим отказом разобьёте мне сердце!
   - Пусть едет, - посоветовал Сарк. - Только не вздумай в него влюбиться. Отомстишь, потом делай что хочешь.
   - Может, остановить ваше сердце, чтобы не мучились напрасно? - предложила Лидия.
   - Маг? - глядя на неё во все глаза, спросил Валь. - А как у вас с силой?
   - Мы обе сильные маги.
   - Здорово! - сказал он. - Наверняка едете в столицу. Сильных магов мало и среди мужчин, а среди женщин их почти нет. Из-за этого столичные аристократки вынуждены обращаться к мужчинам, а это не всегда удобно. Если вы знаете лечение...
   - Не раскатывайте губу, - вставил Сарк. - Даже если я дам всю магию по лечению, у вас не будет опыта. Набираться его на графинях... И для этого нужен диплом Академии.
   - У нас нет дипломов, - ответила Лидия. - Нам нужно ехать. Привяжите своего коня к карете и садитесь рядом с нами, чтобы не перекрикиваться.
   Барон с готовностью принял её предложение и вскоре сидел рядом с Ингой и не сводил глаз с её подруги.
   - Дипломы не обязательны, - продолжая разговор, сказал он, - достаточно ходатайства кого-нибудь из графов. Я хорошо знаю графа Дюмара...
   - Научишь лечению? - не слушая его болтовни, спросила Лидия Сарка.
   - Я уже говорил, что оно бесполезно без практики, - отозвался маг. - Вообще-то, можно дать и её, но это не так легко. Придётся записать в ваши головы год моей жизни в Бартаме. Прежде чем я из него сбежал, успел исцелить уйму столичных дворян. Но я даже не знаю...
   - А в чём сложность? - не поняла она.
   - Я не знаю, как это на вас повлияет, - признался Сарк. - К тому же нужно где-нибудь запереться на два или три дня. Есть ещё одна тонкость - для чего мне это нужно? Ты уже угрожала бросить мои дела и заняться своими, и говорила о моей ненужности.
   - Прости, - извинилась она. - Эти слова были сказаны со зла, на самом деле я ни от чего не отказывалась.
   - Ладно, - проворчал он. - Заклинания дам сегодня, а с остальным повременим...
   - Лидия! - потрясла её Инга. - Не пугай барона!
   - Извините, задумалась, - сказала Лидия встревоженному Сантею. - Господин барон...
   - Для вас только Валь! - категорично заявил он. - Можете так называть и при других!
   Такое разрешение было заявкой на дружбу и требовало ответа.
   - Тогда и я для вас только Лидия, - ответила она. - Только учтите, Валь, что столица - это не конец нашего пути. У нас есть свои секреты, и мы не можем пока собой располагать. Сначала нужно помочь тому, кто оказал нам большую услугу.
  
   - Демон бы вас забрал, Сэд! - выругался Лодгар. - Вот надо было вам хвалить погоду? Не припомню, чтобы в это время так холодало!
   - Скоро согреемся, - сказал Альт, всматриваясь в открытые ворота трактира. - Магию использовать нельзя, а отсюда мы ничего не увидим. Если в доме засада, за воротами наверняка наблюдают.
   - Что они увидят в такую темень? - возразил Пелькур.
   - Нас. Если там маг, он даст наблюдателю ночное зрение.
   - А можете дать мне?
   - Могу, но не дам, - ответил Альт. - Мы сможем убрать чувствительность глаз, а вы ослепните от обычного фонаря. Вам, Сэд, придётся ждать здесь. Когда закончим, вас позовём. Если начнут выбегать из ворот, стреляйте! Будем действовать, как договорились. Идёмте, Герт!
   Они вдвоём вернулись назад и краем леса дошли до изгороди.
   - Конюшня там, - показал повысивший чувствительность носа Лодгар. - Давайте я пойду первым.
   - Не будем отступать от плана, - не согласился Альт. - К тому же незачем вам топтаться по моей баронской спине, подставите свою и перебросите мне саблю, а потом побежите к воротам ждать сигнала.
   Он повысил чувствительность глаз, снял с пояса саблю и взобрался на спину нагнувшегося шевалье. Ухватившись за края заострённых брёвен частокола, подтянулся и перебросил тело на другую сторону. Рядом упала брошенная Гертом сабля. Шума было немного, но барон припал к земле и выждал, отреагирует на него кто-нибудь или нет. Реакции не было, поэтому поднял оружие, закрепил на поясе и направился к конюшне. Небо закрыли облака, и было плохо видно даже с обострённым зрением. До дома, в котором мог скрываться маг, было больше пятидесяти шагов, поэтому Альт рискнул использовать магию поиска, вложив в неё совсем мало силы. В конюшне были двое. Заклинание подчинения мог почувствовать маг Свара, поэтому действовать нужно было руками. Дверь оказалась запертой изнутри. Пришлось стучать.
   - Кого это принесло? - послышался из-за двери тихий голос.
   - Открывай, - невнятно сказал Альт. - Меня прислали тебя сменить.
   - Давно пора! - обрадовался говоривший. - У меня уже подвело брюхо!
   Лязгнула щеколда, и со скрипом отворилась дверь. Вышедший мужчина получил удар кулаком в горло и упал.
   - Кто здесь? - спросил маг в темноту конюшни. - Отзовись!
   - Я здесь, - отозвался испуганный голос, - конюх.
   Альт затащил внутрь потерявшего сознание дружинника, закрыл дверь и убрал ночное зрение.
   - Зажги фонарь! - приказал он конюху. - Пока возишься, рассказывай, что у вас творится.
   - Так я ничего не знаю, - сказал завозившийся в темноте мужик. - Приехали и заперли здесь с этим... Сказали, чтобы сидел тихо и не шумел, а то убьют.
   - Сколько лошадей? - спросил Альт.
   - Две наших и десять их. - ответил конюх. - Других постояльцев не было.
   После нескольких попыток он разжёг фонарь, и маг смог осмотреться. Он взял одну из висевших уздечек, обрезал кинжалом мешавшие ремни, а тем, что осталось, связал руки дружиннику. Лечебные заклинания требовали мало сил и не могли выдать, поэтому использовал одно из самых простых. Минут через пять его добыча завозилась на полу и попыталась подняться.
   - Лежи! - остановил Альт. - Если заорёшь, тут же кончу! Отвечай, сколько вас и где прячетесь.
   - Маг, капитан и восемь дружинников, - хрипло ответил лежавший. - Все, кроме меня, в доме. Я здесь с самого начала, поэтому не знаю, где они сидят.
   Он не соврал, и в дальнейшем допросе не было смысла. Убивать не хотелось, а оставлять в сознании было рискованно, поэтому дружинник получил сильный удар в голову и обмяк. Если повезёт, то выживет.
   - Если хочешь уцелеть, сиди здесь, - сказал Альт мужику, вышел из конюшни и поспешил к дому.
   Пока добирались до трактира, разобрали несколько ситуаций, в том числе и такую. Единственное, что можно было сделать, - это ударить по всем сразу парализующим заклинанием или чем-нибудь смертельным. Маг не пострадает в обоих случаях, а на смертельную магию требовалось намного больше сил, поэтому он выбрал паралич. Ударил, когда подошёл к дверям и сразу же крикнул Герту. Дверь была не заперта, и ворвавшийся в неё Альт едва не упал, споткнувшись о чьё-то тело. В трапезной горели два фонаря, поэтому были видны ещё трое. Оставив их Лодгару, он с помощью заклинания поиска определил, что на кухне лежат ещё двое, а остальные укрылись в комнатах второго этажа. Главным было найти и убить мага. Бегом преодолев лестницу, Альт стал быстро проверять все комнаты по правую руку. Видимо, когда он был в одной из них, маг и успел сбежать вместе с освобождённым им от паралича дружинником. Внизу почти одновременно прозвучали два выстрела, а через несколько мгновений - ещё один.
   - Как это произошло? - спросил сбежавший вниз Альт стоявшего с пистолем Герта.
   В трапезной прибавилось два тела, только не парализованных, а мёртвых. Одним из них был Пелькур.
   - Сэд примчался следом за мной, - ответил шевалье. - Пока я резал глотки дружинникам, он поспешил к вам на помощь. Здесь столкнулся с теми, кого вы упустили. Дружинника застрелил, но и сам был застрелен магом.
   - И где маг?
   - Лежит во дворе. Я успел его убить.
   - Жаль Сэда! - с досадой сказал Альт. - Надо бы вам выгнать его во двор.
   - Тогда вам пришлось бы жалеть обо мне, - отозвался Герт. - Давайте не сожалеть о том, что уже не исправить, а быстрее закончим дело!
   - Стоит ли резать всех?
   - Стоит! Нужно быстрее зачистить трактир, договориться с его хозяином и хоть немного отдохнуть до утра. Мне по горло свалившихся на нас неприятностей, не нужно вам добавлять новых. Если жаль тех, кто без сожаления отвёз бы вас на муку и смерть, то я всё сделаю сам, а вы пока освободите трактирщика и его слуг. Пусть займутся выносом тел и уборкой.
   Не став спорить, Альт привёл в чувство хозяина заведения, его повара и мальчишку, который обслуживал клиентов. Других слуг в доме не было, поэтому он вернулся в конюшню и освободил конюха. Дружинник не перенёс удара, поэтому его не пришлось убивать.
   "Это пятый, кого я убил, - подумал он, - если считать барона Свара. Если бы не знал, что это никак не влияет на посмертие, сейчас переживал бы. С другой стороны, это была защита и во всех смертях виноват сам барон. Герт прав: не о ком здесь жалеть".
   Трактирщик был напуган до мокрых штанов, и ему пришлось вправлять мозги.
   - Что ты так трясёшься? - сердито сказал Альт. - Их убили мы, так и скажешь, если спросят! Ни один дурак не подумает, что мага и дружинников смог убить какой-то трактирщик. Выносите тела, завтра где-нибудь зароете. Всё, что у них есть, можешь оставить себе. Мы возьмём двух лошадей, а остальных отправишь по тракту в сторону Торожа нашему обозу. В нём пали все лошади, так что обозники тебе ещё и заплатят. Всё понял? И попробуй только не сделать! Узнаем - вытрясем душу! А сейчас мы займём одну из комнат и отдохнём. Утром приготовите завтрак и продукты в дорогу. Ты должен молиться за нас богу! Если бы нас здесь схватили, никого из вас уже не было бы в живых. Этим господам не нужны такие свидетели!
  
  
   Глава 15
  
  
   - Передал? - нетерпеливо спросила Лора. - И что он ответил?
   - Некому было передавать, ваше сиятельство, - промямлил слуга. - Молодой Сантей уехал, и слуги в их особняке не знают куда, а его отец не захотел со мной разговаривать...
   - Пошёл прочь! - рассердилась графиня.
   Столько сил было затрачено, чтобы затащить в кровать этого Валя, а теперь он смеет её избегать! Лора провела волшебную ночь и была без ума от этого юнца. Она убедила себя в том, что и сама ему не безразлична, и теперь терзалась сомнениями и ревностью. Маги исправно отрабатывали её золото, и на коже не было ни одной морщины, но возраст выдавали глаза. Мужа убили пять лет назад и до сих пор у неё не было недостатка в любовниках, но сейчас захотелось большего - полюбить, выйти замуж и родить наследника. С первым получилось, но вот остальное...
   "Дурак, который не понимает своего счастья! - думала она о бароне. - Разве можно сравнивать зрелую опытную женщину и молоденьких шлюшек? Я готова отдать ему себя и всё, что у меня есть, а он западает на малолеток, у которых не за что подержаться! Ему не достанется даже баронство отца, а в браке со мной получил бы графство и возвысился сам! И куда задевался Ольмер? Прогоню прочь мерзавца!"
   Упомянутый шевалье Гус Ольмер был приставлен к любимому для слежки и должен был доносить обо всех его похождениях.
   - Разрешите, ваше сиятельство? - приоткрыл дверь дворецкий. - Появился шевалье Ольмер и...
   - Почему он ещё не здесь?! - крикнула графиня.
   Слуга исчез, а в оставшуюся открытой дверь вошёл шевалье. Это был крепкий мужчина средних лет, с красивым лицом и густыми, крашенными в синий цвет волосами.
   - Где вас носит, Гус! - сердито выговорила ему графиня. - Если не могли приехать сами, нужно было прислать слугу!
   - У меня плохие новости, - не обратив внимание на разнос, сказал Ольмер. - Ваш Валь влюбился и умчался из Ревана за предметом своей страсти!
   - И кто же это? - с трудом совладав с бешенством, спросила Лора.
   - Некая проезжая дворянка. Мы зашли в трактир, там он её и увидел.
   - И сразу влюбился? Неужели такая красивая?
   - Очень, - ответил шевалье. - Может, бывают красивее, но я таких не встречал. Она уехала в сторону столицы с младшей сестрой и слугой.
   - Сможешь догнать?
   - Без труда. Они не торопились.
   - Нужно, чтобы она умерла на глазах у барона! Возьмёшься или мне искать других исполнителей?
   - Можно попробовать, но есть одна сложность. Я не могу ехать вместе с ними. Валь знает, что я ваш человек, поэтому сразу же обо всём догадается, а мне ещё дорога жизнь. Если обогнать, пока они будут ночевать в трактире, можно подготовиться в Марде. Но для этого я должен всю ночь нестись по тракту. Будет ли это оценено?
   Лора подошла к секретеру и достала из него тяжёлый кошель.
   - Здесь триста золотых, - сказала она, отдавая его шевалье.
   - Считайте, что она уже мертва, - довольно улыбнулся тот. - Нужно спешить, поэтому я вас покидаю!
  
   Валь говорил не умолкая. Комплименты девушкам перемежались сплетнями дворянского общества Ревана и смешными историями, наверняка вычитанными из книг. До встречи с Сарком Лидия слушала бы его, развесив уши, совсем как Инга, сейчас ей было скучно. Встреча с магом и его знания сильно её изменили. Раньше целью жизни было собрать как можно больше денег, теперь они стали только средством для достижения свободы и независимости. Больше пользы было от общения с магом, чем она и занималась, стараясь делать это незаметно для кавалера. Оживляли дорогу выходки "курицы" Марона. Ропке надоедало идти шагом, и тогда она устраивала пробежки, не обращая внимания на вопли своего седока. Её бег был таким быстрым, что эти крики смолкали уже через минуту. Когда слуге удавалось управиться со строптивой птицей, он тем же аллюром возвращался обратно. Через некоторое время всё повторялось. До трактира добрались засветло, оставили лошадей возле конюшни и пошли ужинать и заселяться. Марону пришлось повременить со своей едой и заняться ропкой. Трактирный конюх так её испугался, что чуть не сбежал.
   - Понятно, почему вашу "птичку" продали так дёшево, - посмеиваясь, сказал Валь, - неясно, для чего её вообще привели сюда из Зарбы. Раз ваш слуга занят, позвольте за вами поухаживать.
   Он взял у них сумки и первым вошёл в трактир. Других постояльцев не было, поэтому комнат хватало, сложности возникли опять со слугой. У хозяина не нашлось подходящей кровати, но он так восхитился Мароном, что бесплатно поселил его в комнате для слуг, а вместо кровати постелили на пол три тюфяка. Ужин ещё нужно было готовить, поэтому первым делом заняли комнаты, а уже потом спустились в трапезный зал. И опять Валь развлекал младшую своими разговорами. Послушав немного его трёп, Лидия спросила:
   - Не скажете, барон, что вас интересует в жизни? О женщинах можете не говорить: это и так ясно.
   - Даже не знаю, что сказать... - смешался он.
   - Ну ты и спросила, - съехидничал Сарк. - Для таких, как он, важны лишь развлечения. С наследниками занимаются, а вторые сыновья предоставлены сами себе. Возможно, от него и будет прок, но не сейчас.
   - Ладно, можете не отвечать, - сжалилась девушка. - Это я так пошутила.
   Она добилась своего: барон наконец замолчал, а вскоре им подали ужин. После еды сразу же разошлись по комнатам.
   - Зря ты обидела Валя, - сказала Инга, когда вошли в свою и заперли дверь. - Он очень умный и в тебя влюблён.
   - Он вертопрах, - вставил Сарк. - Я считал тебя умнее.
   - Мужчины все такие. Можно подумать, что ты избегал женщин! Тоже охмурял их языком.
   - Охмурял, - согласился маг. - В этом мы все одинаковые. Но у меня было много других интересов. Ваш Валь уже не мальчишка, но так и не нашёл себе дела. Мог бы наняться на службу или помогать отцу, но только просаживает выдаваемые им деньги. Таких много в любом городе.
   - А мне он нравится! - Младшая оставила за собой последнее слово, избавилась от костюма и легла в кровать.
   Уже стемнело, но спать было рано, поэтому ещё пообщались.
   - В Марде нужно купить руководство по бытовой магии, - сказала Лидия, - тогда можно с пользой скоротать время учёбой. Только как нам заткнуть твоего барона? Его болтовня будет мешать. Я уже жалею, что разрешила ему ехать с нами.
   - Сарк, когда я стану красивой? - спросила Инга.
   - Ты очень быстро меняешься, - ответил маг. - Уже сейчас вас считают сёстрами, а дня через три будете так похожи, что отличат только по росту. Вообще же, магия будет действовать ещё две-три декады.
   - Тебе точно не нравится Валь? - обратилась она к Лидии.
   - Хочешь занять моё место? - засмеялась та. - Забирай его себе, если согласится.
   - Неужели тебе совсем не нужен мужчина? - удивилась Инга.
   - Наверное, нужен, только не твой Валь. Он мне совсем не интересен, вот в Сарка влюбилась бы, несмотря на то, что он зануда.
   - Не хочу слушать ваши глупости, - сказал маг. - Вы не забыли, что получите сегодня много заклинаний? Заодно хочу дать кое-что из своего опыта лечения. Это большая нагрузка на ваши головы, так что советую быстрее заснуть. Если не спится, используйте магию. К тому же сон - лучшее средство от дурных мыслей.
   - Ты же хотел дать нам память года жизни, - не поняла Лидия. - Что изменилось?
   - Боюсь я давать такое женщинам, - признался он. - Никогда этим не занимался, только читал о таких случаях, и всегда это было с мужчинами. Как на вас повлияет год жизни в мужском теле?
   - И что же ты дашь?
   - Буду всю ночь вспоминать самые интересные случаи из своей практики и записывать в ваши головы. За несколько раз можно поделиться всем. Вы не узнаете моих мыслей, почему я менял заклинания так, а не иначе, но и без этого будет много пользы.
   Лидия не знала, как провела ночь младшая, а её саму беспокоили кошмарные сны. Проснулась с больной головой, и поспешно использованное заклинание для её снятия не принесло облегчения.
   - Сарк! - позвала она. - Ты всё сделал? Что-то мне плохо после твоей магии и не помогает своя.
   - У нас неприятности, - отозвался он. - Прежде всего я почувствовал, что не смогу больше привязаться ни к чьей голове, только к вашим. Видимо, между нами возникла слишком сильная связь. Если вы умрёте, я буду вынужден вернуться в мир мёртвых.
   - Ты же собирался сделать это после мести, - с подозрением сказала девушка. - Соврал?
   - Лучше такое существование, чем без следа раствориться во мгле, - нехотя ответил маг. - Я предпочёл бы мужскую голову, но привык и к твоей. Если не захочешь общаться, то никак не заметишь моего присутствия. Для тебя в этом много пользы: я могу дать дельный совет и помочь разобраться с лечением.
   - Хорошо, это "прежде всего", а что ещё? Я говорю о неприятностях.
   - Я думаю, что вы сегодня умрёте, - ответил он.
   - И это для тебя неприятность? - испугалась девушка.
   - У меня, как и у большинства сильных магов, развито предчувствие, так вот, оно просто кричит о том, что я скоро умру.
   - А при чём здесь я?
   - Ты когда-нибудь научишься думать? - рассердился маг. - Как может умереть уже мёртвый? Для меня смерть - это гибель ваших голов!
   - И что же делать? - растерялась Лидия. - Может, повернём назад?
   - Это не поможет.
   - А почему у нас нет этого предчувствия?
   - Потому что к силе и способностям идут годами, а вы всё получили сразу. Может, через несколько лет появится и у вас, пока же его можно заменить заклинаем охраны. Придётся несколько раз его обновлять и тратить силу, но тогда хоть почувствуете опасность.
   - Что вы со мной сделали? - простонала проснувшаяся Инга. - Так болит голова, что нет сил терпеть! Использовала общее заклинание лечения, а оно не помогает!
   - Расскажешь ей сама, - обратился Сарк к Лидии. С головной болью я не помогу, её придётся терпеть. Самое лучшее для вас - это обойтись без завтрака и усыпить себя магией. Отдохнут головы - пройдёт и боль. А ваш барон немного поскучает.
  
   - Эльхарцы начали наводить в Сорме порядок, - сказал Дар Макгой. - Мы не можем больше скрываться.
   - Открыться после всего того, что творили здесь вояки Ладнея? - отозвался Рей Гектор. - Вы в своём уме? Да сормийцы разорвут нас на части, как только узнают, что мы из Дарма, не поможет и ваша магия!
   Братья Кальмиры молчали, но очень красноречиво. Пока была возможность, отряд пробирался просёлочными дорогами, но теперь нужно было выходить на тракт.
   - Не считайте меня идиотом, барон, - неприязненно сказал Дар. - Откроемся первому же эльхарскому патрулю и потребуем охраны.
   - Вариант с нашим посланником? - спросил Бруз. - Тогда надо было сразу идти на эльхарскую границу. Потеряли столько времени!
   - Кто же знал, что здесь такое творится! - рассердился Дар. - Предъявим грамоту и потребуем сопровождения до Рамзаса. Задержка ни на что не повлияет. Нас не ограничили во времени, главное - привезти голову Собера!
  
   Утром позавтракали, выбрали двух самых лучших лошадей и покинули трактир. Следующий должны были встретить на второй день пути, поэтому взяли у трактирщика две сумки с едой. На третий день ожидался последний перед границей с Зарбой город - Должок. Альту рассказывали о дороге и у него была карта, но потеря проводника сильно уменьшала их шансы выполнить поручение графа и вернуться.
   - Вы ещё не считаете меня другом, барон? - спросил Герт, когда дали отдых коням после скачки.
   - Предлагаете дружбу? - отозвался Альт. - В таком случае обращайтесь без титула. Я ещё ни разу ни с кем не дружил. Попытался сойтись с Якобом, так его убили.
   - Вы мне интересны, - откровенно сказал Лодгар. - Не часто люди вашей профессии становятся дворянами, а титулованных, наверное, не было вообще. И вы единственный, кто получил магию в зрелые годы.
   - А как к моему возвышению отнеслись другие?
   - С интересом. Баронство дают очень редко, в основном за воинский подвиг. На моей памяти таких в королевстве было двое, вы третий.
   - И таких все признают?
   - Титул признают, - ответил Герт, - но, по правде говоря, ваше баронство не совсем полноценное. Изъян не в отсутствии имения - для многих это обычное дело. У каждого титулованного дворянина имеется длинная вереница предков и влиятельная родня, а у вас ничего этого нет. Вас примут как равного, но вряд ли отдадут в жёны дочь.
   - Это отношение других, а ваше?
   - Для тех, у кого нет титула, не очень важна родословная, главное - это влияние и деньги. А я... Отец владел небольшим клочком земли, который сдавал в аренду нескольким семьям. Он сам мало отличался от крестьян, пахал землю и расплачивался со своим бароном зерном. В таких случаях в хозяйстве остаётся только старший сын, а младшие пытаются добиться богатства и положения в обществе шпагой. К счастью, при проверке у меня обнаружился сильный дар. Барон договорился с отцом, и меня отправили учиться сначала в школу, а потом в Академию. После её окончания надо было десять лет отрабатывать баронские деньги. На меня обратил внимание наш граф и выкупил у барона право на службу. Так что гордость у меня есть, а без спеси пока обхожусь. Вот когда разбогатею...
   - Ну а у меня всё просто, - сказал Альт. - Арендовал землю у барона Рейла и был в общем доволен судьбой. Когда пришла пора выбирать жену, положил глаз на одну из самых красивых девушек. Я ей нравился и родители были не против такого зятя, поэтому начали готовиться к свадьбе. Обычно барон брезговал к нам заезжать, этим занимался его управляющий. В тот раз он возвращался с охоты и, на нашу беду, попёрся через деревню. Ну и нам не повезло выйти со двора ему на глаза. Алька была чудо как хороша, вот барон и сделал стойку. Дружинники бросили девушку в седло, а меня так отделали ногами, что встал только к вечеру.
   - Он нарушил закон, - заметил Герд.
   - Барон сам был законом, - пожал плечами Альт. - Против силы не попрёшь, и не крестьянину с ним судиться. Деревня была большая и богатая, под двести дворов, поэтому с арендаторами не церемонились. Это у вашего батюшки убийство одного - это страшный убыток, барон своего не заметил бы. Я тогда пытался сопротивляться, и это было замечено. Хватило ума не ночевать в доме, поэтому и уцелел, когда дружинники ночью подпёрли дверь бревном и подожгли крышу. Пришлось бежать в город. Денег не было, а обучен был только крестьянскому делу. К счастью, нашлись те, кто многому научил. Давайте я не буду об этом рассказывать?
   - Если не хотите, не буду настаивать, - согласился шевалье. - Скажите, неужели вы простили барона?
   - Пусть его прощает бог, - ответил Альт. - Я, как и вы, пока завишу от графа. Моя служба на десять лет, а барон, если я его не навещу, проживёт и тридцать. Кони отдохнули, давайте их поторопим.
   До вечера чередовали езду шагом и галоп, обошлись без обеда и остановились на ночлег у ручья, берег которого был запятнан кострищами. Сами костра не разводили. Котла не было, поэтому и не возились с готовкой, а после вчерашнего похолодания опять потеплело. Можно было спать на ветках, завернувшись в плащ. Первым делом накормили и напоили коней и сняли с них сёдла, а потом занялись собой. Съели окорок с хлебом, запили водой из фляг и легли спать. Перед этим Герт поставил следящее заклинание. Время комаров прошло, поэтому им ничего не помешало выспаться. Утром позавтракали так же всухомятку и скормили лошадям последний овёс. Этот день начался так же и продолжался без происшествий до полудня, когда увидели трактир.
   - Что за демоны? - удивился Герт. - Вы тоже это видите?
   - Откуда здесь чума? - уставился Альт на отрубленную лошадиную голову.
   Кол, на который её насадили, кто-то вкопал в воротах и повесил на них красный лоскут ткани. Обрубок уже загнил и немилосердно смердел.
   - Я не изучал медицину, - сказал Лодгар. - Вам, кажется, что-то записывали?
   - Я знаю заклинание от чумы, - ответил Альт, - только после него нужно ждать. Давайте отъедем к лесу и привяжем лошадей. До темноты успеем осмотреть трактир. Может, найдём живых и узнаем, что здесь случилось.
   Они спешились и отвели коней к краю леса, где и привязали к деревьям. Альт обработал заклинанием себя и товарища. Теперь нужно было ждать, пока оно подействует.
   - Это как дурной сон, - говорил шевалье. - У нас не было чумы больше ста лет, люди уже начали забывать, что значит отрубленная голова в воротах! Неужели болеют в Должке? Странное у нас с вами путешествие: каждый день случается какая-нибудь беда. Пока только не тряслась земля!
   - Вы действительно думаете, что это из-за меня? - спросил Альт.
   - Я уже не знаю, что думать. Вряд ли это всё из-за вас, может быть, из-за нашего задания?
   - Во всём, что произошло, нет ничего сверхъестественного, а с чумой скоро разберёмся.
   В трактир пошли, когда стало смеркаться. Мимо головы пробежали, зажав носы. Когда открыли дверь в неосвещённую трапезную, почувствовали вонь испражнений.
   - Кто здесь? - послышался чей-то слабый голос. - Зачем вы пришли? Разве не видели голову, которую я из последних сил тащил к воротам?
   - Мы маги и под защитой заклинания, - ответил Альт. - Сейчас зажжём фонарь и постараемся вам помочь.
   - Мне уже ничего не поможет, - сказал голос. - Я хозяин этого трактира. Здесь все мертвы, скоро и я предстану перед богом и узнаю, как он оценил мою жизнь. Фонарь рядом со мной, здесь же трут и огниво.
   Они зажгли фонарь и смогли рассмотреть лежавшего на полу мужчину.
   - Все признаки чумы, - пробормотал Герт. - Давайте составим табуреты и уложим его...
   - Не нужно меня трогать, - остановил его трактирщик. - Господа, у меня к вам просьба. Дождитесь, когда я умру, и предайте огню трактир и конюшню. Я боюсь, что сюда, наплевав на наши знаки, заберутся бродяги, а потом разнесут смерть...
   - Как она к вам попала? - спросил Альт.
   - Из Зарбы, - ответил умирающий. - У соседей бушует эпидемия, которая опустошает королевство. Бароны Должка перекрыли границу и отгоняют всех стрелами. Ко мне пришёл пешком купец. Его не пустили дружинники, так он бросил коня и обошёл их лесом. Чувствовал себя хорошо и был уверен в том, что в нём нет заразы. Мне ничего не сказал, чтобы не пугать. Я узнал уже утром, когда он заболел. Уходить было поздно, мы не избежали бы своей участи, а только заразили бы других. Вскоре он умер, а у нас заболели конюх, повар и оба работника. Следом за ними слегла моя семья, а потом и я. Они все здесь, кроме конюха, который лежит в конюшне. Не было сил ухаживать за лошадьми, поэтому я их забил. Во имя бога, молю вас исполнить мою просьбу! Возьмите всё моё золото, если сможете очистить его от заразы, и сожгите здесь всё! Страшно подумать о том, что нас может постигнуть участь соседей.
  
  
   Глава 16
  
  
   Утром сослались на недомогание и не вышли к завтраку, а когда выехали на тракт, усыпили себя магией, оставив барона скучать. Валь обеспокоился их здоровьем, но его успокоили тем, что болезнь скоро пройдёт. В глаза бросилось, что баронесса за ночь неожиданно сильно похорошела. От нечего делать он ласкал взглядами Лидию, отпустив на волю свою фантазию. Было желание ещё раз сравнить девушек, но это не получилось, потому что заснувшая Инга привалилась к плечу, а потом и вовсе улеглась на сидение и положила голову ему на колени. Барон уже не помнил, когда проводил ночь без женщины, а этой ночью не удалось облегчиться, и сейчас он страдал в обществе двух спящих красоток.
   К Марду подъехали после полудня. Лидия проснулась от разговора. Стражник получил от Сантея плату за въезд и крикнул караулу, чтобы их пропустили.
   - Приехали? - спросила она, прикрыв зевок ладонью. - И давно моя подруга лежит у вас на коленях?
   - Пусть спит, - улыбнулся Валь. - Ей так удобно, а мне приятно. Вы не против, если я сам выберу трактир? Вы ведь не были в Марде?
   - Я не была, - ответила Лидия. - Не возражаю, можете выбирать.
   Внезапно она почувствовала беспокойство.
   - Сработало заклинание! - сказал Сарк. - Выгляни в окно.
   Карета, трясясь по булыжной мостовой, удалялась от городских ворот, а вслед за ней на большом удалении ехали два всадника. Одного удалось рассмотреть, а другой успел отвернуть лицо. Осмотр ничего не дал, потому что она никогда не видела этого типа, а у его спутника заметила только синие волосы. Они придержали коней и отстали.
   - Больше ничего не чувствую, - обратилась Лидия к Сарку. - Ты их знаешь?
   - Нет, - ответил он. - Видел недавно одного с синими волосами в компании вашего барона, но вряд ли это он. Хотя при большом желании можно было вас обогнать.
   - Скажите, Валь, кем был кавалер с синими волосами, который завтракал с вами в Реване? - спросила она. - Кажется, я увидела его здесь.
   - Ольмера? - удивился он. - Вы ошиблись. Если бы он поехал в Мард, мы встретились бы в трактире.
   Лидия заметила, что Валь не ответил на вопрос и выглядел смущённым, но не стала настаивать. Когда подъехали к трактиру, она разбудила подругу.
   - Извините меня, - залилась краской Инга, обнаружив, где она спала. - Это получилось случайно. Нужно было вам меня разбудить...
   - Ничего страшного, - успокоил барон. - Как вы себя чувствуете?
   Смущённая девушка выглядела ещё привлекательней, чем утром, и он подумал, что она не уступает подруге красотой.
   - Голова уже не болит и так выспалась, что не знаю, что буду делать ночью, - ответила младшая.
   Такой ответ был продиктован неопытностью, потому что слова о ночи были прямым предложением провести её вместе. Валь так и понял.
   - С радостью вас развлеку, - многозначительно сказал он. - А сейчас помогу донести сумки. Ваш слуга опять занят своей птичкой. Может, лучше продать её и купить ему коня? В Марде будет большой выбор.
   - Посмотрим, - отозвалась Лидия. - Пусть слуги занимаются своими делами, а мы пока поговорим с трактирщиком.
   Трактир с названием "Удача" был заметно больше "Королевского", не уступал ему удобствами и качеством готовки, но за обед с них взяли в два раза меньше. Голодные девушки с аппетитом пообедали, а когда принялись за десерт, Лидия сказала спутникам, что не хочет здесь ночевать.
   - Ещё слишком рано и мы можем долго ехать. По словам хозяина, после Марда будет много придорожных трактиров. Нам нужно купить книгу и заменить ропку, а больше здесь нечего делать. Если быстро управимся, сразу же и уедем. Вы нам поможете, Валь?
   - Сочту своим долгом, - с готовностью согласился барон. - Здесь много книжных лавок, да и до рынка недалеко. Я знаю дорогу. Лишь бы нашлись покупатели на вашу птицу. Наверное, её будет проще продать на мясо.
   Слуги пообедали быстрее господ и ждали их на площади перед трактиром. Первыми из него вышли подруги, а за ними, с сумками в руках, появился барон. Стоило Лидии шагнуть за порог, как на неё навалился даже не страх, а ужас. Сработавшее заклинание захлестнуло чувством неминуемой смерти. Не слушая, что кричит Сарк, она схватила подругу и вместе с ней упала на тротуар, а предназначенный ей болт по оперение вошёл в грудь Валя. Барон умер сразу, и его тело упало на девушек. Отпихнув его, старшая поспешила подняться и сразу же обнаружила, откуда стреляли. Из чердака дома на другой стороне площади тянуло такой жутью, что сразу стало понятно, что сейчас последует второй выстрел. Узор заклинания остановки сердца сам всплыл из памяти, и она вложила в него всю свою силу.
   - Ну и дура! - услышала Лидия мага. - Не могла использовать паралич? Твоё счастье, что все зеваки собрались глазеть на вашу ропку и не попали под удар, но тех, кто в доме, ты убила! И убийцу уже не допросим, а это значит, что нужно ждать следующего удара.
   - Что вспомнилось, то и применила! - огрызнулась она. - Если бы выбирала, сейчас лежала бы рядом с бароном с болтом в груди!
   - Я разбила себе колени, - пожаловалась младшая. - О боже, Валь!
   Она увидела убитого Сантея и на время забыла о своих неприятностях. Слёзы потекли ручьём, а плечи затряслись в рыданиях.
   - Потом будешь плакать! - сказала ей Лидия и крикнула застывшим в ступоре слугам: - Вы долго будете так стоять? Хозяек убивают, а они на это глазеют! Марон, оставь свою птицу, возьми сумки и помоги Инге сесть в карету! Видишь же, что она не в себе. Сейчас я вернусь и уедем!
   Нужно было позаботиться о теле Валя, но не им же этим заниматься! Его убили на пороге трактира, вот пусть это и будет заботой его хозяина! Она вбежала в трапезный зал, в матерных выражениях высказала опешившему толстяку всё, что думает о нём самом, его заведении и Марде, и добавила:
   - У вас в трактире убит младший сын барона Сантея из Ревана. Сказать, что с вами сделают, если не доставите тело отцу? Я вынуждена уехать, но позже ему отпишу. Вам всё ясно?
   Когда Лидия вышла к карете, Марон уже выполнил её поручения и сидел в седле, а толпа горожан, которую он собрал, куда-то исчезла.
   - Простите, хозяйка! - повинился здоровяк. - Я не понял, отчего вы попадали. Рядом никого не было, а то я мигом примчался бы!
   Она не стала слушать его оправдания, заняла своё место в карете и крикнула кучеру, чтобы трогал. Инга всё ещё плакала, хоть уже и не так сильно.
   - Было бы из-за кого убиваться! - сказал ей Сарк. - Или жаль, что лишилась обещанной волшебной ночи?
   - О чём ты говоришь? - перестав всхлипывать, спросила младшая. - Какая ночь?
   Пришлось магу объяснять значение её слов.
   - Это касается и тебя, - добавил он Лидии. - Ты знаешь этикет, но в жизни дворян много мелочей, незнание которых тоже может привести к неприятностям. Вот для Инги это непростительная наивность. Впрочем, она вообще не от мира сего, если в свои шестнадцать до сих пор не рассталась с девственностью. Обычно это случается на пару лет раньше.
   - Я с радостью рассталась бы, - сказала младшая, - только у нас не было никого подходящего, а на выездах приставляли слугу. Я один раз попыталась, так сразу отправили домой! И сейчас не получилось.
   - Женщины! - в который уже раз посетовал Сарк. - Жаль, что меня выбили из головы вора. Останови карету!
   - Хочешь выйти? - съязвила Лидия.
   - Балда. Ты хотела купить "Общую магию", а рядом книжная лавка. Хоть займётесь делом, а то на уме одни мужчины!
   Она послушалась и через несколько минут вернулась в карету с двумя книгами.
   - Хорошая покупка, - одобрил Сарк. - Много заплатила?
   - Двадцать золотых, - ответила Лидия, - зато посмотри, какая прелесть! Для тех, в ком нет силы, обычная бумага, а для нас... - Она открыла большую книгу и цветной рисунок узора оторвался от страницы и повис в воздухе.
   - Это очень дорогая бумага, - объяснил маг Инге. - Она долго держит силу, а книга не просто пишется, с ней ещё работают маги. Это уже не плоский рисунок, в котором нет всех подробностей. Вы сможете рассмотреть его с разных сторон. Лентяям не обязательно запоминать узоры, силу можно влить и в такой. А что во второй книге?
   - Шутки студеоузов здешней Академии, - улыбнулась Лидия. - Мне дали её бесплатно, вдобавок к первой.
   В отличие от подруги, она уже отошла от пережитого страха и не испытывала большой печали по погибшему барону.
   - Будь поосторожней с таким творчеством, - неодобрительно сказал Сарк. - Я помню, как шутил в их возрасте. Посмотрим вместе, чтобы вы потом не заливались слезами! Мы уже за городом. Скажи кучеру, пусть поторопит лошадей, чтобы не ночевать на тракте.
   - Как ты думаешь, нам ещё угрожает опасность? - спросила Лидия.
   - Вряд ли, - отозвался маг. - Вы никому не нужны, наверняка покушение связано с бароном. Самым вероятным представляется ревность. Наверное, Валь был с кем-то помолвлен и родственники будущей жены приставили к нему того типа с синими волосами. Когда барон помчался вслед за вами, типу дали задание догнать и убить разлучницу. Как умный человек, он не стал заниматься этим сам, а обратился в ночную гильдию. А у городских ворот он показал им нашу карету. Смерть Валя - это твоё спасение. А вот синеволосому не позавидуешь. За такое выполнение задания могут лишить жизни, если это раньше не сделают убийцы. Заказчик не сказал им, что ты маг, потому что не знал этого сам. Но тем самым он подставил ночную гильдию, а убийцы такого не прощают.
   - И поделом! - со злобой сказала Инга.
   - Вы ничего не потеряли, кроме мешавшего ухажёра, - сказал Сарк. - Нужно быстрее избавиться от птицы, но это можно сделать и в другом городе. Скоро осень с её дождями, поэтому нужно торопиться, если не хотите тащиться по грязи.
   - Да, сумки придётся нести самим, а для нас это унизительно, - согласилась младшая.
   - Дело не в сумках, а в самой ропке. Я, кажется, понял, почему её продали за бесценок. Наверняка кто-то здесь заказал пару, а по какой-то причине довезли одну самку. Ропка и сейчас не очень-то слушается вашего слугу, а когда ей потребуется самец, она может стать опасной.
  
   Трактирщик умер перед рассветом. Маги переночевали в одной из пустых комнат. Лошадей оставили привязанными возле крыльца. Овёс хранился в конюшне, в которую невозможно было зайти из-за смрада, и наверняка сам вонял, поэтому лошадей накормили размоченными лепёшками. Они чувствовали исходивший от конюшни запах падали, сильно нервничали и не спали всю ночь.
   - Кончился! - сказал Герт, когда утром спустились в трапезную. - Давайте наберём продуктов, а позавтракаем в другом месте, здесь всё так пропахло тленом и дерьмом, что кусок не полезет в горло. Возьмём его золото?
   Вечером умирающий рассказал им, где спрятаны его сбережения.
   - Возьмём, - решил Альт. - Нам оно не помешает. Есть способ очистить всё от заразы.
   Сборы не заняли много времени. Альт взял сумки и пошёл смотреть, что можно забрать из съестного на кухне и в погребе, а Герт занялся лошадьми. Последними забрали небольшой котёл и пять кошелей с золотом. Когда вышли во двор, Альт провёл дезинфекцию.
   - Закройте глаза, - сказал он другу. - Сейчас здесь засветится воздух, а нам нужно несколько раз медленно повернуться. Этот свет убьёт заразу. Потом покрутим перед ним сумки.
   Вспыхнувший голубой шар встревожил лошадей, они испуганно заржали и повернулись к нему задом. Когда закончили с обработкой сумок, их подвязали к сёдлам. После этого занялись поджогом. Чтобы лучше горело, использовали масло для светильников. У трактирщика оно хранилось в двух больших бутылях. Содержимым одной полили полы в трапезной, а из другой, задерживая дыхание, облили конюшню. После этого лошадей отвели к лесу, чтобы не мешали. Огонь быстро охватил оба строения, заставив магов попятиться от жара.
   - Уходим, - сказал Альт. - Мы выполнили своё обещание. Голову в воротах оставим. Я думаю, что в колодце нет заразы, но лучше, чтобы им пока не пользовались.
   Завтракали на ходу одной колбасой, потому что всё остальное нужно было готовить. Этим занялись в полдень, когда встретили небольшую реку. Они проехали мост и устроили стоянку на песчаном берегу. Лес был в сотне шагов, поэтому быстро нашли нужные колья и насобирали сушняка. Через час была готова каша, и котёл поставили студить в воду.
   - Будем заезжать в Должок? - спросил Герт.
   - Лучше объехать, - подумав, ответил Альт. - Магия должна была всё очистить, но лучше не рисковать. Мы не заболеем, но я не прощу себе, если по нашей вине умрут другие.
   - Нас могут не пропустить дружинники.
   - Пройдём, - уверенно сказал Альт. - В таких случаях должны отгонять тех, кто идёт из Зарбы. Если есть безумцы, которые в неё рвутся, зачем им мешать? В крайнем случае используем магию.
   - Мы попали в скверную историю, - посетовал шевалье. - Представляю, что творится сейчас у соседей! Зарбийцы и раньше едва терпели чужих, а сейчас у них мор, горе и безвластие... А нас осталось только двое.
   - Предлагаете вернуться?
   - Я думаю, что если бы граф знал все обстоятельства, то нас отозвали бы, но пока нет отмены приказа нужно сделать всё возможное для его выполнения. Проклятый Собер!
   Каша остыла, поэтому занялись обедом. Лошадей стреножили и оставили на поросшей травой обочине, поэтому они тоже немного поели. Когда отдохнули, продолжили путь и часа через два увидели отходившую влево дорогу.
   - Сворачиваем, - сверившись с картой, сказал Альт. - Эта дорога ведёт к границе. Судя по следам, по ней часто ездят.
   С дружинниками встретились ещё дотемна. Рядом с дорогой был устроен лагерь с палатками и кострами, на которых готовили ужин.
   - Кто такие? - неприветливо спросил один из перегородивших дорогу бойцов. - Разве не знаете, что сюда нет хода? У соседей чёрная смерть...
   - Мы сильные маги и действуем по приказу короля! - перебил его Альт. - Вы обязаны не пускать никого из Зарбы, а не в неё.
   Как он и предполагал, никто не стал спрашивать подорожную или королевскую грамоту, не пришлось даже использовать силу.
   - Ну коли так... Вась, проводи господ магов до заставы, чтобы их с дуру не побили стрелами!
   В сопровождении одного из дружинников дошли до перекрывавшего дорогу заграждения из стволов. За ним укрылись два десятка лучников. Здесь не пришлось врать, потому что объяснялся их проводник. Старший посмотрел на них, как на идиотов, и махнул рукой. Лучники убрали несколько брёвен и освободили проход.
   - Кончат из-за одних коней, - услышал Альт чей-то тихий голос, - а если у них с собой жратва...
   Темнело, и нужно было срочно искать место для ночлега. Удобное обнаружили за поворотом дороги, но оно было уже занято.
   - Кто такие? - спросил мужчина лет сорока, с перевязанной рукой.
   Его богатая одежда была грязной, а местами и продранной. Пришлось отвечать, потому что трое его спутников направили на магов пистоли.
   - Маги короля, - привычно соврал Альт. - С кем имею честь говорить?
   - Я купец Серк Доран, - ответил раненый, - а это мои люди.
   - Альт Доран вам, случайно, не родственник?
   - Откуда вы знаете брата? - удивился он.
   - Познакомился перед отъездом, - объяснил Альт. - Мы ехали к вам с его обозом и приказчиком. Приказчика убили, а обоз застрял в пути.
   - Вы могли не знать о чёрной смерти, но о ней наверняка сказали дружинники! Что в такое время делать в Зарбе?
   - Мы маги и не боимся заразы, - ответил Альт. - Можем защитить и вас, если поедете с нами. Здесь вас не пропустят, а пробираться лесом... Недавно один такой заночевал в трактире и заразил его обитателей. Все умерли, а дома мы сожгли. Стоит ли рисковать?
   - В нас нет заразы! - возразил Серк.
   - Тот купец тоже был здоров, - вступил в разговор Герт.
   - У нас не осталось еды, - сказал один из людей купца. - Свою съели, а заходить в деревни... В них почти все больны.
   - У нас хватит на два-три дня, а потом достанем, - обнадёжил Альт. - С нами вам не будет страшна зараза. Многих не вылечим, но четверых защитим. И оружия хватит отбиться от небольшой ватаги. Да, каждому заплатим золотом, у нас его много.
   - Что у вас за дело в Зарбе? - спросил Серк. - Без ответа на этот вопрос мы никуда не пойдём.
   - Нам нужно встретиться с магом Бердом Юдгоем, - не стал скрывать Альт. - После этого вернёмся, возможно, с ним самим. И возвращаться будем с лошадьми и продовольствием. Если здесь будет стоять застава, обойдём её лесом. С нами вы не разнесёте заразы.
   - А если откажемся? - спросил другой человек купца. - Неужели не поможете? Я говорю не о продуктах, а о вашей магии.
   - Магия действует недолго, - объяснил Герт. - Для самих магов и тех, кто рядом, это неважно, потому что всегда можно обновить заклинание. Вам сделаем один раз, а этого недостаточно. Уже не умрёте, но можете заразить других. Можно было бы посидеть здесь дней десять, а потом без боязни идти, но у вас нет еды. К тому же сюда может прийти кто-нибудь заразный или дружинники решат вас зачистить, чтобы не разнесли заразу. Её боятся до дрожи, поэтому с вами не будут разговаривать, сразу убьют!
   - Я пойду, - согласился Серк. - Здесь нас не ждёт ничего, кроме смерти. Если защитите от болезни, есть шанс остаться живыми и вернуться.
   Согласились и остальные. Альт отдал им одну сумку с крупой и приказал готовить ужин. Шевалье занялся лошадьми, а он отошёл в сторону вместе с купцом и попросил рассказать, что творится в Зарбе и как долго им придётся добираться до цели.
   - Если сказать коротко, то горе и ужас, - ответил Серк, - а подробно рассказывать слишком долго, успеем ещё наговориться в пути. А Чёрный Юдгой... Я слышал, что он обитает где-то возле столицы. В обычное время это дней пять пути, если на лошадях, а пешком будут все десять. Но сейчас там такое творится, что можем не дойти вообще.
  
  
   Глава 17
  
  
   - Тебя оживили этим заклинанием? - спросила Лидия и мысленно воспроизвела узор.
   Она отдала книги Инге и знакомилась со ставшими доступными знаниями по магическому лечению. Их было много, и большинство с очень сложными узорами, которые ещё нужно было менять для каждого больного. Это был бесценный подарок, потому что на самостоятельное изучение ей понадобились бы годы учёбы.
   - Да, это заклинание для оживления частей тела, - подтвердил Сарк. - Содер оживил мою голову и привязал заклинание к золоту.
   - А как он тебя убил? - поинтересовалась младшая, оторвавшись от чтения.
   - Не помню, - ответил маг. - Видимо, оживление произошло не сразу, поэтому пропали последние воспоминания.
   - А почему ты решил, что убийца - твой друг? - удивилась Лидия. - Может, он просто воспользовался твоей смертью для своей мести и подарил тебе хоть какую-то жизнь. Сам же говорил, что она лучше исчезновения во мраке.
   - Он так и сказал, но я в это не верю! Я был тогда гостем в его замке и не мог умереть случайно!
   - Рассказать, как я в пять лет случайно убила человека? - спросила Инга. - Я очень любила плоды теи и часто бросала на пол кожуру. Слуги убирали, поэтому родители не знали, а няньку я не слушала. Жить по её правилам было не интересно. Это случилось не в городском особняке, а в родовом замке, где я любила забираться на одну из четырёх смотровых башен. Это нелегко для малышки и потом приходилось выслушивать ругань, но из неё можно было так далеко смотреть! Вот я и бросила на ступенях свою кожуру, а она очень скользкая. Капитану нашей дружины не повезло на неё наступить. Он не скатился по лестнице, но ударился виском о выступавший из кладки кирпич, и этого хватило.
   - Занимательная история, - согласился Сарк. - Хочешь сказать, что и я мог умереть случайно?
   - А ты не пробовал узнать причину смерти у Содера? - спросила Лидия.
   - Нет. Я был вне себя от горя и не хотел ему верить, а потом мы поругались и больше не разговаривали. А к чему этот разговор? Не хотите мстить?
   - Я слишком многим тебе обязана, чтобы отказать в помощи, - ответила она, - просто не хочется убивать невиновного. Завтра приедем в Борин, а послезавтра - в столицу. Сколько ехать от неё до вашего замка?
   - С полдня, а от нас до Содера - намного меньше.
   - И как, по-твоему, мы сможем его убить? Наверняка ты об этом думал.
   - Магией вы его не убьёте, - ответил Сарк. - Убивать будете красотой!
   - Как это? - удивилась Инга.
   - Вы стали ослепительно красивы, - сказал маг. - Такая красота почти не встречается, и она сильно затруднила бы вам жизнь, если бы не магия. Я даже посоветовал бы вам немного подпортить лица.
   - Вот ещё! - вскинулась младшая. - Я скорее подпорчу тех, кто будет мне мешать!
   - А почему так не улучшать других? - не поняла Лидия.
   - По нескольким причинам, - объяснил Сарк. - Во-первых, можно делать оптимизацию только себе или другим магам. Одно заклинание подобия работает слабее, и в этом случае обе женщины должны быть магами, а одна из них - эталоном красоты. Почему-то среди женщин нет сильных магов. Их редко принимают в школы, и я не знал ни одной, которая училась бы в Академии.
   - А бытовая магия? - возразила старшая. - Сам говорил, что с её помощью можно лепить красавиц!
   - В ней одно-единственное заклинание для изменения внешности. Им можно убрать какие-то дефекты и, повозившись, делать лица просто красивыми, а у вас они совершенны! Оптимизация довела твою природную красоту до предела, а подобие наделило тем же подругу. Если бы я был живым, сделал бы всё, чтобы завладеть одной из вас! Я думаю, что Содер поступит так же. Попроситесь переночевать, ну а дальше нетрудно свести с ним счёты с помощью яда. Он должен быть у моего отца. Если претит яд, ударите кинжалом.
   - Портится погода, - заметила Лидия. - Мы уже проехали один трактир, нужно остановиться в следующим. По-моему, скоро пойдёт дождь. Опять Марон умчался на своей птице.
   - В первый раз, что ли, - отозвалась Инга. - Скоро вернётся. Вы помолчали бы, а то мешаете читать.
   Однако время шло, а слуги всё не было. Он не вернулся даже тогда, когда остановились возле трактира. Сумки пришлось нести самим. К их удивлению, небольшая трапезная была полностью занята обедавшими мужчинами.
   - У вас есть свободные комнаты? - обратилась Лидия к традиционно полному трактирщику.
   - Только одна, но с двумя кроватями, - ответил он. - Если она вас устроит... Недавно вселились эти господа, поэтому всё остальное занято.
   Все восемь находившихся здесь мужчин, включая хозяина, отреагировали на девушек одинаково - широко открытыми глазами и краснотой лиц, а у прибежавшего с кухни с подносом слуги ещё и оттопырились штаны. Впрочем, когда встал трактирщик, у него увидели то же самое, а возбуждение остальных скрывали столы. В трапезной даже стихло чавканье.
   - О чём я и говорил, - ехидно сказал Сарк. - Утром смотрели с восхищением, а теперь будут пялиться только так.
   - Нас устроит одна комната, - обратилась Лидия к толстяку. - Вы сможете подать обед в неё? Сейчас подойдёт мой кучер, накормите его и отправьте на сеновал. Был ещё слуга, но он куда-то запропастился. Если появится здоровенный детина, направьте его к нам.
   Трактирщик отвёл девушек на второй этаж, отпер свободную комнату и ушёл, пообещав, что сейчас им принесут еду.
   - У вас изменились и голоса, - заметил маг. - От таких бросит в дрожь любого мужчину. Кажется, мы перестарались с магией. Лидия, спроси трактирщика, что это за господа.
   - А почему они тебя заинтересовали? - удивилась девушка.
   - Я узнал одного, - ответил Сарк. - Это дармийский маг Дар Макгой. Молодой, но из сильных. Остальных не знаю, но двое явно из местных вояк. Одним словом, странная компания.
   Они успели разложить вещи, когда послышался стук в дверь. Когда её открыли, увидели Марона.
   - Кто тебя так подрал? - удивилась Инга.
   На новой одежде слуги было больше дыр, чем на той, которая была на нём при их первой встрече. Пострадали даже штаны и безрукавка, из которых были выдраны куски кожи.
   - Птичка взбесилась, - грустно ответил он. - Сбросила меня и стала клеваться. Пока свернул ей голову...
   - От тебя одни убытки! - сердито сказала Лидия. - Отпустить, что ли? Одежда не хуже прежней, топор тоже есть. Попробуешь заняться разбоем на этой дороге!
   - Воля ваша, - согласился он и собрался уйти.
   - Погоди! - остановила она. - Иди к хозяину и скажи, что я велела накормить. Потом отправишься на сеновал к Элсу. Когда приедем в Борин, пойдёте вдвоём на рынок за конём. Если опять приедешь на чём-нибудь другом, там и простимся!
   Марон ушёл, но девушка не успела отойти от двери, как в неё опять постучали. На этот раз побеспокоил слуга трактирщика с их обедом. Пока парень расставлял на столе тарелки с едой, его начало трясти, а из комнаты не вышел, а выбежал.
   - Плохо дело! - озабоченно сказал Сарк. - Видели, что творилось со слугой? И ваш, кстати, тоже ушёл возбуждённый. Пообедаете и поищите в "Общей магии" что-нибудь для снижения привлекательности, пока на вас не стали бросаться!
   В указанной книге ничего не нашли, нужное отыскала Инга в "Шутках студеоузов".
   - Есть! - сказала она, показав рисунок. - Очень простое заклинание. Подействует даже на магов, хоть они и поймут, что им пудрят мозги.
   - И это говорит баронесса, - уже не в первый раз упрекнул её маг. - Что за манеры!
   - "Как из красавицы сделать уродину", - прочитала заглавие Лидия. - Шутники! Ну что, пробуем друг на друге?
   - Уродин из вас не получилось, - осмотрел их Сарк. - Очень симпатичные мордашки, но уже ничего запредельного. Магу видно, что это наложенный образ, но сколько тех магов!
  
   - Ну и женщины! - с восхищением сказал младший из братьев Кальмиров. - Я едва сдержался от того, чтобы не испачкать штаны!
   После обеда Дар Макгой собрал всех в своей комнате для разговора.
   - Это обман, - заметил Гай. - Девицы для чего-то используют магию. По-моему, у обеих наложенный образ.
   - Вам только бы поболтать о бабах, - недовольно оборвал их Дар. - Через два дня будем в столице, и нужно решать, как отделаться от сопровождения!
   Когда они шесть дней назад выдали себя за людей посланника Дарма при дворе эльхарского короля, командовавший дозором офицер отправил всех под конвоем к генералу Котгайлу, а тот выделил двух сержантов и приказал им сопровождать дармийцев в столицу и сдать в секретную службу для разбора. Грамота избавила от ареста, а после проверки наверняка отправят к посланнику, но это было чревато слежкой, которая помешала бы выполнить задание.
   - Убьём обоих - и все дела, - сказал Рей Гектор. - Мы не будем задерживаться в королевстве, а с пропажей этих вояк не станут разбираться раньше чем через декаду. Уходить в любом случае придётся через эльхарскую границу, а не через Сорму. Давайте поговорим о другом. Мне не нравится ваш план охоты на слуг.
   - И чем же он нехорош, барон? - скривившись, спросил Макгой.
   Эти двое невзлюбили друг друга ещё при подготовке к походу и не сдерживали своей неприязни.
   - Вы хотите, чтобы мы укрылись вблизи замка Содера и ждали, когда из него выедет кто-нибудь из слуг. Его можно подчинить и заставить убить хозяина. Но слуги могут долго не появиться или появятся в таком числе, что нас не хватит на подчинение. Наверняка крестьяне сами возят продукты и их не пускают дальше двора, а посланные к соседям или в город слуги выезжают с охраной. И сколько нам ждать? К тому же маг сразу заметит следы подчинения и не даст к себе приблизиться, а на кухню и к столу барона допускают считанных слуг и их всех проверяют.
   - Вот и посмотрим, - сказал Дар. - Если не будет одиночек, пойдёте сами. Я был при дворе и видел Содера, хоть с ним не общался. Наверняка и он запомнил меня, поэтому сразу узнает и всё поймёт. Вариант со слугой убирает для вас риск, а я в любом случае ничем не рискую.
   - За невыполнение задания головы оторвут у всех. Или вы не намерены возвращаться? А если у слуги не получится покушение, Содер будет настороже, поэтому риск для нас возрастёт многократно!
   - Делаем засаду! - настоял на своём Дар. - Кого-нибудь да захватим. Если он не подойдёт для покушения, хоть узнаем, что творится в замке. Идти в него без разведки - это глупость!
  
   Магам приходилось приноравливаться к своим пешим спутникам, поэтому до вечера не дошли даже до границы. Это сделали утром, через час после завтрака. Было заметно, с какой неохотой Серк Доран и его работники возвращаются туда, откуда бежали, спасая свои жизни.
   - Граница, - сказал купец, пнув ногой вкопанный на обочине столб. - Скоро дойдём до трактира. Когда шли сюда, его хозяин закрылся и никого не пускал. Деревни вымирали, поэтому не было подвоза продовольствия, и он не хотел его продавать и рисковать семьёй. Сейчас мало кому нужно золото, еда важнее, а у нас её мало.
   - Раздобудем, - отозвался Альт, - а если нет, съедим лошадей. Не скажете, куда подевались ваши?
   - Ограбили, - ответил Серк. - Мы уехали из столицы при первых же слухах о море, поэтому и уцелели. Погрузили на подводы продовольствие и остатки товаров и смогли доехать до Баргуза. Это город на полпути от границы до столицы королевства. Там и столкнулись с чьей-то дружиной. Повезло, что не перерезали шеи, а только намяли бока и угнали обоз. Те, кто ехал сзади, смогли незаметно для грабителей бросить в кусты мешок с сухими лепёшками и пистоли, иначе мы не добрались бы до Эльхара. Шли от заката до рассвета, а днём прятались в рощах. Один раз нарвались на какую-то шайку, но им хватило одного выстрела. Может, в Зарбе и сохранилась королевская власть, только не на окраинах.
   Вскоре увидели трактир. Кто-то бросил открытыми ворота, такими же распахнутыми были и двери в доме.
   - Уехал, - сказал работник по имени Вась о трактирщике. - Наверное, побоялся, что здесь сожгут. Если бы нас не пустили домой, так и сделали бы. Добыли бы хоть какую-нибудь еду.
   - Посмотрю, - сказал Герт, - может, остался овёс.
   Он спешился, отдал повод Васю и сходил сначала в конюшню, а потом и в дом. Минут через десять вернулся и сказал, что не нашёл ничего съестного.
   - Оставили только посуду, и в подвале стоит бочка с вином.
   - Обойдёмся без вина, - решил Альт. - Когда будет первая деревня?
   - Скоро, - ответил Серк. - До полудня дойдём. Её крестьяне возили в трактир продовольствие. Мы обошли лесом, чтобы не прихватить заразу.
   Деревня оказалась небольшой - всего семь стоявших вдоль дороги саманных изб, огороженных плетнём. За ними виднелись огороды, а ещё дальше - уже убранные поля. На разведку послали самого сильного из работников Дорана - Беса.
   - Сбежали, - доложил он результаты осмотра. - В домах пусто, из амбаров выгребли всё до последнего зёрнышка, и в хлевах нет скота, а огороды перекопаны.
   - Плохо, если так будет и дальше, - озабоченно сказал Герт.
   - Все не убегут, - отозвался Серк. - И куда бежать? В Зарбе повсюду смерть, а соседи не пустят. Еда будет там, где много погибших, а эти успели где-то спрятаться. Если не подхватили заразу, выживут.
   - Неужели все умирают? - спросил Альт.
   - Очень многие. Перед уходом из столицы мы слышали, что выживает один из десяти. Давайте не будем терять здесь время.
   Вскоре после деревни лес стал мельчать, всё в большем числе появлялись прогалины. К вечеру уже не было сплошных зарослей, только отдельные рощи в поросшей сочной травой степи.
   - Нужно искать место для ночлега, - поглядев на заходящее солнце, сказал Альт.
   - Скоро будет удобное, - отозвался Серк. - На обочине сложена куча камней, а напротив, шагах в ста, течёт небольшой ручей с чистой водой. Неподалёку есть роща, и мы успеем до темноты запастись дровами.
   До камней дошли быстро, и так же быстро нашли ручей. Бес занялся лошадьми, а остальные за одну ходку обеспечили себя дровами.
   - Доедаем последнюю крупу, - глядя на кашеварящего Вася, сказал Герт. - Скоро будут деревни?
   - Завтра встретим две, а потом они пойдут чаще, - ответил Серк. - Этот край был густо заселён.
   Когда поужинали, он хотел организовать дежурства, но Альт сказал, что все должны спать, а безопасность обеспечат магией. Ночь прошла спокойно, а утром на них попытались напасть. Заклинание сработало, когда два десятка вооружённых оборванцев подобрались к лагерю на полсотни шагов. Половину из них тут же убили остановкой сердца, двоих парализовали, а остальным удалось убежать.
   - Хорошо быть магом! - с завистью сказал Серк. - Нас они перерезали бы без труда. Будем допрашивать?
   - Для того их и обездвижели, - ответил Альт. - Тащите к костру этих двоих. Нет, мы не будем пытать огнём, просто подчиним. Давайте, Герт, я их отпускаю.
   Дёрнувшиеся разбойники попали под действие подчинения и опять застыли.
   - Отвечайте, сколько вас и где лагерь! - потребовал Лодгар. - Да не оба сразу, а один ты.
   - Всего два десятка и ещё трое, - послушно ответил выбранный магом разбойник. - Остановились в деревне, но сейчас, наверное, удрали.
   - Там остались крестьяне? - спросил Альт.
   - Уцелел только один. Есть ещё мальчишка, но он не жилец. Остальные умерли или ушли.
   - У него есть лошади?
   - У крестьян не осталось лошадей, - помотал головой разбойник. - Те, у кого они были, отправились а долину Баккой. Говорят, что мор не затронул её из-за благочестия жрецов храма Дар-акка. Кое у кого остались ропы, но их скоро пустят на мясо.
   - Ропов на мясо? - удивился Серк. - Они же в десять раз дороже хорошего коня!
   - Кто их теперь купит! Этих птиц разводили для бегов и нужд богачей, а теперь их некому покупать и нечем кормить. Они жрут только плоды марга и овёс, а это теперь пища многих крестьян. И роп - беговая птица, её не запряжёшь в телегу.
   - А почему так плохо с едой? - не понял Альт. - Ведь у крестьян в каждом хозяйстве должны быть запасы. И торговцы...
   - В голоде виноват годдар Сиддей, - объяснил разбойник. - Мор начался далеко на юге и не сразу пришёл в наши края. Годдар разослал по деревням отряды своих солдат с обозами и взял со всех налог на год вперёд. Это нам так объявили, на самом деле во многих местах забирали всё зерно и угоняли скот. Королевская семья и столичная знать ушли вместе с армией и собранными запасами в горы Паддеры и бросили нас здесь умирать! Да покарает их святой Ап Тумар!
   Годдаром здесь называли самого главного воинского начальника.
   - Убьём? - спросил Герт, кивнув на разбойников.
   - Пусть убираются, - решил Альт. - Серк, расскажите о ропах.
   - Это огромные птицы, которые без труда несут на спине взрослого мужчину, - сказал купец. - Они не умеют летать, но бегают раза в два быстрее хорошего скакуна и не только быстрые, но и очень выносливые. На ропах мы добрались бы до столицы за два дня. Их продавали только знати и для арены, где проводились бега. Я слышал, что такие птицы есть и в здешней армии.
   - Еды нет, поэтому давайте не будем терять время и побыстрее доберёмся до этой деревни. Может, разживёмся хоть какой-то едой, чтобы не забивать лошадей. Есть у меня мысль обменять их на этих ропов.
   Лошадей не привязывали, а только стреножили, поэтому они за ночь набили брюхо травой и вволю напились. Сейчас их только оседлали и поспешили выйти на тракт.
   - Погода портится, посмотрев на быстро темнеющее небо, сказал Герт. - Это ещё один повод для спешки. Может, мы и не найдём в деревне еды, но хоть дождь переждём под крышей!
  
  
   Глава 18
  
  
   Утром вышли завтракать, когда другие постояльцы уже уехали. На вопрос Лидии, кем они были, трактирщик пожал плечами и сказал, что не интересуется своими клиентами. Он осмотрел девушек, не нашёл в них вчерашней красоты и был явно этим обрадован.
   - Всё-таки подумайте о том, чтобы подправить лица, - сказал Сарк. - Необязательно их уродовать, можно добавить, например, веснушки. Даже этому старому борову было нелегко вчера в вашем присутствии, вон как он обрадован. Не будете же вы все время прикрываться магией!
   Слуги пришли в трапезную одновременно с господами, поэтому после завтрака быстро собрались, расплатились с трактирщиком и уехали. Лишившегося "птички" Марона отправили на козлы к Элсу. Ночью прошёл дождь, но дорога успела подсохнуть и обошлось без грязи. Слуги болтали, но за топотом лошадей и скрипом колёс их почти не было слышно и разговор не мешал девушкам заниматься магией.
   - Вот здесь она меня и клевала, - услышала Лидия, выглянула в окно и успела увидеть лежавшее на обочине тело ропки.
   Дорога до Борина оказалась скучной. Пока ехали, не случилось ничего примечательного и обошлись без разговоров. Занятия магией утомили обеих, к тому же девушкам уже надоело путешествие и хотелось быстрее его закончить. Сарк тоже не собирался их развлекать и тихо сидел в голове Лидии, поэтому остаток дня продремали. Когда подъехали к городским воротам, сидевшие в караулке стражники почему-то не вышли за платой. Кучер остановил лошадей, а потом, видя такое пренебрежение, сплюнул на дорогу и въехал в город. Лидия ещё утром сказала, что нужно будет найти хороший трактир, поэтому Элс без повторных указаний занялся этими поисками. Прохожие объяснили, куда ехать, и вскоре карета остановилась возле нужного заведения. На этот раз вещи нёс Марон. Встретивший их трактирщик так удивился виду ободранного здоровяка, что не сразу заметил вошедших следом за ним девушек. Недоразумение быстро устранили и их тут же отвели в двухместный номер и принесли в него ужин. Слуг тоже накормили и отправили на конюшню. Утром спустились завтракать в трапезную, где хозяек уже поджидали Марон с Элсом.
   - Возьми кошелёк, - сказала Лидия конюху. - Марону я больше не доверю деньги. После завтрака купишь ему новые рубаху и безрукавку. Найдёте, где ремонтируют одежду, и пусть зашьют штаны. В последнюю очередь займётесь конём. И смотри, чтобы это были именно жеребец или кобыла! Постарайтесь быстро управиться, я не хочу здесь задерживаться.
   Слуги, как всегда, поели раньше девушек и ушли за покупками, а они задержались с очень вкусным пирогом. Это была уже не просто еда, а удовольствие, которое хотелось растянуть подольше. Когда закончили с завтраком и собирались уйти, по лестнице спустились двое мужчин.
   - Марла? - увидев Лидию, удивился шедший первым пожилой мужчина в очень богатой одежде. - Что ты здесь делаешь, да ещё в таком виде?
   Последний вопрос был задан с негодованием. Старшая закрывала для него Ингу, поэтому вторую девицу он увидел, подойдя ближе, и обомлел.
   - Это не Марла, ваше сиятельство, - почтительно сказал сопровождавший его маг. - Эти дамы скрывают свою внешность магией. Сходство с вашей дочерью удивительное, но это только случайность.
   - Они обе маги? - вторично удивился тот, кто, судя по обращению, был графом.
   - И сильные! - подтвердил маг. - Это очень странно. Я знаю только одну женщину такой силы. Это придворный маг герцогини Легас. По слухам, такая же есть и в Дарме. Понятия не имею, откуда могли взяться эти.
   - Вы долго намерены нас обсуждать? - холодно спросила Лидия. - Это нарушение всяческих приличий, поэтому я отвечу вам тем же! Идём, сестра.
   - Подождите! - остановил их маг. - Наше поведение вызвано удивлением, и вы, конечно, можете уйти, но сначала снимите последствия заклинания! Потом сможете опять закрыться. Согласно кодекса я имею право это требовать. Или у вас есть основания скрывать внешность?
   - Налюбовались? - сказала Лидия, убрав морок. - Смотрите, чтобы не лопнули штаны!
   Она вернула себе и Инге прежнюю внешность, и девушки ушли, оставив возбуждённых мужчин приходить в себя.
   - И как вы собираетесь с этим жить? - спросил Сарк, когда очутились в своём номере. - Ладно, у младшей немного ума, но у тебя-то он есть!
   - По-твоему, я дура?! - вскинулась Инга.
   - Я вас предупреждал? - не слушая её, сказал маг. - Не знаю, что подумает граф Бодер, но Сармак сразу понял, чему вы обязаны своим красоте и сходству!
   - Это тот маг? - спросила Лидия. - И что в этом опасного?
   - Вы должны были привлекать к себе как можно меньше внимания, особенно пока не разбежались! Уже одна ваша сила вызвала бы большое удивление и интерес, а если добавить к ней запредельную красоту...
   - Ты не ответил. Ну сильные - что в этом плохого? Что, кодекс запрещает кому-то использовать оптимизацию?
   - Женщины! Почему вы не хотите думать?
   - А ты не ругайся, а объясни! - обиделась Инга.
   - Хорошо, объясню. Вот старшая, когда покупала дворянство, назвалась своим именем, хотя никто не мешал изменить родовое. И теперь, если ею заинтересуются, нетрудно будет выяснить, что у Лидии Макейн не было никакой силы! Жрецы записывают результаты проверок и долго хранят эти записи!
   - Ну и что? - не поняла Лидия. - Я теперь дворянка...
   - Это безнадёжно... - с сожалением сказал маг. - Ты была никем, а стала магом редкой силы, особенно для женщины! А это долгая жизнь без болезней и богатство, это, наконец, власть! И с тобой, дорогуша, то же самое. Потребуется ещё меньше времени, чтобы узнать, что у дочери барона Кая Дорака не было никаких способностей к магии! Да вас после этого вывернут наизнанку, чтобы узнать, как из обычных людей делать магов! А узнав, убьют, чтобы не узнали другие. И может не спасти даже брак с кем-нибудь из влиятельных вельмож.
   - И что же делать? - растерялась Лидия.
   - Мчаться быстрее к моему отцу, - ответил Сарк. - Выбросишь свою бумагу, а он напишет новую обеим. Будете сёстрами с каким-нибудь никому не известным родовым именем. Личные можете оставить свои. Подправите рост магией, чтобы не отличаться и назваться близняшками.
   - А моё баронство?! - возмутилась Инга.
   - Что для тебя важнее, баронство или жизнь? Нужно было слушать тех, кто умнее, и не осложнять жизнь погоней за красотой. Выйдешь замуж за графа и будешь графиней.
   - Та можно, - успокоилась она.
   - А наша сила? - спросила Лидия. - Разве она не будет вызывать удивление?
   - Будет, - подтвердил маг, - но вы сможете на это плевать. Если у кого-то из близнецов есть сила, она будет и у другого, а если получили благородство, за неё уже не накажут. Все решат, что ваши родители как-то укрыли вас от проверки. Вызовите интерес и желание прибрать к рукам, но это уже не опасно.
   - А этот маг? - сказала Инга. - Если он станет болтать...
   - Потому и говорю, что нужно быстрее уезжать. Как только появятся слуги, сразу съезжайте! А если попытаются разговорить, прикиньтесь оскорблёнными.
   Быстро уехать не получилось, потому что слуги появились уже в обеденное время. Марон был в новой рубахе, а безрукавку не стали покупать. Ему так её отремонтировали, что было почти незаметно швов.
   - Почему так долго? - сердито спросила Лидия.
   - Мы не виноваты, хозяйка, - стал оправдываться Элс. - Задержка вышла из-за седла. Коня мы купили из тех, которые могут тащить три воза сразу, а на них не делают сёдел. И в обычное седло у Марона не влезет задница. Пробовали договориться с седельщиком, но ему нужно три дня, да и дорого берёт...
   - Короче! - оборвала она. - Чем кончились ваши хождения?
   - Поедет на попоне. Нам сделали ремни...
   - А ваша лошадь умеет бегать? - спросила Инга. - Видела я таких. Сильные, но бегают только в детстве.
   - Побежит, - обещал кучер. - Мы быстро не ездим, так что не отстанет.
   - А если придётся ехать быстро? - спросила Лидия, проклиная про себя день, когда связалась с Мароном.
   - Побежит сам, - почесав затылок, ответил Элс. - Лошадь тогда придётся бросить.
   - Морочите вы себе головы, - недовольно сказал Сарк. - Если тебе жаль этого дылду, дай ему денег и отпусти. И с его конём потеряли столько времени, а он ещё может задержать в пути. Пусть бы ваш слуга и дальше ехал вместе с кучером! Эх, женщины!
   Лидия признавала правоту мага, но, как и большинство женщин, злилась больше не на себя, а на него за упрёки.
   - Уезжаем! - сердито сказала она слугам. - Берите сумки и идите к карете, а мы рассчитаемся с хозяином.
   - А жратва? - напомнил об обеде Элс. - Как ехать с пустым брюхом-то?
   - Пообедаем в первом же придорожном трактире! Шевелитесь быстрее, увальни!
  
   Сержанты не понимали причины спешки, но не возражали против быстрой езды, поэтому к столице подъехали после полудня. Перед этим у Рея Гектора состоялся разговор с Даром Макгоем. Чтобы не быть услышанными остальными, они немного придержали коней.
   - Я возражаю против убийства, - сказал барон. - Есть предложение получше.
   - Это потому, что убийство предложил я? - спросил маг. - Если мне не изменяет память, вы сами говорили о том же!
   - Вы любите простые решения, - не отвечая на колкость, сказал Рей, - это свойственно всем молодым. Мне претит убийство тех, кто тебе доверяет. К тому же, если придётся задержаться, за ваш простой выход могут казнить позорной смертью. И меня не утешит то, что болтаться в петле придётся рядом с вами.
   - И что вы предлагаете? - справившись со злостью, спросил Дар.
   - Вы легко подчините одного из сержантов, а с другим справится Гай. Внушите, что они выполнили поручение генерала и были отправлены обратно. Дайте каждому несколько золотых и добавьте, что они могут не торопиться с возвращением. Эти вояки будут валять девок в каждом встречном городе и не доберутся до Котгайла раньше чем через декаду. Я думаю, что это будет существенно позже. И вряд ли он что-нибудь заподозрит. Если нас потом и поймают, то не смогут предъявить ничего серьёзного, так, мелкие нарушения, за которые только вышлют из королевства.
   - Согласен, - ответил маг. - Надеюсь, вы не возражаете против предложенного мной способа поисков баронства Содера?
   - Напрасно надеетесь. Вы хотите посетить геральдическую коллегию. Это самый простой способ, но этим посещением мы выдаём себя с головой. Я не знаю, в каких отношениях Содер с королевским двором и как отреагируют на его убийство, и вы этого не знаете! Если Бармос потребует наши головы вместо головы Герта, он их получит. Или вы думаете, что наш король будет ссориться с ним из-за такой малости?
   - Допустим, - вынужден был согласиться Дар. - И как тогда искать?
   - Так, как искали раньше, - через трактирщиков. Обычно они знают всех окрестных баронов. Если это не получится, можно сходить в коллегию. Но до этого нужно познакомиться с кем-нибудь из приезжих дворян и представиться его именем. Дольше провозимся, но не подставим себя под удар.
  
   Чтобы осмотреть деревню, пришлось съехать с тракта. Почти все избы были брошены крестьянами, а в некоторых, судя по смраду, лежали тела. Из хозяев остался только тот крестьянин, о котором говорил разбойник. Он сидел на пороге своей избы и бездумно уставился куда-то вдаль, не обратив никакого внимания на появившихся чужаков.
   - Приветствую вас, уважаемый! - обратился к нему Альт. - Мы слышали, что у вас болен сын. Я маг и могу попытаться помочь...
   - Зачем вам чужие заботы, эгбей? - равнодушно сказал крестьянин. - У меня нет ни еды, ни золота для оплаты ваших услуг.
   Перед тем как заехали в деревню, Альту то же самое сказал Лодгар.
   - Охота вам возиться с каким-то деревенским мальчишкой! Сейчас мрут повсюду, а мы с вами потеряем время.
   Тогда он промолчал, сейчас ответил:
   - Я уже давно живу только для себя и принёс другим немало горя. Не зачал ни одного ребёнка, но отнял несколько жизней своих врагов. И если я удержу у порога жизни вашего сына...
   - Он уже за порогом, эгбей, а скоро туда же шагну и я. Погибла вся семья и нет сил начинать жизнь сначала и смотреть на мерзость, в которую впали сыновья истинного бога. Да смилуется над вами за сочувствие святой Ап Тумар!
   - Не ожидал от вас подобной сентиментальности, - сказал Герт, когда отошли от мёртвой деревни. - И к кому? К зарбийцам! И что это за обращение - эгбей? В языке, который вы нам дали, его не было.
   - В нём только слова, у которых есть перевод, - объяснил Альт. - Это в обычаях, о которых я рассказывал. Неужели не сказал? Значит, забыл или не счёл нужным. Никогда не думал, что в Зарбе кто-нибудь так назовёт чужака. Эгбей - это не просто почтительное обращение, так называют человека, которому очень многим обязаны.
   Лодгар о чём-то задумался и дальше ехали молча. К полудню увидели ещё одну деревню. В первой же избе их встретил хозяин. Это был уже немолодой крестьянин, который с опаской смотрел на вооружённых чужаков, не убирая руки с рукоятки заткнутого за пояс кинжала.
   - Мы не причиним вам зла, уважаемый, - постарался успокоить его Альт. - Скажите, здесь можно купить у кого-нибудь лошадей и продовольствие? Мы хорошо заплатим.
   - Все, у кого были лошади, давно уехали, - ответил он. - Я сам купил бы, да не у кого. Есть ропы, но на них не увезёшь добро. С едой плохо, но могу продать немного крупы. Если хотите, возьмите у меня лопаты и походите по брошенным огородам. Там можно накопать репу. Можете купить ропов, только оставите мне своих лошадей. Тогда к каждой птице дам по мешку марга. Вы едете в столицу?
   - Да, в Маддрис, - подтвердил Альт.
   - Доберётесь за два дня, а на лошадях нужно ехать шесть, и у вас их только две.
   - У вас много ропов? - спросил Лодгар. - Почему же не уехали на них? Я понимаю, что птиц не запряжёшь в телегу, но можно загрузить...
   - Роп слушается только всадника, да и то не всегда, - терпеливо объяснил крестьянин бестолковому чужаку. - С грузом они разбегутся, и я потеряю добро. А мне ещё везти жену и детей. К тому же у меня мало корма для ропов, а лошади могут обойтись травой. Вас шесть, а у меня семь птиц. Оставшуюся забью на мясо и поделюсь с вами.
   - Во сколько вы их оцениваете? - спросил Альт.
   - Ваши лошади и по тридцать золотых за птицу. Дешевле не продам!
   Крестьянину заплатили, и он ненадолго куда-то убежал. Видимо, не до конца поверил в то, что его не ограбят, и спрятал золото. Когда вернулся, занялся ропами. Вась с Бесом взяли мешки и лопаты и отправились на огороды, а остальные смотрели, как седлать птиц.
   - При кормёжке привязывайте их подальше друг от друга, иначе подерутся, - поучал их крестьянин. - Давайте по два десятка плодов три раза в день. Утром они уже ели. Пить будут сами, нужно только отвести туда, где есть вода. Если взбесятся, держитесь рукой за переднюю луку седла, а другой бейте по шее! Но у них уже был гон, поэтому должны слушаться.
   - А как вам удалось не заболеть? - поинтересовался Альт.
   - Мы все переболели, только легко, иначе заперлись бы от вас в доме, - ответил хозяин. - В деревне был колдун, который защитил своей силой тех, кто смог ему заплатить. Совсем не уберёг, но уже не померли, как другие. Попробуйте поездить в загоне, а я пока забью птицу.
   Он куда-то увёл одного ропа, а потом в несколько ходок перенёс мясо. Ездить на птицах было непривычно. Пока варили мясо, езду успели попробовать все, в том числе и принёсшие репу слуги. Её разложили по сумкам и закрепили на птичьих спинах вместе с их кормом. Крупы дали одну сумку на всех, вот мяса наелись вволю. Оно получилось жёстким, но после вынужденного воздержания и такое ели с удовольствием. Поев, вывели своих птиц за ограду и уехали к большому облегчению крестьянина, который до самого конца боялся, что заберут и лошадей.
   - Жаль наших лошадок, - сказал Лодгар, когда выехали на тракт, - но если эти птички так быстро бегают, как о них говорят, лошади только помешают. Проверим?
   Проверка вылилась в сумасшедшую гонку, в которой только чудом никто не свалился и не свернул шею. Птицы так быстро неслись по дороге, что рябило в глазах. Всадники бросили поводья и обеими руками держались за сёдла, чтобы из них не выпасть. Ропы пробежали мимо нескольких деревень и какого-то города и остановились возле моста через небольшую реку. Подойдя к воде, они стали пить, высоко запрокидывая головы после каждого глотка.
   - У меня дрожат руки! - признался Герт. - Никогда не ездил с такой скоростью и нет желания повторять. Интересно, они умеют бегать потише?
   После водопоя попробовали и медленный бег. Без шпор птицы бежали с видимой ленцой, но не медленней лошадиного галопа. В полдень увидели удобное место для обеда и попытались остановиться. Это получилось не сразу и потом пришлось возвращаться.
   - Приноровимся, - сказал Альт, привязывая своего ропа к одному из деревьев. - Если ничего не случиться, доедем быстро. Бес, корми птиц, а Вась с Бором займутся костром.
   - Давайте поговорим, пока они готовят обед, - обратился к магам Серк Доран. - Вы удивлены отношением крестьян?
   - Я ожидал больше высокомерия, - отозвался Альт, - правда, их придавила беда...
   - Здесь другое, - объяснил купец. - Первый крестьянин уже попрощался с жизнью, а второй боялся, что его ограбят и надеялся купить у нас лошадей. Какое уж тут высокомерие! Нам повезло, но вскоре можем встретить и много других. Мор уже фактически прошёл, но выжившим грозит голод, а под каждым из нас гора мяса.
   - И что вы предлагаете? - спросил Содер.
   - Никуда не заезжать до самой столицы. Надежда найти еду небольшая, а нас могут ограбить и убить. Сейчас так поступают со своими, что им какие-то чужаки! В отличие от Эльхара, здесь тракт не проходит через города, они все стоят в стороне, поэтому не придётся заниматься объездами. И в столицу пойдём своими ногами, а слуг оставим с птицами в какой-нибудь роще. Будут есть репу и ждать. Когда узнаем, где сейчас Берд Юдгой, вернёмся. Плоды марга скоро закончатся, но до мага ропы нас довезут. Если он не даст корма, возвращаться придётся пешком, а птиц забить на мясо.
   - Вы лучше нас знаете королевство, - согласился Альт. - Надеюсь, что нам повезёт и дальше!
  
  
   Глава 19
  
  
   По настоянию Сарка столицу объехали.
   - Вам не нужны сложности вроде вчерашних, - сказал он. - Есть объездная дорога, по которой быстро доберёмся до замка. Сегодня не успеем, но там есть трактир.
   Вот к этому трактиру и подъехали, когда ещё не совсем стемнело. Им никто не помешал уехать из Борина, поэтому по-прежнему двигались без большой спешки. При такой езде кобыла Марона не отставала от кареты, но пришлось сделать несколько остановок, чтобы она смогла отдохнуть. В трактире не было постояльцев, и им сразу же предоставили лучшую, по словам хозяина, комнату, а повар занялся ужином.
  
   Устроив приехавших дворянок в номер, трактирщик спустился на первый этаж и вошёл в одну из комнат для слуг. На стоявшей в ней кровати лежал уже немолодой мужчина в кожаной одежде, которую предпочитали наёмники и те, кому приходилось много времени проводить в дороге. Его лицо было подпорчено парой шрамов и тоже больше подходило наёмнику, чем трактирному слуге.
   - Отрывай задницу от кровати, Барк, - сказал трактирщик. - Нужно провернуть выгодное дельце!
   - Что за дело? - спросил лежавший. - Опять резать твоих постояльцев из-за кошеля с серебром? Учти, Гнеш, что если и сейчас не будет хабара, то я свалю отсюда вместе с Гаем, а тебе придётся искать другого конюха.
   - Будет хабар! Приехали две сопли, у которых с собой тяжёлая сумка. В трактир внёс амбал, который у них служит, а возле номера её взяла одна из девчонок, поэтому я заметил.
   - Красивые девчонки? - заинтересовался Барк.
   - Очень! Мы с тобой давно без баб, заодно развлечёмся.
   - Это дело! Только ты тогда не сильно их трави. Я не любитель развлекаться с мёртвыми. Лучше потом сам отнесу в лес и кончу. Кто у них в слугах, кроме амбала?
   - Только кучер, - ответил Гнеш. - Я не буду переводить на них зелье, обоих зарежет Гай.
   - Смотри, чтобы мы не погорели из-за твоей жадности! - предупредил Барк. - Гай опытен в таких делах, но всякое может случиться. С твоими слугами как обычно?
   - Да, всех отпущу до утра в деревню, а трактир закрою. Если кого-нибудь принесёт, сходят в конюшню, а Гай объяснит, что у нас заняты все комнаты.
   Поначалу у злоумышленников всё шло, как запланировали. Приехавшие дворянки съели приправленный зельем ужин и заперлись в своём номере, а наевшиеся слуги отправились на конюшню, где вскоре уснули. С них и начали. Первым был убит Элс. Обычно Гай убивал ударом кинжала в сердце, но кучер дворянок накрылся попоной, поэтому пришлось резать горло. Ошибкой, стоявшей жизни убийце, было то, что он начал со щуплого Элса, а нужно было убивать первым Марона. Стоявший в ближнем деннике жеребец учуял запах брызнувшей из разреза крови, тревожно заржал и ударил копытами в стенку. Проснувшийся здоровяк спросонья не понял, что видит, но повернулся от слепящего фонаря, и удар, который должен был убить, лишь нанёс глубокую, но не смертельную рану. Взревев, Марон вскочил, отбил одной рукой кинжал, а второй схватил Гая, смяв горло. Ему не понадобилось много времени, чтобы понять, что если решили убить слуг, то не поздоровится и их хозяйкам. Зажимая рукой рану на груди, здоровяк бросился к трактиру. Дверь была заперта на щеколду, которая не выдержала рывка. Взметнувшись по лестнице, Марон потянул на себя дверь номера хозяек. Она была заперта на хороший замок, поэтому он только оторвал ручку. Слуга отошёл к стене, а потом с рёвом ударил всей своей силой. Этого не выдержали ни петли, ни замок, и дверь улетела в комнату, убив стоявшего перед ней с пистолем Гнеша. Барк оказался умнее, но это его не спасло. Вставший Марон получил от убийцы пулю в грудь, а потом и удар кинжалом, но успел перед смертью и сам ударить его кулаком.
  
   Первой утром очнулась Лидия. Голова раскалывалась от боли, а во всём теле чувствовалась обморочная слабость.
   - Быстро сделай себе общее заклинание лечения! - услышала она мысленный крик Сарка.
   Мысли путались, но она всё-таки смогла вспомнить это несложное заклинание. Его действие сказалось почти сразу: уменьшилась головная боль и хватило сил сесть на кровати. Посреди комнаты лежала выбитая дверь, из под которой были видны чьи-то ноги, а рядом с кроватью спящей подруги лежали ещё два тела.
   - Что здесь случилось? - спросила она у мага.
   - Вас отравили, - ответил он. - Видимо, здешний трактирщик время от времени подрабатывал, убивая денежных клиентов. Вас травили не насмерть, наверное, хотели ещё позабавиться. Марон выбил дверь и убил обоих душегубов. Раз здесь нет кучера, значит, он тоже мёртв. Делай себе заклинание от ядов, а потом повторишь для Инги.
   Второе заклинание было ещё действенней первого, и девушка почувствовала себя почти нормально.
   - Как болит голова! - простонала проснувшаяся подруга. - Помоги встать, а то у меня это почему-то не получается!
   - Лежи, - остановила её Лидия. - Мы отравились. Сейчас подлечу тебя магией.
   - Закончила? - сказал Сарк. - В трактир пришли слуги. Видимо, они не знают о делишках хозяина, и он в таких случая отправляет их в деревню. Прикажи, чтобы приготовили завтрак, только не забудь проверить еду на яд. Так, кажется, кто-то приехал. Разберись, пока младшая приходит в себя.
   - Сходим вместе. - Инга попыталась встать и наступила на тело убийцы. - Ой, кто это?!
   - Потом расскажу, - сказала Лидия, поспешно одеваясь. - Если тебе лучше, быстрее надевай костюм! Я не собираюсь здесь есть. Посмотрю, что творится в конюшне и, если убит Элс, запрягу лошадей. Чем быстрее мы отсюда уедем, тем лучше! А слуг кто-нибудь похоронит.
   - Так Марон нас спас? - дошло до младшей. - Бедный! А ты ещё ругал за то, что его взяли!
   Маг промолчал, а уже одевшиеся девушки с сумками в руках спустились в трапезную.
   - Что у вас творится?! - орал там на повара пожилой дворянин, за спиной которого стояла богато одетая дама с двумя детьми. - Не трактир, а какой-то разбойничий вертеп! В конюшне всё залито кровью и лежат тела!
   - Ещё три тела в нашем номере, - добавила Лидия. - Ваш хозяин травил постояльцев. С нами у него не получилось, но слуг убил. Ну а мы убили его вместе с подручными! Можете вынести их тела в лес, пусть их жрут дикие звери, но моих людей похороните достойно! Вот вам два золотых. Буду возвращаться - проверю!
   - Всё выполним, госпожа! - обещал ошарашенный повар. - А кто же теперь будет трактирщиком?
   - Ты и будешь, - выбрала старшая, - а пока не найдёшь себе замену, заодно поработаешь на кухне.
   - А кто вы такая, чтобы здесь распоряжаться? - по-прежнему сердито спросил дворянин.
   - Идём, сестра, - не обращая на него внимания, сказала Лидия и первая вышла из трактира.
   Они поспешили к конюшне, возле которой стояла запряжённая четвёркой лошадей карета. Возле дверей, не решаясь войти, топтался кучер.
   - Поможешь! - сказала старшая и бросила ему кошель с серебром. - Иди за мной! Пока твой хозяин будет орать, запряжём моих лошадей.
   Он подобрал деньги и поспешил за ней. Вдвоём они вывели двух лошадей и быстро впрягли их в карету. Инга поставила в неё сумки и забралась сама, а Лидия вскарабкалась на козлы и огрела лошадей прихваченным в конюшне кнутом. Время медленной езды кончилось. Девушка была зла, голодна и переживала из-за убитых слуг. Она по горло наелась дорогой и хотела быстрее её закончить.
  
   Повезло с первого раза.
   - Содер? - сказал трактирщик. - Конечно, знаю! Это один из наших баронов. У него есть особняк в столице, но он никуда не выезжает из баронства после смерти отца. Об этом что-то болтали, но я уже не припомню что.
   - И где же его баронство? - обрадованно спросил Дар Макгой.
   - Точно не скажу, где-то лигах в двадцати на запад от столицы. Можете обратиться к почтарям, они проводят за небольшую плату. Это проще, чем искать самим.
   - Спасибо, - поблагодарил маг. - Так и сделаем. Мы остановимся у вас до завтрашнего утра.
   Нужно было купить палатки, овёс для лошадей и всё необходимое, чтобы можно было несколько дней жить под открытым небом и следить за замком. Этим занялись братья Кальмиры.
   - Съездите в столичную почту или это сделать мне? - отведя взгляд в сторону, спросил Дар Рея Гектора.
   - Съезжу, конечно, - ответил барон. - Как это мы с вами не подумали о почте!
   Он узнал у трактирщика, куда ехать, и быстро договорился, что им дадут проводника за два десятка серебряных монет.
   - Это близко, - сказал принявший его чиновник. - Если выедете утром, в полдень будете на месте. Я пришлю в ваш трактир своего человека.
   Снаряжение купили быстро, а об овсе и продовольствии сговорились с трактирщиком. Утром позавтракали, подождали почтаря и выехали из столицы через западные ворота. Трактом двигались часа два, а потом свернули на более узкую и скверную дорогу. В трактире договорились поступить с проводником так же, как с сержантами, поэтому, когда увидели стены замка, он получил свои деньги, забыл их лица и отправился обратно в столицу. На крепостной стене никого не увидели, не было и дежурных в смотровых башнях, но это никого не удивило. Если случались распри между боронами, то только в глуши, а не вблизи столицы, поэтому такая беспечность была обоснованной и привычной. Дорога упиралась в ворота замка, а в трёхстах шагах от них сохранилась небольшая роща.
   - Идеальное место для засады! - довольно сказал барон. - Ещё бы найти воду где-нибудь поблизости, чтобы не гонять лошадей. Давайте уберёмся подальше, а в рощу заедем так, чтобы не увидели из замка.
  
   Они рискнули ещё раз использовать птичий галоп. Отдохнувшие ропы мчались без отдыха часа три. За спиной оставили два города, а деревень никто не считал. Птицы устали, поэтому их остановили без большого труда, когда увидели очередную речку.
   - Мы уже проделали половину пути до столицы, - сказал Серк Доран, - но ропы выложились и сегодня не смогут бежать. По правде говоря, я тоже так устал, что могу не удержаться в седле. Может, здесь и заночуем? Место удобное.
   - Я тоже не чувствую рук, - признался Альт. - Вы правы, здесь будет удобно: в этом лесу легко укрыться и рядом вода. Давайте напоим птиц и найдём поляну.
   Хорошее место нашли в сотне шагов от дороги. Доран сказал, что поблизости нет жилья, поэтому не осторожничали с костром. Привязанных ропов накормили плодами марга, и они заснули стоя, высоко задрав головы и время от времени моргая глазами.
   - Интересные птицы, - глядя на них, сказал Герт. - Разбойник говорил, что их корм съедобен. Вы не пробовали его, Серк?
   - Плоды марга? - отозвался купец. - Пробовал, когда доели лепёшки. Наткнулись на дерево, где они были, и обобрали всё, что созрело. Это что-то вроде орехов. Очень сытная пища, только сильно горчат, а незрелые невозможно есть из-за горечи. Если проголодались, лучше дождитесь каши. Плодов немного, побережём их для птиц.
   Взятую у крестьянина крупу быстро сварили и с аппетитом съели, несмотря на полное отсутствие вкуса.
   - Неужели здесь не могут выращивать что-нибудь повкуснее? - доев свою порцию, спросил Альт.
   - Ста очень урожайная и питательная, - объяснил Серк, - но в неё обязательно добавляют мясо или сладкие плоды. Крупы хватит на два дня, а другой пищи можем и не достать, поэтому завтра нужно опять торопить птиц. Поедем через самую людную провинцию, и возможны неприятные встречи. В таких случаях для нас спасение только в скорости.
   Ночь прошла спокойно. Опять спали без дежурств, доверив охрану магии. Утром сварили кашу, съели её уже без вчерашнего аппетита и накормили ропов их плодами. Руки побаливали после вчерашней езды, но это не помешало пустить птиц галопом. Ропы бежали без рывков, поэтому не было нужды напрягаться, чтобы держаться в сёдлах. Вчера это делали из-за неопытности и страха, а сейчас уже малость привыкли. Успели промчаться мимо двух городов, когда на них напали. Шедшие по тракту мужчины увидели ропов и поспешили отбежать на обочину, а потом обстреляли их из пистолей. Трудно попасть из пистоля в бегущую птицу, но стрелков было много и двум слугам не повезло. Роп Беса рухнул на дорогу, выбросив его из седла, а Бору пуля попала в плечо, и он тоже не удержался на мчавшейся птице. Падение на такой скорости на твёрдую как камень дорогу означало неминуемые гибель или увечье даже при отсутствии врагов. Напуганные выстрелами птицы неслись так, что не было никакой возможности ими управлять, да никто и не подумал бы остановиться, чтобы помочь упавшим спутникам. С врагами можно было попробовать справиться оружием и магией, вот только это ничем не помогло бы Бесу с Бором. Даже если они не разбились насмерть, пострадали так, что быстро не поднимет на ноги никакая магия, а с переломами их всё равно пришлось бы где-нибудь бросить. В благополучное время можно было попробовать вывезти на подводе, но не сейчас. Мчались до тех пор, пока не выдохлись птицы, оставив за спиной ещё два города. Тракт был пустынен, только один раз разминулись с небольшим обозом. Уже после полудня ропы замедлили бег и остановились, тяжело дыша и низко опустив головы.
   - Сегодня они не побегут, - сказал магам Серк. - Последним городом был Мардок, а до столицы осталось лиг двадцать. Предлагаю отвести птиц вон в тот лесок и оставить вместе с Васем. Сами успеем до ночи дойти до Маддриса.
   - Крупа осталась на птице Беса, - хмуро сказал Вась. - У нас нет еды.
   - У нас есть лишний роп, - возразил купец, - а это мясо! Забьём его, а ты закоптишь. А плодами из его мешка можно завтра накормить остальных птиц. Им будет маловато еды, но один день потерпят. Главное - найти воду где-нибудь поблизости. Нам нельзя идти к столице с птицами, убьют только из-за них, сами мы никому не нужны. Надеюсь, что здесь ещё не дошли до людоедства.
   Других предложений не было, поэтому занялись поиском удобного места для стоянки. Полян не нашли, зато обнаружили небольшой ручей. Ропов привязали к крайним деревьям с дальней от тракта стороны леса. Их хотели накормить, но уставшие птицы отказались от пищи и легли на землю, вытянув шеи.
   - Долго провозимся с забоем и готовкой, - посмотрев на солнце, озабочено сказал Альт. - Предлагаю оставить это Васю, а самим выйти прямо сейчас. Мы можем спокойно обойтись без пищи два-три дня, но я думаю, что что-нибудь купим. Вряд ли золото совсем потеряло цену, а у нас его много.
   С ним согласились, напились впрок из ручья, проверили пистоли и пошли на тракт. Долго идти с пустым животом под палящим солнцем непривычным к ходьбе людям - занятие не из приятных. К тому же каждый по-своему переживал потерю спутников, поэтому шли молча. Часа через два увидели съезд к деревне.
   - Недавно проехали всадники, - присмотрелся к следам Сарк. - Судя по отпечаткам копыт, они направились в столицу. Интересно, что там сейчас. Надеюсь, что нашлись те, кто навёл хоть какой-то порядок. Нам лучше войти в неё ночью.
   Здесь остановились отдохнуть, после чего зашагали дальше. Шли с час, когда услышали за спиной топот копыт.
   - Пятеро, - присмотрелся Альт. - Отойдём на обочину. Если остановятся, поговорим. Может, узнаем, где сейчас нужный нам маг. Если не получится договориться, я убью их магией, а ты подчинишь лошадей.
   - Остановятся, - сказал Лодгар и распахнул безрукавку, чтобы она не мешала выхватить из-за пояса пистоль. - Ходоки на тракте - это большая редкость, тем более заинтересуются тем, что в такое время здесь делают чужаки.
   Так и вышло. Всадники перевели коней на шаг и остановились.
   - Кто такие? - не убирая руки с пистоля, властно спросил уже немолодой мужчина с бритой и ничем не прикрытой головой.
   Его спутники тоже взялись за оружие, не спуская с них глаз.
   - Приветствую вас, уважаемый наддир! - сказал Альт. - Мы пришли из Эльхара и хотим встретиться с магом Бердом Юдгоем. Не скажете, где его можно найти?
   - Зачем вам Чёрный маг? - подозрительно спросил предводитель всадников. - Немедленно бросьте всё оружие!
   Внезапно он пришпорил коня и рванулся прочь от своих спутников, которые мёртвыми повалились в дорожную пыль. Испуганных лошадей тут же подчинил Герт.
   - Я почувствовал, что мы с ними не разойдёмся, - объяснил Альт купцу. - Подчинил главаря и заставил отъехать от остальных, а их убил. Теперь у нас есть лошади и проводник.
   - Правильно сделали, - одобрил Лодгар. - Слишком у нас важное дело, чтобы церемониться со всяким сбродом.
   Они взяли себе по коню и забрали у убитых пистоли. После этого состоялся допрос уцелевшего зарбийца.
   - Знаешь, где Юдгой? - спросил Альт.
   - В своём поместье рядом с Маддрисом, - ответил тот.
   - Успеем добраться до темноты?
   - Должны успеть.
   - Что творится в столице?
   - Её поделили те, у кого есть люди и оружие. Я служу одному из них.
   - Где берёте еду?
   - Годдар Сиддей забрал не всё, крестьяне многое спрятали. Сейчас уцелевших обложили данью.
   - В столице можно купить еду?
   - Нашим за золото продадут, а вас убьют. Зачем что-то продавать, когда можно взять просто так?
   - Веди нас к Юдгою!
   - Ни один смертный не сможет войти в жилище Чёрного мага! - ответил бритый. - Я доведу вас до его ворот.
  
  
   Глава 20
  
  
   - Кто такие? - спросил приоткрывший калитку дружинник.
   - Благородные дамы к барону Монку Саддею! - крикнула сидевшая на козлах Лидия. - Мне долго ждать? Открывай ворота!
   - Барон болен. Всем заправляет его сын, а он в отъезде. Подождите, сейчас спрошу у капитана.
   - Подчиняй, - посоветовал Сарк, - иначе будем долго объясняться. Я возьму всю ответственность на себя. Уж сына барон не накажет, тем более мёртвого.
   Подчинённый дружинник развёл одну за другой створки ворот, и карета въехала во двор замка.
   - Почему у вас на воротах только один стражник? - спросила Лидия, спрыгнув с козел.
   - Разболтались, - ответил маг. - При мне такого не было. Скажи ему, чтобы отогнал карету к конюшне, я сам покажу, куда идти.
   Она взяла у уже покинувшей карету Инги одну из сумок и приказала дружиннику заняться лошадьми. Следуя указаниям Сарка, они отворили нужные двери, прошли пустым коридором и по узкой лестнице поднялись на второй этаж.
   - У вас вообще нет слуг? - спросила Инга. - И почему всё такое заброшенное? Кажется, что здесь никто не живёт.
   - Замок очень старый, - отозвался маг. - Слуги есть, но немного. Отец не любит многолюдства и суеты. Наверное, кого-нибудь встретим возле его комнат. Раз старик заболел, кто-то должен быть рядом.
   Когда дошли до дверей в апартаменты барона, возле них тоже никого не было.
   - Подождите здесь, - сказал Сарк. - Сначала я поговорю с отцом.
   Он исчез, а через минуту распахнулись двери и из них выбежал невысокий пожилой мужчина явно не благородного происхождения, который с выпученными от ужаса глазами припустил по коридору и с грохотом скатился вниз по лестнице.
   - Скотина! - выругалась Инга, которую он стукнул дверной створкой.
   - Надо было стать подальше, - отозвалась Лидия. - Если так испугался слуга, как бы отец Сарка не загнулся при виде головы мёртвого сына. Это мы с тобой к нему привыкли. Плакало тогда моё благородство!
   - Выражайся, как пристало благородной леди! - попенял ей появившийся маг. - Мой отец крепкий старик, он и так знал, что я мёртв, поэтому не был сильно напуган. Большой радости я у него не вызвал, но просьбу выполнит. Заходите, он ждёт.
   В первой комнате никого не было, а во второй, которая оказалась спальней, сидел на кровати старый барон. Видимо, он был в одной рубашке, потому что закутался в одеяло.
   - Принимать дам в таком виде против правил, но я болен, а сын торопит, - сказал он девушкам. - Назовитесь своими настоящими именами!
   - Я Лидия Макейн, - представилась старшая. - Купила благородство у одного графа на своё родовое имя, но теперь вынуждена от него отказаться.
   - И в чём причина? - спросил Монк.
   - В их магии, - объяснил Сарк. - Обе получили с моей помощью много силы. У женщин это большая редкость, и будет нетрудно узнать, что ни у одной не было никаких магических способностей.
   - Понятно... - задумался старик. - После этого за ними начнётся охота. Но ведь можно не показывать своих способностей.
   - Они не смогут остаться незамеченными, - сказал сын. - Дамы, снимите заклинание.
   - Никогда не видел такой красоты! - заворожено глядя на девушек, сказал Монк. - На них хочется смотреть без конца! А кто вы, милая?
   - Я баронесса Инга Дорак, - назвалась младшая.
   - Я могу дать только благородство. Не жалко титула?
   - Жалко, - ответила Инга, - но я без труда стану графиней.
   - Не торопитесь выходить замуж за графа, - улыбнулся барон, - быть может, станете герцогиней. У герцога Легас есть подходящий по возрасту сын. Вряд ли он устоит перед вашими чарами. Я напишу вам грамоты, нужно только найти сбежавшего секретаря.
   - Отец, что ты знаешь о Содере? - спросил Сарк. - Он в своём баронстве?
   - А зачем тебе Герт? - спросил старик. - Неужели ты винишь его в своей смерти?
   - Я уверен в том, что погиб из-за него! - сказал сын. - Герт должен за это ответить, и они мне в этом помогут!
   - Он сказал мне, что ты погиб в Дарме.
   - Герт солгал. Это случилось в его замке.
   - Граф Фарс тоже подозревал его в твоей смерти и даже отправил мага для разборки. Он заезжал сюда и расспрашивал о Содере. Я не знаю, чем это закончилось, потому что больше его не видел.
   - Что за маг? - спросил Сарк.
   - Некий барон Альт Докер. Я потом узнал, что он получил баронство от Абера Фарса. Твой друг вернулся из Сормы и сейчас живёт в Туле, во дворце брата.
   - Редкое имя... - задумался Сарк. - Я знал одного Альта и даже сам сделал его магом. Это тот вор, которого ты чуть не убила. Может, Абер подобрал его и возвысил?
   - Из вора в бароны? - не поверила Лидия.
   - Если это для чего-то понадобилось графу Фарсу, то почему бы и нет? Ладно, это сейчас неважно. Так что с Содером, отец?
   - Он должен быть в своём замке, только вряд ли вы туда попадёте. Не спеши мне возражать, сначала выслушай. Вчера ко мне приезжал барон Кай Либард. Ты должен знать, что мы с ним дружны. Он узнал о моей болезни и решил навестить, а по пути заехал к Содеру, чтобы попросить его заняться лечением. Своего мага у него нет, да и мы им не обзавелись. Сначала пользовались твоими услугами, а потом как-то не было надобности. Так вот, с этой поездкой ничего не вышло. Когда до замка осталось меньше сотни шагов, кучер повернул карету. Если бы он этого не сделал, Кай выпрыгнул бы и сам убежал бы прочь. Оба его дружинника тоже без приказа повернули коней. Мой друг сказал, что испытал настоящий ужас, а один из его воинов испачкал штаны! Либард не поленился съездить в одну из трёх деревень Содера и узнал, что её крестьяне несколько дней назад возили в замок продукты и тоже не смогли к нему приблизиться. Староста поехал объясняться с управляющим и вернулся с мокрыми штанами. Ты и теперь пошлёшь туда этих девушек?
   - Обязательно! - ответил Сарк. - Все те, кого прогнал страх, были не магами. Нужно проверить, как он подействует на нас. Если девушки не смогут подойти, мы уедем, а если смогут, нужно хотя бы с кем-нибудь поговорить и узнать, что там случилось. Уже потом будем думать, что делать дальше.
   - Так можно, - одобрил отец. - Твой брат уехал в столицу и вернётся только завтра. Вы завтракали, леди?
   - Нет, ваша милость, - ответила Лидия. - Нас пытались отравить в трактире, поэтому пришлось срочно уезжать.
   - Об этом и всём остальном, что вам довелось испытать вместе с сыном, расскажете позже, заодно немного меня подлечите. Сейчас найдите моего секретаря. Прежде чем заняться грамотами, он обеспечит вам завтрак и комнаты. Отдохнёте с дороги, а потом займётесь делами. Мне самому придумывать вам родовое имя или есть какие-то пожелания?
   - Придумайте сами, - попросила Инга. - Мне ничего не приходит в голову.
   - Я думаю, что личные имена оставите свои, - сказал старик. - Будете сёстрами Магги. Грамоты узаконят ваше родство, поэтому можете так и относиться друг к другу.
  
   Первый день наблюдения ничего не дал. Ворота замка Содера оставались закрытыми, а на стене не появился ни один человек. То же наблюдали и следующим утром.
   - Мне это не нравится! - заявил Рей Гектор. - Что-то здесь не так. Такое впечатление, что в замке все вымерли.
   - И что вы предлагаете, барон? - неприязненно спросил Дар Макгой.
   - Давайте пошлём туда Бруза. Он не маг, поэтому не вызовет подозрения. Содер мог видеть меня, но не его. Шевалье может подъехать под любым предлогом, например узнать, как ему проехать в столицу.
   - Не возражаю, - нехотя согласился Дар. - Но не должно быть никаких инициатив, только эта проверка!
   С проверкой ничего не вышло, потому что Бруз не смог подъехать к замку.
   - От стен несёт таким страхом, что я чуть не обделался! - признался он. - Какой-то запредельный ужас, с которым невозможно бороться! Конь тоже запаниковал, но позже меня.
   - Теперь проверю я! - решительно сказал Дар. - Раз так боятся лошади, мы с Гаем пойдём пешком.
   Маги выбрались из рощи и, не почувствовав страха, подошли к воротам. Гай несколько раз ударил в них сначала кулаком, а потом ногами, но на стук никто не отозвался и во дворе было тихо.
   - Давайте я стрельну из пистоля, - предложил он Дару.
   - Погоди, - остановил его Макгой. - Кажется, кто-то идёт.
  
   Маль был на кухне, когда услышал грохот ударов. Кто-то изо всех сил бил в ворота. Гадая, кто это мог быть, старый слуга поспешил выйти во двор. Ноги ослабели, и, пока он добрался до калитки, пришлось останавливаться для отдыха. Хорошо, что хватило сил отпереть щеколду.
   - Отворяйте сами, - задыхаясь от усилий, сказал старик. - Я ослабел от голода.
   Дверца со скрипом отворилась, и он увидел двух молодых мужчин в дорожной дворянской одежде.
   - Что у вас случилось? - спросил один из них, посмотрев на лежавшие во дворе тела дружинников.
   - Не знаю, - ответил Маль. - Это началось, когда умер барон. Все, кроме меня, стали такими... Они ничего не хотели и не могли делать. Я попытался позвать на помощь, но не смог выйти за калитку. Почему-то стало так страшно, как никогда в жизни! Думал, что помогут крестьяне, но они почему-то не едут. По первому времени пробовал всех кормить, но что я могу сделать один! Люди почему-то очень быстро потеряли силы, а со вчерашнего дня начали умирать. Тела портятся, а у меня нет сил предать их земле...
   - Герт Содер умер? - спросил тот же дворянин. - Это правда?
   - Я говорил барону, что не нужно ходить к мёртвым, - заплакал старик. - В последний раз он вернулся таким старым, что тут же помер! Я едва дотащил его в подвал, где лежат все Содеры. Господа, вы поможете тем, кто ещё жив?
   - Потом, - отмахнулись от него. - Показывай, где у вас подвал!
   Слуга, шаркая ногами, повел дворян ко входу в усыпальницу. Когда дошли до приоткрытой двери, они оттолкнули его и сбежали вниз по ступенькам.
   - Разве это Содер? - услышал Маль. - По-моему, не похож!
   - Кто нам поверит, если вернёмся с такой головой?
   - Мы можем пройти проверку магией, но накажут за то, что поверили какому-то старику.
   - А что мы можем? Если это действительно мёртвый Содер...
   - Есть у меня одна мысль...
  
   - Я не могу! - дрожа всем телом, крикнул Серк Доран. - Господа, идите одни, а я буду ждать в тех зарослях.
   На подходе к усадьбе Берда Юдгоя его и ехавшего первым зармийца охватил такой страх, что не могло быть и речи о том, чтобы взять их с собой. Страх сломал магию подчинения, и проводник смог ускакать. Этого не ожидали и не смогли ему помешать.
   - Оставайтесь, - согласился Альт. - Только не нужно пока прятаться. Отъедете от усадьбы и подождёте. Если мы сможем договориться с Юдгоем, вам принесут еду.
   Над окружавшей усадьбу мага стеной возвышались кроны деревьев большого парка и четыре ещё более высокие башни. Дорога упиралась в ворота, в которые пришлось долго стучать. Наконец послышались шаги и мужской голос спросил, кто приехал и по какой надобности.
   - Эльхарские маги к господину Юдгою по важному делу! - ответил Альт.
   Калитка отворилась, и из неё выглянул мужчина лет тридцати, с такой же бритой головой, как и у сбежавшего проводника. Увидев лошадей, он захлопнул калитку и, повозившись с засовом, открыл ворота.
   - Езжайте по дороге, - сказал он. - По левую руку увидите конюшню. Конюха сейчас нет, поэтому лошадьми занимайтесь сами. Когда закончите, идите ко входу в дом. Я буду вас ждать.
   Дом Юдгоя не уступал размерами небольшому замку. Сходство усиливали башни, похожие на смотровые. Когда расседлали лошадей и повесили им на морды торбы с овсом, поспешили к поджидавшему слуге. Тот отворил массивные двери и повёл гостей по широкой лестнице на второй этаж. Там их ждал юноша лет семнадцати.
   - Ты можешь идти, Каррис, - сказал он слуге. - Я сам ими займусь. Вы хотели встретиться с Юдгоем? Ваше желание исполнилось. Я думаю, что у вас достаточно серьёзное дело, потому что по пустякам не совершают таких поездок, да ещё во время мора и неурядиц. Нужен важный повод, чтобы маги рискнули своей жизнью. Но я вижу, что вы голодны. Сейчас поедите, а потом и поговорим.
   - Я Альт Докер, - представился Альт, не называя титула, - со мной Герт Лодгар. Мы с благодарностью воспользуемся вашим гостеприимством, но с нами прибыл ещё один человек. Это купец, который помог до вас добраться. Я буду очень признателен, если ваш слуга отнесёт ему еду.
   - Я распоряжусь, - кивнул Юдгой. - Идите за мной.
   Маг проводил их в помещение трапезной, и прибежавший с кухни слуга принёс кашу с мясом, которая была быстро съедена. Хозяин подождал, пока гости не закончили ужинать, после чего привёл их в роскошно убранную гостиную.
   - Говорите, - сказал он, жестом предлагая им сесть на один из диванов.
   Альт подробно рассказал о том, что узнал о Содере, и о поручении своего графа.
   - В том, что вы рассказали, нет ничего страшного, - улыбнулся Юдгой. - Ваш Содер или сам не понял сути мира мёртвых, или намеренно ввёл вас в заблуждение. Это не просто пространство посмертия, в котором души ждут соединения с новыми телами. Как и в любом мире, в нём есть свои обитатели. Я условно делю их на три группы. Самая многочисленная - это сосальщики или пожиратели душ. Они питаются душами, уменьшая их в размерах и заставляя терять память и разум. Субстанция душ служит им пищей, а воспоминания прожитой жизни вливаются в память сосальщиков и делают интересней их собственное, бедное впечатлениями существование. Когда душа уменьшается до нужных размеров, кормление должно прекращаться. Иногда этого не происходит и такие души исчезают бесследно. Это серьёзное нарушение, за которое сосальщика ждёт наказание. Не все покорно его ждут, есть те, кто укрывается возле границы с нашим миром в надежде сюда попасть. Для них здесь нет никаких ограничений и сколько угодно корма. Но границы непреодолимы для их сил, кроме того их охраняют стражи. Это вторая и более малочисленная группа обитателей мира мёртвых. Третья - это владыки. О них не говорят, поэтому и я не знаю ничего, кроме факта их существования. Наверное, есть и другие, но это уже не существенно. Если бы Содер умер и сработало его заклинание, конечно, граница была бы смята потоком силы одновременно умерших магов. Небольшая часть душ смогла бы вырваться в наш мир, и ещё меньше было бы тех, у кого хватит сил побороться за место в людях. Конечно, были бы тысячи жертв, но уж никак не мировая катастрофа. Стражи границы быстро закрыли бы такую брешь. Вот прорыв в наш мир сосальщиков был бы большой бедой.
   - Тысячи жертв - это тоже немало, - сказал Альт. - Если это можно предотвратить... К тому же вы можете ошибаться.
   - Я никуда с вами не поеду, но помогу по-другому. Отдыхайте, а я попробую поговорить с теми, кто охраняет ваш участок границы.
   - Ваша молодость - результат укрепления связи тела с душой?
   - Вы знаете и это? - удивился Юдгой. - Да, я так омолаживаюсь. Хождения через границу не только приносят жуть, которую не в силах выдержать люди, но и быстро старят.
   Он ушёл, а у магов произошёл разговор о вере.
   - Как вы думаете, есть бог или он выдумка жрецов? - спросил Герт. - Всё, что они говорят о посмертии, оказалось ложью.
   - Все религии обещают в посмертии награду или наказание, - ответил Альт. - Как мы убедились, это враньё и средство держать людей в подчинении. Жрецы служат власти, которая кормится трудом простаков. Думаете, почему убивают магов из народа? Если правду узнают такие, как мы, это не доставит им неприятностей. Дворяне сами власть и не станут подрывать основы веры. Вот простаки могут и подорвать. Религия для них кнут, а кому нравятся его удары? Если и есть бог, который создал этот мир, он не вмешивается в судьбу своих творений или делает это очень редко.
   - Значит, молитвы бесполезны?
   - Молящийся не получит того, что просит, но молитва ободряет и даёт ему силы и надежду на помощь высших сил. Если человек силён, он добьётся всего своей силой, а слабым нужны поддержка и утешение.
   Герт о чём-то задумался и прервал разговор, а вскоре появился Юдгой. Сейчас он выглядел тридцатилетним мужчиной и был хмур.
   - Всё хуже, чем я думал, - сказал маг, сев напротив эльхарцев. - Ваш Содер идиот! Он вернулся после очередного визита в мир мёртвых и решил свести счёты с жизнью. Перед этим убрал связь своей смерти со смертью всех своих магов. Точнее, это он думал, что убрал, на самом деле на это не хватило сил и освободился только кто-то один. Видимо, он просто был где-то поблизости. У остальных связь только ослабла. Они не погибли с его смертью, но лишились душ. Содер утянул их за собой в мир мёртвых. Это произошло не в один миг, поэтому граница устояла, но опасно утончилась, а болтавшиеся поблизости сосальщики получили много сил. Пока прорывов не было, но стоит какому-нибудь ещё заняться там некромантией...
   - И что же делать? - побледнел Альт.
   - Как можно быстрее занять замок, - ответил Юдгой. - Я говорил с душой Содера и узнал, что у него не осталось даже дальних родственников. Не знаю, как с этим у вас, а у нас в таких случая владетелем становится тот, кто первым его займёт и сможет удержать. Кстати, вы понравились умершему и он имел на вас виды. Вы ведь барон без имения? Теперь у вас есть шанс его получить.
   - А его маги?
   - Теперь это только оболочки. Лишившись душ, они потеряли интерес к жизни и уже начали умирать. Через несколько дней там не останется живых, кроме одного старого слуги. С ним какие-то странности, но это уж вы разбирайтесь сами.
   - До замка долго добираться, - сказал Герт, - нас могут и опередить. Не скажете, что делать, если случится прорыв?
   - Я посоветовал бы бежать как можно дальше, - усмехнулся маг, - но уверен, что барон не последует совету. Стражи границы вернут беглецов, но не сразу, поэтому жертв будет много. Но и сосальщики не смогут сразу покинуть замок, им ещё нужно привыкнуть к нашему миру. Стражи дали заклинание, которым можно распылить обитателей мира мёртвых.
   - Дать магу такое оружие против своих? - удивился Герт.
   - А почему не дать? - пожал плечами Юдгой. - В их мире это не опасно, потому что душа не имеет силы для магии, а в нашем маг только выполнит за них работу. Беда в том, что рядом с сосальщиком не получится магичить. Он внушает такой страх, что в голове не останется ни одной связной мысли. Выход есть, но для меня, а не для вас, и я не уверен в том, стоит ли помогать.
   - А в чём причина? - не понял Альт.
   - В тех знаниях, которыми не хочется ни с кем делиться. Вы должны поклясться в том, что не станете разбираться с тем, что я дам!
   - Я клянусь! Для меня жизнь людей важнее ваших знаний.
   - Я дам вам хрустальную сферу с тем заклинанием, которое только что получил, - сказал Юдгой. - Оно сохранится две декады.
   - Как заклинание может сохраниться в хрустале? - удивился Лодгар.
   - Это и есть мой секрет. Заклинание удерживается сферой, и, если её разбить, станет свободным. Вам оно не навредит, а сосальщиков уничтожит. Правда, я не знаю, как на вас подействует связанный с их гибелью выброс силы, но лучше захлебнуться в потоке чужой силы, чем лишиться своей вместе с душой. На такую привязку не понадобится много времени и вы при желании сможете уехать сегодня.
   - У вас есть плоды марга? - спросил Альт.
   - А зачем они вам? - удивился Юдгой. - Я поделюсь с вами продовольствием.
   - У нас неподалёку спрятаны ропы, - объяснил барон. - Их сторожит слуга, который коптит мясо того, который был лишним. Так что еда у нас будет, вот птиц нечем кормить.
   - У меня нет плодов марга, а на овсе ропы не смогут долго бежать. Ладно, дам вам два мешка орехов капри. Этого хватит, чтобы добраться до границы, а дальше можно сильно не гнать, так что добегут и голодные или на овсе. Только оставите мне своих лошадей, кроме той, которая повезёт груз. Я обменяю их на продукты, которые пока не научился делать магией.
   - Я этого не забуду! - поблагодарил Альт.
   - Приезжайте, когда в этом королевстве будут закон и порядок, - пригласил Юдгой. - Вы мне понравились, барон! Люблю тех, кто может думать о других. К сожалению, среди магов таких очень мало.
  
  
   Глава 21
  
  
   - Не помогла ваша магия, сын, - сказал Монк. - Скажи, сколько мне осталось жить.
   Вчера его поочерёдно пытались лечить сёстры Магги, но вызванный их магией прилив сил почти сразу же сменился их упадком, и теперь старик не мог даже сидеть.
   - От силы декаду, - ответил Сарк. - Магия не совершает чудес. Она не поможет, если у человека совсем не осталось сил.
   - И что меня ждёт? Ты ведь был там и должен знать.
   - Не будет ничего того, о чём болтают жрецы, только мрак и постепенная потеря памяти. Если захочешь пообщаться с кем-нибудь из умерших, это нетрудно, нужно только позвать.
   - А Гера?
   - Прошло семь лет, отец. Душу матери уже вселили в другое тело.
   - Завтра должен вернуться твой брат. Я скажу ему о девушках. Как они устроились в замке?
   - Отдыхают, - улыбнулся Серк. - Им ужасно надоела дорога и все те приключения, которыми тебя вчера развлекали.
   - Не спеши с поездкой к Содеру, - попросил Монк. - Пусть отдохнут подольше. Мне они понравились, особенно Лидия. Было бы здорово, если бы она стала женой Краю.
   - Я знаю их лучше тебя. Брат не понравится старшей, а для младшей он будет недостаточно знатным.
   - Всё равно пусть побудут здесь. Я боюсь того, с чем вы столкнётесь в замке Герта. Опасность должны встречать грудью мужчины, а не девчонки, пусть даже у них есть магия.
  
   Вчера так ничего и не решили. Закрыли старика в одной из комнат, чтобы он сдуру не запер калитку, и вернулись в свой лагерь. Дар рассказал остальным о том, что получилось узнать, и о своём желании сходить в мир мёртвых и подтвердить смерть Содера, но против этого выступил Гай. Ему не понравилось то, что Макгой хочет проделать это в замке. Спать разошлись, недовольные друг другом. Утром споры возобновились.
   - Мне не нравится этот замок! - заявил Гай. - Если вы хотите нарушить запрет на некромантию и идти в пространство посмертия - это дело ваше, но творите свою магию здесь! Я не испытал страха, когда подходил к воротам и ходил по двору, но в конце стало жутко.
   - Я не могу делать это под открытым небом или в палатке! - рассердился Дар. - И мы не можем уехать, пока не убедимся в смерти Содера! Некромантия запрещена в Дарме, а не здесь. Как вы думаете, для чего Сварг дал мне эти знания? Наверное, главному магу виднее!
   - Мне тоже не нравится ваша затея, - спокойно сказал Рей Гектор.
   - Вам не нравятся все мои затеи, барон! - сорвался на крик Макгой.
   - Можно мне сказать? - вступил в разговор второй из братьев Кальмиров.
   - Говорите, Бруз, - разрешил Рей.
   - Я думаю, что нужно забрать из замка ту голову, какая у нас есть, - предложил шевалье, - а потом пусть Макгой делает всё, что хочет. Если он не вернётся...
   - Не дождётесь! - крикнул Дар. - Я вижу, что здесь все против меня! Ваша работа, барон? Ладно, сейчас мы вдвоём пойдём в замок, и Гай принесёт вам голову Содера, а я останусь проводить проверку. Не вижу в этом ничего опасного, но если не вернусь до вечера, можете уезжать! Оставьте только моего коня.
   Маги быстро дошли до замка и спустились в усыпальницу. Как и в прошлый раз, Дар подсветил заклинанием лежавшее на полу тело. У старика не хватило сил затащить его в нишу, поэтому он ограничился тем, что накрыл своего мёртвого господина погребальным покрывалом.
   - Он высох ещё больше, - заметил Гай, - и совсем нет запаха. Это ненормально.
   - Какое нам дело до этих останков! - раздражённо сказал Макгой. - Рубите ему голову.
   Удар сабли отделил голову от тела, которое после этого почему-то на глазах превратилось в пыль. Кальмир положил обрубок в сумку и поспешил выйти во двор. Он опять почувствовал страх, который быстро усиливался.
   "К демонам этого Дара! - подумал маг. - Немедленно ухожу, и больше сюда ни ногой!"
   Поднявшийся из погребальной Макгой не увидел Гая и презрительно скривил губы. Он тоже чувствовал страх и не мог понять его причину, но самолюбие не позволяло пойти на поводу у спутников. Дар выбрал одну из комнат первого этажа и запер дверь. Страх усилился и чуть было не заставил бросить затею с некромантией. Взяв себя в руки, он стал поспешно создавать заклинания. Умирать было неприятно, но это длилось несколько мгновений. Пробой границы с миром мёртвых стал для Дара концом всякого существования. Воспользовавшийся им сосальщик выпил душу мага и ещё одну, которая едва держалась в старческом теле. Поблизости больше не было живых, но он не осмелился покинуть это строение людей. Сначала нужно было разобраться с памятью тех, кто только что дал ему так много силы.
  
   Когда в замок проник пожиратель душ, Гай подходил к роще. Исчезнувший было страх превратился в запредельный ужас, едва не лишивший его рассудка. Маг опомнился только тогда, когда пробежал всю рощу. Страх больше не чувствовался, но вся одежда намокла от пота, а в руке не было сумки с головой.
   - Ты куда так понёсся? - спросил догнавший его брат. - Пробежал мимо нас с таким лицом, что я испугался.
   - Будь прокляты те, кто послал нас сюда! - дрожа всем телом, ответил Гай. - Немедленно уезжаю! Пусть Сварг сам проверяет смерть Содера! Я только что чуть не рехнулся от страха. А о Макгое можно забыть. Не знаю, что там случилось, но живых в замке больше нет!
   - А где голова? - спросил Бруз.
   - Не знаю, была у меня. Наверное, где-то выронил.
   - Что с вами случилось? - спросил подошедший Рей.
   - Я уезжаю! - не отвечая ему, сказал маг. - Если вам нужна голова Содера, ищите сумку там, где я бежал. Собирайся, брат!
   Барон пробежался к дороге и вскоре вернулся с потерянной сумкой.
   - В ней одна пыль, - сказал он. - Это какая-то магия?
   - Я не знаю такой магии, - ответил Гай. - Если вы будете копаться, мы уедем без вас. Мне плевать на наказания! Расскажу всё - и пусть проверяют магией, вру я или нет!
   Он перестал паниковать только тогда, когда отъехали от замка на несколько лиг. Собирались в спешке и бросили уже ненужную палатку и всё остальное, что купили в столице. Оставили и коня Макгоя.
   - Где вы нашли сумку, барон? - спросил Гай.
   - Лежала на дороге, - ответил Рей Гектор. - А почему вас это интересует?
   - И вы не почувствовали страха?
   - Я чувствовал досаду, - ухмыльнулся барон. - Не ожидал, что мы так быстро уедем. Голова - это важно, но неплохо было бы пошарить в сокровищнице Содера. Нам не помешало бы его золото. Проклятый мальчишка! Это я не о вас, а о Даре.
   - Значит, оно ушло или спряталось.
   - Что спряталось? - не понял Бруз.
   - Я не знаю, что это было, брат. Ужас вымел из головы все мысли, но я точно знал, что в замке угнездилось что-то, что намного страшнее смерти!
  
   Слуги Берда Юдгоя вынесли на дорогу мешки и заперли калитку. Серка Дорана не было видно, поэтому пришлось кричать. Когда он вышел из зарослей, Альт показал рукой на мешки.
   - Он не сможет сюда подойти, - сказал Герт. - Я сбегаю за лошадью.
   Он подбежал к выведшему на дорогу лошадь купцу и вернулся на ней верхом. Кобыла тоже чувствовала страх, но не такой сильный, какой внушала людям усадьба. Маги нагрузили её мешками и повели по дороге к поджидавшему Серку.
   - А где ваши лошади? - спросил он, когда встретились.
   - Обменяли на корм для ропов, - ответил Альт. - На лошадях слишком долго ехать, и у нас их только три. К тому же на птицах больше шансов добраться до границы.
   - Сделали то, ради чего мы сюда рвались?
   - Да, нам помогли, - сказал Герт. - Давайте поспешим. Сюда ехали на лошадях, а обратно придётся долго идти, а потом ещё в темноте искать Бора. Может быть, удастся поспать хоть часть ночи.
   - Давайте ехать ночью, - предложил Серк. - Здесь слишком много людей, чтобы делать это днём. Опять на кого-нибудь нарвёмся. Дальше будут более безопасные места. Ропы уже достаточно отдохнули, чтобы бежать до рассвета.
   - А они не сойдут с дороги? - спросил Альт. - Не хочется из-за спешки сломать себе шею.
   - У них огромные глаза, которые прекрасно видят в темноте. Роп не полезет на обочину, потому что тракт намного удобней для бега.
   - Ладно, дойдём до лагеря и там решим.
   Шли долго, устали и чуть было не пропустили нужное место, хотя Альт время от времени зажигал магический фонарь. Выручило то, что шевалье споткнулся об один из сложенных перед уходом камней. Он посветил магией и убедился, что это сделанный ими знак.
   - Наши камни, - сказал Лодгар. - Сходим с тракта.
   Небо было затянуто тучами, и без подсветки ничего не видели даже в трёх шагах. Нужно было огибать лес, за которым находился Бор с птицами, поэтому маги светили заклинанием. Оно вытягивало много силы, и, когда выдохся Альт, его сменил Герт. К счастью, его сил хватило и не пришлось идти в темноте. Вскоре увидели тусклый свет костра. Оставленный слуга без устали коптил мясо, потому что оно уже начало портиться на жаре.
   - Из-за спешки плохое копчение, - сказал он, отчитываясь о своей работе. - Через три-четыре дня может протухнуть.
   - Нам больше и не нужно, - успокоил его Альт. - Птицы накормлены?
   - Да, ваша милость, я скормил им последние плоды.
   - Тогда собираемся и идём на тракт. Лошадь оставим здесь, она сама выйдет к людям. Разбираем мешки и мясо.
   Они нагрузили ропов и повели их к дороге. Сначала светили наспех сделанными факелами, а когда они прогорели, на остатках сил подсветил Герт. На тракте пришлось ждать, когда птичьи глаза привыкнут к темноте. Гнать ропов по ночному тракту было страшно, поэтому шпоры не использовали и ограничились неспешным бегом. Но и он был быстрее лошадиного галопа, поэтому до рассвета успели промчаться мимо самых заселённых земель. Когда стало светать, увидели реку, у которой уже делали привал. Птиц напоили, набрали во фляги воды и поспешили уйти подальше от тракта. Вскоре нашли удобную поляну, накормили ропов и поели сами. Птицы с такой жадностью расхватывали орехи, что быстро съели всё, что им насыпали.
   - Что это вы привезли? - Спросил Сарк. - Они никогда не ели так плоды марга.
   - Маг сказал, что это капри, - ответил Лодгар. - У него не было марга.
   - Шутите? - не поверил купец. - Капри страшная редкость и очень дорого ценятся. Не каждый здешний барон может ими лакомиться. Они не только очень вкусные и питательные, но и вылечивают от многих болезней!
   - Значит, и мы их попробуем, - сказал Альт. - Возьмём по три-четыре штуки, так мы не объедим птиц. Герт, берите свои орехи и давайте отойдём. У меня есть к вам приватный разговор.
   Они отошли так, чтобы не быть услышанными, и сели на поваленное дерево.
   - О чём вы хотели поговорить? - спросил шевалье.
   - Хочу предложить ехать к замку Содера, не заезжая в Туле.
   - Хотите выиграть время? А как же граф? Может, сначала отчитаемся о задании?
   - Время играет свою роль, но для меня важнее другое. Я поклялся Юдгою в том, что не стану разбираться в его магии, но клятва слуги не имеет значения для его господина.
   - Боитесь, что граф займётся шаром?
   - Я почти уверен в том, что он не удержится от соблазна узнать такой секрет. Юдгой не дурак и наверняка это предвидел, поэтому любое сканирующее заклинание наверняка разрушит его магию, а мне не хочется соваться в замок Содера без защиты.
   - Вы правы, - согласился Герт.
   - Есть и второй важный момент, - добавил Альт. - Помните, что говорил Юдгой о праве? Если мы захватим замок...
   - Один замок плохо делиться на двоих, - усмехнулся Лодгар, - к тому же шевалье не дадут владеть баронством. И как вы думаете его удержать?
   - Кто-то предлагал мне дружбу, - напомнил Альт. - Баронство не делиться, но можно разделить казну. Съездите в столицу и на мою часть золота наймёте там дружинников. А на доходы от баронства я куплю или построю вам особняк в Туле. Можно служить Фарсу, но не обязательно есть с его ладони.
   - Заманчиво... - задумался шевалье. - А поручение...
   - Нам поручали получить помощь у Юдгоя, - перебил его барон. - Мы это выполнили. Нужно было устранить угрозу из-за затеи Содера, вот этим мы с вами и займёмся! Ваш тёзка умер, но угроза по-прежнему есть. Заняв замок, мы не допустим в него ни одного некроманта, а после того как умрут все его прежние обитатели, со временем исчезнут и нарушения границы между мирами.
   - Я с вами! - решил Герт. - Надеюсь, что и граф будет доволен. Вы думали, как будем добираться до замка?
   - Нужно торопиться, поэтому до самого конца поедем на ропах. Если не хватит орехов, будут жрать овёс. Потеряют часть своей прыти, но всё равно сэкономят нам четыре или пять дней.
   - А стрелки? Если обходить их лесом, придётся бросить птиц. Там такие заросли, что купец, который принёс заразу в трактир, не смог провести даже лошадь.
   - Стрелков я возьму на себя, - пообещал Альт. - Подождёте с птицами, а я подберусь к ним лесом. Не нужно хмуриться: я не собираюсь никого убивать. Если будет время - усыплю, а если обнаружат, то ударю парализующим заклинанием. Проедем, а они очень скоро оклемаются.
   - Я вижу, что вы всё продумали. Теперь главное - добраться до границы.
   Добирались этот и весь следующий день, уже без ночных пробежек. Людей встретили только дважды. В первый раз несколько всадников увидели мчавшихся ропов и поспешили убраться с тракта, а во второй - собравшаяся возле городских ворот толпа не обратила на них внимания. Зарбийцы занимались выяснением отношений с криками и размахиванием оружием и находились в двухстах шагах от дороги, поэтому даже при желании не могли навредить. Уже при подъезде к границе, возле съезда к одной из деревень, увидели на тракте завал из брёвен. Рядом с ним никого не было, поэтому препятствие просто объехали, гадая, кому и для чего оно нужно.
   - Хорошо, что едим не ночью, - заметил Альт. - Вряд ли ропы разглядели бы его издали и смогли бы сбавить скорость. А влететь на полном ходу в эти брёвна...
   Сказано было для Сарка, который предлагал двигаться только по ночам.
   В последней деревне перед границей по-прежнему не было жизни, а заночевали в брошенном зарбийском трактире. Утром Альт оторвался от спутников и первым приблизился к заграждению, за которым укрылись лучники. Он отвёл свою птицу к деревьям и привязал. Пробираться краем леса было трудно из-за густого подлеска и обилия колючих кустов. На то чтобы пройти три сотни шагов, у него ушло пятнадцать минут. Удалось незаметно для лучников подобраться совсем близко к заграждению, поэтому он использовал заклинание сна. Оно требовало времени, но вредило меньше других. Выждав, он убедился в том, что за валом из брёвен все спят, и по тракту вернулся за своей птицей. Там же его уже поджидали остальные. После этой засады находился лагерь баронских дружинников, но мимо него просто проехали. Ропов пришпорили, и они показали такую прыть, что дружинники едва успели освободить дорогу, чтобы не быть растоптанными. Вслед сделали несколько выстрелов из пистолей, но с такого расстояния можно было попасть только случайно. Это была самая длительная пробежка таким аллюром. Вскоре пронеслись мимо сгоревшего трактира, а через три часа и мимо того, где на них сделал засаду барон Свар. К полудню птицы выдохлись и перешли на шаг. Пришлось сделать привал в месте, где не было воды. Ропы нехотя склевали свои орехи и улеглись в дорожную пыль.
   - Надо постараться их сберечь, - сказал Альт, погладив по голове свою птицу. - Никакого сравнения с лошадьми. Не думал, что мы так быстро проделаем весь путь. Завтра уже будем в замке. Куда вы поедете, Серк?
   - Сначала в Туле, а потом в столицу, - ответил купец. - А на ропов сильно не рассчитывайте. Здесь нет привычного им корма, а я уже говорил, что на овсе они так не бегают. И эта гонка - тяжёлое испытание. После неё им нужно несколько дней отъедаться. Смотрите, как они похудели! К тому же у нас одни самцы. Когда начнётся гон, к птицам лучше не подходить, могут и убить. Плохо, что здесь нет воды. Немного отдохнут, и нужно вести их к Торжку. До города всего две-три лиги, так что как-нибудь дойдут.
   С небольшим отдыхом ничего не вышло. Когда ропов попытались поднять, они только мотали головами и пытались клеваться. Пришлось отдыхать до вечера, а потом вести своих измученных птиц пешком. Перед Торжком увидели стоянку обоза. Он оказался своим, который бросили из-за отравления лошадей. Лошади были, но обозников не пускали в город.
   - Когда ехали сюда, никто ещё не знал о чуме в Зарбе, - рассказывал помощник приказчика. - Проехали через город, а потом нас завернули дружинники. Вернулись к Торжку, а в него уже сообщили о море. Горожане закрыли ворота и не пускают никого, кроме крестьян. С телегами не поедешь по лесу, а я не могу бросить товары... Говорю стражникам, что нас не пустили в Зарбу, а они не хотят слушать, ещё и угрожают пистолями. Все напуганы, и вас тоже не пустят, особенно с этими птицами. Вода у нас есть, сейчас нальём в вёдра.
   - Вы можете обойти город лесом, - сказал магам Серк, - он здесь не очень густой. Мы останемся с обозниками. Отдадим вам орехи, а своих птиц забьём на мясо. Нужно подождать, пока уляжется паника, а потом я договорюсь с городским начальством. Если это не получится, распряжём лошадей, навьючим на них всё, что сможем, и тоже пойдём в обход.
   - Так и сделаем, - согласился Альт. - У нас нет выбора. Переночуем вместе с вами, а утром уйдём. Жаль, что придётся потратить полдня на обходы, но хоть отдохнут птицы. Спасибо вам за помощь! Я никогда не забуду нашего похода, и вы всегда можете рассчитывать на мою помощь!
   - И на мою, - добавил Логар. - Если понадобится помощь, помогу сталью и магией!
   - Спасибо вам! - растрогался Серк. - Я тоже не забуду наших приключений до самой смерти. Я только купец, но если потребуется услужить, сделаю это с большой радостью!
  
  
   Глава 22
  
  
   Лидия лежала на кровати с книгой в руках, когда в дверь постучали. Пришлось вставать и идти открывать. На пороге стояла Инга. Она уже подросла, и сейчас сёстры ничем не отличались. Словно рядом не живой человек, а твоё зеркальное отражение. В последнее время это стало её раздражать и появилась мысль поменять одежду.
   - Пришла поплакать, - сказала младшая. - Можно я войду?
   - Конечно, можно, - посторонилась Лидия, пропуская её в комнату. - А почему такое настроение? Что-то случилось?
   - Можно я сяду на кровать? - попросила Инга. - Садись рядом. Ты теперь старшая сестра, кому и плакаться, как не тебе. Ничего не случилось, просто мне страшно ехать в замок этого Содера. Одно дело - живой человек и совсем другое - какая-то потусторонняя гнусь! Неужели ты совсем не боишься?
   - Страшно, - призналась она, - но я не собираюсь связываться с какими-то тварями. Мы обязаны Сарку и обещали ему отомстить Содеру. Приедем и используем заклинание поиска. Если в замке нет живых, мы в него не пойдём, а если почувствуем сильный страх, то даже не будем к нему подъезжать.
   - Сарк сейчас у отца. Теперь я тоже чувствую, когда его нет в твоей голове. Старый барон...
   Окно выходило во двор, поэтому они услышали скрип открываемых ворот и последовавший за ним шум въезжавшей кареты.
   - Наверное, вернулся старший сын Монка, - сказала Лидия. - Интересно, как он отреагирует на голову брата.
   - Разинет рот? - предположила Инга. - Слушай, давай съездим завтра? К чему тянуть, если всё равно придётся ехать? А потом отправимся в столицу и займёмся лечением.
   - Нужна протекция. Можно обратиться к графу Дюмару. Скажем, что за нас хотел просить барон Валь Сантей. Он говорил, что они в хороших отношениях. Только сначала осмотримся и хоть что-нибудь разузнаем об этом Сантее. Может, это такой тип, от которого нужно держаться подальше.
   - Нужно расспросить старого барона, пока он жив, - рассудительно сказала младшая. - Он должен знать всех столичных графов.
   - А почему лечение? - спросила Лидия. - Ты вроде хотела выйти замуж.
   - Не хочу с этим торопиться. Муж - это не только титул и богатство, поэтому его нужно выбирать с разбором. А у свободной меньше ограничений и интересней жизнь. Золото пока есть, поэтому можно не спешить.
   - Приехал мой брат, - сказал им появившийся Сарк. - Идёмте, я вас с ним познакомлю. Только сперва прикройтесь магией. Ни к чему разбивать ему сердце.
   - И как он тебя встретил? - спросила Инга.
   - Немного испуга, ещё меньше радости и много безразличия, - усмехнулся маг. - Когда узнал, что я скоро исчезну, появилось и облегчение. Сейчас Край у отца, который рассказывает ему о вас.
   Наследник Монка оказался сильно похожим на отца Инги, только он был лет на двадцать моложе. Это сразу же вызвало неприязнь. Девушки удивили его своей похожестью, но не заинтересовали. Стройные фигуры и симпатичные лица были обычными для дворянок, а эти не имели богатства и влиятельной родни.
   - Отец оказал вам гостеприимство, - приветливо сказал Край. - Можете оставаться нашими гостями сколько угодно. Я сделаю для вас всё, что в моих силах!
   Они поблагодарили и удалились к себе, сославшись на то, что ему нужно отдохнуть с дороги.
   - Я выполнил свою часть уговора, - сказал Сарк, когда девушки вернулись в комнату Лидии. - Когда вы будете выполнять свою?
   - Не терпится? - спросила она. - А что, если мы там погибнем? Составишь нам компанию в мире мёртвых, а это не то, что ты хотел.
   - Будете осторожными, - неуверенно сказал маг. - Я сам побаиваюсь того, что мог сотворить Содер. В последнее время он занимался только миром мёртвых. Видимо, с ним что-то случилось. Но я уже говорил, что не буду вами рисковать.
   - Мы тоже выполним уговор, - успокоила его Инга. - Договорись о том, чтобы нам дали кучера. Поедем завтра утром.
  
   В тот день, когда расстались с Макгоем, скакали без остановки до самой столицы. В ней немного отдохнули и купили сменных лошадей, после чего успели проехать с полсотни лиг и заночевали в придорожном трактире. Весь следующий день тоже торопили лошадей, пересаживаясь с уставших на свежих, и почти успели добраться до дармийской границы. Здесь не было трактиров, поэтому поужинали тем, что было в сумках, напоили и стреножили коней и нарубили для себя веток. Кони кормились росшей на обочине травой, а их хозяева устроились неподалёку, возле края леса. Гай защитил лагерь магией, которая должна была разбудить при приближении людей или крупных зверей, поэтому не было нужды в дежурстве.
   - Опять покажем грамоту? - спросил Бруз Рея Гектора, когда завернулись в плащи и легли на ветки.
   - У нас нет подорожных, - отозвался барон. - Нужно было задержаться в Рамзасе и позолотить руку какому-нибудь чиновнику, чтобы состряпал нормальные бумаги, но ваш брат так рвался домой, как будто ему жгли пятки. Будем надеяться, что хватит и грамоты. Война закончилась, причём очень удачно для Эльхара, и сейчас нет оснований для вражды. Возможно, с границы уже убрали дозоры, тогда некому будет нас проверять. Я беспокоюсь не об эльхарцах, а о том, как встретят дома. У нас нет никаких доказательств смерти Герта Содера.
   - Нас могут проверить маги, - неуверенно предложил Бруз.
   - Это только подтвердит, что мы не врём, - возразил Рей.
   - Пусть проверяют в мире мёртвых! - выругавшись, зло сказал до того молчавший Гай. - Дар пострадал из-за своего упрямства! Если бы он делал проверку в столице, был бы сейчас жив.
   - Некромантия запрещена, - напомнил Бруз.
   - Сварг запретил её для всех, кроме самого себя, - ответил брат. - Когда-нибудь это выйдет ему боком. Живые не должны интересоваться тем, что лежит за гранью жизни, поэтому для меня больше не будет некромантии!
  
   На обход Должка потеряли много времени. Ропов было тяжело вести даже по редколесью из-за их роста. Они наклоняли шеи, чтобы не мешали идти растущие низко ветви, и раздражённо шипели на людей. Когда вышли на тракт, увидели, что городские ворота заперты и с этой стороны.
   - Сильно они напугались, - высказался Герт о горожанах. - В последний раз чума была больше ста лет назад, а страх остался до сих пор.
   - Глупо себя ведут, но им этого не объяснишь, - отозвался Альт. - Если не пускают путников, то не нужно делать исключения для крестьян, которые могут занести заразу. Завезти сразу много продовольствия и закрыться. Ладно, нам пора ехать.
   Птицы были вымотаны дорогой, поэтому больше не могли быстро бежать. До ночи не успели добраться до замка и остановились недалеко от столицы, возле моста через небольшую речку. Маги накормили ропов орехами и с удовольствием поели их сами. Они тоже сильно устали и после еды сразу уснули рядом с привязанными к деревьям птицами. Утро началось с кормёжки.
   - Кажется, мы их загнали, - сказал Лодгар. - Смотрите, как вяло клюют. Смогут ли бежать?
   Часть завяленного мяса пропала, и его выбросили, а оставшимся позавтракали. Птицы нервничали и клевались, но их заставили подчиниться и не очень быстро бежать. Часа через три вдали показался замок.
   - Если я не ошибся с дорогой, то приехали! - крикнул Альт. - Возле замка должна быть небольшая роща, предлагаю оставить в ней ропов. Рисковать вдвоём не будем. Я с шаром пойду первым, а вы немного отстанете.
   - Вы ничего не чувствуете? - крикнул в ответ Герт. - Мне как-то не по себе.
   После его крика и Альт почувствовал тревогу, которая росла по мере того, как они приближались к замку. Возле рощи это был уже настоящий страх.
   - Сможете ли вы подойти? - привязывая свою птицу, спросил Лодгар. - У меня даже здесь трясутся поджилки.
   - Этого не должно быть только из-за слабой границы, - хмуро сказал Альт. - Кажется, мы с вами опоздали. Если не смогу подойти, придётся использовать кого-нибудь из крестьян. На них это не должно действовать так сильно. Подберётся к замку и бросит шар через стену. Если это не поможет, я отсюда уеду.
  
   Пожиратель душ заканчивал знакомиться с жизнью выпитого мага, когда почувствовал приближение двух других. Пища пришла сама, много пищи! Он уже понял из воспоминаний Дара, что отпугивает такую добычу, поэтому нужно было действовать быстро, пока эти двое не успели сбежать. Покинув подвал, в котором скрывался последние несколько дней, пожиратель ринулся к воротам, прошёл сквозь них и быстро преодолел расстояния до того, кто был ближе.
  
   Альт не успел подойти к воротам, когда страх перешёл в ужас, захлестнувший его с головой и отключивший разум. Воздух впереди замерцал и превратился в видимое только магу светлое пятно, которое быстро приближалось. Шар выпал из рук и, ударившись об укатанную до каменного состояния дорогу, разлетелся вдребезги. Визг погибающего пожирателя раздирал мозг, а выброс освободившейся силы лишил сознания обоих магов.
   Когда Альт очнулся, мир разительно изменился. Он по-прежнему лежал на дороге недалеко от замка, но с неба на землю падали тонкие оранжевые нити, многие из которых стягивались к его телу. Чувства невероятно обострились. Он слышал дыхание и биение сердца лежавшего в сотне шагов Лодгара и смог почувствовать брошенного за рощей коня. Кроме них и привязанных ропов, вокруг не было ни одного живого существа, если не считать мелюзги. От былой усталости не осталось и следа. Маг опёрся на руки и глубоко порезал одну из них стеклянным осколком. Когда поднялся на ноги, пореза уже не было.
   "Что же со мной случилось? - подумал он. - Я почувствовал запредельный страх и, видимо, успел разбить шар. Наверное, кто-то занялся некромантией и в результате в замок проник сосальщик. Когда он на нас напал, стал жертвой заклинания, которое раздобыл Юдгой. Неужели все эти изменения - следствие его гибели? Ладно, потом разберёмся, сначала нужно помочь Герту".
   Альт сделал несколько шагов и схватился за голову. В ней словно что-то лопнуло, и он осознал, что стал обладателем памяти с полсотни прожитых не им жизней. При желании можно было вспомнить любую из них, начиная с момента рождения и заканчивая смертью! Наверняка это была поглощённая сосальщиком память выпитых душ, которая каким-то образом попала в его голову. Справившись с наплывом эмоций, он поспешил к лежавшему другу. Осмотрев его магическим зрением, не нашёл никаких повреждений. Оранжевые нити сходились и к Герту, но в гораздо меньшем числе. Альт на всякий случай обработал его общим лечебным заклинанием, а потом потряс за плечо.
   - Я заснул? - спросил очнувшийся шевалье. - Боже, что это с вами?!
   - Я в полном порядке, - ответил Альт, - по-моему, и вы тоже. Поднимайтесь, нужно осмотреть замок.
   - Вы прямо пылаете! - заворожено глядя на Альта, сказал Герт. - Никогда и ни в ком не видел столько сил! И лицо помолодело лет на десять!
   - Вы тоже стали сильней раза в два, - присмотревшись, оценил он. - Я был рядом с тварью в момент её гибели, а вы намного дальше, вот мне больше и досталось. Давайте разберёмся с нашими приобретениями после осмотра трофеев. Страха уже нет, поэтому не должно быть и опасности.
   Они приблизились к воротам и вошли в замок через открытую калитку. Во дворе лежали распухшие тела дружинников, которые немилосердно смердели. Зажав носы, пробежались к одному из входов.
   - Здесь тоже воняет, но уже не так сильно, - сказал Альт. - Меня в первую очередь интересует казна Содера. Без дружинников можем лишиться замка, магия их не заменит.
   - Смотря какая, - отозвался Герт. - Такая, как у вас, может и заменить. Вы стали самое малое в десять раз сильнее! Это уже уровень великого мага, а они подчиняли дружины. Может, сначала уберём тела? Мы можем искать казну не один день, а дышать этим...
   - Да сейчас и найдём. Если у меня так много сил, используем заклинание поиска. Обычно оно действует на три десятка шагов... Так, это на втором этаже, идёмте к лестнице.
   Казну нашли в тайнике личных покоев Содера. Это была глубокая ниша в стене, закрытая деревянной панелью. Когда её сняли, увидели горку кошелей.
   - Здесь тысяч пятнадцать, - оценил Альт. - Половина из них ваша. Этого вполне хватит на особняк, и немало останется. Но я потом ещё помогу, как обещал. В замке есть и другое золото, но нам пока хватит этого. Прикиньте, сколько его нужно для найма тридцати бойцов, и съездите в столицу. На это ропа должно хватить, а там купите себе коня, да и мне заодно. Если получится, наймите управляющего. Зайдите на один из рынков и предложите кому-нибудь из знатоков. Только предупредите, что будет служить магу. За верную службу награжу, а за воровство повешу.
   - А чем займётесь вы? - спросил Герт.
   - Поеду по дороге до первой деревни. В ней узнаю, сколько их было у Содера, объявлю, что я новый хозяин, и подряжу крестьян убирать тела. Заодно договорюсь о кухарке и других слугах. На обратном пути посмотрю за рощей брошенного коня.
   - Что за конь? - не понял Лодгар.
   Альт хотел сказать, что сам не знает, и тут же получил подсказку из памяти Дара.
   - Конь дармийского мага Дара Макгоя, - ответил он. - Это тот, по чьей вине сюда проник сосальщик. Его и других отправили за головой Содера. Откуда узнал? В мою голову попала память тех, чьи души высосала эта тварь.
   - Я не успею обернуться за один день, - предупредил Герт. - В лучшем случае вернусь завтра к полудню. Если будет возможность, узнаю в подробностях закон о захвате таких владений. Право собственности нужно будет утверждать в столице, и могут найтись те, кто его оспорит. А у вас к тому же дарёное баронство.
   - Пусть попробуют. Я читал, что великие маги появляются в королевстве не каждое столетие. Если я смогу подчинить чью-то дружину, как-нибудь справлюсь и со своими недоброжелателями!
   Шевалье забрал золото, и они вдвоём отправились к ропам. Те лежали на земле и очень неохотно поднялись. После этого разъехались каждый по своим делам. Альт не торопил птицу и уже через десять минут свернул на съезд к деревне. Она располагалась возле небольшого озера, а за крестьянскими полями виднелась не до конца вырубленная роща. Первый же встреченный крестьянин при виде такого чуда, как гигантская курица с седлом, застыл с вытаращенными глазами. Пришлось применить магию. На вопрос, где дом старосты, последовали такие путанные объяснения, что Альт приказал ему бежать впереди и показывать дорогу. Так и бежали, оставляя за собой остолбеневших крестьян и зашедшихся в лае дворовых псов. Старостой оказался здоровенный мужик с умными глазами и уже тронутой сединой бородой. Звали его Берий. Он почтительно выслушал барона, но отказался его признать.
   - Прошу прощения, ваша милость, но мы не можем признать нового хозяина без указа! Вы заняли баронство, но это должен утвердить король. Если мы заплатим аренду, а потом приедет другой хозяин, придётся платить ещё раз.
   - Разговор не об арендной плате, - сказал Альт. - Заплатите, когда подойдёт срок и будет бумага из столицы. Сейчас требуется ваша помощь. В замке больше сотни тел, которые нужно предать земле. Наверное, там были слуги и из вашей деревни. Если будут желающие мне послужить, я хорошо им заплачу. Нужны кухарка, несколько баб для уборки, кухонный работник и конюх. Может, позже найму ещё кого-нибудь у вас или в другой деревне. Кстати, сколько их было у Содера?
   - Ещё три, - ответил Берий. - Мы бы помогли, да и желающие послужить нашлись бы, но не после того страха, которого натерпелись, когда везли еду... А теперь ещё все померли. Извините, ваша милость, но уж больно страшно!
   Он попытался объяснить, что в замке сейчас безопасно, но староста упёрся и его пришлось подчинить. После этого собрали всех жителей деревни. Этих Альт не подчинял, просто снял у них страх перед замком и пообещал по десять золотых тем семьям, которые потеряли в нём родных.
   - Дам по пять монет каждому, кто займётся вывозом тел! Подумайте о работе. Сегодня работники не нужны, пусть приходят завтра с утра.
   Он добрался до замка намного быстрее крестьянских подвод и опять повёл ропа к роще. Прежде чем вести его в конюшню, нужно было её осмотреть. Наверняка там лежат лошадиные туши и всё загажено. Пробежавшись к замку, маг принялся осматривать его помещения, отмечая, где надо убирать тела. На первом этаже встретилась запертая комната. Как подсказала память Дара, за дверью находилось его тело. Нужно было найти место, где хранятся ключи. Пока он этим занимался, приехали крестьяне. Пришлось прерваться и выйти за ворота.
   - Тела вывозите к роще, - приказал он Берию. - Зароете, а потом приглашу жреца и освятим землю. Оружие сложите в одно место. Там же оставите найденные кошели. Вам хватит и моего золота.
   - А доспехи? - спросил староста.
   - Мне они не нужны. Если хотите, можете взять себе. Сегодня же нужно очистить конюшню. Откроем все двери и окна, чтобы хоть немного проветрилось, а завтра пусть бабы всё уберут начисто. Скажите, что я каждой хорошо заплачу!
   Работали до вечера, но полностью очистили замок, кроме запертой комнаты, от которой не нашлось ключа. Крестьяне получили от него обещанное золото и, кланяясь, удалились. Пять тел умерших слуг увезли с собой, чтобы похоронить на деревенском погосте.
   Альт взял ведро с водой и орехи и сходил к ропу. Покормив измученную птицу, он направился к коню, о котором забыл за делами. Бедолага объел вокруг себя всю траву, страдал от голода и жажды и встретил человека радостным ржанием. Во дворе остались натёки с тел, и из конюшни сильно воняло, несмотря на открытые двери, поэтому и конь был привязан недалеко от ропа. Пришлось ещё раз сходить за водой. Овёс вонял и не годился в пищу, но для жеребца главным была вода, которую он с жадностью выпил.
   - Потерпи до завтра, - сказал ему маг. - Утром привезут мне еду и ваш корм, тогда и поешь.
   Он не стал идти в вонючий замок, завернулся в плащ и заснул рядом с лежавшим без сил конём.
  
  
   Глава 23
  
  
   Альт нашёл ключи, когда решил разобраться со вторым местом хранения золота. Судя по отклику заклинания, его было существенно меньше, но маг хотел собрать все деньги. Хоть он и заявил Лодгару, что будет бороться за замок, но не исключал и того, что его хозяином может стать другой. В таком случае хоть уйдёт не с пустыми руками. Второй тайник обнаружился в комнатах управляющего. Вчера из них убрали тело их хозяина, но, несмотря на открытые окна, в гостиной всё-ещё сильно воняло. Поморщившись, маг вошёл в спальню и отодвинул секретер. Из стены были вырезаны несколько кирпичей, и в образовавшемся углублении лежали кошели. Прикинув, что здесь не меньше двух тысяч, Альт сложил их в сумку, задвинул на место секретер и посмотрел, что лежит в его ящиках. В одном и были три связки с ключами. Найденные деньги были добавлены к казне Содера, после чего маг спустился к запертой комнате и быстро подобрал нужный ключ. Лежавшее на полу тело почему-то сильно ссохлось и ничем не пахло. Он поднял останки и отнёс к кладбищу возле рощи. После этого пришлось вернуться за лопатой. Корней было мало, поэтому Альт быстро вырыл могилу и похоронил дарнийца. Из-за него он чуть было не лишился не только жизни, но и души, но и многое приобрёл. Одна из новых способностей подсказала, что к замку приближается карета с тремя людьми. Она появилась из-за поворота дороги, когда маг подошёл к воротам. Кучер остановил лошадей в нескольких шагах от Альта, и на дорогу спрыгнули две ослепительно красивые девушки, одинаковые во всём, даже в одежде. Они застыли на месте, поражённо уставившись на мага широко открытыми глазами. Несомненно, такая реакция была связана с его силой. Обе были неслабыми магами и смогли её оценить. Он сразу выделил ту, которая стояла слева. У обеих была улучшенная внешность девицы, которая разбила ему голову, но левая была знакома ещё и прилепившейся к ней душой.
   - Вот это да! - воскликнула появившееся голова Сарка. - Всего ожидал, только не такого! Вы ведь теперь барон Докер? Я дал вам силу, но не такую. Сейчас её раз в двадцать больше, чем в этих девчонках! Что, не узнаёшь? - обратился он к левой. - Это тот самый вор, которого ты огрела дубиной.
   Конечно же, она его не узнала. Когда Альт утром случайно взглянул на себя в зеркало, увидел двадцатилетнего юношу. Таким он был, когда собирался жениться на Альке.
   - Не может быть! - воскликнула девушка. - Тот был старый и некрасивый!
   - А некрасивых можно бить дубиной? - ехидно спросил Альт. - И что мне теперь с тобой делать?
   Красота девушек туманила голову и вызывала желание, но он смог это скрыть.
   - Делайте всё что хотите, - покорно ответила она.
   - Возьмите в жёны, - подсказал Сарк. - Хорошая получится пара: вор и воровка! Что смотрите? Это она сейчас благородная девица, а тогда, как и вы, тырила чужие кошели, а кончила разбоем.
   - И где моё золото?
   - Спрятали с братом в роще возле Парта и сделали зарубки. Но там стояла дармийская армия, а роща совсем маленькая, поэтому уже не найдём. Наверняка вырубили все деревья.
   - Найду магией, когда поеду в Сорму отдавать долги, - сказал Сарк. - Тебе понравилась его идея - стать моей женой? И как тебя зовут? В прошлый раз ты не представилась.
   - Я согласна! - не опуская глаз, ответила девушка. - Тогда меня звали Лидией Макейн, а сейчас родовое имя изменилось на Магги.
   Лидия не закрывалась магией, и он с удивлением обнаружил, что сказано было искренне и от всего сердца. Альта тоже потянуло к девушке, но его чувства не шли ни в какое сравнение с её. Он не понял, как можно так быстро влюбиться, да ещё в человека, которого совсем не знаешь. Неужели это из-за его силы? Но вторая девица не испытывала никакой любви.
   - А как же я? - растерянно спросила она. - Я не хочу ехать одна в столицу! Я привыкла, что ты всегда рядом. Может, возьмёте меня второй женой?
   - Кто это? - спросил Альт у Лидии.
   - В прошлом это баронесса Инга Дорак, а теперь мы породнились, - ответила она и сказала сестре: - Мы поможем тебе устроиться в Рамзасе.
   Её явно не обрадовало предложение о второй жене.
   - Решили свои проблемы? - спросил Сарк. - Может, расскажете, как получили такую силу? Заодно скажите, что случилось с Гертом Содером. Я не чувствую его в замке. По-моему, в нём вообще нет живых.
   Альт очень коротко рассказал о последних событиях.
   - Значит, он мёртв, а вы захватили замок. И как думаете его удержать?
   - Дал золото другу и отправил его в столицу. Завтра здесь будет дружина.
   - Это защита от соседей, - сказал Сарк. - Ваш захват должны утвердить канцлер или король. С такой силой вас не пустят к Бармосу, а вот попасть к графу Морну проще. В столице найдётся много желающих забрать свободное баронство, как только о нём узнают. Единственное ваше преимущество - это сила. Действовать магией нельзя, потому что это быстро обнаружат, но если предложить свои услуги...
   - Я служу графу Фарсу, - напомнил Альт.
   - Глупости! Великие маги не служат, а оказывают услуги, и не графам, а герцогам и королям! Если у Абера не хватит ума это понять, я замолвлю за вас словечко. Уж другу он не откажет, тем более мёртвому. Я думаю, что Абер будет доволен, если вы предложите ему дружбу.
   - Вы долго думаете находиться в её голове? - спросил Альт, показав на Лидию.
   - А чем я вам мешаю? - вопросом ответил Сарк. - Я не могу её поменять и не хочу исчезнуть. С вашей помощью она проживёт сотни лет, ну и я заодно вместе с вами.
   - Мы долго будем здесь стоять? - напомнила о себе Инга. - Если не хотите брать в жёны, может, пригласите в замок?
   - Там очень грязно, - объяснил Альт. - Тела убрали, но они пролежали много дней на жаре. Скоро приедут крестьяне, которые уберут всё, что с них натекло. Во многих комнатах никого не было, но в остальных неприятно пахнет. Запах и во дворе, а в конюшню невозможно зайти. Я заказал у крестьян еду и корм для лошадей, и должны прийти работники, пока мне нечем вас угощать, разве что орехами капри.
   - Откуда они здесь?! - поразился Сарк.
   - По приказу графа Фарса ездил в Зарму к Юдгою, у него и разжился. Заклинание, которым я убил сосальщика, тоже его.
   - Что за орехи? - заинтересовалась Инга.
   - Еда зармийских королей и герцогов, - объяснил Сарк. - По описанию, очень полезная и вкусная. Эти орехи трудно возделывать, поэтому их очень мало. Я не слышал, чтобы кто-нибудь привозил их в Эльхар.
   - Хотите попробовать? - спросил Альт. - Тогда надо идти к роще. Там у меня роп, для которого их брали. Я хотел докормить остатки, но птица отказалась есть. Возьмёте орехи и поедете обратно. Вернётесь, когда мы всё здесь уберём.
   - Нет, я останусь с вами! - отказалась Лидия. - Подумаешь, вонь!
   - Тогда и я останусь, - решила младшая. - Найдёте нам комнаты?
   Они велели кучеру возвращаться в замок Саддеев, а сами вместе с Альтом направились к его скакунам.
   - Вот это птица! - воскликнула Лидия, увидев лежавшего ропа. - Она хоть живая?
   У неё было основание задавать такой вопрос, потому что роп разлёгся на земле, закатил глаза и еле заметно дышал.
   - Кончается, - сказал Сарк. - Вы его загнали. А это что за доходяга?
   - Конь того мага, который прорвал барьер между мирами. Он несколько дней не ел и не пил, пока я на него не наткнулся. А это орехи, можете угощаться. Они мягкие, нужно только очистить скорлупу.
   - Какая вкуснятина! - восхитилась Инга, попробовав капри. - Лучше пирожных!
   - Подъезжают крестьяне, - сказал им Альт. - Берём орехи и возвращаемся в замок.
   Девушки не успели проголодаться, но орехи были так восхитительно вкусны, что, пока дошли до ворот, они съели половину того, что осталось.
   - И где ваши крестьяне? - спросил Сарк.
   - Сейчас подойдут. А вы исчезните. Я с трудом снял у крестьян страх перед мёртвым замком, не хватало ещё, чтобы они увидели летающую голову и пустились наутёк.
   Через несколько минут показались первые подводы. Как оказалось, приехали не только те, о ком он просил, а почти всё взрослое население деревни. Видимо, решили, что можно на день оставить хозяйство на подростков и поработать на господина, который сорит золотом.
   - Это Марта, - представил кухарку староста, - а эти два парня хотят работать у вас слугами. Кучер тоже есть, а больше пока никого не нашли. Но мы можем узнать в соседней деревне.
   - Узнайте, - согласился Альт. - Это продовольствие? Пусть слуги несут на кухню, я потом сохраню его магией. Марта, идите с ними и начинайте работать. Нужно приготовить обед на четыре десятка человек. Кухня вон там, а дрова найдёте сами.
   - Ваша милость, а сколько это - четыре десятка? - замялась кухарка.
   Он показал ей пальцами и вместе с Берием распределил всем работу. Самых здоровых мужиков поставили к колодцу, потому что требовалось много воды.
   - Ваша милость, - обратился к барону конюх, когда он уже решил возвращаться к девушкам, - в конюшню никак не возможно войти! Я уже зажимал нос, но всё равно шибает. И как работать, если заняты руки?
   - Как я уберу вонь?.. - начал он и тут же получил подсказку.
   Оказалось, из магов в его голове был не только Макгой, но и ещё один из неизвестного здесь королевства. Заглянув в его память, Альт увидел утопающие в зелени города с дворцами из белого камня, увенчанные круглыми башнями и куполами. Мужчины и женщины в непривычной одежде, с одинаково длинными волосами говорили на незнакомом певучем языке, который он теперь понимал. Магия этого народа во многом отличалась от той, которую использовали эльхарцы и их соседи, было в ней и заклинание, которое на время полностью лишало чувствительности к запахам. Он прошёлся по двору, обработав им всех крестьян, а потом использовал заклинание поиска, чтобы не искать девушек самому. Они ждали в коридоре второго этажа.
   - Нашли комнаты? - спросил Альт.
   - Мы их не искали, - ответила Инга. - Я думала, что вы покажете сами.
   - А мне не нужно ничего искать, - добавила Лидия. - Я хочу жить в ваших комнатах по праву невесты!
   - Тогда пойдёмте к тем комнатам, в которых жил Содер, - пригласил он. - Я занял их для себя. Рядом были чистые, из которых можно выбрать.
   Маг успел показать им баронские апартаменты, когда почувствовал, что к замку приближается много людей.
   - Посмотрите сами комнату для сестры, - сказал он Лидии. - Я должен встретить дружину.
   Первым на прекрасном жеребце к открытым воротам подъехал Лодгар. За ним следовали пять карет. За последней бежали на привязи три лошади.
   - Я вижу, что вы уже почти почистили двор, - сказал он, когда обменялись приветствиями. - В каретах два десятка и ещё восемь дружинников, их капитан и ваш управляющий. Пока купил только четырёх коней, когда почистят конюшню, докупите ещё. А мой роп сдох, не добежав до столицы. Хорошо, что он перед этим перешёл на шаг и я успел соскочить. Пришлось добираться пешком.
   Сидевшие в каретах мужчины вынесли свои вещи и отвязали коней, после чего кучера стали поворачивать свои экипажи. Через пять минут на дороге остались одни наёмники и молодой парень в одежде горожанина.
   - Я ваш барон! - обратился к ним Альт. - Чуть позже приму у вас клятву верности, а пока идите устраиваться. Казарма вон там. В ней долго лежали несколько тел, поэтому будет неприятный запах. Крестьяне наведут чистоту, и всё выветрится. Если хотите, можете им помочь. Теперь поговорю с вами. Кем были в столице?
   - Рыночным знатоком, - ответил парень, - зовут Хоком.
   - Пойдёмте, я покажу ваши комнаты, - сказал он, - Заодно поговорим. Герт, скажите крестьянам, чтобы куда-нибудь отогнали лошадей. Сейчас почистят конюшню, а потом посмотрим, можно ли их там оставить или нужно перестилать полы. Найдите себе комнату и подождите, пока я освобожусь, потом поговорим.
   Он поднялся с Хоком на второй этаж и отвёл его к комнатам управляющего.
   - Здесь будете жить. Я нанял пока только конюха, который будет и кучером, кухарку и двух работников. Нужны горничные, но в ближней деревне больше нет желающих. Спросите крестьян, где остальные деревни баронства, и съездите сами. Я думаю, что кое-кого из слуг нужно будет набрать из горожан, но это уже потом. Берите всё в свои руки и побеспокойтесь о том, чтобы обитатели замка ни в чём не нуждались. Деньги я вам выделю. Смотрите, Хок, чтобы не было воровства! Я недаром предупредил, что будете служить у мага. Платить буду хорошо, а за кражи сурово накажу! Сейчас подключайтесь к чистке. Найдите деревенского старосту и вместе с ним решайте все вопросы. Если что-то не сможете решить сами, обращайтесь ко мне. Всё ясно?
   Оставив его осматривать комнаты, Альт вышел в коридор и увидел Лодгара.
   - Я выбрал комнату, - сказал он, подойдя к барону. - Вы освободились?
   - Да, уже свободен. Хочу вас обрадовать. Утром нашёл две тысячи золотых, так что у вас их теперь на тысячу больше.
   - Приятная новость, - одобрил Герт, - к сожалению, мне нечем вас порадовать. Любые захваты имений должны утверждаться королём. На деле этим занимается канцлер, а король редко пересматривает его решения. Предлагаю ехать к нашему графу. Отчитаемся о выполнении задания, и попросите помощи. Фарс не вхож к королю и не имеет близких отношений с канцлером, но у него есть влиятельные друзья в столице. Лучше действовать через них, чем самому.
   - Съездим, - согласился Альт. - Сегодня закончат чистку и приму клятву у дружины, а завтра с утра и поедем. Здесь пусть вертится управляющий. Пойдёмте, я познакомлю вас со своей невестой.
   - Вы шутите? - удивился шевалье. - Когда только успели? Стоило уехать на один день...
   - Она приехала сама, - рассмеялся он. - Когда-то чуть не убила, а здесь сразу влюбилась. Я так не смог, но глупо было отказываться. Когда увидите, поймёте почему. Здесь ещё одна девушка, которая стала ей сестрой. Обе улучшили себя магией и использовали заклинание подобия, поэтому похожи, как близняшки.
   - Так они маги?
   - Да, и редкой для женщин силы.
   - И как же вы выбирали, если они во всём похожи?
   - Это для вас сюрприз, - опять засмеялся Альт. - Перед знакомством используйте это заклинание.
   - Что это? - спросил Герт, рассматривая показанный другом узор.
   - Обе запредельно красивые, - объяснил он. - Вам будет трудно находиться в их обществе, а заклинание уберёт возбуждение. Нужно будет сказать, чтобы маскировали свою красоту.
   - Откуда вы его взяли? - спросил шевалье. - Я о таком не слышал, да и узор какой-то странный.
   - Получил из памяти одной из погибших душ, - признался Альт. - Она принадлежала магу неизвестного нам народа. У них много заклинаний, которые не знают наши маги.
   - Поделитесь? - с загоревшимися глазами спросил Лодгар.
   - Вы мой друг, поэтому поделюсь всем, но с условием, что не станете передавать другим. Только сначала нужно разобраться самому.
   Герт испробовал на себе подаренное заклинание, и они отправились в комнаты Альта. Обе девушки сидели в гостиной и встали при их появлении. Он представил каждую, опять определив Лидию только по посторонней душе, а потом назвал Лодгара. Магия снизила накал чувств, но не восхищение во взгляде шевалье.
   - Привет, Герт! - ухмыльнулся возникший Сарк. - Я вижу, что и ты стал намного сильней.
   - Сарк... - поразился Лодгар. - Так это был ты!
   Он знал в общих чертах историю Альта, но был не в курсе многих подробностей.
   - Потом поболтаете, - сказал барон. - Дамы, сообщаю вам, что мне нужно завтра съездить в Туле.
   - Я с вами! - тут же сказала Лидия. - Заодно сходим в храм и скрепим наш брак!
   - Я тоже поеду, - присоединилась Инга. - Не хочу сидеть здесь одна и нюхать эту вонь! Ведь шевалье тоже едет?
   - Понравился Герт? - бестактно вмешался Сарк. - Вот и пользуйся случаем. Он сильный маг и замечательный во всём, а теперь, как я вижу, и друг нашего барона. Что тебе какие-то герцоги! Правда, его из-за тебя могут убить.
   - Я сама убью любого, кто поднимет руку на моего избранника! - возразила бывшая баронесса. - По кодексу имею такое право! Вот и пусть пробуют драться шпагой против двух моих мечей. Изрублю в капусту!
   - Лучше прикрывайтесь магией, - улыбнулся её горячности Альт. - А красотой будете радовать мужей. - Если не знаете заклинания, я научу.
   Он хотел вместо общения с девицами уединиться и покопаться в памяти неизвестного мага, но был вынужден отложить это на более позднее время. Разговоры продлились до обеда. В трапезной было чисто, а из-за закрытых окон пахло только едой. Когда пообедали господа, послали слугу за дружиной. Кухарка готовила без изысков, но вкусно, поэтому с аппетитом поели даже девушки, которым не очень хотелось есть из-за орехов. Поев, мужчины вышли во двор.
   - Уже чисто, - оценил работу крестьян Герт, - но запашок остался. Полностью его уберут только дожди.
   - Здесь легко чистить, - отозвался Альт. - В замке было мало людей, так что и там быстро почистят. Вот с конюшней трудней, как бы не пришлось перестилать полы. Сено и солому вынесли и сожгли, овёс тоже выбросили, но это мало помогло. Пойдём посмотрим, что они сделали.
   Они приблизились к конюшне, но не смогли в неё войти.
   - Как они там работают! - зажав нос, сказал шевалье.
   - Я убрал им чувствительность к запахам, - объяснил Альт. - Нам не делал это из-за обеда, а они будут есть только вечером. К этому времени всё пройдёт.
   - Заклинание из того же источника? Когда будете разбираться?
   - У меня подозрение, что скоро будет не до магии, - улыбнулся он. - Лидия ждёт, когда мы останемся вдвоём. Памятью мага займусь завтра, в дороге. А вы понравились Инге. Как бы и она не захотела сегодня стать женщиной. Не упускайте момента. К дружбе добавим родство, пусть и не кровное. Редко встречаются люди, на которых можно во всём положиться, а вы из таких.
  
  
   Глава 24
  
  
   Лидия погладила грудь Альта, её пальцы прошлись по мышцам пресса и скользнули ниже.
   - Хочешь ещё? - перехватив её руку, спросил он.
   - Я всё время тебя хочу! - ответила она. - Никогда не думала, что бывает такое! Меня трясёт от твоего тела! Такие мышцы...
   - У меня не было таких даже в юности, - признался Альт. - Всё появилось само за какие-то два дня. Я думаю, что нам нужно прерваться, и так долго занимались любовью. Магия позволяет днями не отрываться друг от друга, но так можно повредить рассудок.
   - Ты меня любишь? - заглянула в его глаза девушка.
   - Я без ума люблю твоё тело, чтобы любить всю, нужно лучше тебя узнать, а я знаю только то, что ты врезала мне по голове и забрала золото. Не обижайся, я пошутил. Ты упомянула о брате. Где он?
   - Его убили жрецы, - ответила Лидия и рассказала продолжение истории с зачарованным золотом.
   - Ясно, - помолчав, сказал он. - Магией тебя наделил Сарк, а как ты получила знания?
   - От него же. Сарк записал их в наши головы, в том числе и лечение вместе со своей практикой в Бартаме. После мести Содеру мы хотели уехать в столицу и оказывать там услуги дворянкам. Он не обидится за то, что ты его запер?
   - Пусть обижается, - безразлично сказал Альт. - Мне не нужен третий в любви, пусть даже бестелесный.
   Когда невеста заявила о своих правах, он покопался в памяти неизвестного мага и нашёл подсказку, как можно изолировать такого духа, как Сарк, от головы связанного с ним человека. Сейчас мёртвый маг был отрезан от её чувств и не мог выйти из тела.
   - Лидия, перестань, - остановил Альт девушку, которая пустила в ход вторую руку. - Марта приготовила ужин, и твоя сестра уже получила свою порцию любви. Сейчас она выйдет из своей комнаты вместе с голодным Гертом. Встаём. Я тоже проголодался, а нужно ещё рассчитаться с крестьянами и принять присягу у дружины. Для любви будет ночь.
   - А ты откуда знаешь? - удивилась она.
   - Это новые способности, полученные вместе с силой. При желании я могу узнать, чем занят любой обитатель этого замка, нужно только представить его образ.
   Девушка нехотя встала с кровати и подошла к разбросанной одежде.
   - Я не сильно воняю? - спросила она, одеваясь. - В замке Саддеев помылись и поменяли рубашки, но костюм пропах потом. Нужно при первой возможности купить платья, а его постирать или заменить.
   - Наверное, от меня больше вони, - тоже одеваясь, пошутил Альт. - Декаду не было возможности смыть грязь и сменить одежду.
   Когда они вышли в коридор, увидели, как из комнаты Инги появились она сама и державший девушку за руку Лодгар.
   - Герт сделал мне предложение, - сообщила Инга, - и я его приняла! Наконец-то рассталась с девственностью. Когда будем в Туле, пойдём в храм вместе с вами.
   - Рад за вас, - искренне сказал Альт. - Я должен выполнить два дела, а потом пойдём ужинать. Постараюсь долго не задержать.
   - Я пойду с тобой, - решила Лидия. - Герт знает нашу дружину, а я никого из них не видела.
   - Ну и мы пойдём с вами, - присоединился Лодгар. - Правда, дорогая? Это интересней, чем ждать в коридоре.
   - Как скажешь, - согласилась Инга.
   Они вчетвером вышли во двор, и Альт жестом подозвал ждавшего расчёта старосту.
   - Закончили? - спросил он.
   - Всё помыли, ваша милость, - ответил Берий. - В конюшне нужно перестилать полы в трёх денниках, а остальное уже не воняет. Если хотите, мужики за два дня сделают. Лошадей загнали в кузню, она у вас пустует. Там же пока сложили мешки с овсом и сено.
   - Перестелите, - согласился Альт. - Посчитай, сколько у тебя работников, а я пока схожу в дружину. Каждой бабе заплачу по два золотых, мужикам - по три, а тебе - пять. Что скривил рожу? Ты думал, что я завалю вас золотом? Да за то, что вы получите за день неприятной работы, нужно горбатиться три или четыре декады, а то и больше!
   - Извините, ваша милость! - повинился мужик. - Мы довольны. Сейчас всех посчитаю!
   Дружинники уже обжились в казарме и по приказу поспешно построились в два ряда, а к господам подошёл их капитан. Это был пожилой вояка с помеченным шрамом лицом.
   - Я хочу уточнить клятву, ваша милость, - обратился он к барону. - Мы готовы клясться в верности, иначе не согласились бы на наём. Но нам не сказали, что вы ещё не утверждены на баронстве, и если здесь появится кто-нибудь другой с королевской грамотой...
   - Я вас понял, - прервал его Альт. - Если такое случиться, никто не заставит вас отстаивать мои права против королевской власти. Если захотите и будет согласен новый владелец, присягнёте ему, в противном случае с вами рассчитаются и отвезут в столицу.
   На таких условиях все быстро поклялись, после чего он сходил за деньгами и в присутствии управляющего рассчитался с крестьянами.
   - Все дела будешь вести с ним, - сказал Альт Берию, показав на Хока. - С ним и договаривайся насчёт конюшни. Но сразу учти, что больше никто не станет сорить золотом.
   После этого отправились в трапезную. По пути он поинтересовался у невесты, как она ездит на лошади.
   - У нас только верховые кони, а они плохая замена упряжным. Карета останется здесь, а мы поедем верхом. У Инги не спрашиваю - и так ясно, что обучена, а как с этим у тебя?
   - Ездила в детстве, да и потом было несколько раз, - ответила она. - Может, далеко и не уеду, но до вашего Туле доберусь и постараюсь не задержать.
   На этом разговоры закончились, и проголодавшиеся господа поспешили занять свои места за уже сервированным столом.
   - Нужно всё-таки взять пару знающих слуг в городе, - когда поели, сказал Герт. - Всё вкусно, но подано так, что гости будут смеяться. А среди дворян лучше вызвать страх, чем смех.
   - Если понадобится, напугаем, - пошутил Альт. - А слуг возьмём позже, сейчас не до них. Если ничего не получится с баронством, уедем в столицу и купим большой особняк. Денег много, а будет ещё больше. Я знаю не только магию лечения, но и многое из того, что неизвестно нашим магам. Когда разберусь с этими знаниями, поделюсь с вами. К нам ещё станут в очередь все герцоги Эльхара.
   После ужина разошлись по своим комнатам, выждали, пока не уляжется пища, и долго занимались любовью. Альт выжидал с пользой, попросив Лидию рассказать о её жизни.
   - Начни с детства, - попросил он.
   - Моё детство было счастливым и закончилось, когда убили родителей, - сказала она. - Перед их гибелью мне исполнилось тринадцать. Потом не было уже ничего хорошего. Брат надрывался, чтобы заработать деньги, но получалось плохо. Всё изменилось, когда я начала красть кошели. Мне не нравилось заниматься воровством, но нищета нравилась ещё меньше. Сначала было стыдно, потом привыкла. Не хочу об этом рассказывать. Лучше расскажи о себе. Я поняла, что у тебя были женщины, а как с любовью? Была ли хоть одна любимая?
   - Была, - ответил он и рассказал историю любви к Альке и своего бегства от барона Рейла. - Дальше моя жизнь похожа на твою. Расскажешь о том, что с тобой случилось после гибели брата?
   - Потом, - пощупав свой живот, - сказала Лидия. - Я уже готова любить. Быстрее раздеваемся!
   Угомонились поздно ночью, и Альт перед сном на всякий случай создал для невесты исцеляющее заклинание. Они перебрали с любовью, а завтра нужно было полдня провести в седле.
   Утро Лидия начала с ласк.
   - Вставай, - сказал проснувшийся от её рук жених. - Сейчас ничего этого не будет. Завтракаем и выезжаем.
   Он первым оделся, взял кошель с золотом и отнёс его управляющему, предупредив, что это деньги на три декады и расходы будет проверять. В казну пришлось забраться ещё раз, когда подошёл Лодгар.
   - Хочу взять сотню монет из своей доли, - сказал он. - Деньги остались, но запас не помешает.
   - Вы правы, - согласился Альт. - Я тоже возьму.
   - Не опасно оставлять столько золота? - спросил Герт. - Будет обидно, если его найдёт управляющий или кто-нибудь из слуг.
   - Убегут с мокрыми штанами, - усмехнулся барон. - Я уже подумал о такой возможности и выудил из чужой памяти заклинание для охраны. Оно не наносит вреда, но вызывает нестерпимый страх. Правда, от него можно рехнуться, но ведь никто не заставляет совать нос куда не нужно!
   После завтрака сразу пошли к уже осёдланным лошадям. Как только выехали за ворота, Альт освободил Сарка.
   - Что это было? - спросил тот. - Я провёл столько времени в темноте! Уже подумал, что Лидия умерла и мне пришлось уйти с ней в мир мёртвых, только и там можно хоть с кем-то общаться...
   - Предложил мне невесту, вот и не обижайся! - сказал барон. - Когда будешь мешать, придётся и дальше сидеть в темноте. Можете разговаривать, а я уеду вперёд и покопаюсь в памяти. Нужно быстрее освоить новую магию. В ней много такого, что сильно нам поможет.
   Он бегло ознакомился с детством мага и узнал, что его звали Хурдаем. В чужом королевстве обучение магии начиналось с тринадцати лет, а учились в общей сложности шесть. Вот их и нужно было внимательно просмотреть. Альт мог делать это в десять раз быстрее темпа обычной жизни, да ещё выделяя только учёбу, но и на такое изучение нужно было потратить пять или шесть декад. У него не было необходимости что-то запоминать, достаточно было узнать, какие заклинания есть в чужой памяти, чтобы ими можно было пользоваться, не рассчитывая на случайные подсказки. Основы магии ничем не отличались от его собственных знаний, но подход к составлению заклинаний был совсем другим. Когда подъехали к Туле, он "пролистал" четыре декады жизни Хурдая в школе магии. Увидев стены города, Альт придержал коня и присоединился к спутникам.
   - Как ты себя чувствуешь? - спросил он Лидию.
   - Прекрасно, - ответила она, - но ещё лучше буду чувствовать, когда из невесты стану женой. Многое успел изучить?
   - Основы магии и то, как там составляли заклинания. Я изучал только готовые, поэтому и такие знания будут полезными. Надо смотреть шесть лет жизни, а для этого нужно много времени.
   - И это время ты заберёшь у меня!
   - Могу предложить договор, - вмешался в их разговор Сарк. - Вы единственный, кроме этих девиц, чью голову я могу посещать. Я могу смотреть нужную память, причём намного быстрее вас, а потом сообщу всё полезное. И мне интересно, и вам не придётся терять время. Заодно я буду занят делом и не стану вам мешать. У меня только одно условие: никакой темноты! В вашей голове память многих жизней, вот я их и проживу. Это намного интересней вашей любви.
   - Согласен, - подумав, ответил Альт, - а что скажешь ты?
   - Я тоже согласна, - ответила Лидия. - Он сбережёт время не только тебе. Узнает все заклинания, а потом запишет их в наши головы, как делал это раньше. Вот Герту придётся учить самому.
   Они проехали ворота и вскоре оказались возле одного из трёх городских храмов. Перед тем как в него войти, девушки по совету Альта уменьшили магией свою привлекательность. Жрецы удивились тому, что дворяне явились для свадебного обряда в дорожной одежде и без свиты, но, получив своё золото, быстро соединили их у алтаря и сделали нужные записи. После этого направились ко дворцу графов Фарс.
   Появление вернувшихся магов вызвало переполох.
   - Мы вас уже и не ждали! - говорил им мажордом. - Как узнали, что в Зарбе чума... Но граф Абер Фарс приказал, что, если приедете, немедленно вести к нему! Сейчас я ему доложу. Кто эти... дамы?
   Он запнулся на "дамах", потому что потёртая и не очень чистая одежда девушек вполне могла принадлежать наёмницам.
   - Это наши жёны, - ответил Альт. - Займитесь ими, Берт, мы сами доложим о себе.
   Абер был в своей гостиной и ожидаемо радостно отреагировал на возвращение своих посланцев. Вторым чувством стало изумление, когда он почувствовал их силу.
   - Как же так... - растерялся граф. - Вы, Лодгар, стали в два раза сильнее прежнего, а для описания вашей силы, барон, у меня не найдётся слов! Садитесь и рассказывайте всё, что с вами случилось!
   Альт за полчаса рассказал об их путешествии в Зарбе и о разборках в замке Содера.
   - Вы сделали намного больше того, на что я рассчитывал! - взволнованно сказал Абер. - Если бы эта тварь ворвалась в королевство... Наверняка пострадали бы и обычные люди, но основными её жертвами стали бы маги, в которых в тысячи раз больше силы. Возможно, вы спасли жизнь и мне! Чем я могу вас отблагодарить?
   - Помогите с признанием моих прав на баронство Содеров, - попросил Альт. - Буду благодарен, если сделаете Лодгара бароном. Он мой друг, а теперь и родственник.
   - И освободи их от своей службы, - добавил возникший в гостиной Сарк.
   Альт умолчал о многих подробностях, в которые вошла и отрубленная голова, поэтому естественной реакцией Абера на её появление стало изумление. Он знал о судьбе друга из рассказа вора, но никак не ожидал увидеть его у себя.
   - Сарк! - воскликнул граф. - Как ты здесь очутился?!
   - Зацепился за его жену, - объяснил друг, кивнув на барона, - а теперь на время поменял голову. Так выполнишь мою просьбу или нет?
   - Конечно выполню! - ответил Абер. - Сейчас отправлю слугу за вашими жёнами, и продолжим разговор.
   Девушки тоже удивили графа своей силой и похожестью.
   - Для чего вам маскировка? - заметив их магию, спросил он после приветствий и знакомства.
   - Они слишком красивы, - раньше других объяснил Сарк. - Эта магия скрывает их совершенство.
   - Я переживу их красоту. Хотелось бы посмотреть...
   Снявшая заклинание Лидия взглянула на покрасневшего графа и опять использовала маскировку.
   - Спасибо, - поблагодарил он. - Садитесь, леди. Я очень обязан вашим мужьям и хочу оказать им услугу. Я не вижу сложностей с баронством Лодгара. Когда я дал его Докеру и узнали, что он в прошлом был простаком, пришлось выслушать немало упрёков. С вами этого не будет. С баронством Содеров сложнее, но у меня есть друг, который в близких отношениях с наследником, а через него можно подействовать на канцлера или самого короля. Я сегодня же поеду в столицу и постараюсь решить эти вопросы. Думаю, что вы сильно заинтересуете его величество...
   - Бармос побоится его принять, - вмешался Сарк.
   - Король любопытен, а великие маги появляются не каждое столетие, - возразил Абер. - Наверняка он захочет его использовать. Если рядом будет главный маг...
   - И чем поможет Дорн при попытке подчинения короля? - спросил Сарк.
   - Смерть повлияла на тебя не лучшим образом, - рассердился граф. - Мало того что постоянно перебиваешь, так ещё не хочешь думать. Чтобы взломать амулет и защиту Дорна, потребуется время. Достаточно положить под руки пистоли, чтобы прострелить Докеру голову. Ладно, это решать не нам. Пока я занят делами, прошу вас быть моими гостями. У дам есть с собой платья?
   - Мы хотели приобрести их в Туле, - ответил Альт. - Сначала что-нибудь из готового, а пошьём, когда будет время.
   - Вам выделят карету и слугу, который знает лучших мастеров города, - пообещал Абер. - Если нужно что-то ещё, обращайтесь к мажордому. Пока отведите жён в свои комнаты, а я поговорю с братом, чтобы вам подобрали что-нибудь более приличное.
   Такой разговор состоялся минут через десять. Абер нашёл брата во дворе, когда тот отчитывал одного из слуг, и отвёл его в сторону.
   - Есть важный разговор. Давай пройдёмся по парку, и я кое-что расскажу.
   Он ужал рассказ Альта в три раза и посвятил Серка в свои планы.
   - Для чего тебе эти хлопоты? - не понял тот. - Оба клялись служить и не посмеют нарушить клятву.
   - Ты ничего не понял! Они оба люди чести и будут служить, вот только я, нарушив их планы, уже не смогу рассчитывать ни на благодарность, ни тем более на дружбу!
   - На дружбу вора? - хмыкнул брат.
   - Не вора, а великого мага! Думаешь, мне его оставят? Да тот же король и отберёт! Главный маг уже одряхлел и хочет бросить службу. Бармос не отпускает, потому что пока нет замены. Если он увериться в верности Докера... Представляешь, какую пользу можно извлечь из благодарности главного мага?
   - А Лодгар? Если его отпустить, у тебя из магов останется один Болер.
   - Он стал сильнее меня, разбогател и породнился с Докером. Отпустить Альта и задержать Герта?
   - Да, глупо, - признал Серк. - Вижу, что ты всё продумал. Нужна помощь?
   - Найди им комнаты получше и помоги слугами, а я сейчас еду в столицу к графу Дорсу. Он дружен с принцем, и я попытаюсь это использовать.
  
   - Я не понимаю, почему вы так рвётесь в столицу! - рассердился Рей Гектор. - Нас не ждёт там ничего хорошего, а вы спешите как за наградой! Уже темнеет, а вы не хотите ночевать в этом трактире. И много мы успеем проехать? А потом опять вместо кровати спать на ветках!
   - Ладно, заночуем, - неприязненно посмотрев на барона, согласился Гай и крикнул трактирщику: - Хозяин, нам нужны три комнаты!
   Толстяк взял ключи и повёл клиентов на второй этаж. Каждый получил ключ от комнаты и его уверения в том, что вскорости им приготовят вкусный ужин. Бруз не успел развязать сумку, как в дверь постучали. Когда он открыл, в комнату вошёл Рей.
   - Не говорили с братом? - спросил он.
   - Боюсь, - признался шевалье. - Он и так не в себе...
   - Да, эти крики... И всё-таки поговорите, вам это проще.
   Барон удалился к себе ждать ужина, а Бруз решил последовать совету. Брат не запер дверь, поэтому он после стука сразу вошёл.
   - С тобой можно поговорить?
   - Говори, - разрешил Гай.
   - Ты вторую ночь подряд кричишь и скрежещешь зубами. Может, нужно использовать магию?
   - Сниться всякая гнусь, - буркнул брат. - Есть заклинание крепкого сна. С его помощью можно спать без сновидений. Это вредно, поэтому применяют вместе с лечебной магией. Но на меня оно не подействовало. У тебя всё?
   - Ты знаешь, что повзрослел?
   - Как может повзрослеть взрослый? - не понял Гай. - Что ты несёшь?
   - Ты выглядишь лет на пятнадцать старше, - уточнил Бруз. - Вчера это было не так заметно, а сегодня...
   - Выйди, - попросил Гай, подождал, когда уйдёт брат, и спустился к трактирщику. Маг попросил у него зеркало и посмотрел на своё отражение.
   "Лет пятьдесят, - подумал он о мужчине, который смотрел на него из полированного медного диска. - Что же со мной сделали? Почему так страшно и хочется свести счёты с жизнью? Останавливает только чувство, что смерть не избавит от страха".
  
  
   Глава 25
  
  
   В столицу Абер отправился верхом, взяв с собой в сопровождение двух дружинников брата. Поездка не заняла много времени, он дольше добирался в городе до своего друга. На улицах было много всадников и экипажей, поэтому почти всё время ехали шагом. Дворец Дорса был больше, чем у графов Фарс, и намного красивей в отделке как снаружи, так и внутри. Графство Дорсов тоже было больше и богаче, к тому же предки Мара долго были канцлерами Эльхара, что тоже сказалось на богатстве этой семьи. Оставив коня дружинникам, Абер поднялся по ступеням лестницы к парадному входу. Он был частым гостем хозяина, поэтому стоявшие в дверях слуги только поклонились и не стали предлагать свои услуги.
   - У себя? - спросил он у одного из них.
   - Да, ваше сиятельство, - ответил тот. - Граф никуда не уезжал.
   Абер вошёл в аванзал, по парадной лестнице поднялся на второй этаж и по украшенному статуями коридору дошёл до комнат хозяина. Возле дверей стояли два дружинника. Они тоже знали Фарса, и один сразу же отправился докладывать о его приходе.
   - Заходите, ваше сиятельство, - вернувшись, почтительно сказал он. - Граф вас ждёт!
   Мар находился в гостиной и встал при виде вошедшего Абера.
   - Нехорошо забывать друзей! - шутливо упрекнул он Фарса. - Сколько времени вы у меня не были? А ведь я доподлинно знаю, что приезжали в столицу! Садитесь, дорогой друг, побеседуем, пока нам накроют стол.
   - Стол подождёт, - отозвался Абер, занимая место в кресле напротив хозяина. - У меня к вам, дорогой Мар, очень важный разговор!
   Он очень коротко рассказал Дорсу о последних событиях, связанных с Альтом, и попросил о содействии.
   - Докер... - задумался Мар. - Это ведь тот самый простак, которому вы дали дворянство, а потом сделали его бароном? Тогда многие были недовольны. Боюсь, дорогой друг, что у меня ничего не выйдет. Вряд ли принц возьмётся ему помогать.
   - Нет так нет, придётся обратиться к кому-нибудь из герцогов, - сказал ожидавший такого ответа Абер. - Вряд ли у них найдётся бесхозное баронство, но хоть сделают Докера графом и засыплют золотом. В этом случае он будет потерян для королевской семьи.
   - Не понял... - растерялся Дорс. - Что в нём такого, чтобы герцоги...
   - Вы или невнимательно меня слушали, или забыли, кто такие великие маги. Они появляются очень редко и оставляют глубокий след в истории. Последний из известных нам великих магов умер сто пятьдесят лет назад в великом герцогстве Полейма.
   - Он так силён? - удивился Мар.
   - Докер раз в тридцать сильнее меня, - ответил Абер, - а я один из самых сильных магов королевства. Секрет его силы кроется в способе, которым он её получил. Я не стал вдаваться в подробности, но если хотите... Содер заигрался с миром мёртвых, сам погиб и впустил в наш мир тварь, которой было под силу уничтожить всех в нашем королевстве! Я предвидел подобный исход и послал Докера и ещё одного своего мага в Зарбу, к Берду Юдгою. У нас самих не было знаний справиться с такой напастью.
   - Юдгой... - наморщил лоб Дорс. - Это Чёрный маг? Но ведь в Зарбе чума.
   - Они защитили себя магией и смогли пройти через охваченное мором и смутой королевство и получить помощь. Когда вернулись, Докер, рискуя жизнью, с помощью заклинания Юдгоя убил тварь. Её гибель и наделила его силой, которой не было даже у великих магов прошлого!
   - Поменьше об этом говорите, - посоветовал Мар, - иначе от желающих повторить подобное не будет отбоя. Вы меня убедили, а я попробую убедить Поля.
   - Сказал только вам, и придётся сказать королю и его главному магу. Только, дорогой друг, советую с этим не медлить. Если кто-нибудь узнает о смерти Содера... Многим известно, что у него не осталось родни, а если король отдаст баронство, он не станет менять своего решения и отбирать его обратно.
   - Вы правы, сейчас же и съезжу. Подождёте у меня?
   - Нет, съезжу в геральдическую коллегию, - ответил Абер. - Нужно дать баронство тому магу, который ездил в Зарбу вместе с Докером. Не нужно кривиться, дорогой друг, он дворянин в пятом поколении.
   - Тогда и я заеду от принца в коллегию, а потом вместе посидим за столом.
  
   Жёны забрали золото и в сопровождении слуги уехали за покупками. Лодгар осмотрел новые комнаты и отправился пообщаться со своими приятелями. Альт не обзавёлся ими во дворце Фарсов, поэтому лёг на диван в гостиной и задумался о сюрпризах, которые могла преподнести жизнь. Один из них предстал перед ним в виде головы Сарка.
   - Хочу тебя обрадовать, - заявил он. - Не обижаешься на простое обращение?
   - И в чём моя радость? - не отвечая, спросил барон.
   - Есть первые результаты по памяти Хурдая. Я подумал, что тебе не помешает узнать несколько полезных заклинаний. Когда будешь торговаться с королём...
   - И много ты успел прочитать памяти?
   - Только часть его детства, - ответил Сарк. - Я с этим не спешу, потому что в неторопливом просмотре больше удовольствия. У тебя в голове не просто память живших когда-то людей, а слепок личности их душ. Эти личности не имеют свободы воли, но отвечают, если суметь до них достучаться и задать вопрос. И им доступна вся их память. Именно от такой личности ты и получал подсказки. Ты не можешь сознательно с ними общаться, а у меня это получилось. Вот я и спросил этого Хурдая, какие заклинания он считал наиболее ценными. Смотри, это может полностью закрыть сильного мага. Не понял? В магическом зрении он не будет отличаться от обычного человека. Тебя, с твоей ненормальной силой, полностью не закроет, но уже не будешь пугать ею других.
   - Да, это полезно, - согласился Альт. - Что ещё?
   - Заклинание оптимизации, которое можно делать любому. Наше можно использовать только к себе или к другому магу, поэтому оно бесполезно для тех, у кого нет сил. Из уродины нетрудно сделать симпатичную девицу, а из симпатичной - ослепительно красивую. И делается это за один раз, поэтому им не придётся декаду бегать к магу на подзарядку заклинания. У мужчин мало меняются лица, но тела в считанные дни приобретают мощные мышцы. И все, кто это прошёл, станут мало восприимчивы к болезням. Той же чумой переболеют быстро и без последствий.
   - Золотое дно! - поразился он. - С ним можно стать богаче короля!
   - Если не убьют, - хмыкнул Сарк. - Смотри ещё одно. Это заклинание усиливает связь души с телом. Старение и болезни - это результат ослабления такой связи. Сделал - и омолодился! И повторять можно многократно.
   - Вечная жизнь... - задумался Альт. - О таком говорил Содер.
   - Нет ничего вечного, тем более для таких, как ты. Чтобы жить долго, нужно держаться подальше от власти, а тебя сейчас к ней понесёт. Да и надоест всё после трёх веков жизни, а столько ты и так можешь прожить со своей силой, правда, будешь медленно стареть. И учти, что о нём не должен знать никто, даже Лодгар и девушки! Если узнают о том, что вы можете продлевать жизнь и избавлять от старости, заставят делиться или убьют. А делать это общим достоянием... Омолодишь главного мага и не сможешь занять его место, а вечно молодой король не уступит трон принцу. Будет тот тебе за это благодарен? И точно так же со всеми остальными наследниками. Нарушишь привычную жизнь и заработаешь в бок чем-нибудь острым. Для всех хватит оптимизации, которая тоже немного омолаживает, а это только для вас! Будешь делать жене и своим детям, когда придёт их время.
   - Есть ещё что-то? - помолчав, спросил он.
   - Ещё два заклинания. Первое похоже на паралич, но не причиняет абсолютно никакого вреда и действует очень недолго.
   - И какая от него польза? - не понял Альт.
   - Я подумал так же, когда узнал, - ухмыльнулся Сарк. - Все амулеты защищают от подчинения и нанесения вреда, поэтому будут бесполезны. То же и с защитой, которую может поставить другой маг. Помнишь, что Абер говорил о пистолях? Если король решит, что лучше не рисковать и прострелить тебе голову, заморозишь всех и отберёшь у них оружие. Потом можно и подчинить. Об этом узнают, но ты спасёшь жизнь. Конечно, в этом случае придётся бежать из Эльхара. Надеюсь, что ты не сглупишь, потому что моё существование теперь связано с вашим.
   - А второе?
   - Это мысленное общение. Ваши жёны могут так общаться из-за подобия, но только когда находятся рядом. Толку от такого общения мало, поэтому они его почти не используют. Сейчас вы можете обмениваться мыслями только со мной, но из-за других собеседников тоже говорите вслух.
   - И далеко можно так переговариваться? - спросил Альт.
   - Сильные маги могут общаться за сотню шагов, а ты с ними - и за тысячу. Полезное заклинание?
   - А почему их так мало? Неужели это всё, что Хурдай считал ценным?
   - Не всё, - ответил Сарк, - но многого ты сейчас не поймёшь. Жизнь не ограничивается магией, а у его народа она во многом другая. Со временем разберёшься, но пока его у тебя нет.
  
   Это была последняя ночёвка перед приездом в Бартам. К небольшому двухэтажному трактиру подъехали, когда уже совсем стемнело. Его хозяин пообещал им быстро приготовить ужин и повёл заселять.
   За этот день Гай постарел ещё больше, отказался общаться со спутниками и не отвечал даже на вопросы брата. Рей Гектор утратил свою невозмутимость, заметно нервничал и украдкой с опаской посматривал на мага. Он давно уже проклял всех, кто послал его в эту поездку. Барон вошёл в свой номер, бросил сумку на пол и сел на кровать. Скачка со сменой лошадей выматывала, поэтому он использовал все возможности для отдыха. Страшный вопль заставил вскочить на ноги и выбежать в коридор.
   - Это брат! - крикнул уже бывший там Бруз. - Ломаем дверь!
   Дверь открывалась вовнутрь и была закрыта на щеколду, поэтому распахнулась, когда они навалились на неё вдвоём. Возле окна с кинжалом в руке стоял состарившийся Гай, который явно собирался перерезать себе горло. Его волосы стали совсем белыми, лицо изрезали морщины, а глаза слабо светились зелёным огнём, от которого Рея охватил озноб.
   - Не делай этого! - закричал младший Кальмир и бросился к брату.
   Тот ударил Бруза в грудь, а потом сильным ударом разрубил себе горло. Два тела упали почти одновременно.
   Барон не стал проверять, жив или нет шевалье, он забрал свою сумку и сбежал вниз по лестнице.
   - Я съезжаю! - сказал он напуганному криками трактирщику. - Этого хватит? - И бросил на стол золотой.
   - А ваши спутники? - спросил тот, не трогая деньги.
   - Разбирайтесь с ними сами! - ответил Рей и выбежал из трактира.
   Конюх не успел расседлать двух лошадей, одну из которых он и забрал.
   "К демонам главного мага! - думал барон, торопя плетью не успевшую отдохнуть кобылу. - К демонам вообще всех магов! Отчитаюсь и уеду в имение. Пусть наказывают, но я больше не появлюсь в столице. Лучше попасть в опалу, чем рехнуться!"
  
   Жёны вернулись только к обеду. Герт отсутствовал, поэтому хвастались Альту. Они купили по нескольку повседневных платьев и заказали шить парадные. Взяли и новые костюмы.
   - Дольше всего искали обувь, - сказала Лидия. - Чтобы найти туфли, пришлось объехать полгорода. Дорогой, мы ненадолго пойдём к Инге всё это померить и подобрать украшения к платьям.
   Это "ненадолго" затянулось до обеда, но на него девушки пошли уже в обновах. В платьях они выглядели красавицами даже под маскирующим заклинанием и вызвали много восхищённых взглядов у встреченных дворян и слуг. Обедали сразу после семьи хозяина. Видимо, кто-то сообщил его жене, что гостьи уже пристойно одеты, потому что, когда вернулись к себе, появилась служанка и передала дамам, что графиня приглашает их к себе.
   Девушки с охотой ушли общаться с Герой, а Альт, которому уже надоело лежать, вышел прогуляться в парк и стал свидетелем возвращения Абера. Они встретились и обговорили результаты поездки.
   - Мне удалось убедить своего друга поговорить о вас с наследником, - сказал граф. - Это всё, что я мог сделать. Теперь нужно ждать.
   - А Лодгар? - спросил он.
   - Герт уже барон. Скажите, что вы собираетесь делать, если ничего не выйдет с баронством.
   - Съездим в замок и заберём своё золото, - ответил Альт, - заодно рассчитаемся с дружиной. После этого думаем купить в столице особняк и заняться лечением и оптимизацией. Мне досталось заклинание, позволяющее делать её обычным людям.
   - Не спрашиваю, кто вам его дал. Поделитесь?
   - Поделюсь, но с условием, что им не будете делиться вы. Вы не станете оказывать платные услуги, а другие могут. Сами понимаете, что мне это невыгодно.
   - Обещаю, - сказал Абер. - Странный узор, не помню ничего похожего. Благодарю, барон, я уже запомнил. Чем закончилась поездка ваших жён?
   - Они купили всё необходимое и заказали шить парадные туалеты. Сейчас должны быть у жены вашего брата.
   - Очень скоро о вас будет говорить вся столица. Я просил своего друга молчать, но он долго не выдержит. День-два, а потом не удержится и всё разболтает. Для вас в этом может быть польза. Известность и интерес у дворян - это уже половина успеха. Только имейте в виду, что вам потребуется покровитель. Если им не захочет стать король, советую обратиться к кому-нибудь из столичных герцогов. К сожалению, у меня для этого недостаточно сил.
   - Вы и так многое сделали для меня, граф! Поверьте, что я не из тех, кто забывает добро!
  
   Мар торопил, но Поль после его ухода не сразу пошёл к королю. Друг рассказал удивительную и неправдоподобную историю, и её нужно было обдумать и решить, как преподнести отцу. Разговор состоялся за ужином.
   - Меня сегодня навестил граф Дорс... - начал принц.
   - Ты до сих пор дружишь с этим сплетником? - скривился Бармос.
   - На этот раз мой друг передал не сплетни, а просьбу графа Абера Фарса и его очень интересный рассказ.
   - Раз ты завёл этот разговор, значит, просьба ко мне. Начни с рассказа, а просьбой закончишь.
   Поль пересказал всё, что услышал от Мара, и с удивлением выслушал отца.
   - Содера считают в Дарме одним из организаторов заговора, хотя он давно уехал из королевства, - сказал тот. - Это сообщил мой посланник в Бартаме. Вроде бы кто-то из окружения короля даже направил к нему убийц. Барона хотел казнить ещё Лямуз, но он смог бежать. По мнению Стефа, это самый знающий некромант королевства. Видимо, он действительно раскопал что-то опасное и Фарс смог это узнать. Я только один раз беседовал с этим графом, когда он вернулся из Сормы. Мне он понравился, но испортил впечатление, когда дал баронство этому Докеру. Меня заинтересовало, почему граф так заботиться о простаке, и приказал в этом разобраться. В секретной канцелярии подкупили кого-то в окружении Фарса и узнали, что граф подобрал Докера по дороге из Сормы в Эльхар. Этот простак лежал на обочине с проломленной головой. Как выяснилось, у него оказались способности сильного мага.
   - Вряд ли Фарс стал бы морочить из-за этого голову, - заметил Поль. - Сила - это ещё не маг, его пришлось бы учить несколько лет. Фарс сам сильный маг, и ему служат двое таких же.
   - Он поступил по-другому: записал ему в голову свои знания. Видимо, их что-то связывало, иначе Докер так и остался бы умирать в канаве. Понятно, почему Фарс дал ему дворянство. Это защита от жрецов, к тому же от такого слуги больше пользы. А вот баронство... Граф восстановил им против себя многих дворян столицы. После твоего рассказа мне стало понятно, почему он это сделал.
   - Вы пойдёте ему навстречу? - спросил сын.
   - Если Докер действительно стал великим магом, его нужно использовать или убить! Стеф состарился и давно хочет уйти, но у меня нет на примете такого же сильного мага, которому можно довериться. Если Докер заслужит доверие, он получит не только баронство Содера, в противном случае его тихо уберут. Я не могу позволить, чтобы мага такой силы использовали наши враги!
   - И как вы убедитесь в его верности?
   - Завтра проверят твой рассказ, а потом я встречусь с бароном в присутствии Стефа. Старик прожил больше двухсот лет, и для него нет тайн в людях. Заставим Докера снять защиту и вывернуться наизнанку. Пусть его жизнь оценит главный маг, но судьбу решу я!
  
   Берда Юдгоя называли Чёрным магом, но он сам любил свет. Здания усадьбы были сложены из белого камня, а для лучшего освещения комнат срубили затенявшие окна деревья. Все ходили в белых одеждах, и даже лошади были куплены соловой масти. Светлой были обивка мебели и висевшие на стенах гобелены, а по вечерам в комнатах мага не жалели масла на светильники. Вошедший по зову хозяина юноша прищурился от их света, который казался ещё ярче после темноты коридора, и опустился на колени. Он был одним из немногих доверенных слуг, сам обладал немалой силой и был освобождён от таких проявлений почтительности, но по собственной воле продолжал их придерживаться.
   - Встань, Торм, - сказал маг. - Сколько можно повторять, что мне неприятно видеть тебя на коленях. Пусть на них ползают другие!
   - Я вижу, что вы чем-то довольны, господин, - поднявшись на ноги, сказал юноша. - Сегодня хороший день!
   В последнее время хозяин ходил мрачный и явно чего-то ждал. Его настроение передалось слугам, которые старались во всём ему услужить. И вот теперь такая смена настроения...
   - Да, я узнал, что недавно в нашем мире был убит пожиратель душ. Помнишь эльхарского мага и мой подарок?
   - Помню, господин. Я так и не понял, для чего вы помогли этому неверному.
   - Я не придерживаюсь выдуманной людьми веры, и мне безразличны чужаки. Пожиратель опустошил бы у них несколько графств и был бы убит стражами границы. Нас не коснулись бы их беды. У меня был свой интерес. Скажи, Торм, какая у тебя цель в жизни?
   - Служить вам! - не задумываясь, ответил юноша.
   - А у меня?
   - Я не знаю... - смешался слуга.
   - Вот и я не знал, - сказал Юдгой. - Я постиг в смерти больше, чем дозволено человеку, и был за это наказан, но не сломался как некоторые. Мне несказанно повезло разговорить одного из стражей границы. Я нигде не читал, чтобы это удалось хоть одному некроманту, они вообще ничего не знают об этих тварях.
   - И как же вы общались? - спросил Торм. - Твари знают наш язык?
   - Образами. Это трудно объяснить, а тебе и не нужно. Главное, что я кое-что узнал об обитателях мира мёртвых, остальные знают только о душах. Так вот, те, кого я называю пожирателями, тысячу лет высасывают души и впитывают в себя ту силу, которая льётся в их мир от умирающих людей. В самих душах её почти нет. Они получают и память своих жертв, которая на время становится их собственной, а потом заменяется другой. В твари очень много силы, но она может использовать только малую её часть, иначе без труда прорвала бы границу между мирами. Но если её убить, вся эта сила мгновенно освободится!
   - И вы хотели проверить, что при этом станет с оказавшимся рядом магом? - догадался слуга.
   - Ты понял верно, - кивнул Юдгой. - У мага нет своей силы, есть лишь способность собирать и удерживать ту, которая рассеяна в пространстве. Я думаю, что такой выброс силы должен полностью его изменить. Ты должен знать о великих магах прошлого. Они были в десятки раз сильнее других. Такую силу нельзя получить при рождении, но вот так... Но это только моё предположение, потому что всё может закончиться безумием или смертью.
   - И вы хотите узнать судьбу того эльхарца, - понял Торм. - Если у соседей появится великий маг, вы поможете одной из тварей пройти через границу и используете заклинание! И зачем так рисковать? То, что получилось у эльхарского мага, для вас может закончиться по-другому!
   - Мы пришли к тому, с чего начали. Сейчас я могу почти вечно сидеть в этой усадьбе и вести с тобой разговоры. Редкие услуги другим магам позволяют пополнить казну, но не убить скуку. Какой смысл в таком существовании? Я надеюсь, что не только получу огромную силу, но и избавлюсь от своей потусторонней жути. А если ошибусь... Ну что же, когда-нибудь всё равно придётся умирать.
  
  
   Глава 26
  
  
   Бармос отдыхал после завтрака, когда доложили, что его просит принять глава секретной канцелярии. Король не любил решать дела в своих комнатах, поэтому вышел из них к поджидавшему возле дверей чиновнику.
   - Что у тебя, Браг? - спросил он невысокого мужчину с невыразительной внешностью, одетого без принятой при дворе пышности.
   - Собрали сведения по интересующему вас лицу, ваше величество, - почтительно поклонившись, ответил тот.
   - Иди за мной, - приказал Бармос и добавил старшему караула: - Я буду в кабинете. Передайте главному магу, что я его жду.
   Кабинет был в нескольких минутах ходьбы. Когда король первым вошёл в приёмную, в ней находился один секретарь.
   - Пошли людей в Туле к графу Фарсу! - приказал ему Бармос. - Пусть привезут сюда барона Докера. И предупреди, чтобы не переусердствовали: это пока не арест.
   В кабинете он сел за свой стол и выжидающе посмотрел на Брага.
   - Выяснили, кем был этот Докер, - заторопился тот. - Нашли барона Марка Сувора, который был капитаном дружины у графа Абера Фарса. Когда граф приехал в Туле, он распустил дружину, и барон подался в столицу...
   - Короче! - недовольно сказал король.
   - До получения дворянства Альт Баргуз был трактирным вором в Сорме. Когда он решил податься в Парт, был ограблен. Получил удар дубиной по голове от какой-то девицы и лишился золота, которое собирал двадцать лет.
   - Дорого он заплатил за своё благородство, - хмыкнул Бармос. - Что ещё?
   - Слуги подтвердили, что Докер уехал из дворца две декады назад вместе с магом Фарса шевалье Гертом Лодгаром. Кстати, вчера граф дал ему баронство.
   - Этот, надеюсь, не вор?
   - Эльхарский дворянин с несколькими поколениями благородных предков, - ответил Браг. - Два дня назад они вернулись, но не одни, а с жёнами. Это две девушки бесподобной красоты. Обряд совершили сразу же по приезде в Туле, а уже потом отправились к Фарсам. Жрецы записали обеих как сестёр Магги. У девушек абсолютно одинаковая внешность, а красоту скрывают маскирующим заклинанием.
   - Для чего это нужно? - не понял король.
   - Они так красивы, что мужчинам трудно находиться рядом. Это узнали у служанки графини. Она была свидетельницей того, как девушки сняли маскировку по просьбе Серка Фарса. Мои маги считают, что их великолепие - результат заклинания оптимизации, а похожесть вызвана заклинанием подобия. Такое не очень трудно сделать, если у обеих есть магические способности и хоть у одной - красота. Это всё, что пока удалось узнать.
   - Эти девицы действительно дворянки?
   - Дворянская грамота выдана бароном Монком Саддеем. Вряд ли мы узнаем причину, потому что на днях барон умер. В канцелярию приезжал его старший сын получать грамоту на право наследования.
   - Иди, - разрешил король.
   Едва удалился Браг, как в кабинет вошёл главный маг Стеф Дорн. Он ещё во время правления деда Бармоса отдал свой дворец праправнукам и поселился в королевском, поэтому, несмотря на старческую слабость, не требовалось много времени на хождения. Стеф опекал короля с пелёнок, поэтому тот относился к старику лучше, чем к родному отцу, и доверял ему во всём.
   - Что у тебя случилось? - спросил старый маг, с облегчением садясь в предназначенное для него кресло.
   - Кажется, у нас появился великий маг, - ответил Бармос и рассказал то немногое, что знал о бароне Докере.
   - Это интересно... - задумался Стеф. - Некроманты почти ничего не знают о мире мёртвых, Содер продвинулся в этом дальше других. Как мне сообщили из Дарма, заговорщики могли ходить в пространство посмертия и выборочно заменять людям души. И всё это результаты работы Содера, которые были украдены у их главного мага. Но у нас никто не знает ни о каких тварях. Видимо, они известны Юдгою, если у него нашлось нужное заклинание. Все великие маги много занимались некромантией, но не осталось никаких результатов их работ. Они не брали учеников и не оставили письменных свидетельств своего труда, поэтому известно только то, что о них писали другие.
   - Ты думаешь, что и они получили свою силу так же, как Докер?
   - Это только догадки, - ответил старик. - Для тебя важно то, что есть маг, который поможет тебе больше, чем я, главное - убедиться в его порядочности.
   - Порядочный вор, - усмехнулся Бармос.
   - В жизни случается всякое, - пожал плечами маг. - Порой приходится заниматься тем, к чему не лежит душа. Нужно с ним поговорить. В конце концов, необязательно быть порядочным, главное - верность. В охране хватает преданных мерзавцев, которым ты доверяешь.
   - Я послал за Докером, до обеда должны привезти. Ты сможешь защитить меня от его магии?
   - Вряд ли барон станет использовать здесь магию, если его не тронут, - сказал Стеф. - Судя по твоему рассказу, он не дурак. Но я могу и ошибаться, поэтому нужно подстраховаться. Даже очень сильному магу нужно время для взлома защиты. Обычно это три удара сердца. Положи под руки пару пистолей и посади его в пяти шагах от себя. Если почувствуешь сильный страх, прострелишь ему голову. Можно поручить это охране, но тогда твои гвардейцы узнают содержание разговора. Я не хочу чистить им память. Это очень неприятная работа, в результате которой можно получить идиотов.
   - Так и сделаю, - решил король. - Пообедаем вдвоём, а потом им и займёмся. Если я решу убить, это сделают не здесь, так что ему не придётся защищаться. Отдам баронство, и пусть едет. Он не проведёт в нём всю жизнь, и Браг найдёт много возможностей её оборвать.
  
   - Мы всего накупили, - сердилась Лидия, - а у тебя только эта одежда, которую давно пора заменить! Герт переоделся, а тебе не во что! Неужели ты так и жил?
   - Сменная одежда осталась в замке, - ответил Альт. - Не шуми. Сейчас попрошу Берта, чтобы выделил знающего слугу и заложили карету. Вы истратили не всё золото, так что куплю себе что-нибудь из готового. Некогда нам возиться с пошивом.
   С этой поездкой ничего не вышло, потому что ему пришлось совершить другую. Не успел Альт найти мажордома, как узнал, что нужно ехать к королю.
   - За вами прислали карету и эскорт, - сказал встретивший его в коридоре Абер. - Это то, чего мы с вами ждали. Видимо, король решился на разговор, в противном случае приехали бы не его гвардейцы, а люди секретной канцелярии.
   Перед тем как идти к приехавшим, он вернулся к жене.
   - Может, мне поехать с тобой? - предложила она, выслушав новость.
   - Чтобы я из-за тебя переживал? Нет уж, сиди здесь и жди, - не согласился Альт. - Сейчас со мной ничего не случится. Если решат расправиться, то не сразу. Король или возьмёт на службу, или отдаст баронство, а потом прикажет убить. Я долго думал и понял, что нам не позволят жить в столице и заниматься лечением. Герту с Ингой разрешат, но не мне. Если случится худшее, уедем в замок за золотом, а потом вообще из королевства.
   Лидия чуть не расплакалась, и Альт поспешил уйти. Во дворе, возле кареты, красуясь перед смотревшими в окна служанками, гарцевали на гнедых жеребцах пятеро гвардейцев и их офицер. Когда он молча открыл дверцу, увидел в карете ещё двух вооружённых мужчин без мундиров.
   - Барон Докер? - спросил один из них, получил утвердительный кивок и крикнул офицеру: - Едем!
   - Для чего вы в таком числе? - спросил он. - Это арест?
   - Так всегда сопровождают тех, кого нужно срочно доставить к королю, - ответил тот же господин. - Если бы не было срочности, приехали бы сами.
   До столицы больше не разговаривали. Когда подъехали к дворцу, Альта уже ждали. Стоявший возле парадного подъезда слуга провёл его мимо гвардейского караула и проводил в приёмную.
   - Подождите здесь, - сказал секретарь, показав рукой на стулья, и опять занялся разбором каких-то бумаг, от которого его оторвал приход барона.
   Ждать пришлось минут двадцать, после чего в приёмную вошли двое. Видимо, одним из них был сам король, а другим, судя по силе и возрасту, его главный маг. Секретарь вскочил со своего места и услужливо распахнул дверь. Когда они шли мимо, король бросил на Альта любопытный взгляд, а маг успел оценить силу, поэтому смотрел с опаской.
   "Хорошо, что я снизил силу заклинанием, - подумал он, - иначе старик не подпустил бы меня к королю. Мне его защита на один зуб".
   Над столом секретаря дважды звякнул подвешенный колокольчик, и тот молча указал барону на дверь. Кабинет был большой и почти пустой комнатой. Он хорошо освещался через три окна, поэтому Альту хватило для осмотра одного взгляда. У дальней стены стоял массивный стол, за которым сидел Бармос, а рядом с ним в кресле расположился маг. Возле правой стены стояли пять стульев, а один поставили в нескольких шагах от стола.
   - Подойдите и сядьте, барон! - повысил голос король, подождал, пока Альт выполнит приказ, и уже тише добавил: - А теперь расскажите нам со всеми подробностями о своей поездке в Зарбу и обо всём, что случилось в замке Содера!
   Он уложился с рассказом в полчаса, не упомянув только о Сарке и полученной от пожирателя душ памяти.
   - Что скажешь? - спросил Бармос главного мага.
   - Он не врал, - ответил тот, - но почти наверняка о чём-то умолчал. Скажите, барон, что за заклинание вы сейчас используете?
   - Как вы о нём узнали? - удивился Альт. - Маги графа Фарса ничего не заметили.
   - Я прожил в несколько раз дольше их всех и не зря ношу титул главного мага. Вы ответите на вопрос?
   - Это заклинание маскирует силу, - признался он. - Я опасался того, что она вызовет у вас страх. Снять?
   - Снимите, - ответил Стеф. - Да, это сила великого мага!
   - И как ты её оцениваешь? - спросил король.
   - Он раз в двадцать сильнее меня. Теперь ответьте, откуда взяли это заклинание.
   Пришлось Альту признаваться в полученной памяти.
   - Среди тех, чья память была в твари и попала в мою голову, были два мага. Один из них - это дармийский маг Дар Макгой, а другой из неизвестного нам народа. У них много интересной магии, но нужно время, чтобы с ней разобраться.
   - Но что-то вы уже успели узнать?
   - Очень немногое, - уклончиво ответил он, - например, заклинание, с помощью которого могу мысленно общаться с другими магами. Ещё одним полезным заклинанием можно оптимизировать не только магов, но и обычных людей. Моя жена хотела с его помощью заниматься в столице улучшением внешности.
   - Кто она? - спросил король. - Заодно расскажите о её сестре.
   - Девушка, которая меня обокрала, а сестра - это дочь барона Кая Дорака. Она не захотела принять выбранного отцом мужа и ушла из дома.
   - Вот что, барон! - рассердился Бармос. - Если хотите, чтобы вам доверяли, извольте рассказывать всё! Как могла баронесса отказаться от титула и откуда у простачки взялась такая сила, что она может теперь оказывать услуги дворянам столицы?
   Альт понял, что придётся рассказать и историю Лидии. На этот рассказ тоже ушло много времени.
   - Как в голове может уместиться чей-то дух? - недоверчиво спросил Стеф.
   - Сарк, покажись, - позвал он и смог лицезреть редкое зрелище: оторопевшие лица двух самых влиятельных людей королевства при виде висевшей в воздухе головы.
   - Приветствую вас, господа, - мысленно обратился к ним Саддей. - Мне ещё долго себя показывать? В голове барона есть более интересное занятие.
   - Вы можете сделать меня магом? - спросил Бармос.
   - Я потерял способность проникать в чужие головы, - ответил Сарк. - Могу существовать только в тех, с которыми у меня уже есть связь. Извините, ваше величество, но я не могу вам помочь.
   Он исчез, и король опять занялся Альтом.
   - Расскажите о своей жизни! - приказал он. - Меня не интересует детство. Кем вы были до трактирных краж?
   - Арендатором у барона Рейла. Он положил глаз на мою невесту и силой увёз её в свой замок. Меня избили его дружинники, а ночью хотели сжечь вместе с домом. Дом сгорел, но я прятался у соседей, поэтому уцелел. После этого ушёл в город и был вынужден заниматься самой чёрной работой. Денег едва хватало на еду и место на чердаке у одного из горожан. Когда надоела нищета, свёл знакомство с одним вором. Он уже постарел и отошёл от дел, поэтому с охотой передал мне свой опыт. Не хочу рассказывать об этом, ваше величество. Это были впустую потраченные годы.
   - И вы простите этого барона? - спросил Бармос.
   - Сначала нужно обустроить свою жизнь, - ответил Альт, - потом я займусь его. Думаю, что она быстро закончится.
   - Я хочу предложить вам место Стефа. Что вы об этом думаете?
   - Приложу все усилия!
   - В таком случае забудьте об этом Рейле! У меня сложные отношения с дворянством Сормы, и они не станут лучше, если мой главный маг убьёт одного из их баронов. Оставьте это мне. Меня заинтересовали ваши слова об оптимизации. Вы сможете её сделать?
   - Сделаю, ваше величество, - подтвердил Альт, - но вы должны знать, что у мужчин лицо почти не меняется. Вы немного помолодеете, и быстро вырастут мощные мышцы.
   - Меня это устроит, граф! - довольно сказал король. - Что так смотрите? Баронство Содера не меньше иного графства, но мы прирежем вам королевские земли и дадим золота, чтобы смогли привлечь арендаторов. Графством Докер займутся другие, а вы мне нужны здесь. Сегодня вернётесь к Фарам, а завтра вместе с женой приедете сюда. Вам приготовят комнаты рядом с моими. Вы мне понравились, граф, смотрите, не обманите мои ожидания! Идите и скажите секретарю, чтобы распорядился насчёт кареты.
   Когда новоиспечённый граф вышел из кабинета, Бармос спросил у Стефа, какое у него сложилось мнение.
   - Не предаст, - уверенно сказал маг. - Силы у него с избытком и знаний хватает, в том числе и тех, которых нет у других. И ты крепко привязал его к себе своим расположением. Это ценное приобретение для королевской семьи, а я смогу наконец отдохнуть!
   - Я понял, что ты доволен, поэтому и принял решение без совета. Мне жаль, что ты хочешь уйти, но, раз есть замена, не буду удерживать.
  
   Альт приехал в Туле, когда стало смеркаться. Ему дали одну карету, без сопровождающих и эскорта. Когда ехали в центре города, он впервые мысленно связался с женой, сообщил ей самое основное и добавил:
   - Скоро приеду и расскажу всё в подробностях.
   Лидия поспешила выбежать из дворца и встретила мужа, когда тот выходил из кареты. Не стесняясь топтавшегося на ступеньках слугу, она бросилась Альту на шею и расплакалась.
   - Зачем плакать? - сказал он, целуя мокрое от слёз лицо. - Всё кончилось просто отлично!
   - Всё закончится только со смертью, - всхлипывая, отозвалась она. - Мы совсем не знаем дворянства столицы и королевского двора. Там повсюду интриги, а новые люди вблизи короля вызовут зависть и неприязнь. Если бы не твоя сила и моя магия, я сейчас ревела бы в два ручья! Пойдём, поплачу в наших комнатах, там это удобней.
   - Тогда я сейчас навещу графа. Он тоже ждёт результатов моей поездки. Потом зайду к Лодгарам и вернусь к тебе.
   К Аберу не пришлось идти. Альт знал, что его покровитель вечером часто развлекается с дамами, поэтому, чтобы не попасть в неудобное положение, мысленно спросил, можно ли подойти.
   - Я сейчас занят, - после непродолжительного молчания ответил Фарс. - Скажите в двух словах, о чём договорились с королём, а подробно поговорим утром.
   Он коротко сказал самое основное, после чего связался с Лодгаром. Дверь в их комнаты была рядом, но в это время и он мог уделять внимание жене.
   - Вы приехали? - отозвался Герт. - Конечно, заходите.
   Инга была в гостиной, рядом с мужем. Альт, не вдаваясь в подробности, рассказал о результатах поездки и спросил, что они думают по этому поводу.
   - Рад за вас, - ответил друг. - Мы тоже уедем в столицу, только сначала нужно забрать золото. Купим дом и, как собирались, займёмся лечением и оптимизацией.
   - В ближайшие дни съезжу, - пообещал Альт. - Попрошу у короля охрану и привезу золото. Нужно заняться гардеробом, чтобы не выглядеть нищим графом, заодно привезу вашу долю и дам вам знать. Нужно хоть немного обжиться в королевском дворце и ознакомиться с окружением Бармоса, а потом я вам помогу.
   Простившись с друзьями, он вернулся к жене. На столе в гостиной стояла большая ваза со сладкими булками, распространявшая одуряющий аромат свежей выпечки. Рот голодного Альта мигом наполнился слюной.
   - Ты пропустил обед и ужин, - сказала Лидия. - Я попросила Берта, и слуга принёс с кухни эти булки. Кушай и рассказывай, что у тебя было с королём. Можешь рассказывать мысленно, чтобы не мешала еда.
   Ей единственной он рассказал о своей поездке со всеми подробностями, за разговором опустошив вазу.
   - Значит, король знает о нас всё, - сделала она вывод. - Этого следовало ожидать. Ему нужно было тебя понять, чтобы доверить самого себя и всё королевство. И он это сделал, несмотря на наше прошлое.
   - Прошлого уже нет, - обняв жену, сказал Альт. - Мы живём настоящим, а теперь появилась уверенность в будущем. Все ещё будут нам завидовать!
   - Хорошо, что я стукнула тебя дубиной, - смеясь, отозвалась Лидия. - Этот удар перевернул всю нашу жизнь. Жаль только, что погиб Сим. Как жизнь играет людьми, и как судьба зависит от случайных поступков!
   - Вор и воровка, - тоже засмеялся он. - Теперь у нас есть графство, сила, расположение короля и сотни лет жизни.
   - И наша любовь! - добавила она. - Как же я тебя люблю!
  
  
   Конец книги
  

164

  
  
  
  
  
  


Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"