Ищенко Геннадий Владимирович: другие произведения.

Именем Бога

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
  • Аннотация:
    Пока только общие мысли, поэтому не знаю, куда меня занесет, и не пишу нормальную аннотацию. С глазами плохо, а если придется часто ездить с их лечением в областную поликлинику, то будет плохо и со временем, поэтому писать буду медленно


   Ищенко Геннадий 2018 г
   anarhoret@mail.ru
  
  
  
   Именем Бога
  
   Глава 1
  
  
   Обогнув холм, Роланд увидел странную пару. На дороге стояли юноша лет пятнадцати и девчонка на три года младше. Они были в одежде горожан и неплохо вооружены. У юнца на поясе висел слишком большой для него меч, а девчонка держала охотничий лук. Кроме того, у обоих имелись кинжалы, а у лучницы - два колчана.
   Увидев конного рыцаря, оба приготовились драться. Юноша довольно ловко выхватил меч, а девчонка сделала то же самое со стрелой, наложила ее на тетиву и направила ему в лицо. Было видно, что они испуганы и без колебания пустят в ход оружие.
   - Мир! - крикнул Роланд и остановил коня.
   Ему не навредила бы и толпа таких юнцов, но забрало было поднято, а попытка его опустить могла спровоцировать нападение. Пусть у них не боевые стрелы, но с такого расстояния и охотничья могла нанести увечье, а то и убить. И главное, что у него не было причин для боя.
   Крик сделал свое дело, и девчонка опустила лук.
   - Кто ты? - спросила она, добавив своим обращением еще одну странность.
   Если судить по одежде, эту парочку можно было принять за горожан или купцов, но мужчинам этих сословий разрешалось брать в путешествие только кинжалы, а их женщины не носили штанов. Дорога соединяла столичный Амгард с большим городом-портом Барма и в этой части проходила в безлюдной местности, а у встреченных им путников не было лошадей, у них отсутствовали даже котомки. И наконец, спрашивать его имя должен был мужчина, а не эта сопля, которая обратилась к нему, как к равному.
   - Я рыцарь Роланд, - ответил он, не называя родового имени. - А кто вы и почему здесь в таком виде? Как можно путешествовать с ребенком без припасов и охраны? Неужели нельзя было пристать к купцам?
   - Мы вынуждены бежать из Амгарда, - ответил юноша. - Король и вся его семья убиты, а власть захвачена братством Святого Тора. В столице грабежи и резня, а все дороги перекрыты братьями. Мы едва спаслись и не рискнули свернуть ни в одну деревню.
   - Братство захватило власть? - не поверил рыцарь. - И как братья могут грабить горожан? Ты повторяешь чьи-то слова или видел сам?
   - Королевский дворец захватили наемники, - вмешалась в разговор девчонка, - они же убили короля, его семью и всех, кто их защищал, и сейчас грабят Амгард. Но мы точно знаем, что их нанял магистр Берг, а право на грабеж оговаривалось как часть оплаты, поэтому братья им не препятствуют. Королю сообщили о набеге кочевников, и герцог Огенор ушел с армией их усмирять. В столице осталась стража, а дворец защищали всего полсотни гвардейцев. Нападение оказалось неожиданным для защитников, поэтому их быстро перебили.
   - Кто вы? - настойчиво спросил Роланд. - Простаки так себя не ведут.
   - Зачем вам это? - отозвался юноша. - Езжайте в столицу, а мы пойдем своей дорогой.
   - Может, скажем? - обратилась к нему девчонка. - Нам не помешает его помощь, а рыцарская честь...
   - Кто произвел вас в рыцари? - спросил Роланда юнец. - Ответьте на мой вопрос, и тогда я отвечу на ваш.
   Можно было не отвечать наглецу, но его заинтересовали беглецы. К тому же было полезно больше узнать о событиях в столице. Если там действительно резня, разумней было повернуть коня.
   - Граф Бешмей. Теперь ваш черед.
   - Графство в двухстах лигах отсюда, - ответила девчонка на вопросительный взгляд своего спутника и обратилась к Роланду: - Твой господин был вассалом убитого короля Марка - моего отца. Я принцесса Воля, а этот юноша - благородный Марш Лемар, мой придворный маг! Для тебя дело чести - помочь нам добраться до столицы Сантии. Ее королева - моя старшая сестра. Я уверена, что при дворе короля Кея по достоинству оценят твой подвиг! - Закончив разговор, она показала королевский медальон.
   - Приветствую, ваше высочество! - рыцарь в поклоне пригнулся к шее коня. - Я согласен вас проводить, только это будет нелегко из-за вашего спутника.
   - И чем тебе помешал Марш? - надменно спросила принцесса.
   - Из-за лошадей, - объяснил Роланд. - Вас я могу взять в седло, а маг отстанет или сильно нас задержит. До ближайшей деревни два дня пути, а у вас нет никаких припасов. Я думал к вечеру быть в столице, поэтому не экономил еду и в котомке только несколько сухарей. Если братья стоят за убийством королевской семьи, вас будет искать, поэтому нужно как можно быстрей добраться до Барма и отплыть в Сантию.
   - Два дня без пищи - это немного, - сказал юноша. - Привяжете мой меч к седлу и позволите держаться за стремя. Если будете ехать рысью, я не отстану и не сильно вас задержу. Принцессе еще не раз понадобится мое искусство.
   - Дай мне свой меч, - разрешил рыцарь. - Закреплю вторым на поясе. Потом поможешь ее высочеству сесть в седло.
   - Обойдусь без помощи! - сказала принцесса, забросила лук на плечо и подошла к Роланду. - Дай руку! Не бойся, ты у меня ничего не оторвешь.
   Он нагнулся, взял ее за руку и вздернул в седло.
   - Почему ты без оруженосца? - спросила девочка, пытаясь устроиться поудобней. Это было нелегко, потому что в седле осталось мало места, а на рыцаря было неудобно опираться из-за его доспехов. Мешал лук, но принцесса не хотела выпускать из рук оружие.
   - У меня плохо с деньгами, - признался Роланд. - Был оруженосец, но я не мог его содержать, поэтому пришлось отпустить. Ехал в столицу, чтобы поправить свои дела...
   - Считай, что ты их уже поправил, - перебила его Воля. - У нас хватит золота на дорогу, а Кей наградит тебя за верность и доблесть! Пока мы в пути, разрешаю звать себя Милой. Это мое имя для близких.
   - Давайте отправляться, - поторопил рыцаря маг. - За нами действительно может быть погоня!
  
   У большинства посетителей королевский кабинет оставлял впечатление мрачного и даже страшного помещения, но Бергу он нравился. Большое окно было закрыто от солнца разросшимися деревьями парка и освещало только рабочий стол короля, а все остальное тонуло в полумраке. Стены оббили черной тканью, черным был и потолок, да и каменный пол почти не отражал света. Стулья для посетителей стояли возле дверей, здесь же висели фонари. Сидевшему за столом было прекрасно видно лицо просителя или допрашиваемого, а вот они могли рассмотреть только себя и черный силуэт на фоне зеленоватого окна.
   Магистр взял со стола колокольчик и позвонил.
   - Где герцог? - спросил он вбежавшего брата.
   - Сейчас должны привести! - доложил тот. - Вводить?
   - Да, пусть войдет вместе с охраной, - приказал Берг. - И подготовьте сводку по остальным.
   Герд Амеран, которого через несколько минут ввели в кабинет, был одним из двух герцогов королевства Эльтар и единственным, в чьих жилах текла кровь Маркоров, дававшая ему право претендовать на трон. Ушедший в поход Огенор не имел родства с семьей убитого Марка.
   Уже немолодой, но еще не потерявший силу и красоту мужчина в черном бархатном костюме, без герцогской цепи и с порванным кружевным воротником, остался стоять, не считая нужным скрывать от братьев свои ненависть и презрение. Его руки были связаны за спиной, а пояс с оружием сняли при аресте. И даже такого, безоружного и связанного, его стерегли два брата, готовые пресечь любое неповиновение.
   - Ты можешь сесть, Герд, - мягко сказал Берг.
   - Ублюдки! - крикнул герцог. - Вы нарушили свои клятвы! Как ты мог убить короля? Ты же воспитывал его еще мальчишкой!
   - К сожалению, не я один, - ответил магистр. - Из Марка получился плохой король! В этом есть и твоя вина. Но мы его не убивали. Виновные в этом преступлении уже наказаны, а наша задача - не допустить смуты и кровопролития.
   - И ты хочешь, чтобы я в это поверил? - удивился Герд.
   - Или ты в это поверишь и принесешь мне клятву верности, или род Амеранов исчезнет весь до последнего человека! - отчеканил Берг. - Ты готов пожертвовать своей семьей и семьей брата? Ты сам был недоволен правлением Марка и неоднократно упрекал его в излишней жестокости!
   - Пустой разговор! - с ненавистью сказал герцог. - Я не буду вам клясться! Лучше смерть, чем потеря чести. А семья... Я думаю, что они поймут и примут смерть, как подобает членам нашего рода! Скажи, неужели ты не боишься Его суда? Ведь на нем нет места лжи.
   - А почему я должен его бояться? - отозвался магистр. - Мы действительно хотим прекратить кровопролитие и навести порядок в этом королевстве. Всякая власть дается Его соизволением, а наша будет предпочтительней власти неумного и жестокого короля. Мы уничтожим все, что противно Богу, и лучше других защитим жителей Эльтара от скверны.
   - И уничтожение начали со знати, - едко сказал Герд. - Сколько золота влилось в казну братства в результате вашего преступления?
   - Арестованы только те, кто не принял нашей власти, - возразил Берг, - а золото... Зачем оно мертвым? Мы пустим его на благие дела! Ладно, ты выбрал свою участь и дальнейший разговор - это только пустая трата моего времени. Уведите его!
   Когда братья с высокородным пленником вышли из кабинета, в него вошел глава чистильщиков Нурс Моам.
   - Ты интересовался нашими делами, - сказал он, подошел к столу и положил на него лист бумаги. - Это сводка.
   - Что тут у вас... - Берг взял бумагу. - Это только главы родов?
   - Да, главы родов всего высшего дворянства столицы, - подтвердил брат. - Не согласился ни один. Надеюсь, что в провинции...
   - Что с магами? - перебил его магистр.
   - Их не арестовываем, а ездим по домам и кончаем на месте, - объяснил Нурс. - Магов очень трудно брать под стражу, да и зачем? Семьи не трогаем, кроме щенков, у которых тоже есть богомерзкие способности. Ценности...
   - Об этом потом, - сказал Берг. - Сейчас золото интересует меня меньше всего. Что с семьей герцога Огенора?
   - Пока охраняются братьями в своем дворце. Может, перевезти их в наши подвалы?
   - Пусть сидят во дворце, - решил магистр. - Нужно договориться с Амиром, а это будет трудно, если мы тронем его близких. У герцога пять тысяч мечей, а мы пока не получили поддержку дворянства. Наемников мало, а собственных сил может не хватить. Что с книгами?
   - Забираем их у всех торговцев, - сказал Нурс. - С книгами будет много возни. Пока разберемся... Может, все сожжем?
   - Нет, - подумав, отказался Берг. - Если будут срочные дела, ими и занимайтесь, книги могут подождать. Не будем вызывать недовольство там, где без этого можно обойтись. Что со столичной стражей?
   - Готовы служить, - ответил чистильщик. - Мы и не ожидали другого. Горожане обижены из-за действий наемников, но никто из них не посмеет открыть рот. Пожаров не было, да и убитых совсем немного, а добро еще наживут.
   - Значит, со столицей почти закончили, - подвел итог магистр. - Осталось разобраться с дворянскими дружинами и можно заняться провинцией.
   - С этим закончим сегодня. Многие дружинники убиты при аресте их господ, остальные разбежались. Удалось задержать меньше сотни. Я думаю, что почти все будут служить.
   - Плохо, что вы упустили принцессу! Девчонка много знает и может доставить неприятности в будущем. Наверняка она попытается добраться до родни. Ближе других королевств будет Сантия. Там у нее сестра.
   - Нам помешал маг, - пожал плечами Нурс. - Мальчишка задурил головы братьям, а потом как-то вывел Волю из дворца. У меня слишком мало братьев и слишком много дел. Как только освободимся...
   - Не нужно за все хвататься самим, - отчитал его магистр. - Пошли кого-нибудь в городской магистрат. У стражи должны быть выходы на городское дно. Нужно договориться с гильдией убийц. Перед тем как мы их вычистим, совершат хоть одно богоугодное дело.
  
   В Единого верили во всех двенадцати королевствах материка Бергам, хотя кое-где еще сохранилась языческая ересь. Были братья по вере и на втором материке этого мира - Гандероме, но там господствовали другие культы. Центра, который мог бы объединить всех верующих, не существовало. Неоднократные попытки его создать терпели неудачу из-за противодействия высшего дворянства во всех королевствах. Короли и их окружение готовы были молиться Единому и почитали Его слуг, но опасались их усиления и всячески ему противились. Ни в одном из королевств не было даже верховного священнослужителя, только духовные главы провинций - аторы. В столичных провинциях, как правило, запрещались боевые братства.
   Триста лет назад, когда разросшаяся империя занимала весь Бергам, вера Единому была лишь одной из многих, а религиозные распри частенько решались не в словесных спорах, а силой оружия. Император и его наместники сквозь пальцы смотрели на жреческие дружины и боевые церковные братства и старались не вмешиваться в их разборки. После развала империи, когда ее провинции стали королевствами, долго не стихали войны. Сейчас воевали редко, но в таких случаях братства должны были вливаться в королевские армии.
   Атором Амгарда был Гнеш Сатх - уже стоявший на пороге старости худой и высокий мужчина с неприятным лицом, который, в отличие от многих других служителей Единого, не носил никакой другой одежды, кроме серой шерстяной мантии. Его столичный особняк не отличался большими размерами и богатством. В Амгарде такие были у многих баронов, но атор пользовался им только изредка, отдохнуть от дел или для тайных свиданий. Это можно было устраивать и в столичном храме, но он так привык. А сейчас, в связи с захватом власти, храм походил на развороченный муравейник. Сегодняшняя поездка была связана со встречей. Можно было уже не скрываться, но Гнеш не спешил отринуть осторожность. Открытая встреча могла навредить гостю, а после можно будет и отдохнуть. Пусть грязную работу делает Берг.
   - Ваше святейшество, - тихо сказал приоткрывший дверь слуга, - прибыл граф.
   - Впусти, - ответил сидевший в кресле атор, - и проследи, чтобы в коридор никто не входил!
   Слуга исчез, а через несколько минут в комнату вошел одетый в дорожный костюм граф Эл Эбер - доверенное лицо короля Камелии.
   - Приветствую, атора! - коротко поклонился он, осмотрел комнату и без приглашения занял свободное кресло.
   Для них это была не первая встреча, поэтому на подобные мелочи не обращали внимания.
   - Вас пришлось ждать, - сказал Гнеш. - У короля какие-то сложности?
   - Я два дня в Амгарде, - ответил гость. - Ждал, пока вы возьмете власть. У вас не так много сил, поэтому могло случиться всякое.
   - Где грамота? - спросил атор.
   - Вот она! - граф достал спрятанный на груди футляр и протянул собеседнику.
   Гнеш достал вложенную в нее бумагу и внимательно прочитал.
   - Почему подпись и печать канцлера? - спросил он. - Наш договор должен был подтвердить сам Жубер!
   - А если бы со мной что-нибудь случилось в дороге? - возразил Эл. - Эта грамота могла попасть к Марку. С подписью нашего короля мы получили бы войну, к которой сейчас не готовы. Маги постарались, и королевскую печать нельзя подделать, а вот на печати канцлера нет такой защиты. Неприятности были бы и в этом случае, но больше для вас. И потом, чего вы боитесь? Вы объявляете о том, что королевство Эльтар отдается королю Жуберу, и становитесь его наместником и духовным главой всех аторов. Платя треть налогов, будете находиться под защитой нашей армии. Если королевство расширится еще больше, получите духовную власть в присоединенных землях!
   - Если я буду каждый год отправлять в Камелию три миллиона золотых, через десять лет в Эльтаре не останется золота.
   - Развивайте торговлю, - посоветовал граф. - Это у вас нет золотых рудников, но их немало у соседей. Возможны и другие средства расчета. В конце концов, вы давно согласились с этим требованием. Пока у вас много золота, а если возникнут какие-то сложности, будете их решать со своим королем.
   - Вы можете возвращаться, - сказал атор. - Я объявлю о присоединении, когда мы разберемся с дворянством. Думаю, что уложимся в две декады. Через несколько дней вернется ушедшая в поход армия, и мне будет намного проще говорить с герцогом Огенором, если он будет в неведении о наших планах.
   Посланник Жубера встал, кивнул на прощание и ушел.
   "Дайте мне утвердиться, - думал проводивший его взглядом Гнеш. - Убрали одного короля, уберем и другого. Жаль, что не получится повторить нашу хитрость для армии, но придумаем что-нибудь другое. Править миром должны слуги Господа - те, кто чище и лучше других понимает, как это делать. Это не жажда власти, а желание чистоты! В королевствах развелось слишком много мерзости, ничего, мы вычистим всю! Исчезнет богомерзкая магия и сгорят в огне ненужные людям книги - источник ереси и развратных мыслей. Ради духовной чистоты нужно идти на жертвы, поэтому придется запачкаться уничтожением еретиков и нарушением клятв. Я готов принять заслуженную кару, но надеюсь, что Он все поймет и простит! Великая цель должна оправдывать любые средства для ее достижения!"
  
  
   Глава 2
  
  
   Видимо, дом сгорел давно, потому что совсем не было запаха гари, а кое-где пожарище уже поросло травой. Между бывшим жильем и деревьями большой рощи было с сотню шагов, поэтому они не пострадали от огня. На границе королевства преобладала степь, и эта роща служила для крестьян единственным источником топлива. Стволы для строительства изб привозили из леса, до которого нужно было ехать весь день. Армия стояла возле реки, рядом с деревней, а сюда герцог Огенор выбрался с немногочисленной свитой.
   - Что будем делать, ваша светлость? - обратился к нему ехавший рядом граф Маруш. - Крестьяне не знают шевалье Балька, а мы не нашли никаких следов набега. Этот дом действительно сожгла какая-то степная шайка, но это было в прошлом году!
   - Да, нас обманули, Ведер, - отозвался герцог. - Кому-то потребовалось, чтобы я увел армию из столицы. И ведь так убедительно врал, мерзавец! Даже раны были настоящие. Не знаю, кто за этим стоит, но нам нужно срочно возвращаться.
   - Может, пошлем разведчиков? - предложил граф. - Как-то мне тревожно.
   - Это не помешает, - согласился Огенор. - Выберите людей понадежней и пусть возьмут сменных лошадей. И вот еще что, Ведер... Посылайте их порознь и в тайне от всех. Если в столице все спокойно, пусть доложат канцлеру о наших делах, а уже потом возвращаются.
  
   Сходка убийц Амгарда, как всегда, состоялась в доме главы их гильдии. Когда-то очень давно было решено, что нельзя принимать больше десяти членов, и с тех пор этому следовали неукоснительно. Тем, кому отказали в приеме, предлагали покинуть столицу. Несогласных скоро находили с перерезанным горлом.
   - Я собрал вас для того, чтобы сообщить две новости, - сказал десяти мужчинам невысокий и круглолицый Бар Мартин. - Первая - это заказ братства Святого Тора на жизнь сбежавшей принцессы Воли. Передали две сотни золотых и обещали еще три при расчете.
   - Хороший заказ, - одобрил молодой парень с неприметной внешностью. - Я бы взялся.
   - Возьмешься, - согласился глава гильдии. - Дослушайте до конца, а потом будете решать, только уже без меня. Не поняли? Я выхожу из гильдии и уезжаю из королевства.
   - От нас еще не уходил ни один глава, - задумчиво сказал самый старый из убийц. - Причина в смене власти?
   - Ты умнее молодых, Амор, - ответил Бар. - Если братья удержат власть, то нас очень скоро вычистят. Они сами убивают очень многих, но делают это из благих побуждений и во славу Бога. А мы с вами скверна, не имеющая права на существование! Братья уже заняли магистрат и подчинили стражу. Мы находили общий язык с городской верхушкой, наивно надеяться на благосклонность святош.
   - А заказ? - возразил молодой. - Разве это не доказательство нашей полезности?
   - Это сделали из-за недостатка сил и только один раз, - объяснил глава. - Они разберутся с дворянством и подтянут силы других братств, только принцесса за это время успеет покинуть королевство. Вряд ли ты получишь остальное золото. Выслушают и отблагодарят чем-нибудь острым.
   - У ушедшего в поход герцога большая армия, - сказал кто-то из убийц. - Братья могут и проиграть.
   - Могут, - не стал спорить Бар, - только нам от этого не легче. Столицу возьмут штурмом и при этом прольют много крови. Будут и пожары. Я не хочу при этом присутствовать. Здесь еще долго не будет нормальной жизни. Ты не воевал, а мне пришлось. В общем, я сказал все, что хотел. У каждого из вас достаточно золота, чтобы добраться до соседей и нормально устроиться. Кто хочет, может остаться. Это аванс братства. - Он бросил на стол тяжелый кошель, встал со стула и первый вышел из комнаты. Следом за бывшим главой сходку покинули еще трое.
  
   Атор провинции Тирия Гонтар Береж уже поужинал и собирался удалиться для отдыха в свои комнаты храма, когда вбежавший брат сообщил, что к нему приехал и требует встречи Барт Приам. Уважая магистра братства, его приняли без промедления.
   - Да не померкнет твоя чистота, святейший! - приветствовал хозяина стремительно вошедший гость. - У меня очень важные известия!
   - И тебе светить во славу Господа! - отозвался атор. - Садись, поговорим, пока для тебя готовят ужин.
   - Разговор только для твоих ушей, - предупредил севший в кресло магистр, и присутствовавшие при встрече братья поспешно вышли из комнаты.
   - Теперь мы одни, - сказал Гонтар. - Чтобы мчаться к нам на ночь глядя, нужно иметь веские причины! Что у вас случилось?
   - Не у нас, - ответил Барт. - Ко мне прислали гонца от Гнеша Сатха. Он с помощью братьев Берга Рамона захватил столицу и просит помощи.
   - Как это захватил? - не понял атор. - А король?
   - Марка и всю его семью вырезали наемники, - объяснил магистр. - Гнеш подослал к королю кого-то из братьев под видом провинциального дворянина с границы с известием об очередном набеге кочевников.
   - Ловко! - оценил Гонтар. - Армию, конечно, бросили на границу. Наемникам было не трудно расправиться с гвардейцами до подхода стражи, а после гибели короля Гнеш с Бергом без труда подчинили магистрат. Но ведь армия вернется.
   - У них есть план и для герцога Огенора, но нас просят помочь.
   - Свершилось, - задумчиво сказал атор. - Слуги Господа берут на себя управление его рабами. И кто станет во главе? Гнеш?
   - Мне все равно, - мотнул головой Барт. - Главное - взять власть, а Гнеш или кто-нибудь более достойный - это можно решить потом. Дворянство долго вязало нас по рукам и ногам! Во имя Господа, сколько можно терпеть! Я приказал братьям готовиться к походу, а сам помчался к вам. Дашь храмовую дружину?
   - Мог бы и не спрашивать. Когда поужинаешь, они будут готовы.
  
   Маг принцессы смог бежать рядом с конем весь остаток дня, но после этого, когда остановились на ночлег, упал как убитый, и Роланду пришлось самому освобождаться от доспехов, собирать дрова и разжигать костер.
   - Зачем ты с ним возишься? - спросила сидевшая рядом с Маршем девочка. - Мы не замерзнем и без костра.
   - Нужно заварить чай, - ломая сучья, объяснил рыцарь. - Вода в ручье не такая чистая, чтобы ее пить без нагрева, да и сухари не для ваших зубов, если их не размочить. К тому же дым отгонит комарье. Вы завернетесь в мое одеяло, а мы только так... Лучше глотать дым, чем завтра весь день чесаться, тем более что мне это трудно делать в броне.
   - Ты настоящий рыцарь, - благосклонно сказала Воля. - Через год я вступлю в возраст и приглашу тебя посетить свою спальню.
   За такое проявление милости следовало благодарить, что он и сделал. Это сейчас она девчонка, через год уже будет считаться девицей. Толку от таких молодых мало, но им уже можно заводить любовников, что многие и делают. А эта... Мало того что лишилась семьи, положения в обществе и богатства, так еще нет никакой красоты. Скуластая, со вздернутым носом и слишком тонкими губами... Вся в веснушках, да еще рыжая - и откуда только такая взялась в роду Маркоров! Фигурка, правда, хорошая и пышные волосы, но этим могли похвастать многие дворянки. Марк был красавцем, а его первая жена считалась одной из самых красивых женщин королевства. Наверное, справедливы слухи о том, что она имела любовника и была убита королем вскоре после родов. Этой рыжей не позавидуешь, но держится на удивление уверенно. Сохранила только титул, а до родни еще нужно добраться. И как ее еще там примут?
   "Дурацкие мысли, - подумал Роланд. - Нужно решать, как жить дальше, а с принцессой я скоро распрощаюсь. Провожу своих спутников в Барм, посажу на корабль... Не нужна мне Сантия и милость короля Кея, которая может ограничиться брошенным кошелем. Здесь все родственники и те, кто считает другом и может помочь, а там нет ни одного близкого человека. И нужно продавать Бола, потому что с конем не пустят на корабль. Вот только как жить, если святоши сохранят власть и узнают, что я помогал сбежать Воле? Меня тогда точно прикончат. Плохо, что слуги Единого взяли власть, да еще с убийством короля. У них и раньше были натянутые отношения с дворянством, а сейчас они могут испортиться вконец. Тогда достанется и рыцарям вроде меня".
   Костер разгорелся, и вскоре закипела вода в подвешенном над ним котелке. Рыцарь заварил чай из прибавляющих сил и мужества сушенных ягод теи и налил его для принцессы в свою единственную кружку.
   - Ешьте, Мила, - сказал он, отдавая питье с сухарем. - Мы поедим позже. Пусть ваш маг пока отдыхает, а я схожу нарезать веток, чтобы было удобней спать.
   Для ночлега ушли с дороги в небольшой лес, в котором посчастливилось быстро найти поляну. На ней росло много травы, которой кормился стреноженный Бальк, и сучья с ветками были под рукой, а воду еще до темноты набрали в ручье.
   Роланд быстро управился и вскоре вернулся с охапкой веток. Его спутники уже спали. Девочка с головой укуталась в одеяло, а Марш заснул там же, где упал, даже не притронувшись к котелку. Он не стал трогать Волю, но растолкал мага, дал ему напиться чая и поделился ветками. Тот отказался от предложенного сухаря и сразу уснул.
   "Вряд ли он будет и завтра весь день бежать с такой же прытью, - подумал рыцарь, устраиваясь на своих ветках. - А мне придется спать вполглаза и следить за костром. Ладно, не привыкать".
  
   Воля проснулась под утро, когда только начало светать. Она не сразу поняла, где находится, а только когда сбросила вонючее одеяло. Рядом на ветках спал Марш, а рыцарь устроился возле костра. Тот уже прогорел, но еще слабо дымил, отпугивая крылатую мерзость. Она вспомнила события вчерашнего дня и непроизвольно передернула плечами. Смерть страшит всех, а вчера с ней пришлось несколько раз сойтись лицом к лицу. Если бы не маг...
   Отец ее не любил. Он признал Волю принцессой, но относился к дочери равнодушно, как к чужому человеку. Отношения с мачехой были еще хуже, а брат... Когда сестре было шесть лет, он попытался использовать ее в одном из дворцовых коридоров. В них много закрытых занавесками ниш, в которых часто занимаются любовью те, кому невтерпеж. На крики малышки обратил внимание кто-то из придворных и объяснил наследнику, что так не подобает, что для утех есть служанки... После этого она стала бояться брата больше всех остальных родственников. Когда их убивали наемники, в душе не было место жалости, лишь страх, что может исчезнуть наложенный магом защитный морок.
   Решение бежать в Сантию к кузине возникло сразу. Этот путь был короче других, а Тая до отъезда к жениху относилась к ней с симпатией. Других родственников за границами королевства девочка знала только понаслышке.
   Воля наступила на сухую ветку и треском разбудила рыцаря.
   - Рано проснулись, - зевнув, сказал он. - В лесу еще темно. Хотите есть?
   - Что у вас с сухарями? - спросила она.
   - Осталось три. Ваш спутник вчера отказался есть.
   - Отдайте ему два и один съешьте сами, - решила Воля. - Я сегодня поголодаю.
   - Это благородно! - с уважением произнес Роланд. - Я пока не голоден и тоже воздержусь от еды.
   - Я так сказала не из-за благородства, - призналась принцесса, которая имела виды на рыцаря и посчитала выгодным быть с ним откровенной. - Я благодарна Маршу за жизнь, но главное - это его польза. Если братья прибудут в Барм до нашего отплытия, мы не обойдемся без мага. К тому же ваши сухари действительно не для моих зубов, а размоченные - это такая гадость! От них у меня может быть несварение.
  
   Обычно Гнеш рано просыпался и подолгу лежал, обдумывая в кровати дела прошедшего дня и то, что нужно делать в нынешнем. Атор и сегодня проснулся, когда мгла за окном спальни сменилась серостью, предвещавшей скорый рассвет. Думать о вчерашнем дне не хотелось. Как ни оправдывай убийства их нужностью для дела веры, когда счет убитым идет на сотни, причем большинство из них женщины и дети, эти оправдания для многих теряют убедительность. Поэтому вчера истреблением семейств всех высших дворян столицы, кроме семьи герцога Огенора, занимались не рядовые братья, а чистильщики Нурса. Тел было столько, что их не стали хоронить надлежащим образом, а свалили в наспех выкопанную яму и засыпали землей. Еще один грех, который пришлось взять на душу ради утверждения Его величия. Гнеш был уверен в прощении после смерти, но пока он жил, и вынужденная жестокость тяжким грузом ложилась на душу. Нечего было и думать скрыть то, какой ценой служители Единого брали власть. Рты можно заткнуть, но даже богомерзким магам не дано читать мысли.
   Со столицей закончили и нужно было заниматься провинциями. Собственных сил не хватит, даже если на его просьбу откликнуться все остальные аторы королевства и отдадут храмовые дружины вместе с двумя другими братствами. Поэтому с дворянством нужно находить общий язык. Всем объявят, что герцог Амеран с помощью наемников убил короля и занял трон, а служители Бога покарали убийцу и взяли власть в свои руки. Жаль, что графы столицы своей верностью Марку вынудили проявить жестокость, которую будет трудно объяснить. И было бы из-за кого отдавать свои жизни и подставлять под удар семьи! Убитый король был слабым и излишне жестоким правителем и не отличался большим умом. Это тоже сыграло свою роль в решении взять власть, хоть и не было определяющим. Гнеш не ожидал такой повальной верности и просчитался. Ладно, главное, чтобы у недовольных не нашлось авторитетного предводителя. Тогда действительно будет плохо! Наверное, не стоит играть с герцогом Огенором. Вряд ли он окажется сговорчивей других, поэтому пусть примет их судьбу! О таком исходе заранее побеспокоились, поэтому достаточно было отдать приказ.
   За окном совсем рассвело. Пора было вставать и заниматься самым важным делом за всю его долгую жизнь.
  
   Братство временно разместилось в королевском дворце, поэтому по приказу Берга старшие братья собрались в считанные минуты.
   - Мы выполнили первую часть плана, - осмотрев двенадцать внимавших ему мужчин, сказал магистр, - теперь нужно так же хорошо закончить вторую. Фальк, отправишь гонца в армию Огенора. Он должен передать брату Парку мое благословение, поэтому найди того, кто знает его в лицо.
   - Травить пять тысяч бойцов! - воскликнул один из старших. - Неужели нет другого выхода? Если об этом узнают, нам не поможет и сила Единого!
   - Поменьше болтайте и никто ничего не узнает! - оборвал его Берг. - Будут посланы братья, которые помогут нашему кашевару. Кто-то может не съесть свою порцию, а умереть должны все! В каждого всадят стрелу, похожую на те, какими пользуются кочевники. Сейчас никто не станет разбираться с пропавшей армией, а после дождей там не останется ничего, кроме смердящих трупов и степных стрел. Оружие и доспехи заберем, пригодятся. Теперь задание для тебя, Герд... Возьмешь два десятка братьев и отправишься в провинцию Бора. С ее графами договорились о поддержке. Борийцы вечно не в ладах с Маркорами, поэтому признают нашу власть и выделят дружинников. Скажешь, что все наши договоренности остаются в силе. Получив помощь, займешь графства казненных Торгара и Фарса. Сначала захватите их замки, а потом приведете к покорности баронов. И чтобы не было осад! Мы не можем себе позволить терять время и людей. Действуйте хитростью. Братьев не могут не пустить на отдых, поэтому захватывайте ворота, а замки пусть занимают дружинники. На месте посмотришь, как это лучше сделать.
   - А что с другими братствами? - спросил Нурс.
   - Братство Святого Мальта прибудет завтра, а братьям Опрета понадобятся еще два дня. Вслед за ними будут подтягиваться и храмовые дружины. Если все получится с войском Огенора, сил хватит. Больше нет вопросов? Тогда слушайте, что делать остальным.
  
   Над головой послышались шаги, приоткрылась подвальная крышка и Берт сказал, что все готово и пора расплачиваться за помощь.
   - В вашем доме никого нет, - добавил он. - Братья убили детей, а ваша жена обезумела и бросилась на них с ножом, поэтому тоже заработала удар мечом. После того как увезли тела, дом разграбили. Вы уверены в том, что сохранилось золото?
   - Получите вы свое золото, - неприязненно сказал маг. - Купили все, что я заказал?
   - Купил вам неплохой меч и сумку с продуктами, - ответил сосед. - Может, все-таки возьмете коня? Одного могу продать.
   - Я не выберусь с ним из города, - отказался Май. - Берите фонарь и идите первым. Если там засада, вам ничего не сделают.
   Засады не оказалось, и маг приподнял купленным мечом две скрывавшие тайник доски. Один из лежавших там кошелей отдал Берту, а пять уложил в котомку.
   - И куда вы теперь? - спросил сосед. - Не бойтесь, я никому не скажу, иначе не стал бы вас прятать.
   "И не получил бы золото", - подумал Май и сказал то, что не считал нужным скрывать: - В Эльтаре оставаться нельзя. Удержат братья власть или нет, но за магов они взялись всерьез. Уеду, а при случае постараюсь отдать им долги!
   - И не побоитесь? - поинтересовался Берт. - Все-таки слуги бога.
   - Слуги Бога - это еще не сам Бог, - ответил маг, - тем более самозваные.
   - Что вы такое говорите? - удивился сосед.
   - Что думаю, то и говорю! Ни в одной из их священных книг не написано, что Бог поручил братьям говорить от своего имени да и вообще Ему служить! Церковь Единого присвоила себе эти права. Платите золото - и вам отпустят любой грех, вот только отпускать будут люди - при чем здесь сам Единый? Они объявляют своих умерших святыми, и я не знаю ни одного случая, чтобы небеса это подтвердили. А сейчас нарушаются клятвы и рекой льется кровь, и все это ради власти, хотя, как всегда, оправдаются тем, что творимые мерзости и не мерзости вовсе, потому что творятся во славу Бога. Скажите, зачем всесильному существу наши восхваления? Неужели Ему ласкают слух славословия его рабов?
   - Об этом не стоит даже думать! - испуганно сказал Берт. - Так было всегда и не только с Единым. Жрецы точно так же вещали от имени своих богов, и ни у кого не возникало сомнений в их праве! Идите, сосед, и постарайтесь выжить! А для этого лучше не связываться со святошами и придержать язык! Вы один все равно ничего не измените в этом мире, только лишитесь головы или языка!
  
  
   Глава 3
  
  
   У Марша после вчерашнего бега так болели ноги, что он не сдержал стона, когда поднялся.
   - Сейчас все пройдет, - улыбнулся маг встревоженной принцессе. - Мне нетрудно убрать боль.
   Боль он убрал и бодро вышел к дороге, и потом смог бежать больше двух часов, пока не отказала магия.
   - Жаль, что не получилось, - сказал юноша, с трудом доковыляв до обочины. - Придется вам, Мила, во всем положиться на нашего рыцаря. Обо мне не беспокойтесь: отдохну, а потом как-нибудь потихоньку дойду.
   - Что же делать? - беспомощно спросила девочка Роланда. - Его нельзя так оставить!
   - Подождите, - прислушался тот. - Кто-то едет со стороны Барма.
   Едва слышный стук копыт быстро приближался, и вскоре из-за поворота дороги показалась карета, сопровождаемая тремя всадниками. Они не проехали мимо, а остановили коней в нескольких шагах от рыцаря. Один из всадников спросил, не нужна ли помощь и добавил, что этим интересуется его хозяйка - графиня Таш.
   - Помоги слезть с коня, - попросила Воля, была спущена на дорогу и подошла к карете.
   - Лиза, вы можете выйти? - крикнула она графине. - Мне нужна помощь, а вам нельзя ехать в Амгард!
   - Принцесса! - поразилась выглянувшая из кареты молодая женщина. - Вы здесь и в таком виде! Почему? Гай, помогите мне выйти!
   Один из всадников спешился, подал ей руку и помог выбраться из кареты.
   - Представьте мне своих спутников, - попросила графиня. - Я вижу, что они благородного происхождения. Кажется, я знаю этого юношу. Это не ваш придворный маг?
   - Да, это шевалье Ремар, - подтвердила Воля. - Второй мой спутник - благородный рыцарь Роланд Брей. Лиза, братство Святого Тора обманом выманило армию из столицы и захватило власть. Мой отец и другие родственники убиты, а все графы, в том числе и ваш муж, арестованы. Когда я была во дворце, слышала разговор двух братьев о том, что графы, не принявшие власть святош, будут казнены вместе с семьями. Мне очень жаль, но, скорее всего, никого из ваших близких уже нет в живых. Для вас самой смертельно опасно появляться в Амгарде!
   - Страшное известие! - побледнев, сказала графиня. - Я окажу вам всю возможную помощь, а потом поеду в столицу. Если не случилось самого страшного, буду с семьей, а если муж и дочери убиты... Мне тогда незачем жить! Скажите, чем вам помочь. Может, деньги?..
   - Я взяла немного золота, - ответила принцесса. - Надеюсь, что его хватит. Нужен конь для моего мага. Он вчера весь день бежал, держась за стремя, а сегодня лишился сил.
   - Отдайте свою лошадь, шевалье! - приказала Лиза Гаю. - Вы поедете со мной в карете. Ваше высочество, возьмете золото? Я ездила в гости к подруге - баронессе Мураль, поэтому с собой только сто золотых. Мы к вечеру будем в столице, так что я обойдусь без денег.
   - Барон Мураль! - стукнул себя по лбу Роланд. - Как я забыл, что его замок где-то здесь!
   Удар латной перчатки по шлему получился громким, напугал лошадей и заставил вздрогнуть стоявших на дороге людей.
   - Скоро будет съезд, по которому быстро доберетесь до замка, - сказала графиня. - Барон поможет вам больше, чем я. А мы сейчас же уезжаем! У меня все мысли только о семье. Прощайте! Если останусь жива, я за вас помолюсь. Гай, помогите сесть в карету, а потом отдадите принцессе мой кошель.
   Они уехали, а маг с помощью рыцаря взобрался на подаренную лошадь.
   - Больно, но терпимо, - ответил он на вопрос Воли, сможет ли ехать. - Если замок Муралей недалеко, доберусь.
   Двигались шагом и через полчаса увидели съезд, о котором говорила графиня Таш. После недолгой езды по узкой и очень плохой дороге вдали показались башни и стены баронского замка. Когда подъехали к воротам, Марш уже не сидел на лошади, а лежал, обхватив ее шею.
  
   Встреча на дороге не только дала возможность спасти мага, она на время уберегла принцессу от наемных убийц. После сходки их осталось в лиге только трое. Один не захотел связываться с братьями, а два других взялись выполнить заказ.
   - За двести монет можно потратить десять дней на поездку в Барм и обратно, - сказал Мерк Лерой по кличке Никто Борису Краю, носившему кличку Красавчик. - Наверняка Воля направится туда, потому что это самый простой и быстрый путь сбежать из королевства. Я думаю, что Бар чересчур осторожничает. Заплатят братья и остальное. Что для них три сотни монет! Не станут святоши убивать из-за них таких полезных людей, как мы. Я в это не верю, но на всякий случай побережемся. Отправим к ним какого-нибудь мальца с головой девчонки, а золото передадут по одному из наших адресов. Если не будет слежки - заберем, а если пострадает хозяин дома, то у нас их в запасе еще три.
   - Дело говоришь, - отозвался Борис. - Возьмем заводных лошадей, маленько не поспим и уже на четвертый день будем в порту. А можем догнать принцессу в дороге.
   Они не теряли время даром и тем же вечером отправились в путь. Когда принцесса со своими спутниками свернула на съезд к замку Муралей, она разминулась с убийцами на несколько минут.
  
   Королю Камелии Жубру было за шестьдесят. Сила незаметно ушла, и время на глазах стирало остатки мужской красоты. Женщины уже не интересовали, приелись охота и прочие забавы, а место всего этого прочно заняли интриги. Когда в прошлом году его навестил столичный атор соседнего Эльтара и сделал свое предложение, король не колебался ни минуты. Он ничего не терял, а за поддержку святош удваивал свое королевство. Вряд ли такое усиление понравится соседям, но все ограничатся словами. У него была очень сильная армия, да и братья окажут помощь, а вот соседям такой помощи не будет. Гнеш это обещал, и Жубр ему поверил. Впервые братьям разрешили объединиться, и никто из своих не станет им мешать. Многие рвутся к власти, и святоши в этом не исключение. Пусть оправдываются Богом, эти оправдания для недалеких умом. Король считал, что видит их насквозь.
   - Ваше величество, к вам прибыл канцлер! - сказал приоткрывший дверь слуга.
   - Пусть герцог войдет, а ты проследи, чтобы у дверей никто не вертелся! - приказал Жубр.
   Он отдыхал после завтрака в малой гостиной и не хотел идти для приема в кабинет. Слуга надежен и даже если что-нибудь услышит, будет молчать. Гостиная только называлась малой, в ней можно было принять и два десятка гостей, поэтому вошедший канцлер остановился, выбирая, куда сесть. Выбор был из десятка кресел и трех диванов. На четвертом сидел сам король, который не терпел, когда кто-то находился рядом. Исключения не делались даже для родственников. Они уже дважды виделись, поэтому герцог сел в одно из кресел без положенных приветствий. Ему было лет на десять больше, чем Жубру, но оба выглядели ровесниками.
   - Сам не отдыхаешь и мне не даешь, - попенял гостю король. - Неужели нельзя было подождать до совета?
   - Об этом нельзя говорить на вашем совете, - ответил канцлер. - У меня была встреча с Каем Алмарком. Братья как-то узнали о вашем договоре с Гнешем.
   - И кто же это у нас такой говорливый? - зловеще спросил Жубр.
   - Я еще не выяснил, - ответил герцог. - Нужно привлекать мага, а мой в отъезде. К вашему у меня нет доверия, потому что он входит в число тех, кто знал. Наш атор доволен всем в договоре, кроме грядущего подчинения Гнешу. Он говорил довольно дерзко, можно сказать, даже угрожал...
   - Обнаглели, - сделал вывод король. - Гнеш дарит нам королевство, поэтому и будет моим наместником... пока. Ладно, пусть святоши разбираются между собой, а я посмотрю, кого из них поддержать!
  
   Выбравшись из столицы, Май отправился ночевать в одну из окружавших ее деревень. Другой не рискнул бы идти в такую темень, но обостренное магией зрение позволяло ему неплохо видеть дорогу.
   Май Кожень был одним из самых сильных магов королевства, поэтому в свои шестьдесят пять лет выглядел не старше сорока. Он поздно женился на пятнадцатилетней девушке, а двойняшкам, которых она ему родила, исполнилось только восемь. И вот теперь никого из них нет! В детях была магия, поэтому их убили сразу, а Мари этого не выдержала. У Мая хватило бы сил подчинить трех братьев, но за его жизнью приехали десять чистильщиков, поэтому он ничего не смог сделать для семьи. Пришлось спасаться самому, благо у соседа жадность пересилила страх. Ничего, он еще отомстит! Май и раньше не любил святош, а сейчас его неприязнь превратилась в ненависть.
   Он хорошо знал окрестности Амгарда, поэтому без труда добрался до деревни, перелез через плетень крайней избы и забрался на сеновал. Стороживший двор пес не обратил внимания на чужого человека.
   Утром пришлось применить магию не только к собаке, но и к ее хозяевам. Мая накормили вкусным завтраком, после чего глава семьи отвел его к старосте, у которого можно было купить приличного коня. У других крестьян были неплохие лошади, но они не годились для скачки. Еще до полудня маг покинул деревню верхом на купленном жеребце и, торопя свою покупку, помчался по тракту в направлении Барма.
  
   - Что ты такой хмурый? - весело спросил брат Крид. - Не заболел?
   Брат Тельм, с которым он был дружен, действительно выглядел непривычно угрюмым и за полдня не сказал ни одного слова.
   - Не вижу причин для радости, - оглядевшись, негромко ответил Тельм. - Льем кровь, как воду, да не только богомерзких магов, но и невинных детей!
   - Так ведь ради будущего, - растерялся Крид. - Ты же слышал, что говорил святейший Берг!
   - Для меня важнее то, что написано в наших книгах! И если магистр...
   - Рехнулся? - постучал себя по голове друг. - Мне тоже не все нравится, но я закрыл рот на замок. Молчи и ты, если не хочешь свести близкое знакомство с чистильщиками Нурса!
  
   В столицу возвращались в еще большей спешке, чем шли к границе. На второй день марша к герцогу Огенору доставили встреченного кавалерийским дозором всадника.
   - Я видел вас в свите графа Боля, - сказал узнавший его Амир. - Он вас ко мне послал?
   - Беда, ваша светлость! - ответил едва живой от усталости шевалье. - Святоши с помощью наемников убили короля и всю его семью, а перед тем как я бежал из столицы, они арестовали моего господина. Мне пришлось уходить пешком. Уже позже взял лошадей у барона Верна. Одну из них загнал...
   - Вот, значит, как! - помрачнел герцог. - Больше ничего не хотите сказать?
   - Сказал все, что знаю. Если бы задержался в Амгарде, до вас уже не добрался бы. Тракт на юг перекрыли в первую очередь.
   - Поешьте и отдохните, пока мы стоим, - сказал Амир и приказал своему вестовому собрать офицеров.
   Армия не сильно растянулась по тракту, поэтому на исполнение приказа ушло минут пятнадцать.
   - Господа! - обратился к офицерам командующий. - Нас предали! Братья Единого презрели клятвы и честь, обманом выманили нас из столицы и захватили власть! Король и вся его семья убиты, скорее всего, та же судьба и у тех, кто не признает власть святош! Три сотни лет они служили дворянству, теперь будет наоборот! Вы клялись в верности Марку, но он мертв. Я собираюсь прийти в столицу и насмерть драться с его убийцами! В других случаях я не спрашивал бы ваше мнение, но этот касается веры. Каждый должен решить, сможет ли он поднять меч на ее служителей. И решать должны не только вы, но и наши солдаты. Пусть те, в чьих сердцах страх и неуверенность, уйдут сейчас, а я смогу положиться на оставшихся!
   - Мне нечего решать, - отозвался первым граф Маруш. - Служители Единого - это еще не сам Бог, а измена лишила их чистоты! Я с вами до самого конца!
   - Убивать братьев?.. - растерялся один из молодых офицеров. - Такого никогда не было! Мы же погубим свои души!
   - Вы плохо знаете историю, Томас, - возразил граф Мордей. - В имперский период бывало всякое, да и после... Братья приложили руку к распаду империи и уже тогда замахивались на власть. Только в те времена у Единого было не так много приверженцев, поэтому святоши умылись кровью.
   - Решайте, - повторил Огенор, - и скажите об этом же своим бойцам!
   Вскоре сократившаяся на треть армия продолжила свой марш.
  
   Дел было столько, что уже к обеду Берг почувствовал сильную усталость. Возникла необходимость пообщаться с Гнешем, и он, решив совместить еду и разговор, уехал в храм.
   Единый порицал чревоугодие и любые излишества в жизни, поэтому на трапезах не объедались вкусной пищей, подобно дворянам, а ели очень скромно, в основном каши. Доев свою, магистр поспешил к комнатам атора. Гнеш уже пообедал и сейчас отдыхал в спальне, поэтому пришлось подождать, пока он приведет себя в должный вид.
   - Что случилось? - спросил он у гостя. - Какие-то сложности?
   - Хотел обсудить два вопроса, - ответил Берг, заняв кресло напротив атора. - Мы не ожидали такой враждебности от баронов столичной провинции. У нас нет сил штурмовать их замки, и они это знают. Борийцы окажут поддержку, но мы не можем воевать со всеми дворянами королевства! Для этого не хватит сил и времени. К тому же дворяне нужны для управления королевством и его защиты.
   - Понятно, - сказал Гнеш. - Это первый вопрос, а что у тебя будет вторым?
   - Подчинение нам всех аторов Эльтара и их магистров. Нам обещали поддержку, но я узнал о том, что амбиции...
   - Куда же без них! - криво усмехнулся Гнеш. - Триста лет назад мы подтолкнули к отделению многих наместников императора, но были едины только пока существовал общий враг. Как только уничтожили дружины жрецов и их самих, так и начался разброд. Закончилось это большой кровью, и дворяне это запомнили. Если быстро подчиним королевство, наше главенство не станут оспаривать... более достойные. Я не держусь за власть, но мы с тобой сделали больше всех остальных. С какой стати отдавать все тем, кто пришел на готовое? К тому я не уверен в готовности рвущихся к власти аторов принести в жертву свои интересы, если этого потребует дело веры. И поддержка короля Жубра обещана мне, а не другим. У нас впереди сложности с братьями Камелии, плохо, если и здесь не будет единства.
   - Так что все-таки будем делать с баронами? Нужно спешить, пока у них нет предводителя и никто не ставит под сомнение ваше право на верховную власть!
   - Придется раздавать недовольным земли казненных графов, - со вздохом сказал атор. - Молчи, знаю, что хочешь сказать! Все налоги пойдут через нас, поэтому золота будет много, а без земли пока обойдемся. Главное - удержать власть, а потом мы многим припомним их недовольство!
  
   - К нам гонец из столицы, - радостно сказал вошедший в молельный зал старший брат Галиш. - Гнеш на пару с Бергом убили короля, захватили Амгард и просят нашей помощи. Такие гонцы посланы и остальным аторам! Я не сомневаюсь в вашем ответе, поэтому уже распорядился насчет дружины.
   В большом, полутемном в вечернее время, зале находился только атор провинции Кар Баркор. Он закончил молитву и сейчас отдыхал на своем стуле рядом со статуей Единого. Это было против правил, но для него сделали исключение. Когда людям больше восьмидесяти, им не хватает сил для долгой молитвы, а сан атора давался пожизненно.
   - Захватили власть, а нас поставили перед фактом. - отозвался старик. - Зря! Дальняя и не самая большая провинция, да и дружина у нас меньше, чем у других. Наверняка решили, что обойдутся без нашей помощи. Если прислали гонца, значит, что-то не сложилось. Не получили согласия дворянства?
   - Я не знаю... - растерялся брат. - Можно спросить у гонца. Я вижу, что вы чем-то недовольны. Неужели тем, что к нам не проявили должного уважения?
   - Нужно мне их уважение! - сердито сказал Кар. - Я хотел сделать тебя своим преемником, но вижу, что ты для этого недостаточно умен!
   - Объясните, святейший! Я не понимаю...
   --Чтобы понять, нужно лучше знать историю. Когда триста лет назад империя развалилась на провинции, у нас было больше воинов, чем у служителей других культов, но намного меньше верующих. Мы истребили не только жрецов и их дружинников, но и мириады язычников, пролив больше крови, чем все имперские легионы! Единый завещал вести к нему людей любовью, а наши предшественники вели страхом смерти. Прошло больше двухсот лет, но об этом еще не забыли. Многие из тех, кто стучит лбом о пол нашего храма во славу Единого, придя домой, достают своих идолов и мажут их кровью. И не все дворяне ревностны в вере и переносят свое почтение к Богу на его служителей.
   - Так тем более нужно брать власть! - воскликнул Галиш.
   - А для чего? - спросил Кар. - Что это даст для дела веры? Опять прольем много крови и будут страх и ненависть! Какая уж тут любовь! Да, у братств будет больше власти и золота, но все это было бы и без кровопролития и нарушения клятв! Пусть не при нашей жизни, а лет через сто, когда все люди были бы крепки в вере! Не всегда правильны самые простые решения, а Гнеш поторопился со своим захватом власти. Наверное, я многого не знаю и он с кем-то договорился, потому что у нас самих мало сил, чтобы подчинить дворянство. Если его затея провалится... Боюсь, что нас просто вырежут. Вера останется, останутся и храмы со священными книгами, а у Единого будут другие служители. Есть и еще одна опасность.
   - Какая? - убито спросил старший брат.
   - Власть развращает, а обилие золота со временем приведет к отказу от скромной жизни. И в кого тогда превратятся братья? Если сейчас нашли слова, чтобы объяснить нарушение клятв и убийства интересами веры, позже объяснят и все остальное. Люди не слепые, и какая у них будет вера тем, кто проповедуют одно, а сам делает другое?
  
  
   Глава 4
  
  
   - Теперь, когда вы поели, может, поговорим о ваших дальнейших планах? - спросил барон Мураль.
   Когда они прибыли в его замок, совсем обессилившего Марша унесли слуги, а остальные рассказали хозяину о событиях в столице и были отведены в эту трапезную. Жена барона давно умерла, дочь он выдал замуж, а сын служил королю и ушел в поход вместе с армией герцога Огенора, поэтому гостей не пришлось представлять семье.
   Роланд из-за своего низкого положения шевалье предпочитал молчать и отвечать только на заданные ему вопросы. Изголодавшаяся Воля переела и теперь ее подташнивало, но девочка не стала проявлять неуважения.
   - Уеду к сестре в Сантию, - ответила она. - Вот только не хочется оставлять у вас Лемара...
   - Мой маг осмотрел вашего и сказал, что к утру он сможет сесть в седло, - успокоил ее барон. - Если не станете гнать лошадей, к вечеру ваш шевалье будет совсем здоров. Отправил бы вас в карете, но ею давно не пользовались, и требуется ремонт. Вместо кареты дам в охрану пять дружинников. Сейчас нет больших ватаг, а малая не посмеет напасть на такой сильный отряд. Само собой, помогу золотом. Нужно что-то еще?
   - Спасибо, Наль! - отозвалась девочка, у которой на глаза навернулись слезы. - Больше ничего не нужно. Поверьте, я никогда этого не забуду!
   - Это мой долг, - сказал Мураль. - Я не смог помочь королю, которому клялся, помогу хоть его дочери.
   - А вы сами? - спросила она. - Что думаете делать?
   - Сейчас даже не знаю, - задумался барон. - Я никуда не денусь от своих земель, а признавать власть святош или нет... Поначалу упрусь, а дальше будет видно. Посмотрю, чем у них закончатся разборки с армией герцога. У Огенора столько же бойцов, сколько служителей Единого во всем королевстве, но братьев еще нужно свести вместе, а у герцога все силы в кулаке. Если начнется драка, ему многие помогут, в том числе и я. С другой стороны, Гнеш - очень умная сволочь, поэтому он должен был все это предусмотреть. Да, мой маг хочет с вами уехать. Не в Сантию, а только в Барм. Посидит там и посмотрит, чем все закончится. Заодно развяжет мне руки, если придется договариваться со святошами. Ну и вам он не будет лишним в пути.
   После этого разговора слуги отвели гостей в выделенные им комнаты. Зайдя в свою спальню, Воля закрыла дверь на засов, бросилась на кровать и разрыдалась. Нелегко показывать всем свои бесстрашие и уверенность, когда тебе всего тринадцать и ты приговорена к смерти служителями Бога! В дороге она держалась, а здесь, в безопасном замке барона Мураля, не выдержала. Угораздило же родиться в семье Маркоров, да еще девчонкой! Впрочем, мальчишку король отправил бы к предкам вместе с королевой. Принцесса знала, от чего умерла мать, и не сомневалась в том, что ей сохранили жизнь только из-за полной никчемности. Марк не оставил бы в живых наследника, в котором нет его крови. Дети Воли тоже могли претендовать на трон, но король никогда не выдал бы ее замуж за того, кто захочет и сможет этим воспользоваться. А может, с ней через год случилось бы какое-нибудь несчастье. В самом деле, для чего "ее отцу" лишние хлопоты? Так что девочка не переживала из-за смерти родственников и вынужденного бегства в Сантию. Возможно, там будет намного лучше, чем в родном Эльтаре. Если бы не страх за свою жизнь, который никуда не денется и в другом королевстве! У служителей Единого хорошая память и длинные руки, и им не нужна при дворе Кея ненавидящая братьев принцесса.
   Роланд тоже лег в кровать и задумался. Мысли были невеселыми, конечно, без слез. Если раньше он только хотел проводить своих спутников до корабля, то теперь это не получится. Слишком много людей в замке Мураля узнали о том, что он оберегает принцессу от святош, а со временем это станет известно всем. Если победит Огенор, новый король может наградить баронским титулом. Землю, конечно, не дадут. И что? Среди рыцарей были и сыновья баронов, но с каждым из них ездила свита, а у него нет даже оруженосца! Такой титул - это не честь, а смех. Смеяться будут не в лицо, а за спиной, но ему от этого не легче. А служители Единого не простят. Всех не истребят, кто-нибудь да останется. Рано или поздно его пырнут чем-нибудь острым или отравят еду. Так что придется ехать ко двору Кея. Если королева любит сестру, возможно, благодарность ее мужа не ограничится брошенным кошелем.
   Ужин в замке ничем не отличался от обеда, за исключением того, что на нем познакомились с магом барона - благородным Эриком Датмером, которому, как и его хозяину, было уже за пятьдесят. Небольшие способности к магии не защитили его от старения, только помогли сохранить телесные силы.
   После еды опять разошлись по комнатам и вскоре заснули. Утро началось с ужина, на котором присутствовал уже здоровый Марш. Быстро поели и пошли к лошадям. Немного задержал Роланд, которому нужно было облачиться в броню. У пяти дружинников барона тоже были прекрасные доспехи, поэтому с такой охраной можно было ехать спокойно, не боясь ни братьев, ни разбойников.
   Так и ехали, без разговоров и остановок, до самого вечера. Когда начало смеркаться, увидели съезд к деревне, в которой и заночевали. Под крышей спала одна Воля, о которой позаботился староста, а остальные не захотели идти в тесные и душные крестьянские избы, и спали во дворе, подложив под себя несколько охапок сена. Утром хорошо поели, расплатились со старостой и выехали на тракт.
   - Можно побеспокоить, ваше высочество? - спросил подъехавший к принцессе Датмер. - Вы уже думали о том, где остановитесь в Барме?
   - Пока мы в дороге, называйте Милой, - разрешила та. - Я об этом не думала. А что, разве там мало трактиров?
   - Барм не намного меньше Амгарда, так что трактиров в нем хватает, - ответил маг. - Я был в этом городе раз десять и неплохо его знаю. Трактир в порту - настоящий притон для всякой швали, в черных кварталах вам тоже не место, а в заведениях возле городских рынков трудно снять комнату, да и публика там не отличается хорошими манерами. Вам нельзя обращать на себя внимание, поэтому стража барона проводит до города и вернется.
   - Неужели там нет приличных заведений? - удивилась Воля.
   - Есть одно для дворян и богатых купцов, но вас в нем быстро найдут. И потом, извиняюсь, вы для него неподобающе одеты.
   - Мы не собираемся там жить, - вступил в разговор Роланд. - Остановимся в порту, найдем корабль и сразу уплывем. Не знаете, как часто ходят в Сантию?
   - Довольно часто, - ответил Эрик. - За три дня могут отплыть и два корабля, но не все капитаны берут пассажиров. Могут предложить место на палубе, но до нужного вам Габра плыть дня три, поэтому не соглашайтесь. Если пойдете договариваться, шевалье Лемар должен все время находиться рядом с принцессой! И ни в коем случае не спускайтесь в трапезный зал, прикажите, чтобы еду принесли в комнату. Днем там относительно безопасно, но не советую задерживаться до вечера или тем более ночевать! Если не будет корабля, переселяйтесь в другое место.
   - А вы сами? - спросила Воля.
   - У меня есть знакомый в черных кварталах, - ответил маг. - К сожалению, для вас у него не будет места. - Он поклонился принцессе и придержал коня, пропуская ее вперед.
   В этот день встретили пять деревень и заночевали в придорожном трактире. Завтра, к полудню, должны были прибыть в Барм.
  
   Мерк с Борисом добирались до Барма три дня и одну ночь. Волю в дороге так и не встретили. Они ехали одвуконь, с небольшими остановками для отдыха, поэтому наверняка опередили принцессу и ее мага. Видимо, те свернули в лес для ночевки. Убийцы не собирались искать свою жертву по всему городу. Зачем лишние усилия, если она все равно появится в порту? Там был только один трактир, в который и вселились. Других постояльцев не было, поэтому заняли лучшую комнату.
   - Настоящий свинарник, - высказался о заведении Мерк. - Осмотрись здесь, а я схожу к причалам и узнаю, когда отплывают в Сантию.
   В порту стояли пять кораблей, один из которых должен был уйти в Габр.
   - Еще не знаю, - ответил его капитан на вопрос Лероя, когда отплытие. - Если уложимся с погрузкой, сегодня и уйдем. Вам нужна каюта? У меня есть две свободных.
   - Я еще не решил, - отозвался убийца. - Нужно избавиться от лошадей и кое-что купить в дорогу.
   - Лошадь можете продать Хромому Нику, - посоветовал капитан. - Это здешний трактирщик. Если поспешите, успеете. Я дорого не возьму. Следующий корабль будет не раньше чем через три дня.
   Ответив, что приложит все усилия, чтобы успеть, Мерк поспешил вернуться в трактир.
   - Я договорился со слугами, - сказал выслушавший его Борис. - Если в трактире появится девчонка, нас предупредят. Но эта парочка может сразу же отправиться к кораблям.
   - Будем по очереди дежурить возле причалов, - предложил напарник. - Трактир прекрасно видно, поэтому можно было и не договариваться. Никуда она от нас не денется.
   - Пока тебя не было, вселился еще один постоялец. Похож на мага, но намного старше того мальчишки, о котором нам говорили.
   - Плевать! - сказал Мерк и сам плюнул на грязный пол. - Он нам не помешает, а если попытается, завалим и его.
  
   Май с брезгливостью осмотрел трапезный зал трактира и приказал подать обед в комнату. Он уже сходил к причалам и договорился с капитаном Хаем Дортом о плавании на его "Красотке". Можно было не лезть в этот свинарник и поселиться в каюте, но небольшое двухмачтовое судно качало даже на небольшой волне, а маг плохо переносил качку. Перед его приходом один из матросов умудрился сломать ногу, а найти замену не успевали, поэтому злой как демон капитан перенес отплытие на следующий день. Придется переночевать здесь. Поднимаясь по лестнице, он разминулся с красивым парнем, от которого явственно потянуло угрозой. Маги не могли читать мысли, вот чувства не были для них тайной. Этот красавчик только демонстрировал беззаботность, которой у него не было и в помине.
   "Не похож на наемника, - думал Май, зайдя в свою комнату. - Пиратов здесь не будет, поэтому или авантюрист, или убийца из городской гильдии. Ладно, мне он не опасен".
  
   Как ни спешили добраться до Амгарда, все равно приходилось делать остановки на отдых. Во время одной из них Парк отбежал к кустам облегчиться. Отливали на обочину, но ему нужно было сходить по большому. Присев, кашевар быстро сделал свои дела и уже собрался вернуться в колонну, когда его остановили.
   - Не спеши, - сказал чей-то голос, - сначала выслушай благословение магистра! Я уже долго иду за вами, да не по дороге, а по этому лесу. Если бы ты не пришел сам, мы увиделись бы только вечером.
   - Брат Хожель! - воскликнул обернувшийся Парк. - Ты ничего не напутал с благословением?
   - Не хочешь пачкаться, - понимающе сказал посланник Берга, - а придется! Если ты их не потравишь, армия послезавтра подойдет к столице, а мы еще не собрали все силы. Герцог настроен драться, а после сражения убитых будет не меньше! Мы тоже понесем большие потери, а можем и проиграть. К вечеру вы подойдете к реке, там и заночуете. Неподалеку ждут две сотни братьев, чтобы добить тех, на кого не подействует твой яд.
   - Я выполню свой долг! - ответил кашевар и побежал к начавшей движение армии. Догнав свой обоз, он забрался на одну из телег.
   Парку дали очень сильный яд, но на такую прорву народа все равно получилось столько, что не потаскаешь на поясе. Пришлось подвесить кошели с порошком к днищам двух телег. Верховые лошади были только у офицеров и дозорных, остальные бойцы шли пешком, поэтому обоз не задерживал и его не бросили. Пришлось приложить усилия, чтобы нужные ему телеги не оставили тем, кто отказался воевать. Ему действительно не хотелось убивать столько людей, но вера и долг перед братством пересилили сомнения. Выполнить приказ будет нетрудно. Еду готовили в одном месте, откуда потом разносили котлы. Костровые постоянно отлучались в лес за дровами, да и кашевары не все время следили за готовкой.
   "Господи, укрепи меня грешного! - помолился Парк. - Ради Твоей славы и укрепления веры иду на преступление! Будь благосклонен ко всем этим людям в их посмертии!"
  
   Амгард был охвачен страхом. Гибель короля и всех столичных графов прошла для горожан незаметно, но с магами братья не церемонились, оставив городской страже убирать три сотни тел. Сначала слухи о приходе к власти служителей Единого вызвали растерянность. Такого нигде прежде не было, поэтому никто не знал, к худу или к добру эта перемена. Марк не отличался умом и порой проявлял не свойственную прежним королям жестокость, но все это никак не влияло на жизнь столицы, разве что частые казни служили развлечением для ее обывателей. Убийства магов напугали, но позже пришло понимание того, что уцелевший герцог Огенор не простит святошам убийств короля, графских семей и своих родственников. Братья стягивали в столицу свои боевые отряды, но у герцога была огромная армия. Он наверняка возьмет город, а такие штурмы не обходились без пожаров и гибели горожан. Солдатня везде одинаковая, поэтому без грабежей не обойдется. Магов, услугами которых многие пользовались, было жалко, но угроза собственной гибели приводила многих в ужас. Те, у кого была такая возможность, поспешно покидали столицу. Братья таким не препятствовали.
   Решил уехать и торговец книгами Герд Валей. Братья очистили от товара обе его лавки и забрали в доме три сотни книг, которые он собрал для себя. Хорошо, что не убили самого и не тронули семью. Сейчас жена со старшим сыном заканчивали сбор вещей, а он не мог помогать, потому что прихватило сердце. Рядом с сидевшим на диване отцом пристроилась младшая дочь.
   - Папа, а почему убили соседей? - спросила малышка.
   - Потому что они маги, - ответил он и задумался.
   Первые маги появились в королевствах немногим больше ста лет назад. Никто не знал, в чем причина их искусства и откуда оно взялось, но его быстро оценили. Конечно, в первую очередь магией пользовались дворяне, но и простаки могли вылечиться от самых разных болезней за не очень большую плату. Возможности магии не ограничивались лечением, просто остальным пользовались сами маги.
   Служители Единого встретили появление носителей новой силы с нескрываемой неприязнью. Ни в одной из их книг не было упоминания о магии, а значит, она не имела права на существование! Святоши сами исцеляли силой Бога, но делали это изредка, для очень немногих и всегда при большом стечении народа. Были попытки расправ, которые жестко пресекались королевской властью из-за того, что маги очень быстро показали свою полезность и стали незаменимыми. Невозможность расправы превратила неприязнь в ненависть. Наверное, ее причиной было не только лечение, но и способность магов подчинять других людей, которой, если верить святым книгам, обладали только посланцы Бога.
   - Герд, к тебе пришли, - окликнула его жена и впустила в комнату соседского мальчишку.
   - Надь! - удивился торговец. - Как же тебе повезло уцелеть?
   - Меня послали на рынок, - ответил мальчик, которому на вид было лет десять. - Когда прибежал, стражники уже увозили... - Он сглотнул, жалко скривил лицо, но смог удержаться от слез.
   - Понятно... - сказал Герд. - И чего же ты хочешь?
   - Вы ведь уезжаете? - спросил Надь. - Возьмите меня с собой! Я не буду обузой. У меня есть золото.
   - Ты ведь, кажется, маг? - спросил торговец. - Я хочу помочь, но если тебя обнаружат братья, может пострадать моя семья.
   - Братья не чувствуют магии, - возразил мальчик. - Это могут делать только сами маги. Среди чистильщиков Нурса есть такие... со способностями. Взрослого мага можно определить по глазам, а детей - только по скрытой силе.
   - А что ты можешь сам? - поинтересовался Герд.
   - Очень мало. Если раньше времени использовать силу, она не будет расти, поэтому отец ничему не учил. Так, кое-что вычитал из книг... Скажите, а вы уезжаете из Эльтара или только из столицы?
   - А зачем тебе это знать? - не отвечая, спросил торговец.
   - Нужно уезжать из королевства! - убежденно сказал Надь. - Братья никому не отдадут власть, а вам разрешат торговать только священными книгами. И много их купят? А магов изведут, даже тех, кто сейчас служит братству.
   - Возможно... - задумался Герд. - Ладно, поедешь с нами. Я думаю устроиться в Барме и подождать, чем закончатся разборки братьев с дворянством. Если они победят, можно будет и уехать.
  
   - Завтрашний день все решит, - сказал Берг приехавшему в бывший королевский дворец Гнешу. - Мы сделали все, что в наших силах, теперь нужно только ждать, уцелеет или нет армия Огенора. Если у Парка все получится с ядом, можно сказать, что мы победили. Если нет...
   - Не должно быть никаких "нет"! - жестко отозвался атор. - Сражение с армией - это не только недопустимые потери, это война с дворянством! Как договариваться с баронами, если мы убьем их сыновей? Поэтому армия должна погибнуть от стрел кочевников! А мы пообещаем отомстить за павших. Соберем еще одну армию и поведем ее в степи. Там живут одни язычники, число которых давно пора сократить! Ладно, что у нас с провинцией Бора?
   - Прошло слишком мало времени, - пожал плечами магистр. - Люди посланы, а о результатах узнаем через декаду.
   - Что с принцессой?
   - Гильдия взяла заказ. Обычно они все выполняют. Я еще посмотрю, вычищать их всех или кого-нибудь оставить для своих нужд. Борьба за власть не ограничится Эльтаром, и в ней будет немало подобной работы. Лучше пусть ее делают убийцы, чем наши братья. Среди них и так уже есть те, кто высказывает недовольство.
   - И много... недовольных? - поинтересовался Берг.
   - Пока нет. Для нас важен каждый меч, поэтому таких пока не трогаем. Для очищения еще будет время, сейчас главное - победа!
  
  
   Глава 5
  
  
   - Пойдемте, я покажу комнату, - сказал хозяин и первый, звеня ключами, стал подниматься по скрипучей лестнице.
   Воля обошла плохо отмытую блевотину и последовала за ним, стараясь не касаться перил. Роланд повел лошадей в конюшню трактира, поэтому с ней был только Марш.
   Комната оказалась не такой страшной, как ей представлялось. Грязновато, но просторно и есть все необходимое.
   - Пусть принесут обед, - приказал маг. - И скажите слугам, чтобы вытерли стол!
   - Конечно, господин, - ответил трактирщик. - Сейчас все сделаем.
   Он вышел, а Марш хотел закрыть дверь на засов, но ее распахнули и ворвавшийся в комнату мужчина ударил его мечом. Воля закричала от страха и хотела выстрелить в убийцу, но встретилась с ним взглядом и на тело разом навалилась обморочная слабость. Она поняла, что сейчас умрет и больше уже не будет ничего - ни хорошего, ни плохого. Девочка все-таки попыталась защититься, но правую руку обожгла такая боль, что она не смогла удержать оружие. Вслед за первым мужчиной в комнату вбежал второй.
   - Не надо было хвататься за лук, - сказал подошедший к ней очень красивый парень. - Все когда-нибудь умирают, тебе просто не повезло.
   - Хватит болтать, Красавчик! - крикнул второй убийца. - Кончай ее и сматываемся!
   - Когда еще доведется убить особу королевской крови, - ухмыльнулся тот, кого назвали Красавчиком. - Конюх задержит рыцаря, но ты на всякий случай запри двери. Нам еще рубить ей голову.
   Второй убийца выругался и хотел задвинуть засов, но почему-то застыл, как изваяние. То же случилось и с поднявшим меч Красавчиком. Воля ничего этого не видела. Она сидела на полу, закрыв голову руками и моля Бога о том, чтобы все быстрей закончилось.
  
   Май почувствовал всплеск чьей-то боли и понял, что в соседней комнате кого-то убили. Он поискал по образу показавшихся ему подозрительными постояльцев и понял, что они за стеной. Не пожалев сил, маг обездвижел убийц и вышел в коридор. Здесь никого не было, поэтому он открыл дверь и осмотрел комнату. Напротив него, мешая пройти, застыл один из ухорезов, а второй собирался рубить сидевшую на полу девчонку. Видимо, в нее бросили нож, чтобы обезоружить, а потом решили добить. Еще один мужчина, почти мальчишка, лежал в луже крови и, без сомнения, был уже мертв.
   Май толкнул типа с неприметным лицом и, когда тот упал, вошел в комнату.
   "А ведь нож отравлен, - подумал он, привычно проверив рану. - Девчонке повезло, что он выпал и много отравы вытекло с кровью. Но она сейчас из-за кровопотери потеряет сознание".
   Девочка упала на бок, при этом из выреза рубахи показался небольшой золотой диск.
   "Принцесса Воля! - дошло до мага. - А убийц, скорее всего, послал Берг. Ну нет, вы ее не получите!"
   Он почувствовал чье-то приближение, а потом услышал звук торопливых шагов. Обернувшись, Май отпрыгнул назад, уходя от удара меча. Что-то объяснять взбешенному рыцарю не было времени, поэтому и его пришлось обездвижить.
   - Я не враг, - объяснил он застывшему Роланду, - а маг, живущий в этом трактире. Я почувствовал смерть вашего друга и подчинил его убийц. Принцесса ранена, а вы вместо помощи мне мешаете. Все поняли?
   Прежде чем убрать магию, он на всякий случай отошел подальше. Эта предосторожность оказалась излишней, потому что получивший возможность двигаться рыцарь первым делом зарубил обоих убийц, а потом, не обращая внимания на мага, начал бинтовать руку принцессе взятой из сумки перевязкой.
   - Я уже подействовал на рану, - сказал Май. - Принцесса потеряла много крови, поэтому лечение затянется на два или три дня. Вы хотели плыть в Сантию? Если да, то нужно торопиться. Скоро должен отплыть корабль, на котором есть свободная каюта. Вторую я оплатил для себя. Вам повезло в том, что капитан задержал выход, а я пришел в трактир за вещами. Следующий корабль будет только через несколько дней, а братья могли не ограничиться этими убийцами.
   - Побудьте здесь, я сейчас вернусь, - попросил Роланд и, перед тем как выйти, вонзил меч в лежавшее у двери тело. Держа его так, чтобы с лезвия стекало как можно меньше крови, он спустился в трапезный зал и подошел к побледневшему трактирщику.
   В зале сидели несколько посетителей, которые оставили свою еду, чтобы не пропустить разборки взбешенного постояльца с Хромым Ником. Обслуживавший их слуга при виде рыцаря с окровавленным мечом сбежал на кухню.
   - Прощайся с жизнью! - сказал Роланд и стряхнул кровь с лезвия на трактирщика. - Из-за тебя, тварь, убили моего друга и ранили сестру!
   - А при чем здесь я? - севшим голосом спросил толстяк. - Если кто-то убил, с ним и разбирайтесь! А я могу только заплатить за беспокойство.
   - Сто золотых! - назвал цену рыцарь. - И пришли двух слуг, которые помогут донести вещи до корабля. Мне придется нести раненую сестру. Похоронишь моего друга, да смотри, чтобы все было прилично! Я не последний раз в этом городе, обязательно проверю и, если что, обрежу уши! Учти, если сейчас сбежишь, я сожгу этот свинарник!
  
   Все нутро горело огнем, в глазах было темно, а ставшие ватными ноги не держали. Мысли с трудом прорывались через терзавшую тело боль, заставляя идти, вопреки слабости.
   С трудом выбравшись из шатра, герцог споткнулся о чье-то тело. Повсюду слышались стоны, а где-то совсем рядом закричал человек, как кричат от нестерпимой муки.
   "Значит, отравили не меня одного, - подумал Амир. - Еще никто не травил столько людей разом, надеюсь, что Господь воздаст своим слугам за эту подлость огнем, холодом и сталью! Ночь или уже утро? Ничего не вижу... Теперь семью точно убьют. Проклятье! Как же хочется самому..."
   Один из идущих по лагерю братьев всадил ему в спину стрелу, оборвав вместе с жизнью и мучения, и последние предсмертные мысли.
   Когда закончили зачистку, брат Хожель велел, чтобы нашли Парка.
   - Что тебе еще нужно? - зло сказал бледный как смерть кашевар.
   - Сколько осталось яда? - не обращая внимания на его тон, спросил старший.
   - Только два кошеля, - буркнул Парк. - Лежат на одной из телег.
   - Вернешься к той части армии, которая отказалась драться! - приказал Хожель. - Скажешь, что передумал. Раз так мало яда, обойдешься без телеги.
   - Этих-то за что травить? - пришел в ужас брат. - И потом мне не хватит на них порошка!
   - Армию перебили кочевники! - жестко сказал старший. - Если оставшиеся придут завтра в лагерь, об этом объяснении можно будет забыть, а от нас отвернуться все дворяне королевства! Представляешь, сколько тогда прольется крови? И поторопись, у тебя совсем мало времени! Пусть они не умрут, а только потеряют силы - этого будет достаточно. Нас здесь слишком мало, чтобы справиться со здоровыми!
  
   - Господин Валей, - прошептал мальчик, - на дороге засада! Трое или четверо - я отсюда не разберу. Они нас слышат, поэтому уже не отстанут.
   - Готовимся! - сказал Герд сыну. - Не копайся, Крид!
   Оба достали из-под мешков арбалеты и быстро их зарядили, прикрыв сверху одеждой.
   - Возьми вожжи, - приказал Надю торговец, - будешь править лошадью. Мала, пересядь к дочерям!
   Маленький маг поменялся местами с Кридом, а женщина перебралась в конец воза.
   - Где они? - спросил Герд.
   - Возле поворота, - ответил мальчик. - Сейчас выйдут!
   - Можешь что-нибудь сделать своей магией?
   - Не знаю... Может, удержу их, но очень недолго. Два-три удара сердца...
   - Вот и держи, когда я крикну.
   Затрещали кусты, и на дорогу выбрались трое мужчин разбойного вида. Потертая и местами продранная кожаная одежда, ржавая броня и топоры за поясом. У самого здорового на вид в руках был кинжал размером с небольшой меч, двое других держали охотничьи луки.
   - Убираем лучников, - прошептал Герд. - Твой тот, что справа.
   - Останови лошадь! - крикнул тип с кинжалом. - Выметайтесь из воза! Мы его осмотрим, тогда поедете. Бабу оставите нам, потом догонит... если захочет.
   Смех его подельников сменился стонами, когда они упали на дорогу с болтами в груди.
   - Что вы наделали?! - взревел вожак. - Всех порешу!
   - Давай! - крикнул Герд и толкнул мальчика.
   Успевший добежать до воза разбойник застыл на пару мгновений, а потом опрокинулся на спину с ножом в горле.
   - Молодец, сынок! - похвалил торговец, вытер вспотевший лоб и добавил для Надя: - Хорошо, что мы тебя взяли. Надеюсь, что от тебя и дальше будет польза. Крид, собери оружие и посмотри, что у них в кошелях. Пообедаем лепешками, а готовить будем вечером. Нужно подальше отъехать от столицы.
  
   - Мы дали слово, - сказал брату Герду граф Мальк. - Это южане могут обещать, а потом подвести в трудную минуту, борийцы не такие. Я дам вам три сотни бойцов, а всего получите около двух тысяч. Это целая армия! Надеюсь, что атор Гнеш Сатх тоже выполнит все, о чем мы договаривались.
   - Мне сказали, что все договоренности остаются в силе, - подтвердил брат. - Когда будут готовы воины?
   - Придется подождать три дня, - ответил Мальк. - Я уже отправил гонцов, но на сборы нужно время. Идите, о вас позаботятся.
   Разговаривали в тронном зале графа в присутствии его мага Баля Мортена. У графов не было в обычае заводить тронные залы, но Бора сильно отличалась от остальных провинций, а ее дворянство всегда считало себя выше остальных благородных.
   - Зря вы их поддержали, - недовольно сказал Баль, когда Герд поклонился и вышел. - Святоши будут соблюдать договоры только до тех пор, пока не возьмут власть. Они ненавидят магов, поэтому мне теперь придется уехать.
   - Не торопись, - усмехнулся граф. - В части соблюдения договоров мы ничем не отличаемся от святош. Сейчас нам выгоден союз, но это ненадолго. Очень скоро в королевстве начнется свара всех со всеми, какие тогда договоры! А магов в любом случае не дадим в обиду.
  
   - Ваше величество, прибыл граф Эбер! - доложил слуга и застыл, ожидая, что скажет король.
   Жубр прервал разговор с канцлером и приказал впустить графа.
   - Вы сильно задержались, Эл, - сказал он своему посланнику, когда тот вошел в кабинет, приблизился на положенные десять шагов и низко поклонился. - Были причины?
   - Очень сложная обстановка в Эльтаре, - ответил Эбер. - Я не мог во всем полагаться на братьев, поэтому многое пришлось узнавать самому.
   - И что же вы узнали? Рассказывайте.
   - Гнеш выманил войско из Амгарда и захватил власть. Убит король и уничтожено все высшее дворянство столицы.
   - И в чем причина такой кровожадности? - спросил канцлер. - С Марком понятно, с его семьей - тоже, но остальные? Отказались признавать власть святош?
   - Вы правы, герцог, - ответил граф. - У братства большие проблемы с дворянством, и я думаю, что со временем они будут только множиться.
   - Выманить войско нетрудно, - сказал король, - но ведь оно вернется.
   - Я узнал, что навстречу войску отправили отряд в две сотни братьев. Столицу не готовят к осаде, а магистр Берг Рамон демонстрирует непоколебимую уверенность в своих силах, хотя у него не больше тысячи мечей. Думаю, что о войске побеспокоились заранее.
   - Яд? - спросил Жубр. - По-моему, это единственное, что можно придумать.
   - Скорее всего, - ответил Эбер. - Я тоже подумал о яде. Посланный отряд должен зачистить все огрехи, а гибель армии наверняка спишут на кочевников. Только многие все равно догадаются.
   - Этого братьям не простят, - сказал канцлер. - Я говорил, ваше величество, что вы зря связались с Гнешем. У святош не получится перехватить королевскую власть, они ее только разрушат, скорее всего, вместе с королевством.
   - Посмотрим, - пожал плечами король. - Под договором стоит ваша подпись, которую не так уж трудно подделать, а оказывать помощь или нет - это мы решим позже. Продолжайте, Эл.
   - Гнеш договорился с графами Боры, - сказал Эбер. - Они должны дать своих воинов в обмен на земли соседей.
   - Смутьяны, - вставил герцог. - Этим они точно восстановят против себя все дворянство и подставят Гнеша. У дворян много дружинников, а после этих захватов не будет недостатка в предводителях.
   - Давайте дослушаем графа, - остановил его Жубр. - Вы знаете больше нас, Эл, какой у вас прогноз?
   - Общая свалка, - ответил Эбер. - Братья упустили принцессу Волю, которая наверняка отправилась в Сантию. Я думаю, что король Кей это использует.
   - У него нет общей границы с Эльтаром, но очень хорошие отношения и родство с королем Дарнии, - сказал Жубр. - Если в Эльтаре разгорится война, они без труда захватят все королевство и быстро наведут в нем порядок. А потом его можно и поделить. Это не то, на что я рассчитывал.
   - Давайте и мы захватим приграничные провинции, - предложил канцлер. - Кей с Гором будут недовольны, но не станут драться. У них и без нас будет немало сложностей. Когда развалилась империя, границы королевств менялись сто лет, и все это время в них шла борьба за власть. Это увлекательное дело так затягивает, что трудно остановиться. Эльтар не империя, но и с ним будет много возни.
   - Возможно... - задумался король. - Мы это еще обсудим. Гнеш умный и предусмотрительный человек, так что не нужно хоронить его раньше времени. Братья наверняка послали кого-нибудь за головой сбежавшей принцессы, поэтому она может и не попасть в Сантию. Если у них ничего не выйдет, попробуем прибрать Эльтар к рукам раньше других. И нужно принять меры к тому, чтобы ослабить наших святош и отбить у них тягу к власти.
  
   Съев обед, Гнеш почувствовал сильную слабость. Ноги не держали, одежда намокла от пота, а в глазах все расплывалось.
   - Срочно привезите магистра! - сделав над собой усилие, приказал атор и больше не сказал ни слова.
   Когда в храм примчался взволнованный Берг, он был уже мертв. Маги из числа чистильщиков Нурса проверили всех, кто имел доступ к еде, и признали их чистыми. Когда взялись за проверку остальных братьев, выяснилось, что один из них исчез.
   - Мерк был принят в братство два года назад, - докладывал Нурс. - Он младший сын барона Гарма и, как мы только что выяснили, друг детства убитого при чистке графа Эрика Таша.
   - Так это отравление - месть за смерть друга? Как он мог поставить какую-то дружбу выше служению Богу? И как вы могли такого принять? Твоим магам надоело жить?
   - Два года назад у меня не было магов, - напомнил глава чистильщиков, - а за Мерком не числится ни одного взыскания. У нас треть братьев из благородных, так что, их теперь всех гнать?
   - Сведем таких в отдельную сотню, - решил Берг. - Используем их для самых рискованных дел, а выживших со временем заменим. Как все это не вовремя! Карс не заменит Гнеша, а я не могу разорваться! И потом атор вел все дела с королем Камелии, а я знаю о них только в самых общих чертах!
   - Мертвого не воскресишь, - пожал плечами Нурс. - Придется обходиться теми, кто есть. Что будем делать с отцом Мерка?
   - Где это баронство?
   - В двух днях пути от столицы.
   - Сейчас не до них, но нужно не забыть отблагодарить за сынка и самого барона Гарма, и все его семейство!
  
   Многие из обитателей Купеческого квартала сильно удивились бы, если бы им сказали, что лавочник Эрбль Дамор на самом деле дарниец, да еще благородного происхождения. Семь лет назад шевалье Эрбль Картуш по воле своего короля сменил военный мундир на одежду горожанина и поселился в столице соседнего Эльтара. Он даже женился и имел от этого брака двоих детей. Одного из присланных для связи агентов он взял в свой дом работником. Теперь пришла пора использовать его по назначению.
   - Передашь это письмо в дворцовую канцелярию, - втолковывал он долговязому и не слишком сообразительному парню. - Помнишь, что нужно передать на словах?
   - Конечно, помню, хозяин, - ответил тот. - Не сомневайтесь, все сделаю в лучшем виде!
   - Купишь второго коня, - сказал Эрбль. - Держи кошель. И не экономь, бери самого лучшего! Ты должен как можно быстрее добраться до Можа. Чем быстрее у нас узнают о событиях в Эльтаре, тем больше будет возможностей захватить это королевство. Все понял? С Богом!
   "Можно считать, что я уже барон, - думал он, провожая взглядом своего посыльного. - Эту семью придется бросить. А из столицы нужно уезжать в какой-нибудь провинциальный городок. Здесь слишком легко потерять голову".
  
   Глава 6
  
  
   Воля очнулась только к вечеру. Плечо не болело, но во всем теле чувствовалась страшная слабость. В нескольких шагах от нее на узкой кровати лежал рыцарь.
   - Роланд, мы умерли? - тихо спросила девочка.
   - Почему вы так подумали? - удивился он. - Вас ранили в плечо отравленным ножом. Маг подлечил, поэтому рана уже затянулась.
   - Совсем нет сил и все качается, - сказала принцесса. - Так Марш жив? Как это может быть? Ведь ему разрубили шею...
   - Качается, потому что плывем на корабле, - объяснил Роланд. - Ваш маг погиб, но, на наше счастье, в соседней комнате был другой. Он вмешался и подчинил убийц. Позже я их зарубил. Это столичный маг Май Кожень, который, как и мы, бежит от братьев в Сантию.
   - Счастье... - всхлипнула девочка. - Его у меня никогда не было и не будет! Марш заботился, спас жизнь, а теперь потерял свою! Лучше бы меня убили вместе с ним. Скажи, Роланд, для чего жить? Богатства нет, красоты - тоже, да еще рыжая! Нет ни одного близкого и родного человека! Бегу к кузине потому что она несколько раз улыбнулась при встрече и один раз пожалела. Мне тогда было пять лет, а ей на десять больше. Посадила на колени, погладила по голове и что-то сказала. Слов не помню, запомнила эту ласку, потому что она была для меня единственной в жизни!
   - Все у вас будет, - сказал смущенный ее откровенностью рыцарь. - Король Кей обязан помочь родственнице...
   - Поможет, - согласилась она. - Опять будут чужой дворец, жизнь из милости и сочувственные или насмешливые взгляды в спину! Если бы ты знал, как мне все это надоело! Скажи, только честно, мог бы ты меня полюбить?
   - Не знаю, - ответил он то, что думал. - Пока вы для меня не женщина, а только ребенок. Я буду вас защищать и, если потребуется, отдам свою жизнь, но это не любовь, а долг.
   "И у этого только долг! - закрыв глаза, думала Воля. - Так хочется любви, а для всех я не человек, а титул. Для одних это повод убить, другие берутся защищать, а я хочу, чтобы посадили на колени, обняли и сказали что-нибудь ласковое. Неужели это так трудно?"
   Хандра длилась до ужина, который им принес один из матросов. Запах жареного мяса ударил в нос, наполнил рот слюной и заставил болезненно сжаться пустой желудок. Собравшись с силами, она села на кровати и взяла из рук Роланда свою миску. Когда с мясом было покончено, принцессе потребовалось облегчиться.
   - Мне нужно посетить туалет, - покраснев, сказала она. - Я никогда не плавала и не знаю...
   - Для пассажиров под койками стоят ночные вазы, - объяснил рыцарь. - Я выйду, а вы делайте свои дела. Потом все вылью за борт и ополосну.
   Девочке было стыдно, но пришлось так и сделать. Чтобы скрыть смущение, она отвернулась от Роланда и быстро уснула. Утром от вчерашней слабости не осталось и следа. Так же бесследно исчезло и съеденное мясо. Воля и проснулась от голода, а потом не смогла уснуть. Видимо, Роланд услышал, как она глотает слюну.
   - Пойду к повару, - встав с койки, сказал он. - Попробую что-нибудь раздобыть. Завтрак еще не скоро, а вам после ранения нужно больше есть.
   Принесенный им кусок колбасы был съеден за несколько минут.
   - Спасибо, - поблагодарила Воля. - Когда мы встретились, я тоже была голодна, но было нетрудно терпеть, а сейчас почему-то так хотелось есть, что аж затрясло! Пойду прогуляться по палубе. Вчера так торопились в трактир, что я даже не посмотрела на море.
   - Не ходите на корму, - предупредил Роланд. - Это у вас ваза, а матросы там справляют нужду. Давайте я пойду с вами, чтобы никто не обидел. Да, капитану сказали, что вы моя сестра.
   - Пока согласна на сестру, - улыбнулась девочка, - но как только подрасту, возьмешь в жены! Попробую вытянуть из кузины больше золота, а ее мужа попрошу сделать тебя бароном. А потом уедем куда-нибудь далеко-далеко, где меня никто не знает. Купим землю и построим замок. Как тебе мой план?
   - Посмотрим, - уклончиво ответил он. - До этого времени еще нужно дожить.
   Уже рассвело, но солнце пряталось за тучами, которые с пугающей быстротой плыли по небу, подгоняемые сильным ветром. Море было таким же серым, к тому же по нему чередой шли высокие волны, которые сильно раскачивали "Красотку". Корабль капитана Дорта был не больше шестидесяти шагов в длину, и третью часть занимала надстройка с каютами. Видимо, весь груз не уместился в трюме или его поленились в него спустить, потому что на корме высился штабель тюков. Единственное место, где можно было гулять, не мешая снующим по палубе матросам, находилось на носу, и там уже стоял маг.
   - Позвольте представиться, - сказал он принцессе, кивнув обоим в знак приветствия. - Май Кожень.
   - Спасибо за жизнь, - отозвалась она. - Я не забуду вашей услуги и постараюсь отблагодарить.
   - Не нужно меня благодарить, - улыбнулся Май. - Для меня это было не трудно. Решили подышать свежим воздухом? Постарайтесь ни к чему не прислоняться, а то испачкаете одежду в смоле. Принцесса, я могу спросить? Вы уже думали, как будете добираться до своей кузины?
   - А разве это так трудно? - удивилась Воля. - Корабль идет в Габр...
   - Не трудно, если братья ограничились только двумя убийцами, - ответил маг. - Они ждали вас в порту Барма, но ведь такие же могут ждать и в Габре. Рыцари не возят с собой девчонок, а благородные дамы не бегают в штанах и не путешествуют без служанок. Вы сразу же привлечете на себя внимание, а этого лучше избежать. Я предлагаю вам стать мальчишкой и оруженосцем. Спрячете волосы под колпак, а я магией немного подправлю лицо. Над таким юным оруженосцем могут посмеяться, но наш рыцарь это переживет.
   - Как это подправите? - с опаской спросила девочка. - И на кого я буду похожа?
   - Кожа станет грубее, - объяснил Май. - Это только на время. Даже если я не уберу магию, все само восстановится через несколько дней.
   - Если восстановится, тогда делайте! - махнула рукой Воля.
   - Господа! - обратился к ним подошедший капитан. - Приближается шторм, поэтому вам лучше укрыться в каютах. С завтраком пока повременим.
   - Сейчас уйдем, - ответил маг и обратился к спутникам: - Я снял тошноту, так что вам будет нетрудно переждать качку. Корабли очень прочные и редко гибнут от ветра и волн, поэтому не нужно бояться. В это время года не бывает сильных и длительных штормов.
   Когда возвращались в каюты, увидели, что матросы уже убрали все паруса, кроме самого маленького.
   - Как противно воет! - передернула плечами Вела, имея в виду ветер. - И море такое, что на него страшно смотреть.
   - Заходите, не будем мешать команде! - поторопил ее Роланд.
   Закрывшаяся за ними дверь приглушила рев моря и крики матросов. Оба легли на свои койки, но качка была такой сильной, что легкую принцессу сбросило на пол. Рыцарь помог ей подняться, уложил и привязал специальным ремнем.
   - Немного напоминает качели, - закрыв глаза, сказала девочка. - На них тоже взлетаешь вверх и вниз.
   Он хотел что-то сказать, но снаружи раздался сильный треск, а мгновением позже корабль содрогнулся от страшного удара.
  
   Брат Герд в сопровождении слуги поспешно вошел в тронный зал и с удивлением остановился. Вместо графа Малька его ждал знакомый по прошлой встрече Баль Мортен. Он стоял рядом с троном и смотрел на Герда с такой заносчивостью, какой не позволял себе его хозяин.
   - Где граф? - не приветствуя мага, спросил брат.
   - Он повел армию в провинцию Кальпа, - ответил Баль. - Я вызвал вас, чтобы сообщить, что вы можете возвращаться в Амгард.
   - А как это сообразуется с нашим договором? - спросил пришедший в бешенство Герд. - Ваши графы клялись Единым!
   - Клялись, - согласился с любопытством наблюдавший за ним маг, - только все клятвы были лично атору Гнешу Сатху. Вы, наверное, не знаете, но он внезапно скончался. Так что мы, в отличие от вас, не нарушили никаких клятв. Более того, мы единственные признаем вашу власть и оказываем помощь. Зачем вести наших бойцов в графства Торгар и Фарс? Их хозяева казнены, а с баронами можно разобраться меньшими силами. Наши соседи тоже не хотят вас признавать, поэтому их гибель пойдет вам на пользу.
   - Вы понимаете, что этими захватами восстановите против себя всех дворян королевства?! - крикнул брат.
   - Я только маг, - пожал плечами Баль. - Думаю, что наши графы учли возможные риски. В ближайшее время дворянству будет не до нас, потому что оно займется вами. А победителю, кем бы он ни был, придется учитывать интересы борийцев. Сила на нашей стороне, а вот о вас этого не скажешь.
   Плюнув на мраморный пол, Герд повернулся и выбежал из зала.
  
   - Осмотрите еще раз все тела! - приказал Хожель. - Не дай Бог, вы кого-нибудь пропустили!
   - Все мертвы, - мрачно возразил забрызганный кровью брат. - Уходим, старший! Братья недовольны бойней. Мало тебе повесившегося Парка? В первом случае были враги и мы только прекращали их страдания, а сейчас убивали своих сторонников!
   - Проверьте еще раз! - повторил Хожель. - А недовольных потом перечислишь поименно!
  
   - Магистр, прибыла дружина Кара Баркора во главе с ним самим, - доложил Бергу один из братьев.
   - Атор возглавил дружину? - не поверил тот. - Да он же не выдержит дороги! И для чего нам здесь эта старая развалина?
   Разговаривали в королевском кабинете, который магистр сделал своим. По его приказу обрезали часть ветвей, и в помещении было уже не так темно. В остальном все осталось без изменения.
   - Не бойся, - сказал вошедший вслед за братом Кар, - я не собираюсь делить с тобой власть. Таких и без меня будет достаточно.
   - А для чего приехал? - неприязненно спросил Берг. - Я не нуждаюсь в советчиках. Наверное, и опоздали из-за тебя.
   - Я ехал в карете и не задержал дружину, - ответил старик, не обращая внимания на тон магистра. - Нас известили последними, а ехать пришлось через все королевство. Да, кстати, нас хоть кто-нибудь признал?
   - А почему ты спрашиваешь? - не отвечая, поинтересовался Берг.
   - Выйди! - приказал атор брату, без приглашения уселся на стул и обратился к хозяину: - Спрашиваю, потому что столкнулся с откровенной враждебностью баронов. До Фарса нас принимали во всех замках, как и велит закон, а вот потом не впустили ни в один. Объяснить почему?
   - Узнали о смерти короля, - помрачнел магистр. - Плохо! Мы думали, что дворяне умнее.
   - Они умнее вас, - сердито сказал Кар. - Дворяне с имперских времен правили миром, а мы им в этом помогали. Вы решили стать первыми, а их сделать своими слугами. И кому из них это понравится? Сейчас все ждут возвращения герцога Огенора. Он ведь не вернется? Что вы придумали для армии?
   - Яд, - ответил Берг. - Исполнители вот-вот вернутся.
   - Я что-то такое и предполагал. Ладно, ты дурак, но почему на это решился Гнеш? Выжил из ума?
   - Из ума выжил ты! - рассердился магистр. - Армию перебили кочевники, и этому будут доказательства! К тому же нам обещана помощь графов Боры.
   - И многие поверят вашим доказательствам? - закричал на него старик. - Наверное, воткнули в каждое тело по стреле? Последний раз нашу армию разбили больше ста лет назад и при этом были разграблены две провинции! А что сейчас? Перебили армию и ушли, никого не тронув? Или ты послал братьев жечь села?
   - Если будут проверять, то не сейчас, а после дождей, - уже не так уверенно возразил Берг.
   - С тобой бесполезно разговаривать, - махнул рукой Кар. - Договорились с борийцами! Я буду сильно удивлен, если вам удастся их использовать, скорее, используют вас! Вам не простят столичной резни и гибели армии, поэтому скоро у Единого будут другие слуги. Жалко не вас, а тех, кого вы втравили в эту бойню именем Бога! И ведь это только начало. Когда покончат с вами, начнут делить высшую власть. При этом прольется столько крови, что тебя и Гнеша будут сто лет вспоминать с содроганием! А другим королям хороший урок - держать слуг Единого как можно дальше от власти.
   - Мы еще живы! - упрямо сказал магистр. - Бог не допустит...
   - Это ненадолго, - перебил его старик. - Я поеду в храм и буду ждать, чем все закончится. За советом можешь не обращаться: у меня больше нет для тебя слов.
  
   Все тело терзала боль, что было не удивительно, потому что его ударили копьем и вогнали две стрелы. Томас с вечера занемог животом и отказался от еды. Яда он избежал, но выпущенная братьями стрела попала в спину и сбила с ног. Потом кто-то из них походя ткнул копьем, а при последней проверке еще раз ударили стрелой. Ему удалось сдержать крик, поэтому братья сочли мертвым и больше не тронули.
   Молодой офицер лежал до утра, а потом ползком начал осматривать тела, пока не нашел флягу. Вода придала сил, и он смог подняться и идти, опираясь на найденную палку. В пяти лигах от места стоянки была небольшая деревня. Он понимал, что не дойдет, но не хотел умирать. Сил хватило на целых две лиги, до самого съезда к деревне. К вечеру еще живого Томаса нашли деревенские ребята, возвращавшиеся домой с мешками собранных орехов.
  
   - Завтра приедем в Барм, - сказала Аника. - Не скажешь, чем думаешь заняться?
   - Чем может заняться мальчишка! - ответил Надь. - Я бы нашел кого-нибудь из магов и заплатил за обучение, но не хочу оставаться в Эльтаре.
   На ночевку расположились рядом с трактиром. В нем поужинали, но семейство торговцев не стало тратиться на ночлег. Ночи были теплыми, поэтому решили спать под открытым небом. В костре не было нужды, и с ним не стали возиться. Надь хотел спать, но старшая дочь Герда выспалась днем и пристала со своими вопросами.
   - А если отец не захочет плыть в Сантию? - не унялась девчонка. - Неужели отправишься сам?
   - Боязно, - честно признался мальчик. - Могут отобрать золото, а меня выбросить за борт. Кто будет церемониться с мальчишкой, за которым нет взрослого! Но оставаться еще страшнее. Вас, может быть, и не тронут, а магов всех изведут.
   - Я тоже испугалась, когда нас догнали братья, - сказала Аника. - Старший так на меня зыркнул, что я чуть не пустила воду!
   Днем их нагнал отряд из пяти братьев. Они остановили повозку и осмотрели каждого, уделив особое внимание старшей дочери Валеев.
   - Не похожа, - сказал их старший. - Никакой маг так не изменит внешность.
   - Может, убьем? - предложил один из пятерки.
   - Угомонись, - отказал старший, бросив угрюмый взгляд на побледневшего Герда. - Уезжаем!
   И они, пришпорив лошадей, унеслись по дороге в сторону Барма.
   - А что ты еще умеешь? - спросила Аника. - Ты почувствовал разбойников и смог остановить их вожака. Неужели это все?
   - Я же говорил, что ничему не учился, - уклончиво ответил Надь.
   Эта семья не испытывала к нему сочувствия, поэтому и он не считал нужным быть с ними до конца откровенным.
   - Прекрати болтать! - крикнул дочери Герд. - Выспалась и теперь мешаешь спать другим. Мала, завтра проследи, чтобы она не спала в повозке!
  
   - Я приехал за советом, ваше сиятельство, - обратился барон к графу Бешмею. - Ко мне заявились братья...
   - Садитесь, Хенк, - граф показал рукой на кресло и сам сел в такое же. - Требуют признать их власть? Так вы не один такой, они были у многих. Все тянут время в ожидании появления герцога Огенора.
   - А если герцог не появится? - спросил гость. - Я узнал, что святоши убили его семью. Такого не делают, если собираются о чем-то договариваться, а для сражения у них недостаточно сил.
   - Вот как! - нахмурился граф. - Не знал. Аторов можно обвинить в чем угодно, только не в глупости. Если все так, как вы сказали, они как-то справились с армией. У Амира пять тысяч мечей, а у них не наберется и четырех, причем все силы собраны в столице.
   - Если нашествие кочевников не выдумка святош, у герцога будут связаны руки. Армия может понести большие потери, да и не все решаться драться со служителями бога.
   - Не верится мне в это нашествие... - задумался Бешмей, - Кочевники нападают редко и небольшими отрядами, а сейчас пришли тысячи, да еще так вовремя для святых отцов. В их сговор с кочевниками верится еще меньше. Вот что, Хенк, отдохните с дороги, а я тем временем кое с кем посоветуюсь. Вы правы: ждать больше нельзя, пора определяться с тем, что будем делать!
   Дождавшись, пока барон выйдет из гостиной, он взял со столика колокольчик и позвонил.
   - Сходи за Баром, - сказал граф вбежавшему слуге. - Скажи, что он срочно нужен.
   Не потерявший ясность мысли к своим восьмидесяти трем годам, начитанный и умный старик, долго служивший управителем роду Бешмеев, давал на редкость удачные советы. Его пришлось ждать.
   - Извините, господин граф, - сказал Бар после поклона, - но быстрее никак невозможно. Проклятые ноги совсем не хотят ходить...
   - Нужен твой совет, - сказал хозяин. - Садись и слушай.
   Рассказав все, что посчитал нужным, он спросил, что нужно делать.
   - Ничего, - ответил старик. - Нужно ждать. Очень скоро королевство будет захвачено кем-нибудь из соседей, они и разберутся со святыми отцами. Вас, скорее всего, не тронут, а вот земли казненных графов достанутся победителю.
   - Почему ты так думаешь? - удивился Бешмей.
   - В мире нет ничего нового, - ответил Бар, - все уже когда-то было. На месте королевств возникла империя, потом она распалась, а сейчас опять пришло время объединяться. Ни одно из королевств не обладает подавляющим превосходством в силах, поэтому столько времени не было больших войн. Все боялись ослабнуть в борьбе и стать жертвой соседей. Лишив Эльтар армии и королевской власти, святоши сделали его такой жертвой. Захвативший нас король со временем так усилится, что сможет продолжить захваты.
   - И остальные будут на это смотреть и не вмешаются? - с сомнением сказал граф.
   - Соседи могут объединиться или передраться из-за Эльтара, - согласился Бар. - В любом случае судьбу королевства решат они. Святоши подтолкнули империю к развалу, теперь их действия опять станут причиной войн.
   - Ты их не любишь, - заметил Бешмей. - А как же вера?
   - А никак, - усмехнулся старик. - Я уже давно не верю ни в каких богов. Люди слабы, и им трудно примириться со смертью, поэтому они с древних времен придумывали тех, кто может помочь и продлит существование. Чем Единый лучше двух десятков богов, которые были до него? Тем, что у его слуг было больше бойцов, а короли сочли, что им выгодней один бог, утверждающий их власть? Проще договориться с его служителями, чем с кучей жрецов, у каждого из которых свои интересы. Эти слуги - обычные люди, присвоившие себе право говорить от имени бога. Если бы боги существовали и хотели править людьми, им достаточно было захотеть, и сразу появились бы и наделенные силой слуги, и другие зримые свидетельства их власти над миром! А если ничего этого нет, значит, либо нет богов, либо мы им не нужны.
   - Единый был, - неуверенно сказал граф. - Есть свидетельства...
   - Был человек, который проповедовал идеи добра и умер, преданный своими сторонниками, - пожал худыми плечами Бар. - Ему приписывают сверхъестественную силу, которая почему-то не помогла спастись от рук палачей. Сохранились записи его проповедей, которые послужили основой для наших святых книг. К тому же нет никакой уверенности в том, что сказанное не переврали.
   - Значит, ты предлагаешь ничего не делать и ждать?
   - Это самое выгодное, - подтвердил старик. - Можете еще направить небольшой отряд на поиски армии герцога Огенора. Пять тысяч бойцов не исчезнут без следа.
   - Так и сделаю, - решил Бешмей. - Завоюет нас кто-нибудь или нет, но я не хочу признавать власть аторов, а сведения об армии помогут объединить дворян провинции. Кто бы ни заявил права на королевство, считаться будут с сильными!
  
  
   Глава 7
  
  
   Вошедший в каюту Май Кожень поспешил закрыть дверь.
   - Льет как из ведра, - объяснил он, вытирая лицо рукой. - Не могу сказать ничего хорошего. Упавшая мачта смахнула за борт шестерых матросов и раздавила еще двух. Пятеро лежат в кубрике с переломами. Я подействовал на них своей силой, но такое лечится не за один день. Команда режет снасти, чтобы сбросить мачту за борт.
   - Мы утонем? - спросила Воля.
   Недавно она жалела, что не погибла вместе со своим магом, а сейчас так захотелось жить, что на глаза навернулись слезы.
   - Корпус цел, - пожал плечами Май. - Нас несет ветром вдоль берега, а больше ничего не узнаем до рассвета. Если изменится ветер, может унести в океан или разбить о прибрежные скалы. Здесь очень плохой берег.
   - А шлюпки? - спросил Роланд. - Я видел их на палубе.
   - С ними тоже не повезло, - ответил маг. - Две повреждены мачтой, осталась только одна. И в такой шторм плыть на шлюпке - это не самый лучший способ самоубийства. Вот если стихнет волнение...
   - Вы весь мокрый, - заметила девочка. - Есть во что переодеться?
   - Сейчас вернусь в свою каюту и переоденусь, - ответил он. - А вам нужно быть готовым добираться до берега вплавь. Конечно, не сейчас, а утром. Вряд ли команда пустит нас в шлюпку, а у меня не хватит сил подчинить всех уцелевших матросов.
   - Я не умею плавать, - призналась принцесса.
   - А я не могу бросить свои доспехи, - сказал Роланд. - Может, сколотим плот?
   - Постараюсь вас вытащить, - сказал маг Воле, - а вам, мой друг, нужно забыть о своем железе! Будет удачей, если получится сберечь меч и деньги. Я обойдусь кинжалом и тоже возьму золото. Главное - спастись самим, остальное потом купим. Нам придется долго идти пешком, и далеко вы уйдете со своими латами без коня?
   Когда он вышел, рыцарь вытащил из-под койки доспехи и сложил их в самую большую из сумок.
   - Зачем это? - спросила девочка. - Ты же с ними утонешь.
   - Корабль может прибиться к берегу, - объяснил Роланд. - Маг прав: я не смогу долго нести такую тяжесть, но сумку можно спрятать. Это доспехи деда. Они тяжелее тех, какие куют сейчас, но очень надежные. И это единственная память о семье. Наруч и кинжал я возьму в любом случае.
   - Извини, - сказала она. - Все твои беды из-за меня!
   - Кажется, уже меньше качает, - заметил Роланд. - Вам не нужно расстраиваться, лучше попытайтесь уснуть. Утром нам могут понадобиться все силы.
   Он сам лег на койку и то ли действительно заснул, то ли сделал вид, что спит. Поведение рыцаря успокоило принцессу, и она вскоре тоже заснула, убаюканная качкой и шумом стихающего шторма. Утром их разбудил вошедший без стука капитан.
   - Вставайте! - сказал он своим пассажирам. - Матросы сбежали на уцелевшей шлюпке, а корабль вот-вот выбросит на берег. Если повезет, можем уцелеть. Раненые погибнут в любом случае, поэтому я сейчас всех прикончу. Это милосердней того, что их ждет.
   Роланд встал с койки и развязал Волю. Качка уменьшилась еще больше, и девочка могла ходить, не рискуя быть сбитой с ног. Первым из каюты, с сумками в руках, вышел рыцарь. Море по-прежнему штормило, но волны были намного ниже вчерашних, небо - светлее, а стихающий ветер гнал корабль к ощетинившемуся камнями берегу.
   - Можем и проскочить, - сказал подошедший к ним маг. - В камнях есть разрывы. Если повезет...
   Им не повезло. Когда до берега осталось с сотню шагов, раздался треск и сильный толчок сбил всех с ног. Корабль наклонился и задергался под ударами волн, не двигаясь с места. Воля вскочила и ухватилась рукой за тоже вставшего Роланда.
   - Капитан прыгнул за борт, - сказал маг, вытирая кровь с рассеченного лба. - Пора и нам, пока корабль не начал разваливаться. Главное - не налететь на камни и суметь выбраться на берег. При таком прибое это непросто. Да бросьте вы свое железо! Вы с ним камнем пойдете на дно! Принцесса, где ваши вещи?
   - В этой сумке, - показала она. - В ней только кошели с золотом и плащ.
   - Давайте сюда, - Май снял со спины большую котомку с лямками, развязал и засунул в нее сумку Воли. - Теперь станьте ко мне спиной и ничего не бойтесь. Когда прыгнем в воду, задержите дыхание и не вздумайте хватать меня руками! - Он прижал девочку к себе и прыгнул за борт.
   Вода была теплой, а глубина - не больше пяти локтей, но принцесса все-таки наглоталась воды. Она не захлебнулась только потому, что маг сильно оттолкнулся от дна и почти сразу вынырнул на поверхность. Держа кашлявшую девочку одной рукой, он медленно поплыл к кромке прибоя. Вслед за ними в воду спрыгнул Роланд. Качаясь на волнах, они медленно приближались к берегу. Вскоре мужчины смогли встать на ноги, но для Воли было слишком глубоко, поэтому Май держал ее на руках. С трудом преодолев прибой, они отошли от воды и легли на сухой песок.
   - Немного отдохнем, а потом пойдем дальше, - сказал тяжело дышавший маг. - Кто-нибудь видел капитана?
   - Мне было не до него, - отозвался рыцарь, которому с большим трудом удалось спасти меч и кое-что из доспехов. - Моряки хорошо плавают, поэтому он должен был выбраться.
   - Ладно, полежали и хватит, - Май тяжело поднялся и помог встать принцессе. - Ветер не холодный, но сильный, поэтому нужно срочно сушить одежду.
   Берег был высоким и обрывистым, но в том месте, где они выбрались на сушу, он частично обвалился и можно было, хоть и с трудом, подняться наверх.
   - Здесь уже кто-то прошел, - сказал Роланд. - Видите следы? Наверное, это капитан.
   Песок осыпался под ногами, поэтому помогавшему Воле магу было не до спасшегося капитана Дорта и он ничего не ответил. Когда оказались наверху, увидели неподалеку большую рощу.
   - Идем туда! - решил Май, озабоченно глядя на потемневшее небо. - Если пойдет дождь, будет плохо! Мы не сможем развести костер и обогреться. Если принцесса заболеет, моей магии будет недостаточно. Нужен должный уход, а мы вряд ли найдем здесь деревню.
   - Зовите Милой, - выбивая зубами дробь, разрешила девочка. - А почему вы думаете, что здесь никто не живет?
   - Быстрее! - поторопил маг и объяснил: - Возле моря могут быть только рыбацкие деревни, но не на таком берегу. К тому же мы где-то на границе с королевством Дарния, а в таких местах редко селятся. Неподалеку от побережья должен проходить тракт, но трактиры будут только вблизи деревень, так что нам еще дня два идти на моих запасах.
   До рощи пробежались. Уже на подходе почувствовали запах дыма. На небольшой поляне увидели капитана. Он сидел на большой кожаной сумке возле костра и подбрасывал в него сучья.
   - И когда только успел? - удивился Май и крикнул капитану: - Уважаемый Хай, мы можем воспользоваться вашим костром?
   - Конечно, - ответил тот. - Обогреетесь, а потом соберете дрова. Только учтите, что у меня мало еды. Брал только для себя.
   - У меня есть своя, - успокоил его маг. - Не знаете, здесь кто-нибудь живет? - Он бросил котомку возле костра и усадил на нее принцессу.
   - Откуда мне знать? - пожал плечами Дорт. - Я много плавал вдоль побережья, но ни разу не ездил по тракту. Обсохнем и нужно его искать.
  
   Сегодня въехали в Барм и Герд велел сыну править в черные кварталы.
   - Там можно дешево снять комнату, а то и дом, - объяснил он Надю. - Если хочешь, оставайся с нами. Я не думаю, что мы уедем из королевства.
   - Пока останусь, - решил мальчик. - Потом попробую найти попутчиков.
   - Это правильно, - одобрил торговец, - только за жилье придется платить. Ты, кажется, говорил, что взял золото?
   - Всего несколько монет, - насупился Надь. - Заплачу за два или три дня, а потом уйду.
   Черные кварталы занимали всю южную часть города и тянулись от одного из двух рынков до порта. В них жили мастеровые и беднота, там же находилось и городское дно - средоточие преступников всех мастей. О сдаче и продаже жилья можно было узнать на рынке или у кого-нибудь из квартальных. Герд решил выбрать второй способ. Двух квартальных не было дома, а третий ответил, что к нему никто не обращался. Повезло с четвертым, уже к вечеру.
   - Поезжайте по этой улице, - сказал он торговцу. - Отсчитаете три десятка домов по правую руку и спросите, где живет Малик. Он говорил, что хочет сдать комнату. Только вас больно много.
   Нужный дом нашли быстро. Хозяин осмотрел семейство Валеев, перевел взгляд на слезшего с повозки Надя и тоже сказал, что их много.
   - Комната большая, но не для пятерых. В ней сейчас живет постоялец, который уедет завтра утром.
   - Нас четверо, - не глядя на мальчика, сказал Герд. - Он уйдет. Давайте мы переночуем в вашем дворе, а завтра займем комнату. Если в ней будет тесно, со временем найдем что-нибудь получше. Скоро стемнеет...
   - Заезжайте, - решил хозяин и открыл ворота.
   Маленький маг хотел уйти, когда его окликнул подошедший к калитке мужчина.
   - Надь? - удивленно спросил он. - Как ты здесь очутился?
   - Господин Датмер! - обрадовался мальчик. - Как хорошо, что вы здесь! А я бежал из столицы вместе с этими людьми. Всю семью убили братья, а я в это время был на рынке. Вы тоже убежали?
   Увиденный им маг барона Мураля был хорошим знакомым, можно даже сказать, другом его отца и в свои поездки в столицу всегда останавливался в их доме.
   - Не будем говорить об этом на улице, - сказал Эрик. - Заходи в калитку. Я снимаю здесь комнату.
   Дальнейший разговор состоялся в большой, почти пустой комнате, для которой был сделан отдельный вход.
   - Садись на кровать, - пригласил маг и сам сел на стул. - Значит, ты один спасся из всей семьи. Жаль, я был дружен с твоим отцом и расположен к вам всем. Ты спросил о моем отъезде... Я узнал о событиях в столице и решил подождать в Барме, чем все закончится.
   - А почему тогда уезжаете? - спросил Надь. - Хозяин сказал, что его постоялец съезжает.
   - Передумал, - ответил Эрик. - Завтра уезжаю каретой с бароном.
   - А почему не на корабле? - удивился мальчик. - Плыть быстрее и безопасней.
   - Я тоже так думаю. Вчера поехал в порт и чуть не попался братьям. Они проверяют всех, кто хочет сесть на корабли. Ты пройдешь проверку, а у меня это не получится.
   У взрослых магов почему-то краснели глаза, и магией это не снималось. Нельзя было даже прикрыться иллюзией. Внешность менялась, но глаза по-прежнему отсвечивали красным.
   - А можете взять меня? - спросил Надь. - Я заплачу за проезд.
   - В карете есть свободное место, - кивнул Эрик. - Спрячь свои деньги: они тебе еще пригодятся. Отец так ничему и не учил? Тогда научу я. Пусть у тебя будет немного меньше сил, сейчас больше пользы от знаний.
   - А почему бежит барон? - Мальчика не интересовал ответ, вопрос был задан, чтобы скрыть слезы.
   - Не знаю, он передо мной не отчитывался, - засмеялся маг. - Дорога опасна, поэтому кучера не нанимаются без охраны и поездка выходит дорогой. Чтобы меньше платить, многие договариваются с попутчиками. Барон едет с взрослым сыном, и оба хорошие рубаки. Я тоже неплохо владею этой штукой, - он похлопал ладонью по мечу, - это уже трое. Еще возьмем двух конных наемников. У кучера есть арбалет, а шесть бойцов не по зубам мелким шайкам.
   - А если встретим большую?
   - Они не так часто встречаются, - ответил Эрик и взлохматил ему волосы. - Сейчас пойдем в трактир ужинать, а потом здесь переночуешь. Хозяин - мой приятель, так что будет тебе и кровать. Вытри слезы, они не к лицу мужчине!
  
   Днем Берг демонстрировал уверенность, которой у него уже не было, но вечером его до самого сна терзали тяжелые мысли и предчувствия. Гнеш был сердцем заговора, а теперь вся его тяжесть свалилась на магистра. И главное, что пока никак не удавалось подмять под себя дворян. Они или прямо отказывались признавать власть слуг Единого, или тянули время. Помощь из Боры не пришла, а обращаться за ней к королю Камелии... Тогда не стоило нарушать клятвы и лить кровь.
   Он уже поужинал и готовился ко сну, когда приехал атор Мухад. Его дружина прибыла два дня назад, причем никто не сказал, что приедет сам святейший.
   "Для чего ему потребовалось со мной встречаться? - думал Берг, надевая мантию. - Все аторы прислали дружины, но сами держатся в стороне. Приехал только Кар Баркор и теперь этот".
   Он видел Мухада только один раз и это было давно, поэтому не сразу узнал сидевшего в кресле старика.
   - Приветствую, ваша святость, - первым поздоровался гость. - Гадаете, для чего я приехал?
   - И вам светить во славу Господа, ваша святость, - отозвался Берг. - Зачем гадать о ваших мотивах, если вы скажете о них сами?
   - Мы проигрываем? - спросил старик. - Говорите начистоту, это важно.
   - Мы неверно оценили дворянство, - признался магистр. - О проигрыше говорить рано, но он возможен.
   - Значит, проигрываем, - понял Мухад. - Дворянство уперлось, а у нас мало сил, чтобы давить недовольных. Так? Тогда почему вы не обратитесь к соседям?
   - К каким соседям? Есть договоренность с королем Жубром, но он должен обеспечить только внешнюю безопасность. Усмирить дворянство - наша задача.
   - Я имею в виду служителей Единого в других королевствах, - объяснил атор. - У них много бойцов, а наша победа важна для всех!
   - Гнеш считал это нежелательным, - ответил магистр. - Соседи не будут подставляться, не получив ничего взамен. За такую помощь они могут пострадать от своих королей.
   - Можно заплатить золотом или землями, - сказал Мухад. - Не хотите? Неужели лучше проиграть и подставить всех нас под удар? Вы пролили столько благородной крови, что теперь никто из нас не может рассчитывать на снисхождение! Зря я оказал вам помощь!
   - Я не позволю отчитывать меня словно мальчишку! - разозлился Берг.
   - Вы не мальчишка, а властолюбивый дурак! - припечатал старик. - Я сегодня же уезжаю из Амгарда! Жаль, что так не вовремя умер Гнеш, с ним я нашел бы общий язык, а с вами говорить бесполезно!
   Он ушел, а взбешенный магистр вернулся в свою спальню. Этим вечером добавилось неприятных мыслей и заснуть удалось позже обычного, а утром он узнал, что вместе с атором Мухадом из столицы ушла и его дружина.
  
   Король Гор Дарнийский не мог решить, что ему делать с сообщением шевалье Картуша. Было соблазнительно прибрать к рукам Эльтар, только для его захвата потребуются все силы. Как бы этим не воспользовались соседи. Никому из них, даже Кею, не нужно такое усиление Дарнии, что уже говорить о Жубре и Марое! Так и не приняв решения, он захотел выслушать мнение канцлера. Разговор состоялся в парке королевского дворца. Оба прогуливались по одной из аллей, в сопровождении державшейся в отдалении охраны.
   - Можно заключить союз с королем Сантии, - выслушав короля, предложил граф Эльм. - Если действовать одним, желательно подождать, пока дворянство сцепится со святыми отцами. Чем больше прольется крови, тем быстрее признают нашу власть. К тому же вам нужно поощрять своих вассалов, а не только приобретать новых. Для этого можно использовать освободившиеся графства, но лучше выждать, когда число благородных родов сократится еще больше. Заодно дворяне пустят кровь слугам Единого. После всего, что они учинили, это обязательно нужно сделать, но лучше чужими руками.
   - Дождемся, что их захватит кто-нибудь более нетерпеливый, - проворчал Гор. - Тот же Жубр может рискнуть.
   - Может, - согласился канцлер, - но мы в любом случае успеем занять несколько самых ближних провинций, а потом пропустим армию короля Сантии и окажем ему помощь. Если Жубр зарвется, он может лишиться и своего королевства! У него, кроме нас, есть и другие соседи.
   - А не получится общей свалки? - задумался король.
   - Она может случиться и без нашего вмешательства, - возразил граф. - Большой войны не было двести лет, но к ней все готовы. Если заключим союз с Кеем и захватим часть Эльтара, получим преимущество перед соседями. А пока я советую всячески усилить армию. Собрать всех свободных наемников и договориться с главами городов. Можно использовать часть городских стражников из тех, кто помоложе. И пошлите гонца к королю Сантии. Я думаю, что Кей согласится заключить договор и будет его выполнять.
   - Так и сделаем! - решил Гор. - А шевалье нужно поощрить. Отправьте ему баронскую грамоту.
  
   - Почему так получилось? - спросил староста знахарку.
   - Я ничего не могла сделать! - ответила женщина. - У этого дворянина три таких раны, что мне непонятно, как он вообще мог идти. Наверное, ему не помогли бы и маги, не то что мои травы. Что думаешь делать?
   - Ничего, - ответил мужик. - Если о нем узнают святые отцы, деревню сожгут. Ты этого хочешь? Вот и молчи! Я и всем остальным прикажу то же самое! А его похороним на нашем кладбище. - Он закрыл умершему Томасу глаза и прикрыл тело одеялом.
  
  
   Глава 8
  
  
   В день кораблекрушения смогли выбраться на тракт и пройти по нему пять лиг. Начал накрапывать дождь, поэтому нашли удобное место для ночлега и стали спешно строить укрытие. Получилось что-то вроде большого шалаша. Веток не пожалели, и внутри было сухо и тепло.
   Утром позавтракали сухарями из котомки мага и запили их водой из ручья. Капитан ел отдельно от остальных такие же сухари. Когда вышли на тракт и прошагали меньше лиги, увидели съезд.
   - Ну вот и деревня, - довольно сказал Хай. - Вы как хотите, а я сверну. Может, получится купить лошадь, да и продуктами нужно запастись.
   - Пойдем вместе, - отозвался Май. - Я не рассчитываю на лошадей, но еда не помешает. Когда еще найдем жилье!
   Дорога очень скоро привела к большому дому, огороженному частоколом. Почуяв чужих, во дворе залилась лаем собака. Тут же услышали чьи-то шаги, лязгнул засов, и в приоткрывшуюся калитку выглянул ражий мужик.
   - Будь здоров, хозяин! - приветствовал его капитан. - Принимай путников. Мы хорошо заплатим за еду, а если продашь лошадей, то и за них тоже.
   - И вам не болеть, - оглядев их компанию, сказал тот. - Лошадь у меня одна и не продается, а харчи продам. Подождите, сейчас привяжу пса.
   Когда вошли в калитку, увидели большой хлев, амбар и другие хозяйственные постройки. Дом был раз в пять больше обычных крестьянских, и крышу крыли не соломой, а черепицей. Даже стекла в окнах были прозрачные, как у зажиточных горожан.
   - Богатое хозяйство, - оценил Хай. - А почему живешь наособицу?
   - Мы вообще одни, - ответил мужик. - Недалеко живет отшельник, а деревень здесь нет. А вы, извиняюсь, кто будете и почему идете пешим ходом?
   - Позже поговорим, - сказал маг и толкнул капитана локтем.
   Хозяин завел их в дом и оставил в большой комнате.
   - Садитесь, гости дорогие, - показал он рукой на лавку возле стола. - Мы уже поели, а вам еще нужно готовить. Хозяйки у меня нет, так что придется самому.
   - Неужели живешь один? - удивилась Воля.
   - Нет, не один, - ответил мужик, не выказав удивления тем, что вопросы задает такая сопля. - Живу с сыном, но он сейчас занят. Повремените маленько, я быстро управлюсь.
   Он вышел, а путники сели на лавку.
   - Не слишком с ним откровенничайте, - сказал Май. - В этом мужике есть что-то мутное. Когда он понял, что я маг, почувствовал сильное недовольство. Вообще непонятно, как они здесь живут только вдвоем, вдали от людей. Ни поля, ни огорода - вокруг один лес. Зерно можно привезти, но на какие деньги делать покупки? И непонятно, чем он кормит свою живность.
   - Возможно, где-то неподалеку есть луга, - отозвался капитан. - Магов многие не любят, а здесь вам никто не помешает забрать нужное без всякой платы, вот он и боится.
   - Мне он тоже не понравился, - сказала Воля. - Как он на нас зыркал! Мне даже стало страшно.
   Дальнейший разговор пришлось прекратить, потому что вернулся хозяин.
   - Горячее будет не скоро, а пока поешьте это, - сказал он и поставил на стол две миски. - Сейчас принесу ложки.
   Мужик сходил за ложками и опять ушел, а проголодавшиеся путники принялись есть кашу, сваренную с приторно-сладкими плодами марго.
   - Вкусно! - облизав ложку, сказала девочка. - Жаль, что ее так мало. - Внезапно она побледнела и упала с лавки на пол.
   - Май, нас отравили! - крикнул Роланд и ухватился за капитана. Тому, видимо, тоже стало плохо, потому что оба тут же оказались на полу.
   Маг чувствовал дурноту и слабость, в глазах потемнело и не получалось сконцентрироваться, но ему все-таки удалось применить силу. Постепенно очистилось сознание и вернулось зрение. Когда открылась дверь, он уже не чувствовал слабости.
   В комнату вошли двое. Май сидел, привалившись к стене и закрыв глаза. Магия позволяла ему видеть и сквозь веки.
   - Кончай мага! - сказал хозяин крепкому, похожему на него парню, видимо, сыну. - Вон он сидит. Потом зарежешь остальных, только во дворе, а то сам будешь отмывать полы.
   Сын вынул из-за пояса нож и, отодвинув стол, шагнул к "беспамятному" гостю. Не ожидавший подвоха детина не успел защититься, когда Май убил его точным и быстрым ударом кинжала. Хозяин потянулся за своим ножом и застыл, подчиненный магом. Оставив его, Кожень бросился к принцессе. Вела была без сознания и без помощи могла умереть в любой миг. Он успел, и девочка начала приходить в себя. Остальные пострадали не так сильно, поэтому на них пришлось меньше тратиться. Когда все очнулись, Май вызвал у них рвоту.
   - Хорошая была каша, - сказала Вела, вытерев рот. - Что будем делать? Я совсем не могу идти.
   - Прикажу хозяину, и он нас повезет, - ответил Май. - Потом его кончим и поедем сами. Как тебя зовут?
   - Мехал, - отозвался мужик. - Род нужен?
   - Достаточно имени. Нам нужен твой воз. Иди запрягать коня. Проедешься с нами, потом вернешься. Да, собери всю еду, какую не нужно готовить. И смотри, чтобы в ней не было отравы!
   Хозяин быстро запряг своего жеребца, а потом с полчаса загружал воз провизией, пока его не остановили.
   - Хватит, - сказал маг. - Открывай ворота, а мы пока усядемся. - Он помог сесть принцессе, а остальные сделали это сами.
   - А что будет с его живностью? - спросила девочка, показав рукой на хлев. - Они же все умрут. Может, отпустим?
   - Меня мало интересуют его свиньи и коровы, - сказал Хай. - И собака пусть сдохнет, а вот убитого надо бы похоронить. Не по-людски бросать его в доме. К чему такая спешка? Могли бы заодно посмотреть, что здесь есть ценного.
   - А по-людски, когда хозяева травят гостей? - сердито ответил маг. - Для двоих здесь слишком большое хозяйство и дом. Я боюсь, что может заявиться толпа таких же разбойников, поэтому спешу убраться подальше. Трогай!
   - Ты сказал правду об отсутствии деревень или соврал? - спросил капитан, когда выехали за ворота, но правивший конем мужик промолчал.
   - Он отвечает только мне, - объяснил маг и повторил вопрос Хая.
   - До ближайшей нужно ехать полдня, - ответил Мехал, - и она уже в королевстве Дарния. Неподалеку поселился только святой отшельник, о котором я говорил.
   - Так чем ты все-таки живешь? - поинтересовался Май.
   - Сыновья держат ватагу, - сказал мужик. - Их у меня еще двое. Если разбойничать с умом и грабить только тех, за кого не привлекут к ответу, а не всех подряд, можно получать неплохой доход. А когда есть деньги, будет и все остальное. Плачу, и знакомые обозники привозят. За это им не бывает обиды.
   - Я как чувствовал! - воскликнул маг. - Правильно сделали, что покинули это разбойничье гнездо! Отвечай, где сейчас ватага?
   - Караулят где-то на тракте, - безразлично ответил мужик. - Если увидят нас, должны выйти.
   - Скажешь, что везешь знакомых к отшельнику, - приказал Май. - Послушают тебя сыновья?
   - Из моей воли не выйдут, - подтвердил Мехал. - Только боязно ехать к Вагу. Мы стараемся с ним не встречаться. Он так и сказал, что любого из нас пришибет при встрече.
   - Вас много и боитесь одного отшельника? - удивился Роланд. - Неужели так страшен?
   - Дюже сильный и умелый воин, - ответил разговорившийся мужик. - Его боятся даже людоеды. Ваг убил двоих и посадил их головы на колья, так другие теперь не приближаются. Близко к нему не подберешься, потому как учует любого не хуже собаки. Наверное, это из-за святости. И стрелы мечет так, что вмиг перебьет половину ватаги. Зачем тогда связываться? Хозяйство у него справное, но мы без потерь больше наберем на тракте.
   - У вас сохранились людоеды? - с любопытством спросила Воля.
   - Не у нас, - помотал головой Мехал. - Их немного в горах, но иной раз заходят и в тот лес, где живет отшельник.
   Воз выехал на тракт, и разговор прекратился. Несмотря на помощь мага, все плохо себя чувствовали и не были расположены к болтовне. Принцесса вскоре уснула, да и остальных клонило в сон.
   - Поспите, - предложил Май, который прогнал свою сонливость магией. - Так быстрее пройдут последствия отравления. Нам дали не яд, а сонное зелье, правда, так много, что можно было и загнуться.
   Рыцарь с капитаном перестали бороться со сном и быстро уснули. Не успели проехать и лиги, как из леса вышли двенадцать мужиков. У каждого на поясе висели меч или кинжал, многие вооружились копьями и топорами, а у троих были охотничьи луки.
   - Куда это ты собрался, батя? - удивился один из них. - И кто эти люди?
   - Полезные люди, - буркнул Мехал. - Отвезу их к Вагу и вернусь.
   - А если он тебя убьет? - забеспокоился сын. - Может, пусть эти полезные идут своим ходом? До темноты должны добраться.
   - Я не дурак, чтобы лезть к отшельнику, - ответил отец. - Подвезу их до холмов, а оттуда пойдут сами. Все, недосуг мне точить с вами лясы. Прячьтесь, а мы поедем.
  
   - Он поедет с нами, - сказал Датмер и подтолкнул Надя к карете.
   - Не возражаю, - отозвался барон, - но тогда платим поровну.
   Эрик без спора заплатил кучеру полсотни золотых и сел в карету на одно сиденье с мальчиком. На другом с трудом уместились их попутчики. Барон с сыном были крупными мужчинами, к тому же оба надели легкие доспехи. Багаж еще раньше сложили в каретный ящик, поэтому, как только пассажиры заняли свои места, сразу же тронулись. Вслед за каретой скакали два наемника в броне.
   - Тоже маг? - спросил Надя барон. - Наверное, убежал из столицы?
   - Маг, - не стал скрывать мальчик. - Надь Фалей, к вашим услугам!
   - Ишь ты, - усмехнулся здоровяк. - Твои услуги мне без надобности, но деньги ты нам сберег. Зови меня бароном Альбом, а сына просто по имени - Кридом. Дорога дальняя и опасная, в ней может случиться всякое, может, и от тебя будет какая-то польза.
   - Кридом звали моего отца, - грустно сказал Надь. - Ваша милость, а почему вы выбрали карету? Ведь плыть кораблем быстрее и безопасней. Это не из-за денег?
   - Ну ты, братец, нахал! - расхохотался Альб. - Ладно, так и быть, отвечу. Все равно нужно как-то убить время, можно и поболтать. Дело не в деньгах, а в качке. Никогда не плавал? А вот мне довелось. Кто-то ее переносит, а я всю еду отдавал рыбам. Я ответил на твой вопрос, а вот ты на мой - нет.
   - Убежал, - нехотя ответил мальчик. - Семью убили, а мне повезло.
   - Не хочешь об этом говорить, - понял барон. - Да, тебе можно посочувствовать. Святые отцы пролили не только кровь магов, но и много благородной. Марк был никчемным королем, но ему клялись все, включая наших аторов. Они могут сколько угодно оправдываться своими благими помыслами, но дворяне не примут их оправданий. Клятва должна быть нерушимой - на этом держится вся наша жизнь. Если вассалы начнут предавать своих сюзеренов, закончится всякий порядок, поэтому таких не прощают.
   - Их признали графы Боры, - возразил его сын.
   - Лучше помолчи! - нахмурился отец. - Не было там никакого признания. Эти стервецы воспользовались отсутствием власти и захватили половину провинции Кальпа! Ничего, как только появится король, вся Бора умоется кровью! Сколько уже можно терпеть их выходки!
   - Я думаю, что нас кто-нибудь завоюет, - сказал Надь, заставив взрослых удивленно на него посмотреть. - Человек, с которым я ехал, считает, что королевской армии уже нет. Герцог Огенор мог бы легко захватить столицу, поэтому братья не стали бы затевать убийство короля, ничего не придумав для армии. А дворяне сидят в своих замках и ждут, когда кто-то наведет порядок. Если этим воспользуется один из соседних королей, некому будет давать отпор. Многие еще и обрадуются, если их не тронут.
   - А ты не по годам умен! - Альб взъерошил ему волосы. - Все может случиться, когда рушится привычная жизнь. Эльтар сейчас легкая добыча, поэтому желающих его завоевать может быть много. Будет плохо, если соседи припрутся к нам выяснять, кто из них самый сильный!
   Он о чем-то задумался, а Эрик вообще не имел склонности к разговору, поэтому дальше ехали молча. Пообедали в придорожном трактире, после чего продолжили путь. В первый день ехали без происшествий. Как только стемнело, встретили еще один трактир, в котором и заночевали.
  
   - Магистр, с вами хочет встретиться атор, - доложил дежуривший в приемной брат. - Вы приказывали никого не пускать, но это...
   - Пусть войдет, - устало разрешил Берг.
   Его усталость была не от работы, а от осознания поражения и близости смерти. Все стало безразлично, поэтому он оставил дела помощникам и закрылся от всех в кабинете.
   - Как это понимать? - сердито спросил вошедший Карс. - Почему ты не воспротивился бегству дружин?
   - Сядь, - сказал магистр. - Все бегут, а аторы объявляют дворянству о том, что не знали о нашем мятеже и никогда его не поддерживали! И клянутся в этим Единым. Видимо, оправдывают эту ложь желанием спасти веру, а спасают лишь свои шкуры. Очень скоро я узнаю, как все это оценивает сам Бог.
   - Собрался умирать, - понял атор. - Ты вместе с Гнешем втравил всех в этот заговор и связал нас пролитой кровью! Все во имя Бога! Вам поверили - и что в итоге?
   - Ты так боишься смерти? - равнодушно спросил Берг.
   - Я ее не боюсь, - возразил Карс, - мне и так уже немного осталось, но большинство братьев молоды, а ты потянешь в могилу и их! И главное, что мы перебили уйму народа без всякой пользы для веры! Наоборот, то, что сделано по вашему приказу, отвратит от нее многих дворян! Я не рассчитываю на снисхождение на божьем суде, и тебе не стоит!
   - Что сделано, то сделано, - пожал плечами магистр. - Бог свидетель, что мы добивались власти не для себя. Я уже ничего не могу сделать, да и не хочу. Если бы самоубийство не было грехом, хоть сейчас бросился бы на меч! В душе все выгорело. Больше десяти лет мы готовили этот заговор, жили только им и мечтали о том... Ладно, все равно уже ничего не исправить. Ты сказал все, что хотел?
   - Будьте вы прокляты! - крикнул атор. - Жди, когда тебе перережут горло. У меня нет власти над братством, но постараюсь сберечь хотя бы храмовую дружину!
  
   Столичный дворец короля Кея был предметом его гордости. Большое и красивое здание в три этажа вызывало восхищение у любого, кто его видел. Личные комнаты королевской семьи, кабинет и трапезная находились на верхнем этаже. Вход на него был запрещен всем, кроме немногих слуг и придворных. Такими были два подавальщика, которые сейчас обслуживали королевскую чету, и подошедший к концу обеда дворецкий. Детей за столом не было. Принца и обоих принцесс кормили няньки в их комнатах.
   - Извините, что мешаю, ваше величество, - обратился к королю дворецкий, но мне надобно ваше распоряжение. От короля Гора прибыл гонцом барон Марох...
   - Барона послали гонцом? - удивился Кей. - Я знаю Герта Мароха. Это кто-то из его сыновей?
   - Старший сын, - ответил слуга. - Он просил принять без промедления...
   - Закончим с обедом - и приму. Отведи его в малую гостиную и выгони из наших комнат всех слуг.
   - Я могу присутствовать при вашем разговоре? - спросила Тая.
   - Конечно, дорогая, - разрешил король.
   Он был намного старше жены, которую так сильно любил, что даже не заводил любовниц. Королевы никогда не правили, редко интересовались государственными делами и обычно не имели влияния на своих мужей. Таю тяготила скука придворной жизни, которая для высокородных дам сводилась к борьбе за ее благосклонность и сплетням. Участие в делах мужа давало возможность прикоснуться к миру мужчин, которые жили более яркой и интересной жизнью.
   Как только закончили с едой, сразу же направились в свои комнаты. Барону, который стоя ждал их в гостиной и почтительно поклонился, было около тридцати лет.
   - Можете сесть, - разрешил король и вместе с женой сел на один из диванов. - Что у вас произошло?
   - Вот письмо, - сказал Марох и подал Кею пакет. - Извините, но я из-за спешки не сменил дорожную одежду. Она недостаточно чистая, чтобы здесь сидеть.
   Король быстро прочитал послание Гора и передал его жене.
   - Мерзавцы! - воскликнула побледневшая Тая. - Они убили короля! Барон, может, вы знаете, что с семьей его брата?
   - Все, что нам известно о мятеже, написано в этом письме, - ответил Марох. - Сожалею, ваше величество, но я ничего не знаю о судьбе ваших родителей.
   - В таком случае идите отдыхать, - сказал Кей. - О вас позаботятся. Когда будет ответ, отвезете его своему королю.
   Барон низко поклонился и вышел из гостиной.
   - Что думаешь делать? - спросила Тая, когда они остались одни. - Воевать?
   - Скорее всего, - ответил муж. - Поговорю с канцлером, а потом созову совет герцогов. Гор предлагает поделить Эльтар, и я с ним согласен. В нем нет ни короля, ни армии, скорее всего, не осталось и никого из герцогов, поэтому не будет и сопротивления.
   - Мои родители редко навещали столицу, - сказала королева. - Они отдали дворец в Карсе брату, а сами почти все время проводили в замке. Может, они еще живы?
   - Вряд ли святоши не позаботились о тех, кто имеет право на трон, - обняв жену, ответил Кей. - Если они убили твоих близких, я за них отомщу!
  
  
   Глава 9
  
  
   - Мы долго будем ехать без остановок? - спросила Воля мага. - Мне нужно отойти.
   Дело шло к вечеру, все успели выспаться, а впереди уже виднелись холмы, за которыми, по словам Мехала, жил отшельник.
   - Останови, - приказал Май мужику и, когда воз остановился, сказал девочке: - Делайте свои дела, только не удаляйтесь от дороги.
   Она уже не чувствовала слабости, поэтому пробежалась к росшим у края леса кустам и присела за одним из них. Что-то так сильно рвануло за рубаху, что треснула ткань и чуть не оторвалась голова. Воля успела завизжать и оказалась прижата к чему-то волосатому и вонючему. Схватившее ее существо мчалось через подлесок, не выбирая дороги, с треском ломая кусты и молодые деревья. При каждом прыжке принцессу так сильно встряхивало, что сразу же вернулась тошнота. Она не могла сказать, сколько времени длился этот бег, но к тому времени, когда он закончился, готова была потерять сознание.
   - Убежал, - прорычал похититель, и Волю с приличной высоты бросили на землю.
   Девочка не ушиблась только потому, что удачно упала на толстый слой мха. Подняв глаза, она пришла в ужас. Рядом стоял огромный волосатый мужик, который был на две головы выше ее рыцаря. Его волосы бурого цвета, почти мех, покрывали все тело, кроме лица и ладоней. Принцесса никогда не видела людоедов, только читала о них в книгах, но сразу поняла, кому попала в лапы. Низкий лоб, маленькие круглые глаза и массивные челюсти с выпирающими клыками - все как в описаниях! Его тело бугрилось мышцами, а когтям могли позавидовать охотничьи гепарды.
   - Пахнешь самкой, - сказал похититель, - только какая-то мелкая и не видно груди. Съесть, тебя, что ли?
   - Я еще вырасту! - выпалила Воля первое, что пришло на ум.
   - И долго ждать? - с сомнением спросил людоед. - У меня давно не было самки, а ему хочется.
   Он взял рукой свой уд и показал его девочке, которая едва не лишилась сознания от страха. Даже в расслабленном состоянии он был больше, чем у любого из жеребцов.
   - Он слишком большой! - закричала она, отползая от чудовища. - Ты меня убьешь!
   - Для наших самок он слишком маленький, - печально сказал людоед. - Ни одна не захотела согреть мою пещеру, поэтому пришлось красть лысых, таких, как ты. Вот они кричали от счастья, только одна почему-то умерла, а вторую пришлось съесть. В горах плохо с едой, не то что здесь. Лысые были со мной три года и даже научили вашему языку.
   - Я тоже чему-нибудь научу, только не ешь! - взмолилась Воля.
   - Ладно, подожду, - решил он. - Залезай в дом, а я сбегаю за мясом.
   - В какой дом? - не поняла девочка, у которой в душе зародилась надежда спастись.
   Маг с рыцарем не бросят в беде, лишь бы этот не сожрал до их прихода.
   - Не видишь, что ли? - прорычал людоед и спихнул ее в какую-то дыру.
   Опять пришлось падать, но на этот раз внизу не было мха и она сильно ударила колено. К тому же в глубокой яме, куда ее столкнули, было совершенно темно.
   - Здесь темно! - крикнула Вела.
   Ее похититель ничего не сказал, но наверху раздался треск, на голову посыпалась земля, и в появившуюся щель проник слабый луч света. Теперь можно было хоть что-то видеть. Яму выкопали на глубину в три ее роста, а из конца в конец было шагов десять. Крышу своего "дома" людоед сделал из стволов с обломанными ветвями, на которые навалил мох и землю. На дыру входа тоже было положено неподъемное для девочки бревно. На полу лежали вонявшие падалью кости и большая кожаная сумка. Осмотрев себя, она не нашла ран, кроме ссадины на колене. Кошель с золотом висел на поясе, а вот кинжал исчез. Остались только бесполезные ножны. Рубаха на спине была порвана по всей длине, но когти людоеда даже не поцарапали кожу.
   "Сама я отсюда не выберусь, - подумала Воля и развязала сумку. - Может, в ней есть оружие? Только я и с кинжалом ничего не сделаю этому амбалу".
   Внутри было много самых разных предметов, видимо, отобранных у жертв людоеда, но ничего такого, чем можно было бы защититься.
   "А чего я так испугалась? - задумалась девочка. - Все равно жизнь не сложилась и хотелось умереть. Он же не станет жрать меня живой? Наверное, сначала убьет. Один миг - и все исчезнет. А потом пусть судит Бог. Если Его суд справедлив, после смерти должно быть лучше того, что было в моей жизни. Только жаль, что не получится вырасти и стать женщиной".
   Она села на сумку и стала ждать. Часа через два послышался звук тяжелых шагов, и людоед, освободив вход, протиснулся в яму. В ней сразу стало тесно и добавилось вони.
   - Вот, принес! - гордо сказало чудовище и показало ей уже объеденную тушку косули. - Жри, а то останешься такой же мелкой.
   - Я позже поем, - торопливо ответила Воля. - Скажи, у тебя есть имя?
   - Зови Угом, - разрешил людоед. - У меня есть и другие имена, но это самое красивое.
   - Мила, - представилась девочка. - Это мое имя.
   - Самке имя ни к чему, - проворчал он, бросил ей мясо и лег, подложив под голову сумку. - Поешь и спи. Если вздумаешь убежать, оторву ноги!
  
   - Что будем делать? - спросил Роланд.
   Попытка догнать похитителя принцессы ни к чему не привела. Маг мог идти по следу, но, учитывая разницу в скорости передвижения, это было бесполезно.
   - Смиритесь, - высказался капитан. - Пора ехать, мы и так потеряли много времени.
   - Кто это мог быть? - спросил Май мужика, игнорируя капитана.
   - Людоед, - ответил тот. - Парня точно съел бы, а девчонку, может, и не убьет. Сами вы ничего не сделаете. Если хотите спасти, идите к отшельнику. Ваг не любит волосатых, поэтому точно поможет.
   - Ты знаешь, где он живет?
   - Сам я там не был, - сказал Мехал, - знаю по рассказам. Возле одного из тех холмов на дороге лежит большой камень. Раньше от него была тропинка, только она уже заросла. Но там редколесье и идти недалеко, так что найдете.
   - Убей, - разрешил маг рыцарю. - Он нам больше не нужен. Только отведи в сторону от дороги.
   Роланд схватил мужика за рукав рубахи и рывком сдернул с воза. Подчиненный разбойник не сопротивлялся, дал себя увести к лесу и покорно подставил шею под меч.
   - Вы все еще хотите ее искать? - спросил капитан, когда продолжили путь. - Девчонку наверняка съели, а мы только зря потеряем время.
   - Еще раз скажешь о потере времени и дальше пойдешь пешком, - предупредил правивший конем рыцарь. - Наша девчонка дороже ста таких, как ты! Это принцесса Воля.
   - Ищем отшельника, - решил Май. - Послушаем, что он скажет. Наверное, у него заночуем, а завтра займемся поисками. А вы сможете уйти, конечно, без коня.
   Дальше до самого камня ехали молча.
   - Да, приметное место, - сказал маг, подойдя к валуну высотой в пять локтей. - Интересно, как он здесь оказался.
   - Меня интересует другое, - буркнул злой на спутников Хай. - Как мы здесь проедем?
   - Никак, - ответил Май. - Нагрузим коня продуктами и возьмем их сами, сколько сможем. Остальное придется оставить. Вряд ли на это добро позарится кто-нибудь из проезжающих, разве что попортят звери.
   Быстро темнело, поэтому они поспешили распрячь коня. Еду удалось забрать всю, но на лошадиную спину погрузили только половину, а остальное пришлось нести самим в мешках. Дом отшельника не искали. Сначала прошли между двумя холмами, а потом маг увидел тропинку, которая и довела до стоявшей на поляне большой избы. Из трубы вился дымок, а когда подошли к двери, ее открыл сам хозяин.
   - Привяжите коня к крыльцу, - сказал путникам на редкость могучий, уже немолодой мужчина. - Позже я им займусь. Проходите в дом, а свои мешки оставьте в сенях. Я уже приготовил ужин, так что ваша еда будет без надобности.
   Знакомство состоялось в первой и самой большой из комнат.
   - Вы уже знаете мое имя, - обратился к своим гостям отшельник. - Назовите себя.
   - А почему вы решили, что мы его знаем? - поинтересовался маг.
   - Вас привез сюда один из разбойников, а они меня знают, - ответил хозяин. - Наверняка вы его расспросили, прежде чем убить.
   - Вы действительно святой? - почтительно спросил Роланд.
   - В моей жизни не было ничего святого, - сказал Ваг, - а вот способности есть. Появились после удара мечом. Я не отшельник, а беглец. Служил в дружине одного из герцогов Дарнии и еле унес оттуда ноги. Давайте сядем и поговорим, а потом я вас накормлю.
   Они сели на стоявшие возле стола табуреты и назвали свои имена.
   - У вас неприятности, - решил Ваг. - Вряд ли это разбойники. Как вы с ними справились? Магией?
   - Нас пытался отравить их вожак, - ответил Май. - Я его подчинил и заставил везти сюда. Когда подъезжали к холмам, напал людоед и похитил девочку. Это принцесса Воля, которую мы сопровождаем ко двору короля Кея, к ее сестре.
   - Как среди вас очутилась принцесса? - не понял хозяин.
   Пришлось рассказывать о событиях в Эльтаре.
   - Я чувствовал, что у соседей должно что-то стрястись, поэтому и остановился в этом безлюдном месте, - сказал Ваг. - Уже во время моего бегства, два года назад, с юга тянуло кровью. Я столько ее пролил, что не было никакого желания опять махать мечом.
   - Вы нам поможете? - спросил Роланд.
   - Попробую. Если принцесса жива, ее держат в норе. Нужно дождаться утра и найти это логово, когда людоед отправится на охоту. Тогда обойдемся без драки, и он не убьет свою пленницу.
   - Вы хорошо устроились, - заметил Май. - Наверное, нелегко было обживаться вдали от людей?
   - У меня было много золота, - ответил хозяин. - Сначала жил в шалаше, а потом договорился с обозниками. Они привезли инструмент и за плату помогли построить дом. И сейчас привозят все, что заказываю.
   - Я не понял насчет удара мечом, - сказал рыцарь. - Как это связано со святостью?
   - Я верно служил старому герцогу, но не захотел после его смерти служить молодому, - начал рассказывать Ваг. - Нужно было тихонько уехать, а я имел глупость сказать правду, когда он спросил о причине. Герцог оскорбился, но со мной не решили разделаться во дворце. Недалеко от этого места догнали убийцы. Я справился со всеми, но и сам получил удар в голову. Выжил с трудом, а когда поправился, начал замечать... странности. Сейчас-то к ним привык, а поначалу было дико.
   Было видно, что Вагу хочется общаться с людьми, к которым он испытывал доверие. Несмотря на беспокойство о судьбе принцессы, рыцарь с магом тоже разговорились, да и капитан на время забыл свою злость и принял участие в разговоре. Вскоре сделали перерыв и поужинали, а потом продолжили беседу.
   - Все это очень плохо кончится, - задумчиво сказал хозяин. - Теперь Эльтар захватят соседи. Даже если при этом не подерутся, те, кому повезет так усилиться, со временем продолжат захваты. У нас давно не было больших войн, похоже, что спокойное время подходит к концу.
   - Святые отцы доиграются! - зло добавил Май. - Во времена империи было много культов и ни один из них не замахивался на власть. Все боролись друг с другом и славили императора. И после распада главным было дворянство. Этот мятеж напугает дворян, и они сделают все, чтобы подобного никогда не произошло в их королевствах!
   - Да, они поспешили, - согласился Ваг. - Вера еще не так сильна, поэтому с братьями не будут церемониться. Вот лет через сто... Не захотели ждать, а результатом может стать воскрешение низвергнутых богов. Я точно знаю, что у них еще остались последователи.
   - Свеча догорает, - заметил капитан. - Зря вы их переводите. Поговорить можно и в темноте.
   - У нас еще будет время для разговоров, - сказал хозяин. - Уже пора спать, а мне еще возиться с вашим конем. Завтра придется рано вставать.
  
   Утром, во время завтрака, к ним подошел молодой хорошо одетый и вооруженный мечом мужчина, глаза которого явственно отсвечивали красным.
   - Приветствую вас, господа! - поздоровался он. - Услышал, что вы едете в Габр, и хочу присоединиться. Еду в карете в сопровождении двух бойцов и только что узнал у трактирщика, что где-то неподалеку орудует большая ватага разбойников. Думаю, что ехать вместе будет безопасней. Позвольте представиться, шевалье Гарт Балер!
   - Эрик Датмер, - назвался маг и спросил: - Вы не родственник Ольмера Балера?
   - Это мой отец, - ответил Гарт. - Вы его знали?
   - Когда-то мы были друзьями. Ему не повезло?
   - Да, он был в столице, когда случился мятеж, и не смог выбраться. Так как насчет совместной поездки?
   - Буду только рад, - улыбнулся ему Эрик, - но я еду не один.
   - Не имею ничего против вашей компании, тем более если возможна встреча с разбойниками, - сказал Альб и представил себя и сына.
   - Я тоже не возражаю, - присоединился к ним Надь, вызвав на лицах взрослых улыбки.
   Новые попутчики еще не завтракали, поэтому их пришлось подождать, после чего две кареты в сопровождении четырех всадников выехали на тракт. Вместе с шевалье путешествовали жена и дочь, но дам увидели мельком, когда они садились в экипаж. Познакомились ближе, когда обедали в небольшом трактире неподалеку от границы с Дарнией. Женой шевалье была очаровательная невысокая женщина лет двадцати пяти, а их дочь оказалась ровесницей юного мага.
   - Мои жена Эльза и дочь Мала, - представил их Гарт. - Господа, я узнал у трактирщика, что до города Клема не будет ни одного заведения, а это два дня пути. Встретятся две деревни, уже на территории соседей, но до них долго добираться. Я заказал у него продукты в дорогу и советую вам сделать то же самое. Пока пообедаем, он все приготовит.
   Эрик с бароном последовали его совету, поэтому в дальнейшем уже не беспокоились о еде. К вечеру встретили место, где обычно ночевали путешествующие по тракту. Небольшая, свободная от пней площадка со следами костров и протекающий неподалеку ручей с чистой водой позволили быстро приготовить ужин и хорошо выспаться. Было тепло, а дым костров отгонял комаров, поэтому спали под открытым небом, подстелив под себя одеяла. Охрану обеспечили дежурившие посменно наемники.
   Утром, не тратя время на готовку, позавтракали взятыми в трактире колбасами и хлебом и поспешили продолжить путь. Часа два ничего не происходило, а потом увидели из-за деревьев клубы черного дыма.
   - Не похоже на лесной пожар, - сказал барон. - Я на них насмотрелся.
   - Да, горит в одном месте, - подтвердил Эрик. - И это хорошо, потому что давно не было дождей, а тракт не спасет от лесного пожара.
   Вскоре увидели съезд и лежавшего на нем мужчину. Кареты остановились, и возле тела собрались все, кроме женщин шевалье Балера.
   - По виду настоящий разбойник, - заметил Альб. - Он хоть жив?
   - Умирает, - ответил Гарт. - Две смертельные раны, которые не вылечит никакой маг. Можно привести в чувство и допросить, но для этого потребуется слишком много сил. Проще подождать, пока он умрет, и поднять. Неприятно, правда, но не так затратно.
   - Не будем терять время на ожидания, - сказал барон и с силой ударил раненого ногой в висок. - Я думаю, что этого ему хватит.
   - Мертв! - констатировал Эрик. - Можно было бить не так сильно. Если вы повредили мозг, не сработает магия. Надь, может, сядешь в карету? Нет в этом ничего интересного, наоборот, очень неприятное зрелище.
   - Я с вами, - отозвался мальчик. - Когда еще такое увидишь!
   Труп зашевелился и попытался встать.
   - Сиди! - приказал Гарт. - Скажи, кто тебя убил и в чем причина пожара.
   - Кто-то ударил в спину, - не открывая глаз, скрипучим голосом сказал убитый. - Вчера пропал наш вожак, а когда вернулись домой, нашли тело его старшего сына. Только они двое знали, где наше золото. Сыновья вожака хотели идти на его поиски, но ватага отказалась. Решили, что шагу не сделаем, пока не найдем свои деньги и не поделим. Тайник быстро отыскали, а с дележкой не получилось. Сыновья вожака заявили, что большая часть золота принадлежит их отцу, и схватились за ножи. Больше я ничего не помню.
   - Сколько вас в ватаге? - спросил Эрик.
   - С убитыми было десять и еще четверо, - ответил разбойник и повалился на дорогу.
   - Хватит, - сказал Гарт и вытер вспотевший лоб. - Предлагаю без промедления ехать дальше. Пока разбойники заняты дележкой...
   - Да, поехали, - поддержал его Альб. - Было бы нас больше, я бы наведался в разбойничье гнездо. И золото не помешало бы, и можно было бы добить этих душегубов. Но сейчас не будем рисковать.
  
  
   Глава 10
  
  
   Ночью Воля долго не могла заснуть. Она притерпелась к вони, но лежать на земле было жестко и холодно. К тому же мешали храп Уга и собственные переживания. Помучившись, она незаметно для себя провалилась в сон и проснулась из-за падавшей сверху земли. Ее похититель выбрался из "дома", бросил на лаз бревно и куда-то ушел. Вчерашней косули не было, а на полу прибавилось костей. Сумка тоже отсутствовала. Позже, когда рассвело, девочка увидела, что людоед повесил ее на один из сучков крыши. Ломило спину, першило в горле и болела голова, но больше всего донимал пустой живот.
   Принцесса не знала, сколько прошло времени, когда ее кто-то окликнул.
   - Я здесь! - закричала она, рискуя сорвать голос.
   - Не шумите! - предостерег тот же бас. - Людоед может быть неподалеку. Сейчас мы вас освободим.
   Опять посыпалась земля, и с лаза убрали бревно. Сразу стало намного светлей. Сверху спустили веревку и заглянувший в яму Роланд сказал, что она должна обвязать себя под мышками. После этого девочку осторожно вытянули наружу. Здесь были все ее спутники, кроме капитана, и здоровенный мужчина, который и говорил басом.
   - В яме есть что-нибудь ценное? - спросил он у принцессы.
   - Есть сумка с какими-то вещами, - ответила она. - Я в ней порылась, но искала только оружие, а на остальное не обратила внимания. Когда людоед уходил, он подвесил ее к крыше, чтобы я не достала.
   - Я не представился, - сказал здоровяк. - Ваг Гуммер, к вашим услугам! Подождите немного, сейчас мы отсюда уйдем. Май, помогите убрать эти деревья. Людоеды обирают своих жертв, и в его сумке могут быть интересные вещи. Это не займет много времени.
   Мужчины убрали несколько деревьев и Ваг, просунув руку в образовавшийся проем, нащупал и извлек сумку.
   - Людоед уже близко, - сказал он, тревожно осматривая лес. - Можно убить, но лучше уйти без драки. Он не отпустит нас возле своего жилища, но не сунется к моему.
   Они поспешили уйти с одной поляны и через полчаса пришли к другой, на которой стоял большой крестьянский дом. Если Уг успел обнаружить, что его ограбили, он не рискнул напасть на троих мужчин. Хозяин дома накормил Волю кашей и предложил их проводить.
   - Путь в столицу Дарнии для меня закрыт, но могу проводить до Клема. Там купите коней и избавитесь от своей телеги.
   - Буду рад, если вы нам поможете, - сказал Май. - И почему бы вам не остаться в Клеме или не поехать с нами в Сантию? Это лучше, чем жить здесь одному. Если нужны деньги...
   - Деньги у меня есть, - перебил его Ваг, - а свое будущее я решу сам. Я пошел за вашим конем, а вы пока выносите мешки с едой.
   Пройдя по редкому лесу, они миновали холмы и увидели брошенный воз. Пока остальные сгружали в него продукты, отшельник быстро запряг коня. Когда выехали на тракт, услышали приближающийся топот копыт.
   - Остановите, - сказал Ваг сидевшему на козлах рыцарю. - Подождем, пока они проедут.
   Из-за поворота дороги выехали несколько всадников, за которыми следовали две кареты. Увидев вооруженных мужчин, они остановились и схватились за мечи.
   - Неужели мы похожи на разбойников? - удивился Май. - Так, в одной из этих карет едет мой знакомый. Подождите, я с ними поговорю.
   Он спрыгнул с воза и зашагал к приехавшим. Переговоры длились недолго, после чего кареты подъехали к беглецам. Из них выбрались несколько мужчин и мальчик.
   - Господин Датмер! - удивилась Воля. - Вы же не хотели уезжать из Барма!
   - Приветствую вас, принцесса! - поклонился маг. - Были причины изменить мои намерения. Благодаря этому я теперь могу вам помочь.
   - В карете нет свободного места! - недовольно сказал массивный, одетый в латы мужчина. - Вы же не захотите бросить своего мальчишку?
   - Я не оставлю своих спутников! - отозвалась девочка.
   - Тем более! - сказал недовольный. - Мы не можем тащиться вслед за этим возом! Мне нужно быстро решить все дела в Габре и вернуться!
   - Для вас небольшая задержка важнее спасения дочери короля Марка? - спросил Эрик. - Вы что-то говорили о нерушимости клятв, барон?
   - Король мертв, и наши клятвы потеряли силу! - сорвался в крик Альб. - А она вообще не его дочь! И не вам меня поучать! Если хотите, пересаживайтесь в этот воз вместе со своим щенком! Только учтите, что вам не вернут деньги!
   Слова барона больно ударили принцессу. Она с трудом сдержала слезы и ничего не ответила на оскорбление. Ответил Май, опередив схватившегося за меч рыцаря.
   - Обойдемся без вас, - сказал он взбешенному Альбу. - Можете ехать в Габр, только я на вашем месте поспешил бы вернуться в свой замок. Уезжать в такое время в чужое королевство - не самая умная затея. Доездитесь, что будет некуда возвращаться. Эрик, вы не торопитесь? Тогда не будем задерживать этих господ. Перебирайтесь к нам и возьмите с собой этого юного мага. Места хватит для всех.
   - Я тоже не тороплюсь, - сказал незнакомый Воле маг. - Мы поедем в карете, только медленно. Завтра приедем в Клем и можно будет купить лошадей и нанять еще один экипаж. Если потребуются деньги, я готов помочь. Принцесса, если хотите, можете ехать в моей карете, в ней есть свободное место.
   - Спасибо, - ответила девочка. - До города я доеду со своими друзьями, а в нем купим лошадей. Деньги у нас есть.
  
   Возле королевского дворца пылали костры, в которые братья бросали взятые у торговцев и магов книги.
   - Подожди, - сказал пожилой брат молодому и забрал у него одну из книг. - Это же Обмер!
   - Ну и что? - не понял молодой. - Они все горят одинаково.
   - Написавший ее умнее сотни таких, как ты, - объяснил пожилой.
   Этот разговор услышал стоявший неподалеку магистр.
   - Брось ее в огонь, Наль! - приказал он, подойдя к братьям. - Не знал, что ты поклонник этого богомерзкого философа.
   - А для чего мы их жжем? - зло спросил брат. - Скоро умирать, так вы решили сделать гадость тем, кто придет резать нам шеи?
   - Ты думаешь, что и кому говоришь? - не повышая голоса, спросил Берг.
   - Я не думал, когда убивал по твоему приказу! - закричал Наль. - Ты присвоил себе право говорить от имени Бога! Я не дорожу своей жизнью, но мне не все равно, что будет после нее! Я не хочу из-за тебя вечно гореть или стыть на морозе! Властолюбивая сволочь! - Он плюнул в лицо магистру и пошел к дворцовым воротам мимо опешивших братьев. Никто из них не посмел его задержать, а чистильщики Нурса вчера куда-то исчезли вместе с ним самим.
   - Если среди вас есть те, кто думает так же, они могут уйти, - вытерев плевок, сказал Магистр. - Остальные работают!
   Он повернулся и ушел во дворец, не увидев, что примеру Наля последовали два десятка братьев.
  
   Бешмей выступил в поход на столицу всего с тремя сотнями дружинников. Прошли два дня, и под его началом была уже настоящая армия в тысячу мечей. Если учесть, что из Амгарда бежали почти все дружины аторов, сил для его взятия хватало с избытком. Граф был слишком умен, чтобы замахиваться на трон, но и слава освободителя Эльтара - это очень много. И не важно, что для этого нужно просто войти в столицу и вырезать тех братьев, у которых не хватило ума сбежать. Главное, что он выступил первым и это будет оценено тем, кто взойдет на трон. Томас ему не завидовал. Наверняка утверждаться придется в тяжелой и длительной борьбе. Пусть этим занимаются другие, а он избавит королевство от клятвопреступников и убийц, заработает себе авторитет и отойдет в сторону.
   - Ваше сиятельство, мы задержали братьев! - доложил офицер, осадивший коня рядом с графом. - Они из братства Святого Мальта. Их магистра сейчас доставят.
   - И сколько пленных? - спросил Бешмей.
   - Около сотни. В братстве было в два раза больше бойцов, но многие разбежались. Их уже спешили и обезоружили. Магистр объяснил, что его братья не поддержали мятеж и не участвовали в убийствах, а сейчас возвращаются в свою Тирию.
   - Говорить можно все, что угодно, - высокомерно сказал граф. - Интересно, для чего они ездили в столицу, если не поддерживали мятеж? Просто прогулялись через половину королевства? И для чего бежать его братьям, если за ними нет вины?
   Он ехал в голове колонны вместе со своей свитой, поэтому магистра не пришлось долго ждать. Обезоруженный Барт Приам подъехал в окружении охранявших его кавалеристов.
   - Я хочу узнать, почему с нами так обращаются? - возмущенно сказал он Бешмею. - Я уже говорил вашему офицеру, что на нас нет крови, и это чистая правда! Если хотите, могу поклясться Единым!
   - Цена вашим клятвам - медная монета, - ответил граф. - Вы не просто так приехали в Амгард, а по призыву мятежников. И бегство не оправдывает измены. Я не могу вас отпустить и у нас нет времени с вами разбираться, поэтому приказываю всех казнить! Что вы так побледнели, Барт? Неужели боитесь смерти? Скоро вы предстанете перед Богом, которому так усердно служили. Жаль, что я не узнаю, как он оценит ваше усердие!
  
   На ужине Кей заметил, что у жены припухшие веки.
   - Выйдите! - приказал он слугам, дождался пока те поспешно выбежали из трапезной и спросил: - Опять плакала? И из-за кого в этот раз? Из-за родителей и брата или из-за меня?
   - Из-за всего вместе, - ответила Тая. - Все близкие наверняка погибли, а тут еще ты уходишь в этот поход. Накатила такая тоска, что я не смогла сдержать слез. Было ощущение, что прежняя жизнь закончилась, а в новой уже не будет ничего хорошего!
   - Ну и глупо, - попенял он. - С твоими родителями могло не стрястись беды, а мой поход и вовсе почти безопасный. Придется не столько сражаться, сколько договариваться с дворянами Эльтара и с Гором, а это лучше делать королю.
   - Меня пугает это "почти", - призналась она. - Не бывает безопасных походов, а в Эльтар могут прийти и другие.
   - Со мной будут двенадцать тысяч бойцов, - успокоил король, - и у Гора большая армия. А если возникнет опасность, займем две-три провинции и встанем на их границах. Я не собираюсь умирать, но если случится беда, у тебя останется сын и наследник трона.
   - Зачем рисковать своей жизнью и подвергать опасности войско? - с тоской сказала Тая. - Разве нам мало своего королевства, чтобы замахиваться на чужое? Когда женщине хорошо, она сделает все, чтобы в ее жизни ничего не менялось. Почему вам, мужчинам, вечно всего мало?
   - Потому вы и не правите, - усмехнулся муж. - Мне скучна жизнь, если в ней нет места опасности, а армия для того и нужна, чтобы воевать!
   - Давай не будем об этом говорить, - попросила королева. - Ты уже принял решение и не станешь его менять. Знаешь, я вчера ходила в храм, но так и не смогла помолиться. Для молитвы нужна любовь, а у меня в сердце была только ненависть. Как посмотрю на слуг Единого, так сами сжимаются кулаки! Ведь наши ничем не отличаются от эльтарских. Боюсь, что пролитая ими кровь - это только начало. Если будет много желающих воспользоваться слабостью Эльтара, ты можешь не удержать границу. Если с тобой что-нибудь случится, я умру без сожаления, вот детей будет жалко!
   - Если я не попытаюсь усилиться, это сделают другие, - сказал Кей. - Кто после этого будет считаться со слабыми соседями? Вот тогда придет пора умирать! Крестьян не тронут и горожане мало пострадают, возможно, сохранят свои владения многие дворяне, а вот нас уже не будет! Поэтому прекращай плакать, пока это видно одному мне!
  
   Гор Дарнийский напутствовал возглавившего войско графа Мала.
   - Мы затянули с выходом, поэтому вам нужно спешить, - сказал он своему командующему. - Дворянство Эльтара разобщено, но братья в столице теряют власть и могут найтись желающие этим воспользоваться. Сейчас есть шанс обойтись без драк, а если опоздаем, придется сражаться. Сегодня прибыл шпион из Камелии, который сообщил, что Жубр собирает армию. Понимаете, что это означает?
   - Мы поторопимся, - пообещал граф. - Хорошо бы поторопить и сантийцев. У нас не так много сил, чтобы действовать без союзников. Эльтар мы захватим, но если в него войдет армия короля Блага, будет плохо! А если припрется кто-нибудь еще, мы можем не удержаться.
   - Если сложится угрожающее положение, отходите к границе! - приказал король. - Займите две или три приграничные провинции и держитесь! Что занимать - решите сами и сразу же шлите гонцов! Идите, граф, и да поможет вам Бог!
   Когда Мал вышел, в кабинет заглянул слуга.
   - Ваше величество! - обратился он к Гору. - Герцог Долгой просит его принять.
   - Скажите канцлеру, чтобы заходил, - разрешил король, - и пусть нам никто не мешает!
   Вошедшего в кабинет герцога нельзя было назвать стариком, но он был к этому близок. Они уже виделись, поэтому обошлись без приветствия.
   - Садись, - недовольно сказал Гор. - Из-за твоего совета задержались с выступлением, и теперь почти наверняка придется драться с Жубром!
   - Я советовал другое, - напомнил канцлер. - Эта война - ошибка. Там будут не только союзный тебе Кей или враждебный Жубр. Я уверен, что в Эльтаре сойдутся в битве все его соседи. Победить можно только отсидевшись в стороне. Но ты уже принял решение, поэтому я пришел с другим вопросом.
   - Святоши? - спросил король. - И что ты придумал?
   - У святых отцов нет власти, поэтому их не в чем ограничивать, - ответил Долгой. - Приказать распустить дружины и братства - значит показать, что мы напуганы событиями в Эльтаре и не верим их клятвам. Я придумал другое. В лесах провинции Жель до сих пор укрываются жрецы Борема. Нужно вывести их из лесов и защитить от братьев. Сила священнослужителей Единого в их незаменимости. Если...
   - Ты долго думал? - удивился Гор. - Кто же будет молиться древнему богу? А если такие найдутся, их будет совсем немного. К тому же святоши опять сцепятся со жрецами, а я не собираюсь охранять каждый храм или терпеть их разборки! И потом, как к такому отнесется Единый? Не боишься за свое посмертие?
   - На чем основана вера? - задал вопрос герцог и сам ответил: - Есть только одна книга, написанная со слов самого Бога, остальные писали его последователи. Все их толкования и ритуалы - это выдумки людей. Бог говорил, что для него самое важное - это следование заветам, а в них нет ничего такого, что запрещало бы молиться другим богам.
   - Интересный взгляд на веру, - хмыкнул король. - Жрецы других богов не требовали ничего, кроме поклонения и подношений, и обещали помощь в жизни, а после нее - место в своих чертогах. Значит, соблюдай заповеди Единого и он не накажет за восхваление Борема?
   - Других богов запретили люди, - пожал плечами Долгой. - С какой стати я должен им верить? Только потому, что они объявили себя служителями Единого? По-моему, сам Бог ни разу не проявил к ним свою благосклонность. Да, среди аторов много святых, но и святыми они объявляют друг друга!
   - Ты сам-то веришь? - спросил Гор.
   - А почему мне не верить? Единый жил и творил свои чудеса, да и все его заветы направлены на благо. От веры было много пользы, пока ее служители не захотели подмять под себя дворянство. Пусть и дальше служат, только не одни. Пока у них будут враги, мы можем не опасаться заговоров.
  
   "И что мне теперь делать? - думал Жубр. - Доверился Гнешу и поддержал заговор, а атор взял и умер! Святоши терпят поражение, и скоро в Эльтаре соберутся армии всех соседей. Выждать, чем все закончится, или тоже ввязаться в эту свалку?"
   Он привык сам решать важные вопросы, вот и сейчас обдумывал, отправлять или нет уже собранную армию, прогуливаясь в парке королевского дворца. Советники были выслушаны, но их советы его не устроили. И что-то нужно было предпринять в отношении своих священнослужителей. Слуга с длинным языком лишился головы, но Кай Алмарк узнал о заговоре и поделился своими знаниями с остальными аторами. Жубр знал, что многие из них восприняли это известие с восторгом. Он не проявлял большого рвения в вере, но, как и все, старался соблюдать ее установления. Служители Единого были необходимы и полезны, только до обращения Гнеша ему и в голову не приходило, что они могут замахнуться на высшую власть. Повезло в том, что первым пострадал Марк, а ведь жертвой мог стать и он! Теперь все короли примут меры, чтобы контролировать своих святош. Дружины и братства нужно запретить, но этого мало. Братья сдадут оружие и пойдут служить в храмы. Отданное недолго вернуть, а вместо набега кочевников придумать что-нибудь другое.
   "Ладно, об этом можно подумать позже, - решил король, - вот что делать с Эльтаром? Выгодней всего было бы прийти в него первым, но это уже не получится. Наверное, нужно подождать, пока соседи сойдутся в сече, а потом выбрать момент и ударить наверняка. Для этого придется идти самому. Я еще не сошел с ума, чтобы доверять судьбу королевства кому-нибудь из герцогов!"
  
  
   Глава 11
  
  
   После ужина все собрались у костра. Спать было рано, а других дел, помимо общения, ни у кого не было. К тому же большинству хотелось лучше познакомиться со спутниками.
   - Я осмотрел все, что было в сумке вашего людоеда, - сказал принцессе Ваг. - В ней одно барахло, кроме этой вещи. - Он показал всем небольшой золотой диск.
   - Людоед, скорее, ваш, чем мой, - улыбнулась Воля. - Вы там жили, а я только проезжала. И что ценного в этом предмете? Золото?
   - Золота в нем всего на пару монет, - ответил он. - Это амулет аторов, который защищает от действия магии. Довольно редкая штука, но для вас бесполезная, потому что королевский знак дает такую же защиту.
   - Не мой, - сказала девочка. - Мне дали простой, без защиты.
   - Тогда возьмите. На меня и так не действует магия, а у каждого из магов есть своя защита.
   - Отдайте Роланду, - попросила Воля, - ему он важнее, как моему защитнику и будущему мужу.
   - Вы хорошо подумали? - спросил Май. - Говорю не об амулете, а о замужестве? Дворянство не примет такой неравный брак.
   - А мне плевать! - рассердилась она. - И на дворянство плевать, и на мой титул! Я не собираюсь всю жизнь прозябать приживалкой у кузины. Выпрошу у нее баронский титул для Роланда и немного золота, а потом уедем!
   - Если откажетесь от титула принцессы, не будет сложностей с дворянством, - вступил в разговор Эрик. - Только вы еще молоды для любви, а это решение навсегда. После отказа уже не вернете нынешнее положение в обществе.
   - Скажите, а что для вас главное в жизни? - спросила девочка. - Вот был бы у вас титул графа без имения и средств. Родственники дадут кров и накормят, но на большее можно не рассчитывать. Нужен вам такой титул, который не вызовет ничего, кроме насмешек? Или лучше найти счастье без титула, но с любимым человеком?
   - Да, вам сильно досталось, - признал маг. - И все равно странно слышать такие рассуждения от ребенка. А что думаете вы, Роланд?
   - Был такой разговор, - ответил рыцарь. - Я не сказал ни да, ни нет. Защищать буду, а все остальное... Пусть сначала вырастет, а там посмотрим. Вы правильно сказали, что принцесса еще ребенок.
   - Дети тоже могут любить! - подал голос Надь, вызвав одобрительный взгляд Воли и улыбки взрослых.
   - Давайте отложим разговор о любви и поговорим о более важном, - предложил Ваг. - Завтра мы уже будем в Дарнии и до полудня доберемся до Клема. Это небольшой город, но в нем нетрудно купить лошадей и даже нанять карету. Вряд ли кучер поедет в Сантию, но до границы вас довезет. Стража на воротах потребует себя назвать. И что вы им ответите?
   - Назовусь благородной Волей Брей, - пожала плечами принцесса. - Милый, ты не против?
   - Будете сестрой, - согласился Роланд. - Пожалуй, действительно лучше скрыть ваш титул и не привлекать к себе внимания.
   - Обойдемся без кареты, - продолжила девочка. - Купите мне смирную кобылу, и поеду верхом. Через Дарнию ехать дня три, а в Сантии посмотрим.
   - Учтите, что я тоже назовусь другим именем, - предупредил Ваг. - К сведению тех, кто меня не знает, это вызвано ссорой с одним из герцогов Дарнии. Это было в столице и прошло много времени, но лучше проявить осторожность.
   - Мне непонятно, почему медлят короли соседей, - сказал Гарт. - Ладно, у Кея Сантийского нет с нами общей границы, но о чем думает Гор Дарнийский? В Эльтаре нет власти и армии, а вот шпионы соседей должны быть.
   - Может, они и не медлят, - отозвался Ваг. - Если Гор поведет армию, то не этим трактом, поэтому мы не встретим его солдат. То же и с другими. Вот Кею удобно идти здесь, но вряд ли его пропустят. В Эльтаре все будет очень плохо, поэтому вы правильно сделали, что уехали. Война может выйти за его пределы, но в Сантии еще долго будет безопасно. Уже стемнело и пора отдыхать, только сначала нужно договориться об охране. Первую половину ночи пусть дежурят наемники, а потом их надо сменить.
   Ночь прошла спокойно, а утром быстро позавтракали копченым мясом и вчерашней кашей, покормили и напоили коней и тронулись в путь. К полудню встретили съезд в деревню, но продуктов было много, поэтому проехали мимо. Вскоре Воля обратила внимание на обожающие взгляды, которые исподтишка бросал на нее Надь. Когда он впервые ее увидел, не было никакого интереса, скорее, мальчишку интересовала дочь шевалье Балера Мала. Интерес, быстро перешедший в любовь, появился, когда он узнал, что невзрачная девчонка - это беглая принцесса.
   "Как на всех действуют титулы, - подумала Воля. - Вот кто бы со мной возился и защищал, если бы я была простой горожанкой? Да никто! Роланд уже не бросит, а раньше проехал бы мимо. Жалко терять свой, но я все равно от него избавлюсь. Пока буду принцессой, не дадут жить так, как хочется".
   До самого вечера ехали без происшествий и почти без разговоров. Сделали только одну остановку для обеда в трактире, а к вечеру подъехали к Клему. У этого города была такая низкая стена, что из-за нее были видны крыши даже одноэтажных домов. В воротах никого не было, но на стук копыт подошли двое стражников. Они быстро собрали деньги за въезд и опять удалились в расположенную за стеной караулку.
   - А вы говорили, что спросят имена, - сказала Воля Вагу.
   - Раньше спрашивали, - пожал он плечами. - Удивительное разгильдяйство. Наверное, сменился городской голова. Роланд, дайте мне вожжи. Я знаю, где неплохой и недорогой трактир. Заночуем, а завтра сделаем все покупки и уедем.
  
   В огромном, срубленном из столетних сосен храме было почти темно. Несколько свечей не рассеивали тьму, а только слабо освещали стол и лица собравшихся за ним мужчин. Стены из потемневших от времени бревен не имели украшений и полностью поглощали слабый свет. Одежда жрецов тоже была черной, поэтому создавалось жуткое впечатление плававших во мраке лиц.
   - Время пришло! - торжественно провозгласил главный жрец Борема Отак. - Скоро в Эльтаре закипят сражения, которые непременно затронут и его соседей! Короли обязательно ослабят служителей Единого, а войны дадут нам шанс с ними разделаться!
   - Так говорили и тогда, когда мы создали первых магов, - возразил один из жрецов. - Сколько сил было потрачено, а маги вместо борьбы с нашими врагами стали прислуживать дворянству!
   - Это спасло их от уничтожения, Сар! - сказал глава. - Они доказали свою полезность и смогли передать часть нашей силы своим детям. Мы еще потребуем вернуть этот долг. Сейчас удар по Единому будет намного сильнее! Мы потратили двадцать лет, чтобы внедрить в храмы Эльтара своих людей и подтолкнуть аторов к этому мятежу! Пока о нем знают только короли соседей и уже принимают меры. Повсеместно запрещают братства и храмовые дружины! У наших врагов вырывают зубы и когти! Это не значит, что с ними легко справиться, но такая возможность уже есть!
   - Скоро Эльтар разорвут на части и обо всем узнают в остальных королевствах, - добавил сидевший рядом с главой жрец. - Даже если не получится общей свалки, слуги Единого будут во многом ограничены в правах! Возможно, наиболее дальновидные из правителей восстановят наши! Если кто-нибудь из них окажется недостаточно умен, мы о себе напомним.
   - Хорошо, враги ослабели и пришло наше время. И что же нам делать? Ты ведь для этого нас собрал?
   - Ты прав, Сар, - кивнул глава. - Можно еще подождать, но я предлагаю вмешаться и ускорить события. Слушайте...
  
   До Амгарда остался дневной переход, и Бешмей уже считал себя победителем, когда все изменилось. Из столицы примчался один из его людей, который сообщил, что границу перешло войско Камелии.
   - Это случилось два или три дня назад, - говорил он графу. - Тот, кто сообщил о вторжении, не знает, был ли в войске сам король Благ.
   "Дня через два они подойдут к Амгарду и мне придется его сдать, - задумался Бешмей. - Прослыву не избавителем от мятежников, а предателем и пособником Жубра. Такой славы мне точно не нужно. Вряд ли соседи позволят королю Камелии захватить весь Эльтар, поэтому скоро здесь станет жарко. Мои силы не для таких разборок".
   Итогом его размышлений был приказ повернуть лошадей.
  
   Книги закончились, и Берг не знал, чем занять оставшихся с ним братьев. Мыслей бежать и найти где-нибудь пристанище, чтобы спасти жизнь, не было. Последние годы он жил мечтой о власти и величии братства, о том, как это величие позволит избавляться от скверны, не ограничивая себя законами королевства. Мятеж провалился - и жизнь кончилась. Магистр не хотел никого видеть и почти не выходил из бывшего королевского кабинета. Каждый день несколько братьев бежали из дворца, но ему об этом не докладывали. Сидевший в приемной брат приносил еду, забирал грязную посуду и пускал в кабинет только тех, кому нельзя было отказать. Этот случай был из таких.
   - Что нужно? - подняв голову, спросил Берг у вошедшего брата.
   - Плохие новости, - ответил тот. - В королевство вторглись армии Дарнии и Камелии. Дарнийцы пришли раньше, но Камелия ближе к столице...
   - И когда здесь будет Жубр? - равнодушно спросил магистр.
   - Армия может подойти уже завтра, - ответил брат, - а насчет королей ничего не говорили.
   - Войск Гаснии и Болема пока нет?
   - А разве придут и они?.. - смешался гонец.
   - Иди, - приказал Берг. - И пусть сюда никто не заходит.
   Когда брат выбежал из кабинета, магистр взял со стола небольшой каменный флакон, подержал в руках и поставил обратно.
   "Не буду себя травить, - подумал он и вынул из ножен меч. - Так будет лучше. Вряд ли Единый простит тысячи загубленных по моему приказу жизней, поэтому грех самоубийства уже ничего не изменит".
  
   Мужа не было второй день, и королева не знала, чем себя занять, чтобы делом заглушить терзавшие ее тоску и мрачное предчувствие. Она сторонилась придворных дам, ни с одной из которых не сошлась близко, и не любила завывания бардов. Остались вышивание и прогулки в дворцовом парке. Первое Тая не любила, а второму мешали не вовремя пошедшие дожди и сильный ветер. Подумав, она решила больше времени проводить с детьми. Этому решению обрадовался один сын, а дочери были слишком малы, все время проводили со служанками и не оценили заботы матери, которую даже не узнали. В этом была виновата не королева, а обычай, согласно которому малолетними принцами и принцессами занимались слуги. Исключение делалось для наследника, но и с ним больше общался король.
   - Мама, а куда делся отец? - спросил пятилетний Амир.
   - Он ушел на войну, - ответила Тая. - Давай не будем об этом говорить?
   - Почему? - не понял сын. - Битвы - настоящее занятие для мужчин!
   - Кто тебе такое сказал? - поинтересовалась мать.
   - Бар говорил, - сказал принц о своем воспитателе, - и отец подтвердил, когда я спросил. Он ко мне часто заходил, не то что ты.
   - А ты хочешь, чтобы я была рядом? - спросила Тая, получила торопливый кивок сына и предложила: - Может, поедешь со мной в наш охотничий дом?
   - Поеду! - с восторгом согласился Амир. - Я там еще не был!
   - Велите, чтобы заложили карету и приготовили охрану! - приказала королева ждавшему в соседней комнате слуге. - Я с сыном еду в охотничий дом. Вы, как воспитатель принца, едете с нами.
   "Плевать на обычаи, - подумала она, проигнорировав неодобрительный взгляд Бара. - Дочери уже не узнают, так побуду хотя бы вместе с сыном".
  
   Войско Дарнии второй день шло по землям Эльтара. Степи позволяли не сковывать себя трактами, а часто встречавшиеся рощи обеспечивали топливом для костров. Единственным, что осложняло движение, был недостаток воды. Ручьи хороши для одиночек, а не для девяти тысяч бойцов и пяти сотен лошадей, а реки пока не попадались. Королевство в этой части было слабо заселено, поэтому встретили только несколько баронских замков и два десятка деревень. Бароны открывали ворота и без возражений делились своими запасами, а у крестьян брали все, что считали нужным, и пользовались водой из колодцев. Сегодня подошли к первому городу - Мардусу. Городом его можно было назвать с натяжкой, скорее, это была очень большая деревня с головой и положенной по статусу стражей. Стена с воротами отсутствовала, поэтому глава узнал о вражеском войске, когда оно дошло до его резиденции.
   - Конечно, я окажу всяческое содействие! - заверил Мала обильно потеющий толстяк. - Признать короля Гора? Я готов, но нужно получить разрешение нашего барона...
   - Вам сообщат, что нам нужно, - сказал ему граф. - Сегодня мы заночуем в вашем городе, а к утру все должно быть готово! Недостающее мы возьмем сами, а вам потом придется оправдываться перед горожанами. Впрочем, за неповиновение можем и повесить. Тогда оправдываться будет ваш помощник. Все ясно?
   Голова оказался сообразительным, и к утру на единственную городскую площадь снесли все затребованное.
   - Ваше сиятельство, - обратился к Малу один из его офицеров. - С вами хочет поговорить один из наемников. Он сказал, что знает нечто важное.
   - Ведите его сюда, - разрешил граф, - и быстрее разбирайтесь с грузами. Нам скоро выходить, а у вас еще ничего не готово!
   Наемником оказался невысокий, но крепкий мужчина лет пятидесяти, с помеченным шрамом лицом.
   - Говори, что хотел! - поторопил его командующий.
   - Я вчера приехал из Мальда, - сказал наемник. - Уехал потому, что стало известно нечто такое, что и вам будет полезно узнать. Но я хотел бы...
   - Сколько стоит твое "нечто"? - спросил Мал. - Ну же! Не испытывай мое терпение!
   - Сто золотых, - назвал цену эльтарец. - Для вас это действительно важно!
   - Если важно - заплатим, - пообещал граф. - Но если ты зря отнял у меня время, будешь битым!
   - Судите сами. Войско короля Блага заняло три провинции и сейчас должно уже быть в Амгарде.
   - Да, это важно, - согласился Мал. - Знаешь, кто ведет войско Камелии и сколько в нем бойцов?
   - Только то, что в нем нет короля, - ответил наемник. - Сам я их не видел, но говорят, что войско очень большое.
   - Держи, - граф снял с пояса кошель и бросил эльтарцу.
   Золото не дороже жизни, а этот наемник уберег их от больших неприятностей. Идти без разведки стало опасно, а самым умным было остановиться и подождать подхода войска короля Сантии.
  
   Король Ольг Гаснийский отдыхал после обеда в одной из своих комнат, когда в нее буквально ворвался его старший сын Эльгар.
   - Отец, Парт вместе с войском ушел из Болема в Эльтар! - выпалил наследник и без разрешения сел в одно из кресел. - Я только что выслушал гонца!
   Подобная вольность свидетельствовала о сильном волнении принца.
   - Сколько раз я запрещал бегать по дворцу? - спокойно сказал Ольг. - Такое поведение не пристало наследнику.
   - О моем поведении поговорим потом! - отмахнулся сын. - Сначала давайте решим, что будем делать!
   - Ничего, - ответил отец. - Эльтар для многих слишком лакомый кусок, поэтому от желающих за него воевать не будет отбоя. Парт решил к ним присоединиться? Вот пусть и воюет. Мы не сделаем такой глупости.
   - Я говорил не об Эльтаре! - возразил Эльгар и развернул какой-то свиток. - Смотрите на карту. Вот это наша граница с Болемом...
   - Которая непроходима из-за гор и лесов, - отозвался король. - Два тракта и оба перевала перекрыты заставами, которые проверяют купеческие обозы. Наверняка Парт так их усилил, что там задержат целую армию.
   - Я не предлагаю штурмовать границу с Болемом! - рассердился принц. - Да посмотрите же на карту! Что нам мешает войти к соседям через Эльтар? Ведем войско в провинцию Тирия, а уже по ней добираемся до пограничного Зарма! А от него идет тракт до самой столицы.
   - А если Парм это предусмотрел и поставил там сильный заслон? - с проснувшимся интересом спросил Ольг.
   - Ну и пусть, - ответил Эльгар. - Там редколесье, которым можно провести армию. Мы со всех сторон, кроме Эльтара, защищены от соседей горами, поэтому можем использовать почти все силы! Пар наверняка понесет большие потери и уже не сможет отвоевать свое королевство с тем, что у него останется!
   - Интересный план, - признал отец. - Не все так просто, как тебе кажется, но можно попробовать. Скажи Ортею, что я приказал отправить гонцов к герцогам. Пусть будут у меня завтра к полудню. Учти, что я не пущу тебя в поход. И не нужно так сверкать глазами. Армию можно собрать еще раз, а ты у меня один.
  
  
   Глава 12
  
  
   В Клеме только переночевали, да еще Роланд с Маем купили на городском рынке пять лошадей и одеяла. Надю не досталось коня, и расстроенного мальчика посадили в карету к Балерам. Воз оставили хозяину трактира, который рассчитался с ними продуктами. Выехали в полдень и до самого вечера двигались без остановки. Трактиров не встретили и, как только стало темнеть, нашли удобное место и разбили лагерь. Немного похолодало и поднялся ветер, но на лесной поляне не дуло, а возле костров было тепло, поэтому спали под открытым небом, завернувшись в одеяла. Первыми дежурили наемники, которых сменил Ваг. Утром, пока все спали, он сварил кашу и напоил лошадей, так что с отправкой не задержались. Двигались с час, когда ехавший первым Гуммер остановил лошадь.
   - Стойте, - сказал он остальным. - Здесь недавно убили человека.
   - Я ничего не чувствую, - Май, спрыгнул с лошади и прошел вперед, внимательно осматривая дорогу. - Не видно никаких следов. Вы не ошиблись?
   - Следы убрали, - объяснил Ваг. - Помолчите, я попробую найти тело.
   Он закрыл глаза и с минуту сидел неподвижно, после чего спешился и вошел в лес. Убитый лежал в двух десятках шагов от тракта, так что долго его искать не пришлось.
   - Это же наш капитан, - узнал Май, когда бывший отшельник положил тело на дорогу. - Убит стрелой.
   - Ограбили и забрали коня, - сказал Ваг. - Наверняка это разбойники.
   - Мы не можем уйти с тракта, - высказался Роланд, - и ехать опасно, если это большая ватага и у них есть луки. Может, подождем попутчиков?
   - Ждите здесь! - решил за всех Гуммер. - Я посмотрю, что это за разбойники. Если смогу, справлюсь сам, иначе придется вернуться и ждать какой-нибудь обоз. - Он натянул свой лук и скрылся в лесу.
   - Давайте отъедем от этого места, - предложил Эрик. - Ваш друг слишком уверен в своих силах, а у меня такой уверенности нет. Если его убьют, нам тоже не поздоровится. Магия не защитит от стрел, а у нас больше нет лучников.
   - У меня был лук, - вспомнила Воля, - но он остался на корабле. Нужно было купить другой, когда ездили за лошадьми, а я не подумала.
   - Вас никто не пустит драться, - сказал Роланд. - Мне стыдно, что приходится отступать перед разбойниками, да еще прикрываться нашим отшельником, но мы не можем рисковать вами и другими детьми. Уезжаем!
   - Еще раз обзовете ребенком, и я не знаю, что с вами сделаю! - рассердилась принцесса. - Отъедем, но шагов на сто. Здесь почти все маги, неужели они не почувствуют толпу разбойников?
   Отъехали не на сотню шагов, а на две, и долго ждали, пока на тракте не появился Ваг. Увидев его целым и невредимым, поспешили приблизиться.
   - Мы все за вас переживали! - воскликнула Воля. - Больше не смейте так собой рисковать!
   - Не было никакого риска, - улыбнулся ей Гуммер, взял у Мая повод коня и вскочил в седло. - Здесь обосновалась шайка из пяти бродяг. Луки были только у двоих, и никто даже не понял, что их убивают. Взял немного золота, а больше у них не было ничего ценного. Поторопимся, мы и так потеряли много времени.
   - А где лошадь капитана? - спросила девочка. - И разве мы его не похороним?
   - Лошадь забили бродяги, - ответил Ваг. - Ее жарили, когда я там появился. А капитана я опять отнес в лес. У нас нет лопат, а без них слишком долго провозимся с рытьем могилы.
   Этот день был богат сюрпризами и очередной ждал их, едва отъехали на две лиги от места убийства капитана. Это была распростертая на дороге молодая женщина со стрелой в груди. Когда подъехали ближе, Воля поразилась красоте убитой.
   - Какая уродина! - с отвращением сказал рыцарь. - По-моему, она претворяется мертвой.
   - Вы правы, - сказал спешившийся Ваг. - Вставай ведьма!
   Принцесса посмотрела на ехавших сзади Мая и Эрика и увидела, что их лица перекосило от отвращения. А вот обогнавшие карету наемники смотрели на женщину с восхищением, к которому примешивалось сожаление о гибели такой красотки.
   - Святоша! - с ненавистью сказала ожившая красавица. - Надо же, как мне не повезло! Убьешь?
   - К твоему счастью, я не из них, - усмехнулся Гуммер. - Убивать не стану, но придется отработать. Куда ты собралась?
   - Хотела найти попутчиков в Эльтар, - сказала успокоенная его словами незнакомка. - Там должно пролиться много крови. К чему пропадать такой силе? А у вас странная компания. Рыцарь, девчонка с королевским медальоном и толпа магов. Да и с тобой много странностей. Все признаки святости, а говоришь, что не слуга Единого. Ты не похож на жреца прежних богов, тогда откуда эта сила?
   - Сам не знаю, - ответил Ваг. - Для тебя главное, что она есть. Для начала сними морок.
   - Сняла, - прошамкала древняя старуха в замызганном платье. - И что дальше? Долго мне на вас горбатиться?
   Стрела куда-то исчезла, как и прежний дорогой наряд.
   - Проводишь нас до границы с Сантией и свободна, - сказал Гуммер. - Только сначала поклянись силой Ихтара в том, что не причинишь вреда никому из этих людей и выполнишь наш договор!
   - Ишь ты! - удивилась она. - Много знаешь! Ладно, клянусь силой Ихтара и темным небом во всем, что ты сказал. Только я не побегу за вами. Возьмешь в седло?
   - Я еще не ездил с такой красоткой, - засмеялся Ваг. - Садись на место рядом с кучером. И побыстрее, а то мы не успеем сегодня доехать до трактира.
   - Ночевать будем в замке, - проворчала старуха, довольно шустро забралась на козлы и сказала отшатнувшемуся кучеру: - Потеснись, красавчик. Не трясись, я рыжими не питаюсь.
   Все двинулись дальше, а Гуммер придержал коня и поравнялся с Велой.
   - Я вижу, что вы не поняли, кого мы подобрали. Читали что-нибудь о ведьмах?
   - Ничего не читала, - помотала головой девочка. - Скажите, а почему я видела морок, а Роланд нет?
   - Из-за амулета аторов, - ответил Ваг. - Ведьмы не могут действовать своей силой на них, а еще на магов и таких, как я, но в состоянии задурить голову толпе обычных людей. Если бы на нас напала большая ватага разбойников, эта старуха подчинила бы их всех. Я вообще не могу действовать на людей, а маги - только на одного-двух, самое большее на трех. Ведьмам недоступна обычная магия, но у них есть своя. Никто, кроме них, не может заглянуть в будущее. У святых могут быть предчувствия, как у меня об Эльтаре, но это не точное знание.
   - А что она говорила о силе?
   - Ведьмы питаются так же, как все остальные люди, но, кроме пищи, им нужна жизненная сила людей, которая делает их сильнее, позволяет омолаживать тела и очень долго жить. Этой старухе лет двести, а то и триста. К счастью, они не могут сами убивать людей, точнее, могут, но в этом случае не получат от них силу. Да и мало ее в одном человеке. Но они чувствуют, где прольется много крови, и тянутся в эти места. Вообще-то, от ведьм мало вреда, но этих почитательниц Ихтара не любят еще с имперских времен, а братья ищут и убивают. Она приняла меня за святого и простилась с жизнью.
   - Ваг, я не поняла, почему мы будем ночевать в замке. Это как-то связано с предвидением?
   - Наверное, - пожал могучими плечами Гуммер. - Вряд ли ведьма сможет объяснить то, что увидела. Можете сами с ней поговорить.
   Принцесса не преминула воспользоваться этим предложением. Она придержала свою кобылу, пока та не поравнялась с каретой Балеров.
   - Я Воля Маркор, - обратилась она к ведьме. - Скажите, как вас звать?
   - В тебе нет крови Маркоров, - скрипучим голосом отозвалась старуха, - хотя на груди висит их диск. Меня можешь звать Гарлой.
   - Объясни, Гарла, что ты говорила о ночлеге в замке?
   - Объясню, но сначала ты расскажешь о том, что приключилось в Эльтаре. Вы оттуда бежите, значит должны быть причины. У тебя не отвалится язык, а мне полезно знать.
   Принцесса подавила в себе раздражение, вызванное вопросами ведьмы и ее манерами, и коротко рассказала о перевороте. Любопытство и желание пообщаться перевесили злость.
   - Совсем рехнулись! - высказалась старуха о святых отцах. - Это не просто так. Среди аторов дурных не было, а если появились, значит им кто-то помог поглупеть!
   - Почему ты так думаешь? - заинтересовался Ваг.
   - Плохой король или хороший, но он хранитель дворянских вольностей, - объяснила ведьма. - Все королевство держится на дворянах, которые никогда не пойдут в услужение жрецам любого бога. За дворянами военная сила и накопленные за века богатства, а за братьями только служение Единому, которое они сами взвалили на свои плечи. Может, когда-нибудь вера и пересилит, а может быть, и нет! Не так уж трудно вспомнить, что были и другие боги, жрецы которых не посягали на права дворян, или взывать к Единому без посредников.
   - Умна, - признал Гуммер. - Так что по замку?
   - А ничего, - ответила Гарла. - Что увидела, о том и сказала. Если бы я все знала о будущем, не попала бы к вам в услужение.
   - А все-таки, - не отстал он. - Можешь хоть что-то сказать? Мы не собираемся пользоваться чьим-то гостеприимством, а для насильников есть ты.
   - Я не могу вечно дурить головы, - возразила ведьма. - Если там будет толпа, меня хватит на одну свечу. Могу заставить их подставить свои шеи под твой меч и буду рада даровой силе, но этому что-нибудь помешает.
   - И это все, что ты можешь сказать?
   - Я могу говорить долго, только мог бы подумать сам. Это я не знала о ваших безобразиях, а дворяне уже знают. Кто-нибудь из баронов мог решить подработать. Сам он на тракт не пойдет, но может послать одного из сыновей с частью дружины. Бежать из Эльтара будут дворяне или маги и не с пустыми руками. Можно хорошо поживиться и крепче привязать к себе дружинников. Я чувствую, что у вас мало золота, но они-то этого не знают! А когда узнают, никого из вас уже не будет в живых. Когда решаются на такое, свидетелей не оставляют.
   - Но вы же с ними справитесь? - спросила Воля.
   - Справлюсь, девочка, - ответила Гарла, - толку-то! Если таких перебить, очень скоро об этом узнают в замке и пошлют погоню, а если только задурить голову и уехать, то через свечу все поймут и погонятся сами. В дружинах много арбалетов, поэтому нас издали начинят болтами. Прятаться в здешних лесах - последнее дело: в них могут сгинуть даже такие, как я.
   - И что бы ты посоветовала? - спросил Ваг. - Тебя ведь убьют даже раньше нас.
   - Единственное, что приходит в голову, - это внушить им дружелюбие или любовь, - сказала старуха. - Это не морок, поэтому сохранится долго, особенно если мне подыграют маги. На хозяев замка их должно хватить. Тогда не убьют, а пригласят в гости, а потом отпустят, да еще и проводят. А свой молодой вид я могу сохранять несколько дней.
   - Только не такой красивый, - буркнул помрачневший Гуммер, - иначе хозяева передерутся за право затащить тебя в постель, а потом счастливчика хватит удар.
   - Тогда не отвлекайте болтовней: я буду править заклинание.
   Ведьму оставили в покое и опять обогнали карету, чтобы не дышать пылью. До остановки на обед в придорожном трактире не произошло ничего особенного. Когда заканчивали есть, трактирщик предупредил о разбойниках.
   - Их никто не видел, но на тракте находили экипажи и убитых путников. Вас много, но я на вашем месте подождал бы попутчиков.
   - От судьбы не уйдешь, - сказал Ваг спутникам. - Давайте не будем терять время. Попутчики не спасут от дружины, но могут добавить сложностей.
   С ним никто не спорил, поэтому расплатились и пошли к выходу, сопровождаемые осуждающим взглядом хозяина.
  
   Командовавший армией Камелии герцог Пер Мактор, как только вошли в Амгард, сразу же занял королевский дворец. В нем не осталось братьев, но никто из горожан не воспользовался отсутствием охраны и не позарился на обстановку и предметы роскоши. Правда, слуги Единого сами изрядно навредили бывшему великолепию дворца. Во дворе чернели пятна кострищ, а в дворцовых помещениях было грязно и исчезли шелковые гобелены и другая драгоценная утварь.
   - Свиньи! - обругал братьев Пер. - Пошлите людей в городской храм. Пусть пригонят всех святош, я заставлю их вылизать эту грязь!
   С вылизыванием ничего не получилось, потому что из храма привезли одного летописца.
   - Куда делись ваши служители? - рявкнул на него раздраженный задержкой герцог.
   - Все сбежали, - ответил старик. - Меня оставили. Кому я нужен...
   - Кто у вас городской голова? - спросил Пер.
   - Был граф Макгор, - сказал летописец, - но его казнил Берг. Многие дворяне покинули столицу. Я тоже сбежал бы, если бы было куда.
   - Убрать! - махнул на него рукой командующий. - Гоните сюда горожанок, и чтобы до вечера навели порядок!
   Согнанные женщины, многие из которых уже пострадали от камелийцев, без возражения принялись за работу. Амгард не штурмовали, но это не спасло его жителей от солдатни. Армия состояла из дружин вассалов и подчинялась герцогу только в сражениях. В других случаях слушались, если это было выгодно, так что он даже не пытался защитить горожан. Боя не было, не было и потерь, и солдаты почти не убивали. Но отсутствие ярости у победителей не спасло побежденных от грабежей и насилия, вот пожаров не было, потому что Пер обещал вешать за поджоги.
   - Отправьте разъезды по всем трактам! - приказал он графу Фанку. - Если кто-нибудь из соседей вторгнется в Эльтар или найдется вождь у дворянства, я должен заблаговременно об этом знать! Я назначаю вас военным комендантом Амгарда! Выберите себе авторитетного помощника из местных и наводите порядок. Заставьте всех стражников заняться делом. Если будут отказы, берите в заложники родственников. И посмотрите, что нужно сделать, чтобы укрепить оборону города. А сейчас пришлите ко мне барона Парда.
   Пард был в свите командующего, поэтому не заставил его ждать.
   - Слушайте, что нужно сделать, барон! - сказал герцог. - Главное для нас - быстрее перетянуть на свою сторону местное дворянство. Мы не можем позволить себе осаду и штурм замков, потому что этим обязательно воспользуются соседи. Возьмите с собой чью-нибудь дружину и проводника и начинайте объезжать имения, начиная с ближних. Обещайте от моего имени любые вольности, потом посмотрим, что можно оставить. Вам все ясно?
  
   Утром отряд жрецов Борема оказался в Эльтаре, а к вечеру служители древнего бога остановились для ночлега на большой поляне.
   - Обустройством лагеря займемся позже, - сказал их старший. - Сейчас проведем ритуал, чтобы узнать, что здесь творится. Слушающим будешь ты. Пей!
   Выбранный жрец взял из рук Высшего глиняную бутылку, откупорил и выпил ее содержимое. Его только что приговорили к смерти, но это была достойная жертва во имя величия дела, которому они все служили.
   - Садись, - приказал старший. - Все остальные замыкают круг. Если понадобится, отдадите ему все силы, а я буду задавать вопросы.
   Выпивший эликсир сел на траву, а семь других жрецов окружили его и взялись за руки. Все застыли, и если бы за поляной мог наблюдать посторонний, он принял бы живых людей за изваяния.
   - Чувствую! - низким голосом сказал сидевший. - Армия Камелии заняла здешнюю столицу.
   - Король? - спросил старший.
   - Жубра там нет. Чувствую еще одну армию. Это дарнийцы, которые заняли небольшой городок недалеко от границы. Они там со вчерашнего дня, но почему-то не спешат уходить. Я не могу сказать, с ними король или нет - слишком далеко.
   Эликсир давал сверхъестественные способности, но жизнь того, кто им пользовался, измерялась минутами. Жрец на глазах старел, да и стоявшим в круге явно было нехорошо.
   - Еще! - поторопил старший.
   - Больше ничего, - прохрипел старик, покачнулся и упал.
   - Готов, - сказал жрец из круга. - И у нас совсем не осталось сил.
   - Кое-что узнали, - подвел итог Высший. - Непонятно, почему остановились дарнийцы, но самое выгодное для нас - это двинуть их на Амгард. Пусть, забыв осторожность, сцепятся с армией Жубра. Для этого достаточно подействовать на командующего.
   - А если там сам король? - возразил один из жрецов. - Мы не пробьем его амулет.
   - Гор не рискнет бросить королевство, - уверенно сказал старший. - Но если он сделал эту глупость, она должна стать для него последней в жизни! Кто пойдет?
   - Могу я, - вызвался самый старый жрец, - но нужно идти вдвоем. Мало ли что случится в пути, один я могу не дойти.
   - Ты пойдешь с ним! - выбрал Высший. - Уйдете завтра. А сейчас закопайте Поля и займитесь лагерем.
  
  
   Глава 13
  
  
   Засада была устроена за одним из поворотов тракта. Видимо, дружинники наблюдали за дорогой, потому что путников встретили уже готовыми к бою. Их было три десятка одетых в броню воинов, и у каждого имелся арбалет. Командовал сидевший на коне юноша лет двадцати. Лошади остальных были привязаны к деревьям.
   - Шевелись, старая! - крикнул Ваг, но Гарла не нуждалась в понуканиях.
   Сидевшая рядом с кучером красотка обворожительно улыбнулась и помахала рукой. Дружинники опустили арбалеты, а их предводитель спешился и, отдав повод коня одному из воинов, поспешил подойти к приехавшим.
   - Средний сын барона Стива Фальга Макор! - представился он, приветливо улыбнулся и добавил: - Дозвольте узнать, кто вы, и предложить гостеприимство замка Фальгов!
   - Здесь принцесса Воля Эльтарская и ее свита! - ответила ведьма. - Благодарим за добрые слова, но принцесса спешит ко двору Кея Сантийского к своей сестре.
   - Тем более вы должны принять мое предложение! - просияв, воскликнул юноша. - Дорога опасна, а у принцессы малочисленная охрана. К тому же скоро начнет темнеть, и вам придется прервать путь и заняться обустройством лагеря, потому что поблизости нет трактиров. Переночуете у нас и дальше поедете с хорошей охраной. Если и потеряете время, то совсем немного.
   - Я согласна оказать вам такую честь, - надменно сказала Воля. - Езжайте первым, барон, мы последуем за вами.
   Обрадованный Макор крикнул дружинникам, чтобы отвязывали лошадей, и сам поспешил сесть в седло. Когда все были готовы, он возглавил движение, приноравливаясь к скорости кареты. Сначала недолго ехали по тракту, а потом свернули на съезд к баронскому замку.
   - Какая наглость - устраивать засады так близко от замка, - очень тихо пробормотал Ваг, но принцесса расслышала.
   - А зачем далеко ездить? - сказала она. - Обобрали тела и унесли в лес. Кто будет разбираться и обвинять барона?
   - Прикусите языки! - прошипела ведьма. - Учтите, что я потратила почти все силы и хозяев замка придется обрабатывать магам!
   Ехали с полчаса по петлявшей между холмами дороге. За одним из поворотов увидели не очень большой замок. Ров отсутствовал, но стены были в три человеческих роста и довольно толстые, судя по ширине боевого хода. В этом убедились, когда проезжали ворота. Стоявшие в них дружинники с удивлением уставились на посторонних, а их старший хотел что-то сказать Макору, но был подчинен Эриком и промолчал. Во дворе всех лошадей забрали слуги, а нагруженных сумками гостей повели к одному из двух входов. Впереди шел сын барона, за ним следовала Воля с не отстававшей от нее ведьмой, потом двигались ее спутники и замыкал это шествие шевалье Балер с семейством. Его наемников отправили ночевать в казарму. Вещи несли только мужчины.
   Как снаружи, так и внутри замок не блистал красотой. Голый камень без штукатурки и какого-либо украшательства, плохо подогнанные плиты пола, отсутствие занавесок на окнах и пыль, которую вряд ли убирали чаще, чем раз в декаду.
   По скрипучей лестнице поднялись на второй этаж и подошли к комнатам барона.
   - Подождите здесь, - сказал Макор. - Мне нужно предупредить отца.
   Он скрылся за дверью, которую через несколько минут открыл пожилой, но еще крепким мужчина с неприятным взглядом глубоко посаженных глаз.
   - Кто из вас принцесса? - спросил он, осмотрев обеих девочек и игнорируя остальных.
   Май применил магию и открытая неприязнь хозяина замка тут же сменилась дружелюбием.
   - Это я! - ответила Воля и показала знак. - Со мной дворяне и маги, которым предложил гостеприимство ваш сын. Если вы не подтверждаете его приглашения, мы немедленно уедем. Мы к вам напрашивались.
   - Конечно же я его подтверждаю! - улыбнулся он ее горячности. - Сейчас прикажу, чтобы всем приготовили комнаты, а вас, ваше высочество, пока прошу отдохнуть в моих.
   Стив отвел девочку в гостиную и отправил ждавшего там сына заботиться о гостях. Вот в комнатах барона было много дорогих и красивых вещей, которые делали их приятными для глаз. Пока слуги готовили комнаты и поздний обед, хозяин расспросил Волю о событиях в Эльтаре. Он слышал о вызванных святыми отцами беспорядках и гибели короля, но хотел знать подробности.
   - Вот оно как! - хмуро сказал барон, выслушав гостью. - Не ожидал. Я думаю, что наш Гор найдет управу на братьев. Ишь чего захотели - всем править! Сам Единый сказал, что всякая власть от бога, но не от его слуг! Он не ставил их на служение, сами взялись, вот пусть и знают свое место! Я помогу вам всем, чем смогу. Скажете, если нужно золото. И завтра поедете с моей охраной. Во времена смут и войн на дорогах неспокойно, даже если все это не у нас, а у соседей. А сейчас прошу за стол.
   На обед подали жареное кабанье мясо, копченую птицу и уже остывшую кашу. Из закусок были только соленые грибы и лук. В трапезной, кроме гостей, присутствовали хозяева, их управитель и капитан дружины. Они уже обедали, поэтому сейчас ели мало, больше общались с новыми людьми. Волю посадили рядом с младшим пятнадцатилетним сыном барона Ольдом, который старательно за ней ухаживал, вызывая ревнивые взгляды Надя. Когда поели, все разошлись по своим комнатам. Ведьма представилась служанкой принцессы, поэтому ее не было за господским столом. Когда Волю отвели в ее комнаты, там же оказалась и "служанка".
   - Так вам будет безопасней, - объяснила Гарла, когда они остались вдвоем. - И ко мне никто не станет приставать.
   - А каково это - быть ведьмой? - спросила девочка.
   - Я не выбирала свою судьбу, за меня это сделали другие. Ведьмами нас назвали слуги Единого, сами мы называем себя жрицами Ихтара. Слышали о таком боге?
   - Кажется, что-то читала... - наморщила лоб девочка. - Нет, не помню.
   - Аторы постарались, чтобы исчезла даже память о древних богах, но в народе о них помнят. Это дворянам помогли забыть.
   - А как же ты служишь этому... Ихтару, если в него никто не верит? - не поняла Воля. - И он дает тебе силу? Сколько же ты живешь?
   - Хотите, открою секрет? - усмехнулась ведьма. - На самом деле никто из богов, в том числе и Единый, не нуждается в какой-то службе и преклонении. Их сила идет не от людей, а от чего-то другого, о чем мы не знаем. Древние боги редко интересовались людьми, которые научились к ним взывать и что-то выпрашивать. Жрецы пользовались своим положением, принимая подношения и обещая помощь своих богов, но очень редко выполняли обещанное. И слуги Единого точно такие же, хотя многие из них думают иначе. Вряд ли их бог будет слушать людские молитвы и хоть в чем-то помогать.
   - Это при жизни, - неуверенно сказала девочка, - а что будет после смерти?
   - Я думаю, что ничего, - ответила Гарла. - И уж точно не будет обещанных пыток или блаженства. Подумайте сами, какие пытки для душ и для чего это богу? Умерших лучше не сделаешь, поэтому остается устрашать живых. Но люди не могут жить страхом, а у многих нет веры в то, что записано в книгах. Писал-то не сам бог, да и записанное столько раз переписывали и правили... Какая этому вера?
   - Бог - это любовь! - возразила принцесса.
   - Вы много видели любви? - спросила ведьма. - О ней только болтают, а живут совсем по другим правилам! Кто сильный - тот и прав. И свою правоту утверждают огнем и сталью, а не любовью, в том числе и сами слуги Единого. Любить можно родителей или мужа, а не того, кто жил сотни лет назад и проповедовал добро и справедливость. Я уже давно никому не служу и не получаю силу своего бога. Служила когда-то, больше двухсот лет назад, а потом жила только для себя. Смерть людей дает много силы, но я никого не убиваю, а сражения редки. Приходится довольствоваться казнями и наведываться на городские бойни. От животных мало силы, но и она помогает жить. Ничего, скоро кровь польется рекой. Жаль, что вы меня задержали, но войны - это надолго.
   - Как можно жить без веры? - растерялась девочка.
   - Вера нужна слабым. Они не могут противостоять сильным и уповают на бога. Молитвы и подношения дают надежду на высшие силы и уверенность, с которой легче жить. Даже если все плохо, остается надежда на справедливость после смерти. Сильному человеку это ни к чему. Маги не верят в богов, но вынуждены ходить в храмы к ненавидящим их святошам. Люди не любят тех, кто живет иначе. Сильных приходится терпеть, а слабым лучше не выделяться.
   - А почему ты обращалась ко мне по-простому, а сейчас уважительно? И разговор изменился.
   - Это нужно вам и хозяевам замка, - объяснила Гарла, - мне самой ближе простое обращение. Завтра, когда уедем, опять стану тыкать. Хотя... С нами будет охрана барона, поэтому придется и дальше изображать служанку.
  
   - Сомкните ряды! - закричал граф Мальк. - Арбалетчики, вперед!
   Одна из густо летевших стрел попала ему в грудь между пластинами панциря и вошла до самого оперения. Это оказалось последней каплей, и воины Боры побежали.
   - Потерпите, мой господин, - лихорадочно бормотал слуга, оттаскивая графа на обочину. - Сейчас...
   Проскакавший мимо кавалерист смахнул ему голову мечом, а другой для верности ткнул лежавшего латника копьем.
   Декаду назад графы Боры взяли штурмом замок барона Меджая, захватив почти всю Кальпу, а через несколько дней пришлось вступить в сражение с объединенным войском дворян трех провинций. Силы не успели собрать в кулак и терпели одно поражение за другим. Сегодняшний разгром стал последним. Оставленные в захваченных городах и замках гарнизоны ничего не решали из-за своей малочисленности.
   - Они бегут, - сказал Бешмей графу Больмару. - Я думаю, что до темноты успеем добить всех.
   - И что дальше? - спросил тот. - Провинцию освободим за несколько дней. Может, захватим Бору? У ее дворян осталось мало дружинников.
   - Слишком рискованно, - не согласился Бешмей. - Я думаю, что нужно укрепиться в Кальпе, поделить ее земли и договариваться с захватившими столицу камелийцами.
   - А почему не с дарнийцами? - присоединился к разговору граф Далгой. - Мне Гор нравится больше Жубра.
   - Войско Камелии заняло три провинции и столицу, а дарнийцы топчутся на границе, - объяснил Бешмей. - Могут прийти и другие соседи, поэтому нам выгодно примкнуть к сильнейшему и оказать ему помощь. Если на наших землях начнутся сражения, потеряем все!
  
   Герцог Пер Мактор должен был принять решение о дальнейших действиях своей армии и не мог этого сделать. В захваченных провинциях лишь треть дворян соглашалась его поддержать, да и то все тянули время, не оказывая реальной помощи. Остальные заперлись в своих замках и ждали, кто из вторгшихся в Эльтар возьмет верх. Таких было уже много. Армия Гора не ограничилась одной провинцией, но командовавший ею граф Мал пока не рвался к столице. Короля Парта интересовали провинции, граничащие с Болемом, которые он спешил занять. Но у него была армия в пятнадцать тысяч мечей, и при желании болемцы могли подойти к Амгарду всего за пять дней. По слухам, на границе видели армию короля Гаснии Ольга, но посланные разведчики пока не вернулись. В довершении всего Пер узнал, что сами эльтарцы устроили между собой несколько сражений, причем крупными силами. Продолжать захваты было глупо, за отступление пришлось бы отвечать перед королем, а топтание на месте тоже ничего не давало. Рано или поздно придется драться, возможно, сразу с несколькими противниками. Герцог с неохотой возглавил армию, потому что не мог отказаться без потери лица. Он предполагал, что может очутиться в подобной ситуации и предпочел бы заключить с кем-нибудь союз и поделить Эльтар, но Жубр был в ссоре со всеми соседями, поэтому договариваться было не с кем.
  
   - Это не город, а деревня, - сказал Трам, осматривая Мардус с холма. - И я почему-то не вижу дарнийцев.
   - Он и должен быть небольшим, - отозвался Эгей, - а войско куда-то ушло. Спустимся и узнаем у горожан.
   Жрецы спешили изо всех сил, но дорога заняла два дня, и теперь нужно было искать командующего армией Дарнии а другом месте. Когда вошли в город, узнали, что армия сейчас в Мальде, а здесь остались лишь два десятка кавалеристов.
   - Это около десяти лиг, - прикинул Трам. - Успеем до темноты, а на следующий день займемся графом.
  
   Охотничий дом королей Сантии был большим двухэтажным зданием, огороженным высоким забором. Рядом с ним построили дом для слуг, а в другом конце двора - конюшню и загон для ручных оленей, в котором проводил время сын. Ему быстро надоели лесные прогулки с матерью и ходившим за ними тенью Баром, в отличие от возни с оленятами и ездой на взрослых оленях. Конечно, принц ездил не сам, а вместе с лесничим. Таю устраивало и это. Лес, отсутствие придворных и игры с сыном облегчали ей разлуку с мужем.
   Все было хорошо два дня, пока не приехал брат мужа герцог Лен Ондай со своей свитой. Сам деверь и трое его дворян не мешали королеве, мешало присутствие в их компании старого святоши. Лен был не похож на других герцогов королевства и большую часть времени тратил не на охоту и шлюх, а на книги и беседы с теми, кого считал умней себя. Видимо, этот старик в серой шерстяной мантии со знаком Единого на груди был одним из таких. Приехавшие поселились на первом этаже и старались не мешать королеве, как только поняли, что она ищет уединения, но Таю раздражал сам факт присутствия святого отца. Святым старика назвал Лен и добавил, что интересуется не его святостью, а умом и знаниями.
   - Зря ты так настроена ко всем святошам, - сказал он во время их первого и последнего разговора. - Наши не имеют отношения к тому, что творится в Эльтаре, а Марк уже давно не служит в храмах. Это очень умный старик и по-настоящему святой. Но если не хочешь общения, я сделаю так, что вы не встретитесь. Потерпи пару дней, потом мы уедем.
   Встреча все же состоялась, причем при довольно трагических обстоятельствах. Амир умудрился сбежать от надоевшего воспитателя и пробраться к оленям, когда рядом не было никого из взрослых. Пятилетний мальчик смог вскарабкаться на самого высокого из самцов, который послушно возил гордого своей выходкой принца по всему загону. Наверное, все обошлось бы, если бы Тае не захотелось пообщаться с сыном. Увидев пустую комнату, она нашла Бара и уже вместе с ним продолжила поиски. Быстро осмотрев дом в тех местах, где мог играть Амир, они бросились к оленям. Королева увидела сына верхом на огромном рогаче и так закричала, что испугала всех оленей. Животные бросились в дальнюю часть загона, при этом принц не удержался на гладкой спине и упал на землю. Копытами его не топтали, но хватило и удара головой, чтобы потерять сознание. Воспитатель принес мальчика в дом и положил на лавку, возле которой быстро собрались все дворяне и егерь.
   - Пропустите! - громко сказал подошедший старец. - У принца повреждена голова. Если ему срочно не помочь, потом будет поздно!
   Тая ничего не слышала. Обхватив сына руками, она горько рыдала, проклиная себя за эту поездку. Чьи-то руки мягко взяли за плечи и сразу же горе почему-то сменилось равнодушием.
   - Посидите рядом, - сказал ей Марк. - Все будет хорошо!
   Он опустился на колени перед мальчиком и взял его голову в руки. Результат появился через несколько минут. Исчезла бледность, Амир начал глубоко дышать и открыл глаза.
   - Почему плачет мама? - спросил он старика.
   - Потому что взрослых нужно слушаться, - строго сказал тот. - Вы, ваше высочество, чуть было не умерли. Это и есть причина плача королевы. Не вставайте! Я вас подлечил, но сегодня придется лежать.
   - Спасибо! - горячо поблагодарила Тая, у которой прошло безразличие. - Вы вернули мне сына!
   - Возвращать мертвых труднее, чем исцелять живых и это не всегда получается, - ответил Марк. - К счастью, я успел. Я сожалею о том, что произошло с вашими родными в Эльтаре, но не судите о всех слугах Единого по тем, кто причинил вам боль. Все люди разные, это справедливо и для братьев. Нужно служить богу, а не действовать от его имени, это не всегда понимают даже умные люди. И потом, мне кажется, что с вашей родиной не все так просто. Об этом можно поговорить, но позже, когда выздоровеет ваш сын.
  
   Кар Баркор с трудом поднялся на второй этаж к своим комнатам. После возвращения из столицы сил стало еще меньше и он усиленно готовил брата Галиша на свое место.
   В спальне атор с облегчением сел на кровать и хотел раздеться, но ему помешали.
   - Войдите, - разрешил старик, услышав стук в дверь.
   - Это я, учитель, - сказал вошедший Галиш. - Брат Монк привез плохое известие...
   - Сейчас все известия плохие, - проворчал Кар. - Что у вас на этот раз?
   - Дворянам стало известно, что мы отравили всю королевскую армию. Раньше только подозревали о чем-то таком, но братья Берга грязно сработали и кому-то удалось выжить. Позже он умер, но успел все рассказать. Новость вызвала возмущение, а кое-где даже убивают братьев. У нас пока тихо...
   - Уйди, - тихо приказал атор. - Пусть меня не тревожат!
   "Грязно сработали! - подумал он, когда брат пятясь вышел из комнаты. - Повсюду одна грязь, от которой уже не отмыться. Пусть что хотят, то и делают, но уже без меня!"
   Грудь болела и наливалась огнем, а навалившаяся слабость заставила лечь одетым.
   "Наверное, так даже лучше, - успел подумать старик. - Им не придется меня одевать".
  
  
   Глава 14
  
  
   Командовавший десятью дружинниками шевалье Бурм решил оградить принцессу от любой возможной опасности, даже от случайно пущенной из леса стрелы. Когда выехали на тракт, по его приказу латники окружили Волю со всех сторон, отгородив от остальных спутников.
   - Я так не согласна! - запротестовала девочка. - Уберите своих людей: они мне мешают! Я не собираюсь дышать пылью и поеду впереди, вместе с господином Гуммером! Он у нас святой и издалека почувствует засаду. Если будете возражать, можете возвращаться в замок!
   Шевалье пожал плечами и разделил дружинников на две пятерки. Одна уехала вперед, чтобы разведать дорогу и не пылить остальным, а другая замыкала движение. Сам Бурм развлекал себя болтовней с рыцарем. В кавалькаде хватало магов, которые должны были предупредить об опасности, поэтому он счел возможным расслабиться.
   - Не нужно называть меня святым, - тихо попросил Ваг принцессу, когда они обогнали карету. - Если о моих способностях узнают служители Единого, у меня могут быть неприятности.
   - Хорошо, не буду, - согласилась Воля. - Скажи, как ты относишься к вере. У меня был разговор с Гарлой...
   Они ехали в двух десятках шагов от остальных и могли не бояться быть услышанными.
   - Могу представить, что она вам наговорила, - усмехнулся Гуммер. - Уточните, что вам интересно.
   - Она сказала, что Единому не нужны наши молитвы и восхваления. Но ведь вера в них и заключается! Все славят бога и о чем-то молятся!
   - Я уже давно не молюсь, - ответил Ваг. - Я из очень богомольной семьи и когда-то ни одно дело не начинал без молитвы. Жизнь сложилась неудачно, а все мои мольбы остались без ответа. Не повезло родиться младшим сыном, поэтому получил в наследство от отца только кошель серебра и старый меч. Это сейчас я так силен, что могу один разогнать охраняющих нас дружинников, а раньше был не сильнее любого из них. Когда поступил в дружину, пришлось вынести много издевательств. Это обычное дело, но и здесь мне досталось больше других. Уже позже женился, но жена заболела и умерла. После этого я понял, что в жизни нет справедливости, а есть право сильного. Хочешь преуспеть? Стань сильным! Я и стал. А молитвы... Бог их не слушает или не считает нужным отвечать. Когда-то он установил законы, пригрозил муками за их нарушение и больше не вмешивается в нашу жизнь. Вы спросили о восхвалении... Я думаю, что всемогущему существу оно совершенно не нужно. Люди всех судят по себе. Восхваления многим греют сердца, вот они и считают, что и богу будет приятно, если его славить всем миром.
   - Значит и ты не веришь... - убито сказала девочка.
   - Я этого не говорил, - возразил он. - По-моему, вера заключается не в молитвах и восхвалениях, а в следовании законам. Я знал многих, кто верил в Единого и при этом нарушал его установления. Они часто молились и славили бога, считая, что этим искупают свою вину.
   - Быть сильным и следовать законам Единого?
   - Конечно! Сила позволит устроить жизнь, а если следовать законам, то и устраивать будешь своим трудом, а не за счет других. Это трудно сделать подлецу, но не порядочному человеку.
   - Мой отец часто казнил...
   - Не убий? С этим требованием все очень сложно. Я ведь тоже убивал. Воину нельзя не ответить ударом на удар или не выполнить приказ. А короли... Как править и не казнить насильников и грабителей? Вот если казнят тех, кто им мешает, это и будет грехом, но его простят служители Единого. Ведь всякая власть от бога, а властителям позволено многое из того, что запрещено для остальных. Не знаю, как это оценит сам Единый.
   - Ты говоришь одно, а в священных книгах написано другое.
   - Книги писались людьми, - пожал плечами Ваг. - Церковь и ее ритуалы - это человеческая придумка. Она нужна людям, а не богу. Я могу без всего этого обойтись, а многим нужны красота и торжественность храмов, молитвы, которые рождают уверенность и помогают жить, то же славословие бога, которое наполняет их души восторгом. Всему этому сотни лет и церковь уже давно стала частью нашей жизни.
   - Я совсем запуталась, - призналась Воля. - Не знаю, как нужно верить. И мне неприятны сами братья. Пусть я не любила родню, но после всего, что довелось увидеть...
   - Служители бога - это еще не сам бог, - объяснил Гуммер. - Если бы клятву нарушил кто-нибудь из герцогов, вы сторонились бы их всех? Конечно, вдвойне отвратительно, когда такое делают те, кто учит других любви и смирению, но они такие же люди, как и все прочие. А вера... С ней вы должны решить сами.
   Впереди послышался приближающийся топот копыт, и из-за поворота появился один из уехавших вперед дружинников.
   - Весь тракт забит войском! - крикнул он. - Его возглавляет сам король Сантии! Мы сообщили, что охраняем его родственницу. Меня отпустили предупредить, что сейчас за ней приедут.
   - Кто за мной приедет? - нервно спросила принцесса. - Я еду со своими спутниками и не нуждаюсь в других провожатых!
   - Не знаю, - ответил дружинник. - Передали, что вы должны съехать на обочину и ждать.
   - Подождем, - согласился Гуммер. - Наверняка армия заняла весь тракт. Мы все равно никуда не поедем, пока она не пройдет.
   Вскоре опять услышали скачку, на этот раз нескольких лошадей. За Волей прислали молодого офицера и пятерых солдат. Они остановились рядом с каретой и собравшимися возле нее путниками и спешились.
   - Я барон Собер! - представился офицер. - Кто из вас принцесса Воля Эльтарская? Его величество приказал доставить ее к нему.
   - Я принцесса! - сказала девочка, показав медальон. - Только я не собираюсь с вами ехать. Мы подождем короля здесь!
   - Но у меня приказ... - растерялся он.
   - Вам приказали доставить меня силой, барон? - уточнила девочка. - Ах нет! Ну тогда пошлите одного из своих людей к королю с моим ответом, а сами можете подождать здесь!
   Собер понял, что принцесса уперлась, и не стал спорить. Один из его солдат пришпорил коня и умчался по тракту, а остальные вместе с самим бароном съехали на обочину.
   На этот раз ждали дольше. Наконец послышался шум, который медленно приближался. Из-за поворота дороги показались несколько всадников, вслед за которыми шли занявшие весь тракт солдаты. Какого-то порядка на марше не наблюдалось: королевские полки и дружины вассалов перемешались, каждый шел, как ему было удобно. Видимо, подобный бардак был из-за нахождения на территории союзного королевства и отсутствия какой-либо опасности, иначе с ним вряд ли мирились бы. Король двигался в середине колонны, в окружении самых знатных вассалов и своих офицеров. Увидев стоявших на обочине всадников, Кей вместе со своей свитой выбрался к ним из армейской толпы.
   - Это вы моя строптивая родственница? - спросил он Волю.
   - Не вижу строптивости в своем желании продолжать путь с теми, кто спас мне жизнь, - ответила она, опять показав медальон. - Приветствую, ваше величество! Пользуясь случаем, хочу спросить, окажут ли мне гостеприимство в вашем дворце или нужно устраиваться самой?
   - Конечно, мы рады вас принять, - ответил король, сменив насмешливый взгляд на удивленный. - Это все ваши спасители? Я не считаю своих солдат.
   - Можете не считать и дружинников барона Фальга, - сказала Воля. - Они с нами с сегодняшнего утра и должны ехать только до границы с вашим королевством. Семья шевалье Балера в карете - это просто попутчики, остальные - мои друзья и защитники. Рыцарь Роланд Брей и маг Май Кожень спасли меня от убийц, а шевалье Ваг Гуммер - от людоеда. Был еще маг, который помог бежать из столицы, но он погиб.
   - Их заслуги не будут забыты, - пообещал Кей. - Кто старший у дружинников?
   - Я старший, ваше величество! - поклонился Бурм.
   - Вы можете возвращаться, - сказал король. - Принцессу проводят мои люди. Передайте своему барону мою благодарность. Ваших спасителей, родственница, я отблагодарю, когда закончу поход.
   - Можете дать баронский титул моему рыцарю? - спросила девочка. - Или мне просить королеву? Из-за меня Роланд лишился своих доспехов и коня и неоднократно рисковал жизнью!
   - Это нетрудно, - ответил Кей и обратился к одному из офицеров: - Баль, быстро оформите баронство и выделите в охрану десять кавалеристов. Проводят принцессу в Габр, а потом пусть догоняют армию.
  
   После исцеления сына неприязнь королевы к старому священнику сменилась чувством искренней симпатии. Выбрав время, когда сын был под надзором своего воспитателя, она решила пообщаться с его спасителем. Старик часто прогуливался один по лесу, не отдаляясь от охотничьего дома, поэтому Тая решила совместить свою прогулку с разговором.
   - Марк! - окликнула она священника. - Подождите! Вы не против, если мы погуляем вместе? Хочется задать вам несколько вопросов и услышать ответы.
   - Как я могу быть против! - улыбнулся он. - Желание королевы для меня закон. Задавайте свои вопросы, постараюсь на них ответить.
   - Вы можете объяснить, почему служители Единого в Эльтаре нарушили свои клятвы и пролили столько благородной крови?
   - Я с ними не общался, поэтому могу только предполагать, - ответил Марк. - Сами они наверняка оправдывали свои действия тем, что, убрав не слишком умного и жестокого короля и подчинив дворянство, искоренят в королевстве всю скверну и получат совсем другие возможности нести слово божье всем его сословиям.
   - А разве у них было мало возможностей? - удивилась Тая. - Кто мог мешать?
   - Много, - согласился он, - но людям всегда хочется большего. Церковь считает магию богомерзкой, но братьям запретили трогать магов. Дворяне в своей страсти к наслаждениям и красивой жизни часто нарушает божественные заповеди, считая, что можно вымолить прощение и откупиться подношениями храмам. А они стоят на одну ступеньку выше духовенства, даже те, у кого нет титулов. Простого шевалье еще можно обличать, а с бароном уже сложнее. Чем выше положение человека, тем больше он себе позволяет, в том числе и в вере, а вот у нас, наоборот, меньше возможностей на него действовать.
   - Значит, вы их оправдываете?
   - Я этого не говорил, - возразил старик. - Вы задали вопрос, и я пытаюсь ответить. Я порицаю в дворянском сословии разврат, излишнюю жестокость к тем, кто ниже, и философскую ересь, которая так модна у вас в последнее время. Но порицаю словами, как и многие другие. Король Жубр не лучше убитого Марка, но ведь восстали священники Эльтара, а не Камелии! И их не поддержал ни один из аторов соседей. Во всяком случае, мне ничего неизвестно о такой поддержке.
   - А как вы сами относитесь к этому... восстанию? - спросила она.
   - Конечно, я его не поддерживаю, - ответил Марк. - Знаете почему? Причин много, и нарушение клятв среди них не самая главная. Клятвы нарушают и дворяне. Главное - это вред власти для веры.
   - Как это?.. - растерялась Тая. - Вы же сами говорили о возможностях!
   - Возможности растут, - согласился священник, - но растут и искушения. Власть пагубно влияет на очень многих людей, а слуги Единого такие же люди, как и все остальные. Единый проповедовал простоту и порицал роскошь. Уже сейчас об этом предпочитают не вспоминать, а если будет больше власти и золота? Не исчезнет ли простота, замененная роскошью? И оправдания найти не так трудно. Народу нравятся красота храмов и блеск их служителей, так почему бы не пойти ему навстречу? Ведь это прямая польза делу веры!
   - А это не так?
   - Не так. Мало того что нарушаются заветы Единого, его служители отдалятся от тех, о ком должны печься! Возможно, со временем в них останется не больше благочестия, чем сейчас в дворянстве! Я думаю, что лет через двести у церкви будет намного больше власти, чем сейчас, но власти духовной. Нужно владеть умами, а не властвовать, как это делают короли. Такая власть позволит найти управу и на любого из земных владык, не поднимая на него руку.
   - Вы это сказали, а мне почему-то стало холодно, - поежилась королева. - К добру ли такая власть?
   - А к добру ли власть королей? - возразил старик. - Все зависит от того, кто правит. Власть может быть благом или стать проклятием. Да и незачем нам думать о том, что случится когда-нибудь, хватает своих забот.
   - Ваша правда, - согласилась Тая. - Еще хочу спросить о войне. Чем, по-вашему, все закончится?
   - Я не могу ответить на этот вопрос, - сказал Марк. - Возможно, Эльтар поделят его соседи или они из-за него передерутся. В эту борьбу могут включиться и более дальние королевства. Наш король уже принял такое решение. Не исключаю и того, что на месте королевств в результате всех этих войн опять возникнет империя. Единственное, чем я могу вам помочь, - это помолиться о здравии вашего мужа.
  
   - На нем амулет! - зло прошептал Трам. - Откуда он взялся у графа? Аторы делали их только для королей и герцогов!
   - А тебе не все равно, если он есть? - отозвался Эгей. - Завалим этого командующего, а потом подчиним того, кого выберут офицеры.
   Жрецы Борема прибыли в Мальд к утру и обнаружили, что и в этом городе оставлен лишь небольшой гарнизон, а армия куда-то ушла. Поиски заняли весь день, но увенчались успехом. На подходе к лагерю их остановил конный патруль. Кавалеристов подчинили и двух заставили раздеться, а потом всех умертвили. Когда подъехали к палаткам, избавились от лошадей и отправились искать командующего. Шляющиеся по лагерю солдаты никого не заинтересовали, поэтому им не пришлось тратить силу для отвода глаз. Палатка графа была в центре лагеря, а он сам вместе с тремя офицерами сидел неподалеку за наспех сколоченном столом.
   - Обойдемся без убийств, - решил Трам. - Новый командующий может надеть амулет этого. И что тогда, валить их одного за другим? Как бы раньше не завалили нас с тобой! Дождемся, когда он уйдет в палатку, войдем следом и силой завладеем амулетом. Заставим его вести армию на Амгард и дать нам охрану.
   - Попробуем, - неуверенно согласился Эгей. - Этот Мал выглядит крепким и еще не старым. Если не повезет и он поднимет крик, нас разорвут на куски. Я не подчиню больше троих, а тебя хватит на десяток. Думаю, что на вопли командующего сбежится больше народа.
   Он как в воду глядел. Воплей не было, но графу удалось пырнуть одного из ввалившихся в палатку жрецов кинжалом. Трам упал мертвым, но Эгею удалось оглушить Мала эфесом меча. Сняв с командующего амулет, жрец привел его в чувство, подчинил и огласил свой приказ. Он не потребовал себе охрану, за что и поплатился. Лагерь удалось пройти незаметно, но до тракта он не добрался. Жреца увидели бойцы одного из пеших патрулей. Эгею приказали остановиться, но у него не хватало сил на подчинение, поэтому попытался скрыться. Уже начало смеркаться, а в сотне шагов росла большая роща, поэтому были шансы уйти. Беглеца приняли за дезертира и выстрелили в него из трех арбалетов. Один из стрелков оказался метким.
  
   Герцог Пер Мактор прислал только двух гонцов. Один сообщил о том, что армия перешла границу с Эльтаром и идет дальше, не встречая сопротивления, второй - о занятии Амгарда. Других гонцов не было, и все последние дни Жубра мучили мрачные предчувствия. Войну нужно было закончить как можно быстрее, чтобы отсутствием армии не успели воспользоваться соседи, в первую очередь король Больвии Эктор. В Эльтар отправили лучших, так почему же не шлет гонцов Пер? Причиной могли быть только трудности или неудачи, потому что с донесениями о победах не медлят.
   - Ваше величество, прибыл граф Эл Эбер, - доложил слуга. - Вы велели принять, как только...
   - Ну и какого демона ты спрашиваешь, если есть мой приказ?! - рассердился король. - Где он?
   - Сейчас войдет! - слугу как ветром сдуло, и тут же в оставленную им открытой дверь вошел граф.
   - Ну! - требовательно крикнул Жубр.
   Чтобы понять его нетерпение, нужно знать, что Эбер был отправлен в столицу Больвии с приказом следить за ее королем. Он должен был отправлять гонцов, а сам мог уехать только в одном случае...
   - Эктор собирает армию, - устало сообщил граф. - Перед самым отъездом стало известно, что тем же самым заняты и в Аргени. Слухи о событиях в Эльтаре успели распространиться далеко за его пределы. Я едва успел бежать. Дороги перекрыты, а в столице задерживают наших дворян и купцов. Может, аресты проводят и в других городах, но у меня не было возможности это проверить. Когда пересек границу, видел наш заслон. Мне он не показался большим.
   - В нем три тысячи мечников, - сказал король. - Должны еще подойти стрелки, а на трактах возводят укрепления.
   - Они не задержат армию, - возразил Эбер. - Эктор явно нацелился на нас, возможно, и не он один. Во всяком случае, никто не ловил аргенийцев. Мы сможем вернуть армию?
   Видимо, графу сильно досталось в последней поездке, если он посмел возражать Жубру, но и тот на время забыл об этикете.
   - Не знаю, - сказал он. - Очень не хочется терять все, что успели захватить. Попробую потрясти вассалов. Они не отдали мне всех своих дружинников, и никто не заинтересован в том, чтобы нас завоевали. Сколько у тебя осталось солдат?
   - Отдал сотню и осталось столько же, - ответил Эбер. - Но если останусь без дружинников, этим могут воспользоваться соседи.
   - Они тоже отдадут всех! А я издам указ, запрещающий любое сведение счетов! Казню позорной смертью всех, кто его нарушит!
   - Кого-то все же нужно оставить, - попросил граф. - Дворяне не могут обходиться без личной охраны. Без нее нельзя даже ездить по трактам.
   - Это можно. Иди отдыхать. У меня будет разговор с канцлером, тогда расскажешь о своей поездке в подробностях.
  
  
   Глава 15
  
  
   До столицы ехали пять дней без каких-либо происшествий. Одну ночь провели под открытым небом, остальные - в трактирах. Когда охранявшим Волю кавалеристам не хватало свободных комнат, они разбивали палатки, но двое посменно дежурили у дверей в комнату принцессы. Так о ней не заботились даже во дворце отца. При въезде в Габр отпустили Гарлу и простились с семьей шевалье Балера, который решил устраиваться самостоятельно.
   Город не произвел на девочку большого впечатления, потому что мало чем отличался от родного Амгарда, а вот дворец понравился: у Гобларов он был больше и красивее отцовского. Командовавший десятком офицер сдал всех мажордому, простился и вместе со своими солдатами помчался догонять армию.
   - Можете звать меня Агустом, - поклонился принцессе пышно одетый мужчина. - Королева с наследником уехала в охотничий дом, поэтому вы встретитесь позже. Сейчас вам всем приготовят комнаты и накроют столы. Мальчик из благородных, маг или слуга?
   - Маг, - ответила Вела. - Готовьте комнаты, а с застольем повременим: мы недавно ели и еще не успели проголодаться. Пошлите лучше гонца к королеве, чтобы она узнала о моем приезде.
   - Конечно, - еще раз поклонился мажордом. - Прошу вас пройти со мной на второй этаж. Гостевые комнаты у нас там. Возможно, вас, ваше высочество, поселят возле комнат королевы, но это она будет решать сама, когда вернется.
   Комната понравилась. Меньше ее гостиной в Амгарде, но с более красивой обстановкой. Уходя, Агуст посмотрел на котомку и спросил, есть ли у принцессы платье или ей нужен портной.
   - Да, совсем забыла! - спохватилась Воля. - Платье есть, только его нужно выгладить.
   - Сейчас пришлю вашу служанку, - пообещал мажордом. - С ней решите все вопросы. Потом устрою ваших спутников и отправлю гонца к королеве. Мы уже обедали, а на ужин вас пригласят.
   - Выделите барону Брею отдельную комнату, - попросила она. - Это мой рыцарь, который получил титул от вашего короля.
   - Все сделаю, ваше высочество! - он поклонился в третий раз и вышел.
   "Дома передо мной не гнули спину, - подумала девочка, подошла к кровати и легла, положив руки под голову. - Едва кивали, даже слуги. Если такое почтение сохранится, будет жалко уезжать, но все равно не останусь здесь из-за Роланда. Баронство я ему выбила, теперь нужно достать золото. Интересно, может ли Ваг сделать меня старше? Если судить по тому, что болтают о святых, то должен. Нужно узнать. Надоело быть девчонкой, хочу стать женщиной!"
   В дверь постучали, и ее приоткрыла симпатичная девушка лет семнадцати.
   - Можно войти, ваше высочество? - спросила она. - Я ваша служанка Леда.
   Такие манеры были связаны с толщиной дверей. Чтобы прислуга расслышала разрешение, Воле пришлось бы кричать. Те, кто не хотел появления посторонних, закрывались на засов.
   - Входи, - разрешила Воля. - Поможешь мне расчесаться и отнесешь платье в глажку. Нужно, чтобы оно было готово к ужину.
   - Тогда я, с вашего позволения, сначала отнесу платье, - сказала служанка. - До ужина осталось немного времени.
   Она получила разрешение, забрала платье и ушла.
   "Нужно расспросить ее о дворе, - подумала девочка. - Слуги знают больше иных дворян, главное - вызвать их на откровенность. Иногда за болтовню можно поплатиться головой, поэтому откровенничают только среди своих".
  
   Роланд поменял пропыленную одежду на чистую и лег на огромную кровать. Ложа, которыми ему приходилось пользовался, были намного меньше, из-за чего возникло ощущение неловкости. Подумалось, что мажордом может вернуться и переселить его в комнату поскромнее.
   Улыбнувшись нелепой мысли, он задумался о своей судьбе. План проводить принцессу и уйти провалился. Король отправился воевать, поэтому его обещание наградить за спасение родственницы надолго откладывалось. Роланд получил баронский титул, причем от самого Кея и за заслуги, а не просто из милости. Это меняло дело, потому что к бедности такого барона отнесутся с пониманием и можно было не ожидать насмешек. Деньги тоже были. С учетом золота, которое он выбил из трактирщика в Барме, и отданного ему Волей кошеля барона Фальга, набиралось три сотни золотых. Сотни хватило бы на новые латы и коня, а на остальное можно без мотовства жить целый год. Остаться заставляла не ее затея выйти за него замуж - к подобному рыцарь относился с иронией. Отнестись серьезно мешали ее положение и возраст. Он уже не обращал внимания на невыразительную внешность. Для большинства дворян было достаточно стройной фигуры и благородной крови, если к ним прикладывались любовь или большое приданое. Любви у него не было, а в обещание достать много золота не верилось. Одно дело приютить дальнюю родственницу, и совсем другое - делиться с ней казной. А если Воля еще откажется от титула... Ей это сойдет с рук, а его могут наказать. Такой поступок родственницы короля бросает тень и на него. Казнят и за меньшее. Значит, придется забиться куда-нибудь в глушь или уехать в соседнее королевство.
   "О чем я думаю! - рассердился Роланд. - Эта девчонка придумала себе любовь, но у меня-то ее нет! Но как можно обмануть ее и уйти?"
   Как-то незаметно Воля стала для него кем-то вроде младшей сестры.
   "Посмотрю, как к ней, да и ко мне, отнесется королева, - решил он, испытав облегчение от того, что можно отложить решение. - Если обласкает, пока поживу во дворце, а там будет видно".
  
   Остальных гостей поселили в две гостевые комнаты. В одной из них обосновались маги, в другой - Гуммер с Надем. Мальчик впервые очутился в такой роскоши и поначалу немного робел. Он переоделся в чистое и нерешительно подошел к кровати, на которую можно было уложить десяток мальчишек его возраста.
   - Ложись, - усмехнулся Ваг. - Сними только обувь. Скоро ужин, поэтому не стоит раздеваться.
   Все время путешествия Надь старался держаться возле Эрика, а со святым не перебросился даже словом. Гуммеру это было не нужно, а мальчик почему-то побаивался этого здоровяка, на которого не действовала ничья магия. А поговорить хотелось, только не хватало решимости.
   - А вы взаправду святой? - спросил он. - Я знаю, что вы не хотите, чтобы об этом знали, и никому не скажу. Это нужно для меня.
   - Не святой, но могу многое из того, что им приписывают, - отозвался уже лежавший Ваг. - Ты что-то хотел?
   - Вы можете сделать меня взрослым? - спросил Надь, с замиранием сердца ожидая ответа.
   - Зачем тебе? - удивился Гуммер. - Можно сильно ускорить рост тела, но ум останется тем же, а проживешь меньше.
   - Мне надо! - уперся мальчик. - Сделаете?
   - Уже сделал. За год повзрослеешь на три. Недоволен? Быстрее взрослеют только в сказках. Через два года станешь самостоятельным, но и проживешь на четыре года меньше. Потом рост замедлится.
   - Спасибо, - поблагодарил Надь. Голос дрожал от сдерживаемых слез. Он рассчитывал совсем на другое.
   - Принцесса влюбилась в нашего рыцаря, - сказал раскусивший его Гуммер. - Ты ей не нужен и взрослый. Если она сделает глупость и откажется от своего титула, все равно останется благородной девицей, а ты даже не дворянин. Поэтому не мучайся дурью и выбери для обожания кого-нибудь попроще.
   Мальчик не ответил, повернувшись к стене, он плакал, стараясь, чтобы не было слышно. Никто во всем свете не мог понять терзавшего его горя! Зачем жить, если запрещают любовь?
  
   - Что думаешь делать? - спросил Эрик.
   За время путешествия он близко сошелся с Маем, можно сказать, подружился.
   - Принцессе мы не нужны, - отозвался тот, - а при дворе достаточно своих магов. Я не буду ждать возвращения короля ради его благодарности. Деньги есть, поэтому сниму комнату и познакомлюсь с местными магами, а потом найду себе какое-нибудь занятие.
   - Можем снять одну на двоих, - предложил Эрик, - или купить небольшой дом. Хотя ты прав с тем, что сначала лучше осмотреться. Да и не хочется мне связывать себя домом. Неизвестно, чем закончится война, возможно, придется бежать и из Сантии. А насчет ненужности принцессе... Я бы не спешил уходить. Я дал себе слово сберечь эту девочку и при случае отомстить братьям. Если она хорошо устроится и будет в безопасности, можно подумать и о своих делах.
   - Слово в слово мои мысли, - хмыкнул Май. - Я тоже не собираюсь прощать святошам гибель семьи и обещал помочь Воле. Роланд всем хорош, но у него нет ни капли магии. Подождем приезда королевы и ее решения. Учитывая наши заслуги, на дверь не укажут, но отношение может быть разным.
  
   Амгард, как и другие большие города королевств, был плохо приспособлен к обороне. Высоких стен не строили, потому что это был неподъемный труд из-за их очень большой длины. К тому же в таком строительстве не было смысла, потому что для обороны всего периметра не хватало войска и его нельзя было быстро перебрасывать на те участки, где намечался прорыв. А если стену защищает мало солдат, ее все равно захватят, высокая она или нет. Этим сейчас и занималась армия Дарнии. Сильно мешало окружавшее стену предместье, но бойцы под прикрытием арбалетчиков атаковали на многих участках и кое-где уже удалось прорваться.
   - Пер Мактор сделал ошибку, - сказал командующему один из ушедших в поход графов. - Ему нужно было не цепляться за столицу, а встретить нас на марше.
   - Да, глупо, - согласился Мал. - Он рассредоточил свои силы, поэтому не сможет воспользоваться численным преимуществом. Город мы возьмем, лишь бы он при этом не сгорел.
   - Смотрите, ваше сиятельство! - крикнул один из его вестовых, показав рукой. - Похоже, что наши смяли камелийцев!
   - Действительно... - присмотрелся командующий. - Вот что, Баль, скачи к барону Грону, пусть срочно ведет туда резерв!
   - Не рано ли? - осторожно возразил кто-то из свиты. - Может, подождем результатов разведки?
   - Войско Жубра нужно ломать! - отмел его возражение Мал. - Когда вернутся разведчики, мы уже будем за городской стеной!
   Возможно, он был бы осторожней, если бы не магия жрецов Борема. Желание одержать победу над камелийцами стало нестерпимым.
   Три тысячи резерва позволили захватить большой участок стены и переправить в город сильный отряд, который, сметая вражеские заслоны, стал быстро продвигаться к ближайшим воротам. В предвкушении победы командующий со своей свитой подъехал к ним на две сотни шагов. Приближаться ближе было опасно из-за вражеских арбалетчиков.
   - Пропустите! - услышали они чей-то крик.
   Солдаты охраны разбежались в разные стороны и к Малу галопом подскакал один из разведчиков.
   - Беда! - крикнул он. - Враги вышли через другие ворота! Нужно срочно уводить наших от городских стен и собирать все силы в кулак!
   - Сколько там камелийцев? - спросил побледневший командующий. - И из каких ворот они выходят? Мы же поставили напротив каждых сильный отряд!
   В городской стене было шесть ворот, и все они действительно охранялись снаружи несколькими сотнями кавалеристов.
   - Тысячи! - со страхом ответил разведчик. - Наш заслон расстреляли и сейчас уничтожают тех, кто штурмует стены! Я думаю, что герцог Мактор оставил в городе немного солдат, чтобы связать нас боем, а остальных из него вывел!
   В стороне ворот раздались крики и звон мечей, и они начали медленно открываться.
   - Собирайте всех, кого сможете! - приказал Мал свите. - Пусть заходят в город через эти ворота! Нужно занять большую часть столицы и очистить ее от солдат противника. Нас обхитрили, но это еще не поражение!
  
   Даже отсюда, с расстояния в четверть лиги, было трудно дышать. Амгард был охвачен пламенем, и дым сносило ветром к остаткам армии камелийцев. Войско их противников вошло в приготовленную ловушку, после чего оставленные в городе солдаты подожгли его во многих местах. Центр был построен из камня и почти не пострадал от огня, но на окраинах каждый второй дом строили из бревен, а из-за узких улиц и плотной застройки пожар быстро охватил город в огненное кольцо.
   Как только стало известно о подходе дарнийцев, герцог Мактор приказал объявить горожанам, что столицу сожгут. Все должны были собраться у южных ворот и под охраной уйти в соседний Монт. Многие поверили и, нагруженные вещами, ушли по тракту, но несколько тысяч все же остались и разделили судьбу сгоревшей армии графа Мала. Сгорели не все, но выбегавших из двух ворот воинов и горожан расстреливали лучники. Среди убитых нашли и самого командующего.
   Победа далась дорогой ценой: после подсчета выяснилось, что уцелело меньше шести тысяч солдат, причем каждый третий имел ранение или ожоги. Пер приказал не брать пленных, за что и поплатился. Из допроса дарнийцев можно было узнать, что они ждут союзное войско короля Кея, сейчас же его появление стало смертельной неожиданностью.
   - Сантийцы идут к столице, - докладывал герцогу старший поста на дарнийском тракте. - Не знаю, сколько их там, но много! И войско ведет сам король. Наши остались задержать авангард, чтобы я смог уйти.
   - Сколько у нас времени? - спросил Мактор.
   - Меньше свечи, ваша светлость. Мы не успеем даже построиться и выйти на тракт. Уйти сможет только кавалерия.
   - Ждем здесь! - решил командующий. - Наши королевства не воюют, возможно, Кей разрешит нам уйти без боя. А если нет, тогда будем сражаться!
  
   - Подведите его ко мне! - приказал король о пленном.
   Остальные камелийцы, когда их пытались задержать, оказали сопротивление и были перебиты. У уцелевшего разрубили плечо, но он, хоть и с трудом, держался на ногах.
   - Отвечай, где ваша армия и сколько в ней мечей?
   - Армия возле столицы, - с трудом сказал солдат, которого, несмотря на рану и отсутствие оружия, держали за руки два бойца королевской охраны. - Я не знаю, сколько в ней мечей. Наверное, меньше десяти тысяч.
   - Не врет, но специально говорит уклончиво, - ответил на вопросительный взгляд короля состоявший при нем маг. - Скорее всего, их намного меньше.
   - Чем закончилось сражение с армией Дарнии? - спросил Кей. - Отвечай правду, если не хочешь, чтобы тебе сожгли пятки.
   - Дарнийцы уничтожены, Амгард сожжен, - ответил пленный. - Большую часть жителей мы из него выгнали.
   - Добейте, - приказал Кей. - Не будем терять время. Герцог Мактор напал на наших союзников и сжег столицу уже нашего королевства. Если бы он не понес больших потерь, напал бы и на нас. Нужно воспользоваться слабостью врага и уничтожить! Когда еще Жубр соберет новую армию, а мы приобретем симпатии многих эльтарцев, наказав тех, кто сжег их Амгард!
  
   В небольшой, роскошно обставленной комнате беседовали двое мужчин. Одному время уже посеребрило виски, а второй был не старше двадцати лет. В их лицах трудно было найти сходство, тем не менее разговаривали отец с сыном. Граф Алик Брей получил власть над провинцией при жизни своего отца Сувора и сейчас то ли советовался с ним, то ли ставил в известность о своем решении побороться за корону Эльтара.
   - Не ожидал от тебя такого безрассудства, - покачал головой отец. - В королевстве две армии соседей...
   - Которые вот-вот вцепятся друг другу в глотку! - перебил его сын. - Меня поддержали одиннадцать графов, в том числе герой сражений с борийцами Бешмей, а это пять тысяч мечей, не считая стрелков и кавалерии!
   - Сборище дружин - это еще не армия. Дружины будут в любом войске соседей, но основная сила - это королевские полки! Что будешь делать, если соседи не передерутся, а договорятся и начнут делить королевство?
   - Сражение будет! - уверенно сказал сын. - Вряд ли после него у победителя останется много сил.
   - А почему за корону не борется сам Бешмей? - поинтересовался Сувор.
   - Не знаю, - ответил Алик, - мне это не интересно. Графы договорились, что королем стану я. По-твоему, лучше выяснять, кто достойней короны, с оружием в руках?
   - А теперь послушай меня, - сказал отец. - Бешмей старше и умнее тебя, и у него не меньше честолюбия и сил. Знаешь, почему он предложил графам тебя? Даже если соседи сойдутся в сражении и вам повезет добить уцелевших, придут другие. Неважно, пришлют армии Жубр с Гором или это будет кто-то другой, но их приход станет твоим концом. Для того чтобы утвердиться, тебе нужно много времени, золота и поддержка большинства дворян. Те, кто ее обещал, ничем не рискуют. Если тебя возведут на трон, придется с ними рассчитываться, а если придет кто-нибудь сильнее, они просто уйдут, оставив тебя одного. Тебе только обещали поддержку, а не давали клятву, которую трудно нарушить. При этом никто из них не пострадает, чего нельзя сказать о тебе. В случае проигрыша все претенденты на трон лишаются головы. И не сбежишь, потому что этим навеки опозоришь свой род! И убьют не только тебя, но и всех нас!
   - Я не могу упустить такой шанс! - упрямо возразил сын. - Жена с дочерью уедет к барону Дамгу. Отправлю с ними верных людей и дам много золота. Если не повезет, укроются в Больвии.
   - Власть лишает тебя рассудка! - рассердился Сувор. - Зачем тебе этот трон? Тебе мало золота, нашей провинции и лизоблюдов?
   - Вы ничего не понимаете, отец! - тоже рассердился Алик. - Такая возможность появилась впервые за триста лет!
   - Это ты ничего не хочешь понять. Ладно, вижу, что тебя не переубедить. Делай что хочешь, а я уеду вместе с Элией. В отличие от тебя, я, несмотря на старость, ценю жизнь больше власти!
  
  
  

87

  
  
  
  
  
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Емельянов "Мир обмана. Вспомнить все" (ЛитРПГ) | | П.Працкевич "Планета Волков - Кровь на снегу " (Антиутопия) | | А.Михална "Путь домой" (Постапокалипсис) | | К.Вэй "Филант" (Боевая фантастика) | | Г.Александра "Пуля для блондинки" (Киберпанк) | | А.Минаева "Академия запретной магии" (Любовное фэнтези) | | М.Атаманов "Искажающие реальность" (Боевая фантастика) | | В.Старский ""Академия" Трансформация 3" (ЛитРПГ) | | Е.Флат "Невеста на одну ночь" (Любовное фэнтези) | | Д.Гримм "Ареал X" (Антиутопия) | |

Хиты на ProdaMan.ru На грани. Настасья КарпинскаяВ объятиях змея. Адика ОлефирЯ хочу тебя трогать. Виолетта РоманВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиЯ возвращаю долг. Екатерина ШварцМои двенадцать увольнений. K A AСчастье по рецепту. Наталья ( Zzika)Отборные невесты для Властелина. Эрато НуарЯ тебя не хочу. Эви ЭросПерерождение. Чередий Галина
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"